Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Любовные Романы / ДЕЖЗИК / Джерис Алисон: " Любимая На Час " - читать онлайн

Сохранить .
Любимая… на час? Алисон Джерис

        # Горькое счастье выпадает на долю героини романа: она полюбила человека, сердце которого занято другой. Перед Джесикой возникает извечная для женщин проблема: уйти от любимого или остаться, терзаясь ревностью? Судьба ведет ее по предназначенному жизненному пути, время расставляет все по своим местам. Герой романа останавливает свой выбор на одной из двух прекрасных женщин. Кому он отдаст предпочтение, читатели узнают, пережив вместе с героями полные драматизма ситуации.

        Алисон Джерис
        Любимая… на час?

        Пролог

        Едва они переступили порог маленького ресторанчика, как Джесика скрылась в дамской комнате, объяснив, что ей нужно причесаться. А на самом деле Джесс Фостер необходимо было прийти в себя.
        Ну и ну, думала она, разглядывая в зеркале побледневшее от волнения лицо, на котором выделялись огромные темно-фиолетовые глаза. Почему именно ее угораздило влипнуть в такую несуразную историю? По прихоти… э… как его… ах да, Ричарда Скотта она обязана целые сутки изображать его супругу. А этот малый так вошел в роль, что поцеловал ее, словно нежный заботливый муж.
        Джесика облизнула пунцово-красные губы и, подержав руки под струей холодной воды, прижала их к щекам, горевшим лихорадочным румянцем. Зачем же так нервничать из-за ничего не значащего поцелуя? Сколько он продолжался? Секунд тридцать? Минуту?..
        Вечность, подсказывал внутренний голос, который девушка постаралась тут же заглушить. Да разве имеет значение, сколько длился глупый поцелуй? Все равно он является частью игры, которую затеял Ричард. После ее окончания он вернется в Перу, а она снова займется любимой керамикой и забудет о том, какими теплыми показались мужские губы и каким обаятельным выглядел Ричард, когда его лицо озаряла улыбка.
        Поправив непослушную прядку, выбившуюся из копны темно-каштановых волос, Джесика вздернула подбородок и с независимым видом направилась в зал. Шелковое бежевое платье обтягивало стройную фигуру. От тонких каблучков лакированных туфель ноги казались еще длиннее.
        Девушке даже импонировало собственное спокойствие. Она непринужденно взяла меню, которое передал Ричард, и стала тщательно изучать его, исподволь глядя на мужественное лицо.
        Ричард сидел в непринужденной позе. Он повесил пиджак на спинку стула, оставшись в белой рубашке с короткими рукавами. Ровный загар покрывал сильные мускулистые руки. Его серые глаза скользили по залу, оглядывая немногочисленных в жаркий день посетителей. Между сдвинутых бровей пролегла еле заметная морщинка. Рот плотно сжат.
        Почему ее так притягивают эти мужские губы? Джесика резко опустила глаза, но ощущение от их недавнего прикосновения не проходило. Ричард вызывал в ней неизведанные доселе чувства. Холодный, жесткий, самонадеянный, он тем не менее выгодно отличался от тех, кто находился в ресторане.
        Внезапно ощутив слабость, Джесс тупо уставилась в меню.
        - Ты что-нибудь выбрала? - Резкий голос вывел ее из оцепенения.
        - Выбрала? - вспыхнув, переспросила Джесика. - А… да… - Она лихорадочно пробежала глазами по строчкам, которые буквально плясали перед глазами. Так, следует немедленно успокоиться, приказала она себе. - Я… э… предпочла бы цыпленка, - промолвила девушка первое, что пришло в голову.
        - Как ты себя чувствуешь? С тобой все в порядке? - поинтересовался Скотт, подзывая официанта.
        - Да, - заверила она. - Я немного задумалась.
        - И о чем, если не секрет?
        - О выставке. Мне еще не приходилось публично демонстрировать свои работы, и я очень волнуюсь.
        - И где же она состоится?
        - Недалеко отсюда, в художественном салоне.
        - Однако ты преуспела, если учесть, что совсем недавно появилась в Олбани, - с иронией заметил Ричард.
        - Я приехала в штат Джорджия полтора месяца назад, - уточнила Джесика. - Кэрри, моя крестная, пригласила меня погостить, сама готовилась к выставке, но ей пришлось срочно уехать. Она познакомила меня с хозяином салона, которому пришлись по вкусу изделия, которые я леплю из глины. Вот и все, - закончила она, слегка отклонившись в сторону, чтобы официант наполнил бокал.
        - Надеюсь, один день, проведенный в качестве моей фиктивной жены, не нанесет ущерба вернисажу? - спросил Скотт, делая глоток вина.
        - Нет, - сдержанно подтвердила девушка, подумав, что не следует предаваться размышлениям о случайно встреченном молодом человеке, который жил с ней по соседству.
        - Прекрасно, - сказал Скотт с удовлетворением. - Теперь разработаем версию нашего знакомства. Поместье под Олбани неожиданно досталось мне по наследству, обосновываться здесь я не намерен, а потому решил устроить в нем пансионат для туристов. Представительницам рекламного агентства Элизабет и Джулии, находившимся в местных краях проездом, моя идея пришлась по душе. Однако они рассчитывают, что в доме будет находиться радушная хозяйка, которая создаст для гостей привычный уют и непринужденную атмосферу. Вот почему мне пришлось сказать, что я женат. Как только Элизабет и Джулия убедятся в этом, можешь считать себя свободной. Итак, где мы встретились? Ты когда-нибудь ездила в Перу?
        Джесика отрицательно помотала головой, обескураженная неожиданным поворотом беседы.
        - Однажды, правда, ездила с родителями на карнавал в Бразилию, - ответила она.
        - Бразилия и Перу - не одно и то же, - усмехнулся Ричард.
        - Лучшего варианта пока не придумала, - ответила девушка, раздосадованная тем, что он, занятый своими проблемами, забыл о ее вернисаже. Конечно, Олбани - не центр мирового искусства, однако не всем же молодым художницам предлагают организовать персональную выставку.
        - Хммм, - нахмурился Скотт. - А как насчет родственников? Может, кто-нибудь из них бывал в Перу?
        - Увы! Мой отец - священник, - ответила девушка, - мать - домохозяйка, мы редко покидаем родные края. А почему, собственно, мы должны были познакомиться именно в Перу?
        - Да потому что я там работаю, черт возьми! - воскликнул Ричард. - И приехал сюда недавно. Или ты хочешь, чтобы агенты знали правду? Что я застукал тебя в своем поместье с твоим идиотским псом, который разбил антикварную вазу? И вместо возмещения ущерба потребовал от тебя стать на сутки своей женой, да?
        - По крайней мере, не нужно ничего придумывать. Мы же не обязаны сообщать твоим агентам, где именно мы встретились, - с вызовом произнесла Джесика.
        - Да, но они знают, что я нахожусь здесь лишь неделю, - упрямился Скотт. - Разве кто-нибудь женится на следующий день после знакомства?
        - Однако мы могли влюбиться с первого взгляда, - заметила Джесс.
        - Могли. Но не влюбились же! - Голос Ричарда дрожал от ярости.
        - Конечно, - невыразительно подтвердила девушка.
        - В общем, так, - твердо заявил он. - Как бы то ни было, но я сказал Элизабет и Джулии, что мы узнали друг друга в Перу. И точка. Кстати, у тебя есть сестры или братья?
        - Два брата. Майкл, младший, еще учится в колледже, а Том недавно получил диплом инженера. Сейчас он работает в Чикаго.
        - Прекрасно! - с облегчением вздохнул Ричард. - Согласно нашему плану он так же, как и я, заключил контракт с какой-то фирмой, уехал в город Пайту. А когда ты приезжала навестить брата, мы познакомились. Ну как?
        - А если рекламные агенты начнут задавать вопросы? Я же ничего не знаю об этой латиноамериканской стране, - засомневалась Джесика.
        - Полистаешь книги, посмотришь документальные фильмы, главное, рассказывай убедительно, - посоветовал Скотт. - Не думаю, чтобы Элизабет и Джулия располагали подробными сведениями.
        - Ладно. Значит, когда мы находились в Перу, ты неожиданно стал наследником, так?
        - А сейчас мы с энтузиазмом готовимся к приему гостей, - закончил за нее Ричард. - Не так сложно запомнить.
        - И тем не менее я не уверена, что все пройдет гладко. Вдруг они начнут спрашивать о таких вещах, о которых я не имею ни малейшего понятия. Например, любишь ли ты брюссельскую капусту или какие отношения у тебя с моей матерью? - продолжала девушка.
        - Едва ли дамы устроят перекрестный допрос, - нетерпеливо заметил Скотт. - К тому же всегда можно что-нибудь придумать.
        - Лучше, если бы я располагала более подробными сведениями о твоей жизни.
        Ричард нахмурился.
        - Например?
        Любопытно, подумала Джесика, улыбнется ли Скотт, если она дотронется до его лица? Или пронзит холодным взглядом серых глаз? Господи, ну зачем Ричард поцеловал ее!
        - Ну, - протянула Джесс, - коли я временно стану твоей супругой, могу я поинтересоваться, не был ли раньше женат мой муж?
        - Я бы ответил, если бы мы намеревались провести вместе всю жизнь. А нам отведены всего сутки.
        - А почему ты так нервничаешь? - настойчиво спросила Джесика.
        На щеках Скотта заиграли желваки.
        - Довожу до твоего сведения, что я вообще не собираюсь создавать семью. Правда, меня связывают довольно близкие отношения с одной девушкой, которая тоже работает в Пайте. Однако мы не давали друг другу никаких обязательств. Нас обоих устраивает такое положение. Еще какие вопросы?
        - Как ее зовут? - не удержалась Джесика.
        - Сара.
        - Опиши мне ее, пожалуйста, - попросила она.
        - Сара умная, способная, с яркой внешностью, - перечислял Ричард, явно сравнивая свою пассию с Джесикой, которая, видимо, подобными качествами не обладала.
        Девушка отпила немного вина и рассеянно посмотрела по сторонам. И вдруг увидела, что к столику направляется высокий светловолосый молодой человек с аристократической внешностью.
        - Здравствуй, Барри! - расплылась в улыбке Джесика.
        - Значит, я не ошибся? - сказал он, окидывая девушку восхищенным взглядом. - Ты выглядишь просто сказочно!
        Девушка заметила, как нахмурился Ричард, и, кокетливо посмотрев на Барри сияющими глазами, промурлыкала:
        - О-о-о, спасибо!
        Неудивительно, что Барри Хопкинс с трудом узнал ее. Когда Кэрри их познакомила, на Джесике была линялая майка и потрепанные джинсы, в которых она обычно работала. Хозяин художественного салона едва ли тогда обратил на нее внимание, но Кэрри убедила Барри посмотреть работы Джесики, и Хопкинс сразу же предложил выставить их на обозрение публики.
        Сейчас же он смотрел на Джесику так, будто из гадкого утенка она превратилась в роскошного лебедя. И девушка, решив доказать Ричарду, что нисколько не ревнует его к Саре, подставила Хопкинсу щечку для поцелуя. Тот с явным удовольствием прикоснулся к атласной коже. Скотт сдержанно наблюдал за встречей.
        - Как идут дела? - поинтересовался Барри, любуясь Джесс. - Ты успеешь подготовиться к вернисажу?
        - Надеюсь, хотя возникли небольшие проблемы, - ответила она, искоса взглянув на Ричарда.
        - Дорогая, не пора ли тебе представить нас друг другу? - грубовато заявил тот.
        - Барри Хопкинс, Ричард Скотт, - нехотя сказала Джесика. - Барри - хозяин салона, где откроется моя выставка, - добавила она, не объясняя, кто же такой Ричард.
        Мужчины без особого энтузиазма пожали руки. Отметив, что Скотт назвал Джесику дорогой, Барри поспешил обратиться к ней:
        - Нам нужно обязательно встретиться за ланчем, - горячо заговорил он. - Я о тебе почти ничего не знаю. К тому же пообещал Кэрри позаботиться о тебе. Почему бы тебе не заглянуть ко мне на следующей неделе?
        - У тебя же мало свободного времени, Джесс, не так ли? - тут же вставил Ричард.
        Девушка подумала о Саре.
        - Ну-у, уверена, что для Барри я обязательно выкрою пару часов, - промолвила она с независимым видом и улыбнулась: - Как насчет понедельника?
        - Прекрасно, - согласился Хопкинс и поцеловал ее. - Буду ждать с нетерпением!

        Глава 1

        - Что, что? Кто тебе нужен?
        Джесика в недоумении уставилась на Ричарда Скотта. Комната медленно поплыла перед глазами. На какое-то безумное мгновение девушке показалось, что он говорит про жену.
        - Да, мне необходима супруга, - нетерпеливо повторил Ричард.
        Во взгляде Джесики сквозило недоверие. Шутка? Не похоже. Скотт стоял у стола, засунув руки в карманы, с мрачным раздраженным видом. Ей не доводилось видеть Ричарда в подобном настроении, а потому она не понимала, то ли это его обычное состояние, то ли ее субъективное восприятие. Скорее всего последнее. От уголков глаз у Ричарда расходились мелкие морщинки. Значит, он выглядит совсем по-другому, когда пребывает в хорошем настроении. К сожалению, Скотту и в голову не пришло улыбаться во время их встречи. Тогда выражение его лица было явно гневным и презрительным.
        Так почему же сейчас, в студии, Ричард предлагает ей выйти за него замуж?
        Видимо, обычный розыгрыш. Джесс неуверенно улыбнулась, вытирая руки тряпкой. Ей не хотелось раздражать Скотта тем, что она его не совсем понимает, но момент для спонтанного смеха девушка уже упустила.
        - Ты шутишь?
        Ричард нахмурился.
        - Ты так считаешь? - ворчливо заметил он.
        - Но… ты же не намерен жениться на мне? - запинаясь, произнесла Джесика. От ее слов лицо Ричарда скривилось от ужаса.
        - Жениться? На тебе?!
        У девушки возникло неприятное ощущение, что ей снится кошмарный сон. Она стоит босиком на лавке, машинально опуская вазы в жидкую глину и поворачивая их так, чтобы внутреннюю поверхность полностью покрывал раствор, и отчаянно пытается найти вариант, как достать из ниоткуда несколько тысяч долларов…
        Внезапно, в разгар мучительных раздумий, в студию вошел Ричард. По его мнению, единственный способ уплаты долга - согласие Джесики стать его женой. Уж не ослышалась ли она? Может, повлияло напряжение последних дней? Или разыгралось воображение?
        Раствор на руках начал подсыхать, Джесика стерла его тряпкой. Да, если это сон, то слишком реальный. Джесика тряхнула головой.
        - Но мне показалось, ты сказал…
        - Да, я сказал, мне требуется жена, - раздраженно уточнил гость. - Однако я даже не намекал, что хочу жениться, а тем более на тебе!
        Джесс сдалась.
        - Извини, но я не понимаю тебя, - призналась она. - Только что ты заявил, что хочешь жениться, а теперь - не желаешь!
        - Боже мой! - воскликнул Ричард, явно поражаясь тупости Джесики. - Понимаешь, требуется, чтобы ты на один день сказалась моей женой, и все! Или такая роль не для тебя?
        - Ах, вот как! - Джесика даже не пыталась скрыть сарказма. - И как я сразу не догадалась! - Отбросив тряпку, она села на стул и стала рассматривать Скотта. - А могу я поинтересоваться, зачем разыгрывать трагикомедию, или предполагается, что мне понятно?
        Ричард, раздраженно расхаживающий по студии, внезапно остановился, удивленный неожиданной атакой. Темные брови сошлись у переносицы. Девушка невольно сжалась, слишком поздно осознав, что нельзя дерзить человеку, которому она должна тридцать тысяч долларов. Некоторое время Скотт напряженно смотрел на Джесс и, вздохнув, устроился в кресле напротив.
        - Ну, хорошо, - нетерпеливо произнес Ричард. С преувеличенным вниманием разглядывая переплетенные пальцы, он старался собраться с мыслями.
        Джесика обеспокоенно наблюдала за Скоттом. После первой встречи у нее сложилось впечатление, что Ричард - холодный эгоист с ледяным выражением серых глаз, невозмутимый, с твердым характером. И сейчас она удивилась разительной перемене.
        Работница местного почтового отделения рассказала мисс Фостер, что Скотт работает в Перу, жаркое солнце буквально впиталось в его кожу, оставив темный загар и морщинки вокруг глаз. Темно-каштановые волосы слегка выгорели. Лицо вообще-то обычное, но при внимательном взгляде обнаруживалась решительная линия подбородка и вызывающе очерченные губы.
        - А ты слышала, что я получил поместье по наследству от дяди? - неожиданно поднял глаза Ричард. Его слова застали Джесс врасплох, ибо она его пристально рассматривала. Джесика покраснела, чувствуя себя неуютно, словно под прицелом серых глаз. Не глядя на Скотта, она кивнула.
        - Говорят, ты намереваешься продать особняк, - сказала она. Об этой новости Джесика тоже узнала на почте.
        Ричард невесело рассмеялся.
        - Если бы я мог! К несчастью, я не располагаю юридическими правами.
        - А почему бы тебе не поселиться здесь? - спросила Джесика, справедливо полагая, что многие ее знакомые обрадовались бы возможности владеть прекрасным домом в райском зеленом уголке близ Олбани. - Места тут восхитительные!
        - Я согласен. Одно неудобство - работаю-то я в Перу, - резковато возразил Скотт.
        - А разве ты не в состоянии подыскать занятие по душе где-то поближе? - Джесика с удовольствием переключилась на другую тему, лишь бы не говорить о деньгах, которые она должна Скотту, и не обсуждать его необычное предложение.
        - Нет, - холодно пояснил Ричард. - Я заключил контракт на два года, обязуясь построить в Пайте несколько отелей. Я взял два месяца, чтобы привести поместье в порядок, но, честно говоря, подобная перспектива меня не привлекает.
        Скотт замолчал, а Джесика размышляла о том, что Ричард, видимо, принадлежит к тому типу людей, которые любят заниматься реальным делом, а не тратить время на какое-то фамильное поместье, неожиданно свалившееся на голову.
        Джесика с содроганием вернулась к действительности, вспомнив о долге Скотту. Интересно, как она выплатит сумму, изображая его жену? Девушка взглянула на твердо сжатый рот молодого человека, почувствовав, как между лопаток ужом скользнул холодок. Безусловно, сама идея просто абсурдная. Не только абсурдная, но и опасная, рискованная, да и вообще не в ее характере.
        - И все же давай уточним, какая роль отводится мне? - спросила Джесс.
        - Сейчас поясню, - сухо сказал Ричард. - Принимая во внимание мою работу в Перу и тот факт, что я не имею права продать поместье, я решил превратить его в престижную гостиницу. По моим сведениям, туристы готовы выложить хорошие деньги, чувствуя себя полноправными хозяевами загородного дома. Я уже связался с рекламным агентством, их представители сегодня осматривали дом. - Скотт помедлил.
        - Ну и что? - подстегнула его Джесика, не догадываясь, куда он клонит.
        - Словом, здесь им очень понравилось, - медленно произнес Ричард. - Конечно, требуется кое-что обновить, но после некоторой модернизации поместье, несомненно, привлечет туристов. - Последовала новая пауза. Скотт пристально смотрел на Джесику. - Есть, правда, небольшая проблема.
        - И какая же? - спросила девушка, предчувствуя неприятности.
        - Директора агентства - Элизабет и Джулия - считают, что их клиентам понравится, если хозяйкой гостиницы станет моя жена. - Чувствовалось, что Скотт очень тщательно подбирает слова. - Они полагают, что после реконструкции домом будет распоряжаться семейная пара, которая организует здесь для гостей пансион. К сожалению, в агентстве решили, что хозяином буду я. Ведь будущие туристы должны чувствовать себя как дома. А заметив, что в доме нет хозяйки, Элизабет и Джулия намеревались отказать мне в осуществлении плана, но я убедил их, что женат, а моя супруга, возвратясь из Перу, уехала навестить родственников.
        Джесика с сомнением посмотрела на Скотта.
        - Наверное, твое заявление прозвучало очень странно.
        Он пожал плечами.
        - А что удивительного в том, что кто-то желает увидеться со своей семьей? Правда, я совершил ошибку, упомянув, что жена вернется через неделю. - Он вздохнул. - Джулия сразу же захотела еще раз осмотреть особняк и познакомиться с тобой.
        - Со мной?!
        Последовала короткая пауза.
        - Ну, я сообщил им, что мою жену зовут Джесикой, - наконец произнес Ричард, в упор глядя на девушку.
        Ее сердце отчаянно забилось.
        - А с какой стати ты назвал мое имя? - спросила она повышенным тоном.
        Впервые с начала разговора Ричард смутился.
        - Да это первое, что пришло в голову. - Прищурившись, он пристально смотрел на Джесику, будто старался вспомнить возникший тогда образ стройной незнакомки с большими фиолетово-синими глазами и облаком мягких темных волос.
        Но вдруг во взгляде Скотта промелькнуло странное выражение - он переключил внимание на реальную девушку, что сидела напротив. На ее щеке остался след засохшей глины, волосы были небрежно подхвачены узкой лентой, выбившиеся пряди падали на лицо, а старая бежевая кофта светилась на локтях дырами.
        - Не понимаю, почему я вдруг подумал о тебе, - продолжал Скотт, опустив глаза. - Глядя на тебя, вообще трудно думать о браке, но в тот момент вспомнилось именно твое имя.
        - Очаровательно! - обиженно пробормотала Джесика. Она вовсе не стремилась понравиться Скотту, но, коли он придумал для нее роль его жены, мог бы вести себя не столь пренебрежительно.
        - Однако, - быстро сказал Ричард, - идея не показалась мне абсурдной. Я здесь всего неделю, а единственная девушка, которую я мог бы попросить о таком одолжении, находится сейчас далеко. В конце концов, ты тоже тут чужая. Или у тебя есть ухажер, который может помешать мне? - Тон Скотта свидетельствовал, что он не допускает мысли, что кого-то заинтересует растрепанная особа в рваной кофте.
        Словно защищаясь, Джесика закуталась в свое любимое одеяло.
        - У меня нет времени для флирта, - сообщила она, втайне надеясь, что принадлежит к разряду красавиц, вполне способных сравниться с девушкой, о которой невзначай упомянул Скотт.
        - Прекрасно, - констатировал он, как будто вопрос был снят с повестки дня, и посмотрел на часы. - Тебе, вероятно, придется трудновато, но ведь я предлагаю стать женой лишь на сутки. Надеюсь, ты справишься.
        - Ладно, - проворчала Джесика. - Я сейчас очень занята. - Она указала на поднос, где ожидали обжига вазы и кувшины. - Через три недели у меня откроется выставка. - Джесика не удержалась от горделивого признания. Ричарду Скотту не помешает знать, что она - талантливый художник по керамике и экспонирует в салонах свои произведения.
        Однако на него новость не произвела ни малейшего впечатления.
        - Послушай, я не прошу тебя сыграть роль моей супруги, - заявил он угрожающе-спокойным тоном. - Я ставлю тебя в известность - тебе придется сделать это, хочешь ты или нет.
        - У тебя нет никакого права!.. - возмущенно начала Джесика, поднимаясь со стула, но Ричард, протянув через стол руку, крепко схватил ее за запястье. Его пальцы оказались сильными и теплыми, и, хотя он не приложил никаких усилий, Джесс снова опустилась на место. Скотт отпустил ее, но она еще долго ощущала на коже жгучий щемящий след.
        - Ты же не можешь достать тридцать тысяч баксов, которые должна мне, не так ли? - мягко напомнил Ричард. - Или ты уже забыла про тот маленький инцидент?
        Если бы!
        Конечно, Джесика виновата, что не держала Прайса на поводке. Ведь Кэрри предупреждала, что пса нельзя пускать в соседний сад. Они уже почти дошли до старых конюшен, возвращаясь с прогулки по пустынным улочкам. Джесс устала бежать за собакой, тянувшей вперед. Наклонившись, она отстегнула поводок, ожидая, что Прайс помчится вперед, к двери, чтобы дождаться печенья. Однако пес возбужденно залаял, понюхал землю и с игривым видом бросился по аллее, ведущей к поместью Скоттов.
        Уже не впервые Джесике пришлось пожалеть, что ее крестная вместо карликового пуделя предпочитает огромного ньюфаундленда. Она позвала Прайса, но тот, не обращая внимания, продолжал свой путь. Джесс направилась следом, совершенно не подозревая, что ее жизнь изменится коренным образом. В тот момент она не понимала, что привлекло внимание собаки. После смерти старого Фрэнка Скотта поместье никто не посещал. Правда, на почте Джесика как-то слышала, что особняк унаследовал племянник Фрэнка, но его пока никто не видел.
        И вдруг Джесика заметила открытую дверь. Потом услышала доносящийся из глубины дома лай и бросилась бежать.
        Однако на пороге застыла. Перед ней открывался огромный холл, напоминающий музей с собранием редких коллекций. Древние каменные стены украшали оленьи рога, чучела рыб, среди которых выделялась голова мрачного водяного буйвола. Поражало воображение старинное оружие и доспехи. Возле камина стояли тяжелые резные кресла из лиственницы. На причудливой этажерке красовалась прелестная китайская ваза. Рядом, словно выжидая добычу, притаился на бревне питон. Экзотическую обстановку дополняла огромная хрустальная люстра. В середине холла стоял Прайс и возбужденно лаял на бурого медведя, набитого опилками.
        - Прайс! - крикнула Джесс, приходя в себя. Она кинулась за поводком, но пес отскочил в сторону, едва не сбив с ног человека, входившего в холл с другой стороны.
        - Что здесь творится? - яростно спросил тот.
        - Прошу прощения… - произнесла Джесика, убирая с лица волосы.
        Перед ней стоял загорелый рассерженный молодой мужчина с жестким взглядом серых глаз, со стройной мускулистой фигурой. Он наверняка хорошо бы смотрелся в видавшем виды джипе, пересекающем пустынные равнины, или верхом на лошади, которая галопом мчится навстречу солнцу. Но только не здесь, в этой лавке древностей.
        - Извините, - снова начала Джесс, глотнув воздуха, и шагнула к собаке. Но незнакомец опередил ее. Ухватив пса за ошейник, приказал Прайсу сесть. К величайшему удивлению хозяйки, тот подчинился.
        - О-о, большое спасибо! - с облегчением улыбнулась Джесика.
        - Кто вы такая? - отрывисто спросил незнакомец. - И что делаете в моем доме?
        - В вашем доме? - Несмотря на замешательство, она посмотрела на него с интересом. - Значит, вы племянник Фрэнка Скотта?
        - Да, я Ричард Скотт, - холодно подтвердил молодой человек. - Может, вы наконец представитесь?
        - Меня зовут Джесика Фостер. - Девушка хотела протянуть руку, но остановилась, заметив недоброжелательность соседа, и только потуже завернулась в кофту. - Я живу рядом - в мастерской, переделанной из старой конюшни.
        Если Ричарду и было приятно познакомиться, он это тщательно скрыл.
        - Мой адвокат сообщил, что конюшни принадлежат неким Редфордам.
        - Да, Кэрри и Чарли, - кивнула Джесика. - Чарли предложил мне работать в Калифорнии. В их отсутствие я присматриваю за Прайсом, - показала она на собаку, с невинным видом сидевшую возле Скотта.
        - Не похоже, что вы хорошо справляетесь с такой ролью, - смягчившись, пожурил ее Ричард. Джесс покраснела.
        - Мне очень жаль, что пес убежал прежде, чем я смогла что-либо предпринять. Обычно я не держу его на поводке возле дома. Постараюсь, чтобы подобное не повторялось.
        Скотт отпустил ошейник.
        - Забирайте свою собаку и получше пристегните поводок, пока Прайс чего-нибудь не натворил.
        Джесика наклонилась, но пес ловко увернулся и снова разразился лаем на чучело медведя.
        Ричард поморщился.
        - Он что, совсем вас не слушается?
        - Прайс! - прикрикнула Джесика, но пес снова отскочил, наткнувшись на изящную подставку, на которой стояла китайская ваза.
        Дальше все происходило, как в замедленной киносъемке. Подставка качнулась в одну сторону, затем в другую, ваза медленно описала в воздухе красивую дугу… Девушка в ужасе наблюдала за происходящим, затем инстинктивно бросилась вперед, чтобы подхватить вазу. С протянутыми руками она упала на колени, а перед ней, ударившись о каменный пол, медленно разлетелась на кусочки фарфоровая реликвия. Наступила напряженная тишина. Джесика зажмурилась, не решаясь подняться.
        - Вы понимаете, что натворили? - В словах Скотта звучала такая злость, что Джесика вздрогнула и открыла глаза. Ричард, присев рядом, подбирал осколки. Несмотря на загар, его лицо побледнело, серые глаза сверкали от ярости.
        - Я… Я… - пролепетала девушка. Он грозно посмотрел на нее.
        - Что - я? Прошу прощения?! - язвительно закончил фразу Скотт.
        Джесика кивнула с совершенно несчастным видом.
        - Твой пес только что разбил вазу стоимостью тридцать тысяч долларов, а ты извиняешься? - От злости Ричард перешел на ты.
        Джесс побелела.
        - Т-тридцать?..
        - Да, тридцать тысяч долларов, - сквозь зубы подтвердил Ричард. - Я только что беседовал с оценщиком, поскольку намеревался продать вазу, чтобы оплатить ремонт дома, - продолжал он. - А теперь что?..
        Естественно, Джесика предложила возместить убытки. Ричард осмотрел ее с ног до головы, переводя взгляд с выцветшей юбки на рваную кофту. Наконец презрительно поинтересовался, есть ли у Джесс лишние баксы. Ей стало плохо при одной только мысли о таком солидном долге. Она не располагала и десятой частью этой суммы, а о том, чтобы обратиться к родителям, не могло быть и речи. Они и так выкручивались, чтобы дать Джесике возможность получить образование.
        Быстро уяснив ее финансовое положение, Скотт объявил, что обратится напрямую к Редфордам. Прайс принадлежит им, значит, его хозяевам следует платить. В отчаянии Джесика выпросила недельный срок, сказав, что постарается достать деньги. Разве так бессердечно поступают с крестной матерью?..
        Прошло четыре кошмарных дня, а девушка так и не придумала, как решить проблему. И вот теперь, в сырой июньский полдень, Скотт сидит напротив, ожидая ее согласия убедить посторонних людей в том, что Джесика является его супругой.
        - Ну? - жестко начал он. - Ты уплатишь долг или я поручу адвокату позвонить Редфордам?
        Джесика прикусила нижнюю губу.
        - Давай уточним. Если я соглашаюсь на твое предложение, ты забываешь про вазу, так?
        - Совершенно верно.
        - Значит, тебя устраивает такая форма выплаты долга? - поинтересовалась Джесс, сознавая, что нехорошо смотреть в зубы дареному коню.
        Ричард пожал плечами.
        - Я не подозревал, что ваза очень дорогая, пока ее не оценил антиквар. Если бы я продал ее, то привел бы в порядок поместье. Особняк очень сырой, нуждается в хорошем ремонте. Я не хочу тратить собственные средства, поэтому дом должен сам окупить себя. Благодаря тебе и твоему псу мне придется расстаться с редкими картинами. Мне кажется, что лишь одна ночь, когда тебе придется притвориться моей женой, - неплохая компенсация долга. В конце концов, я же не прошу тебя провести со мной остаток жизни! Чашка чаю, несколько глотков вина, и мы все разойдемся по комнатам. Что тут сложного?
        - Вопрос в том, кто с кем будет спать!
        - А-а, так вот что тебя беспокоит! - Откинувшись на спинку стула, Ричард насмешливо посмотрел на девушку. - Ты и в самом деле думаешь, что я воспользуюсь ситуацией, чтобы затащить тебя в постель?
        Она покраснела.
        - Конечно нет!
        - Очень хорошо. Заверяю тебя, что меня занимают гораздо более важные дела, чем глупая, неуклюжая и безответственная девчонка, - заявил Ричард безжалостно, и Джесика снова вспыхнула. - Вполне вероятно, под твоей столь оригинальной одеждой скрывается восхитительное тело, но вряд ли оно стоит тридцать тысяч долларов, да оно меня и не интересует. Если честно сказать, главное для меня - разобраться с поместьем и вернуться в Перу. И если понадобится провести с тобой ночь, я это сделаю без колебаний. Понятно, мы оба предпочли бы спать порознь, но Элизабет и Джулии покажется странным, что счастливая пара удаляется в разные спальни. А будущие клиенты особняка значат для меня гораздо больше, чем твои утонченные чувства!
        - Ладно, ладно, - ворчливо согласилась Джесика, поднимаясь со стула. - Я уловила суть. Как и то, что моя роль в качестве жены заканчивается на пороге спальни.
        Ричард внимательно посмотрел на нее.
        - Значит, ты согласна?
        - А разве у меня есть выбор? - горько ответила она вопросом на вопрос. - Ты же прекрасно знаешь, что мне негде взять деньги, а обращаться к хозяевам с просьбой уплатить долг мне не позволяет совесть.
        - Почему же? - сказал Скотт. - Ведь их собака разбила вазу!
        Джесика потрепала Прайса.
        - Да, но собаку оставили под моим присмотром. Видишь ли, я серьезно занимаюсь керамикой, но работать мне негде, поэтому Кэрри временно предложила свою мастерскую. А я пообещала заботиться о Прайсе. Именно моя крестная привила мне любовь к гончарному искусству. И что же, я должна повесить на нее свой долг?!
        - Следовало бы подумать о последствиях, прежде чем позволять псу разгуливать без поводка, - без тени сочувствия заметил Скотт.
        - И тебе тоже следовало быть поосторожней. Зачем широко распахивать двери, зная, что в холле стоят дорогие вазы? - не удержалась от колкости Джесика, с вызовом глядя на Ричарда.
        - А я-то думал, ты с благодарностью примешь мое предложение, - мрачно заметил он, но Джесс только откинула с лица волосы, сверкнув глазами.
        - По-твоему, провести ночь в одной постели - достойный выход из ситуации, в которой я невольно оказалась?
        Ричард резко поднялся.
        - Тогда заплати тридцать тысяч баксов, - безразлично произнес он, - и я смогу нанять профессиональную актрису.
        Заметив, что он направился к двери, Джесика раскаялась, что резко вела беседу.
        - Нет, подожди! - воскликнула она.
        Ричард повернулся, выжидающе подняв бровь.
        - Ну хорошо, прошу прощения, - с печалью произнесла Джесика. - Я согласна.
        - Так-то лучше, - одобрил Скотт. - Зачем же поднимать такой шум!
        - Да потому, что твоя идея совершенно бредовая! - Джесика показала на потрепанные джинсы и старый свитер. - Ты же сам сказал, что выгляжу я ужасно. Никто не поверит, что я твоя жена.
        - Поверят, если ты приведешь себя в порядок. - Ричард взял Джесс за плечи, внимательно оглядел ее. - Могу с уверенностью сказать, что ты весьма привлекательна, - безучастно констатировал он, критически изучая гладкую кожу, темную массу шелковистых волос и стройную фигурку. - Да ты станешь просто красавицей, если уделишь себе хотя бы немного внимания.
        Джесика почувствовала, как ее захлестывает горячая волна. Она остро ощущала прикосновение мужских рук, совершенно коричневых от загара. От них сквозь кожу проникало тепло, растекаясь по плечам, вдоль спины, под коленками, доходя до пальцев ног. Незаметно вздохнув, Джесс задержала взгляд на подбородке Скотта, не осмеливаясь встретиться с ним глазами и боясь посмотреть на губы.
        До этого момента Ричард был источником отчаяния. Теперь он внезапно превратился в очень привлекательного мужчину, с которым ей вскоре предстоит лечь в постель.
        - Элизабет и Джулия ничего не заподозрят, если ты наденешь модное платье. - Он, казалось, не обращал внимания на смущение Джесики. К ее облегчению, Скотт убрал руки. - Видимо, в твоем гардеробе найдется подходящий костюм?
        - Вряд ли, - невнятно призналась Джесика, удивляясь, что обжигающее тепло проникло через шерстяную кофту и рубашку, хотя Ричард давно засунул руки в карманы своих брюк. - Правда, у меня есть вечернее платье, которое мне дала мать на всякий случай, но в основном я обхожусь рабочей одеждой, ведь целыми днями мне приходится возиться с глиной.
        - Ну в таком случае надо что-нибудь купить. Мы же поедем фотографироваться.
        - Зачем? - удивилась Джесика.
        - Чтобы иметь свадебные снимки. Портрет в рамочке, на котором мы выглядим как жених и невеста, поставим где-нибудь в гостиной на видном месте. Существенная деталь, не так ли?
        - Наверное, - протянула Джесика, будто невзначай отодвигаясь от Скотта. Наверное, он уже все тщательно продумал. - И когда мы поедем?
        - Полагаю, завтра. Сегодня договорюсь с фотографом. Заеду за тобой утром. А заодно осмотрим Олбани.
        - Я рассчитывала, что понадоблюсь тебе только на сутки, - заметила Джесс. - Когда же займусь своими изделиями?
        - Успеешь после обеда. К тому же ты сама заявила, что выполнишь мои требования, - сухо напомнил Ричард.
        Она потупилась, упрекая себя за излишнюю болтливость.
        - Лучше скажи сразу, чего ты от меня ждешь!
        - Перво-наперво посетить мой дом, чтобы ознакомиться с обстановкой до приезда гостей, - начал перечислять Скотт. - Во-вторых, подготовить для них комнаты, а заодно почистить столовое серебро, поставить в вазы цветы и так далее.
        Джесика вздохнула. Она ненавидела уборку.
        - Что-нибудь еще? - поинтересовалась она со страдальческим выражением в глазах.
        - Да, придется заниматься едой. Элизабет с Джулией надеются, что ты хороший повар.
        - Но я не имею ни малейшего представления о кулинарии.
        Ричард шагнул вперед, почти прижав Джесику к печи для обжига.
        - Значит, приложишь немного усилий и умения, - сказал он. - Не надейся, что я легко спишу долг. Тебе нужно не только убедить гостей в том, что ты моя жена, но и проявить себя отличной хозяйкой, у которой все в руках горит. Понятно?
        Джесс сумрачно кивнула, но Скотт не двинулся с места.
        - Постарайся вложить душу. Дом должен выглядеть теплым и уютным. Приготовь вкусный обед. Веди себя как веселая, счастливая жена, а не как хмурая девчонка, которую не радует возможность чудом избежать огромного долга. Если ты не сможешь справиться, лучше скажи сразу и подумай, где найти доллары.
        Джесика подняла голову. В серых глазах она прочла то, что имел в виду Скотт. Она судорожно вздохнула.
        - Я подчиняюсь.

        Глава 2

        Ричард прав. Небольшая роль жены - действительно хорошая компенсация за уничтоженное произведение искусства. И все бы складывалось удачно, если бы при мысли о том, что им придется вместе провести ночь, у Джесики не начинало все внутри сжиматься от тревоги и нервного возбуждения.
        Понятно, что она нервничала из-за перспективы оказаться в одной спальне с совершенно чужим человеком. Лучше бы ее состояние не было связано с воспоминаниями о теплых мужских пальцах, которые брали ее за запястья, или о руках, крепко сжимавших плечи. Джесика не спала. Рядом сопел Прайс. Перебирая аргументы в пользу того, что соглашение со Скоттом не содержит ничего предосудительного, Джесика успокоилась. Но в памяти возникли серые глаза, и она внезапно поняла, что есть причина для волнений.
        Вот почему Джесика долго ворочалась без сна. Разбудил ее Прайс, просунувший под одеяло холодный мокрый нос. Она посмотрела на часы. Без пяти девять.
        - О Боже! В половине десятого заедет Скотт! - воскликнула Джесс, бесцеремонно отталкивая пса. Ричард позвонил вчера вечером, сдержанно попросив ее быть готовой в девять тридцать.
        - И, пожалуйста, надень что-нибудь поприличнее, - добавил он. - Я не намерен приглашать на ланч сиротку из приюта.
        Наскоро сполоснув лицо, Джесика чистила зубы, мрачно перебирая в памяти свой гардероб. Кроме единственного платья, которое она взяла с собой по настоянию матери, у нее действительно не находилось приличных туалетов. Наконец она выбрала юбку в коричневую, черную и зеленую клетку и широкий хлопчатобумажный свитер. Во всяком случае, дыр на них не было.
        Для завтрака времени не оставалось. Свистнув Прайсу, Джесика открыла дверь. Прошедший дождик освежил живую изгородь, на влажных листочках дрожали солнечные блики. Разве можно в такое прекрасное утро держать пса на поводке? Тем более что первую половину дня ему предстоит провести взаперти. Джесика отпустила собаку и пошла следом по пустынной улочке, наслаждаясь мягким прикосновением ветерка.
        Она посмотрела на часы. Пора возвращаться. А где же Прайс? Он почти скрылся в густом кустарнике. Снаружи виднелись лишь задние лапы и яростно размахивающий хвост. С упавшим сердцем Джесика поспешила к собаке. К счастью, Прайса удерживал какой-то сильный запах, и она без труда поймала его. Правда, ей пришлось перепрыгнуть через канаву и тоже забраться в кусты, и только тогда девушка ухватила пса за ошейник. В результате последовавшей затем борьбы Джесика совсем выбилась из сил, к ее одежде и волосам прилипли соринки, трава, листочки, но все же она вытащила Прайса на дорогу.
        Тем временем стрелки приближались к половине десятого. Джесс побежала обратно к дому, крепко вцепившись в поводок. Моментально включившись в игру, Прайс скакал, подпрыгивал, норовя лизнуть хозяйку в лицо. Привлеченный лаем, навстречу вышел Ричард. Перед его изумленным взором предстал возбужденный пес, тянувший за собой Джесику. Раскрасневшееся лицо обрамляли растрепавшиеся волосы, в которых застряли травинки.
        - Извини за опоздание! - выдохнула она, когда Прайс кинулся приветствовать Скотта как старого друга, хотя между ними должны были бы существовать прохладные отношения.
        - Сидеть! - твердо приказал Ричард, не дожидаясь, пока пес вымажет лапами его костюм. Тот прижал уши и довольствовался обнюхиванием ног, постукивая хвостом по земле. - Куда вы запропастились? - Явно недовольный, Скотт взглянул на Джесику.
        - Прайса необходимо выгулять, ведь его придется закрыть в доме. - Ее смутило и явно обеспокоило выражение серых глаз. Ричард выглядел великолепно в безукоризненно сшитом костюме со стальным оттенком, в белой рубашке и серебристом галстуке. Строгая одежда несколько странно смотрелась на сильном теле, хотя прибавляла Скотту сдержанности и жесткости.
        - Похоже, что Прайс выводил на прогулку тебя, - едко заметил он, стряхивая мусор с плеча Джесс. - Ты что, валялась в стоге сена?
        Он едва дотронулся до Джесики, но прикосновение обожгло ее. Она рассердилась на глупую чувствительность и поспешила сама почистить джемпер и пригладить прическу.
        - Мне пришлось вытаскивать Прайса из кустов, - коротко пояснила Джесика. - Сейчас я закрою его, и мы поедем.
        - А ты не собираешься переодеваться?
        Джесика удивленно взглянула на Ричарда.
        - Ты о чем?
        - Я же просил тебя выглядеть поприличнее.
        - А разве я не послушалась?
        Скотт раздраженно нахмурился.
        - Твой вид никуда не годится! Разве выходят замуж в какой-то тряпке и куске рыболовной сети!
        - Когда я приехала сюда, то даже и не мечтала о замужестве, - напомнила Джесика, направляясь к дому. - А если бы знала, то, безусловно, захватила бы длинное белое платье и фату, которые держу в гардеробе на всякий случай. Вдруг кто-нибудь внезапно сделает предложение?
        - Я и не ожидал, что ты появишься в свадебном наряде, - резко сказал Ричард. - Однако неужели у тебя нет более подходящего костюма? Или ты забыла, что мы идем фотографироваться?
        - Ты прав, подходящей одежды у меня действительно нет, - с детской непосредственностью заявила Джесика.
        Он вздохнул.
        - Придется что-нибудь купить.
        - Не понимаю, какое имеет значение, как я одета, - обиженно ворчала Джесс, закрывая Прайса на кухне, предварительно убрав все, что он мог сгрызть. Захватив яблоко, она направилась к автомобилю. - Почему бы не запечатлеть только одно лицо?
        - Потому что я объяснил мастеру - нужна памятная фотография о дне свадьбы; естественно, он очень удивится, если я появлюсь в костюме, а ты в таком затрапезном виде, будто собралась пропалывать грядки!
        Джесика задумчиво откусила яблоко.
        - Но почему же тогда нас не снимали во время венчания?
        - Потому что мы поженились внезапно. - Ричарда явно выводили из терпения глупые, по его мнению, вопросы.
        - Неужели ты способен на такой романтический поступок? - провокационно улыбнулась девушка.
        - Скорее, на безрассудный, - парировал Ричард, с сердитым видом выруливая на дорогу. - Но фотографу не обязательно знать, как мы поженились.
        - Ты вообще против брака? - осведомилась Джесика, продолжая есть яблоко.
        - Да, - коротко подтвердил Скотт. - Некоторым он необходим, я же не спешу попасть в западню.
        Девушка искоса посмотрела на Ричарда. Он повернулся, чтобы взглянуть в зеркальце заднего вида. Мужской профиль четко выделялся на фоне яркого утреннего неба. Его внешность привлекала - легкая складочка между бровями, прямая линия носа, неожиданно темные ресницы, обрамляющие светлые глаза. Джесика увидела красивые очертания губ и внезапно ощутила волнение.
        Она опустила глаза. Лучше думать о том, какой Скотт несговорчивый, чем о том, почему тон Ричарда произвел на нее весьма странное впечатление.
        - Значит, идея такова. Мы очень сильно влюбились и не могли отпраздновать традиционную свадьбу, да? - спросила Джесс намеренно оживленным тоном.
        - Что-то в этом роде, - поморщился Скотт.
        - Да, но если нам не потребовалась подобная церемония, зачем нужна фотография?
        - Не знаю, - резко ответил он. - Например, послать твоей матери в Бостон или Чикаго, или куда-то еще.
        - Однако моя мать живет в Лаббоке.
        - Послушай, мне совершенно безразлично, где находится твоя матушка, - вздохнул Ричард, - и фотографу тоже. Для него важно, чтобы мы выглядели счастливой парой.
        - Ладно, надеюсь, он хороший мастер, - колко заметила Джесика. - Ему придется долго возиться, чтобы сделать из тебя влюбленного! Я еще не встречала человека, который бы совершенно не соответствовал роли жениха.
        Скотт недовольно посмотрел на нее.
        - А как, по-твоему, мне следует выглядеть?
        - Ну-у немного более… дружелюбным.
        - Разве можно быть дружелюбным, если разбивают фамильную реликвию!
        - Любому понятно, что это произошло нечаянно, - огрызнулась Джесика, вдавливая огрызок яблока в пепельницу и подчеркнуто не замечая взгляда Скотта. - Вазу разбил Прайс. Почему бы ему не стать твоей невестой? По крайней мере, рядом с ним ты казался бы более довольным!
        - Не говори ерунды! - На лице Ричарда задергались скулы. - Нам обоим предстоит разыгрывать свои роли перед объективом. Мне нужно встретиться с адвокатом, за это время ты купишь необходимое.
        Джесика мученически закатила глаза. Она очень не любила ходить по магазинам и выбирать одежду.
        - И что же мне приобрести?
        - Я не эксперт по вопросам моды, - сухо заметил Ричард.
        - Однако после твоих замечаний складывается иное мнение, - тихо пробормотала Джесика. Скотт строго взглянул на нее.
        - Найди что-нибудь подходящее, скажем, платье, костюм… Словом, то, в чем ты действительно собралась бы на бракосочетание…

        Легко сказать, думала Джесика спустя полчаса, расхаживая вдоль длинных торговых рядов в центральном магазине. Город Олбани отличался превосходными рынками, но модных магазинов здесь было маловато. Ричард дал девушке толстую пачку «зеленых», велев явиться в отель ровно в одиннадцать с полной экипировкой.
        - Слушаюсь, сэр! - отсалютовала Джесика. А про себя отметила, что если Скотт готов разориться на платье, то легко мог бы купить другую китайскую вазу.
        Джесс обошла много магазинчиков, но так ничего и не нашла. Она начала уже впадать в отчаяние, когда вдруг заметила шикарный салон. Продавщица недоуменно посмотрела на наряд Джесики, но та, несколько смущаясь, все же обратилась к ней за помощью.
        - Завтра я выхожу замуж, - вдохновенно соврала Джесс. - Будьте добры, подберите мне подходящий наряд.
        Продавщица расплылась в улыбке.
        - А что, собственно, вы ищете?
        - Мой жених хочет, чтобы я прекрасно выглядела, - пояснила Джесика, надеясь, что она в первый и последний раз посещает этот дорогой магазин.
        И не успела Джесс опомниться, как оказалась в примерочной, среди вороха изысканных костюмов. При взгляде на ярлыки у нее задрожали коленки. Продавщица очень внимательно отнеслась к Джесике, заставила ее перемерить массу платьев, засыпав вопросами о медовом месяце, женихе, о его и ее родителях.
        - Мой будущий муж очень… сильный, - сказала девушка, у которой от трескотни уже разболелась голова. Профессия актрисы оказалась труднее, чем она ожидала.
        - Но он, наверное, симпатичный? - уточнила продавщица, сладострастно вздыхая.
        Джесика представила реального Ричарда, и ей сразу расхотелось натягивать очередное платье. Она могла описать Скотта подробно, отметив строгие черты, выразительные глаза, сильное тело, теплые уверенные руки. А вот появляются ли у него от смеха морщинки вокруг глаз? Увы, Джесс никогда не видела, как Ричард улыбается. Интересно, какое у него при этом лицо? А глаза? Губы? Внутри у Джесики что-то ёкнуло. Она выпрямилась.
        - С женихом все в порядке! - ответила девушка.
        Продавщица, казалось, разочаровалась, но, взглянув на Джесс, не удержалась от восхищения:
        - Отлично! А ну-ка прикиньте жакет!
        Джесика задумчиво посмотрела в зеркало на свое отражение. Кремовое платье изящного покроя подчеркивало ее хрупкую фигурку. С цветом платья гармонировали пышные темные волосы.
        - Даже не верится, что это я, - сказала Джесс.
        - Вы чудесно выглядите, - искренне промолвила продавщица. - Элегантно и изысканно. Осталось подобрать туфли и шляпку.
        Джесика быстро нашла обувь, но шляпка вызывала сомнения. Насчет нее Ричард ничего не говорил.
        - Пожалуй, остановлюсь вон на той, - девушка указала на оригинальный головой убор. Шляпу украшала экстравагантная лента, а огромные поля, наверное, закрыли бы половину лица.
        Очень довольная собой, она оставила в салоне почти все деньги, выданные Ричардом, и направилась - по совету продавщицы - за губной помадой. Если Скотт желает видеть, как она преобразилась, Джесика доставит ему удовольствие…

        Сидя в удобном кожаном кресле в фойе четырехзвездочного отеля, Ричард читал газету, когда в дверях показалась Джесс. Она слишком поздно осознала, что опаздывает на десять минут. Посмотрев на Джесику поверх газеты, Скотт не преминул укорить ее.
        - Но не намного же, - оправдывалась она, осматривая холодное спокойное лицо Ричарда, который явно не стремился привлекать к себе внимание. Однако Джесика невольно фиксировала на нем взгляд.
        Скотт указал на часы.
        - На четырнадцать минут, - уточнил он.
        - Ну, хорошо, согласна. - И Джесика протянула коробки. - Не хочешь посмотреть на покупки?
        - Непременно, но лучше, когда ты их наденешь, - согласился Скотт, снова многозначительно показывая на циферблат. - Через полчаса нас ждет фотограф.
        Переодевшись в дамской комнате, Джесика немного струхнула.
        Нет, я не выдержу испытания, обратилась она к незнакомому отражению в зеркале, аккуратно накладывая помаду. Однако на девушку смотрела истинная красавица. Что же, по крайней мере, Скотт не придерется, что она выглядит как замарашка. Правда, поля у шляпы несколько великоваты… Джесика поправила жакет, решив показать экстравагантный головной убор, как говорится, по ходу пьесы.
        Скотт снова углубился в газету, полагая, что девушка появится не скоро. Он заметил ее лишь тогда, когда Джесс остановилась прямо перед ним.
        - Ну что скажешь?
        Подняв глаза, Ричард замер, увидев стильную, изящную даму с огромной шляпой в руке и неуверенным выражением в глазах. На мгновение лицо его застыло, потом он нервно моргнул и медленно поднялся с кресла.
        - Ну так как же я выгляжу? - обеспокоенно спросила Джесика, не дождавшись ответа. Или она кажется смешной?
        - Э-э, ты… - Скотт услышал, как странно звучит его голос, и прокашлялся. - Ты смотришься… хорошо.
        Хорошо? Все, что он может сказать? А Джесике очень хотелось произвести на Ричарда впечатление. Очевидно, дорогого костюма маловато.
        Скотт снова посмотрел на Джесику, ее сердце забилось. Однако серые глаза не выражали восхищения. Тем не менее у Джесс непроизвольно перехватило дыхание. Чтобы скрыть смущение, она надела шляпу.
        - Мне кажется, она меня украшает.
        Джесика почти почувствовала облегчение, увидев, как лицо Скотта исказилось от возмущения.
        - И ты хочешь сказать, что заплатила за это солидную сумму?
        - А тебе не нравится? - невинно спросила она.
        - А поменьше шляпки не нашлось?
        - Я была уверена, что в день замужества должна выглядеть так, чтобы ты запомнил меня навсегда, - пояснила Джесс.
        - Я бы сказал, что ты действительно незабываема, - саркастически заметил Ричард. У Джесики возникло странное чувство, что он не меньше, чем она, обрадовался, что они возвратились к прежнему препирательству. - И совершенно необычна!
        С притворной обидой Джесика надула губы.
        - Я купила шляпку специально для тебя!
        - Если полагаешь, что появишься в таком виде рядом со мной на улице, то ты глубоко ошибаешься!
        Джесика сняла шляпку.
        - А я-то надеялась, что ты похвалишь ее, - разочарованно вздохнула она, теребя поля, и вдруг заметила в глазах Скотта насмешливый огонек.
        Он положил газету на столик.
        - То есть ты хочешь меня покрепче задеть? - спросил Ричард. И хотя он даже не улыбнулся, Джесика поняла, что одержала победу.
        - Честное слово, я подобного и в мыслях не держала! - возразила она, положа руку на сердце и широко раскрыв глаза.
        Губы Ричарда дернулись.
        - Мне показалось, что ты и в самом деле изменилась! Но по сути все такая же, несмотря на твой шикарный наряд.
        - Боюсь, ты прав, - со вздохом призналась Джесика, наклоняясь за коробками, в которые она уложила свою одежду.
        - Подожди-ка, - приказал Скотт, когда Джесс выпрямилась.
        Она стояла, словно каменное изваяние, пока он снимал ценник с воротника жакета. Джесика волновалась, когда мужские руки откидывали ее волосы, прикасались к шее. Ричард шагнул назад - их глаза непроизвольно встретились. Джесика даже затаила дыхание, но Скотт тут же отвернулся.
        - Лучше поторопиться, - отрывисто произнес он.
        Пока они шли к машине, атмосфера казалась натянутой до предела. Джесика хотела нарушить тишину, но не могла придумать, что сказать. Она чувствовала себя немного скованной в элегантном наряде, и тем не менее мужчины оборачивались ей вслед.
        Путь в мастерскую фотографа пролегал через рыночную площадь. Джесика смотрела под ноги, не желая ни с кем встречаться взглядом, а потому не заметила, что Ричард остановился возле продавщицы цветов.
        - Нужно купить розы, - промолвил он, придержав девушку за локоть.
        - Нет, зачем… - начала она, но Скотт уже выбирал букет. Джесика уловила тонкий аромат чайных роз и робко улыбнулась.
        - Очень красивые! Спасибо. - В глазах Ричарда промелькнуло странное выражение. Она быстро добавила: - А тебе требуется гвоздика в петлицу.
        - За мой счет, - улыбнулся продавец, вручая Джесс белую гвоздику. Чтобы вдеть ее в петлицу, ей пришлось переложить букет в другую руку. Вплотную приблизившись к Скотту, она ощутила притягательность сильного тела и прикусила губу, чтобы сосредоточиться. В конце концов Ричард помог справиться с цветком, и Джесика снова почувствовала тепло его пальцев.
        С порозовевшими щеками она отступила назад, избегая взгляда серых глаз.
        - Вы женитесь, угадал? - улыбаясь, спросил продавец, с любопытством наблюдая за маленькой сценкой.
        - Похоже, - подтвердил Ричард.

        Фотограф, стройный молодой человек с артистическими манерами, с сомнением взглянув на шляпку, пригласил молодых в студию.
        - Может, хотите подготовиться? - спросил мастер Джесику, указывая на трюмо, где лежали щетки, салфетки, набор косметики.
        - Что значит подготовиться? - поинтересовалась она. - Я готова.
        - Не совсем. - Ричард убрал с ее волос листочек, застрявший после утренней возни с Прайсом, и протянул расческу. - Большинство невест поправляют прическу перед съемкой.
        Джесика села перед зеркалом и пару раз провела по шелковистым прядям. Скотт поморщился, отобрал расческу и сам занялся ее роскошной копной.
        - Ой! - вскрикнула она. - Вольно!
        - Не поднимай шума! - приказал Скотт. Он отступил на шаг, оценивая свою работу, и захватил несколько прядей, задумчиво пропуская их между пальцами. - Ну вот, - наконец произнес Ричард и, потянувшись за букетом, передал его Джесике. - Теперь ты похожа на девушку, в которую я мог бы влюбиться.
        Ее глаза широко раскрылись от удивления. Лицо Ричарда оставалось невозмутимым, но взгляд потеплел, и у Джесики опять медленно и тяжело забилось сердце. Он стоял так близко!..
        - Ну что, готовы? - спросил фотограф, заметив, как клиенты резко отскочили друг от друга с виноватым видом.
        Девушка старалась успокоить дыхание, убеждая себя в том, что Ричард - посторонний человек, который никогда не улыбается в ее присутствии. А привел ее сюда только потому, что Прайс разбил антикварную вазу. И все.
        Перед съемкой Джесика начала спорить с фотографом. Она непременно желала сняться в шляпе, хотя мастер уверял, что головной убор закроет половину лица. Спор разрешил Скотт, предложив сделать несколько снимков, и Джесс успокоилась.
        - Может, вы обнимете невесту? - предложил хозяин ателье, усаживая Ричарда рядом с Джесикой. - А вы, - сказал он девушке, - прижмитесь к жениху… Вот так, очень мило! Не двигайтесь!
        - Расслабься, - прошептал Скотт, чувствуя, как напряжена Джесс. - Ты же влюблена в меня!
        - Все не так просто. - Джесика действительно смущалась от того, что Ричард сидит совсем близко, касаясь ее тела.
        - А ты постарайся. Прислонись ко мне и подумай о долге, - прошептал Ричард. - И не забывай улыбаться!
        - Студийный портрет гораздо эффектнее моментальных свадебных фотографий, правда? - Возившийся с лампами фотограф вежливо поддерживал беседу.
        - А у нас их вообще нет, - непринужденно заметила Джесика, уловив предупреждающий взгляд Ричарда. - Мы хотели, чтобы свадьба была особенной - только мы вдвоем, и все… правда, дорогой?
        Скотт ничего не ответил, сохраняя на лице непроницаемое выражение.
        - А теперь посмотрите друг на друга! - попросил фотограф, готовясь к новой композиции.
        Джесика попыталась изобразить воодушевление и любовь, но не удержалась от давно сдерживаемого смеха, и Ричард, как ни старался, в конце концов тоже заулыбался.
        Внезапно перед Джесс предстал совершенно иной человек. Под глазами Скотта появились милые морщинки, серые глаза смягчились. Он даже стал родным и близким.
        - Великолепно! - воскликнул фотограф. - А теперь сделаем романтический снимок, например с поцелуем.
        С лица Джесики исчезла улыбка. Она не осмеливалась поднять на Ричарда глаза.
        - Неплохая мысль, - спокойно заметил он.
        Девушка вскинула голову, но Скотт невозмутимо встретил ее взгляд.
        - Или ты возражаешь, дорогая? - с легкой насмешкой спросил он.
        - Ну-у, я не знаю… - протянула она, однако Ричард притянул Джесс к себе.
        - Так? - спросил он фотографа, не сводя с Джесики глаз.
        - Превосходно!
        Скотт убрал с ее лица волосы, потом теплые руки забрались под темную пушистую массу, слегка лаская затылок, прошлись по подбородку. Наконец Ричард пристально посмотрел на яркие соблазнительные губы.
        Джесика задрожала. Она со страхом ожидала поцелуя и в то же время сама желала прикоснуться к мужскому рту. Сердце медленно билось, стучало в груди, дыхание остановилось. Она забыла обо всем на свете, кроме Ричарда.
        Глаза Джесики расширились, став темно-фиолетового цвета. Она не отрываясь смотрела на Скотта, а тот медленно, очень медленно нагнул голову и прижался к ее губам. Под Джесс вдруг начал проваливаться стул, студия стала вращаться, а тело содрогнулось, словно от электрического импульса.
        Почему она считала его губы холодными? Они оказались горячими и уверенными. На них моментально сконцентрировались неведомые доселе ощущения Джесики, погрузившейся в дурманящее наслаждение. Ее руки сами поднялись к мужским запястьям, плотно сжались, и Ричард, угадав молчаливую просьбу, впился в дрожащие от наслаждения губы.
        Потом он отстранился, легко погладив нежную шею. Еще несколько долгих мгновений Скотт не отпускал Джесс, всматриваясь в глубину ее глаз, потом улыбнулся и разжал руки.

        Глава 3

        - Снимок получится сногсшибательным, - с удовлетворением констатировал фотограф.
        Сквозь пелену Джесика слышала, как Ричард обсуждал какие-то детали, удивляясь, что он говорит обыденным тоном, тогда как она до сих пор не могла прийти в себя от поцелуя.
        Джесс огляделась. Обстановка студии, ее хозяин, Скотт - все казалось нереальным. В действительности существовали только его губы, трепетное прикосновение рук и потрясающее наслаждение. Тело Джесики еще дрожало, лицо горело, пальцы ощущали короткие волоски на мужских запястьях.
        Видимо, они попрощались, потому что Джесс вдруг обнаружила, что стоит рядом с Ричардом на тротуаре. Мигая от солнечного света, она пыталась удержать охапку роз и шляпу. Свежий ветерок спутал пушистые пряди, но руки Джесики были заняты, и она не могла поправить прическу. Взглянув на нее, Ричард заметил беспорядок и вздохнул.
        - Ну вот, стоит тебе тридцать секунд побыть на улице, и ты опять становишься растрепой!..
        - Трудно выглядеть аккуратной на таком ветру, - возразила Джесика, с удивлением обнаружив, что Ричарду это прекрасно удается. Он, как всегда, солидный, уверенный. Если вокруг возникал хаос, то Скотт постоянно контролировал ситуацию, о чем свидетельствовали его манеры - двигаться, разговаривать, смотреть на часы. Целоваться.
        Джесика любовалась розами и радовалась, что волосы скрывают ее лицо.
        - Давай где-нибудь перекусим, - предложил Ричард.

        Ожидая, пока официант принесет заказ, Джесика неуверенно сказала:
        - Поскольку мне предстоит быть твоей женой, пусть даже на сутки, я хотела бы побольше узнать о тебе. Например, когда у тебя день рождения, есть ли у тебя братья или сестры, бывает ли у тебя плохое настроение…
        - Я всегда в прекрасном расположении духа, - сердито перебил ее Скотт. - Во всяком случае был, пока не обнаружил на полу осколки разбитой вазы.
        - Я так и предполагала, что ты опять вспомнишь об этом! - фыркнула Джесика.
        - Ну хорошо, был до тех пор, пока не стал хозяином поместья, - смягчился Скотт, глядя в тарелку, которую поставил официант.
        Джесс взяла приборы.
        - Большинство людей чувствовали бы себя счастливыми, если бы получили в наследство такой прекрасный дом.
        - Но я же не намерен здесь жить, - возразил Скотт. - К тому же поместье великовато для одного человека.
        Джесика сосредоточенно разделывала цыпленка.
        - Да, но у тебя может появиться семья.
        - Нет, - почти грубо отрезал Ричард. Джесс поняла, что лучше оставить эту тему в покое. Какая ей разница, в конце концов?
        - И тем не менее, особняк великолепный, - сказала Джесс, вспоминая старинное строение, овеянное романтикой. - Он так и дышит историей.
        - И сыростью, - прозаически добавил Ричард. - Ты хотя бы представляешь себе, во сколько обойдется реставрация?
        - В тридцать тысяч долларов?
        Он с бешенством взглянул на Джесс, но та невинно отпила глоток вина.
        - Этих средств хватит только на решение основных проблем. Предстоит выполнить массу различных работ. Ты считаешь поместье романтическим особняком, а для меня он - дорогая обуза. Меня ничего с ним не связывает. Я впервые познакомился с поместьем лишь неделю назад.
        - А разве твой дядя никогда не приглашал тебя в гости? - удивилась Джесика. Ричард невесело рассмеялся.
        - Дядя всегда считал моего отца белой вороной, даже по имени никогда не называл. С таким же пренебрежением дядя относился и ко мне, хотя я получил образование в Штатах.
        - Значит, он изменил мнение, если завещал дом тебе.
        - У него не оставалось выбора. Поместье переходит к ближайшему родственнику мужского пола.
        Джесика проглотила кусок цыпленка.
        - А если и ты останешься без наследников?
        Скотт пожал плечами, оставив вопрос без ответа.
        - А братья у тебя есть? - продолжала расспрашивать Джесс, хотя понимала бестактность своего поведения.
        - Нет, я - единственный сын.
        - И ты никогда не чувствуешь себя одиноким? - Она не представляла себе детства без мальчишек, с которыми приятно побороться, поиграть или поспорить.
        Скотт пожал плечами.
        - Я вырос в Перу. Дружил с местными ребятишками. Для меня эта страна роднее поместья. К тому же вместе со мной в Пайте работает моя близкая приятельница Сара, очень хороший специалист по маркетингу.
        Джесика старательно занималась цыпленком.
        - А почему же она не приехала сюда?
        - У Сары отпуск, она отправилась к родителям, а в принципе ее больше занимает карьера. К тому же она знает, что брак меня не интересует. Нам просто хорошо вместе, и мы не намерены связывать себя какими-либо обязательствами.
        - Значит, вы не любите друг друга, - ворчливо произнесла Джесика, не понимая, что ее раздражает.
        Ричард внимательно взглянул на Джесс. Он явно рассердился.
        - Не твое дело, - резко заметил Скотт. - По-моему, ты собиралась узнать, когда у меня день рождения, а не анализировать мои отношения с женским полом.
        - Ладно, и когда же ты родился? - Джесс гоняла по тарелке зернышки риса.
        - Двадцать седьмого апреля. - Ричард предупреждающе поднял руку. - Только не говори, что я Лез, Близнецы или что-то в этом роде.
        - Ты - Телец, - холодно уточнила она.
        - А я и не сомневался, что ты разбираешься в знаках зодиака. - Ричард не скрывал насмешки. - Богеме свойственно заниматься подобной чепухой. А теперь, полагаю, ты начнешь анализировать мой характер.
        Джесика со звоном положила вилку.
        - Зачем? Я и так знаю, что мы несовместимы!
        Они посмотрели друг другу в глаза. Ричард - с предупреждением, Джесика - с вызовом. Напряженную тишину нарушил удивленный голос.
        - Джесика!
        Занятая перепалкой со Скоттом, она не сразу заметила Барри Хопкинса. Она несказанно обрадовалась неожиданной встрече и, желая досадить Ричарду, договорилась с ним о свидании. Она испытывала приятное возбуждение, заметив, что в новом роскошном платье произвела на Барри потрясающее впечатление.
        Скотт только намеревался съязвить по поводу ее предстоящего ланча с Барри, как подошел официант, чтобы сменить приборы, и раздражение Ричарда усилилось.
        - Значит, ты собираешься выкроить время для Хопкинса! - язвительно спросил он Джесику, едва официант удалился.
        Она удивленно раскрыла глаза.
        - А почему ты так волнуешься? - невинно спросила Джесс.
        - Возможно, ты забыла о долге? Но я-то помню! - прорычал Ричард. - На следующей неделе тебе придется стать моей женой!
        - Да, но только на двадцать четыре часа, - напомнила она. - Почему я должна перед тобой отчитываться, чем занимаюсь в свободное время?
        - А если Элизабет и Джулия приедут раньше? - мрачно предположил Ричард. - Как ты объяснишь свое отсутствие?
        - Встречусь с Барри в другой день. - Они сердито уставились друг на друга. - Да почему ты так волнуешься? У тебя есть Сара, о которой ты только и думаешь и ждешь не дождешься, когда наконец возвратишься к своей драгоценной подруге!
        - Я не могу уехать, пока ты не сыграешь свою роль! - рявкнул Скотт. - И приложи максимум усилий, чтобы Элизабет и Джулия убедились, что ты - моя жена, а не этого прилизанного деятеля искусства!
        - Вот уж не предполагала, что нахожусь на службе, - парировала Джесс.
        - Между тем ты надела платье, которое купила на мои деньги, лакомишься цыпленком, за которого заплатил я. Разве я не имею права на то, чтобы ты подумала о моих проблемах?
        Джесика яростно схватила меню.
        - Ты и Саре тоже предъявляешь счет?
        - Оставь ее в покое!
        - Ладно, если перестанешь вмешиваться в мои отношения с Барри.
        - А почему он вдруг тебя заинтересовал? - подозрительно спросил Ричард. - Да он не обратил бы на тебя ни малейшего внимания, если бы ты не выглядела столь роскошно в наряде, который я заставил тебя приобрести.
        - Откуда ты знаешь? - Джесика вызывающе посмотрела на Скотта. - Если ты не обращаешь на меня внимания, это вовсе не означает, что я никого не интересую.
        - Меня удивляет, чем тебя привлек Барри, - усмехнулся Ричард. - Неужели ты серьезно относишься к этому субъекту? - тихо промолвил он, потому что к столику вновь подошел официант. - Что желаешь на десерт?
        - Шоколадный торт с трюфелями, - попросила Джесика, но ей уже ничего не хотелось. Она ослепительно улыбнулась официанту, который принимал от Ричарда заказ на чашку кофе. - К тому же Барри - очаровательный и воспитанный молодой человек, чего не скажешь о некоторых присутствующих.
        Скотт деланно засмеялся.
        - Воспитанный и очаровательный? И это все, чего ты ждешь от мужчины, моя дорогая?
        - Во всяком случае, больше, чем твоя распрекрасная Сара!
        - Оставь ее в покое! - резко промолвил Скотт. - Она не станет тратить время на случайно подвернувшихся мужчин, которые готовы приволокнуться за любой юбкой, - заметил Ричард. - Я не ожидал от тебя подобной слабинки!
        Джесс ответила язвительной ухмылкой.
        - Ну мы же артистические личности, а потому всегда найдем друг с другом общий язык. Кстати, прошу тебя не называть меня дорогой!
        - Да, но ты действительно обходишься мне дорого, - напомнил Скотт.
        - Между прочим, Прайс разбил только одну вазу, - возразила она. - Дорогой можешь называть меня в присутствии Элизабет и Джулии. Ты отправишься в Перу, а я останусь здесь. Как я объясню Барри, кем ты мне приходишься?
        - Скажи, что я ревнивый любовник.
        И если на душе Джесики было пока спокойно, то после таких слов сердце бешено забилось. В воображении сразу же возникли картины: вот Ричард медленно притягивает ее к себе, расстегивает молнию на платье, улыбаясь, скользит руками по телу…
        - А что говорить, когда ты уедешь в Перу? - сдавленно прошептала Джесс.
        - Что я тебя бросил, - предложил Скотт.
        - Весьма благодарна! На Барри это произведет сильное впечатление!
        - Если ты ему действительно нужна, Хопкинс только порадуется благоприятному повороту судьбы, - безразлично заметил Ричард.
        Некоторое время Джесика задумчиво ковыряла ложкой шоколадный торт. Скотт методически помешивал кофе. Видимо, с ним проще пререкаться, чем вспоминать о прикосновении его рук и губ, подумала девушка.
        Отодвинув тарелку, Джесика рискнула взглянуть на Скотта. Именно в этот момент он тоже поднял голову. Фиолетовые глаза на секунду скрестились с серыми, и оба тут же отвернулись. Короткого мгновения оказалось достаточно, чтобы атмосфера тупого противостояния сменилась напряженной тишиной. Джесс почувствовала себя неловко.
        Да, Ричард Скотт - очень опасный человек!
        Домой они ехали в напряженном молчании. Лучше бы мы ругались, подумала Джесика, глядя в окно. Она старалась не замечать сильные загорелые руки, лежавшие на баранке. Девушка воображала, как они стягивают платье и прикасаются к ее обнаженным плечам.
        Хватит! Размечталась! Во всем виновата нервирующая тишина. Джесика выпрямилась, отчаянно подыскивая тему для разговора.
        - Что еще нужно сделать перед приездом рекламных агентов? - Пискливый тон отнюдь не напоминал ее обычный тембр голоса.
        - Подумай-ка, что приготовить. - Скотт не отрывал взгляд от дороги. - Как только гости известят меня о приезде, я сообщу тебе и мы купим необходимые продукты.
        - Я и сама могу это сделать.
        - Ты постоянно твердишь, как мало у тебя свободного времени, - сказал Ричард. - Не сомневайся, вдвоем мы справимся быстрее. К тому же у тебя не возникнет искушения убивать время в выставочном салоне.
        - Ладно, утешайся своей расторопностью, - проворчала Джесика, сердито складывая на груди руки.
        - Непременно, - заверил ее Ричард.
        Он подвез девушку до порога и даже не выключил мотор, пока Джесика выходила из машины.
        - Итак, думай над меню, - насмешливо проронил Скотт, разворачиваясь к поместью.
        Джесика возмущенно смотрела вслед.

        Глава 4

        Прошло два дня, прежде чем Джесика снова увидела Ричарда. Она старалась не думать о нем, с головой окунувшись в работу, но безуспешно. Воспоминания о быстром, ничего не значащем поцелуе всплывали в самый неподходящий момент.
        Выводила ли Джесика на прогулку Прайса, наливала ли чай, чистила ли зубы - внезапно перед глазами возникало лицо Скотта, и теплые волнующие чувства просыпались в ее душе. Девушка ощущала усталость и беспокойство. Откладывала начатую вазу или кашпо и принималась за новое изделие. Вскоре вся мастерская была заставлена незавершенной гончарной продукцией. Джесика стала сердиться всерьез.
        Надо же, один поцелуй. Ричард даже не нравился ей. Так почему же вместо того, чтобы готовиться к выставке, она постоянно размышляет о соседе? Джесике расхотелось пить чай, и, поставив чашку на полку, она с силой захлопнула дверцу буфета. Сейчас она займется любимым делом и выкинет из головы Ричарда Скотта.
        Джесика вышла на залитый солнцем двор и босиком побрела в мастерскую. Оставила дверь открытой, чтобы помещение пропиталось душистым ароматом медуницы и лаванды, которые высадила Кэрри вдоль стены. Набрав глины, Джесс положила на колесо первый комок. На ней был просторный свитер с длинными рукавами, и приходилось периодически останавливаться, чтобы подтянуть их вверх. Но Джесику не волновало подобное неудобство. Завораживающий ритм гончарного круга и податливая глина, становившаяся гладкой под влажными руками, полностью захватили ее. Постепенно Джесс расслабилась, поглощенная творческим процессом.
        Прайс отыскал босоножку хозяйки, завалявшуюся на кухне, и самозабвенно грыз ее, расположившись возле Джесики. Пес находился на седьмом небе от счастья. Джесика много гуляла с ним, пытаясь выветрить странные чувства, навеянные поездкой в Олбани. Джесика даже не обращала внимания на то, чем занимается хитрый Прайс, поглощенная чудесной метаморфозой природного материала.
        Чтобы волосы не мешали, она заправила их за уши, а ноги убрала под скамейку, словно маленькая девочка. Через раскрытое окно врывались лучи солнца. Кончики ресниц вспыхивали золотыми огоньками. Захваченная работой, Джесика снова и снова погружала руки в воду и проводила пальцами по глиняной форме.
        От внезапного стука в дверь она резко повернулась. При виде Ричарда, стоявшего на пороге, сердце ее словно подскочило, руки дернулись, и сырой еще кувшин снова превратился в груду глины. Прайс, который к тому моменту сладко спал, двигая во сне бровями, резко вскочил и залился оглушительным лаем, словно оправдываясь, что его застали врасплох.
        Поднятый псом ажиотаж помог Джесике собраться с мыслями. Надо же! Стоило убедить себя, что поцелуй Скотта ее не волнует, как он тут же появился. В брюках цвета хаки и белой рубашке с короткими рукавами он выглядел неотразимо.
        - Привет! - Она поднялась, смущенно улыбаясь.
        Ричард заставил Прайса замолчать.
        - Сторож из него никудышный, - констатировал Скотт вместо того, чтобы поздороваться. - Я уже минут пять стою на пороге, ожидая, когда меня заметят.
        - А почему же ты его не окликнул? - Джесика, прокашлявшись, говорила почти нормальным тоном.
        - Что я и сделал в конце концов, - промолвил Ричард. В его голосе промелькнула странная интонация, будто он вспомнил девушку, окутанную солнечным сиянием. - Но ты витала в облаках.
        Взглянув на него, Джесика почувствовала, что от кончиков пальцев на ногах вверх по телу поднимается дрожь. Она отвернулась в смущении, чтобы вымыть руки.
        - Я прикидывала, какую форму придать кувшину, - пояснила Джесс. Скотту совсем не обязательно знать, что она постоянно раздумывала о нем.
        - Но Прайс же кувшин не лепил! - резонно заметил Ричард. Он наклонился, чтобы погладить пса, который весьма выразительно давал понять, насколько рад встрече. - Как ты полагаешь, у него есть какие-то способности?
        - Конечно, он очень талантливый, - встала Джесика на защиту подопечного.
        - Вот как? И что он умеет делать? Проникать в чужие владения? Уничтожать частную собственность?
        Джесика проигнорировала его слова. Вытирая руки о подол юбки, она пыталась вспомнить о каком-нибудь благородном поступке Прайса, который бы произвел впечатление.
        - Например… он приносит брошенную палку.
        - А-а! Всегда?
        - Иногда, - уверенно солгала Джесика.
        - Очень мило, - произнес Ричард с сарказмом. Он прошелся по мастерской, остановился перед полкой с готовыми изделиями и взял вазу для фруктов. Ее украшали переплетенные тропические растения, мартышки, выглядывающие из-за листьев пальм, ярко раскрашенные попугаи. - Неужели это ты сделала сама? - удивился он.
        - Да. Мои работы будут экспонироваться на выставке, - промолвила Джесс, с гордостью указывая на кашпо, кувшины, чашки, тарелки и блюда. Творения Джесики отличались разнообразием, однако каждое сохраняло индивидуальный стиль автора.
        Ричард задумчиво рассматривал вазу, потом взглянул на девушку, будто увидел ее впервые.
        - Оригинально, - похвалил он и, помедлив, добавил: - Я и не предполагал, насколько ты талантлива.
        Похвала доставила ей удовольствие. Подойдя к полке, она машинально переставила чашки.
        - Спасибо, - тихо произнесла Джесс, не оборачиваясь.
        - И давно ты занимаешься гончарным искусством? - поинтересовался Скотт, с любопытством рассматривая кувшин для молока с изображением задумчивой коровы. Он стоял в двух футах от Джесики. Она отодвинулась, как казалось, незаметно, чтобы находиться подальше от волнующего ее сильного тела.
        - Впервые я увидела, как Кэрри лепит горшок, лет в девять, - призналась Джесика. - Она положила на круг комок глины, и он прямо на моих глазах превратился в изящный горшочек. - Джесс бросила взгляд на залитый солнцем двор и улыбнулась. При воспоминании о детстве ее лицо приняло мечтательное выражение. - Это было… настоящее чудо. С тех пор и увлекаюсь этим изумительным промыслом.
        Повернувшись к Ричарду, она заметила в его глазах восхищение, но оно быстро исчезло, и Джесика решила, что ей почудилось. Скотт осторожно поставил кувшин на полку.
        - Вот как! - сказал он. - А я думал, что девчонки проводят время, мечтая о свадьбе и детишках.
        Джесс застыла, снова услышав насмешливый тон.
        - Я не против свадьбы и детей, - произнесла она холодно. - Но предпочитаю реально смотреть на вещи, пока не встречу настоящего мужчину.
        - Какого же? - Ричард прислонился к стене, засунув руки в карманы. Несмотря на его спокойную позу, Джесика нервничала.
        - Я пойму, когда найду его.
        - Да ладно, брось, - провоцирующе заметил Скотт. - И не уверяй меня, что ничего, кроме глины, тебя не интересует. Ты наверняка представляешь, как выглядит идеальный муж?
        - Во всяком случае, на тебя он явно не похож! - отрезала Джесика. - Он должен так любить меня, чтобы не довольствоваться свободными отношениями!
        - Видимо, кто-то вроде Барри Хопкинса, - презрительно отозвался Ричард. Джесика, ни разу не вспомнившая о Барри после встречи в ресторане, вызывающе отбросила назад волосы.
        - Возможно!
        На лице Скотта появилось брезгливое выражение.
        - На твоем месте я бы не возлагал на него больших надежд. У меня сложилось впечатление, что он любит только себя.
        - Твои выводы слишком поспешны! - вспыхнула Джесс, собирая неиспользованную глину. Увы, теперь она не сможет работать!
        - Я предупреждаю для твоего же блага, - заявил Скотт.
        - А вообще ты зачем пришел? - холодно спросила Джесика.
        - Получил весточку от Элизабет, - сообщил он деловым тоном. - Гости приезжают во вторник, к вечернему чаю. Значит, в понедельник отправимся за покупками.
        - А почему не утром во вторник?
        - Потому что в этот день ты обязана приготовиться к встрече, - напомнил Ричард, возвращаясь к обычной раздражительности. - Видимо, придется тебе отменить рандеву с артистичным другом!
        Джесика, забывшая о ланче с Барри, назло Скотту решила непременно увидеться с Хопкинсом.
        - Однако нам не требуется столько провизии, как для осажденной крепости, - возразила она. - Покупки наверняка не займут весь день. У меня останется масса свободного времени.
        Ричард поморщился.
        - А мне что, ожидать, пока закончится ваше свидание?
        Джесика обрадовалась возможности досадить Скотту, взяв реванш за долгие часы, проведенные в пустых размышлениях о нем.
        - Зачем же причинять тебе беспокойство? - сладко протянула она. - Я могу отправиться и на фургоне.
        - Что? На старой ржавой колымаге, которая гниет во дворе? - воскликнул Скотт. - Да имеет ли она право вообще появляться на трассе?
        - Документы в порядке, - сообщила Джесика. Ей нравился старенький фургончик, который Редфорды купили на аукционе специально для нее. Конечно, особой красотой он не отличался, но не всем же иметь такие роскошные автомобили, как у Скотта!
        - Смешно отправляться на двух машинах, - вздернул подбородок Ричард. - Правда, если ты так настаиваешь на ланче с Барри, я подброшу тебя до салона, а сам займусь делами. Продукты купим перед отъездом домой.
        - Таким образом, моя встреча с Барри сокращается, - прокомментировала Джесика. Ричард нахмурился.
        - После вторника будешь проводить со своим Барри дни и ночи, - грубо отрезал он. - Меня волнует единственное - чтобы визит рекламных агентов прошел успешно. А когда он закончится, мы просто забудем друг о друге. Однако сейчас я намерен убедить их, что у меня есть не только жена, но и отличная хозяйка. Кстати… - Ричард повернулся и взял со стола конверт, который оставил там, войдя в мастерскую. - Хочу, чтобы одну из фотографий увеличили и вставили в рамку. Посмотри.
        При упоминании о снимках в душе девушки что-то перевернулось. Они вызывали слишком много воспоминаний, которые она предпочитала держать в себе. Джесика осторожно вынула фотографии из конверта, будто опасаясь, что они вдруг взорвутся.
        Снимки в самом деле подействовали подобным образом. При виде запечатленного поцелуя на Джесс нахлынуло столько эмоций, что она едва удержалась на стуле. Вот Джесика в абсурдной шляпе, вид вызывающий. А тут прижимается к Ричарду и смеется. Целует его. Будто снова она ощутила тепло его рук и пронизывающее прикосновение губ.
        Джесс поспешила отвести взгляд от фотографии, но она четко запечатлелась в памяти.
        Как же получилось, что они выглядят столь естественно?
        Другие снимки тоже будоражили воображение. Скотт смотрит с нежностью, она светится от счастья.
        Да, мы походили тогда на влюбленных, подумала Джесика. У нее защемило сердце.
        - Убедительно, не правда ли? - произнес Ричард, словно прочитав ее мысли.
        - Да, - согласилась она. - К-какую фотографию ты хочешь увеличить?
        Скотт наклонился так близко, что у Джесики напряглись нервы. Вначале он показал на снимок, где они смеются, потом на другой - с поцелуем.
        - Вот эту, - быстро произнесла Джесс, выбирая первую фотографию.
        - Я так и предполагал, - сухо заметил Ричард, вкладывая фотографии в конверт. - А я лично считаю, что поцелуй получился более эффектно. - Он бросил на девушку резкий взгляд. - Любой поймет, что мы влюблены.
        - Вот как? - Джесика с усилием заставила себя задать вопрос естественным тоном. - А мне кажется, что именно первая фотография выглядит натурально. - Она поднялась со стула, стараясь не смотреть на Скотта. - Ведь поцелуй был искусственным.
        - Да? - В его голосе прозвучало искреннее удивление. - Мне он таким не показался.
        Джесика сложила на груди руки, выражая раздражение.
        - Ты прекрасно понимаешь, что я имею в виду!
        - Да, я прекрасно понимаю, что ты имеешь в виду, - насмешливо подтвердил Ричард, направляясь к выходу. - Ладно, занимайся своей керамикой. Только не забудь составить список продуктов. Я не собираюсь тратить на покупки целый день. Ты уже решила, что приготовить?
        - А нельзя ли просто обойтись полуфабрикатами? - умоляющим тоном попросила Джесика.
        - Нет. Рекламные агенты намерены отведать блюда домашнего приготовления, и удачный обед перетянет чашу весов в нашу сторону.
        - Но я ненавижу готовить! - протестующе воскликнула Джесика. - У меня никогда не получается задуманное. А полный обед я вообще не в состоянии приготовить.
        На лице Скотта промелькнуло нетерпение.
        - Разве трудно в точности повторить рецепты?
        - Они никогда не бывают простыми, - мрачно пояснила Джесс. - В самый последний момент чего-то не хватает. Хуже того, приходится приобретать какую-нибудь кухонную утварь, которая никогда больше не потребуется. Я не понимаю, - продолжила Джесика, почему всегда должны жарить и варить женщины? Почему бы тебе не попробовать самому? Уверена, Элизабет и Джулия приятно удивятся, узнав, что ты еще и искусный кулинар.
        - Я не могу готовить!
        Ее глаза расширились от удивления.
        - Разве трудно повторить рецепты? - язвительно напомнила она. Ричард прищурился:
        - Не пытайся приписать мне половую дискриминацию, - сдержанно предупредил он. - Я не собираюсь заниматься хозяйством, ибо не я несу ответственность за разбитую вазу. Не так ли? - И не оставив Джесике шансов для ответа, он повернулся и вышел. Но тут же просунул голову в дверь: - Я заеду за тобой в одиннадцать часов в понедельник. Пожалуйста, будь готова, - добавил Ричард.
        - «Пожалуйста, будь готова». - Джесика состроила рожицу, передразнивая Скотта, и поддела ногой бумажный комок. Ну почему ему всегда удается вить из нее веревки? И к тому же приводить в рассерженное или смущенное состояние?
        Вздохнув, девушка села. Лучше бы вообще никогда не было злосчастного поцелуя! Тогда бы ее не беспокоили взгляды Ричарда, его прикосновения, движения…
        Джесика заставила себя вернуться к гончарному кругу, однако приняться за работу так и не смогла. Она еще не опомнилась от неожиданного визита. Перед глазами возникли фотографии. Странно, что на них она выглядела такой раскованной и счастливой. Наверное, потому, что она оказалась лучшей актрисой, чем предполагал мнимый супруг.
        К понедельнику Джесика уже контролировала эмоции. Ей надоело постоянно думать о Ричарде. Не мог же человек, которого она видела четыре раза, стать центром мироздания? Оставалось пережить завтрашний день, и они разбегутся в разные стороны. Ричард вернется в Перу, чтобы наслаждаться интимными отношениями с Сарой, и Джесика никогда его больше не увидит.
        - Вот и славно! - проговорила она, поливая герань. День выдался жарким, солнечным. Булыжники под босыми ногами хорошо прогрелись. Ожидая Скотта, Джесс выгуляла Прайса по утренней прохладе. Теперь он сидел на кухне под замком. У Ричарда не будет повода упрекнуть ее в том, что она не собралась. Втайне же Джесика желала, чтобы он сам опоздал. Вот тогда бы она сделала ему выговор. Увы, надежды оказались тщетными. Соседский автомобиль появился ровно в одиннадцать.
        Джесика постоянно твердила себе, что мнение Скотта ей безразлично. Но стоило ему выйти из машины, как ее сердце учащенно забилось и по телу пробежала дрожь. Ричард захлопнул дверь и повернулся к девушке, которая стояла босиком возле цветов с лейкой в руках. Она надела кремовое платье, купленное на деньги Скотта. Солнце высвечивало светлые пряди в темных пушистых волосах, красиво обрамлявших чистые линии лица.
        Несколько мгновений Ричард рассматривал Джесику, а она в свою очередь пыталась разгадать его настроение. Потом Джесс наклонилась и аккуратно поставила на землю лейку. Джинсы и темно-зеленая рубашка не скрывали мощную статную фигуру Ричарда, крепкие мышцы и великолепную выправку. Заглянув в серые глаза, Джесика почувствовала, что мир куда-то исчез, у нее перехватило дыхание и закружилась голова.
        Скотт прошел через залитый солнцем двор, и время возобновило ход. И хотя день стоял теплый, Джесика вздрогнула.
        - Ты никогда не носишь туфли? - поинтересовался Ричард, глядя на босые ноги.
        - Нет, если позволяют обстоятельства. - Голос Джесики звучал почти естественно. - Обувь почему-то всегда тесновата.
        - Ты и на ланч так отправишься?
        - Если бы могла! - Девушка села на скамейку и наклонилась, чтобы смахнуть с ног пыль. Волосы разметались по лицу. Надев элегантную туфельку из пары, за которую заплатил Скотт, она взглянула на Ричарда. Он смотрел на Джесику так, будто видел впервые. - Что-то случилось?
        - Нет. - Странное выражение быстро исчезло. - Ты, наверное, долго прихорашивалась, чтобы предстать перед Барри во всей красе? - грубовато предположил Ричард.
        - Платье настолько великолепное, что грех не появляться в нем почаще, - сказала Джесика, занимаясь второй туфелькой.
        - Особенно принимая во внимание потрясающий эффект, который оно произвело на Барри в ресторане.
        - Ты не возражаешь, что я его ношу? - неуверенно спросила Джесика. - Ведь платье купил ты.
        Ричард усмехнулся.
        - А зачем оно мне?
        - Можешь подарить Саре.
        Взгляд Скотта вдруг стал отсутствующим, словно он пытался вспомнить, кто такая Сара.
        - Нет, это не ее стиль. Пусть платье станет моим презентом.
        Презент. Чтобы вспоминать Ричарда много лет. Джесика постаралась представить, как однажды достанет наряд из шкафа и перед глазами возникнет Скотт - с серыми глазами и теплыми губами. Но ничего не получилось. Его образ так глубоко вошел в подсознание, что, казалось, не исчезнет никогда.
        - Э-э… спасибо… - Девушка чуть отстранилась, потому что Ричард вдруг взял прядь шелковистых волос и пропустил меж пальцев. Он стоял так близко, что Джесика видела, как на шее бьется жилка. - Ч-что ты делаешь?
        - Ищу щепки и листики, которые часто застревают в твоих волосах.
        Неужели Скотт улыбается? Джесс затаила дыхание. Она хотела сказать что-то легкое и незначительное, но язык прилип к нёбу. Джесика так и осталась стоять, боясь шелохнуться.
        Его руки напряглись, и в какой-то момент Джесс показалось, что он поцелует ее. Но Ричард просто убрал пряди и легонько провел кончиками пальцев по щекам и шее.
        - Ты хорошо уложила волосы, готовясь к встрече с Барри, - произнес Скотт, и улыбка исчезла.
        Джесика не могла признаться, что единственным человеком, о котором она думала все утро, был Ричард. Ее лицо пылало, горели на щеках следы, оставленные от прикосновения его рук. Она молча кивнула, одновременно испытывая и разочарование, и облегчение.
        - Пора ехать, - промолвил Ричард.
        В машине оба молчали. Скотт смотрел на дорогу, а Джесика разглядывала зеленые поля, но сознание оставалось безучастным. Она крепко сцепила руки, преодолевая желание дотронуться до пунцового лица.
        Ричард скоро уедет, с отчаянием напомнила себе Джесика. Она его, вероятно, никогда не увидит. Он сам говорил, что, чем скорее завершится их сотрудничество, тем лучше. Скотт исчезнет сразу после отъезда гостей.
        Девушка представила, как она забывает Скотта, его прикосновения, взгляд. Но это было равносильно тому, что думать о размерах Вселенной, - голова шла кругом. Все изменилось. Сама Джесс осталась прежней, а мир стал другим, будто она надела очки.
        Хотя Ричард выглядел озабоченным, несговорчивым, раздраженным, Джесика инстинктивно чувствовала, что отныне всех мужчин начнет сравнивать только с ним.
        А действительно, размышляла девушка, появится ли когда-нибудь человек, который вытеснит мысли о Скотте? Каким он будет? Ричард уже спрашивал ее об этом. Но почему же перед глазами предстает именно его образ? Джесика постаралась припомнить предыдущих приятелей, но их лица казались бесцветными и расплывчатыми.
        Джесика не могла бы точно объяснить, как вообще представляет себе любовь. По ее мнению, она не напоминает непритязательную дружбу с прежними ухажерами, которые быстро переходили в разряд обычных друзей. Любовь - нечто другое. Чудесное, величественное, бескомпромиссное чувство. Сердце сладко замирает. Сама она растворяется в ощущениях… Как при взгляде на губы Скотта, добавил внутренний голос. Девушка застыла, будто дойдя до конца «тропинки» размышлений.
        Нельзя даже думать о том, чтобы влюбиться в Ричарда. Даже если бы он не был связан с прелестной Сарой. Джесика его не интересует. Скотт относится к ней не более заинтересованно, чем к чучелу медведя в своем поместье.
        Ричард припарковал автомобиль возле входа в выставочный салон.
        - Подъеду в два часа, - пообещал он.
        Джесика стояла на тротуаре, наблюдая, как удаляется машина, и гадала, почему на душе у нее скребут кошки. Она сама настаивала на ланче с Барри. Почему же теперь никак не вспомнит, зачем ей понадобился Хопкинс?
        Повернувшись, девушка решительно направилась по ступенькам. Чем попадаться на такую удочку, как любовь к Ричарду, лучше отправиться в ресторан с очаровательным симпатичным Барри.
        На этот раз Хопкинс расцеловал Джесику в обе щеки, но она чувствовала только огонь, который оставил на лице Скотт. Во время ланча Джесс смеялась и оживленно болтала, надеясь, что Барри не заметит ее напряжения. Он рассыпался в комплиментах, не зная, как угодить прелестной собеседнице, но та едва обращала на это внимание. Почему без Ричарда вокруг так тускло? И почему она часто поглядывает на часы?
        Ланч длился целую вечность. Когда они с Барри наконец вернулись к салону, Скотт уже ожидал их с мрачным видом. Он хмуро взглянул на Джесику, которая немедленно просунула руку под локоть Хопкинса и обворожительно улыбнулась. И зачем только она жаждала встречи с угрюмым Ричардом, который постоянно раздражается?
        - Ты готова? - сухо спросил Ричард, коротко кивнув Барри.
        - Почти. - Джесика повернулась к Хопкинсу, слегка обескураженному внезапным появлением Скотта, и стала благодарить за прекрасно проведенное время. В глазах Ричарда закипела злость, чего девушка и добивалась. - Спасибо еще раз, - повторила она, целуя Барри, как сказал бы Ричард, «артистически». - Ланч великолепный. Надеюсь, не в последний раз.
        - Что не в последний раз? - встрепенулся Ричард, быстро уводя Джесику от польщенного, если не озадаченного, ухажера.
        Она не понимала своего состояния. То сгорала от нетерпения увидеть Ричарда, а теперь ведет себя так, будто расставание с Барри подобно смерти. Нет, любовь к Скотту ей не угрожает, решила Джесика. Тот уверенно шагал рядом, сдвинув брови, твердо придерживая ее локоть. Мелко семеня, Джесика едва поспевала за ним.
        По дороге к супермаркету они постоянно препирались. Ричард настоял на том, чтобы девушка показала список продуктов. Прочитав его, Скотт пришел в ярость.
        - Почему ты не написала по порядку? - возмущался он, возвращаясь из кондитерского отдела снова в секцию, где продавались овощи. Он обнаружил, что в корзине отсутствуют лук и помидоры. - Так и будем бегать из конца в конец?
        Джесика вырвала список.
        - Я могу разобраться в том, что нужно, и без детального анализа.
        - В анализе нет ничего предосудительного. Почему ты такая несобранная?
        - Лучше быть такой, чем занудой, подобно тебе, - еле сдерживаясь от гнева, парировала она.
        - Поверь, я бы тоже не хотел находиться с тобой под одной крышей, - огрызнулся Скотт, и они молча уставились друг на друга.
        Пока ехали домой, ссора не утихала. Джесика так сердилась, что не обратила внимания, куда Ричард ведет машину. А потому удивилась, что он остановился перед входом в поместье.
        - Значит, мне идти домой пешком? - спросила Джесс с такой же скрипучей интонацией, как взвизгнувший под колесами гравий.
        - Не умрешь, - со злостью ответил Скотт. - Я полагал, ты оставишь продукты здесь, чтобы не тащить их завтра с собой. Но если вопрос для тебя слишком сложный, то мы, конечно, подъедем к конюшням. Ведь путь своим ходом займет аж… целую минуту!
        Джесика вышла из машины, громко хлопнув дверью.
        - Ладно, если я оказалась тут, можно хотя бы осмотреть кухню? - пренебрежительно осведомилась она.
        Холл выглядел так же мрачно, как и в прошлый раз. Джесс поспешно отвела глаза от пустой подставки, которую некогда украшала китайская ваза, и проследовала за Скоттом по бесконечному коридору в просторную старомодную кухню. В ней стоял громоздкий стол, большой неуклюжий шкаф. На стене находилась панель для служебных звонков. В большой камин были встроены две чугунные плиты. Девушка в ужасе уставилась на них.
        - Ты же не заставишь меня готовить на этом?
        В глазах Скотта наконец-то появилось подобие улыбки.
        - К счастью, есть еще электрическая плита, - пояснил Ричард. Она казалась чудом техники в сравнении с допотопным холодильником.
        Открыв шкаф, Джесс стала рассматривать коллекцию всевозможной утвари.
        - Ты никогда не думал открыть здесь музей?
        - По-твоему, кухня старомодна, да? А что ты скажешь об остальных помещениях? - промолвил Скотт, выкладывая пакеты на стол. - Давай покажу тебе дом. Завтра не будет времени, а ты ведь должна иметь представление о жилище, которое, как предполагается, является твоей собственностью.
        Да, тут нетрудно и заблудиться, думала Джесс, следуя за Ричардом, взявшим на себя роль гида. В доме было множество переходов и винтовых лестниц, которые вели в потайные комнатки или в коридоры. Вскоре у нее закружилась голова. Как Скотт и говорил, дом не изменился с начала века и явно нуждался в модернизации. А она несомненно стоила кругленькую сумму. Джесика вспомнила о китайской вазе и поморщилась. Впервые она осознала, какой тяжелой ношей стало для Ричарда наследство, и внезапно однодневная роль жены показалась ей не слишком высокой платой за проступок Прайса.

        Глава 5

        Испытывая укоры совести за нетактичное поведение, Джесика взглянула на Ричарда. Он указывал на портрет одного из членов династии Скоттов, чьи изображения висели в столовой. Луч света, пробившись сквозь пыльное окно, упал на его лицо, высветив подбородок и губы.
        Ах, лучше бы Джесика этого не заметила! Она пристально вглядывалась в лицо дальнего родственника Ричарда и обнаружила знакомые черты. Его голос вибрировал где-то за спиной Джесики. Когда Ричард проходил мимо нее, направляясь к двери, Джесс отскочила, будто перед ней выплеснули ведро кипятку.
        Скотт поднял брови, но оставил инцидент без комментариев. Как ни в чем не бывало он продолжал путешествие по дому. Мне стало бы легче, если бы я могла ненавидеть его, подумала Джесика, замирая всякий раз, когда приходилось смотреть на Ричарда, или когда тот протягивал ей руку, чтобы предупредить о неожиданной ступеньке.
        - Надеюсь, завтра у тебя получится лучше, чем сегодня, - насмешливо произнес Скотт, раскрывая стеклянные двери, ведущие из гостиной на террасу.
        - Что ты имеешь в виду? - Девушка осторожно прошла рядом, стараясь не касаться Ричарда.
        - Ты ведешь себя как перепуганная девственница, а не любящая жена. Наш «счастливый брак» вряд ли произведет впечатление на гостей, если при каждом моем приближении ты будешь сжиматься и вздрагивать.
        Джесика покраснела.
        - А чего ты ожидаешь? - осторожно спросила она.
        - Веди себя, как все жены, - нетерпеливо пояснил Ричард.
        - Но я никогда не была замужем, - возразила она, - а потому не знаю, в чем состоят обязанности супруги.
        - Вот как? - Джесика не успела понять, что происходит, как оказалась прижатой к покрытому мхом изваянию каменной пумы, которая стояла на страже возле лестницы. Прямо перед собой она увидела лицо Ричарда. В широко раскрытых темно-фиолетовых глазах появилась тревога. У Джесики перехватило дыхание и замерло сердце.
        Она словно балансировала на краю пропасти, от неминуемого падения ее удерживали только крепкие руки Скотта. Не в силах вырваться из объятий, Джесика глядела на него с испугом, но вот его пальцы скользнули по шее и подбородку. Прикосновения приятно ласкали кожу.
        - Неужели ты не представляешь, что делает настоящий супруг? - мягко спросил Ричард.
        - Я… я… - Охваченная тревогой и тайным желанием, от которого становилось стыдно, Джесс пролепетала что-то невразумительное. Во взгляде Скотта промелькнули веселые искорки.
        - Жене нравится, если муж поступает вот так… - Он прижался к губам Джесики, и под ее ногами будто разверзлась пропасть. Она крепко ухватилась за Ричарда, чтобы не провалиться в бездну опасных эмоций. Он целовал яростно и требовательно, словно желая спровоцировать девушку на безрассудный поступок. Неожиданно у обоих возникло страстное чувство, которое вытесняло злость и напряжение, уступая место головокружительной нежности.
        Руки Джесики скользнули вверх, обвивая шею Ричарда, а тот еще крепче прижал ее к себе. Прильнув к сильному мускулистому телу, она поняла, что подсознательно ждала этого мгновения с тех пор, когда Скотт поцеловал ее в мастерской фотографа. Джесика мечтала очутиться в объятиях Ричарда, но не подозревала, насколько возбудят ее прикосновения ладоней, скользящих по спине.
        Погрузив пальцы в роскошные шелковистые волосы, Ричард стал целовать Джесику в лицо, мочку уха, потом медленно двинулся вниз, прижимаясь губами к шее. Она вздохнула от наслаждения. Закрыла глаза, запрокинула голову, полностью отдаваясь сладким ощущениям.
        - Ну вот, теперь ты похожа на жену, - тихо сказал Скотт.
        Его слова медленно доходили до сознания Джесики, которая как бы впала в фантастический сон. Она медленно подняла веки. За спиной Скотта возвышались древние стены. Неожиданно она заметила, что цветом камни напоминают глаза Ричарда. И в то же мгновение Джесс поняла, что происходит, и застыла, возвращаясь к реальности.
        Почувствовав состояние Джесики, Скотт поднял голову, но взгляд его оставался бесстрастным.
        - Ну вот, - произнес он, - ты теперь знаешь, как должна поступать жена.
        Заливаясь краской, Джесика высвободилась из объятий. У нее дрожали ноги, глаза потемнели, выделяясь на побледневшем лице. Задыхаясь, она раскрыла рот, чтобы ответить, но не смогла вымолвить ни слова.
        - Если завтра ты будешь выглядеть такой же счастливой, тебе не потребуются усилия, чтобы убеждать гостей в законности брака. Они сразу поймут, что ты моя супруга, - насмешливо проговорил Ричард, слегка поправляя ее непослушные волосы.
        Джесика отдернула голову.
        - Попытаюсь справиться без твоей помощи, - заявила она с нервной усмешкой.
        - По крайней мере ты доказала, что прекрасно справляешься с ролью, - заметил Скотт. - А я уж было начал сомневаться.

«Доказала»? Значит, подумала девушка, он рассматривал захватывающий дух поцелуй как демонстрацию ее возможностей? И при этом сам остается невозмутимым, в то время как она сгорает от желания? Джесс колебалась, не зная, как поступить: ударить Ричарда или снова упасть в его объятия, умоляя откровенно ответить на мучивший ее вопрос.
        В конце концов она не сделала ни того, ни другого. Джесика лишь отступила на шаг, стараясь не выдать волнения.
        - Как видишь, я оказалась более способной актрисой, чем ты предполагал, - заявила она.
        Ричард прищурился.
        - Когда ты играла? Сейчас или при встрече с Барри?
        - С Барри мне не нужно притворяться. - Джесика в упор посмотрела на Ричарда. Его лицо приняло отчужденное выражение.
        - Ладно, постарайся завтра хорошо исполнить свою роль, - хрипло произнес он. - И не забудь, что представление стоит тридцать тысяч долларов!
        - Не волнуйся, не забуду, - сказала Джесика. Направляясь к лестнице, она чувствовала, что ноги становятся ватными. - Думаешь, я стала бы целоваться с тобой, если бы не деньги?..
        К ужасу Джесс, ее голос дрожал. Испугавшись, что разрыдается, девушка побежала вниз по лестнице и устремилась через лужайку к своей мастерской.
        Оказавшись в безопасности, она первым делом схватила розы, которые по-прежнему благоухали в вазе, и выбросила их в мусорный бак. Потом уселась за кухонный стол и дала волю слезам.
        Почему Ричард целовал ее так, если ничего не чувствовал? И почему она отвечала, словно ее переполняли эмоции? Джесика еще не опомнилась от объятий Ричарда и дрожала от страсти, вспоминая его губы. Она понимала, что должна взять себя в руки. Впереди встреча со Скоттом. Он не должен догадаться о ее переживаниях.
        Девушка сполоснула заплаканное лицо холодной водой. Стало значительно легче. Хоть бы выдержать завтрашний день! Что ж, она постарается удачно сыграть роль и забудет о том, как Ричард целовал ее. Во всяком случае, надо успокоиться…

        Утром Джесика положила в сумку самое необходимое, захватила миску Прайса, пристегнула к ошейнику поводок. Затем направилась к соседнему поместью и нажала на кнопку звонка.
        - А-а, это ты, - сказал Ричард, открывая дверь, словно ничего не случилось.
        - Доброе утро! - Да, такого непринужденного тона и следует придерживаться, удовлетворенно подумала Джесика. Прохладная вежливость и учтивость.
        Скользнув по девушке безразличным взглядом, Скотт тут же перевел его на Прайса. Пес радостно захлопал хвостом по ступенькам.
        - Ты собираешься привести его в дом?
        - Да. Разве можно оставить его одного на целые сутки? Тебе придется потерпеть. Давай устроим его где-нибудь в укромном уголке.
        - Ну ладно! Но если Прайс еще что-нибудь разобьет, я сделаю из него чучело и поставлю рядом с медведем!
        Слава Богу, что пес на поводке, подумала Джесика. Тот зарычал на медведя, но позволил отвести себя на кухню, где его закрыли на замок. Пока все хорошо, решила девушка. Правда, Прайс беспокоил ее, но пока он сидит на кухне, ничего не случится. Нравилась Джесике и собственная холодная сдержанность по отношению к Ричарду. Жаль, что он не обратил внимания на ее выдержку.
        - Куда мне положить вещи? - спросила Джесс, показывая на сумку. - Наверное, лучше повесить платье на плечики.
        - Я отведу тебя в комнату, - предложил Скотт, и Джесика сразу забеспокоилась, представив, что ей предстоит провести с Ричардом ночь в одной спальне.
        И думать не смей, приказала себя Джесика, поднимаясь следом за Скоттом по главной лестнице.
        - Вот здесь находятся самые лучшие апартаменты, - заметил он, открывая дверь в большие, пронизанные солнцем комнаты с выцветшими обоями, где стояла тяжелая старомодная мебель. - Думаю разместить здесь Элизабет и Джулию. Рядом ванная. - Скотт открыл еще одну дверь. - А тут моя комната. Спальни расположены очень близко, и, если мы разойдемся по разным комнатам, наши милые дамы непременно заметят.
        - Конечно. - Джесика переступила порог. Оглядевшись, с удивлением обнаружила, что жилище напоминает гостиничный номер, правда слишком спартанского типа. Ни фотографий, ни картин.
        Джесика не задержала взгляда на огромной деревянной кровати, не желая представлять, что здесь спит Ричард, разметавшись во сне на белых простынях.
        Спокойно, уговаривала себя Джесс. Зачем волноваться, воображая Скотта в постели? Экий пустяк!
        - А где же я буду спать? - осторожно поинтересовалась Джесика.
        - А кровать тебя не устраивает?
        - А ты где ляжешь?
        - Да посмотри внимательно, - с раздражением сказал Скотт. - В такой кровати с комфортом устроятся четверо, а для двоих места вообще предостаточно.
        - Я не намерена спать с тобой в одной постели! - Джесика не ожидала, что ее заявление прозвучит столь категорично.
        Ричард напрягся.
        - И что ты предлагаешь?
        - Ты устроишься вон там, - показала девушка на видавший виды диван. Красная кожа на нем потрескалась, кое-где свисала лохмотьями. Выглядел он чрезвычайно непривлекательно.
        - Ладно, - согласился Ричард. - Правда, не понимаю, почему я должен мучиться на рухляди, если рядом стоит превосходная кровать. В конце концов можешь сама ночевать на диване.
        - Так и сделаю, - заверила его Джесика. Она никогда не заберется в постель к мужчине! Тем не менее после его предложения она немного успокоилась.
        Поставив сумку на диван, Джесс достала серое вечернее платье, которое ей навязала мать, и спросила:
        - У тебя есть плечики?
        Скотт открыл платяной шкаф из красного дерева и стал наблюдать, как Джесика аккуратно расправляет наряд.
        - А почему ты не захватила бежевое платье? - поинтересовался он.
        Щеки Джесики порозовели.
        - На нем пятна! - воскликнула она. - Придется отдать в чистку.
        - Пятна? Откуда? Ты что-то пролила?
        - Нет! - фыркнула Джес. Скотт наконец вывел ее из себя. - Если ты такой любопытный, сообщаю, что пятна появились от мха. Если бы я увидела раньше, то наверняка что-нибудь предприняла! - Она сразу вспомнила сцену на террасе.
        Однако Ричард, похоже, не обратил внимания на многозначительное упоминание о злополучной зеленой поросли.
        - Черт! А я надеялся, что именно его ты наденешь.
        - Нужно было думать, прежде чем прислонять меня к каменной пуме! - не сдержавшись, выпалила Джесика.
        Во взгляде Скотта промелькнула догадка.
        - А-а… Когда ты репетировала технику исполнения?
        - Предположим, - сжато подтвердила она.
        Ричард невнятно выругался сквозь стиснутые зубы.
        - А я-то полагал, что такая опытная актриса, как ты, заранее позаботится о костюме!
        Джесика посмотрела на него с неприязнью.
        - Давай лучше займемся делом.
        - Хорошо. - У Ричарда сразу изменилось настроение. - Сначала подготовь комнаты для Элизабет и Джулии, затем наведи уют в гостиной и принимайся готовить.
        - Я думала, что мне отведена роль жены, а не рабыни, - кисло заметила девушка.
        Ричард с нарочитой вежливостью раскрыл дверь.
        - Радуйся, что у нас временное соглашение! Да, чуть не забыл, - вспомнил он, доставая из кармана голубой рубашки кольцо. - Примерь-ка.
        - Зачем?
        - Для убедительности. Гости обязательно обратят внимание, что у тебя нет обручального кольца. Я не подумал об этом, когда мы шли фотографироваться. К счастью, на снимках руки не видны.
        Джесика удивленно посмотрела на Ричарда.
        - Ты специально покупал украшения? Несмотря на то, что они потребуются на один день?
        - Нет, конечно, - раздраженно ответил он. - Я обнаружил их в шкатулке, которая находится в кабинете.
        - А кому кольца принадлежат? - спросила Джесика, с опаской поглядывая на драгоценности.
        - Их носила когда-то бабушка, а теперь, следовательно, они являются моей собственностью.
        Джесс по-прежнему сомневалась.
        - Мне не очень-то хочется красоваться в чужих кольцах.
        - А как насчет долга? - с сарказмом спросил Скотт, и Джесике не осталось ничего другого, как протянуть левую руку.
        Ричард надел на ее палец кольцо с сапфиром и бриллиантами, а затем обручальное. Джесика наблюдала за ловкими движениями загорелых рук, и у нее вдруг так сильно защемило сердце, что она почти перестала дышать. Скотт пристально взглянул на Джесику. Она покраснела.
        - Изумительно, - с трудом произнесла она.
        Ричард не отпускал ее руку, рассматривая сверкающие камни.
        - К счастью, кольца подходят тебе по размеру.
        А девушка с грустью подумала о том, как разочаровалась бы Золушка, если бы Прекрасный Принц безразличным тоном заметил, что ей впору хрустальная туфелька.
        - Наверное, ты подаришь драгоценности своей избраннице, которая станет твоей женой, - дрожащим голосом произнесла она.
        - Возможно, - согласился Ричард. - Однако на данный момент у меня есть только ты.
        Джесика нехотя отвела глаза от соединенных рук, наблюдая за Ричардом. Ее сердце гулко стучало, эхом отдаваясь в ушах. Между ними молнией промелькнуло воспоминание о поцелуе. Девушка знала, что Скотт тоже подумал о вчерашнем вечере. Нравились ли ему ее мягкие волосы, нежная кожа, податливое тело?
        - Только на сутки, - напомнила Джесс с напускным безразличием. Ричард отпустил ее ладонь, его взгляд погас.
        - Да, на сутки, - подтвердил он…

        Застилая постели в комнатах для гостей, Джесика чувствовала на руке непривычную тяжесть. Бриллианты сверкали на солнце, постоянно привлекая внимание. И она радовалась, что занималась делом и не думала о том, как Ричард примерял кольца.
        Наконец девушка навела порядок, размышляя, какую бы еще найти работу, чтобы отвлечься от мыслей о Ричарде. Проведя ладонью по каминной полке, она не обнаружила пыли. Видимо, он сам делал уборку или кого-то приглашал. Но дом все равно казался пустынным и неуютным. Здесь не хватало жизни. Отсутствовала семья, смеющиеся, орущие и спорящие ребятишки. И еще старый особняк обогрела бы любовь.
        То, на что и не рассчитывала Джесика.
        Вздохнув, она вдруг оживилась. А почему бы не украсить комнаты цветами? Она отыскала в кладовке садовые ножницы и отправилась во двор, захватив Прайса. Ричард не появлялся. В воздухе пахло свежестью и ароматом трав, над запущенными клумбами жужжали пчелы.
        За садом давно не ухаживали. Растения одичали. Но Джесике удалось отыскать светло-голубые колокольчики, белоснежную кашку, незабудки, синеватые побеги шалфея и еще яркие пионы и белые цветы дельфиниума. Под окнами кухни она обнаружила заросли роз различных оттенков, которые благоухали на весь сад.
        Ричард направлялся через холл в кабинет, когда на пороге появилась Джесика с огромной охапкой цветов. За ней важно вышагивал Прайс. Казалось, она захватила с собой нежную красоту и тепло прекрасной флоры, разогнав мрак старинного особняка.
        Увидев Скотта, девушка замерла. Они безмолвно смотрели друг на друга. Казалось, даже часы остановили ход. Но вот механизм сработал, и раздалось такое громкое
«баммм», что оба подскочили, как от пистолетного выстрела. Они улыбнулись, и на какое-то мгновение стали просто мужчиной и женщиной. Возле них замерли лохматый пес и набитый опилками медведь. Через распахнутую дверь врывались потоки солнечного света, в которых медленно кружились невесомые пылинки.
        Идиллия продолжалась ровно столько, сколько времени понадобилось часам, чтобы отбить двенадцать звучных ударов. И чудо сразу померкло, уступив место реальности, грустным воспоминаниям и напряженному ожиданию событий. Ваза, долг, вчерашний поцелуй, Сара, неминуемый отъезд Скотта - все вдруг пронеслось в голове у Джесики. Улыбка растаяла. Одновременно исчезла и радость в глазах Ричарда.
        Не в силах встретиться с ним взглядом, Джесс посмотрела на цветы.
        - Э-э… Я, пожалуй, пойду.
        - Да, - неуверенно протянул тот. Похоже, он хотел что-то добавить, но лишь повторил «да» и удалился в кабинет.
        Джесика смотрела на закрывшуюся дверь. По щекам ее катились слезы.
        Она постаралась успокоиться. Зачем плакать? Ну, было у Ричарда хорошее настроение. Теперь его ждут дела. Джесс почувствовала себя опустошенной, словно держала в руках драгоценный подарок, а он вдруг ускользнул сквозь пальцы.
        Приказав себе не делать глупости, девушка направилась в чулан и отыскала несколько ваз. Разобрав цветы и поставив их в воду, она немного повеселела.
        Ничего не случилось, уверяла она себя. Просто вошла в дом, увидела Ричарда, потом пробили часы, они улыбнулись, после чего он скрылся в кабинете. Даже на мелодраму не хватит фактов!
        Букеты совершенно преобразили спальные комнаты. Цветов хватило и для гостиной, и для столовой. Несколько роз Джесика хотела поставить в холле, но медведь и питон явно составили бы им конкуренцию. Выбрасывать же такую роскошь она сочла кощунством.
        Постояв в нерешительности, Джесика, повинуясь внезапному порыву, направилась в спальню Ричарда и поставила на тумбочку вазу с цветами. Вот так. Пусть Скотт не думает, что она нервничает из-за предстоящей совместной ночи…

        Девушка полировала в столовой стол, когда он наконец вышел из кабинета. Увидев Джесику, остановился.
        - Как дела? - В его голосе звучали прохладные интонации. Выражение лица сдержанное. Неужели этот человек совсем недавно радушно улыбался?
        - Нормально. - Джесика выпрямилась. От работы щеки ее раскраснелись, глаза блестели. Она вытерла лоб тыльной стороной ладони. - Вот сейчас закончу и пойду на кухню.
        - Хорошо. - Скотт помедлил. - А я проверю, есть ли в погребе подходящее вино.
        - Конечно.
        Они разговаривали удивительно спокойно, как будто совсем недавно не пререкались. И никогда не целовались столь страстно, как соскучившиеся любовники. Забыв о тряпке, которую все еще держала в руках, Джесика наблюдала, как Ричард спускается вниз. Мы стараемся вести себя вежливо, подумала Джесс, хотя во время ссор высказывались очень откровенно.
        А разве поцелуи не были откровенными? Неловко они чувствовали себя потом, трезвея от нахлынувшей реальности.
        Вздохнув, Джесика снова стала полировать стол. Тут в кабинете зазвонил телефон. Она решила, что ответит Скотт, но тот, очевидно, не услышал из погреба настойчивые звуки. И девушка рискнула сама подойти к аппарату. Войдя в кабинет, который Ричард ей так и не показал, она почувствовала себя непрошеной гостьей. В большой комнате с высоким потолком стояли книжные шкафы. Телефон находился на столе внушительных размеров. Джесика сняла трубку.
        - Да?
        - Здравствуйте! - Голос звучал дружелюбно, но в нем чувствовалось удивление. - Пригласите, пожалуйста, Ричарда.
        - Кто его спрашивает? - холодно спросила Джесика, мгновенно угадав, кто звонит хозяину поместья.
        - Сара.
        Джесике очень хотелось ответить, что мистера Скотта нет дома, но вместо этого она попросила подождать.
        - Тебе звонит Сара! - крикнула Джесс, остановившись возле погреба. Наступила небольшая пауза.
        - Пожалуйста, передай, что я сейчас подойду.
        Так, значит, она не только горничная, но и секретарь! Недовольно ворча, Джесика проделала обратный путь.
        - Одну минутку, - сухо произнесла она в трубку, но Ричард уже протягивал руку.
        - Привет, Сара! - услышала Джесика, направляясь к выходу. - Что? - Скотт замялся. - А-а… это экономка.
        Действительно, экономка! Она с превеликим удовольствием хлопнула дверью и гордо удалилась на кухню.
        Перелистав поваренную книгу, Джесика в конце концов решила приготовить мусс из копченой форели и курицу под белым соусом. Хорошо бы испечь еще и лимонный пирог. Рецепт как-то дала ей мать, заверив, что он под силу даже начинающему кулинару.
        Возможно, она права, но на практике оказалось иначе. Это относилось и к муссу, и к курице. Или все дело в настроении? Сердитое расположение духа явно не подходило для приготовления праздничного обеда. Отказавшись от рецептов, Джесика стала экспериментировать, не заботясь о результате. Разве экономка обязана переживать? Она ведь просто служанка. Джесс купила вчера готовое тесто, хотя Скотт и настаивал, чтобы она все сделала сама.
        - Если тебе так хочется заниматься хозяйством, то пеки пирог сам, - заявила она тогда в супермаркете. - Я не знаю, как обращаться с мукой. Даже пытаться не стану. На всякий случай возьми бисквит или печенье…
        Джесика хмуро читала инструкцию. Интересно, подумала Джесс, они закончили разговор или Ричард до сих пор шепчет в трубку милую чепуху? Любопытно, что сообщил он Саре о новой экономке? Или оба посмеиваются над тем, как беззастенчиво эксплуатирует Скотт несчастную соседку? А может, он вообще даже не вспомнил о ней и обсуждает с Сарой предстоящую встречу?
        Погруженная в невеселые раздумья, Джесика совершенно забыла об открытой двери и о Прайсе. А напомнил ей об этом Ричард, приведя на кухню упирающегося пса.
        - Зачем убираться в комнатах, если ты позволяешь собаке валяться на кроватях! - сухо бросил он.
        - Опять я виновата! - бросила девушка через плечо, яростно вытряхивая тесто. - Ты не обратил внимания, напоминаю, что я вкалывала целый день! Мне некогда следить за Прайсом!
        - Он прекрасно освоился! - Ричард взглянул на пса, который преданно следил за ним, добродушно оскалив зубы. - Я обнаружил его на кровати, голова лежала на подушке, похоже, он чувствует себя как дома. Видимо, Прайс не разделяет твоего принципиального мнения насчет чужих постелей!
        - А также насчет чужих мужчин! - огрызнулась Джесика. - Если тебе непременно нужно на ночь общество, пригласи Прайса. Уверена, он с удовольствием разделит с тобой постель - пес настроен весьма лояльно.
        - Разве я настаиваю, чтобы ты спала со мной? - с раздражением заметил Ричард. - Просто ты ведешь себя глупо. Не отрицаю, ситуация необычная, но неужели взрослые люди не способны провести вместе ночь, не разыгрывая при этом сцен из викторианской мелодрамы?
        - Ничего я не разыгрываю! - огрызнулась Джесика и с силой ударила по форме. Затем подошла к буфету, чтобы взглянуть на рецепт. - А вот у тебя явно плохое настроение! Что случилось? Сара не одобрила появления экономки? А я полагала, что свободные отношения исключают ложь!
        На лице Скотта появилось угрожающее выражение.
        - Кому бы говорить о лжи, только не тебе!
        - Вот как? - удивленно воскликнула Джесика, хлопнув кулинарной книгой. - Разве я сообщила Саре, что молодая женщина, которая находится в доме наедине с тобой, является экономкой?
        - Да, но ты соврала вчера.
        - Когда? - возмущенно спросила Джесс.
        - Когда сказала, что во время поцелуя лишь исполняла роль. - Скотт схватил ее за руку и прижал к стене.
        Джесика постаралась высвободиться из железных тисков, но поняла, что это бесполезно.
        - Я заявила, что оказалась лучшей актрисой, чем ты думал, - напомнила она неуверенно.
        - Увы, как актриса ты не очень-то хороша. - Во взгляде Ричарда светилась ярость. - Или ты со всеми так целуешься? И с Барри ты тоже мягкая и податливая?
        - С любимым человеком возникают иные ощущения. - Девушка старалась держаться уверенно.
        Глаза Ричарда блеснули.
        - А сейчас? Тоже как с Барри? - И не успела она опомниться, как Скотт взял ее за подбородок и прижал головой к стене. - Тоже? Да?
        Джесика попыталась что-то ответить, но было уже поздно. Его губы приблизились и прижались к ее рту. Скопившееся за день напряжение разрядилось взрывом возбуждения. В последний момент девушка уперлась руками в грудь Ричарда, пытаясь оттолкнуть его, но ей не удалось справиться с мощным мускулистым телом. И поддаваясь эмоциям, Джесика ухватилась за Скотта, как за якорь, чтобы удержаться на реальной поверхности.
        Вначале прикосновение губ было жестким и злым. Джесс делала отчаянные попытки противостоять чувственным импульсам. Но поцелуй словно обладал особой энергией и оказался сильнее обоих. Они мгновенно унеслись в иной мир, где гнев и неприязнь легко перекрылись волнами желания и страсти. Джесика тут же забыла о всякой борьбе.
        Она сама прижала к себе Скотта. Голова ее пошла кругом, в сознании вспыхивали лишь нежные поцелуи Ричарда от подбородка до груди.
        Движение Джесики вызвало у него новый всплеск эмоций. Скотт зарылся пальцами в ее волосы, а другой рукой властно провел по мягким изгибам тела, а затем, подняв край платья, принялся ласкать горячей ладонью гладкое бедро. Распаляясь все больше, Ричард стиснул девушку в объятиях и немного приподнял, не отрывая губ от ее рта, пока из груди напряженно выгнувшейся Джесики не вырвался глубокий вздох наслаждения.
        И тут раздался звонок в дверь.

        Глава 6

        Оглушительный звук произвел на молодых людей такое впечатление, будто их окатили ведром холодной воды. Ричард отпустил девушку. Прайс же, залившись звонким лаем, метнулся к входной двери.
        - Спасительный колокольный звон, - нетвердо произнес Ричард. - Видимо, пожаловали гости.
        Дрожащими руками Джесика разгладила подол, глаза ее блестели от возбуждения.
        - Может, откроешь? - сдавленно предложила она.
        - Пойдем вместе. - Джесс отметила, что Ричард быстро восстановил дыхание, тогда как она все еще не могла справиться с собой. Он протянул руку, смахнул с ее волос муку. - Пожалуй, тебе не мешает немножко причесаться.
        - Да, да, если останется время, - ответила Джесика, отстраняясь от Скотта. Окинув его возмущенным взглядом, добавила: - Я же не могу одновременно исполнять обязанности повара, экономки и элегантной супруги.
        Ричард критически посмотрел на Джесс. Сейчас никто бы не подумал, что несколько мгновений назад он прижимал ее к себе и страстно целовал.
        - Все-таки ты какая-то растрепанная!
        - А благодаря кому? - фыркнула Джесика. Она попыталась пригладить волосы, но руки так дрожали, что результат оказался плачевным.
        Тут снова раздался звонок.
        - Идем! - сказал Скотт. - Ты готова?
        Готова? Губы горели, тело дрожало от возбуждения и неостывшего желания.
        - Да, - солгала Джесика.
        Ричард не предупредил ее, насколько комично выглядят вместе Элизабет и Джулия. Первая - маленькая, круглая, в мелких кудряшках. Другая - высокая, худая, с прямыми волосами. Обе хорошо одеты. Излучали энергию и оптимизм. Они вошли в дом, извиняясь за преждевременный приезд. Две пары глаз с неприкрытым интересом рассматривали Джесику. И та вдруг поняла, что женщин трудно обвести вокруг пальца, и машинально отступила назад.
        Ричард, искоса наблюдавший за девушкой, решительно взял ее за руку и подтолкнул вперед.
        - Знакомьтесь, Джесика, моя жена.
        - О-о, вы действительно красавица! В точности соответствуете описанию Ричарда! - воскликнула Элизабет. - Мы так рады, что наконец-то увиделись с вами!
        Джесс засомневалась. Вряд ли Скотт назвал ее красавицей. Однако от нее ждали ответа.
        - Как жаль, что я отсутствовала, - посетовала Джесика. Ричард с облегчением отпустил ее руку, поняв, что она намерена придерживаться роли.
        - Понятно, понятно, - поспешила заметить Джулия. - Как чувствует себя ваша мама?
        - Спасибо, хорошо, - удивленно ответила Джесика.
        - Несмотря на недавнюю операцию, - быстро вставил Скотт. - Я рассказывал, что ты очень волновалась, а потому отправилась навестить мать сразу же по приезде из Пайты.
        Жаль, что Ричард не удосужился поставить ее в известность. Джесика с осуждением посмотрела на него, но тут же с обворожительной улыбкой повернулась к гостям.
        - Ей теперь гораздо лучше.
        - Хорошие новости, - сказала Элизабет. - Вам, наверное, не терпелось увидеть свой новый дом? Вы его таким и представляли?
        Девушка покосилась на чучело питона.
        - Не совсем.
        - Как насчет чашки чаю? - выручил ее Ричард.
        - Прекрасное предложение. Мы понимаем, что приехали раньше, чем обещали, и если мы нарушили ваши занятия, пожалуйста, продолжайте их, мы не обидимся.
        Если бы они знали, чем занимались они только что! Не удержавшись, Джесика взглянула на Скотта. В серых глазах мелькнула усмешка. Она поняла, что он тоже представил, как они продолжают страстно целоваться. Джесс ненавидела Ричарда за его поступок, но долго сердиться на него не смогла и лишь плотно сжала губы.
        - Вы нам совсем не помешали, - заверила Джесика.
        - Почему бы тебе не показать Элизабет и Джулии их комнаты, дорогая? - предложил Ричард. В его голосе звучал легкий сарказм. - А я пока займусь чаем.
        Рекламные агенты, кажется, ничего не заметили. Вслед за Джесикой они поднялись по лестнице из резного дерева, восхищаясь по любому поводу.
        - В прошлый раз мы довольно бегло осмотрели дом, - сообщила Элизабет. - Ждем не дождемся, когда детально ознакомимся со всеми помещениями. А выглядит особняк весьма заманчиво!
        - Я еще сама плохо ориентируюсь, - сказала девушка. И не покривила душой. - Полагаю, Ричард с удовольствием проведет экскурсию. - В конце концов, к нему приехали гости. Вот пусть сам и развлекает их!
        - Мистер Скотт - очаровательный мужчина! - вздохнула Джулия.
        Только для некоторых, горько подумала Джесика. Он не пытался очаровать ее. Она тут же вспомнила сцену на террасе, его неотразимую улыбку. Но это не в счет. Остальное время Ричард пребывал в раздраженном состоянии и не казался привлекательным.
        - Муж очень любит вас, - с завистью добавила Элизабет.
        Джесика споткнулась и едва успела ухватиться за перила, чтобы не упасть.
        - Извините, что вы сказали? - Она уставилась на Элизабет, совершенно упустив из виду, что муж, естественно, должен любить молодую жену.
        К счастью, Джулия успела поддержать Джесику, и никто не обратил внимания на выражение ее лица.
        - Ну да, - подтвердила Элизабет. - Мы сразу поняли, как Ричард к вам относится, правда, Джулия?
        Та энергично кивнула.
        - Конечно, он несколько сдержанный, но описал вас довольно точно.
        - Правда? - вежливо произнесла Джесика, не находя других слов.
        - Вы превосходно подходите друг другу, - подытожила Джулия.
        Слава Богу, они не такие проницательные, как показалось вначале, с облегчением подумала девушка. Гостьи вели себя дружелюбно, и Джесика испытывала укоры совести оттого, что приходится обманывать таких милых дам. Она открыла дверь первой спальни.
        - Не возражаете, если одна из вас поселится здесь, а другая - напротив? - Втайне Джесс надеялась изменить тему разговора, но не тут-то было!
        - А как вы познакомились? - поинтересовалась Джулия, осмотрев апартаменты. Комнаты ей понравились.
        Джесика несколько растерялась.
        - Ричард и я? - переспросила она, чтобы протянуть время и пытаясь быстро вспомнить придуманную Скоттом историю. - В Пайте! - наконец с облегчением выдохнула Джесика. - Есть такой город в Перу, - спокойно пояснила она, заметив удивленные взгляды гостей. - Там работал мой брат, я приехала навестить его. Вот тут мы и встретились.
        - И влюбились с первого взгляда? - застенчиво спросила Джулия.
        Джесика мгновенно вспомнила, каким ей показался Ричард - мрачным, угрожающим и очень злым, и в душе у нее вдруг что-то перевернулось.
        - Нет, - твердо сказала девушка, словно старалась убедить себя. - Ричард мною не заинтересовался. Он нашел меня глупой, а я его - слишком угрюмым, - с чувством закончила она.
        Элизабет засмеялась.
        - Такой и бывает любовь с первого взгляда! Но вы, наверное, быстро изменили мнение? И поженились там же?
        Джесика не помнила, что говорил Ричард на этот счет.
        - В один прекрасный день мы просто сыграли свадьбу, - сказала она, не решаясь ответить конкретно, - причем отпраздновали бракосочетание вдвоем.
        - Как смело! - восхищенно заметила Джулия. - Понятно, ведь родственники находились далеко, но… Очевидно, Ричард покорил ваше сердце! И как же он сделал предложение?
        Столько вопросов! Девушка чувствовала, что ее загнали в угол.
        - Это выглядело очень романтично! - уверила она.
        - О-о, конечно! Вдвоем, в центре Перу… Можно себе представить!
        У Джесс явно не хватало воображения. Ее представление о Южной Америке было, мягко говоря, туманным. Правда, когда-то она видела документальный фильм об обычаях и традициях Перу и решила придерживаться киноверсии.
        - Мы как-то отправились на пикник, - начала Джесика. - Сияли звезды. Среди густых зарослей Ричард расстелил накрахмаленную белую скатерть, расставил серебряные приборы и хрустальные бокалы. Включил в автомобиле музыку. - При мысли о Скотте, взявшем на уик-энд такую роскошь, девушка прикусила губу, едва удерживаясь от смеха.
        Мечтательные взгляды гостей подернулись поволокой.
        - Как в сказке! - вздохнула Элизабет.
        - Пойду посмотрю, чем занимается Ричард, - озабоченно произнесла Джесика. - Ждем вас в гостиной.
        Она поспешила на кухню. Скотт разогревал печенье.
        - Ты, кажется, уверял меня, что они воздержатся от вопросов! - Девушка буквально упала на стул, избегая смотреть на стену, возле которой они недавно целовались. - Дамы, напротив, дотошно расспрашивали меня о том, как мы встретились.
        - Надеюсь, ты вспомнила нашу историю? - спросил Ричард, сосредоточенно наполняя вазочку джемом.
        - С трудом. Их очень интересовало, с первого взгляда мы влюбились или нет. Но я сказала, что ты посчитал меня слишком глупой.
        - Очень мудро с твоей стороны!
        - Потом я уверила, что ты изменил свою точку зрения, - продолжала Джесика. - Ты якобы пригласил меня на уик-энд, где и сделал предложение. Причем пикник проходил при свечах под звездным небом. А ты обставил все так красиво, захватил серебро, хрустальные бокалы…
        - Что-что?
        - И еще не забыл о романтическом музыкальном фоне. - Девушка не преминула воспользоваться случаем, чтобы отплатить Ричарду за последний поцелуй. - По-моему, тебе следует знать подробности. Вдруг они спросят, как ты сохранил шампанское холодным?
        - Шампанское? - повторил Ричард, ставя тарелки на поднос. - Если бы я пригласил тебя на уик-энд, то усадил бы тебя на бревно и подавал чай в эмалированной кружке!
        - Возможно. Однако я пыталась создать тебе определенный имидж. А он-то и поможет привлечь в твой особняк туристов. Разве я не права?
        - С какой стати ты выдумала такую чушь? - нахмурился Скотт.
        - Ты сам разрешил фантазировать, если вопросы поставят меня в тупик, - возмутилась Джесика, засовывая палец в джем.
        Ричард ударил ее по руке.
        - Я имел в виду что-нибудь правдоподобное. Любой идиот поймет, что ты сочиняешь! Что подумают наши гостьи?
        - Полагаю, они решат, что за твоей сдержанностью скрывается настоящий романтик. - Девушка подула на руку. - Как ни странно, но они поверили, что ты действительно похож на героев Байрона или Лондона.
        - Очевидно, это проще, чем предположить, что я женат на законченной обманщице! - парировал Ричард, направляясь к закипевшему чайнику. - Какой фокус я еще выкинул, если не брать во внимание уик-энд с обеденными приборами? Надеюсь, ты не выдумала, что я схватился с гиенами или голыми руками выдирал тебя из пасти диких животных?
        - Нет, - отрезала Джесс. Ее самолюбие было явно задето. Ричард не разделял ее радости в связи с выдуманной историей. Однако импровизация выглядела весьма правдоподобно. - А еще ты, не сдержавшись, овладел мною, сказав, что никуда меня не отпустишь!
        Несмотря на насмешливый тон, Джесика тут же пожалела о сказанных в запальчивости словах. Ричард посмотрел на стену, возле которой они целовались, потом взглянул на девушку, сидевшую за столом. Неожиданно она почувствовала себя очень неуверенно.
        - Правда? - спросил Скотт с мрачной иронией. - Наверное, я слишком много выпил шампанского!
        Зачем она упомянула про секс? Джесика тоже уставилась на стену, возле которой оказалась в объятиях Скотта. Ее лицо мгновенно покраснело, кровь застучала в висках. Если в ней все переворачивалось, когда Ричард от злости целовал ее, то как бы она себя чувствовала, если бы они занимались любовью на природе?
        А Сара наверняка бы рассказала, с отчаянием подумала Джесс, рассматривая спину Ричарда, который заваривал чай.
        - Элизабет и Джулии понравилась трогательная история, - вяло промолвила она, пытаясь защититься.
        - Пожалуйста, постарайся, чтобы следующие инциденты выглядели менее трогательно и более реалистично!
        Взяв поднос, Ричард направился в гостиную. Джесика захватила тарелку с печеньем, купленным накануне в супермаркете. Как ни странно, но Джулия удостоила ее комплимента, лакомство пришлось по вкусу.
        - Вы очень искусная хозяйка, - заметила она, а Джесика удрученно подумала о предстоящем обеде.
        - Мама научила меня готовить печенье, но я считаю себя дилетанткой в кулинарии, - смущаясь, промолвила девушка. - Однако я собираюсь поступить на курсы, - добавила она, сама пораженная внезапным вдохновением.
        Элизабет кивнула, одобряя ее намерение.
        - Приятно, что вы серьезно относитесь к своим обязанностям, - заметила она. Ричарду явно польстила похвала. - Поразительно, как преображается дом, когда им занимаются женские руки! Мы с Джулией по достоинству оценили восхитительные букеты цветов!
        - Наверное, вы планируете перестроить поместье? - поинтересовалась Джулия.
        - Да, у меня возникли некоторые идеи.
        - А почему же ты не поделилась со мной? - с притворной подозрительностью сказал Ричард.
        - Да времени не было. - Джесика доверительно наклонилась к Элизабет. - Знаете, с тех пор, как мы приехали, нам редко удается оставаться наедине.
        Элизабет понимающе кивнула.
        - В новом доме полно работы!
        - Целый день я верчусь, как белка в колесе. - Тяжело вздохнув, девушка искоса взглянула на Скотта.
        - Приоткрой тайну, каким тебе представляется наше поместье, - лукаво предложил он.
        - Ну-у… - протянула Джесс. - Мне не нравится официальная обстановка. В доме должна царить непринужденная атмосфера, чтобы не волноваться, симметрично ли лежат подушки на диванах, чтобы в детской резвились ребятишки. - В фиалковых глазах блеснул вызов, когда девушка заметила напряженный взгляд Ричарда. - И еще желательно сделать так, чтобы случайно забежавшая собака не наткнулась на какую-нибудь этажерку и не разбила антикварную вазу.
        - Я совершенно согласна с вами, - подхватила Джулия. - Дом не музей. Наши клиенты привыкли на отдыхе ни в чем себе не отказывать. Мне кажется, поместье заинтересует туристов. - Она повернулась к Ричарду. - По-моему, здесь стало теплее и уютнее с тех пор, как приехала ваша жена.
        Скотт посмотрел на «супругу», которая только что капнула на платье джем и пыталась вытереть пятно, не замечая, как в другой руке крошится печенье. Она не слышала последних слов, но, подняв голову, заметила, что Ричард наблюдает за ней. Смутившись из-за своей неловкости, Джесика покраснела и положила печенье на блюдце.
        Ричард повернулся к Джулии.
        - Да, вы правы, - медленно произнес он с озадаченным видом.
        - Наверное, каждая семья мечтает о таком чудесном месте, - включилась в разговор Элизабет. Она сделала деликатную паузу. - А вы собираетесь заводить детей?
        - Как минимум шестерых, - объявила Джесика. Ричард так сжал печенье, что оно разлетелось крошками во все стороны. Она принялась стряхивать их с рубашки. - Как ты неловок, дорогой! - пробормотала девушка.
        В глазах Скотта затаилась месть. Однако Джесс лучезарно улыбнулась, понимая, что вряд ли он решится грубить при посторонних.
        - Я очень люблю ребятишек, - проговорила Элизабет. - У меня их трое.
        Джесике начала нравиться игра.
        - Я мечтаю о мальчиках, а муж предпочитает девочек, поскольку, по его мнению, они будут походить на меня. Правда, дорогой?
        Ричард содрогнулся. Перспектива иметь сразу шесть маленьких Джесик его явно не устраивала.
        - С тобой никто не сравнится, - усмехнулся он.
        - Это ваша свадебная фотография? - прервала беседу Джулия, взяв с маленького столика рамочку со снимком. - Кажется, в прошлый раз она отсутствовала.
        - Неужели? Вы, наверное, просто не заметили. Я ее сразу достал из чемодана.
        Джесика посмотрела на Ричарда с восхищением. Он лгал гораздо лучше, чем она. Ни у Элизабет, ни у Джулии не возникло ни малейшего подозрения, что фотография появилась сегодня утром.
        - Как мило! - восхитилась Элизабет, переводя взгляд на Ричарда и на Джесику, которые сидели рядышком на диване. - Вы выглядите такими счастливыми! - Она передала снимок Джулии, и та согласно кивнула.
        - Часто супруги не понимают друг друга, а вы воркуете, словно голубки.
        Джесика не решалась взглянуть на Скотта, но ощущала, как он напрягся, и она тоже почувствовала себя скованно.
        А Элизабет по-прежнему любовалась фотографией.
        - Наверное, вы поженились совсем недавно, да?
        - Иногда кажется, будто вчера, - призналась девушка, со значением посмотрев на Скотта, а он не преминул добавить:
        - А иногда думается, что мы женаты целую вечность!
        - Понимаю, - сентиментально вздохнув, промолвила Джулия. - А Джесика уверяет, что сначала вы испытывали взаимную неприязнь.
        - Что правда, то правда, - усмехнулся Ричард. - Джесика показалась мне самой несносной представительницей прекрасного пола!
        - А я рассказала, каким ты был напыщенным и раздражительным, дорогой, - сладко улыбнулась Джесика.
        Гости добродушно рассмеялись.
        - Ну, теперь-то вы так не считаете!
        Джесика заметила, как хочется Ричарду уколоть ее. Его распирало от желания сообщить, что теперь он окончательно утвердился в своем мнении. Однако из вредности девушка тут же придвинулась к нему и потерлась щекой о плечо.
        - Конечно нет! - Она порадовалась, увидев, как Скотт сжал зубы, и с милой усмешкой добавила: - Правда, дорогой?
        - Да, дорогая! - выдавил тот.
        При первой же возможности он постарался увести Джесику на кухню.
        - Что это значит? - резко спросил Ричард, едва закрылась дверь.
        - В каком смысле? - невинно уточнила Джесика, пытаясь успокоить Прайса, которого на время чаепития заперли. Пес обрадовался так, будто его избавили от пожизненного заключения.
        Джесс скормила Прайсу остатки печенья и отдала Ричарду пустую тарелку.
        - Разве ты не хотел, чтобы я сыграла роль образцовой жены? - напомнила она, облизывая пальцы.
        - Лучше придумала бы что-нибудь более оригинальное, чем постоянно называть меня дорогим и бросать на меня вызывающие взгляды.
        - Однако ты делаешь то же самое! - рассердилась Джесика. - Актер из тебя никудышный. Новоиспеченный муж не шарахается в сторону всякий раз, когда мимо проходит жена. Наши гостьи наверняка удивятся, что временами у тебя появляется такое выражение, будто ты обнаружил в яблоке червячка.
        - Не преувеличивай!
        - Ни в коем случае! - В сердцах Джесика налила в мойку раза в три больше жидкости для мытья посуды, чем требовалось. - Наверное, мне было бы теплее, если бы я прижалась к чучелу медведя!
        - А раньше ты не жаловалась, - язвительно заметил Ричард. Джесика тут же покраснела. Нечестно напоминать о поцелуе. Явно раздраженная, девушка не хотела вспоминать, как ее охватило горячее желание, когда Скотт придавил ее к стене сильным телом.
        - А я и не жалуюсь, - сдержанно сказала она, избегая его взгляда. - Ты же намерен убедить Элизабет и Джулию в том, что я твоя жена. Зачем изображать восторг по поводу нашего брака, если ты постоянно демонстрируешь раздражение?
        - А ты не выводи меня из себя! - Ричард пристально посмотрел на Джесику, потом, успокаиваясь, пригладил волосы. - Ну, ладно, давай постараемся сдерживаться, - отрывисто произнес он. - Они ничего не заподозрили, и если мы продержимся до завтрака, значит, затея удалась. Не сомневаюсь, что ты, как и я, жаждешь вернуться к нормальной жизни.
        Вот как? Джесика даже не помнила, как протекали дни. События, Происшедшие до встречи со Скоттом, как бы подернулись дымкой. О чем она думала, пока не разбилась ваза? Ей нравилось возиться с Прайсом, придумывать форму керамических изделий. Но сейчас эти события казались незначительными, словно жизнь протекала в негативном изображении, и лишь потом неожиданно проступили яркие краски. Именно тогда, когда появился Ричард. Неужели после его отъезда действительность опять вернется в прежнее состояние?
        Джесика вздрогнула. Со Скоттом она едва знакома, и тем не менее не представляет, как сложится ее судьба без него. С кем спорить? Кто приведет ее в ярость или заставит таять от одного прикосновения?
        Правда, оставалась выставка. И девушка обрадовалась, вспомнив о ней. Ведь она давно мечтала о вернисаже! Неужели ее радость померкнет из-за того, что Скотт возвратится в Перу?
        - Конечно, - подтвердила Джесика. Она выплатит долг и вернется к творчеству и никогда не встретится со Скоттом. - Жду не дождусь…

        Ричард отправился с гостями на экскурсию по окрестностям. Джесика пыталась сосредоточиться на приготовлении обеда, однако постоянно думала о надвигающейся ночи. Не возникло бы никакой проблемы, если бы Скотт не волновал ее. А разве можно забыть о прикосновении его рук, искусительной силе губ?
        - Вот черт! - проговорила Джесс, добавляя в картофель третью ложку соли. Пора прийти в себя. Нужно думать о выставке, о том, как заставить Прайса не жевать обувь. Проблем много. Зачем сосредоточиваться на том, как она ляжет рядом с Ричардом и будет слушать в темноте его дыхание?
        Когда на кухню заглянул Ричард, девушка выглядела так, будто рядом взорвалась бомба. Она отчаянно пыталась сделать соус для курицы, безуспешно разбивая комочки муки.
        При виде Ричарда в прекрасном вечернем костюме ее сердце ёкнуло. Деревянная ложка выскользнула из рук и утонула в соусе. Скотт и в повседневной одежде волновал Джесику, а сейчас тем более. Черно-белые тона подчеркивали строгие черты, придавая загорелому лицу особую привлекательность. Джесс даже потеряла дар речи.
        - Что случилось? - спросил он, обеспокоенный ее реакцией.
        - Ничего, - с пренебрежением ответила Джесс и нагнулась к плите, чтобы выудить ложку из кипящего соуса. - Я… э-э… не ожидала, что предстоит официальный обед.
        - Элизабет и Джулии очень нравится поместье, - сообщил Скотт. - Если мы выдержим испытание сегодня вечером, считай, договор в кармане. Тебе, кстати, следует переодеться.
        - Я не успею. - Джесс наконец вынула ложку и бросила ее на тарелку, тут же засунув в рот обожженные пальцы. - Здесь столько работы!
        - Ничего, с обедом можно подождать. Гораздо важнее, если ты появишься в приличном платье. - Ричард огляделся. - Я постараюсь немного прибрать здесь, пока наши гостьи переодеваются.
        Джесика порадовалась, что послушалась мать и захватила платье, в котором была на дне своего рождения. Простое, но элегантное, оно оставляло плечи открытыми. Короткая юбка, начинающаяся от заниженной талии, подчеркивала длинные ноги. Серебристо-серая материя прекрасно сочеталась с темными волосами и большими фиолетово-синими глазами.
        Джесика придирчиво рассматривала себя в зеркале. Собрав волосы, она закрепила их шпильками. На левой руке сверкнули бриллианты. Девушка тут же вспомнила, как Ричард надевал кольца. Она с трудом оторвала взгляд от драгоценностей и вдела в уши жемчужные серьги, доставшиеся от бабушки.
        Джесика еще раз критически оглядела себя. Она не решалась спуститься вниз и предстать перед Скоттом. Ах, если бы он обнял ее, поцеловал в уголки губ и улыбнулся!
        - Даже не мечтай! - грозно сказала Джесика. Пора отрабатывать долг. Она возьмет себя в руки, спустится в гостиную, стараясь казаться милой и очаровательной, а потом проведет на диване ночь. И все. Проще простого. Джесс улыбнулась.
        Пора. Нельзя же стоять здесь целый вечер! Джесика подошла к двери и, глубоко вздохнув, стала спускаться по лестнице.

        Глава 7

        Оглядевшись в холле, Джесика нерешительно остановилась, однако, подумав, что медлить больше нельзя, толкнула дверь.
        Комнату заливало золотое вечернее солнце. После темного мрачного холла девушка даже зажмурилась, замерев на пороге. Все взгляды обратились к ней. Джесика моргала, не подозревая, что выглядит прекрасно. Светлые лучики проникали сквозь густую массу каштановых волос, в ушах дрожали жемчужные капельки.
        - Все в порядке? - растерянно спросила она, озадаченная всеобщим молчанием.
        - А мы уже начали гадать, куда ты запропастилась, - протянул Ричард.
        - Вы выглядите восхитительно! - искренне воскликнула Джулия. - Правда, Ричард?
        Тот посмотрел на Джесику.
        - Да, - согласился он, передавая ей бокал с вином.
        Джесика непроизвольно дотронулась до его руки, но в глаза смотреть побоялась. Конечно, Ричард думает иначе, но вряд ли бы стал критиковать ее в присутствии посторонних.
        - И серьги у вас красивые, - отметила Элизабет.
        Джесика прикоснулась к жемчужинке.
        - Они достались мне от бабушки.
        - Приятно, когда драгоценности носят, а не держат в шкатулке, - похвалила Элизабет.
        - Украшения действительно необычные, - добавила Джулия, любуясь сережками. - У вас, Джесика, неповторимый стиль.
        Ричард фыркнул. Девушка, впрочем, не обиделась. Он, видимо, впервые слышал, как ее похвалили.
        - Вы так думаете?
        - Безусловно. И Элизабет со мной согласна. Например, платье, в котором вы нас встретили, очень элегантное, правда, немного оно выцвело, но идеально гармонирует с обстановкой.
        - Или взять вашу свадьбу, - включилась Элизабет. - С каким вкусом подобрана шляпа!
        - Шляпа? - осторожно спросила Джесика. Откуда им известно? Фотография, которая стояла на столике, запечатлела ее без головного убора.
        - Да. - Элизабет взяла с камина снимок и показала ей.
        Действительно, здесь она в шляпе. Джесика с недоумением рассматривала фотографию. Зачем Ричард выставил ее на всеобщее обозрение? Конечно, она напоминает о семейной жизни, но все-таки…
        - Забавно, - медленно произнесла Джесика. - Мне всегда казалось, что Ричарду не нравится шляпа.
        - Ты права, - подтвердил он. - Но когда тебя нет, на память приходит твой образ именно в такой шляпе.
        Девушка почувствовала, что покраснели не только щеки, но и плечи.
        - Здесь не слишком жарко? - поспешила спросить она. - Почему бы нам не выйти на воздух?
        Ричард распахнул стеклянные двери. Все направились на террасу. Туда, где Скотт целовал Джесику. Внимание Джулии и Элизабет сразу же привлекли каменные пумы.
        - О-о, я уже влюбилась в них! - воскликнула Элизабет, поглаживая их прохладный торс. - Сколько же времени они сидят здесь! Сколько видели и слышали!
        Уголком глаза девушка заметила, что Ричард еле сдерживается от улыбки. Он наверняка подумал о том, что пумы стали свидетелями весьма пикантной сцены. Джесика гордо подняла голову.
        - По-моему, - с невинным видом усомнилась Джесс, - вы слишком преувеличиваете их ценность.
        - Да? - Скотт принял вызов. - А мне казалось, они тебе нравятся. - Он посмотрел на скульптуры, пристально вглядываясь в примятый мох. - Особенно та пума, что находится справа.
        - Ну, вы, наверное, встречались с дикими животными? - предположила Джулия.
        - Да, мы видим их постоянно, - согласилась Джесс.
        - Нет, нет, - возразил Ричард. - Вы, наверное, поняли, что моя жена любит фантазировать.
        - Однако мы же ездили на сафари, где ты сделал мне предложение, - игриво уточнила Джесика.
        Элизабет восторженно захлопала в ладоши.
        - Как романтично! И вы нисколько не боялись?
        - С Ричардом мне никогда не страшно, скромно потупилась Джесика.
        - Наверное, вы чудесно провели время?
        - Да, - сказала девушка. - Иногда мне даже кажется, что снится дивный сон.
        Она улыбнулась, Элизабет и Джулия дружно кивали. Взглянув на Ричарда, Джесс поняла, что он испытывает одновременно и возмущение, и удовольствие. Наконец, неодобрительно покачав головой, он добродушно усмехнулся. Джесика поняла, что выиграла раунд. Ее лицо засветилось от радости. И хотя они стояли в разных углах, на несколько секунд их объединило взаимное понимание комичности ситуации.
        Гостям очень понравился вид, открывающийся с террасы, - зеленая лужайка, озеро, старые каштаны. Джулия достала фотоаппарат.
        - И освещение тоже прекрасное, - пояснила она, - а кругом тишина.
        Но когда Элизабет предложила «супругам» сняться вместе, девушка заволновалась.
        - Получится отличный снимок, - уверяла гостья.
        - Вообще-то мне надо на кухню, - неуверенно начала Джесика. Она поставила на балюстраду бокал и направилась к дому.
        - Дело-то секундное, - уговаривала Джулия.
        - Иди сюда, не упрямься, - обратился Ричард к Джесс. В его голосе звучали мягкие нотки.
        Джесика подчинилась и встала рядом с ним.
        - Чуть ближе! - попросила Джулия, выглянув из-за камеры.
        Недолго думая, Ричард обнял девушку за талию и притянул к себе.
        - Так?
        - Да, очень хорошо… Улыбнитесь!
        Да ничего хорошего, подумала Джесика. Она нервно напряглась, пытаясь усмирить бешено скачущее сердце. Рука Скотта напоминала стальной обруч. Внешне спокойный, он полностью контролировал эмоции. Глаза Джесики находились возле его шеи. Она отчетливо видела пульсирующую жилку. Внезапно Джесс отчаянно захотелось прижаться к Ричарду и уткнуться в его грудь, чтобы насладиться мощью мускулистого тела.
        Испугавшись искушения, Джесика отвернулась и улыбнулась.
        - Готово! - с удовлетворением сказала Джулия. Ричард отпустил девушку, и ей сразу стало одиноко.
        - Пойду проверю, что происходит на кухне, - пробормотала она…
        Обед получился не столь плохим, как ожидала Джесика. Правда, мусс окончательно не застыл, но она так артистически оформила блюдо, что скрыла все дефекты. Вкус курицы улучшился благодаря ароматному соусу. Лимонный пирог вообще не удался. Пришлось отправить выпечку в мусорное ведро. Но и здесь Джесс вышла из положения, заполнив вазу свежими фруктами.
        В конце обеда Джесика поняла, что неплохо справилась с обязанностями. Похоже, всем понравилось угощение, хотя, возможно, не последнюю роль сыграло чудесное вино, которое Ричард обнаружил в погребе. Даже он выглядел довольным.
        Скотт сидел на другом конце стола в темном пиджаке и белой рубашке, казавшейся ослепительной на фоне бронзовой кожи. Девушка вдруг представила его властным государственным служащим. Но в семейной жизни Скотта тяготили бы обязательства, связанные с женой и детьми. Он не делал секрета из того, что при первой же возможности уедет в Перу и на прощание не помашет даже рукой.
        Почему ты не помнишь об этом, укоряла себя Джесика. Зачем начинаешь дрожать, предвкушая его объятия? Ведь Ричард вот-вот покинет дом, причем с чувством выполненного долга.
        Джесика отвлеклась от тягостных мыслей, но не переставала думать о предстоящей ночи, и тогда по ее телу пробегали горячие волны. Она ненавидела себя за то, что дошла до такого возбужденного состояния. Конечно, Скотт заверял, что даже пальцем не прикоснется к ней. Так почему бы не успокоиться?
        А потому, что Ричард целовал ее.
        Потому что улыбался.
        Потому что она помнит каждое его прикосновение.

        Элизабет восхищалась природой.
        - Тут очень красиво! Мы даже и не подозревали. Никто из нас раньше не посещал Олбани, мы намереваемся узнать его получше.
        - Мне кажется, для наших клиентов он станет открытием, - добавила Джулия. - Пожалуй, нам следует задержаться и посмотреть, что порекомендовать туристам.
        - Мы путешествуем много, - снова включилась Элизабет, - но весьма поверхностно. Теперь исправляемся. Посоветуйте, в какой гостинице нам остановиться?
        Наступила неловкая пауза. Ричард посмотрел на Джесику. Она - на Скотта. Оба знали - ответ однозначный.
        - Конечно, у нас, - вежливо подсказал Ричард, не выдавая своего состояния.
        - Что вы! Зачем навязываться?..
        - Ерунда. Вы доставите нам удовольствие, правда, дорогая?
        Джесика сделала над собой героическое усилие:
        - Мы будем очень рады!
        - Правда, есть одна небольшая проблема, - продолжал Ричард. Девушка скрестила под столом пальцы, надеясь, что он придумал, как избавиться от нежелательного присутствия рекламных агентов. - У Джесики скоро выставка, она будет очень занята.
        Естественно, Джесс пришлось объяснять, чем она занимается. Слава Богу, гости не догадались спросить, как за короткое время она умудрилась подготовить для вернисажа столько экспонатов. К счастью, ни Элизабет, ни Джулия ничего не смыслили в гончарном искусстве. Но тема настолько заинтересовала их, что они продолжали бомбить Джесику вопросами еще добрых полчаса. Наконец Ричард тактично намекнул, что пора бы и отдохнуть.
        - Нет, нет, выставка очень маленькая, я справлюсь сама, - отчаянно убеждала Джесика гостей, настойчиво предлагавших свою помощь.
        - Нам не терпится увидеть ваши работы, если вы, конечно, пригласите нас на вернисаж. И вообще мы с удовольствием проведем здесь несколько дней. Не беспокойтесь, проблем не возникнет. В свободное время ознакомимся с достопримечательностями, в еде мы неприхотливы, найдем где перекусить, так что готовить для нас не нужно, - расписывала программу Элизабет, поднимаясь по лестнице.
        - Только не забывай, что ты замужняя женщина, - тихо добавил Ричард, когда они с Джесикой наконец остались вдвоем.
        - Ты во всем виноват, - сказала Джесс. Она явно не стремилась продолжать фарс. - Зачем ты их пригласил?
        - А что мне оставалось делать? Намеки звучали так прозрачно, что игнорировать их было невозможно.
        - И нельзя ничего придумать!
        - Например?
        - Не знаю, - хмуро произнесла Джесика. Когда тебе требовалась жена, ты быстро нашел выход из положения.
        - Поверь, я тоже не испытываю восторга, - с раздражением заявил Ричард. - Но теперь поздно искать отговорки. - Сняв пиджак, он присел на кровать и начал развязывать шнурки. - В конце концов, потерпим несколько дней.
        - Десять! - Джесс возбужденно ходила по комнате. - А если они снова захотят задержаться? Сколько же можно разыгрывать из себя любящих супругов?!
        - По-моему, ты делаешь из мухи слона, - спокойно заметил Скотт, наблюдая за девушкой. - Пока Элизабет и Джулия не уедут, будем изображать супружескую пару. А если они останутся надолго, заявим, что твоей маме стало хуже и требуется твоя помощь.
        - Не могу же я просто исчезнуть! Вскоре открывается выставка, да и вообще у меня много дел.
        - А почему бы тебе не работать днем? - резонно уточнил Скотт. - После завтрака все разъедутся, и времени у тебя будет предостаточно. Не поднимай такой шум! Единственное неудобство, что тебе придется спать здесь, а не у себя в мастерской.
        Джесика вдруг устроилась за туалетным столиком и дрожащими руками принялась вытаскивать из волос шпильки.
        - Вот как? - прошипела она. - Значит, мне предстоит притворяться, что я влюблена в тебя, ночевать в одной комнате с совершенно посторонним человеком и при этом делать вид, что ничего не происходит?
        - Если ты несколько дней будешь делить со мной постель, я перестану быть посторонним, - лукаво улыбнулся Ричард, располагаясь поудобнее на широком ложе.
        - Однако у меня нет ни малейшего намерения спать с тобой! - отрезала Джесика, бросая на столик последнюю шпильку. Ее очень раздражала абсурдность сложившейся ситуации. Конечно, одну ночь можно вытерпеть, но не столько же!
        Ричард вздохнул.
        - Не понимаю, почему ты так беспокоишься? Я способен держаться подальше от твоей персоны.
        - Что-то я не заметила.
        - Больше не повторится, - насмешливо проронил Ричард. - Даю слово бывшего бойскаута! - Его глаза не отрывались от Джесики, снимавшей серьги. - Конечно, если ты сама не попросишь, - спохватившись, добавил он.
        Девушка застыла, встретившись в зеркале с мужским взглядом. Она увидела, как Скотт вальяжно раскинулся на постели, загорелый и до обидного соблазнительный. Расстегнутая рубашка обнажала мощную шею и темные волосы на груди. У нее моментально возникла пугающе отчетливая картина: вот она поворачивается на стуле, улыбается, направляется к кровати и позволяет Ричарду уложить ее рядом с собой. Затем расстегивает пуговицы на его рубашке, скользит ладонями по его груди и умоляет поцеловать.
        Испугавшись чересчур смелой фантазии, Джесика порывисто поднялась.
        И думать не смей! - приказала она себе и, захватив вещи, направилась в ванную, пока окончательно не разыгралось воображение, Джесс появилась в старомодной ночной рубашке Кэрри, чересчур теплой, но имеющей ряд преимуществ: спереди она доходила до шеи, рукава касались запястья. Среди обширных складок девушка чувствовала себя в безопасности.
        - Очень скромно, - сухо прокомментировал Ричард. - Только не становись перед светом, рубашка просвечивает насквозь!
        Вспыхнув, девушка отскочила в сторону. Скотт не шевельнулся.
        - Только не говори, что ты передумала и намерена спать в кровати!
        - Нет! - подтвердила Джесика. Она взяла подушку и попыталась вытащить из-под него одеяло. - Настоящий джентльмен хранит молчание, причем вежливое.
        - Перестань сыпать фразами из дешевых романов, - усмехнулся Ричард. - На дворе двадцатый век, в кровати хватит места для обоих. Почему ты стремишься уйти на диван? Неужели, по твоим предположениям, я жажду обладать твоим телом?
        - Значит, так, - с достоинством ответила Джесика, - я занимаю диван. Решено!
        Насмешливо посмотрев на Джесс, Скотт слегка приподнялся, чтобы она вытащила одеяло.
        - Предупреждаю, тебе будет неудобно, - сказал он.
        - Полагаю, лучше, чем спать с тобой! - возразила Джесика.
        Взяв подушку, она бросила ее на диван. Однако через некоторое время стала сожалеть о своем упрямстве. Кожаный диван оказался весьма неудобным. Поверхность неровная, в середине выпирал бугор, с которого Джесика постоянно соскальзывала, упираясь изо всех сил, чтобы не упасть. Выпрямиться как следует она тоже не могла. Хотя окно было распахнуто, в спальне чувствовалась летняя жара и духота. К тому же девушка путалась ногами в длинной рубашке, и при каждом движении старый диван протестующе скрипел.
        - Прошу тебя ради всего святого! - услышала она раздраженный голос Ричарда. Он прозвучал в темноте примерно через полчаса после того, как Джесика устроилась на ночлег. - Ты можешь лежать спокойно?
        - Мне неудобно, - сдержанно пояснила она, заново взбивая подушку.
        - Если ты прекратишь изображать из себя мученицу и ляжешь в кровать, тебе станет удобнее.
        - Спасибо, - холодно поблагодарила девушка.
        - В таком случае, будь любезна, лежи спокойно и дай возможность хоть немного поспать.
        Джесика застыла. Она смотрела в потолок, пытаясь не обращать внимания на какой-то жесткий выступ, который впивался в бок. Когда не осталось сил терпеть, девушка осторожно отодвинулась в сторону, но проклятый диван затрещал так, словно на нем прыгали. Она затаила дыхание, однако Ричард не проронил ни звука.
        Не мог же он заснуть? Джесика повернулась на бок, реакции не последовало. Спит! Джесс кипела от возмущения. Надо же! Наверное, видит десятый сон, тогда как она испытывает такие неудобства! Девушка не смыкала глаз, страдая от жары, острых углов и мысли о том, что в нескольких футах находится прекрасный ровный матрас. События сегодняшнего дня утомили Джесс, но едва ей удавалось задремать, как она тут же просыпалась, обнаружив, что соскальзывает с дивана. Когда это случилось в четвертый раз, девушка запуталась в складках рубашки и с громким стуком шлепнулась на пол.
        Возле кровати щелкнул выключатель, зажегся свет. Не говоря ни слова, Ричард откинул простыню и подошел к Джесике, лежащей на ковре. Взял ее на руки, вернулся обратно и без церемоний бросил на постель.
        - Что ты делаешь? - возмутилась та, ошеломленная непроизвольным прикосновением к обнаженной груди Скотта.
        - Стараюсь спокойно уснуть, - пояснил он, подавая девушке подушку. - А поскольку это невозможно, пока ты остаешься на диване, я предлагаю тебе поступиться принципами и принять мое предложение. Кстати, можешь положить между нами подушку, только ради Бога перестань вертеться!
        Обойдя кровать, Ричард выключил свет и молча устроился рядом с Джесикой. Она лежала на спине, пытаясь успокоить дыхание. Хотела сначала вернуться на диван, но кровать была, несомненно, удобнее. А когда Скотт отодвинулся на край, девушка позволила себе немного расслабиться.
        Да, Ричард прав. Места действительно много. Однако даже на расстоянии она остро ощущала тепло мускулистого торса. Через открытое окно струился лунный свет, матово отражаясь на загорелой коже Ричарда.
        Ах, как хотелось Джесике снять ночную рубашку и, подобно Скотту, позволить ночному воздуху обвевать обнаженное тело! А еще лучше вообще избавиться от внутреннего напряжения, придвинуться к Ричарду, положить руку на его спину, прислушиваясь к его дыханию.
        У девушки даже закололо пальцы от нестерпимого желания. Она отвернулась, чтобы не поддаться искушению, но легче не стало. Слишком близко находился Ричард. Картины мелькали, как в калейдоскопе, - вот он неодобрительно качает головой, прижимает ее к кухонной стене, обнимает за талию…
        Почему я не осталась на диване? - в отчаянии думала Джесс, не смыкая глаз. В любом случае, пока не уедут Джулия и Элизабет, придется обходиться без сна.
        Однако постепенно ровное дыхание Ричарда успокоило ее взвинченные нервы, и девушка наконец уснула.
        Разбудило Джесику яркое солнце, проникающее сквозь раздвинутые шторы. Некоторое время она нежилась, радуясь утренней свежести. Но постепенно до ее сознания стало доходить, что она чувствует на теле какую-то непривычную тяжесть. Девушка опустила глаза - на талии лежала мужская рука. Ричард спал на животе, повернувшись к ней лицом.
        Утро только наступило. Во дворе просыпались птицы. Девушка осторожно погладила Ричарда по руке, проведя пальцами по выпуклым мускулам и темным волоскам.
        Джесике, находившейся между сном и бодрствованием, показалось совершенно естественно, что она спит рядом с Ричардом. Какой-то отдаленный голос призывал ее отодвинуться, но, поддавшись сладкой полудреме, она закрыла глаза, погрузившись в небытие…
        Когда Джесс открыла глаза, Ричард уже исчез. Она потянулась и только через несколько мгновений поняла, где находится. Девушка вспомнила, как падала с дивана, как раздраженный Скотт поднимал ее, а она прижималась к обнаженной груди и плечам, потом он бросил ее на кровать… но, кажется, на другой край? А почему же она очутилась на той стороне, где спал Ричард?
        Джесика села, отбросив с лица спутавшиеся волосы. Потрогала простыню, будто надеялась найти ответ, всю ли ночь пролежала здесь или перекатилась сюда, когда ушел Скотт. Девушка надеялась на последнее, но подсознательно чувствовала, что ночью прижималась к Ричарду.
        Она нашла Скотта на кухне. Он готовил кофе и прикрикивал на Прайса, которому, казалось, доставляло наслаждение постоянно попадаться под ноги. Джесика избегала глядеть на Ричарда, но тот вел себя так, будто и не подозревал, что они вместе провели ночь. Даже если Джесс и скатилась во сне в его объятия, Скотт никак не отреагировал на этот эпизод.
        - Ну наконец-то! - поднял он голову. - Думал, ты проспишь все утро.
        - Но сейчас только половина восьмого! - Джесика погладила Прайса, который с радостным лаем подскочил к хозяйке. - Для споров еще слишком рано. А ты когда встал?
        - В шесть, - ответил Ричард. В серых брюках и белой рубашке с короткими рукавами он действительно выглядел так, словно уже давно был на ногах. - Судя по тому, что тебя и пушкой не разбудишь, ты не боишься спать со мной в одной постели? - Глаза Скотта лукаво блестели. - Когда я проснулся, ты чувствовала себя как дома!
        Джесике не терпелось спросить, почему она оказалась на его половине, однако у нее не хватило духу. Наверное, лучше вообще не знать.
        - По-моему, ты ошибаешься.
        - Возможно, но к тому времени, когда уедут гости, ты убедишься, что я прав. А пока давай поменьше суетиться по ночам.

        Во время завтрака Элизабет и Джулия объявили, что не вернутся до вечера.
        - И, пожалуйста, не беспокойтесь насчет обеда, - попросила Элизабет.
        - Видимо, все же следует запастись продуктами, - забеспокоилась Джесика, махнув им рукой на прощание. - Может, съездим в магазин?
        - Лучше займись керамикой, - успокоил ее Ричард. - Я сам что-нибудь придумаю.
        Она удивленно посмотрела на Скотта.
        - И ты не заставишь меня возиться у плиты?
        - Но тебе же нужно готовиться к выставке!
        - Э-э, да, но… - озадачилась Джесика. - Разве ты не намереваешься напомнить о стоимости вазы и моем долге?
        - Мы же договорились - ты убедишь рекламных агентов в том, что я женатый человек. Однако у тебя на носу вернисаж. Зачем мне обременять тебя?
        - А-а… Ну, спасибо… - смущаясь, поблагодарила Джесика. - Что ты собираешься делать?
        - В доме три раза в неделю убирается приходящая служанка. Попрошу ее приходить ежедневно, чтобы поддерживать порядок и готовить. Мне не хотелось, чтобы ее видели наши гости, но поскольку они узнали о выставке, то поймут, что ты очень занята.
        - А как ты объяснишь служанке мое присутствие? - задумчиво спросила Джесика.
        - Скажу правду. Ей можно доверять.
        - Понятно. - Девушка помедлила. - Но ведь ей придется платить, а я работала бесплатно.
        Ричард усмехнулся.
        - Тебе, кажется, понравились обязанности экономки?
        - Нет. - Джесика покачала головой. - Просто я… чувствую себя немного виноватой.
        - Не переживай, - оживился Ричард. - Кэт - прекрасная кухарка, к тому же ей требуется работа. А ты по возможности будешь помогать. А еще я не желаю давать повода для сплетен, будто я препятствую развитию молодых дарований. Вдруг вернисаж провалится? К тому же, - продолжал он насмешливо, - тебе понадобится затратить массу сил, чтобы изображать преданную любящую жену. Так что, если ты чувствуешь вину, лучше сосредоточься на роли!

        Глава 8

        В мастерской царил покой. Джесика провела рукой по краю гончарного круга. Казалось, она отсутствовала несколько лет и теперь удивлялась, что ничего не изменилось.
        Пытаясь настроиться на работу, девушка прошлась по комнате и внимательно посмотрела на готовые экспонаты. Наконец она смогла оценить их объективно. Вообще-то неплохо, решила Джесс, прежде выходило хуже. Так почему же она не радуется?..
        Ричард отправился в деревню переговорить с Кэт, захватив с собой Прайса.
        - Пора ему приучаться к дисциплине, - заметил Скотт. - Попытаюсь немного подрессировать его.
        Может, мастерская поэтому кажется пустой? Джесика вздохнула. Долгожданный покой, никаких препятствий для творчества, да и Прайс при деле… чего еще желать? Следует максимально использовать каждое мгновение, не зацикливаясь на Ричарде и собаке.
        Изделия почти высохли, пора их переворачивать. Девушка поставила их вверх дном, срезав лишнюю длину специальным инструментом. Джесика настолько увлеклась, что в рекордное время заставила поднос затейливыми вазами и горшками.
        Мысленно Джесс представила узкую проселочную дорогу, что вела к деревне. Сейчас по ней идет Ричард, сдержанный, сосредоточенный, а вокруг крутится непредсказуемый Прайс. Девушка улыбнулась. Но вдруг спохватилась: Боже, да она совсем забыла о работе!
        И Джесика снова взялась за глину, потеряв всякое представление о времени. Когда в мастерскую ворвался Прайс, она с удивлением обнаружила, что уже половина второго.
        - Привет, парень, - наклонилась хозяйка, чтобы погладить довольного пса. - Как ты ладил с Ричардом?
        - Да он просто выводил меня из себя, - произнес Скотт, появляясь на пороге.
        Улыбаясь, Джесс подняла голову. И при виде Ричарда у нее опять замерло сердце.
        - Да, он известный шалун.
        - Шалун? Он сущий дьявол! - проворчал Скотт. - Я пытался приучить его к основным командам. - Ричард свистнул, и Прайс тут же бросился к нему. - Сидеть!
        Пес как подкошенный повалился на пол и тут же перевернулся на спину, с подхалимским видом подставляя живот. Девушка рассмеялась.
        - А Прайс способный, - констатировала Джесс. Как ни старался Ричард сохранить суровый вид, в конце концов покачал головой и похлопал Прайса по животу.
        - Безнадежно! - поставил Скотт диагноз.
        Джесика наблюдала, как ее подопечный извивался на спине, чувствуя ласковую руку. Счастливчик! Она поспешила отвернуться.
        - Прайс, наверное, порядком надоел тебе. Может, оставишь его со мной?
        - Нет. Но твое желание - для меня закон. Впрочем, пес почти такой же несносный, как и ты сама. - Ричард выпрямился и стал пристально рассматривать почти готовую тарелку. - Мы принесли тебе еду, - пояснил он. - Решил, что если ты очень занята, лучше всего подойдут сандвичи.
        - А-а… - к своему удивлению, Джесика не знала, что ответить. Она взяла сверток с таким трепетом, будто в нем находились королевские драгоценности. Ее очень растрогало, что Скотт позаботился о ланче. - Я доставляю тебе столько хлопот! - добавила она.
        - Я поощряю тебя за хорошую роль, - усмехнулся Ричард. - Полагаю, она тебе не слишком нравится.
        Джесика внимательно рассматривала пол.
        - Ну-у, в какой-то мере, - пробормотала она.
        - Мы разыгрываем спектакль в лучшем виде, правда? - азартно произнес Ричард. Девушка наконец подняла глаза.
        - Да, - подтвердила она.
        Наступила тишина. Джесика почувствовала странное волнение. Она не могла оторвать взгляда от Скотта. В конце концов он промолвил:
        - Пожалуй, мы не будем тебе мешать. Прайс, вперед!
        Пес по-прежнему лежал на спине, задрав лапы и надеясь на ласку. Услышав приказ, он моментально вскочил и побежал следом.
        Джесс смотрела, как они покидают мастерскую.
        - Ричард! - окликнула она. Скотт повернулся.
        - Да?
        - Я… - Как рассказать ему о своих чувствах? Девушка сдерживалась из последних сил. - Спасибо за сандвичи, - произнесла она.
        Скотт обворожительно улыбнулся.
        - Увидимся позже, - пообещал он, закрывая дверь.
        Вымыв руки, Джесика села за стол. Торопливо развернула пакет. Интересно, с чем сандвичи? Курица с соусом, ее любимое блюдо. Как он догадался? Девушка поняла, что страшно проголодалась. Она вспомнила его прощальный жест, забавы с Прайсом, когда Ричард пытался сохранить серьезный вид.
        Придерживая сандвич обеими руками, Джесика размышляла. Итак, по мнению Скотта, Джесс не устраивала роль жены. Вот как? В горле у нее вдруг пересохло, девушка неуверенно положила сандвич на тарелку. А ведь она обманывает себя. На самом деле ей нравится находиться рядом с Ричардом. Потому что она любит его.
        - О Боже! - громко воскликнула Джесика. Аппетит пропал окончательно. Она с несчастным видом уставилась на сандвич. Как она могла влюбиться? Между ними нет ничего общего. К тому же у Скотта есть Сара и он скоро уедет. Вот почему она должна подавить свои чувства.
        Поздно. Все произошло тогда, когда Ричард первый раз прикоснулся к ней.
        Что теперь делать? Вряд ли Скотт изменился только потому, что принес сандвичи и ласково улыбнулся. Он всегда говорил откровенно и не скрывал истинного отношения к Джесике. Что ж, придется выдержать роль до конца, не смущать Ричарда проявлениями эмоций. Конечно, будет нелегко, но она попытается справиться.
        Весь день Джесс скрывалась в мастерской. Она старательно уверяла себя, что ничего не произошло, а образ Скотта моментально выветрится из памяти, как только он уедет в Перу. Однако сердце подсказывало, что это неправда. Такое уж горькое счастье выпало на ее долю - она полюбила человека, который никогда не ответит взаимностью.
        Джесика подняла руку, чтобы вытереть жгучие слезы. Вряд ли они помогут. Она не будет плакать. Не будет!

        Джесс лепила мелкие детали для чайника, когда появились Элизабет и Джулия.
        - Как, вы еще работаете? - изумлялись дамы. - Да вы доведете себя до изнеможения! Ричард сообщил, что вы целый день не покидали мастерскую.
        Отставив чайник, Джесика выдавила улыбку. Сейчас ей на самом деле требовалось актерское мастерство.
        - Зато я многое успела.
        - Разрешите посмотреть? - Джулия залюбовалась изысканными предметами обихода. - Восхитительно! Вам повезло, вы живете в изумительной местности и занимаетесь творчеством. Я искренне вам завидую.
        А Джесика подумала, что ей все станет безразлично, когда Ричард покинет поместье.
        - Вы правы, - вяло произнесла она, откладывая инструменты…

        Вечером Джесика выглядела подчеркнуто веселой. Пару раз она заметила внимательный взгляд Ричарда, но не смогла его разгадать. К счастью, гости щебетали, ни на что не обращая внимания. Наступил тягостный момент - подошло время отправляться на ночлег. И девушка знала - стоит Ричарду прикоснуться к ней, как скрупулезно выстроенная система защиты рассыплется в прах.
        Но Скотт даже не думал дотрагиваться до «дражайшей половины». Сохраняя деловой вид, он повернулся к девушке спиной, как только забрался в кровать. Она легла рядом, радуясь, что не пришлось устраиваться на жестком диване. Однако явное равнодушие Ричарда полоснуло ее по сердцу. Лежа с воспаленными глазами, она пыталась разобраться, почему же так быстро влюбилась. Джесике до смерти хотелось придвинуться поближе и поцеловать Скотта в плечо, а затем увидеть, как он, улыбаясь, поворачивается к ней, чтобы заключить в объятия. Но увы! Заметив безразличие Ричарда, девушка отвернулась, чтобы тот не заметил ее наворачивающихся на глаза слез.

        Едва гости уехали, как Джесика удрала в мастерскую, ссылаясь на занятость. Прайс предпочитал оставаться с Ричардом. Девушка полностью освободилась от обязанностей жены и понимала, что с максимальной пользой должна потратить свободное время, чтобы подготовиться к выставке.
        Джесс проводила ревизию готовых изделий, когда во дворе раздался звук захлопнувшейся автомобильной двери, а затем во дворе послышались шаги. Сердце у Джесики ёкнуло: неужели Ричард?!
        Ее ждало разочарование. На пороге появился Барри.
        - Дай, думаю, заеду, посмотрю, как идут дела, - сказал он, с излишним пылом целуя ее в щеки. - Как поживаешь?
        - Спасибо, хорошо. - Вспомнив, как она раздавала авансы Хопкинсу, чтобы позлить Скотта, девушка почувствовала угрызения совести. Сегодня она опять влезла в джинсы, майку без рукавов и старую кофту, но Барри смотрел на нее так, будто Джесика красовалась в бежевом платье.
        Но тут его внимание привлекли красочные экспонаты.
        - Умница! Какой полет фантазии! Давай я немедленно отвезу их в салон, - предложил Хопкинс.
        Совместными усилиями они загрузили подносы с изделиями в багажник. Джесика начала благодарить Барри, но он вежливо остановил ее.
        - Все, что я для тебя делаю, доставляет мне удовольствие, - заверил Хопкинс, приблизившись к девушке. - И ты это прекрасно знаешь, не так ли?
        У Джесики упало сердце.
        - Очень любезно с твоей стороны, - произнесла она тихо.
        Завладев ее руками, Барри проникновенно заговорил, заглядывая Джесике в глаза:
        - Я постоянно вспоминаю наш ланч. Когда мы снова встретимся?
        Вот чем обернулся флирт с Барри! Нужно деликатно намекнуть, что прошлое рандеву - просто недоразумение.
        - Барри, я…
        - Не помешаю? - Прозвучавший сзади голос походил на металлический звук закрывшегося капкана. Джесс быстро отдернула руки, ее щеки заалели. Во дворе стоял Ричард, бросая на Барри прямо-таки убийственные взгляды. Он держал тарелку с бутербродами, но явно предпочел бы иметь диск с острыми как бритва краями, чтобы запустить им в Хопкинса.
        Энтузиазм у Барри поубавился.
        - Вообще-то у нас личная беседа…
        - Черт возьми! Мне кажется, даже чересчур личная! - прорычал Скотт.
        - Наш разговор вас совершенно не касается! - ответил Хопкинс, однако отступил на шаг, увидев в глазах Ричарда угрозу.
        - Вот как? Я обязан знать, какие у вас секреты с моей женой!
        - Женой? - Барри в шоке уставился на Джесику. - А я полагал, что вы свободны.
        - Была… - начала она, но Скотт перебил ее.
        - У нас с супругой возникли некоторые проблемы, - пояснил он ледяным тоном. - Она приехала сюда получить развод в судебном порядке, однако мы решили разобраться сами. Не так ли? - обратился Ричард к Джесс, выразительно посмотрев на нее.
        - Да, что-то в этом роде, - подтвердила Джесика, чувствуя себя загнанной в угол.
        - Понятно, - сдавленно промолвил Барри. - Прошу прощения, что я неверно понял ситуацию.
        - Я сама виновата, - потупилась Джесика.
        Скотт нахмурился.
        - Эта новость как-нибудь повлияет на организацию выставки? - спросил он сурово.
        - Конечно нет. Не сомневаюсь, Джесику ожидает блестящий успех. - Хопкинс неодобрительно покосился на Ричарда и снова повернулся к девушке. Очевидно, он решил, что у него еще остались шансы. Муж - явно непривлекательный тип, Джесика может и передумать. - Если что-нибудь нужно, я всегда помогу.
        - Спасибо. - Джесика чувствовала себя отвратительно. Больше всего она желала, чтобы Барри не уезжал, прежде чем Ричард разозлится по-настоящему. - Остальные экспонаты я привезу сразу, как только закончу, - добавила она.
        - Жду с нетерпением, - с намеком произнес Хопкинс, открывая машину. - Вы счастливчик, - сказал он Скотту через открытое окошко.
        - Знаю, - холодно заметил Ричард, обнимая Джесику. Так они и стояли, наблюдая, как Барри выезжает со двора.
        - Рано или поздно ему следовало бы узнать о наших отношениях, - ровным тоном пояснил Скотт. - Элизабет с Джулией собираются на выставку. Вдруг они начнут расспрашивать о чем-нибудь Барри? Я не намерен испортить в последний момент спектакль из-за твоего флирта с Хопкинсом. Что ему нужно, если не секрет?
        - Он заехал поговорить о выставке, - сквозь зубы ответила Джесика.
        - Ах, так? И для этого ему понадобилось нежно брать тебя за руки? - поинтересовался Ричард. - Извини, что прервал ваш маленький тет-а-тет! - И, передав ей тарелку с сандвичами, резко повернулся и пошел прочь.

        Больше Барри не появлялся. Следующие четыре дня прошли в напряжении. Наедине
«супруги» держались скованно, перед гостями улыбались. По ночам молча лежали в огромной постели.
        Джесика старалась как можно больше времени проводить в мастерской. Неужели можно одновременно любить и ненавидеть? - задавалась она вопросом. Девушка с яростью думала о Ричарде, который поставил ее в неловкое положение перед Барри, и злилась на себя, что по-прежнему любит Скотта. Он, как собака на сене, решила Джесика, ничего определенного не говорит и мешает ей устроить личную жизнь, хотя сам уезжает в Перу.
        Ничего другого не оставалось, как упорно заниматься керамикой. Джесс надеялась в этой области добиться успеха. Тогда, возможно, чувства к Ричарду ослабеют и душевная рана затянется быстрее.
        Слишком увлеченная делом, Джесика забывала о еде, но тем не менее каждый день ходила в поместье и готовила себе сандвичи, доказывая Ричарду, что у нее не пропал аппетит и ей вовсе не интересно знать, вспоминает ли он о своей «жене», усаживаясь за обед.
        На пятый день Джесика пересекала холл, направляясь к выходу, когда в кабинете зазвонил телефон. Служанка сообщила ей, что Ричард куда-то уехал, поэтому Джесс взяла трубку, уже догадываясь, что услышит голос Сары.
        И не ошиблась. Джесика так сжала трубку, что побелели пальцы.
        - К сожалению, его нет, - ответила она, когда Сара попросила позвать Ричарда. - Ему что-нибудь передать?
        - Нет, спасибо. - На другом конце провода голос звучал тепло и дружелюбно. - Просто передайте, что звонила Сара. Пусть свяжется со мной. Мой номер ему известен.
        Конечно, известен, подумала Джесика. Ее номер, наверное, золотом блестит в памяти Скотта. Так с какой стати надеяться на перемены? У Ричарда с Сарой прекрасные отношения, и следует наконец уяснить, что Скотт связывает будущее с девушкой из Перу, а вовсе не с ней. Взяв лист бумаги, Джесика написала: «В 1.15 звонила Сара. Пожалуйста, перезвони ей. Я уезжаю в салон к Барри, поэтому во второй половине дня меня не будет». Вот так! Ричард поймет, что ее мало волнует Сара!

        Барри высоко оценил новые работы Джесики. Он тактично избегал упоминаний о сцене, которую устроил Скотт. Девушка провела в салоне несколько часов, наклеивая на изделия этикетки и проставляя цены, стараясь не думать о том, что Ричард, возможно, сейчас беседует с Сарой. Подготовка к выставке заняла больше времени, чем ожидала Джесс. Поэтому она вернулась в поместье почти в семь часов. Там было спокойно. Гости обычно приезжали к пяти часам, но на сей раз они, видимо, где-то задержались. В доме не раздавалось ни звука. В холле даже остановились часы. Скотт, наверное, гулял с Прайсом.
        Озадаченная, девушка поднялась по лестнице в спальню, переоделась в легкую плиссированную юбку из зеленого шелка и свежую белую майку. Последние дни небо хмурилось, словно в тон ее настроению. Однако сегодня снова выглянуло солнышко, воздух прогрелся. Джесика поймала себя на том, что постоянно прислушивается, не открывается ли дверь. Но Скотт не появлялся. Чувствуя себя одинокой, она направилась в гостиную.
        Комнату заливал свет, как в тот день, когда прибыли рекламные агенты. Джесика хотела выйти на террасу. Тут на глаза попалась фотография, которую Ричард поставил на боковой столик, чтобы ее сразу заметили гости. Неуверенно взяв снимок, девушка смотрела на улыбающееся лицо Скотта. Сердце защемило. Они выглядели очень счастливыми. Увы, только иллюзия, трюк перед камерой.
        - Так, значит, ты уже вернулась. - Услышав голос Ричарда, Джесика вздрогнула, рамка вывалилась из рук и со стуком упала на стол. Девушка, краснея, подняла ее и поставила на место. - Чем же ты занималась с Барри столько времени?
        - Наклеивала этикетки на экспонаты, - сказала Джесика, надеясь, что Ричард не заметил, что она рассматривала фотографию.
        - И только? - Казалось, Ричард с усилием выдавил фразу.
        - Да. - Джесс отошла от столика. Она двигалась неуклюже, словно ей мешали собственные руки. В конце концов Джесика сложила их на груди. - А где же Элизабет с Джулией?
        - Они недавно звонили. Сообщили, что нашли какой-то экзотический ресторан и намерены как следует поужинать, а потому вернутся поздно. - Ричард подошел к камину. - Полагаю, они тактично дают нам возможность побыть наедине.
        - А-а! - Джесика покраснела. - Они думают, что стесняют нас?
        - Конечно, - подтвердил Ричард с легким раздражением. - Они же не идиотки. Очевидно, заметили, что мы не разговариваем.
        - И чем же мы займемся?
        - Поужинаем вдвоем, - сказал Скотт. - И поговорим.
        Прислуга приготовила курицу и салат. По негласному уговору они устроились на кухне, втайне надеясь, что в неофициальной обстановке состоится оживленная беседа. И Ричард, и Джесика прилагали неимоверные усилия, чтобы начать разговор.
        Но после первых фраз оба замолкли, опасаясь, что неизбежно коснутся тем, которые приведут к Саре или Барри, а то и к их прежним поцелуям. И сразу наступила неловкая тишина.
        Ничего не получается, удрученно думала Джесика. Да и какой толк в словах? Единственное, что ей хотелось сделать, - обойти стол, обнять Ричарда и сесть к нему на колени. А потом спрятать лицо на его груди и представить, что грядущая разлука - ужасный сон, а пробудившись, она убедится в том, что Скотт никуда не уезжает и не оставляет ее здесь в одиночестве.
        В конце концов они заговорили об эрозии почв, потому что эта единственная тема не содержала опасных подводных течений. Естественно, Джесика ничего не понимала в сельском хозяйстве, но продолжала задавать вопросы. Ричард отвечал. Однако беседа явно не клеилась, и оба испытали облегчение, когда ужин закончился. Скотт предложил выпить кофе на террасе.
        В синих лавандовых сумерках дышалось легко. Веял тихий ветерок. Джесика присела на ступеньку, держа в ладонях чашку. Над головой сверкало звездами дымчато-синее небо. Воздух благоухал ароматами цветов и кустарников. Ричард устроился рядом. При желании она бы легко дотронулась до его плеча.
        Искушение было настолько сильным, что Джесика вцепилась в чашку и заставила себя вспомнить о Саре. Зачем избегать наболевшего вопроса? Лучше собраться с силами и поговорить со Скоттом.
        - Ты позвонил Саре? - безразличным тоном спросила Джесс.
        - Да, я связался с ней, когда приехал. - В голосе Ричарда звучала напряженная нотка. Девушка быстро взглянула на него, но в сумерках не смогла разобрать выражение его лица.
        - Она собирается приехать? - заставила себя Джесика продолжить разговор на скользкую тему.
        - Не знаю. - Скотт замолчал. Гнетущая тишина затянулась. Но неожиданно Ричард разоткровенничался: - Контракт у Сары закончился. После моего отъезда она собиралась навестить меня. Какое-то время мы были вместе и сейчас решили отдохнуть друг от друга, каждый волен делать что хочет. Никто из нас не желал брака, настаивая на независимости. Словом, некоторое время нам следует пожить отдельно, чтобы понять, есть ли необходимость в дальнейшем союзе. Сара - хороший специалист, при желании всегда найдет в Перу работу, однако она не спешит. Мы выжидаем, как повернутся события.
        Джесика даже не представляла, как можно обходиться без встреч с Ричардом.
        - А если Сара не захочет возвращаться в Перу, ты все равно уедешь в Пайту?
        - Конечно! - удивился Скотт. - Меня ожидают интересные дела, а кроме того… - Он задумчиво посмотрел на темный сад. - Мне нравится там…
        - И не будешь вспоминать поместье?
        Ричард взглянул на Джесику. Ее глаза поблескивали в темноте. Некоторое время слышался лишь шелест листвы.
        - Начинаю думать, что отвыкнуть трудно, - медленно произнес он.
        Снова наступила тишина, но теперь неловкость исчезла. Джесика поставила на ступеньку чашку. Раздавшийся тонкий звук долго висел в воздухе, напоенном ароматом ночных фиалок.
        - Почему Перу так заинтересовало тебя? - нарушила молчание Джесс.
        - Страна удивительная, - мечтательно начал Ричард. - Небо бескрайнее, горизонт уходит в запредельную даль. Цвета ярче, запахи интенсивнее, улицы шумные, народ веселый, доброжелательный. - Он посмотрел на девушку. - Тебе там понравилось бы.
        - Я, право, не знаю, - задумчиво произнесла Джесика. - Тебе проще. Ты ведь вырос там, да?
        - Ты права, - подтвердил Ричард. - Мой отец был врачом. Когда мне исполнилось четыре года, он уехал в какую-то глухую провинцию, где работал в местной больнице. Я не помню подробностей… Вернулся в Штаты, когда меня определили в частный пансион. Попав туда из прерий, я испытал настоящий шок.
        - Да, детство у тебя романтическое, - заметила девушка, думая о своем строгом воспитании.
        - Я бы так не сказал, - с горечью возразил Ричард.
        - Почему? Разве ты не чувствовал себя счастливым?
        - Я - да, но не отец. Мать уехала от нас, и отец переживал разлуку до конца дней.
        Девушка в испуге посмотрела на Скотта.
        - Мать тебя бросила? Как она могла?
        - Очень легко, как я понимаю. - Его лицо скрывалось в тени. - Ребенок стал для нее обузой. Когда она встретилась с отцом, тот считался весьма престижным женихом. Еще бы! Будущий наследник поместья. Мать в юности была красавицей, отец влюбился по уши. Она спала и видела, как станет здесь полноправной хозяйкой, но просчиталась, поскольку не приняла во внимание, что отец очень любит свою работу. А он трудился как одержимый.
        Ричард уселся поудобнее.
        - Отец прикипел к поместью, однако считал, что обязан применять знания там, где в них остро нуждались. И когда ему предложили поехать в Перу, он, не раздумывая, отправился лечить бедняков. - Скотт вздохнул. - Мать пришла в ужас. Она полагала, что жена и ребенок - достаточно веский повод, чтобы перестать заниматься благотворительностью. Отец же с головой окунулся в работу. А мать практически целыми днями находилась в одиночестве. Если бы она обладала другим характером, то последовала бы примеру отца. Однако она не переставала жаловаться на жару и скуку. Всю жизнь мать мечтала устраивать в поместье пышные приемы и, осознав несбыточность грез, бросила нас.
        У Джесики дрогнуло сердце, когда она представила себе драматическую ситуацию.
        - И мать никогда не вспоминала о тебе?
        Ричард пожал плечами.
        - Видимо, она не обладала материнскими чувствами. Ребенок требовался ей только для того, чтобы заставить отца остаться дома. Однако из ее затеи ничего не вышло. Я же всегда напоминал ей о провалившихся планах.
        - Как жаль, - печально произнесла Джесика.
        - Правда, теперь я думаю, что мать поступила правильно. Зачем проводить жизнь в постоянных жалобах? - усмехнулся Скотт. - Отец же очень переживал. Я понял, какие роковые последствия имеет неудачный брак, и решил не повторять ошибок.
        Джесс хотелось крикнуть, что чаще встречаются счастливые пары, но она знала, что Ричард не станет ее слушать.
        - И отец никогда не пытался вернуть жену?
        - Он постоянно писал ей, но ни разу не получил ответа. Кажется, мать потом уехала в Грецию. Перед отъездом она побывала в поместье и рассказала моему дяде Фрэнку, как разочаровал ее отец. Фрэнк отправил нам письмо. Я не знаю его содержания - отец послание сжег. С тех пор связь между ними прервалась. Это окончательно добило отца, а он всегда любил поместье. - Голос Ричарда слегка дрогнул. - Он частенько усаживался после работы на веранде и рассказывал мне о том, как проходило здесь его детство. Он любил гулять по лесу, любоваться гладью озера, слушать пение птиц. Увы, ему так и не удалось снова вернуться сюда. - Скотт помолчал. - Когда я узнал, что унаследовал поместье, то почувствовал горечь - ведь отец уже ушел из жизни. Он умер за полгода до кончины Фрэнка.
        Сидя рядом с Ричардом, Джесика печально размышляла о том, что судьба Скотта-старшего и его сына сложилась бы по-другому, если бы мать осталась с ними.
        - О чем ты думаешь? - спросил Ричард через некоторое время. Девушка вздохнула.
        - О том, что я выросла в счастливой семье. Денег, правда, не хватало, мы не путешествовали по экзотическим местам, да и не стремились. С братьями жили дружно и никогда не дрались.
        Ричард улыбнулся.
        - Вы похожи?
        - Нет. - Девушка покачала головой. - Братья по характеру напоминают маму. Она очень практичная в отличие от отца. Я такая же, как он, - безалаберная, - добавила она в порыве самокритики. Улыбка Скотта стала шире.
        - Я так и предполагал.
        - Вообще странно, - продолжала девушка, - мать с отцом очень разные по характеру, но их союз - прекрасный. Говорят, противоположности притягиваются? - Последние слова повисли в воздухе. Джесика слишком поздно поняла, что Ричард воспримет ее утверждение как намек на их отношения. - Ну, положим, не всегда, конечно… - смущенно закончила она.
        Скотт наблюдал за Джесс.
        - Я, кстати, считал, что это довольно сомнительная теория, - заметил он. - Но, возможно, здесь есть доля истины.
        Девушка повернулась к Ричарду. Они посмотрели друг на друга. Скотт медленно убрал назад ее волосы, затем провел пальцем по подбородку. От легкого прикосновения Джесику мгновенно охватило желание. Ричард притянул ее к себе. Она даже не пыталась сопротивляться.
        Исчезло ужасное напряжение последних дней. Будущее казалось слишком далеким, чтобы думать о нем. Сейчас ничего не имело значения. Она ощущала только руки Ричарда и его тело, которое находилось в нескольких дюймах.
        Джесика инстинктивно потянулась к нему… и вдруг раздался гудок автомобиля и под его колесами скрипнул гравий. Из глубины дома послышалось радостное приветствие Прайса.
        Вернулись Джулия и Элизабет.

        Глава 9

        - Осталось два дня! - вздохнула Элизабет. Гости и хозяева завтракали за круглым столом. - Сегодня и завтра, а потом откроется выставка. Мы прекрасно провели время, однако пора возвращаться. Мы и так у вас задержались.
        - Что вы, что вы! - радушно ответил Ричард. - Но если вам нужно уезжать, мы должны устроить пышные проводы, чтобы вам надолго запомнились наши края.
        Джесика подумала, что известие о долгожданном отъезде обрадует только Скотта, но тем не менее улыбнулась.
        - Действительно, давайте что-нибудь придумаем, - предложила она. - В пятницу я с утра уеду на выставку. Может, устроим пикник завтра? Где-нибудь у воды или в лесу? Грех не воспользоваться прекрасной погодой.
        Поблагодарив за приглашение, гостьи отправились в очередное путешествие по городу и окрестностям. Девушка, собрав тарелки, отнесла их на кухню. Ричард исчез в кабинете - ему звонили из Перу. Кажется, там возникли какие-то проблемы, но Джесику волновало другое.
        Вчера они чуть было не поцеловались! А помешали им неожиданно явившиеся Элизабет и Джулия. Ричард вдруг оживился и отправился их встречать. Ночью он всеми силами старался не прикоснуться невзначай к Джесике, которая уже начала сомневаться, не почудилось ли ей явное внимание Скотта, когда тот поправлял ее волосы. Смущенная, опечаленная и вновь потерявшая уверенность, Джесика держала себя со Скоттом подчеркнуто прохладно.
        Девушка закончила последние работы для выставки и осталась без любимого дела. День казался очень длинным. Она долго выгуливала Прайса, потом съездила в город за продуктами для пикника, помогла прислуге на кухне, однако не могла отделаться от печальных мыслей. Как сказала Элизабет, оставалось два дня до их с Джулией отъезда. И все закончится. Они подпишут нужные документы. Ричард возвратится в Перу, а она… она вернется к своей глине…
        Скотт, казалось, намеревался говорить по телефону целый день. Проходя по холлу, Джесика слышала его голос и лишний раз убеждалась, насколько разные у них дороги. Они случайно встретились, теперь каждый из них пойдет своим путем. Их судьбы никогда не пересекутся.
        Джесику охватило отчаяние. Оставшиеся дни следует провести с максимальной пользой. Ночью она вспоминала, как Ричард говорил, что поцелует ее, если она сама попросит об этом. Повернувшись на бок, Джесика перебирала в уме варианты, как лучше намекнуть Скотту. А может, слова и не потребуются? Она протянет руку и нежно проведет вдоль спины, такой соблазнительной и одновременно пугающей. Девушке хотелось, чтобы Ричард взглянул на нее, обнаружив, что он тоже не спит. Однако Скотт лежал спокойно, и Джесс не решилась его беспокоить. Горько вздохнув, она повернулась на спину и уставилась в окно, зная, что впоследствии пожалеет об упущенном моменте.

        Хозяева и гости отправились на пикник после одиннадцати. Над отдаленными холмами собирались облака, предвещая грозу, но возле небольшого озерца голубело ясное небо.
        В тени деревьев Джесика расстелила на зеленой травке старенький коврик. Неподалеку мирно паслись козы и коровы. Прайс сразу навострил уши, но Ричард прикрикнул на пса, и тот моментально вытянулся возле Джесики, разочарованно зевая.
        Девушка приказала себе не забивать голову грустными раздумьями. Она находилась в превосходном настроении, так же как Элизабет и Джулия. Пикник обещал выдаться на славу. Ричард с удовольствием наблюдал за всеми, не выпуская из поля зрения Прайса.
        Солнце припекало. Спрятавшись под сенью деревьев, дружная четверка потягивала шампанское. Когда бутылка опустела и в корзинке не осталось ни одной ягодки, Элизабет предложила прогуляться. Услышав магическое слово, Прайс тут же вскочил. Но Джесике лень было двигаться, и гостьи, захватив пса, исчезли в чаще, оставив молодых людей наедине.
        Ричард вытянулся на коврике, заложил руки за голову и закрыл глаза.
        - Энергии нашей парочки хватит на пятерых! - сонно пробормотал он.
        - Но Элизабет и Джулия очень симпатичные, правда? - сказала девушка, обхватив руками колени. - Мне кажется, я свыклась с ними и наверняка буду скучать. - Она умолчала о том, как тоскливо ей станет без Скотта.
        - Однако в поместье сразу станет спокойнее, - лениво добавил Ричард, не открывая глаз.
        Джесика легла рядом с ним, стараясь ненароком не прикоснуться к Скотту.
        Ей и так было приятно… Если бы Джесика повернула голову, то охватила бы взглядом и его лицо, и сильное мускулистое тело. Скотт казался таким знакомым и привычным, что Джесс удивлялась, почему еще совсем недавно не знала о том, какие у него мягкие губы и теплые руки. Разве можно распрощаться с Ричардом и навсегда уйти из его жизни?
        Такая перспектива Джесику явно не устраивала. Она решила ни о чем не думать, лишь наслаждаться летним днем и наблюдать за мелкой рябью на озере и, расслабившись, лежать возле Ричарда.
        Вдруг она почувствовала, что кто-то упорно ползает по носу, рассеивая дрему. Девушка отмахнулась, но назойливое щекотание продолжалось. Джесика вяло открыла глаза. Скотт лежал на боку, опираясь на локоть, и играл травинкой.
        - Я, наверное, уснула, - пробормотала она. Однако не пошевелилась. Она готова была лежать вечно под взглядом его глаз, впитывая возбуждающую энергию, идущую от мужского тела.
        - Ты не просто уснула. Ты спишь как убитая уже целый час! - Улыбка Ричарда окутывала ее, проникала сквозь кожу и заполняла тело.
        - Все уже вернулись?
        - Нет, но голоса раздаются совсем близко. Видимо, Джулия и Элизабет вот-вот появятся.
        Молодые люди вели странный диалог: губы говорили одно, а глаза - совершенно другое. Ричард отбросил травинку и нагнулся к Джесике, чтобы снять с волос жучка, но вместо этого неожиданно стал перебирать ее шелковистые пряди.
        Джесика не шевелилась. Пространство между ними стало уплотняться, сжиматься, сокращаться. Их притягивало друг к другу с непреодолимой силой. Девушка поняла, что Ричард вот-вот поцелует ее. А через секунду прижмется к ее телу. Губы будут теплыми, уверенными, властными. И она не станет противиться. Зачем отказывать себе в удовольствии?
        Руки Джесики оказались на плечах Ричарда, она улыбнулась, и лицо Скотта смягчилось.
        - Ты помнишь?.. - горячо прошептал он.
        Однако Скотту не удалось закончить вопрос. Вдруг откуда-то появился беспардонный Прайс и принялся длинным влажным языком лизать щеки хозяйки, выражая явный восторг.
        - Прайс! - И смеясь, и едва не плача от досады, она откатилась в сторону, отталкивая лохматого нахала. - Прекрати!
        - У тебя прямо-таки потрясающее чутье! - с иронией похвалил Прайса Скотт. - Ты появляешься всегда не вовремя!
        Пес уселся, вывалив язык с таким самодовольным видом, что Джесика не удержалась от смеха. Через мгновение он снова вскочил, с визгом бросившись к Элизабет и Джулии.
        - Возможно, Прайс появился вовремя, - заметил Скотт, помогая девушке подняться. Задержав ее руку, он настороженно посмотрел на Джесс.
        Она взглянула в хитро улыбающееся лицо, потом на Джулию и Элизабет, которые приближались к ним.
        - Наверное, - согласилась Джесика. Ричард крепче сжал ее пальцы.
        - Извините, что заставили вас ждать! - сказала Элизабет, обмахиваясь шляпой. - Вы не скучали?
        Скотт отпустил Джесику.
        - Нет, - ответил он, - правда, моя дорогая?
        - Правда, - мягко подтвердила она.
        - Мы решили, что пора возвращаться, - с трудом переводя дыхание после быстрой ходьбы, пояснила Джулия и показала на небо. - Кажется, сейчас хлынет дождь.
        И в самом деле где-то прогремел гром. Взглянув вверх, Ричард и Джесика увидели темную массу облаков, которые сгруппировались в зловещую тучу, норовившую поглотить солнце. Поспешно подхватив коврик и корзинки, участники пикника бросились бежать. Тяжелые капли уже падали на землю…
        - Какой же пикник обходится без дождя? - задыхаясь, пошутила Джесика, когда все наконец очутились под крышей.

        Ужин прошел необычайно оживленно. Желая друг другу спокойной ночи, гости и хозяева смеялись. Позже Джесика никак не могла вспомнить, что их так развеселило, почему они с Ричардом хохотали как сумасшедшие, направляясь по лестнице в спальню. Однако молодые люди сразу стали серьезными, едва посмотрели друг другу в глаза.
        Мгновенно исчез смех, потом медленно угасли улыбки, возникло какое-то незнакомое чувство, испугавшее обоих. Ричард слегка отодвинулся от девушки. Несколько долгих мгновений они молчали. Исчезало тщательно скрываемое притворство, уступая место правде, с которой больше нельзя было не считаться.
        - Там, возле озера, я хотел тебя поцеловать, - наконец произнес Скотт. Его голос показался Джесике очень низким и глубоким, он резонансом отдавался в ее теле. Казалось, эмоции вот-вот выплеснутся наружу.
        - Я знаю, - прошептала она.
        - И ты бы не возражала?
        Джесс покачала головой, по-прежнему пристально наблюдая за Скоттом.
        - Нет.
        Он нежно убрал с ее лица мягкие волосы, ласково проведя кончиками пальцев по щеке.
        - А помнишь ли ты, что я обещал?
        - Ты сказал, что не прикоснешься ко мне, пока я не попрошу.
        В глазах Ричарда засияла улыбка.
        - Я хочу поцеловать тебя, - тихо промолвил он, - но жду твоего согласия.
        Джесика уже дрожала от предвкушения. Медленно и очень серьезно она начала расстегивать пуговицы на рубашке Скотта. Он не произнес ни слова и стоял не двигаясь, пока она наконец не вытащила рубашку из брюк и не прислонилась руками к широкой обнаженной груди, испытывая невероятное наслаждение. Девушка провела по темным волоскам возле сосков, затем пальцы скользнули поверх темных кружков.
        - Джесика… - со стоном предупредил Ричард, и она, улыбаясь, подняла к нему лицо.
        - Пожалуйста, поцелуй меня.
        Он наклонился. Его губы почти коснулись мягкого рта.
        - Нет уж, теперь я посмотрю, понравится ли тебе ждать! - усмехнулся Ричард. Передумав в последнюю секунду, он, словно дразня Джесику, прижался к ее шее. Она запрокинула голову, глухо выразив не то протест, не то удовольствие, а Скотт покрывал девушку поцелуями, пока не добрался до мочки уха, которую он стал легонько покусывать.
        Расстегивая пуговицы на ее блузке, Ричард действовал гораздо искуснее и увереннее, чем Джесс. Сняв кофточку, он продолжал целовать ее плечи, ямочки на локтях, ласкал Джесику руками, как бы прокладывая путь для движущихся следом губ.
        - Ричард! - выдохнула девушка, охваченная огнем страсти. Она судорожно впилась в затылок Скотта, чувствуя, как прижимающиеся к груди губы расплываются в улыбке.
        - Да? - невнятно произнес Скотт и снова потянулся к ее шее.
        Наконец он поднял голову. Джесика обняла его.
        - Поцелуй меня, - прошептала она, глядя на Ричарда потемневшими от желания глазами. - Пожалуйста. Так, как хотел поцеловать возле озера.
        - Сейчас я покажу тебе, - промолвил он хрипло. И, подхватив ее на руки, понес к кровати. Еще несколько дней назад Ричард раздраженно бросил Джесику на постель. Теперь же бережно опустил, словно драгоценный дар. - Твои волосы лежали вот так, - сказал он, разметав шелковистые пряди по подушке. - Потом ты проснулась и улыбнулась, - медленно продолжал Скотт. - И я намеревался сделать вот так…
        Ричард склонился над Джесикой, как на пикнике. Точно так же она положила руки ему на плечи. Но на сей раз рядом не было Прайса, который мог бы нахально влезть между ними, не слышалось приближающихся голосов, словом, ничто не могло помешать губам встретиться в невыразимо сладостном поцелуе. Со слабым вздохом облегчения девушка стала ласкать гладкие, литые выпуклости стальных мускулов, которые сразу напряглись под ее пальцами.
        Поцелуй продолжался до тех пор, пока и Ричарда, и Джесику не охватило дурманящее наслаждение и не поглотила его неожиданная власть.
        - Вот теперь ты знаешь, как я хотел тебя поцеловать, если бы не вмешался вездесущий Прайс, - задыхаясь, прошептал Скотт. - Однако он поступил правильно, иначе я не смог бы остановиться, даже если бы появились Джулия и Элизабет. И мы тогда промокли бы еще больше.
        - А что бы ты делал? - в полузабытьи спросила Джесика, целуя его в мочку уха, шею, ключицу…
        - Я стащил бы с тебя одежду. - Слова Ричард подкреплял действиями. - А потом снял бы свою. Затем прилег бы в тени рядом с тобой, примерно так. - Он оказался поверх Джесики, удерживаясь на локтях. Их тела лишь слегка соприкасались. Она содрогнулась, ощутив тепло сильного обнаженного торса.
        Девушка провела по плечам Скотта.
        - Как хорошо, что примчался Прайс, - лукаво улыбнулась она.
        - В тот момент меня его появление не обрадовало, - с чувством признался Ричард.
        Джесс засмеялась.
        - А что ты чувствуешь сейчас?
        - Полагаю, пора повторить. - И Скотт снова приник к губам.
        Ее прохладная кожа блестела под лунным светом, словно жемчуг, но девушка горела от возбуждения. По венам расплавленной лавой растекалось желание. Руки Ричарда уверенно скользили по нежной гладкой фигурке. Джесика растворялась в ласках, испытывая восторг каждый раз, когда он притрагивался к телу губами. Она сознавала только, что безумно хочет Скотта, и вдруг выкрикнула его имя, испугавшись мощного напора страсти, который уносил ее в неизведанные области.
        А потом страх исчез, потому что рядом находился любимый, который крепко держал ее в объятиях.
        - Джесика! - прошептал сдавленно Ричард.
        Она судорожно обняла его, желая, чтобы Скотт оказался еще ближе, глубоко в ней самой. Девушка хотела полностью владеть им. Она даже не подозревала, что такое может случиться.
        Затем наступил момент, когда вертящийся, затягивающий поток ощущений связал их в единый крепкий узел взаимного обладания, которое вдруг превратилось в ослепительный взрыв полного освобождения. Оно застало Джесику врасплох. Ошеломленная, ослепленная, она лишь мертвой хваткой вцепилась в мужские плечи, пока для них не остановилось время.
        Медленно выплывало ее сознание из глубин эйфории. Девушка чувствовала тяжесть Ричарда, который лежал на ней, уткнувшись лицом во впадинку между плечом и шеей. Она слышала короткое горячее дыхание, забыв о нем сама. Наконец, глубоко вздохнув, Джесика ласково погладила Скотта по спине и поцеловала его волосы.
        Ричард встрепенулся. Прикоснулся к губам Джесики и перекатился на бок, повернув ее к себе лицом. Они не отрываясь смотрели друг на друга. Потом Скотт слегка провел языком по одному глазу, затем - по другому и наконец по губам.
        - Я счастлив, - признался он.
        - Я тоже, - сказала Джесика, не удержавшись от слез. И хотя они находились в комнате одни, говорили шепотом, боясь нарушить хрупкое очарование.
        Ричард поиграл мягкими прядями волос, провел рукой по ее телу, словно убеждаясь, что все происходит в реальности. Слова не требовались. Джесика прижалась щекой к мужской груди, слушая короткие медленные удары сердца. Она почувствовала себя защищенной от любых невзгод, душа наполнилась удивительным упоением, которое разделял Ричард…

        Утром Скотт разбудил Джесику поцелуем, поглаживая ее сильными руками. Она сонно потянулась.
        - Пора вставать?
        - Нет, - тихо сказал он, - если желаешь, можешь еще подремать.
        Девушка улыбнулась, от радости по телу пробежали мурашки. Повернувшись к Скотту, она обняла его за шею.
        - А если я не хочу?
        Ричард посмотрел на нее, и взгляд его потеплел. Джесика с удивлением подумала, что немилосердно ошибалась, считая серые глаза холодными. Скотт прижался губами к ее рту.
        - Уверен, мы придумаем, как скоротать время, - прошептал он Джесике на ухо.
        Она тут же ощутила знакомую дрожь и, не раздумывая, ответила на поцелуй. Настойчивый язык Ричарда сразу продвинулся вперед, и они оба окунулись в известный им обоим мир наслаждения.
        Жаркое, всепоглощающее желание, охватившее их вчера, почти не оставило им тогда времени для длительных ласк. Им еще предстояло изучить друг друга. Ричард первым начал исследовать тело Джесики, не отрываясь от ее губ.
        Она ощутила на груди крепкую руку. Когда один сосок набух под умелым прикосновением и начал сладко саднить, Ричард взялся за другой бутон. Джесика, сотрясаемая мелкой дрожью, прижалась плотнее к сильному торсу. Она почувствовала, что Скотт возбужден. И он тоже понял, что девушка об этом знает. Их снова охватила удивительная гармония.
        Губы Ричарда охватили упругий сосок, рука скользнула вниз. Он стал ласкать Джесс между бедер, палец двигался от темных волосков вниз и обратно, вначале медленно, потом быстрее. Вскоре палец стал мокрым, и Скотт осторожно ввел его в лоно. Плотнее сжав ноги, девушка тихонько застонала.
        Однако она хотела не только принимать ласки, она сгорала от нетерпения почувствовать возбужденную мужскую плоть на губах и языке.
        Она выскользнула из-под Ричарда, поцеловала его в плечо и, опустившись на колени, прижалась губами к трепещущему мужскому члену. Скотт вздрогнул от наслаждения и неожиданности.
        Язык Джесики то скользил, то едва касался упругой плоти, порхал бабочкой, губы сжимали нежную кожу по краям. Ричард гладил девушку по спине, захватывая крутой изгиб талии. Потом его рука направилась по ягодицам вниз, во влажную ложбинку, и палец снова проник в нее.
        Девушка содрогнулась и, глубже вбирая палец в себя, начала медленно двигаться. Внутри ее существа словно появился источник тончайшей неги.
        Через несколько мгновений она выпрямилась, переместила колено в другую сторону. Ричард оказался у нее между ног. Он лежал спокойно, предоставив девушке полную свободу действий.
        Джесика стояла над Скоттом, тяжело дыша, и глядела в серые глаза с видом победительницы. В другое время он наверняка бы усмехнулся, но сейчас его переполняли эмоции.
        Наконец возбуждение Джесики достигло пика. С глубоким грудным стоном она села на твердую плоть, которую Ричард придерживал рукой, ощущая сотрясающие толчки крови и выступающие изгибы вен. Оба напряглись, пронзенные разрядом страсти. Она медленно двинулась вверх, потом опустилась, и все повторилось сначала. Ее движения ускорились, став ритмичными, из груди горячими толчками вырывалось дыхание, глаза временами закрывались. А Скотт, наоборот, неотрывно следил, как его член входит в женское тело и опять выскальзывает.
        Напряжение возрастало. Джесику начала бить дрожь, предвещая бурное наслаждение. Ричард видел исступленно гарцующую амазонку. Ее растрепавшиеся волосы рассыпались по плечам, упали на лицо, прилипли к коралловым губам. Кожа влажно блестела, грудь мягко подпрыгивала в такт движениям. И тут Джесика издала исступленный крик, ее тело сотрясли конвульсии, и она уронила голову, упершись Скотту в грудь.
        Крепкие руки сразу подхватили девушку и уложили на спину. В следующий миг ступни Джесс оказались в воздухе. Ричард прижал ее ноги к груди, поудобнее устроив на своих плечах, и тут же вошел в нее, подтянув стройные бедра повыше. Ему понадобилось несколько коротких яростных толчков - он хрипло вскрикнул, а гостьи, услышав голоса, проснулись и понимающе улыбнулись.

        День прошел для Джесики в счастливой эйфории. Она смотрела на Ричарда и моментально вспомнила захватывающую дух страсть, которую вызывали мягкие скользящие движения его рук по изгибам ее тела, и ослепительную вспышку наслаждения, которое подарил любимый.
        Так продолжалось до пяти часов. Девушка, напевая, сбежала по лестнице, подбрасывая ключи от своего фургона. Из чистки принесли злополучное бежевое платье, которое Джесика надела по случаю открытия выставки. Ну и, конечно, для Скотта. Несколько часов она провела в салоне, помогая Барри, но ей все равно не терпелось приехать пораньше. В поместье решили, что Джесика отправится одна, а Ричард с Элизабет и Джулией присоединятся позже. В другое время Джесс, наверное бы, очень нервничала в преддверии вернисажа. Сейчас же она находилась под впечатлением прошедшей ночи, предвкушая новые любовные ласки.
        Джесика направилась в кабинет Скотта, чтобы сообщить об отъезде, и тут зазвонил телефон. Ричард сразу поднял трубку.
        - Сара! - услышала девушка и остановилась как вкопанная. - Где ты находишься? - произнес Скотт через секунду. - Когда ты приехала? - Затем последовала пауза, во время которой он, очевидно, слушал свою знакомую. - Значит, ты окончательно приняла предложение? Работа хорошая? Понятно. - У Джесики от волнения зазвенели в руках ключи. - Сара, я рад, что ты наконец выбралась, - произнес Ричард. - Я постоянно думал о тебе, нам необходимо поговорить… Ты права, лучше не по телефону.
        Джесика не могла сдвинуться с места. Скотт временами повторял «да», слушая Сару, и наконец произнес:
        - Нет-нет, завтра неудобно. - Он замялся. - Почему бы тебе не приехать послезавтра? Нам никто не помешает…
        Девушка, не дослушав, бросилась к фургону и завела мотор. Очевидно, решила она, Саре предложили в Перу хорошую работу и она согласилась, чтобы находиться рядом со Скоттом.
        А чтобы подробно все обсудить, она приезжает в поместье. Джесика находилась в шоке. Однако не могла ни злиться, ни плакать. Понятно, Ричард никогда не делал секрета из отношений с Сарой. Да, он занимался с Джесикой сексом, но не клялся же ей в любви и не давал никаких обещаний. Теперь Скотт намеревается сделать то, что обещал: вернуться с Сарой в Перу.
        Джесс не помнила, как добралась до Олбани. На душе кошки скребли, но, превозмогая себя, она изобразила улыбку и вместе с Барри приветствовала гостей. Ее экспонаты имели грандиозный успех. Девушка не успевала принимать поздравления. Потрясенная, она с удивлением наблюдала, как возле изделий появляются красные ярлычки, означавшие, что вещь продана. На вернисаж собрались все сливки местного общества, которые потягивали джин с тоником и оживленно делились мнениями о творчестве подающей надежды Джесики Фостер.
        Вскоре приехал Ричард с Элизабет и Джулией. Скотт выглядел озабоченным, однако улыбнулся, увидев Джесику. Он с трудом пробрался к ней сквозь толпу почитателей ее таланта.
        - Извини, - сказал он, - я не успел пожелать тебе удачи. Почему ты так внезапно уехала?
        - Ты говорил по телефону, - с усилием произнесла Джесс. Она прилагала неимоверные усилия, чтобы выглядеть естественно. Сообщит ли Скотт о Саре или скроет неожиданную новость?
        - Не могла бы ты уделить мне немного внимания? - нахмурился Ричард, внимательно взглянув на девушку. - Что случилось?
        - Ничего, - ровным голосом ответила она. Не хочет говорить, не надо. Да и что нового может сообщить ей? - Здесь душно. - Джесика почувствовала, как горло сжимает спазм. И, боясь расплакаться, она заторопилась: - Извини, мне нужно переговорить с Барри…
        Весь вечер Джесика ощущала настойчивый взгляд Ричарда, однако вела себя непринужденно. Вскоре благодаря Элизабет и Джулии присутствующие узнали, что Скотт - ее муж.
        Вечер, казалось, длился бесконечно. Джесс не отходила от Барри, и вскоре Ричард уже улыбался так же натянуто, как и она сама. И тем не менее он не предпринимал никакой попытки отвести девушку в сторонку, чтобы сообщить о Саре. Или Ричард ожидал, что Джесика соберет вещички и сразу уйдет, едва поместье покинут рекламные агенты? Ну, что же, она так и поступит. Пусть Скотт остается наедине со своей драгоценной возлюбленной!
        Наконец салон начал пустеть.
        - А мы хотим пригласить вас на ужин, - объявила Джулия, подводя Джесику к Ричарду. - За весь вечер они так и не приблизились друг к другу, да и сейчас Джесс избегала смотреть на Скотта. - Мы желаем отблагодарить вас за радушный прием и, конечно же, отпраздновать ваш успех.
        Джесике было не до веселья. Однако лучше провести время в компании, чем отправиться в поместье, ожидая, пока Ричард расскажет о Саре.
        - Очень любезно с вашей стороны, - улыбнулась девушка. - Полагаю, следует позвать и Барри. Если вы, конечно, не возражаете. Ведь без него вернисаж вообще бы не состоялся. Мистер Хопкинс постоянно поддерживал меня. - Боковым зрением Джесс заметила, как помрачнел Ричард, и тут же отвернулась.
        - Конечно, конечно, - поспешила заверить ее Элизабет. - Мы обязаны пригласить Барри. Да у нас состоится настоящая вечеринка!

        Джесика опасалась, что ужин затянется. Не желая показывать Ричарду, как ей горько, девушка оживленно беседовала с Элизабет и Джулией и флиртовала с Барри, который выглядел несколько озадаченным, однако поддерживал игру. Но гости, казалось, ничего не замечали. Они искренне радовались успеху дебютантки и беспрестанно твердили Ричарду, что он должен гордиться такой талантливой женой.
        Скотт сидел с угрюмым видом, погруженный в свои мысли, хотя и прилагал героические усилия, чтобы поддержать разговор. Джесика настояла на том, чтобы Барри сел рядом с ней. Избегая взгляда Ричарда, она с нетерпением ожидала окончания вечера и в то же время содрогалась от мысли, что неизбежно окажется наедине со Скоттом.
        Наконец подошло время отправляться домой.
        - Мне нужно пригнать фургон, - объявила Джесика, когда все вышли из ресторана. - Если не возражаете, я поеду следом. Барри, ты же проводишь меня? - обратилась она к Хопкинсу.
        - Конечно, - галантно подтвердил тот. Взяв его под руку, она впервые откровенно посмотрела Ричарду в глаза.
        - Увидимся позже, - добавила Джесс.
        Она надеялась, что Скотт уже будет спать, но он ждал ее, по-прежнему одетый в парадный костюм.
        - Полагаю, тебе наконец удалось отделаться от Барри? - хрипло спросил Ричард, когда за девушкой закрылась дверь в спальню.
        - Да. - Джесика присела за туалетный столик и стала расчесывать волосы.
        - Наверное, он доволен, - продолжал Скотт жестко. - Ведь ему оказывает внимание красивая женщина, которая к тому же талантлива.
        - Да, вернисаж превзошел ожидания, - призналась Джесс, не обращая внимания на начало фразы. Она еле сдерживала рыдания. Почему они разговаривают как чужие? Ведь вчера Ричард взял ее на руки, отнес на кровать и они занимались любовью. - Тебе, наверное, не следовало приезжать в салон.
        - Почему? Разве мое присутствие помешало тебе порхать вокруг Барри? А именно этого ты и добивалась! - В голосе Ричарда звучала такая ярость, что Джесика зажмурилась. Однако ей удалось сохранить спокойный тон.
        - Я думаю совсем о другом. Как ты намерен объяснить, что я не являюсь твоей женой?
        - Что? - недоуменно промолвил Скотт.
        - Вспомни, это же твоя идея, - напомнила Джесика. - Я согласилась на роль жены, только пока здесь находятся гости. Срок истекает завтра. Меня это не касается, я сразу переберусь в мастерскую, как только они уедут.
        - Надеюсь, ты возьмешь с собой и ненавистного Прайса! - заметил Ричард.
        - Конечно, - сказала Джесс, удивляясь, что говорит сдержанно. Сердце же разрывалось на части, как злополучная ваза, разбившаяся о каменный пол. - В конце концов, - добавила она в запальчивости, - я с лихвой оплатила ущерб, который тебе нанес Прайс.
        Лицо Ричарда передернулось.
        - Я и не ожидал, что ты все принимаешь на свой счет.
        - А по-моему, тебе нравится подсчитывать убытки, - горько произнесла Джесика, вспоминая о том, как Скотт поступил с ней.
        Наступила напряженная тишина.
        - Что случилось? - наконец спросил он, с трудом выговаривая слова.
        - Ничего.
        - Значит, ты делаешь вид, что все идет хорошо?
        Джесика продолжала невозмутимо расчесывать волосы. Если бы Ричард завел разговор о Саре, она бы поддержала его. Однако Скотт молчал. Конечно, он имеет полное право сохранять ее приезд в секрете, но тогда пусть не надеется, что она, как последняя идиотка, станет переживать из-за нечаянно подслушанного телефонного разговора.
        - Нет, - повторила Джесика, избегая смотреть в злые глаза Скотта, которые отражались в зеркале. Она отложила в сторону щетку для волос. - Как ты объяснишь, если тебя вдруг начнут спрашивать, куда делась твоя жена?
        - Да никак. - Лицо Ричарда казалось высеченным из гранита. - Наши гостьи уже намереваются направлять клиентов в поместье, значит, строители начнут его реконструкцию, а я, стало быть, отправлюсь в Перу.
        - Понятно, а как быть мне? Я же остаюсь здесь. А мне ведь тоже зададут вопросы.
        Ричард пожал плечами.
        - Объясни, что ушла к Барри. А лучше скажи, что я тебя бросил и ты уехала из поместья, потому что оно навевает грустные воспоминания.
        Неужели Скотт думает так на самом деле?
        - Однако ты останешься здесь на какое-то время? - спросила Джесс.
        Она полагала, что Ричард сообщит о Саре. Однако он промолчал и, взяв подушку, сказал:
        - Советую тебе пока не показываться в Олбани. - Скотт посмотрел на Джесику. В его взгляде сквозили горечь и разочарование. - Сегодня кровать в твоем распоряжении. Я буду спать на диване.

        Глава 10

        Джесика наблюдала, как автомобиль подъехал по аллее к большим каменным воротам и, притормозив, прогудел на прощание. Элизабет и Джулия помахали им рукой, и машина исчезла за поворотом.
        Джесс придерживала Прайса, чтобы он не бросился вдогонку. Затем она пристегнула поводок и попросила Ричарда:
        - Побудь, пожалуйста, с ним, пока я схожу за сумкой.
        Джесика уже собрала вещи, осталось только захватить из кухни собачью миску. Когда она вышла из дома, Скотт почесывал Прайса за ухом, но, услышав скрип гравия, выпрямился и посмотрел на девушку.
        - Значит, уходишь?
        - Насколько я понимаю, долг я выплатила. - Джесика старалась, чтобы слова звучали твердо.
        - Да, ты мне ничего не должна.
        Девушка поставила сумку на землю и сняла с пальца кольца, которые на время одолжил ей Ричард.
        - Возьми обратно, - сказала она. - Может, они понадобятся следующей жене.
        Скотт машинально протянул руку. Джесика уронила кольца в ладонь.
        - До свидания, - произнесла она холодным тоном. Сцену расставания Джесс репетировала всю ночь.
        Судорожно сжав кольца, Ричард хмуро посмотрел на нее, словно не верил, что она действительно попрощалась с ним. В какой-то момент Джесика подумала, что Скотт попытается ее остановить, но он молча вручил ей поводок и безжизненно произнес:
        - До свидания.
        Разозлившись на себя за мелькнувшую надежду, Джесика отвернулась. Разве Ричард так поступит, если завтра приезжает Сара? Подхватив сумку, девушка направилась в боковую аллею, которая вела к конюшням. Почувствовав неладное, Прайс начал скулить и потянул ее обратно к Скотту.
        - Пошли, Прайс, пошли! - едва не плача, умоляла Джесика. Она не хотела, чтобы Ричард увидел слезы. Но как только девушка подошла к дому и закрыла дверь кухни, так тут же упала на стул и закрыла лицо ладонями. Расстроенный безутешными рыданиями хозяйки, Прайс жалобно поскуливал. Затем положил передние лапы на ее колено, просунул морду под руки и в знак утешения лизнул Джесику в щеку.
        - И что мне теперь делать?! - воскликнула она и, подняв залитое слезами лицо, обняла пса…

        После бессонной ночи девушка заставила себя пойти утром в мастерскую. Теперь смысл жизни заключался в работе и следовало к этому привыкать. Чувствовала же она себя счастливой до встречи с Ричардом, значит, будет счастлива и после расставания с ним!
        Когда-нибудь.
        Конечно, вздыхала Джесика, мрачная безысходность исчезнет, она снова начнет улыбаться. Но это будет ох как не скоро.
        Девушка бездумно месила глину, не замечая, как по лицу текут слезы. До самого обеда она так и не смогла заняться делом, лишь смотрела, как вертится пустой гончарный круг, такой же бесполезный, как ее нынешнее существование. Настроению Джесики вполне соответствовал бы дождливый день. Однако в окна врывались солнечные лучи, напоминая о том, как они с Ричардом лежали возле озера.
        Девушка резко поднялась, надеясь избавиться от прошлого. Отчаянно пытаясь представить что-нибудь другое, она вышла во двор и села на скамейку, приказав себе не думать о том, как здесь стоял Ричард, перебирая пряди ее волос. Опершись головой о стену, Джесика сосредоточилась на мирном жужжании пчел и пригревающем лицо солнышке.
        Это помогло… почти. Она даже расслабилась, но стоило на секунду потерять контроль, как перед глазами сразу возник возлюбленный. Девушка отчетливо увидела внимательные серые глаза, четкие черты лица, подбородок, губы, смуглую кожу.
        Тут она услышала какой-то звук. Оказалось, пес открыл носом задвижку на калитке.
        - Ко мне! Ко мне! - обеспокоенно крикнула Джесика, но было уже поздно. Пес мчался к поместью, которое привык считать своим домом.
        Захватив поводок, девушка бросилась за ним, надеясь, что Прайса привлечет какой-нибудь запах и он остановится. Однако, выбежав на аллею, увидела, что пес нашел того, кого искал.
        Ричард как раз закрывал дверцу автомобиля. Рядом с ним стояла высокая блондинка. Она очень удивилась внезапному появлению огромного пса, который с восторгом приветствовал Скотта, как будто тот уже много лет считался его хозяином.
        Джесика резко остановилась, но ее уже заметили. Уходить было поздно. Глубоко вздохнув, девушка подошла к ним. Рано или поздно пришлось бы столкнуться с Ричардом, так пусть такая встреча произойдет сейчас, подумала она. Скотт придержал Прайса за ошейник и передал Джесс. Он выглядел усталым и напряженным.
        - Прошу прощения, - тихо сказала Джесика, неожиданно вспомнив крепкие мужские объятия, - я не успела его поймать.
        Ричард кивнул. Они посмотрели друг на друга и отвернулись. Сара с любопытством наблюдала за молодыми людьми. Скотту ничего не оставалось, как представить Джесику.
        - Познакомься, мисс Фостер, - невыразительно произнес он.
        - Привет! А я - Сара Брайтон. - Блондинка дружески улыбнулась. - Вы тоже живете здесь?
        - Да, в бывших конюшнях, - с трудом ответила Джесика.
        Сара светилась радостью и здоровьем. Широкая улыбка открывала великолепные ровные зубы.
        - Правда? - заинтересовалась подруга Ричарда. - А ты не говорил, что у тебя есть соседи, - повернулась она к Скотту. - Я-то полагала, что ты как перст одинок. - Сара снова посмотрела на Джесику. - Это ваш пес?
        - Да, - еле слышно произнесла она, глядя на Ричарда и Сару. - К сожалению, он очень непослушный.
        - Но такой забавный! - Сара погладила Прайса по голове. - Здесь ему так привольно! Я вообще не ожидала, что поместье такое красивое. Наверное, тут приятно жить, да?
        Да, до вчерашнего дня, подумала Джесика.
        - Вы правы, - сказала она, выдавив улыбку, затем наклонилась и пристегнула поводок. - Желаю приятного отдыха. - Не решаясь поднять на Ричарда глаза, добавила: - Постараюсь, чтобы Прайс вам не надоедал.
        И я тоже не буду мешать, молча решила она про себя, удаляясь от поместья.

        Джесика лежала, не раздеваясь. Смотрела в потолок, прижимая к себе Прайса. Ричард запретил бы брать собаку в постель.
        Ричард… При каждом воспоминании девушке хотелось завыть от одиночества. Лучше бы она не видела Сару. Знать о ее существовании - плохо, но еще хуже было встретиться с ней лично. Это значило, что ее любовь потерпела полное фиаско. Если бы Сара не была такой красивой, а она сама не оказалась такой неудобной для Ричарда, тогда оставался бы шанс…
        Джесика долго изводила себя, представляя Сару рядом со Скоттом. Они так органично подходили друг другу, что можно было сразу догадаться: Ричард и Сара - любовники. Спали ли они сегодня ночью вместе? Задыхалась ли Сара под тяжестью мужского тела? Сжимала ли его плечи, наслаждаясь близостью? От этих мыслей Джесике стало так больно, что она крепко прикусила губу, чтобы не расплакаться…
        Когда забрезжил рассвет, девушка приняла решение. Невыносимо трудно жить рядом со Скоттом, зная, что возле него находится Сара. Отношениям с Ричардом пришел конец. Собрав сумку, Джесика посадила Прайса в фургон и закрыла конюшни. Она не наметила определенной цели. Главное - поскорее покинуть эти места.
        Сначала Джесс отправилась в Олбани. В салоне Барри по-прежнему проходила ее выставка. Следует предупредить Хопкинса, что она уезжает. Оставив фургон на стоянке, Джесика направилась к салону мимо базарчика, где Ричард дарил ей розы. Казалось, события происходили тысячу лет назад.
        Неожиданно появился знакомый автомобиль. Девушка стояла на перекрестке, ожидая, пока загорится зеленый свет. У нее сжалось сердце. Спрятавшись за спиной какой-то полной женщины, Джесика переждала, пока машина скрылась из виду. Она видела, что Ричард и Сара смеялись и выглядели счастливыми. Немудрено, что они не заметили на обочине Джесику.
        - Я пришла попрощаться, - твердо заявила она Барри, который устанавливал на мольберт картину, написанную маслом. Увидев бледное лицо девушки, он встревоженно спросил:
        - Что, черт возьми, случилось?!
        - Просто мне нужно переменить обстановку.
        - Ты поссорилась с Ричардом?
        При упоминании его имени Джесика съежилась. Она молча кивнула. Барри забеспокоился.
        - Мне он, правда, особо не нравится, но, полагаю, ты должна со Скоттом помириться. Он же твой муж, в конце концов!
        - Ричард - мне не муж, - слабо вздохнула Джесс. - Извини, что я обманывала тебя, мы разыгрывали спектакль.
        - Однако, когда он заметил, что я держу твои руки, он не притворялся влюбленным, - сухо напомнил Барри. - Такой убийственный взгляд невозможно изобразить специально.
        - Мы старались убедить Элизабет и Джулию, что являемся супружеской парой. Однако это неправда… - Губы Джесики дрогнули, она поспешила прикрыть их рукой, но было поздно.
        - Эй… - Барри обнял плачущую девушку. - Ну… Ну и что, если вы не женаты? Любой дурак увидит, что вы любите друг друга… даже я.
        - Ты не прав, - пояснила Джесс, уткнувшись в его плечо. - Ричард еле дождался, когда кончится комедия, потому что ждал свою девушку. Сейчас она приехала, и молодая пара очень счастлива… - безнадежно закончила Джесика.
        - Пойдем, - решительно произнес Барри. - Через окно все видно. Я приготовлю тебе чай, и мы побеседуем.
        Хопкинсу понадобилось время, чтобы уяснить суть истории. Когда Джесика закончила рассказ, он сочувствующе улыбнулся и заявил, что она сумасшедшая, если думает об отъезде.
        - Поверь, мне хотелось бы иметь шанс, но, увы! Не знаю, что здесь делает Сара, но, судя по твоим словам, Ричард не вздыхает по ней. По-моему, тебе следует остаться и поговорить с ним.
        - Нет, нет, - настаивала Джесика, вытирая лицо платком, который ей одолжил Барри. В конце концов он пообещал сообщить Джесике, когда Скотт уедет, чтобы она могла вернуться обратно.
        - Где тебя искать?
        - Я еще не знаю, - пожала Джесика плечами. - Наверное, у родителей… Я тебе позвоню.
        - Обязательно. Впрочем, я даже не сомневаюсь, - насмешливо добавил Барри. - Ведь после выставки твоим творчеством заинтересовались многие жители Олбани, так что жди заказов. - Он проводил Джесс до двери. - Возвращайся скорее.
        Родители обрадовались, когда неожиданно появилась дочь, но задавать лишних вопросов не стали. Джесика объяснила, что необходимо сделать перерыв в работе. Мать, едва взглянув на нее, поняла, что лучше ни о чем не расспрашивать.
        Прайс же чувствовал себя довольным. Он мгновенно подружился с ньюфаундлендом, который жил в доме, и обе собаки целыми днями играли и кувыркались на заднем дворе. Ах, если бы и Джесика смогла так быстро привыкнуть к новым условиям! Она столь остро ощущала отсутствие Ричарда, что перехватывало дыхание. Хоть бы разок взглянуть на него!
        Прошел день, другой, третий… Легче не становилось. Неужели так пройдет жизнь? На четвертый день Джесика сидела на кухне и разглядывала левую руку, размышляя, как странно выглядит она без колец. Там, где находились драгоценности, осталась белая полоска. Девушка успела привыкнуть к их тяжести и сверканию бриллиантов. Теперь пальцы, казалось, потеряли былое изящество.
        Мать поставила на стол закипевший чайник и разлила ароматный напиток.
        - Ты почти ничего не сообщила о выставке, - осторожно начала она. - Твои работы пользовались успехом?
        - Да. - Джесика старалась, чтобы в голосе звучал энтузиазм, но получалось неубедительно. - Почти все экспонаты проданы. Барри очень рад за меня.
        - Барри - владелец салона, да? И что он собой представляет?
        Дочь отпила глоток.
        - Очень достойный джентльмен. Гораздо приятнее, чем показался сначала, - ответила она. Мать задумалась.
        - Значит, ты убиваешься не по Барри?
        Чашка нервно звякнула о блюдце. Конечно, мать обмануть не удастся. Она всегда видела дочь насквозь, так же как и Ричард ее. Воображение тут же нарисовало серию ярких картинок: Скотт смотрит на нее с раздражением, Скотт смеется, прислонившись к двери спальни, Скотт наклоняется, чтобы поцеловать ее. Джесика подняла на мать измученные глаза.
        - Нет, - горько усмехнулась она. - Не по Барри.
        - Так кто же он?
        Прежде чем девушка успела ответить, из-под стола выскочил Прайс, дремавший там с новым другом, и возбужденно залаял, навострив уши.
        - Что с тобой? - спросила мать. Поднявшись, она открыла дверь, и Прайс, заливаясь неистовым лаем, бросился на веранду. В ту же секунду прозвучал наружный звонок. И пес словно взбесился, ему вторил другой ньюфаундленд.
        - Пойду посмотрю, кто пришел, - вздохнула мать. - Наверное, прислали из церкви за отцом.
        Джесика осталась в одиночестве допивать чай. Погруженная в воспоминания, она почти не обратила внимания на шум в прихожей. Прайс продолжал исступленно лаять, пока вдруг знакомый голос не прикрикнул:
        - Тихо!
        Девушка сразу поняла, кто звонил в дом. Она так и застыла, не донеся чашку до рта.
        - Успокойся, Прайс, - прозвучала команда, и тот радостно взвизгнул.
        Все еще не веря в чудеса, Джесика осторожно поставила чашку. Джесс находилась буквально в шоке.
        За дверью вновь послышались голоса.
        - Ты его ждешь? - спросила мать, пропуская Ричарда.
        Дочь поднялась, отодвинув стул, и по выражению глаз мать угадала ее мысли.
        - Похоже, да, - сухо заметила она и удалилась, тихо прикрыв дверь.
        Ричард и Джесика молча глядели друг на друга. Не разбираясь в ситуации, Прайс метался от хозяйки, призывая ее разделить радость по поводу приезда Скотта, как будто проверяя, не исчез ли он. Но девушка ничего не замечала. У нее от счастья кружилась голова.
        Скотт первым нарушил тишину.
        - Я искал тебя четыре дня, - сказал он. Джесика не узнавала его голос. - Почему ты внезапно уехала? И даже не попрощалась?
        - Я не могла, - призналась она.
        - Разве ты не понимала, что я буду волноваться? - Ричард все еще стоял у двери, словно заглянул на минутку.
        - Я полагала, что ты сам ждал моего ухода.
        - Ждал? - повторил Скотт, будто не веря услышанному. - Да эти дни стали для меня настоящим адом!
        Джесика взволнованно посмотрела на него.
        - А разве ты не чувствовал себя счастливым с Сарой?
        - Ни секунды, - медленно произнес Скотт. - После проклятой выставки ты словно спряталась за стеклянную стену. - Он взглянул на девушку. У нее дрожали колени, и ей пришлось ухватиться за спинку стула. - Я только осознал, что ты для меня значишь, и вдруг ты исчезла!
        - Но вы так радостно с Сарой смеялись, когда я увидела вас в Олбани, - печально прошептала Джесика, - что вы меня даже не заметили. Я решила, что вы обо всем договорились.
        - Да, мы действительно договорились, - подтвердил Ричард, по-прежнему не предпринимая попытки приблизиться. Обиженный невниманием к своей персоне, Прайс со вздохом улегся на пол. - Мы выяснили, что, слава Богу, избежали непоправимой ошибки. Если бы я не унаследовал поместье и работал в Перу, наши отношения оставались бы прежними и мы бы никогда не узнали, что такое настоящая любовь. Сара случайно встретила своего друга и разобралась в своих чувствах. - Скотт помолчал. - А я встретил тебя.
        - Меня? - хрипло повторила Джесика.
        - Да, - подтвердил Ричард, его глаза улыбались. - Самую несносную девчонку в мире! Меньше всего мне хотелось влюбиться в тебя, но с того мгновения, как я, выйдя из кабинета, увидел тебя в холле, я ничего не мог с собой поделать.
        Темно-фиолетовые глаза расширились от удивления.
        - Ты влюбился в меня? - спросила она, и Ричард, наконец приблизившись к девушке, взял ее за руки.
        - Самым отчаянным образом, - подтвердил он. - Я противился, напоминал себе о неудачном браке родителей, о том, насколько мне удобно с Сарой, но ничего не помогало. С каждым днем я все больше удивлялся, как много ты для меня значишь.
        - Почему же ты ничего не говорил? - Джесика крепче сжала его пальцы.
        - Видимо, я никогда не любил, - серьезно промолвил Ричард. - Эта область отношений между мужчиной и женщиной была для меня непрочитанной книгой. Эмоции буквально захлестнули меня. Едва я увидел тебя с Барри, как мне захотелось тут же ударить его в челюсть только потому, что ты ему улыбалась. Я не знал, что творится в твоем сердце. Когда я прикасался к тебе, мне казалось, ты отвечаешь на мои чувства. И вдруг ты мило уходишь с Барри на ланч. Как расценивать твое поведение? Я всегда контролировал свои поступки, ты же перевернула всю мою жизнь.
        В душе Джесики затеплилась надежда.
        - Мне хотелось вызвать у тебя ревность, - призналась она.
        - И ты преуспела! - печально улыбнулся Ричард. - Помнишь, Джулия заметила, увидев тебя впервые, что я очень точно описал свою жену? А ведь мы встречались только один раз, причем не при самых удачных обстоятельствах. Я и не намеревался вступать в брак, но внезапно так отчетливо вспомнил тебя, что, не задумываясь, стал рассказывать о тебе Джулии.
        С минуту оба молчали.
        - Помнишь, я говорил, что мой огромный дом принесет доход, если превратить его в пансионат. Я бы тогда спокойно вернулся в Перу. Однако это был только повод, чтобы видеться с тобой. Ты же встречалась со мной только потому, что я тебя шантажировал. Словом, я оказался в двусмысленной ситуации, которая меня ужасно раздражала. Наверное, ты понимала…
        - Значит, вот почему ты постоянно выглядел таким сердитым! - воскликнула Джесика, чувствуя, как накатываются волны радости. - А я думала, ты злишься на меня!
        - Я мечтал поцеловать тебя, но разве я воспользовался бы своим преимуществом? - пояснил Скотт. - И вот после того, как мы поцеловались на кухне, я решил, что прикоснусь к тебе только в том случае, если ты попросишь сама.
        - Что я и сделала, - мягко напомнила девушка, вглядываясь в серые глаза.
        - Да, - подтвердил Ричард.
        Джесика не удержалась от улыбки.
        - И ты поцелуешь меня, если я снова попрошу?
        - Да, - сказал Ричард. Его лицо просветлело. - Конечно же.
        - Тогда поцелуй!
        Скотт притянул ее к себе, его руки поднялись к локтям, затем к плечам и остановились на щеках.
        - Джесика, - прерывисто произнес он, - я люблю тебя.
        - И я тоже. - Какое счастье, что наконец можно откровенно признаться в своих чувствах! Девушка вновь улыбнулась. Ричард буквально впился в соблазнительные губы. Его поцелуй лучше слов доказывал, как он страдал от разлуки.
        - Джесика, Джесика… - Скотт прикасался к ее глазам, губам, носу, снова к губам. - Знаешь, как трудно было находиться рядом с тобой ночами? Ты лежала в нескольких дюймах от меня, в своей несуразной рубашке, и я не имел права даже дотронуться до тебя.
        - Да, - выдохнула девушка. Она буквально таяла в сладком плену его рук и губ. - О-о, как я прекрасно понимаю! Я сама безумно хотела тебя!
        - Почему же ты так долго скрывала свои эмоции?
        Девушка покрыла мелкими поцелуями мужской подбородок.
        - Желала убедиться, что ты относишься ко мне так же, как я, - прошептала она. Ричард снова поцеловал ее.
        У окна стояло старое кресло. Скотт сел, устроив Джесику у себя на коленях. Со счастливым вздохом она обняла Ричарда за шею и прижалась к щеке.
        - Разве в ту ночь ты не понял, что я люблю тебя?
        - Я надеялся, что не ошибаюсь. - Скотт погладил шелковистые волосы. - Я уже убедился, как одиноко жить одному, и понял, что мне нужна только ты. Я собирался объясниться с тобой после окончания выставки и отъезда гостей. Решил спросить напрямую, поедешь ли ты со мной в Перу, ну и еще кое-что. Но я как-то замешкался. - Он посмотрел Джесике в глаза. - Почему ты внезапно переменилась? Когда я увидел тебя в салоне, ты казалась совершенно чужой.
        - Я подслушала твой телефонный разговор с Сарой, - потупившись, призналась девушка. - Ты спрашивал ее насчет работы, и я подумала, что Сара отправится с тобой в Перу.
        - Так вот в чем дело! - Ричард снова притянул Джесику. - Да, мы обсуждали предложение, которое получила Сара. Она сообщила, что ей необходимо встретиться со мной, поэтому приехала в поместье. Саре показалось, что я ревную, и она решила лично сообщить, что выходит замуж за Майкла.
        - Ты же сам твердил, что постоянно думаешь о Саре и стремишься с ней встретиться.
        - Да. Я предполагал рассказать Саре правду о наших отношениях. Какое же облегчение испытали мы оба, обнаружив, что ищем слова, чтобы выразить одну и ту же мысль! - Ричард растрепал ее пушистые волосы. - Почему ты не сказала, что все слышала?
        - Однако ты даже не обмолвился о ваших намерениях, - тихо промолвила Джесика. - Мне казалось, что тебе не терпится избавиться от меня, чтобы возвратиться к Саре.
        - А ты так непонятно вела себя, что я боялся только усугубить дело. - Ричард поморщился, вспоминая те дни. - Я буквально кипел от злости и ревности к Барри. К тому же решил, что прошедшей ночи и наступившему утру ты не придала никакого значения.
        Девушка поцеловала его в щеку.
        - Да, я старалась вести себя именно так. Ты же дал ясно понять, что никогда не женишься на мне и скоро уедешь в Перу, поэтому полагала, что проще сделать вид, будто я не люблю тебя.
        Ричард криво усмехнулся.
        - Парадокс заключается в том, что, когда я понял, как мало значит для меня свобода, и намеревался сделать тебе предложение, ты упорхнула. - Серые глаза потемнели. - Ты даже не представляешь мое состояние, когда я узнал, что ты уехала.
        - А разве я не чувствовала боли, когда появилась Сара? - обиженно сказала Джесика. - К тому же столь неотразимая. Естественно, выбор был бы явно не в мою пользу.
        - Да, Сара - красавица, - подтвердил Скотт. - Однако не она, а ты доводишь меня до белого каления, одним только присутствием освещая мою жизнь. И улыбка у нее не та, и походка. И когда Сара проходит мимо, мой пульс остается спокойным. - Обняв девушку за шею, Ричард притянул ее к себе. Их губы почти соприкасались. - Сара - приятная, чувственная, умная женщина, - шептал он, - но я не люблю ее. Я люблю тебя.
        Их поцелуи стали нежными, обещая сладкое наслаждение. Джесика уже предвкушала счастливое будущее.
        - Как же ты меня отыскал? - наконец спросила она.
        - С большим трудом, - ответил Ричард. - Когда я признался Саре в своих чувствах к тебе, она посоветовала мне объясниться с тобой, что я и собирался сделать сразу после ее отъезда. Но мы выехали слишком рано и решили выпить по чашке кофе. Я же так обрадовался, что она не любит меня, что готов был выполнить любое ее желание.
        Ричард помолчал, раздумывая. Руки ласково перебирали шелковистые пряди Джесики.
        - Мы шли в кафе как раз мимо салона. Я рассказывал Саре о твоей выставке. Мы подошли к витрине, чтобы посмотреть экспонаты. И тут сквозь стекло я заметил, как ты обнимаешься с Барри. - Скотт вдруг зарылся лицом в мягкую копну темных волос. - Я и не предполагал, что способен на подобные эмоции. Свет померк в моих глазах. Я метался от бешенства, ревнуя тебя к Барри. Видимо, впервые я осознал, какой пустой и безрадостной станет моя жизнь без тебя.
        Ричард снова поцеловал девушку, крепко и властно.
        - Проводив Сару, я тут же возвратился в салон, надеясь, что застану тебя там. Однако Барри сказал, что ты уехала. Возможно, я напрасно думал о нем плохо, - усмехнулся Скотт. - Я готов был растерзать его, полагая, что ты предпочла мне Барри. Однако Хопкинс утверждал, что ты влюблена в меня, хотя, по его мнению, я этого не заслуживаю.
        - Ну а ты что?
        - Сначала находился в отчаянии, что потерял тебя. Когда же слегка поостыл, Барри описал твой несчастный вид и удрученное состояние. Однако адреса твоих родителей он не знал, поэтому мне пришлось обратиться к Редфордам, которые, к счастью, и сообщили мне, где живут твои родственники. А иначе не представляю, что бы я делал.
        - Наверное, Редфорды удивились, когда ты им позвонил? - спросила Джесика. - Ты не рассказывал им, что натворил Прайс?
        - Нет. Просто упомянул, что благодаря псу мы познакомились. И еще заявил, что хочу на тебе жениться и увезти тебя в Перу. А заодно поинтересовался, не возражают ли они, если твои родители присмотрят за Прайсом. Как ты думаешь, они согласятся?
        Джесика кивнула.
        - Да он и так чувствует себя как дома, а мама более строгая, чем я. - Джесс вдруг стала серьезной и посмотрела Ричарду в глаза. - Ты в самом деле хочешь жениться на мне?
        - Да, - ответил Скотт, не задумываясь. - Я настолько привык, что ты находишься рядом, что иногда забываю, что мы не женаты. Я очень переживал, когда ты возвратила кольца. - Ричард достал из кармана перстень с бриллиантами, сверкнувшими на солнце. - Согласна ли ты теперь принять мой подарок?
        - На этот раз - да, - улыбнулась Джесика, глядя, как возлюбленный надевает на палец кольцо, и с чувством поцеловала Ричарда.
        - Мы поженимся немедленно, - деловито произнес Скотт. - Как только строители приступят к работе, я увезу тебя в Перу. Даже отправлюсь с тобой на уик-энд, если ты не будешь настаивать на хрустальных бокалах!
        - Согласна! Однако в том случае, если на свадьбу я надену ту самую шляпу, - лукаво улыбнулась Джесика. Ричард рассмеялся.
        - Да я вообще не возьму тебя замуж, если ты появишься без нее.
        Девушка счастливо вздохнула.
        - Слава Богу, что наконец не нужно будет притворяться! Фарс, который мы разыгрывали для Элизабет и Джулии, оказался правдой.
        - Неужели? - уточнил Скотт таким тоном, что у Джесики по спине побежали мурашки. - А как насчет шестерых ребятишек, о которых мы говорили?
        Наклонившись, Джесика поцеловала Ричарда.
        - Потребуется некоторое время, - сказала она. - И придется хорошенько потрудиться.

        Эпилог

        Сидя в мастерской, Джесика наносила золотую краску на глиняную вазу. Она торопилась. У Ричарда сегодня день рождения, и Джесс очень хотелось преподнести мужу сюрприз.
        Ну вот и готово, с удовольствием подумала Джесс, делая последние штрихи. Интересно, понравится ли ему ваза? И она с улыбкой вспомнила, что именно стало причиной их знакомства, а потом и брака.
        После свадьбы молодожены уехали в Пайту, где Ричард выполнил обязательства, связанные с контрактом, а потом они вернулись в поместье. Джесика с радостью взяла на себя хлопоты по хозяйству, стремясь превратить часть обширного особняка в уютный пансионат. Четвертый год летом сюда приезжали туристы. Элизабет и Джулия не скупились на комплименты, расхваливая и хозяев, и поместье, и романтические места, так что от путешественников не было отбоя.
        А милых дам супруги пригласили на торжества по случаю рождения первенца, которого тоже назвали Ричардом, а затем малышки Берты.
        Вспомнив о прелестных детишках, Джесика погрустнела. Пора забирать их от дедушки с бабушкой, погостили и хватит. Ну да ничего, скоро у Ричарда будет свободное время, и они отправятся за малышами.
        Джесика вымыла руки и, окликнув Прайса, который, как обычно, спал под лавкой, пошла в дом. Погрозив псу пальцем, она поставила вазу на изящную этажерку, где когда-то красовалась китайская диковинка, и накрыла ее белым платком. И как раз вовремя. Во дворе хлопнула дверца автомобиля.
        Джесика бросилась навстречу мужу и, поцеловав, замерла на его груди.
        - А теперь, - сказала она, - закрой глаза!
        Ричард послушно прикрыл веки. Джесс быстро сдернула платок и скомандовала:
        - Раз, два, три… Смотри!
        Он застыл, потрясенный. На белой керамической поверхности красовался золотой туми - символ древней культуры Перу. Нож в форме полукружья Джесика украсила стразами, которые, переливаясь на солнце, блестели, как натуральные драгоценные камни. Божество, стоящее на рукоятке, поражало совершенством форм и изяществом сложенных на животе рук с четко вылепленными пальцами. На лице, разрисованном разноцветными красками, играла хитрая улыбка.
        - Нравится? - нарушила молчание Джесика.
        - А ты знаешь, что символизирует туми? - волнуясь, спросил Ричард.
        - Неужели нет, - удивилась супруга. - Во-первых, это нож хирурга, благодаря которому твой отец возвратил к жизни многих пациентов. Ну а во-вторых, туми будет тебе постоянно напоминать о Перу, где ты вырос. Ну а в-третьих, он украшает вазу, которая…
        Джесика не успела договорить. Прайс, виляя хвостом, подлетел к хозяевам, как бы намекая, что именно благодаря его вмешательству разбитая когда-то ваза принесла им счастье…

        Внимание!
        Текст предназначен только для предварительного ознакомительного чтения.
        После ознакомления с содержанием данной книги Вам следует незамедлительно ее удалить. Сохраняя данный текст Вы несете ответственность в соответствии с законодательством. Любое коммерческое и иное использование кроме предварительного ознакомления запрещено. Публикация данных материалов не преследует за собой никакой коммерческой выгоды. Эта книга способствует профессиональному росту читателей и является рекламой бумажных изданий.
        Все права на исходные материалы принадлежат соответствующим организациям и частным лицам.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к