Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Любовные Романы / ДЕЖЗИК / Кершнер Олимпия: " Шальная Любовь " - читать онлайн

Сохранить .
Шальная любовь Оливия Кершнер

        Случай свел их в баре ресторана. Ему надо было избавиться от назойливой любовницы. Ей — предстать перед бывшим другом и удачливой соперницей с новым избранником. Оба настолько хорошо вжились в образы счастливых жениха и невесты, что сами поверили в свои чувства. И неделю спустя он, убежденный холостяк, вполне серьезно предложил ей руку и сердце, а она, увидев в нем мужчину своей мечты, ни секунды не колеблясь, ответила «да».

        Кершнер Оливия
        Шальная любовь

        1

        Хетти понимала, что ничего хорошего ее впереди не ждет. Тем не менее, упорно шла по направлению к роскошному ресторану, который недавно открылся в Брайтоне, не обращая внимания на пронизывающий осенний ветер. Невеселые мысли беспорядочно крутились в голове. Хетти очень не хотелось идти на прием, который устраивала ее фирма. Но избежать этого не могла, так как знала: ее отсутствие — отличный повод для сплетен. А, за последние три месяца она уже немало натерпелась от любителей почесать языком.
        Через минуту Хетти стояла перед главным входом в «Империю». Внушительный швейцар в униформе начал открывать перед ней дверь, как вдруг кто-то сзади дотронулся до её плеча. Она обернулась и увидела миссис Корринг в сопровождении мужа. Хетти хорошо знала эту женщину. Глория числилась в том же отделе, что и ее бывший жених Роберт. А все вместе они работали в одной довольно известной фирме, занимающейся реставрацией картин и предметов обстановки под названием «Хай арт».
        — Привет, Хетти!  — воскликнула приятельница.  — Нам сюда, не так ли?
        Да, все правильно. Прием будет проходить на втором этаже,  — подтвердила она и дружелюбно улыбнулась мужу Глории.
        — Ну что, пойдем с нами наверх?
        — Не сейчас. Мне нужно подождать одного человека,  — ответила Хетти. Незапланированная ложь неожиданно легко слетела с ее губ.
        — Да? А я думала, ты придешь одна,  — многозначительно произнесла Глория.
        Хетти передернуло. Возьми себя в руки, мысленно приказала себе она. Пора привыкнуть к тому, что все вокруг знают о твоем внезапном разрыве с Робертом. И Глория не исключение из правила. Уж новая подружка бывшего жениха об этом позаботилась!
        Хетти всегда старалась хорошо относиться к Линде. Они работали вместе и в обеденный перерыв садились за один столик в кафе. Но потом… Дайте-ка вспомнить, как это звучало в ее устах? «Бедняжка Хетти! Конечно, она страдает, но я никогда не желала ей зла. Просто Роберт так сильно в меня влюбился, что устоять было невозможно. Что мы могли поделать, если нас неудержимо влекло друг к другу?» Этот вопрос Линда задавала всем и каждому и обычно так, чтобы Хетти тоже могла слышать и его, и историю счастливого союза Линды и Роберта…
        — Нет, я буду не одна,  — подтвердила Хетти, когда они уже заходили внутрь ресторана, и даже окинула ищущим взглядом вестибюль, как будто в поисках знакомого лица.
        — Ну, тогда увидимся позже,  — ответила Глория. В ее голосе слышалось неприкрытое любопытство.
        Хетти натянуто улыбнулась ей и кивнула. Она сохраняла бодрый вид до тех пор, пока супружеская пара не исчезла из виду, и только потом позволила себе тяжело вздохнуть.
        Да, конечно, Глория увидит ее на приеме, она просто не может позволить себе струсить в последний момент. Но дело даже не в том, что Хетти должна встретиться с Линдой и бывшим женихом, держа голову высоко поднятой, чтобы положить конец сплетням. Большой прием для сотрудников фирмы был организован по поводу заключения крупной сделки с известным музеем Эдинбурга на реставрацию нескольких десятков картин. И Хетти принимала в ней не последнее участие.
        Можно сказать, что в большой мере благодаря ее усилиям «Хай арт» получила этот выгодный заказ. Представителям музея очень понравились последние работы Хетти, а также новые предложенные ею методы реставрации. Разумеется, руководство обеих заинтересованных сторон восприняло бы отсутствие ведущего специалиста крайне отрицательно. К тому же молодая женщина слишком много сил вложила в этот проект, чтобы не насладиться сегодняшним триумфом.
        Может, именно профессиональный успех Хетти и разозлил Линду. Они работали в одном отделе по реставрации картин. И видимо, с самого первого дня соперница начала жутко завидовать ей и все ждала момента, чтобы одержать верх.
        Хетти полагала, что семь лет самостоятельной жизни научили ее разбираться в людях. Но оказывается, она ошибалась. Намеренные заигрывания Линды с Робертом стали полной для нее неожиданностью. А когда жених разорвал их отношения и ушел к другой, Хетти решила, что ее представления о мире совершенно неверны и очень наивны…
        Праздничный прием уже длился минут десять. Их фирма занимала солидное положение, так как считалась одной из ведущих в своей области в Южной Англии. Пресса, телевидение, руководители известных компаний Брайтона были внесены в длинный список приглашенных. Каждый, кто хоть что-то значил в городе, уже, наверное, находился в зале на втором этаже ресторана.
        Включая Роберта Гуди и его нынешнюю подружку Линду…
        Хетти разделась в гардеробе и нерешительно застыла перед лестницей, перебирая идеи, возникающие в голове. Может, стоит исчезнуть недели на две, а потом сказать на работе, что ее похищали инопланетяне? Или изобразить обморок и сделать вид, будто растянула лодыжку? Хетти неодобрительно посмотрела на мягкие ковры, покрывающие холл ресторана. Да, мысль неудачная.
        Или, может, стоит обратить внимание на предложение соседки по квартире Дженнифер? Выслушав ее жалобы на судьбу, подруга сказала: лучшим выходом было бы солгать, что она снова обручилась, но нынешний жених не смог прийти на прием. Кстати, Глория могла бы подтвердить, что Хетти на самом деле кого-то ждала.
        Конечно, гораздо убедительнее было бы явиться в ресторан с мужчиной, который согласился бы сыграть на время роль ее будущего мужа. Но проблема заключалась в том, что все представители противоположного пола, кого Хетти могла попросить об этом, тоже работали и «Хай арте». И значит, знали о ее отношениях с Робертом и Линдой.
        В обычное время она, не раздумывая, пошла бы в ресторан в одиночестве. Но на прошлой неделе ей под большим секретом передали очередное заявление Линды. Бывшая приятельница поведала коллегам, что сомневается и способности Хетти завязывать длительные отношения с мужчинами. «История с Робертом — отличное тому подтверждение»,  — утверждала Линда. Как будто, Хетти сама решила разорвать помолвку с женихом!
        Она в нерешительности стояла перед лестницей, представляя себе, напускное дружелюбие коллег, собравшихся наверху, которые будут украдкой переводить взгляд с нее на Линду и Роберта. И не дай Бог ей хоть единым жестом выдать свои чувства!
        Четыре месяца назад в голове Хетти уже звучали свадебные колокола. А в это время ее жених тайно встречался с другой. Что ж, если Роберту нужна такая, как Линда, то, пожалуйста! Эти двое заслуживают друг друга.
        Однако беда заключалась в том, что все они работали в одной фирме, практически в одном отделе. Многие видели ее и Роберта вместе на пасхальной вечеринке, устроенной руководством. И теперь благодаря Линде большинство сотрудников знают об обстоятельствах их разрыва.
        Хетти нахмурилась. Ей совсем не нравилась роль покинутой женщины. Особенно если учесть, что впереди ее ждала встреча с сияющим от счастья Робертом, нежно взирающим на красотку Линду.
        Она в бешенстве топнула ногой и отошла от лестницы. Где же найти силы, чтобы подняться наверх? Как же глупо я поступила, заведя роман с коллегой, мысленно упрекала себя Хетти. Ведь каждый раз, когда он встречается мне в коридоре компании, я вспоминаю о том, как меня бессовестно обманывал самый близкий человек!
        И все же ей следует сейчас пойти на прием и притвориться, будто все замечательно. Она должна с лучезарной улыбкой войти в зал и встретиться с Робертом и Линдой. Жестом отчаяния Хетти открыла сумочку и достала оттуда красивое кольцо с бриллиантом, которое ее отец подарил матери в день помолвки. Она взяла его на случай, если решит последовать совету соседки. Пусть люди вокруг думают, что она действительно обручена. Хотя Линда вполне могла догадаться об обмане. И поспешить оповестить всех знакомых о ее неуклюжей уловке.
        Сердце Хетти преисполнилось злостью на неверного жениха. Если бы у Роберта сохранилась к ней хоть капля дружеского участия, он бы не пошел на прием. Ведь сегодняшний день должен был стать ее триумфом. А вместо этого впереди ожидает встреча с предавшим ее человеком и его самодовольной подружкой. Хетти вздохнула и убрала кольцо обратно в сумочку.
        Ей вспомнились последние недели работы в огромной мастерской, которая вмещала больше десяти реставраторов. Каждый раз, когда Хетти входила в помещение, то слышала шепот коллег за спиной. Видела их сочувственные взгляды. Ощущала нездоровый интерес к своей личной жизни. И хотя она была занята переговорами с музеем, но не настолько, чтобы не замечать происходящего вокруг.
        Хетти упрямо подняла подбородок и, подавив тяжелый вздох, опять направилась к лестнице, посматривая вокруг, словно надеялась па чудо. И внезапно увидела неоновую вывеску «Бар». Может, немного спиртного поможет ей обрести храбрость?
        Не раздумывая ни секунды, Хетти быстро вошла в полутемное помещение и огляделась. Кроме влюбленной парочки, сидящей в самом углу, и мужчины, который стоял возле стойки и разговаривал с барменом, больше никого не было. Наверное, серьезные посетители приходят сюда позже.
        Хетти подошла к сияющему бутылками и бокалами бару и села на высокий стул. Бармен сразу же прервал беседу и направился к ней.
        — Чего желаете?  — Его улыбка излучала дружелюбие.
        Конечно, потому, что он ничего не знает о Линде и Роберте, мрачно подумала Хетти. Иначе сразу бы сменил доброжелательность на сочувствие.
        — Джин с тоником… Нет, подождите, я же его ненавижу. Лучше налейте рому с кока-колой… Да нет, это мне тоже не нравится. Может, бокал вина?.. Но его будет явно недостаточно. Тогда мартини с соком?.. Подождите, им меня всегда угощал Роберт… Черт побери!
        — Так чего же вы на самом деле хотите?  — озадаченно спросил бармен.
        — На самом деле я хочу кого-нибудь высокого, голубоглазого и обязательно романтичного,  — мрачно ответила Хетти.
        Если бы можно было заказать жениха так же легко, как бокал коктейля! Она посмотрела на часы: почти пять. Еще полчаса — и о ее опоздании будут сплетничать больше, чем, если бы она не пришла совсем.
        — Как насчет темноволосого и среднего ростом?  — в тон ей произнес бармен.
        — Что?  — Хетти посмотрела в его карие глаза, которые весело сверкали из-под шапки темных волос. Мужчина выглядел довольно мило. Но совсем не романтично.
        — Нет, мне подойдет только высокий и голубоглазый. Или он, или никто! И налейте мне мартини с апельсиновым соком.  — Не заказывать же всякую чепуху только из-за того, что единственный напиток, который действительно нравится, напоминает ей о Роберте!
        Бармен стал готовить коктейль, искоса поглядывая на Хетти.
        — У вас проблемы, как я вижу?
        — Разве у всех, кто сюда приходит, они есть?
        — Нет, конечно. Только у тех, кто появляется здесь в пять вечера.  — Бармен поставил большой бокал мартини на стойку.  — Знаете, я ведь часто работаю кем-то вроде психолога. Такова уж наша профессия.
        — Угу.  — Хетти глотнула коктейля. Она редко имела дело с алкоголем и сейчас размышляла, поможет ли ей справиться со страхом и неуверенностью такая небольшая доза спиртного.
        Хетти опять посмотрела на часы. Интересно, начали ли уже на втором этаже сплетничать относительно ее отсутствия? Если да, то первой, конечно, подала реплику Линда. Хетти почти слышала приторно-сладкий голос и видела якобы невинное выражение кукольного личика блондинки.
        — Ждете друга?  — спросил бармен.
        — Если бы! На самом деле мне давно нужно быть наверху. Там вечеринка, организованная фирмой, где я работаю.
        — Да и выпивку дают наверняка бесплатно. Хетти сделала большой глоток, потом открыла сумочку. Опять вынула кольцо матери и внимательно посмотрела на него. Затем, посмотрев на бармена, протянула украшение ему на ладони.
        — Если бы я носила это на безымянном пальце левой руки, вы бы поверили, что я помолвлена?
        — А вы действительно…  — начал он, но Хетти прервала его:
        — Дело не в этом. Мне интересно, что бы вы подумали.
        — Что с такой симпатичной дамой следует познакомиться поближе, неважно, помолвлена она или нет.
        Хетти благодарно улыбнулась. Она никогда не была высокого мнения о своей внешности. Видимо, мужчины чувствовали ее неуверенность в себе и поэтому редко говорили комплименты.
        Разговорчивый бармен подмигнул ей, посмотрел на другой конец стойки, потом отошел. Хетти машинально проследила за ним взглядом и вздрогнула, встретившись глазами с незнакомым мужчиной. Он точно не мог слышать их разговора, так как стоял достаточно далеко, к тому же голоса заглушались ненавязчивой музыкой, звучащей в зале.
        Хетти быстро отвернулась, но тотчас же украдкой опять посмотрела на незнакомца. Да уж, этот тип точно бы подошел на роль временного жениха. Высокий, светловолосый и очень романтичный, он был почти вылитой копией молодого аристократа восемнадцатого века, портрет которого Хетти сейчас реставрировала. Его лицо, залитое светом ламп бара, было классически правильным: высокий лоб, прямой нос, резко очерченные губы. Прибавьте к этому вьющиеся светлые волосы, яркие глаза, и перед вами возникнет Аполлон, по ошибке втиснутый в строгий темный костюм двадцатого века.
        К тому же от незнакомца исходило ощущение спокойствия и уверенности, которое бы точно заставило Линду позеленеть от ярости. Кто же он такой и что делает здесь так рано?
        Хетти повернулась к бармену, который опять стоял напротив нее.
        — Тот мужчина мне подошел бы,  — доверительно сообщила она.
        — Думаете?
        — Да. Если бы он перестал хмуриться и надменно смотреть перед собой, то вполне сошел бы за влюбленного жениха… Но мне уже пора отправляться наверх с кольцом и с извинением,  — посмотрев на часы, сказала Хетти.  — Скажу им, что мой дорогой не смог прийти, так как приболел. Или, что еще лучше,  — добавила она со смехом,  — что у него сломался личный самолет, и он не вылетел вовремя с Канарских островов.
        — Вы так и не сказали, зачем вам вдруг срочно понадобился жених.
        Хетти задумчиво уставилась на бокал с коктейлем, ощущая, как ею вновь овладевает нерешительность при мысли о встрече с Робертом. Странно, но она чувствовала только это. Да и любила ли она его по-настоящему?
        — Жених мне нужен для того, чтобы пойти с ним на прием и спасти репутацию. Ведь мы, англичане, постоянно думаем о том, как выглядим в глазах других людей.
        Бармен ухмыльнулся, потом спросил:
        — Значит, жених требуется вам всего на один вечер?
        — Да.  — Хетти размышляла вслух, совсем не думая о том, чтобы привести в исполнение свой план.  — А через несколько недель я бы инсценировала разрыв помолвки. Да, сейчас мне было бы гораздо легче появиться на приеме вместе с каким-нибудь мужчиной.
        — Потому что…
        — Ну ладно, мистер Психолог, я вам все расскажу,  — решилась Хетти, подсознательно желая отсрочить время ухода.  — Человек, за которого я собиралась выйти замуж, там сегодня с новой подружкой. До последнего времени мне удавалось избегать встреч с ними. Но, видите ли, мы работаем вместе, так что когда-то это должно было произойти. К тому же многие коллеги знают о том, что эта мерзавка Линда отбила у меня жениха. Так что наверху меня ждут только участливые взгляды и перешептывания за спиной. А мне совсем не хочется…
        — Поэтому, если вы придете туда с красавцем, влюбленным в вас, все сразу перестанут источать жалость. А Линда просто с ума сойдет от злости,  — закончил за нее догадливый бармен.
        — Прямо в точку!  — воскликнула Хетти.
        — У меня для вас, возможно, есть кандидат на роль временного жениха,  — заявил вдруг он.  — И может быть, мы сможем сразу убить двух зайцев. Подождите минутку.  — И бармен отправился к другому концу стойки.
        Неужели ему пришло в голову попросить об этом одолжении светловолосого незнакомца?  — испугалась Хетти. Судя по тому, что бармен начал оживленно разговаривать именно с ним, ее предположение оказалось верным.
        Ей ничего не оставалось, как беспомощно наблюдать за мужчинами со стороны. Хетти не сомневалась, что как только Аполлон в темном костюме поймет суть дела, то сразу же окинет ее презрительным взглядом и возмущенно откажется от столь нелепого предложения неизвестной ему женщины, к тому же переданного барменом.
        Незнакомец явно был не из тех, кто бросается очертя голову в подобную авантюру. Достаточно посмотреть, как спокойно и уверенно он глядит в глаза собеседнику. К тому же такой красавец вряд ли заинтересуется обыкновенной женщиной настолько, чтобы провести с ней целый вечер. Наверняка на сегодня у него есть предложения и получше.
        На мгновение Хетти пожалела, что не надела платье, которое ей предлагала соседка. В нем она не выглядела бы так блекло, как сейчас,  — в длинной прямой коричневой юбке и обычном бежевом пиджаке. Впрочем, наряд тоже не спас бы положения. Хотя некоторые мужчины и говорили ей, что она зря недооценивает себя, Хетти считала, что внешность у нее маловпечатляющая. Молодая женщина часто проклинала свои серые глаза, бледную кожу и русые волосы, завидуя жгучим брюнеткам и крашеным блондинкам. К тому же она чувствовала, что не умеет правильно подать себя мужчинам: кокетство и совершенное владение техникой макияжа были не для нее…
        Хетти не могла слышать слов разговаривающих, но видела, как незнакомец бросил на нее долгий взгляд, а потом отрицательно покачал головой. Сердце ее упало. Неужели ей хоть на мгновение показалось, что он согласится?
        Несмотря на отказ, бармен продолжал убеждать собеседника. Тот еще раз окинул ее долгим взглядом, посмотрел на часы, а затем на дверь. Ей почему-то стало стыдно, как будто именно она, Хетти, сейчас уговаривает светловолосого мужчину.
        А потом случилось невероятное: кандидат во временные женихи вдруг утвердительно кивнул бармену, встал и направился к ней. Хетти затрепетала. Она не представляла, что ее признание, сделанное под влиянием момента, приведет к подобному финалу.
        — Я Кайл Сандерс. Робин сказал мне, что вам нужен сопровождающий на прием, организованный фирмой «Хай арт»,  — сказал мужчина, кивая в сторону бармена.
        — Д-да,  — с трудом выговорила Хетти, но тут же поправилась: — Вернее, нет. На самом деле м-мне нужен… Точнее, я бы хотела иметь кого-то посущественнее, чем просто сопровождающий.  — От напряжения она даже покраснела, но решительно закончила: — Короче, мне нужен жених. И только на этот вечер.
        — А потом и на ночь?  — уточнил Кайл Сандерс, изысканно приподняв бровь.
        — Господи, конечно нет! Только на прием. Он закончится часов в восемь, если не раньше.
        Хетти опять ощутила на себе изучающий взгляд собеседника. И внезапно с ней случилось нечто странное: скованность, часто мешавшую ей общаться с противоположным полом, как рукой сняло.
        — И что конкретно вы ожидаете от вашего жениха, то есть от меня?
        — Совсем немного,  — быстро произнесла Хетти.  — Большую часть времени вам придется просто прохаживаться рядом со мной и хорошо выглядеть. Мне нужно будет представить вас некоторым людям, но с ними не придется много разговаривать. Кстати, там везде будут расставлены еда и напитки. А после я могу угостить вас ужином — в качестве благодарности.
        — Словом, все, что мне нужно делать, это просто быть там?
        Хетти кивнула. Боже мой, неужели он согласится? Этот Кайл сразу заставит замолчать всех, кто собирался ее утешать. Роберт намного ниже его и некрасивее. А эти глаза… Сейчас в свете ламп бара они казались зеленоватыми и, словно магнит, притягивали взгляд Хетти. Его голос был низкий, и порой в нем проскальзывали интонации мужчины, знающего, как обращаться с женщинами.
        Кайл Сандерс посмотрел на бармена, затем повернулся к Хетти и сказал:
        — Хорошо, я пойду с вами. Если вы подождете несколько минут.  — Он посмотрел на часы.  — Мне нужно дождаться одного человека.
        — Значит, вы согласны?  — Хетти тоже перевела взгляд на бармена. Тот довольно странно улыбался.  — Но… но почему?  — Хетти все еще боялась поверить в свою удачу.
        — А почему бы и нет?
        — Вы же меня совсем не знаете.
        — Не думаю, что вы сможете причинить мне неприятности в заполненном людьми зале.
        — Все же вы не выглядите как человек, который вдруг решается пуститься в авантюру, чтобы помочь незнакомцу.
        — Как правило, нет. Но в данном случае я могу тоже получить выгоду.
        — Понятно.  — Хетти надела кольцо на палец. Итак, этот человек преследует свои тайные цели. К счастью, они совпадают с ее сегодняшней задачей.  — Заранее спасибо за помощь. Я Хетти Сабевски.  — И она протянула ему руку.
        — Вы полька?  — спросил Кайл, пожимая ее ладонь.
        — Да, мои родители эмигрировали в Англию сразу после второй мировой войны.
        — Теперь понятно, откуда у вас такая необычная внешность.  — Хетти недоуменно посмотрела на него, но он не стал объяснять, что имеет в виду, а только еще раз повторил свое имя: — Кайл Сандерс.
        Хетти собралась, было пригласить его подняться наверх, как вдруг в помещении бара зазвучал полный страсти женский голос:
        — Кайл, дорогой мой, я так долго искала тебя! Швейцар сказал, что видел тебя здесь!
        Она обернулась и увидела роскошную темноволосую женщину, которая грациозной походкой пересекала бар. Хетти во все глаза смотрела на ее чувственные движения, длинные черные волосы, пышную грудь, готовую выпрыгнуть из низкого декольте. Ей, как всегда, захотелось спрятаться при виде такой вызывающей красоты. Несомненно, именно такие дамы интересуют мужчин вроде Кайла, а не серые мышки, какой считала себя Хетти.
        — Летиция, когда ты приехала в город?  — раздался ровный голос ее нового знакомого. Но в нем, однако, слышалось напряжение.
        — Я же сказала, что скоро приеду, дорогой. И у меня нет никаких планов, так что могу задержаться в Брайтоне хоть на несколько недель.  — Летиция подошла ближе и попыталась поцеловать Кайла, но он отступил на шаг и вдруг обнял Хетти за плечи.
        — Милая, позволь представить тебе Летицию Савальено,  — обратился к ней Кайл.  — Летиция, думаю, ты не встречала раньше Хетти Сабевски, мою невесту.
        — Невесту?  — Чувственные южные глаза женщины наполнились безграничной яростью.  — Что это, черт побери, значит?  — Летиция окинула Хетти недоверчивым взглядом и снова переключила внимание на Кайла.  — Если кто-то и собирается здесь пожениться, то только мы с тобой! Какую игру ты затеял? Я этому не верю, от меня просто так не избавиться! Ты мой, и больше ничей!  — Гнев ее все возрастал, окрашивая смуглые щеки ярким румянцем. Она вновь перевела жгучий взгляд на Хетти.  — Не знаю, кто ты такая, но хорошенько запомни: этот мужчина принадлежит мне!
        Во взгляде Летиции все явственнее проглядывало презрение к стройной русоволосой женщине, которая удивленно смотрела на нее своими серыми глазами.
        — У тебя нет ничего, чтобы удержать его.  — Оттолкнув Хетти, она повернулась к Кайлу.  — Дорогой…
        — Может быть, вам стоит обсудить ваши отношения наедине?  — сказала Хетти, не желая терпеть оскорблений со стороны незнакомой ей женщины.
        В ответ Кайл еще крепче прижал ее к себе, как будто они и вправду были близкими людьми. Хорошая постановка, подумала Хетти, чувствуя даже сквозь шерстяной пиджак тепло и тяжесть его ладони. Вот почему Кайл так быстро согласился на мое предложение! Оказывается, не только мне был нужен хороший актер на сегодняшний вечер. Только я предупредила его о предстоящем представлении, поэтому он точно не почувствует себя так же растерянно, как его вымышленная невеста ощущает себя сейчас.
        — Не уходи, милая,  — обратился к ней Кайл, а потом перевел взгляд на Летицию.  — Мы же разорвали наши отношения несколько недель назад.  — Его спокойный тон выгодно контрастировал со страстной речью темноволосой женщины. Хетти очень нравились люди, которые могли сохранять разум в самых отчаянных ситуациях.
        — Это ты сказал, что мы расстаемся, а я своего согласия не давала!  — патетически воскликнула Летиция и схватила Кайла за руку.  — Я ведь люблю тебя! И не допущу, чтобы меня так просто выставили за дверь!
        — Летиция, между нами все кончено. Ничто на свете не изменит этого. К тому же я помолвлен с другой женщиной.  — Он поднял руку Хетти. Бриллиант ослепительно сверкнул в свете ламп.
        Летиция на него даже не взглянула. Ее глаза, полыхающие ненавистью, неотрывно смотрели на Хетти.
        — Ты, наверное, думаешь, что навсегда завладела лакомым кусочком по имени Кайл Сандерс, не так ли?  — прошипела она.  — Но позволь предупредить тебя, маленькая воровка: от меня так просто не отделаешься. Ночи, полные моих любовных ласк, забыть нелегко.
        С этими словами Летиция, оттолкнув Хетти, быстро приблизилась к Кайлу, впилась ему в губы, а потом, резко повернувшись на каблуках, направилась к выходу. Казалось, что мимо них пронесся ураган.
        — Ну что же, все прошло нормально,  — нарушил молчание бармен.
        — Замолчи!  — попросил Кайл и внимательно посмотрел на Хетти.  — С тобой все в порядке?
        — Вроде да,  — все еще не успев прийти в себя, ответила она.
        — Тогда, думаю, самое время пойти на прием фирмы «Хай арт». После выступления Летиции это покажется нам пустяковым делом.
        — Точно,  — согласилась Хетти.  — Не думаю, чтобы Роберт так же печалился обо мне, как та женщина — о тебе.  — Но она надеялась с помощью Кайла утереть нос Линде. Этой стерве стоило показать, что на свете есть мужчины гораздо красивее и элегантнее ее друга. И они приходят на вечеринку с ней, Хетти Сабевски!
        В это время Кайл повернулся к бармену и, нахмурившись, произнес:
        — Надеюсь, теперь она от меня отстанет.
        — Может быть,  — ответил Робин.  — Но на твоем месте я бы непременно ожидал увидеть Летицию на свадьбе.
        — На какой свадьбе?  — не поняла Хетти.
        — На нашей, конечно,  — улыбнулся Кайл и предложил ей руку.  — А теперь пойдем и посмотрим, кого мы сможем вывести из себя на втором этаже.

        2

        Хетти и Кайл вышли в холл и начали подниматься по довольно длинной лестнице. На первом этаже здания располагалось обширное кафе, а ресторан — на втором. Мысли Хетти метались в голове. Итак, она появится перед коллегами с красавцем мужчиной, с которым ее якобы скрепляет помолвка.
        Поверят ли они в это? Летиция не засомневалась ни на минуту. Но встреча в баре была короткой, и женщина находилась под влиянием сильных эмоций. Усомнилась бы она в их близких отношениях, если бы у нее осталось время для размышлений? Очевидно, да. Что общего может быть между таким ярким мужчиной, как Кайл, и ею?
        Хетти посмотрела на своего спутника. Он внезапно остановился и бросил на нее изучающий взгляд. Теперь его глаза показались ей темно-голубыми.
        — Я скажу прямо,  — резко начал Кайл.  — Какой-то парень бросил тебя и ушел к другой. Поэтому ты хочешь появиться перед разлучницей с женихом, чтобы никто не догадался, как тебе плохо. Правильно?
        — Вижу, твоя мама много времени потратила на то, чтобы научить сына чувствовать настроение других людей,  — пробормотала Хетти, досадуя на то, в каком грубом свете Кайл представил ее ситуацию.
        — Что?
        — Ты все правильно понял. Спасибо за понимание и сочувствие. Но, если не возражаешь, я хотела бы дать тебе пару советов, иначе никто не поверит, что мы помолвлены.
        — С интересом выслушаю тебя,  — серьезно ответил Кайл, не сводя пронзительно-голубых глаз с ее лица. Их изучающий взгляд вызвал у Хетти странную дрожь.
        — Видишь ли, жених не должен выглядеть таким суровым и холодным. Предполагается, что он взирает на невесту с восторгом и обожанием, будто не встречал раньше никого очаровательнее своей нареченной.
        — Очаровательнее своей нареченной?  — эхом повторил Кайл.
        — Ну да. Влюбленные всегда так смотрят друг на друга.
        — Разумеется,  — улыбнулся он.
        Хетти вдруг показалось, что ее спутник просто издевается над ней. Впрочем, ей до этого нет никакого дела, пусть только хорошо сыграет свою роль. В конце концов, через несколько часов они разойдутся и больше никогда уже не увидятся. А пару недель спустя она объявит во всеуслышание, что разочаровалась в своем очередном избраннике и порвала с ним. Именно она, а не он! Потом целиком погрузится в работу по реставрации картин из музея, и Линда с Робертом перестанут занимать ее воображение. Главное, что, как только они увидят Кайла, для жалости к несчастной и покинутой Хетти сразу не останется места.
        Зато появится новая тема для сплетен, с вздохом подумала молодая женщина, беря спутника под руку и направляясь наверх. Можно только представить, сколько разговоров пойдет о том, как это Хетти Сабевски удалось подцепить такого классного мужика!..
        В зале ресторана веселье было в полном разгаре. С потолка свисали гирлянды шаров, повсюду слышался смех и звон бокалов. Через широкие окна виднелся золотеющий в лучах закатного солнца Ла-Манш и широкая коса пляжа. Как и всегда осенью, он был совершенно пуст.
        — Вот, наконец, и ты, Хетти!  — Руководитель фирмы Джек Северн шел к ней, приветливо улыбаясь. Но даже во взгляде этого довольно сдержанного мужчины сквозило любопытство.
        — Здравствуйте, мистер Северн. Извините за опоздание, мы попали в пробку. Позвольте представить вам моего жениха, Кайла Сандерса.
        Жребий был брошен. Оставалось только надеяться, что она не совершает большую ошибку.
        — Рад познакомиться с вами, мистер Сандерс. Вы случайно не имеете отношение к семье владельцев сети ресторанов «Империя»?  — Кайл пробурчал что-то неразборчивое, и Джек продолжил: — Вы должны знать, как мы гордимся вашей невестой и ее работой. Без нее сегодняшняя вечеринка по случаю подписания контракта просто не состоялась бы, потому что не было бы самого контракта.
        Неожиданная похвала заставила Хетти покраснеть. Изумление ее возросло, когда Кайл обнял ее за плечи и произнес:
        — Моя любимая очень решительная женщина, я знаю. Она всегда добивается того, чего хочет.
        Прикосновение его руки странным образом взволновало Хетти. На мгновение она потеряла нить разговора. Никогда раньше простое касание не действовало на нее так сильно. Может, ей не стоило пить мартини?
        Джек извинился и переключил свое внимание на других гостей, а к ним без остановки стали подходить сотрудники фирмы. Хетти поздравляли с успехом и с изумлением выслушивали новость о помолвке, бросая недоверчивые взгляды на Кайла.
        Внезапно перед ними предстали те, ради которых был затеян весь этот маскарад,  — Роберт и Линда.
        — Здравствуй, Хетти. Мы уже перестали надеяться, что ты придешь,  — сказал, как ни в чем не бывало бывший возлюбленный.  — Неужели опять работа задержала?
        — Очень рада видеть тебя, дорогая,  — проворковала Линда и с такой силой прижалась к Роберту, будто тонула и изо всех сил цеплялась за своего спасителя.
        Высокая блондинка с кукольным, словно нарисованным лицом надела светло-голубое платье. Оно плотно облегало ее роскошную фигуру. Правда, любой знаток женской красоты сразу сказал бы, что очень скоро у Линды появятся проблемы с весом.
        Хетти отдала ей должное: удачливая соперница выглядела отлично. Наверное, провела перед зеркалом не один час. Но тебя это уже не спасет, не без злорадства подумала молодая женщина. Сейчас наступает время моего триумфа.
        В этот момент Кайл выступил вперед и протянул руку Роберту.
        — Извините, но это я задержал вашу коллегу,  — сказал он, потом невинным тоном поинтересовался: — Вы один из тех, кто находится в подчинении у Хетти?
        Изумление Роберта невозможно было описать. От неожиданности он поперхнулся, а затем, машинально пожав руку Кайлу, застыл, не в состоянии произнести ни слова.
        — Хетти мне не начальница,  — после продолжительного молчания произнес он.  — Мы иногда работаем вместе над одной картиной. Я Роберт Гуди, специалист по реставрации живописей.  — Роберт растерянно посмотрел на бывшую невесту.  — Не знал, что ты придешь не одна.
        — Правда?  — спросила Хетти. Она улыбнулась Кайлу и вздрогнула, увидев тепло и нежность во взгляде, обращенном к ней.  — Позволь представить: это мой жених, Кайл Сандерс.  — Хетти все еще не решалась посмотреть на Линду. Вдруг та обо всем уже догадалась?
        — Нелегко делить любимую с другими людьми,  — произнес ее спутник, крепче прижимая к себе Хетти.  — Но это событие важно для нее, поэтому мы пришли. Лучше поздно, чем никогда.  — Он окинул взглядом Линду и сразу равнодушно отвел глаза.
        Общепризнанная королева красоты фирмы «Хай арт» даже побледнела от негодования. Еще ни один мужчина так открыто ее не игнорировал!
        Хетти посмотрела на Роберта и удивилась, как спокойно бьется ее сердце. А ведь ей казалось, что это была настоящая любовь. Она даже провела несколько недель, тоскуя по их встречам. А теперь — ничего, ни одного вздоха, ни капли сожаления. Выходит, я сильно ошибалась, решила Хетти. Мне нравилась сама идея, что мы представляем пару, вместе обедаем в ресторанах, ходим в гости и звоним друг другу каждый день. Конечно, идти по жизни вдвоем гораздо легче. Но уж точно не с таким человеком, как Роберт Гуди.
        Хетти поняла, что освободилась от его чар и наконец-то ощутила себя полностью свободной. Ей больше нечего доказывать ни Роберту, ни Линде!
        — Нам нужно идти дальше. Кайл уже познакомился с Джеком. Теперь я хотела бы подойти к нашим партнерам из Шотландии,  — сказала Хетти.
        — Это кольцо, которое тебе подарили на помолвку?  — спросила Линда, с недоверием уставившись на ее палец.
        Хетти кивнула и подняла руку. Бриллиант в красивой старомодной оправе засверкал в лучах света. И в это мгновение рядом несколько раз щелкнула вспышка фотоаппарата. Линда мгновенно поправила волосы и выступила вперед, улыбаясь в объектив. Хетти, наоборот, постаралась спрятаться за Кайла. Но было уже поздно.
        — Пойдем дальше?  — попросила она его.
        Кайл так близко наклонился к ней, что Хетти почувствовала тепло его дыхания на своей щеке, когда он прошептал:
        — Я выгляжу достаточно очарованным тобой?
        — Все просто отлично. Мне очень нравится, как ты себя ведешь,  — так же тихо ответила она.
        Стоящий неподалеку фотограф опять сделал несколько снимков прильнувших друг к другу мнимых влюбленных.
        Хетти обернулась и нахмурилась.
        — Какой навязчивый тип! Прежде чем снимать, мог бы попросить у нас разрешения.
        — Для вашей фирмы это очень важный день,  — ответил Кайл.  — И фотографии наверняка займут важное место в корпоративном альбоме «Хай арта». Так что давай не будем их портить кислым выражением лица.  — И он, обернувшись к фотографу, ослепительно улыбнулся. В этот момент Кайл выглядел потрясающе.
        Сердце Хетти опять дрогнуло. Его мужественная улыбка наверняка уже сразила не один десяток женщин.
        Фотограф переключился на Роберта и Линду, и Хетти поняла, что ей больше нечего делать рядом с ними. Миссия завершена. Она повернулась и пошла дальше. Кайл обнял ее, как будто защищая от толпы.
        — Ты великолепный актер,  — удовлетворенно произнесла Хетти.  — Большое спасибо.
        — Встреча с этой парой — главная причина разыгранного нами представления?
        — Большей частью я затеяла это из-за Линды. На редкость отвратительная особа! Мы работаем вместе уже несколько лет, но я только совсем недавно поняла, какой она подлый человек!
        — Линда — очень самовлюбленная женщина. Хетти недоверчиво посмотрела на Кайла.
        — Большинство мужчин находят ее привлекательной.
        — Большинство мужчин находят привлекательным ее тело,  — возразил он.  — А это большая разница.
        — Не совсем тебя понимаю.
        — Правильно, ты же женщина. Лучше расскажи мне, мисс Хетти Сабевски, в чем заключается твоя работа в известной фирме «Хай арт»?
        — После учебы в колледже искусств я сразу попала сюда. Считаю, что мне очень повезло. Фирма принадлежит частному лицу, но находится под контролем государства, так как мы часто имеем дело с памятниками старины, охраняемыми правительством Великобритании. Так что зарплата у нас приличная. Благодаря случаю я быстро продвинулась вперед и теперь не только реставрирую картины, но и слежу за работой нескольких человек.
        — Благодаря случаю или своему таланту?  — решил уточнить Кайл.
        Она благодарно улыбнулась.
        — Не знаю. Чувствую только, что мне нужно еще многому учиться.
        — Это главная черта человека, которому действительно нравится его работа. Вижу, ты хочешь стать настоящим профессионалом,  — одобрительно сказал Кайл.  — Ну а как насчет Роберта? Сердце все еще болит?
        Хетти совершенно не обиделась на столь личный вопрос. Она была знакома с Кайлом чуть больше часа, но чувствовала себя с ним так же свободно, как, например, с подругой Дженнифер.
        — Совсем нет,  — искренне ответила Хетти.  — Мы встречались некоторое время, но теперь я поняла, что не любила его по-настоящему.  — Она задумчиво посмотрела на Кайла и тихо произнесла: — Не так, когда хочется то петь, то плакать. Когда вся жизнь сказочно преображается от одного прикосновения любимого человека и все в мире теряет смысл, когда его нет рядом…
        Хетти замолчала и отвернулась, чтобы взять с подноса коктейль. Но она кожей ощущала пристальный взгляд Кайла. Наконец ее спутник заговорил. Его голос звучал немного неуверенно и не так спокойно, как прежде.
        — Полагаю, наша задача завершена. Линда и Роберт, как я вижу даже издалека, пребывают в полной растерянности и не сводят с нас глаз.
        Хетти кивнула. Но не выдержала и попросила:
        — Давай все-таки найдем представителей Эдинбургского музея. Ты ведь не очень спешишь?
        — Нет.  — Кайл покачал головой.  — Я все еще в долгу перед тобой за встречу с Летицией. Мое знакомство с твоим бывшим женихом оказалось не столь бурным, как твое — с ней.
        — Интересно, если бы в Роберте текла южная кровь, он тоже устроил бы сцену?
        Кайл обернулся и посмотрел на нее.
        — Если бы знал, что может извлечь из нее пользу, то да.
        Хетти улыбнулась. Ее мнимый жених был не только красив, но и хорошо разбирался в людях…

        Ей постепенно начинал нравиться прием. Правда, всякий раз, представляя знакомым Кайла как своего жениха, она чувствовала укол совести. Но это была единственная тучка, омрачавшая ее торжество. К тому же, через несколько недель она объявит коллегам о разрыве их отношений.
        Было где-то около семи вечера, когда они направились вниз. В течение всего приема внимание Кайла было приковано к ней. Оставалось только пожелать, чтобы в будущем ее настоящий жених вел себя так же — будто он полностью очарован своей возлюбленной.
        — Спасибо за помощь,  — сказала Хетти в вестибюле и почувствовала странную печаль оттого, что их вечер вдвоем подошел к концу.
        — Тебе тоже. Робин предупреждал меня на счет Летиции.
        — А ты не догадывался?
        — Мы расстались несколько недель назад. Но я знал, что она должна приехать сегодня в Брайтон и будет разыскивать меня. Мне не хотелось встречаться с ней наедине, но и устраивать сцены на людях тоже не следовало. Бар ресторана днем — лучшее место для подобных дел.
        — Понятно.  — Хетти не знала, о чем говорить дальше. По идее надо было попрощаться и разойтись, но слова застревали в горле, пересохшем от непонятного волнения.
        — Да, у нее бурный темперамент,  — нарушил молчание Кайл. Не глядя на Хетти, он продолжил: — Летиция в чем-то похожа на твою Линду.
        — Она не моя!  — запротестовала Хетти.  — И я была бы очень рада, если бы никогда больше не увидела ее.
        Но она знала: завтра настанет новый день, и жизнь пойдет своим чередом. На работе ей придется вновь встретить Линду и Роберта. Вот только ее пути с Кайлом разойдутся навсегда. Хетти искоса посмотрела на голубоглазого спутника, окинула взглядом широкий разворот плеч, копну светло-русых волос, мужественно очерченный рот и, подавив легкий вздох, направилась к двери.
        Они вышли на улицу вместе. В воздухе начинал сгущаться вечный английский туман, температура резко падала. Тротуары почти опустели. Это выглядело несколько непривычно в приморском городе, полном отдыхающих из Лондона, до которого от Брайтона рукой подать.
        — У тебя есть машина?  — спросил Кайл.
        — Да, но я приехала на такси…
        Не успела Хетти договорить, как он сделал знак швейцару, и через несколько секунд такси уже стояло возле тротуара.
        — Еще раз спасибо за помощь.  — Хетти протянула руку для прощания.
        — Уверен, что невесте полагается нечто большее,  — сказал вдруг Кайл, подходя ближе. И Хетти ощутила на щеке нежное прикосновение его губ.
        Еще одна вспышка — от фотоаппарата или от внезапного потрясения? Этого она не знала. Как и не понимала, что с ней происходит. Несколько часов поверхностного знакомства с мужчиной, пусть даже таким потрясающим, как Кайл, не объясняли того удовольствия, которое Хетти получила от неожиданной ласки.
        Кайл отстранился и, внимательно посмотрев на нее, произнес:
        — Прощай, Хетти Сабевски.
        Она села в такси, и машина сразу тронулась с места. Не выдержав, Хетти обернулась и посмотрела в заднее стекло. Потерю Роберта не стоило оплакивать. Но вот как насчет мужчины, который все еще продолжал стоять на тротуаре и смотреть ей вслед?

        3

        Кайл Сандерс с плохо сдерживаемым раздражением смотрел на страницы светской хроники в местной газете. Черт, ему сразу надо было бы заподозрить неладное! Вчера на него словно нашло какое-то затмение. Он только играл роль жениха, но, похоже, другие отнеслись к его представлению всерьез. Надо было срочно предпринимать какие-то шаги, пока ситуация не вышла из-под контроля.
        — Что-то случилось?  — спросил его личный секретарь.
        Сорокапятилетний Джошуа начал помогать ему с того дня, когда Кайл стал управлять сетью фешенебельных ресторанов, раскинувшейся почти на всей территории Великобритании. Самый первый был основан его отцом в Лондоне почти пятьдесят лет назад. Заведение в Брайтоне открылось недавно, и Кайлу пришлось на время переехать в приморский город, чтобы наладить его работу. Он думал, что здесь его мало кто знает. Но, как выяснилось, это не так.
        Кайл продолжал изучать черно-белые фотографии. Почему позавчера ему и в голову не пришла мысль о пронырливых журналистах, когда вокруг сверкали вспышки камер? Он простодушно решил, что в зале присутствуют только фотографы, работающие на «Хай арт». А оказывается, прием, устроенный фирмой, был большим событием, и местная газета прислала туда журналистов. А уж те по долгу службы знали в лицо одного из самых богатых людей Южной Англии.
        Неясная тревога вдруг овладела им. А что, если Хетти также знала, кто он такой? Вдруг он оказался вовлечен в какую-то грязную игру, придуманную этой с виду очень наивной и добропорядочной молодой женщиной? Кайл начал упрямо развивать случайно пришедшее на ум предположение. Вполне вероятно, что Хетти решила шантажировать его вымышленной связью с ним. Или просто попыталась познакомиться с богатым мужчиной, чтобы потом опять же попользоваться его деньгами.
        С тех пор как после смерти отца Кайлу стала принадлежать сеть ресторанов, он с головой ушел в непростой мир бизнеса и скоро полностью разучился доверять людям. Особенно это касалось женщин, которые постоянно требовали от него дорогих подарков и чести называться его невестой, хотя всегда говорили только о бескорыстной любви.
        И вот теперь главная газета Брайтона выходит с кричащим заголовком на главной странице: «Помолвка года! Известный ресторанный магнат Кайл Сандерс наконец-то остепенился!».
        Он отложил газету и задумался. Опыт настойчиво говорил о том, что Хетти скоро сама объявится с каким-нибудь денежным предложением или требованием. Но стоило ему вспомнить ее открытое лицо, большие, широко расставленные глаза, как начинали говорить чувства. Никогда раньше Кайл не встречал женщину, чье потрясающее обаяние не сражало наповал, а раскрывалось постепенно, почти незаметно.
        Поначалу он не нашел ничего интересного в милых, но простых чертах Хетти. Но чем больше всматривался в умное живое лицо, тем яснее осознавал, что в этих серых глазах можно утонуть навсегда…
        Джошуа остановился рядом с креслом Кайла и заглянул ему через плечо.
        — Мои поздравления,  — сказал он, прочими заголовок.
        — Это не то, что ты думаешь.  — Кайл быстро закрыл газету и швырнул в ящик стола. Хватит витать в облаках, пора действовать! Нужно обязательно позвонить Робину. Пусть соберет всю возможную информацию о Хетти Сабевски.
        — Полагаю, помолвка означает только одно: скоро ты женишься на ней,  — растерянно ответил секретарь.
        — Лучше принеси мне последний отчет по деятельности ресторана в Шеффилде,  — резко поменял тему разговора Кайл.
        В этот момент в приемной зазвонил телефон. Оказалось, что Робин сам нашел Сандерса. Тот схватил трубку и прорычал:
        — Вот к чему приводят твои дурацкие идеи!
        — Уже видел газету?
        — Я и не думал, что на приеме окажется пресса. Вполне возможно, моя якобы случайная знакомая сама это подготовила. Что мы о ней знаем?
        — Она показалась мне приятной женщиной. Хочешь, чтобы я раздобыл о ней какую-нибудь информацию?
        — Да. И держи меня в курсе расследования.
        — Ладно… Но,  — добавил Робин,  — поцелуй на третьей странице получился просто великолепный! Мне такой не сыграть.
        Кайл, задыхаясь от ярости, опять достал газету и раскрыл на указанной странице. Там красовалась большая фотография их нежного прощания.
        Он и сам толком не знал, почему так повел себя. Просто ему ужасно захотелось дотронуться губами до светлой, почти фарфоровой кожи Хетти. Внезапное, непростительное ребячество — и вот о нем проведал весь город. А скоро узнает полстраны.
        — Ты не собираешься встречаться с ней дальше?  — спросил Робин.
        — Конечно, нет!  — воскликнул Кайл.  — Мы договорились только на один вечер. Фотографии и статья в газете совсем не входили в мои планы. Так что постарайся, как можно больше разузнать об этой Хетти Сабевски.
        — Можешь на меня положиться.
        — Кстати, как насчет другого дела? Ты что-нибудь обнаружил?
        — Не все сразу, Кайл. Я начал работать в баре всего неделю назад. Подобные расследования всегда занимают много времени.
        Кайл не стал ему противоречить. Он знал, что всегда может положиться на своего давнего приятеля Робина Тауни. Недавно тот открыл в Лондоне собственное сыскное агентство. А неделю назад Кайл поделился с ним своими тревогами: ему показалось, что работники нового ресторана обманывают управляющего и воруют деньги. Робин решил сам заняться этим делом. Для того чтобы войти в доверие к обслуге, сыщик устроился на работу простым барменом.
        — Как поживает миссис Смитсон?  — спросил Робин.
        — Все так же.  — Другой, более серьезной заботой Кайла было ухудшающееся здоровье его тети — женщины, которая заменила ему рано умершую мать. Она родилась и почти всю жизнь прожила в Брайтоне, поэтому этот город был для него родным. Сиделка, круглосуточно наблюдавшая за ней, была настроена очень оптимистично. Но врач делал более сдержанные прогнозы.
        Кайл ненавидел чувство беспомощности, которое охватывало его при мысли о тете. Он хотел, чтобы его единственная родственница снова была полна сил, как раньше. Но в отличие от бизнеса здесь от него мало что зависело.
        — Передавай от меня большой привет при первой же встрече,  — сказал Робин.  — Ну, все, пока.
        Кайл повесил трубку и вновь посмотрел на снимок с поцелуем. Затем вернулся к работе, стараясь выбросить Хетти из головы. Если ей кажется, что из позавчерашнего вечера можно извлечь какую-то пользу, то она сильно ошибается. На своем веку Кайл встречал множество авантюристок.
        Но его мысли упорно возвращались к Хетти. И тогда он пытался представить, что она сейчас делает. Наверное, обдумывает корыстные планы…

        Сегодня, впрочем, как и всегда, Хетти упорно трудилась до обеденного перерыва. После приема прошло три дня, и она полностью потратила их на реставрацию картин, которые прибыли из Эдинбурга. Работа была очень интересная: живописные полотна из запасников музея оказались в достаточно плохом состоянии, и ей хотелось как можно быстрее привести их в надлежащий вид.
        Задача, поставленная дирекцией музея, была сложной. Хетти понимала, что ее ждут месяцы напряженного труда, поэтому небольшой отпуск не повредил бы.
        И тут как раз ее вызвал Джек Северн и сообщил, что в награду за успешную работу ей предоставят возможность в любое время отдохнуть дополнительную неделю и еще выдадут премию в размере пятисот фунтов. Хетти была на седьмом небе от счастья. Переговоры с коллегами из Эдинбурга выжали из нее все соки. Она не помнила, когда в последний раз ей удавалось выспаться.
        Хетти сразу решила, как распорядится неожиданными деньгами. Неделя в лондонской клинике красоты — вот что ей нужно. Массаж, турецкая баня, бассейн и полное расслабление быстро приведут меня в норму, думала Хетти, Надо только дождаться ближайшей пятницы.
        Мысль о предстоящем небольшом отпуске привела ее в приподнятое настроение. Она с новыми силами принялась прорабатывать пейзажный фон портрета, собираясь закончить его до того, как пойдет на ланч.
        В мастерской, которая занимала огромную комнату с высоким потолком, вдруг раздался удивленный шепот коллег. Хетти подняла голову — и встретилась взглядом с темно-голубыми глазами Кайла Сандерса.
        Она в изумлении уставилась на него. Разве три дня назад они не расстались навсегда? Тем не менее, случайный знакомый, одетый в великолепный темный костюм, который подчеркивал его мужественное сложение, стоял на пороге и внимательно смотрел на нее. И выражение его лица было совсем не таким, как тогда, когда он разыгрывал влюбленного жениха.
        Кайл мельком взглянул на Линду, которая на минуту зашла в мастерскую, и решительно направился к Хетти. Та отложила в сторону кисти и выпрямилась.
        — Нам нужно поговорить.  — В его голосе явственно слышались стальные ноты. И в памяти Хетти сразу возник разговор Кайла с Летицией.
        — О чем?  — Она подозрительно посмотрела на него. Что он здесь делает? И как ему удалось выследить ее и проникнуть в хорошо охраняемое здание фирмы? Ведь посторонних сюда пускали только под личную ответственность того, к кому они пришли.
        — Ты читала газету, вышедшую на этой неделе?
        — Нет,  — покачала головой Хетти.  — У меня не было времени. А что случилось?
        Кайл подошел к окну, рядом с которым находилось ее рабочее место. Мягкие лучи сентябрьского солнца золотили его тщательно причесанные волосы. Молчание длилось долго. Наконец он обернулся и поймал встревоженный взгляд Хетти, в упор смотревшей на него. Лицо Кайла было хмурым.
        Она поняла, что ему не хочется говорить при посторонних. С виду ее коллеги вроде бы увлеченно работали, но на самом деле старались не пропустить ни слова из их разговора. К счастью, Линда находилась слишком далеко, чтобы слышать его начало. Все равно не стоит давать повода для новых сплетен.
        — Пойдем со мной,  — сказала Хетти и повела Кайла к выходу.
        Единственным уединенным местом в здании была запасная пожарная лестница рядом с мастерской. Она открыла дверь и, убедившись, что там никого нет, повернулась к Кайлу, пропуская его вперед.
        Спустившись на несколько ступенек, Хетти облокотилась о стену и вопросительно посмотрела в голубые глаза.
        — Должна сказать, что не ожидала увидеть тебя снова.
        — Правда? Мне с трудом в это верится. Особенно после фотографий, напечатанных в газете.
        — Мне говорили, что на приеме будет присутствовать пресса. Для Брайтона заключение контракта с музеем Эдинбурга — большое событие. Это поднимает престиж города. К тому же наша фирма всегда охотно сотрудничает с различными изданиями: мы часто даем информацию на страницу культуры и искусства. «Хай арт» — одна из самых крупных мастерских в Южной Англии, поэтому всегда находится в центре внимания.
        Кайл дослушал ее объяснения, а потом резко сказал:
        — В газете напечатали наши фотографии. Они сопровождаются историей о головокружительном романе, который закончился помолвкой.
        Хетти на мгновение потеряла дар речи.
        — Что?!  — воскликнула она, когда немного пришла в себя.  — Но я не общалась с репортерами. Ты же был рядом со мной все время и знаешь, что это правда.  — Хетти не понимала, что происходит. Зачем журналистам писать об их помолвке, ведь главное событие того вечера — заключение контракта, а не личная жизнь одного из реставраторов?  — Но, с другой стороны,  — продолжила она,  — мы же не делали секрета из наших отношений. Цель всего представления как раз и состояла в том, чтобы собравшиеся узнали, что у меня якобы есть жених.
        — Неважно, каким образом репортеры узнали о помолвке. Снимки уже напечатаны в газете, и ее уже прочитал весь город.
        — Не волнуйся,  — постаралась успокоить его Хетти.  — Все забудется уже через несколько дней. Подумай, кого волнует личная жизнь мало известного реставратора из фирмы «Хай арт»?
        — Очень многих,  — веско ответил Кайл.  — Если учесть, что твоим женихом является владелец сети ресторанов «Империя».
        У Хетти подкосились колени. Она без сил опустилась на ступеньку, забыв, что на ней новые светлые джинсы.
        Воцарилось молчание. Потом Хетти нерешительно покачала головой и, не поднимая глаз, произнесла:
        — Неправда. «Империя» — семейная корпорация.
        — Разумеется. Ее основал мой отец еще до войны. А после его смерти она перешла ко мне Я не директор, Хетти. Я владелец.
        — Который после обеда сидит в баре и дружески болтает с одним из своих подчиненных. Я думала, ты…  — Она резко остановилась.
        Кайл поставил ногу на ступеньку, на которой сидела Хетти, и наклонился к ней, положив руку на перила.
        — Продолжай.  — Его глаза, казалось, хотели проникнуть в самую глубину ее души.
        — Неважно.  — Она нашла в себе силы не поддаться повелительным интонациям голоса Кайла.  — Но откуда я могла знать, кем ты являешься на самом деле? Когда на приеме тебя спрашивали про работу, то получали в ответ только расплывчатое «я работаю в сфере общественного питания».
        — В которую рестораны также входят.
        — Итак, чего ты хочешь?  — Хетти, наконец, осмелилась поднять глаза на могущественного бизнесмена, стоящего рядом с ней. Она все еще с трудом верила в то, что владелец самой известной сети ресторанов решился выступить в роли ее жениха.  — Может, мне надо послать в газету опровержение? Я готова на любой шаг,  — сказала она, поняв всю серьезность его положения.
        — Это ты рассказала журналистам о помолвке?  — Хетти отрицательно покачала головой.  — Тогда вряд ли газета опубликует его. К тому же после фотографий твоим словам мало кто поверит.  — Кайл помолчал, потом добавил: — Сейчас меня больше волнует другая проблема. Моя тетя, которая, в сущности, заменила мне мать, читала статью.
        — И пришла в негодование?  — предположила Хетти.  — Тогда расскажи ей правду. Как бы то ни было, я с самого начала планировала наш разрыв.
        — И как это, по-твоему, должно было выглядеть?
        — Ну, довольно просто,  — пожала она плечами.  — Я появляюсь на следующих вечеринках в одиночестве и на неизбежные вопросы отвечаю: «Мы не сошлись характерами».
        — Но не сейчас,  — странным тоном произнес Кайл.
        — Конечно, нет,  — откликнулась она.  — Недели через две, не раньше. Но я могу это сделать и до следующих выходных, если ты…
        — Тебе придется отложить воображаемый разрыв,  — решительно прервал ее Кайл.
        Хетти решила, что ослышалась. Но его лицо было серьезным, когда он еще раз повторил это странное предложение.
        — Ты можешь объяснить зачем?
        — Конечно. Здоровье моей тети в последнее время сильно ухудшилось. Но весть о предстоящей моей свадьбе совершила чудо. Она вновь обрела способность радоваться жизни. Вчера я разговаривал с ее врачом. Доктор Дженнингс уверен, что именно это поможет ей встать с постели.
        — А что с ней?
        — В конце весны тетя серьезно переболела воспалением легких и с тех пор так и не пришла в себя. Она похудела и потеряла интерес ко всему, что ее окружает.
        Хетти постучала пальцами по колену.
        — Хорошо, тогда опровержения в газете точно не будет.
        — Дело в том, что тетя очень хочет увидеть мою невесту.
        — Скажи ей, что мы расстались.
        — Я уже объяснил тебе: тете стало лучше именно потому, что я скоро собираюсь жениться. Она долго ждала этого события, но, когда мне исполнилось тридцать, решила, что я никогда не остепенюсь. И вот теперь ее жизнь наполнилась смыслом. Моя тетя хочет познакомиться с тобой, поговорить о свадьбе, принять участие в подготовке торжества. Впервые после болезни она чем-то заинтересовалась. Я не могу разрушить это!  — В его голосе впервые послышалось волнение, смешанное с растерянностью человека, привыкшего держать все под контролем.
        — Но ведь мы не обручены,  — тихо произнесла Хетти.
        — Об этом знают только три человека: ты, я и Робин. Но остальной мир убежден в обратном.
        — Наш договор не шел дальше одного вечера,  — решительно возразила Хетти, потому что чувствовала, что у нее не хватит сил притворяться дальше.
        — Я помог тебе. Теперь твоя очередь,  — продолжал наступать Кайл.
        — А как же Летиция?
        — Она была одна. Роберт и Линда — это два человека. Так что ты моя должница.
        Улыбка, появившаяся на его лице, не произвела никакого впечатления на Хетти. Она вскочила и в ярости выкрикнула:
        — Я ничего тебе не должна!
        Кайл выпрямился. Их глаза находились на одном уровне, так как Хетти стояла ступенькой выше. Она почти физически ощутила решимость, граничащую с агрессией, исходящую от него. Стальной взгляд был прикован к ее лицу.
        — Тогда ты не возражаешь, если я зайду к Роберту и расскажу правду про нашу помолвку? Или мне лучше сначала повидать Линду?
        — Ты этого не сделаешь,  — потрясенно прошептала Хетти.
        — Уверена?  — вкрадчиво поинтересовался Кайл.
        Она почувствовала, что по ее спине поползли мурашки. Как получилось, что глупый, безобидный обман превратился в серьезную проблему?
        — Хорошо,  — выдохнула Хетти.  — Чего ты от меня хочешь?
        — Завтра вечером мы поужинаем в доме у моей тети. Тебе следует притвориться, будто я твой жених. Когда она полностью пойдет на поправку, придет время разыграть наш разрыв. Но никак не раньше!
        В его голосе вновь послышалась угроза, которая контрастировала с вежливой, немного холодноватой улыбкой на лице Кайла. Хетти инстинктивно поднялась на следующую ступеньку, но он сделал то же самое и опять оказался так близко, что молодая женщина почувствовала легкий аромат его одеколона.
        — Я попрошу Робина присоединиться к нам, если тебе так будет спокойнее.
        — Кого?  — переспросила Хетти. Смысл его слов не сразу дошел до ее сознания. Близость Кайла странным образом подавляла ее, лишая воли.
        — Бармена из ресторана. Он мой близкий друг.
        — Твой близкий друг работает в баре? И помимо этого ты утверждаешь, что являешься владельцем ресторанов «Империя»?
        — Робин — частный детектив, которого я попросил разобраться в одном деле. Только никому не говори. А так как именно он втянул меня в эту авантюру, то пусть и поможет достойно выбраться из нее.
        — Ты мог бы отказаться.  — Она поднялась еще на одну ступеньку и прислонилась к перилам. Кайл не последовал за ней, и Хетти сразу стало спокойнее.
        — И в одиночку встретиться с Летицией?
        — Уверена, что тебе не нужна помощь в борьбе с женщиной.
        — Но мне действительно нужна твоя помощь в деле с тетей. Врачи испробовали все возможные средства. Моя помолвка — это первое, что дало надежду.
        Хетти услышала искренность и волнение в его голосе. Подняв голову, она встретилась взглядом с Кайлом. В его глазах ясно читалась просьба, вызванная глубокими чувствами по отношению к единственной близкой родственнице.
        Ярость, агрессия не сломали Хетти. Но любовь, которую излучал тревожный взгляд Кайла, вызвала в ее сердце желание помочь. Она вздохнула.
        — Хорошо, я согласна. Давай адрес. Мы встретимся там завтра, около семи. Только один раз.
        — Нет, так не пойдет. Нужно, чтобы ты играла роль до тех пор, пока тете не станет значительно лучше.
        — Можно уточнить, как долго это будет продолжаться?  — с едва заметной иронией спросила Хетти.
        — Столько, сколько нужно. Несколько недель, может месяц… Или два,  — неуверенно добавил Кайл.
        — Какой кошмар!  — с чувством произнесла молодая женщина.  — И ты думаешь, что я вот так легко пожертвую двумя месяцами жизни ради практически незнакомого человека?
        Кайл усмехнулся. От его волнения не осталось и следа, будто он почувствовал, что ступил на знакомую территорию.
        — Я с самого начала знал, что мы придем к этому. Сколько ты хочешь?
        Хетти опять не сразу поняла смысл его слов. А потом презрительно улыбнулась и сказала, решительно направляясь мимо него к двери:
        — Оскорблять людей — это твое любимое занятие, не так ли? Наверное, лежишь ночью и придумываешь, что бы такого отвратительного сказать?
        — В постели я занимаюсь совсем другими делами.
        Внезапно образ Кайла, страстно ласкающего Петицию, возник в ее воображении.
        — Что ж, тогда твои таланты имеют природное происхождение. На этом наш разговор закончен.  — Хетти открыла дверь.  — И найди способ сказать правду тете.
        — Какую правду?  — Роберт удивленно смотрел на ее покрасневшее от возмущения лицо.
        Хетти захотелось захлопнуть дверь и повернуть замок. Но она помнила, что за спиной стоит Кайл. И ей сразу стали понятны ощущения мыши, оказавшейся в мышеловке.
        — Моя тетя настаивает на пышной свадьбе,  — послышался спокойный голос Кайла Сандерса.  — А тебе, Хетти, хочется чего-то более скромного. Вот и все.
        Нет, как выяснилось, это было отнюдь не все. Не успела пребывающая в полной растерянности Хетти сделать и шага, как наткнулась на Джека Северна.
        — А, вот ты где!  — воскликнул тот.
        — Вы меня искал?  — спросила она.
        — В общем… нет,  — запинаясь, произнес Джек, с нескрываемым интересом разглядывая Кайла, стоящего за ее спиной.
        Все ясно: весть о том, что Хетти Сабевски очаровала не просто сногсшибательного красавца, а еще и владельца ресторанов «Империя», разнеслась по всем мастерским фирмы.
        — Значит, я заеду за тобой сегодня вечером, дорогая.  — Хетти обернулась и ожгла Кайла неприязненным взглядом.
        — Я буду, занята!  — отрезала она.
        — Но мы не закончили разговор.
        Джек с возрастающим интересом слушал их диалог. И Хетти поняла, что попалась. Она вздохнула и бессильно кивнула.
        — Хорошо. Я освобожусь в пять.
        — До свидания, любовь моя.  — Кайл подошел к ней и поцеловал в щеку, а потом направился к выходу.
        Измученная Хетти поплелась обратно в мастерскую. Мысль об обеденном перерыве совсем вылетела у нее из головы.
        Вторая половина дня оказалась такой же ужасной, как и первая. После ланча к ней начали «случайно» заходить коллеги. Они жаждали узнать, как ей удалось познакомиться с одним из самых завидных холостяков Англии.
        Хетти стойко переживала нашествие. Сначала она была уверена, что ее обман вот-вот раскроется. Дело заключалось не только в том, что она весьма туманно отвечала на многочисленные вопросы. Просто ни один здравомыслящий человек не в состоянии поверить в этакую чушь: она смогла завоевать сердце красавца и богача Кайла Сандерса! Над таким предположением можно только посмеяться.
        Но, к огромному удивлению Хетти, никто не усомнился в правдивости статьи. Даже проницательная Линда.
        — Я так рада за тебя, дорогая!  — прощебетала бывшая соперница с плохо скрытой завистью.
        В другое время можно было бы еще раз насладиться своим триумфом. Но Хетти занимали совсем другие, более важные мысли. Она оставила без внимания вопросы Линды о свадебной церемонии, медовом месяце и доме, в котором они будут жить с Кайлом.
        — Ты, наверное, теперь бросишь работу. Приемы, поездки за границу… Только успевай!..  — слова бесконечным потоком лились на несчастную Хетти. В конце концов, она не выдержала и попросила Линду оставить ее в покое.
        Единственный, кто не пришел к ней в тот день, был Роберт. Видимо, он находился в полной растерянности и просто не знал, что сказать бывшей невесте.
        Улучив минутку, Хетти заскочила в приемную шефа и там, на журнальном столике нашла сегодняшнюю газету. Секретарша широко улыбнулась ей и поздравила с предстоящей свадьбой.
        Развернув газету, Хетти внимательно рассмотрела каждую фотографию — любой бы поверил, что перед ним счастливые жених и невеста,  — затем не менее внимательно прочитана статью. В тексте, естественно, не рассказывалась история их знакомства. Зато упоминались имена женщин, с которыми у Кайла была связь раньше. Хетти подумала, что ей бы не понравилось упоминание о себе в качестве бывшей возлюбленной. Хотя теперь от этого не уйти. Добро пожаловать в мир богатства и славы, тихо сказала она. Затем, повинуясь внезапному возникшим сомнениям, Хетти схватила телефонный справочник, лежавший на столе в мастерской, и нашла номер «Империи». Не успела она назвать себя, как секретарь соединил ее с владельцем ресторана.
        — Сандерс слушает.
        Хетти сразу узнала его голос.
        — Я просто проверяю, правда ли то, что ты мне сегодня сказал,  — быстро произнесла она и повесила трубку.
        Итак, что же делать с предложением Кайла? Один вечер среди малознакомых людей очень отличается от месяца общения в тесном семейном кругу.
        Неведомая ей пожилая женщина, видимо, очень любит племянника, поэтому с легкостью уловит фальшь в их отношениях. А если нет? Тогда начнет серьезно планировать предстоящее торжество. Как ужасно будет отнимать у нее потом единственную радость в жизни! Может быть, лучше сказать правду сейчас? Вполне возможно, что Кайл скоро найдет свою любовь и познакомит тетю с настоящей невестой.
        Интересно, а знает ли его родственница о существовании Летиции?  — подумала Хетти. Темпераментная брюнетка наверняка обрадовалась бы помолвке с Кайлом, даже мнимой. И сделала бы все, чтобы превратить ее в реальность. Но Хетти почему-то казалось, что страстная возлюбленная Сандерса не из тех женщин, которых знакомят с родными…

        Ровно в пять Хетти вышла из невысокого, но очень импозантного здания «Хай арта». Несмотря на огромное количество автомобилей у тротуаров, Кайл умудрился поставить машину прямо перед входной дверью.
        Молодая женщина сознавала всю сложность ситуации. Но почему-то при взгляде на нового знакомого, стоящего возле черного «ягуара», ее сердце встрепенулось от радости. На мгновение Хетти пожелала, чтобы они были обыкновенными людьми — мужчиной и женщиной, идущими на первое свидание и волнующимися оттого, что скоро узнают друг о друге больше.
        — Удостоверилась?  — спросил ее Кайл, открывая дверцу машины.
        — В чем?
        — В правдивости моих слов.
        Она проигнорировала его замечание и устроилась поудобнее на сиденье из натуральной кожи. Оно явно стоило половину ее месячной зарплаты.
        Кайл сел за руль, и они тронулись.
        — Ты же не знаешь, где я живу,  — сказала Хетти.  — Я сейчас объясню.
        — Не надо. У меня есть адрес.
        — Откуда?  — Ее голос выражал крайнюю степень удивления.
        — Робин сказал. А также сообщил основные данные о твоем прошлом.
        — Значит, на меня завели досье?
        — Да, и довольно обширное. Ты же не думаешь, что я буду иметь дело с совершенно незнакомым человеком? Мне уже не раз приходилось страдать от авантюристок, жаждущих выманить деньги.
        При упоминании о деньгах Хетти нахмурилась и отвернулась.
        — Послушай,  — примирительно произнес Кайл, сразу поняв, что испортило ей настроение,  — я понимаю, что вел себя неправильно, когда предлагал вознаграждение. Прости меня. Давай начнем разговор сначала.  — Он бросил на Хетти быстрый взгляд, но она продолжала смотреть в окно.  — В общем, мне очень нужна твоя помощь. Я люблю тетю и хочу, чтобы она поправилась. Пожалуйста, помоги мне. Молчание длилось недолго.
        — Хорошо,  — просто ответила Хетти.  — Нельзя оставлять человека в беде.  — И она, повернувшись к нему, улыбнулась.
        Подъехав к дому, Кайл протянул ей лист бумаги.
        — Здесь основная информация о моем прошлом, некоторых, привычках и характере. Конечно, настоящая невеста должна знать больше. Но у тебя просто не хватит времени, чтобы запомнить всю информацию.
        Хетти кивнула.
        — Ты встретишь меня после работы?
        — Да. А потом отвезу домой. К ужину надо будет переодеться.
        Она вышла из машины и направилась к дому.
        — Кстати, мне ведь тоже нужна информация о тебе,  — вдогонку ей бросил Кайл.  — У меня есть только официальные сведения. Из них не поймешь, что ты за человек.
        — Хорошо,  — ответила Хетти, поворачиваясь. Внезапно улыбка появилась на ее губах.  — Однажды в школе мы писали сочинение о себе. Сегодня вечером постараюсь вспомнить, как это делается.
        — А завтра мой секретарь заберет его, чтобы я успел прочитать и запомнить до визита к тете.
        На этом они и расстались.
        На следующий день ровно в пять Хетти снова садилась в роскошный «ягуар» Кайла. Ей казалось, что вся улица наблюдает за ней, невестой известного магната. И она была недалека от истины. В окнах здания виднелись головы ее коллег. Любопытные продавцы окрестных магазинов рассматривали знаменитую пару через стекла витрин. Видимо, все, кто не прочитал последний выпуск газеты, уже услышали новость от соседей.
        — Здравствуй, Хетти Сабевски,  — донесся с заднего сиденья голос Робина.
        Она обернулась к нему и полушутя произнесла:
        — Привет! В свете последних событий тебе бы следовало готовить коктейли и не выполнять других пожеланий посетителей бара.
        Владелец детективного агентства и бармен в одном лице улыбнулся.
        — Я разговаривал с сиделкой тети вчера,  — сказал Кайл, садясь за руль.  — Ей гораздо лучше. Она с нетерпением ждет встречи с тобой. Сколько времени тебе потребуется, чтобы переодеться?
        — Честно говоря, я…  — Хетти, остановилась, не зная, что сказать. На самом деле она решила не заезжать домой, а взять с собой новые джинсы и свитер. После работы она их надела и думала, что выглядит вполне прилично.
        — Если у тебя нет вечернего платья, не волнуйся. Хороший костюм вполне сойдет. Мы же не на прием к королеве едем.
        Хетти открыла рот, чтобы сознаться: ее осенний гардероб полностью состоит только из удобной, практичной одежды. Но потом вспомнила про соседку Дженнифер, которая недавно принесла потрясающие юбку и пиджак. Ей костюм оказался мал, что было неудивительно: приятельница часто совершала неудачные покупки. Хетти вещи подошли, но она все еще сомневалась, покупать их или нет. Они слишком отличались оттого, что висело в ее шкафу. Но теперь, видимо, пришла пора надеть строгий костюм.
        — Хорошо. У меня как раз есть то, что надо.  — Кайл кивнул и прибавил скорость.
        — Ты выучил информацию о моем прошлом?  — спросила Хетти. Ее поразило то, насколько схожими оказались их вкусы и увлечения. Но она стеснялась заводить об этом разговор в присутствии Робина.
        — Да,  — отозвался Кайл и бодрым голосом начал перечислять: — Моя невеста родилась в польском городе Кракове. Ей не исполнилось и года, как родители эмигрировали в Англию. Они поселились в Ливерпуле, где сначала занимались самым тяжелым трудом. Но потом выбились в люди, основав небольшую фирму по продаже антиквариата. Сейчас мистер и миссис Сабевски за границей, осуществляют давнюю мечту — отдыхают на берегу Красного моря, в Египте. А ты,  — он повернулся и подмигнул Хетти,  — поступила в Высшую школу искусств Лондона и блестяще ее окончила. Сразу получила приглашение работать в реставрационной компании Брайтона и согласилась. У тебя немного друзей и еще меньше серьезных увлечений среди мужчин.
        — Все правильно.  — Видимо, Робин очень серьезно отнесся к просьбе друга найти о ней всю информацию.
        — А теперь расскажи обо мне,  — потребовал Кайл.
        — Главное хобби моего жениха,  — задорно начала Хетти,  — это плавание и отдых у моря. В свободное время он также любит почитать классическую английскую литературу и послушать легкую музыку. Мороженое и фрукты ест не переставая, а старые фильмы про любовь могут заставить его заплакать.  — Она внезапно остановилась и серьезно посмотрела на него. Кайл почувствовал ее взгляд и на мгновение оторвал глаза от дороги.  — То же самое можно сказать и обо мне,  — медленно произнесла Хетти.  — Но ты это и так знаешь.
        — А теперь объявляю вас женихом и невестой,  — донесся сзади веселый голос Робина.
        — Замолчи!  — в один голос воскликнули Хетти и Кайл.
        — Как ты собираешься объяснять тете тот факт, что она узнала о моем существовании из газеты?
        — Очень просто,  — ответил Кайл.  — Она знает, что из-за болезни я многое скрывал от нее. И помолвку в том числе.
        — И сегодня ты в красках распишешь ей историю вашего головокружительного романа, вступил в разговор Робин.
        — Что?  — Кайл непонимающе уставился в зеркало заднего вида.
        Детектив подмигнул ему и продолжил:
        — Вижу, ты не слишком внимательно прочитал статью в газете. Репортер сообщил, что вы познакомились недавно, и страсть буквально ослепила вас. Он также откуда-то узнал о Роберте.
        — Слава Богу, Летиция там не упоминается.  — Сказал Кайл.  — Тетя всегда очень плохо отзывалась об этой женщине.
        В этот момент машина подъехала к дому Хетти.
        — Мы подождем тебя здесь,  — произнес он.
        — Хорошо.  — И она побежала к входной двери, радуясь, что ей никто не будет мешать.
        Через двадцать минут Хетти вышла из дому полностью преображенной. Мужчины стояли возле автомобиля и о чем-то разговаривали. Ей хотелось услышать хоть несколько слов одобрения от Кайла. Но он только бросил на нее внимательный взгляд и промолчал. Зато Робин удивленно присвистнул и сказал:
        — Никогда не думал, что одежда и косметика могут так преобразить женщину. Тебе очень идут собранные в хвост волосы. Да и накрашенные губы тоже.
        Хетти поблагодарила детектива и села в машину. Кайл завел двигатель и направился в сторону городского пляжа. Вскоре он остановился возле внушительного здания, окна которого выходили на Ла-Манш. Классическую строгость его архитектуры смягчали побеги дикого винограда, увившего светлые стены, и кусты роз, растущие вокруг.
        — Ты живешь вместе с тетей?  — спросила Хетти.
        — Нет, я снимаю дом в центре. Покупать его нет смысла, так как у меня постоянная резиденция в Лондоне.  — Кайл повернулся к ней и серьезным голосом произнес: — Пожалуйста, не забывай: я не хочу ничем расстраивать тетю. Ее здоровье очень пошатнулось, и мы должны сделать все возможное, чтобы это исправить. Поэтому никаких разговоров на спорные темы, ссор и тому подобного. Понятно?
        — Конечно,  — с иронией произнесла Хетти.  — Наш союз точно заключен на Небесах. Угрозы, расследования, приказы и снова угрозы… Чего еще может хотеть женщина?
        — Ты запомнила всю информацию о Кайле?  — спросил Робин, помогая ей выйти из машины.
        — Да. А потом, как полагается, заперлась в ванной, сожгла бумагу, а пепел выбросила в туалет.
        — Могло быть и хуже,  — сказал детектив, обращаясь к приятелю.  — По крайней мере, у нее есть чувство юмора.
        Кайл усмехнулся и подал Хетти руку. Она посмотрела на дом, мысленно молясь, чтобы их дерзкий обман не раскрылся. Но тревожное предчувствие не оставляло ее…

        4

        Кайл провел Хетти в гостиную и отправился наверх, чтобы проверить, в состоянии ли тетя принять их. Молодая женщина осталась одна, и тревога в ее сердце усилилась. Им следовало бы еще раз обговорить детали их выдуманной помолвки. Одно дело — несколько часов поморочить голову коллегам по работе. И совсем другое — в течение месяца обманывать члена семьи.
        Хетти осмотрелась вокруг. И изысканность обстановки на некоторое время заставила ее забыть о своих страхах. Просторная гостиная выглядела очень уютно. На открытых полках стояли красивые безделушки, на полу лежал толстый ковер, стены украшало множество фотографий и картин.
        — Кайл часто бывал в этом доме?  — спросила она Робина.
        — Да. Я знаю его с детства, и сам не раз оставался ночевать у доброй тети Сары. Видишь ли, его мама рано умерла, а у отца никогда не хватало времени, чтобы заняться воспитанием сына по-настоящему. В детстве Кайл рос ужасным сорванцом. Но тетя так любила единственного племянника, что прощала ему все: драки с мальчишками, игры в индейцев в собственном доме и многое другое.
        Хетти попыталась представить, как выглядел Кайл много лет назад, но не смогла. Несмотря на солидную подготовку в виде двух листов текста, рассказывающих биографию «жениха», она еще так мало о нем знала! Факты, цифры. За ними не так-то просто почувствовать живого человека.
        Кайл вернулся через несколько минут и предложил Хетти подняться к тете.
        — У нас ничего не получится,  — убежденно сказала она.
        — Вспомни, на приеме все прошло отлично. Сегодня нам тоже не о чем волноваться.
        — Это совсем другое.
        — Почему же?
        — Тогда я не обманывала человека, который знает тебя лучше всех. Она сразу почувствует фальшь.
        — Не волнуйся. Если ты постараешься и хорошо исполнишь роль, то тетя окончательно поверит в нашу помолвку. Да и зачем ей подозревать нас в обмане?  — Кайл взял Хетти под руку и направился к лестнице.  — Пойдем, ей не терпится, наконец, увидеть тебя. Робин, ты с нами?  — обратился он к другу.
        — Не сейчас. Боюсь, я буду только мешать. Лучше пойду в кухню и поздороваюсь с Фридой.
        — Это кухарка тети,  — пояснил Кайл.  — Она великолепно готовит ее любимые блюда.  — И с этими словами он повел ее наверх.
        — Ты не понимаешь меня!  — воскликнула Хетти, поднимаясь по широким дубовым ступеням.  — Мы слишком мало знаем друг о друге, чтобы обмануть твою тетю. Давай остановимся, пока еще не поздно.  — В ее голосе звенела паника.
        Кайл вроде бы последовал совету Хетти — застыл посреди лестницы, повернулся к спутнице и положил обе руки ей па плечи. Но сказал он совсем не то, на что рассчитывала молодая женщина.
        — Я тебя прекрасно понимаю. Но, пожалуйста, успокойся. Отступать некуда. Тебе следует собраться и спокойно, с улыбкой войти в комнату.
        Серые глаза явственно показывали, что их обладательница находится на грани нервного срыва. Слова Кайла произвели не тот эффект, на который он рассчитывал.
        Хетти понимала: еще секунда, и она разрыдается от страха и беспомощности… И вдруг почувствовала, как рот Кайла накрыл ее губы.
        Она стояла, полностью отдавшись теплу и нежности его прикосновения. Ей даже не приходило в голову вырываться из крепких объятий. Из сердца быстро уходила тревога, по телу разливалось спокойствие.
        Поцелуй Кайла был осторожным, но очень чувственным. Хетти встречалась с мужчинами и помимо него, но никто не целовал ее так, как он. Теперь стало понятно, почему Петиция упорно продолжает преследовать бывшего любовника.
        Казалось, внезапная ласка длилась вечно. Но на самом деле уже через несколько секунд Кайл поднял олову и посмотрел в затуманенные глаза Хетти. В них не осталось и следа от панического страха. Он удовлетворенно кивнул.
        — Теперь все в порядке.
        — Что?  — Молодая женщина все еще находилась во власти ощущений, вызванных поцелуем. Ее сердце билось в груди, как птица в клетке, дыхание было прерывистым, а колени подгибались.
        — Еще минута — и ты бы не выдержала,  — пояснил Кайл.  — Мне надо было срочно действовать. Поцелуи всегда магическим образом успокаивают женщин, не так ли?  — Только твои, мысленно произнесла Хетти.  — Ну что, как самочувствие?
        — Нормальное,  — ответила она. Голова больше не кружилась. Окружающий мир обретал привычные очертания.  — Я уже не боюсь. Пойдем.
        Первое, что Хетти увидела в спальне, была огромная кровать, стоящая рядом с окном. Сиделка с улыбкой подошла к ним.
        — Я оставлю вас с миссис Смитсон. Позовите меня, если что-то понадобится.  — И девушка исчезла за дверью.
        Они подошли к кровати больной.
        — Тетя, познакомься, это моя невеста Хетти Сабевски,  — сказал Кайл.  — Дорогая, перед тобой моя самая близкая родственница Сара Смитсон.
        Пожилая женщина, лежащая на кровати в окружении множества подушек, выглядела слишком изможденной, чтобы самостоятельно сидеть. Кожа ее походила на смятый лист пергамента. Но в глазах, тем не менее, сквозило любопытство, а на губах играла слабая дружелюбная улыбка.
        — Рала познакомиться, Хетти. Хотела бы сказать, что слышала о тебе раньше, но племянник тщательно скрывал от меня твое существование.
        — Мне тоже очень приятно наконец-то увидеть ту, которая заменила моему жениху маму.
        — Зови меня просто Сарой. А с вами, молодой человек,  — тут пожилая женщина строго посмотрела на Кайла,  — у нас еще будет серьезный разговор о ненужных секретах.
        Он подошел ближе и произнес:
        — До недавнего времени мне просто нечего было рассказывать. А теперь ты все знаешь. Так что не расстраивайся напрасно. Моя невеста теперь здесь, и у вас впереди много времени, чтобы узнать друг друга лучше.
        Сара Смитсон указала на стул рядом с кроватью.
        — Хетти, сядь и расскажи о себе.
        Она послушалась и начала свое короткое повествование:
        — Боюсь, моя жизнь покажется вам довольно скучной. Мои родители — польские эмигранты. Я выросла в Ливерпуле, окончила школу искусств. Работаю реставратором в фирме «Хай арт»…
        Тетя перебила ее:
        — Это можно узнать и из газеты. Лучше расскажи, как ты познакомилась с Кайлом.
        Хетти растерянно смотрела на миссис Смитсон, в то время как в голове с немыслимой скоростью крутились бесчисленные варианты ответов. Может, стоит сказать правду про случайную встречу в баре? Или придумать более романтичное место — например, побережье Средиземного моря? В любом случае, тетя Сара не должна догадаться, что именно она, Хетти, была инициатором знакомства.
        Кайл прервал молчание, которое уже начинало казаться подозрительным.
        — Я увидел ее на переговорах с представителями Эдинбургского музея. Они велись в моем ресторане. И влюбился в Хетти почти с первого взгляда.
        — Теперь понятно, почему вы объявили о помолвке на приеме «Хай арта». Любовная история сделала круг, придя туда, откуда началась.  — Миссис Смитсон с понимающим видом закивала.
        Хетти слабо улыбнулась и посмотрела на Кайла. Пусть он и дальше отвечает на вопросы тети, у него это прекрасно получается!
        — Ты не хочешь присесть?  — обратилась Сара к племяннику.  — Я чувствую себя неуютно, когда надо мной кто-то возвышается.
        Кайл взял стул и сел рядом с кроватью настолько близко от Хетти, что задел ее колено ногой. Она вздрогнула и сразу потеряла нить разговора. Близость мужчины, который десять минут назад целовал ее в губы, опять заставила сердце забиться сильнее. А мысль о том, что стоит ей чуть-чуть подвинуться, как нога в чулке вновь почувствует изгиб мужского бедра, чуть не свела Хетти с ума.
        Это только нечаянное прикосновение малознакомого мужчины, твердила себе она. Я не должна на него реагировать. Но…
        Кайл, видимо заметив ее блуждающий взгляд, незаметно толкнул Хетти, тем временем продолжив разговор:
        — Тетя, прошу тебя, не переутомляйся. Ты не принимала гостей уже несколько месяцев.
        Она улыбнулась.
        — Дитя мое, постарайся никогда не болеть, обратилась миссис Смитсон к Хетти.  — Иначе мой племянник замучит тебя до смерти своей заботой. Знайте, что хуже мне уже не будет. Совсем наоборот, я чувствую себя гораздо бодрее с тех пор, как познакомилась с женщиной, которая собирается стать женой моему Кайлу.  — Она сжала Хетти руку.  — Честно говоря, я уже и не надеялась, что доживу до этого дня. В тридцать шесть его отец уже был женат больше семи лет. А его сын весело бегал по дому.
        — Говорят, мой жених…  — начала Хетти. Кайл бросил на нее предостерегающий взгляд, но она знала, что делает, и весело закончила: — рос ужасным сорванцом!
        Миссис Смитсон засмеялась.
        — Это точно. Он и сейчас такой же. Но, надеюсь, с твоей помощью его характер будет укрощен. Кстати, расскажи мне про свадьбу. Надеюсь, о ней я узнаю не из газет?  — Хетти опять растерялась. И снова в голове не возникло ни одной спасительной мысли.  — Вы поженитесь здесь, в Брайтоне,  — продолжала допытываться тетя,  — или поедете в Лондон? А может, стоит придумать нечто более романтическое?
        — Мы не обсуждали деталей,  — сказал Кайл и нерешительно добавил: — Окончательная дата свадьбы еще не назначена.
        — Но почему?
        И тут на помощь, как ни странно, пришла Хетти.
        — Видите ли, мои родители сейчас отдыхают в Египте. Они пробудут там еще три недели. Мы не хотели принимать серьезных решений, не выслушав их мнения.
        — К тому же нам хочется подольше побыть женихом и невестой,  — вставил Кайл.
        — Разумное решение,  — одобрила мисс Смитсон.  — Но все же стоит поторопиться, знаю, что со священниками договариваются несколько месяцев до торжества. Хетти надо позаботиться о роскошном платье. А тебе, Кайл, о свадебном путешествии. Кстати, вы собираетесь жить в твоем лондонском доме или купите новый?
        В спальню вошла полная рыжеволосая женщина. В руках она держала поднос.
        — Обед готов, миссис Смитсон,  — объявила она, подойдя ближе. Сомнений не было: перед Хетти стояла Фрида, кухарка тети Сары.
        — Вам нужна помощь?  — спросила сиделка, вошедшая следом.
        — Подождите минуту. Я хочу еще пообщаться с гостями,  — недовольным тоном произнесла миссис Смитсон.
        — Тебе нужно поесть, тетя,  — сказал Кайл.  — Уверен, Фрида уже накрыла нам внизу, в столовой. Позже мы еще заглянем к тебе пожелать спокойной ночи.  — Он поднялся и взял Хетти за руку.
        Та изобразила влюбленную улыбку. Тело опять остро откликнулось на прикосновение теплых, сильных пальцев Кайла. Ее ноздри расширились, вдыхая аромат его туалетной воды. А когда его рука легко сжала ее ладонь, и большой палец прочертил по ней дорожку, все перед Хетти закружилось в бешеном танце.
        Это надо прекратить! Не следует терять голову от одного прикосновения практически незнакомого мужчины! Хетти глубоко вздохнула и постаралась успокоиться.
        Кайл повел ее вниз. Миссис Смитсон удовлетворенно смотрела им вслед. По ее мнению, только влюбленные могли идти, нежно держась за руки. Если бы она знала правду…
        Войдя в столовую, Хетти увидела Робина. Детектив сидел за столом и держал в руке бокал вина.
        — Фрида сказала, что обед уже накрыт, а сама поднялась с подносом наверх,  — сообщил он.  — Ну что, как прошло знакомство?
        — Хорошо.  — Кайл отпустил руку Хетти и направился к бару, стоящему в противоположном углу столовой. Кроме него и массивного дубового стола и стульев в комнате еще стояли два буфета, полных фарфора и хрусталя.  — Хочешь чего-нибудь выпить?  — обратился он к молодой женщине.
        — Не спрашивай ее об этом!  — шутливо воскликнул Робин.  — Вспомни, с него все и началось.
        — Спасибо, не надо,  — отозвалась Хетти, чувствуя себя неуютно без крепкой руки Кайла.  — Болезнь, видимо, сильно изнурила миссис Смитсон.
        — Да, несколько месяцев в постели не прошли для нее бесследно. Но сегодня она выглядит гораздо лучше.  — Он вернулся с бутылкой красного вина и сел за стол. Хетти последовала его примеру.  — На щеках наконец-то появился румянец, глаза полны интереса к жизни. Никогда не думал, что моя помолвка может принести ей столько радости. А значит, и мне.  — Кайл открыл вино и наполнил бокал со слонами: — Я пью за тебя, Хетти. Без твоей помощи ничего бы не вышло.
        Робин присоединился к тосту, а потом сказал:
        — Думаю, мне надо теперь подняться к тете Саре. Потом будет поздно. Можете начинать есть без меня.  — И он исчез за дверью.
        Хетти, погруженная в свои мысли, медленно пила минеральную воду. Ей очень понравилась миссис Смитсон, ее простые манеры, искренняя любовь к племяннику. Она хотела, чтобы добродушная женщина поскорее поправилась. И если для этого нужно еще месяц играть роль невесты, то почему бы и нет?
        Тем более что обмануть ее оказалось довольно просто. Пусть Кайл и дальше отвечает на неожиданные вопросы тети, у него это замечательно получается. А ей следует, как можно меньше говорить и больше держать «жениха» за руку…
        Но, с другой стороны, последствия их обмана могут быть ужасными. Миссис Смитсон несказанно обрадовалась известию о помолвке племянника. Что будет, когда она услышит о разрыве? Конечно, почувствует глубокое разочарование. Возможно, ее здоровье опять ухудшится. Хетти огорченно вздохнула.
        Скоро в столовую вернулся Робин. Мужчины стали обсуждать вопросы, связанные с воровством в новом ресторане. Хетти была этому только рада, поскольку ничто не мешало ей обдумывать сложную ситуацию, в которую она попала. Через некоторое время Кайл, внимательно вглядевшись в ее задумчивое лицо, не выдержал и спросил:
        — Ты молчишь уже более десяти минут. Что-то не так?
        Хетти недоуменно посмотрела на него.
        — Нет. Мне просто нечего сказать.
        Робин рассмеялся и в обычной шутливой манере произнес:
        — Не родилась еще та женщина, которая молчит, потому что ей нечего сказать. Кайл, не разрешай ей говорить подобную ерунду.
        — Она умная и сама знает, что и когда делать,  — совершенно серьезно ответил его друг.
        Робин внимательно посмотрел на него.
        — Конечно. Ты совершенно прав. Кстати, Хетти, ваше представление на приеме «Хай арта» действительно прошло так блестяще, как написано в статье?
        — Все нам поверили,  — коротко ответил Кайл.
        — У тебя, наверное, талант к актерству. А как насчет Летиции?
        — Ничего. Она получила предупреждение и, видимо, угомонилась.
        — Время покажет.
        Подали кофе, и разговор стал затухать. Вероятно, сказывалась усталость, вызванная напряженным днем. Наконец Кайл отодвинул, пустую чашку и вопросительно посмотрел на сотрапезников.
        — Вы закончили? Тогда нам нужно попрощаться с тетей, а позже я отвезу Хетти.
        — Я могу вызвать такси.
        — Нет,  — отрезал он.  — Представь, какие слухи поползут по городу! Ни один жених не станет отсылать возлюбленную домой в одиночестве. Расставание у дверей входит в программу любого свидания.
        Хетти кивнула. Конечно, нужно сыграть роль до конца. Изобразить нежное прощание у дома. И обменяться страстными поцелуями. Она вздрогнула и попыталась отогнать волнующее воспоминание о губах Кайла. Ради собственного спокойствия ей не следует больше поддаваться ласкам, которые ничего не значат, а лишь являются частью обмана…
        Они застали тетю спящей. Сиделка подошла к ним и тихим голосом произнесла:
        — Моя — пациентка взяла с меня обещание разбудить ее, как только вы появитесь. Миссис Смитсон съела почти весь обед. Это случилось впервые с тех пор, как я здесь появилась.
        Кайл подошел ближе к кровати и осторожно тронул тетю за плечо. Она сразу открыла глаза и широко улыбнулась.
        — Хетти, тебе понравилась стряпня Фриды?  — Пожилая женщина попыталась сесть, но из-за слабости ей это не удалось. Тогда сиделка подложила больной под голову несколько подушек.
        — Да, все было очень вкусно. Спасибо. Надеюсь, вам скоро станет лучше,  — сказала Хетти.
        — Да,  — пробормотала миссис Смитсон и сразу перешла к теме, которая ее интересовала гораздо больше: — Знаете, я думала о том, чтобы представить Хетти некоторым родственникам и знакомым. Как насчет небольшого приема у меня дома?  — обратилась она к племяннику.
        — Отличная идея,  — без энтузиазма откликнулся Кайл.  — Но только после того, как ты окончательно поправишься.
        — Ладно. Только не забудьте. А я буду изо всех сил стараться поскорее встать на ноги. Это произойдет гораздо быстрее, чем вы думаете. А потом повеселимся на славу, как в старые добрые времена!
        — Уже поздно, нам нужно ехать. До свидания, тетя.  — Кайл наклонился и поцеловал ее в щеку.
        — Всего хорошего. Надеюсь, в следующий раз мы проведем вместе больше времени.
        Спустившись вниз, они узнали, что Робин решил ехать на такси. Хетти предстояло провести с Кайлом некоторое время наедине, в замкнутом пространстве слабо освещенного салона «ягуара». Эта перспектива немного пугала ее. Поэтому молодая женщина, едва сев в машину, тут же решила начать разговор на серьезную тему.
        — Нам нужно обговорить дальнейшие действия,  — решительно сказала она.
        — Что ты имеешь в виду?
        — Например, истории о совместном отдыхе, которые мы будем рассказывать людям. Если Ты поведаешь тете о поездке в Лондон, а я — о посещении Королевского павильона в Брайтоне, то наш обман сразу раскроется. И еще одна вещь: думаю, мне не стоит часто посещать твою тетю. Она может привыкнуть ко мне, и потом будет тяжело переживать наш разрыв.
        Кайл согласился с доводами Хетти и добавил:
        — Давай встретимся в пятницу и продумаем детали. Но тебе все же придется навестить мою родственницу еще раз или два, иначе она начнет волноваться.
        — Ладно. Но у меня не будет возможности увидеться с тобой в пятницу. Я уеду из города.
        — С мужчиной?  — Слова сорвались с губ Каина до того, как он их обдумал.
        — Не уверена, что это тебя касается. Но если уж очень хочешь знать, то нет, я еду одна.
        Они в молчании продолжали нестись по ночному городу. Интересная реакция, размышляла Хетти. Видимо, логика на мгновение отказала ему. Ведь если бы у меня был близкий друг, то мне не надо было бы прибегать к его помощи на приеме.
        «Ягуар» затормозил у дома Хетти.
        — И куда же ты собралась?  — неожиданно спросил Кайл.
        — Я собралась провести неделю в столичной клинике красоты.  — Он нахмурился.
        — Зачем? Ты отлично выглядишь и без масок из грязи, антицеллюлитного массажа и прочей ерунды.
        — Спасибо. Но в последнее время я очень много работала и чувствую, что мне нужен именно такой отдых.
        Кайл пристально посмотрел на Хетти. В свете уличных фонарей ее глаза казались темнее, их взгляд — глубже.
        — Отложи поездку,  — решительно произнес он.  — Ты натолкнула меня на мысль. Весь город знает о нашей помолвке, и мы не сможем так просто обмануть полмиллиона людей. Нам придется, как можно чаще показываться вместе, иначе поползут слухи. В воскресенье мне нужно идти на благотворительный вечер. Как я объясню свое появление в одиночестве? Ты должна быть со мной.
        — Я никому ничего не должна!  — взорвалась Хетти.  — И не откажусь от заслуженного отпуска, о котором мечтаю уже сейчас.
        — Отложи поездку,  — повторил Кайл.  — Когда все закончится, я оплачу твое недельное пребывание в любой клинике красоты.
        Хетти в ярости сжала кулаки.
        — Перестань сводить человеческие отношения к деньгам! Ты когда-нибудь пробовал просто попросить о помощи?  — В ее голосе слышался сарказм.  — Ну, давай, попытайся. Учиться никогда не поздно!  — Кайл скрипнул зубами.
        — Пойдем со мной на благотворительный прием в воскресенье… Пожалуйста.
        — Ты так мило попросил меня, как я могу отказаться?
        С этими словами Хетти вышла из машины и направилась к дому. Вопрос о поцелуях отпал сам собой.

        На следующий день она сидела в мастерской и безуспешно пыталась сосредоточиться на работе. Мысли постоянно вращались вокруг сложной ситуации, в которую она так неожиданно попала. Хетти не понимала, как могла согласиться на предложение Кайла. Еще вчера впереди ее ждала целая неделя беззаботного отдыха. И вот теперь ей предстоит пойти на благотворительный прием, где она никого не знает, в роли невесты богатого бизнесмена.
        Наверное, следовало быть более твердой и отказаться. Но как можно противостоять Кайлу?
        Склонившись над картиной, Хетти счищала слой потемневшего лака и не сразу обратила внимание на некоторое волнение, возникшее вдруг и мастерской. Она подняла голову и в первую секунду не поверила своим глазам: к ней решительно направлялась Летиция. Коллеги удивленно смотрели вслед эффектной красотке.
        Остановившись перед столом Хетти и не тратя времени на приветствие, Летиция сразу перешла к делу.
        — Значит, это правда!  — презрительно бросила она, бесцеремонно разглядывая молодую женщину.  — Вы помолвлены. Но знай: я так просто не уступлю тебе Кайла! Не на ту напала!
        Хетти обреченно вздохнула. Сейчас буде скандал. Она бы все отдала, лишь бы вернуться к спокойной жизни до знакомства с могущественным Сандерсом.
        — Непонятно, что он нашел в тебе,  — процедила Петиция.  — Мы были любовниками долгое время, и я знаю, что нужно такому мужчине, как Кайл.
        — Что ж, тем лучше для вас обоих.
        — Ты не ревнуешь?  — удивленно спросила роскошная брюнетка.
        — А зачем? Неважно, какие отношения связывали вас. Главное, что они стали прошлым еще до моего знакомства с Кайлом.
        — Такая бурная страсть, как наша, не заканчивается, запомни это. Возможно, он расстроен чем-нибудь, обижен на меня. Хочет заставить меня ревновать, делая вид, будто помолвлен с первой попавшейся серой мышкой вроде тебя. Я могу дать ему истинное наслаждение. Ты — нет. Кайлу нужна настоящая женщина, а не худой бледный заморыш. Так что, скоро он бросит тебя, и будет умолять меня вернуться к нему. Запомни эти слова!
        Скандальное поведение Легации начало раздражать Хетти. Если бы она действительно любили Кайла, то наверняка очень расстроилась бы, услышав короткий, но выразительный рассказ о его страстных отношениях с пышнотелой красоткой. Но ничего, кроме раздражения, Хетти не чувствовала.
        — Ну, если он уйдет, то такова моя судьба.
        Однако не думаю, что это случится,  — спокойно произнесла она. Ей хотелось только одного: чтобы Летиция поскорее ушла и отвратительная сцена закончилась. Если бы ей кто-нибудь сказал неделю назад, к чему приведет невинной обман, Хетти просто не поверила бы.
        — Посмотрим, чья возьмет!  — прошипела Летиция. Поняв, что соперницу ничем не пронять, бывшая любовница Кайла еще раз кинула на нее полный презрения взгляд и направилась к двери. Но не выдержала и бросила последние, полные ярости слова: — У тебя нет ничего! Я дам ему все, что нужно!
        В мастерской воцарилась гробовая тишина. Несколько пар глаз изумленно смотрели вслед разъяренной фурии. Затем Мэгги, коллега, чей стол стоял рядом со столом Хетти, нервно рассмеялась и произнесла:
        — Ты великолепно держалась. У нее нет шансов заполучить Сандерса обратно. Что это за секс-бомба?
        — Неважно,  — покачала головой Хетти и уставилась на затянутую дымкой изображенного порохового дыма и потемневшего лака батальную сцену, написанную рукой художника, умершего много-много лет назад. Но перед ее глазами стояла совсем другая картина.
        Хетти поразилась, насколько спокойной оказалась ее реакция на яростные попытки Летиции устроить скандал. Еще несколько дней назад она не смогла бы с достоинством выйти из некрасивой ситуации. Наверное, именно так должна вести себя невеста известного человека. И подобные сцены — расплата за призрачное счастье, в которое поверил весь мир.
        Хетти поднялась, вышла в пустой коридор и набрала рабочий телефон Кайла. Ее сразу соединили с ним. Джошуа оказался одним из тех, кто безоговорочно считал Хетти будущей миссис Сандерс. Что за чушь!
        — Здравствуй, любимый,  — проворковал она в трубку.  — Не могу дождаться, когда вновь увижу тебя. Решила позвонить и хотя бы услышать твой голос. Как поживает мой зайчик?
        — Х-хетти?  — От изумления Кайл на мгновение потерял дар речи.
        — Да. Неужели у тебя есть другие невесты, к которым приходят бывшие любовницы и оскорбляют их прилюдно?  — Тон Хетти резко изменился. В нем появилась обычная ирония, смешанная на этот раз с усталостью и злостью.
        — Боже мой…  — еле слышно произнес Кайл. Что еще выкинула эта сумасшедшая?
        — Появилась у меня на работе и стала красочно описывать, какой у вас был страстный роман. Еще она заявила, что не сегодня-завтра ты бросишь меня и уйдешь к более яркой, раскованной и чувственной женщине, то есть к ней. Так что нам надо сразу договориться: когда наш спектакль подойдет к концу, давай сделаем так, чтобы я бросила тебя, а не наоборот. Мне надоело ощущать себя несчастной.
        — Летиция пришла к тебе на работу?
        — Да. Мастерская была полна народу, но ее не смутило наличие зрителей.  — Хетти выговорилась, и ее первоначальная агрессия пропала. Теперь в голосе слышалась только усталость.
        — Не думал, что она решится устроить сцену в публичном месте. Надеюсь, ты держалась достойно?
        — Разумеется. Но мне очень хочется, чтобы подобная ситуация больше не повторялась.
        Кайл ответил не сразу. Видимо, обдумывал новую мысль, внезапно пришедшую ему на ум.
        — К сожалению, я не могу контролировать действия Летиции,  — наконец произнес он.  — Но уверен, что она отстанет, как только полностью убедится в реальности нашей помолвки.
        — Да? А мне кажется, такая темпераментная женщина ни за что не сдастся. Просто затаится на время, а потом опять устроит сцену.
        — Летиция не умеет ждать.
        — А ей и не надо быть терпеливой. Скоро наши отношения закончатся сами собой. Будем надеяться, что миссис Смитсон поправится быстрее, чем Летиция придумает новую гадость.
        — Замолчи!  — испугался Кайл.  — Кто-нибудь может услышать наш разговор.
        — Не бойся, никого рядом нет.
        — Но все же нам следует быть осторожными. А что касается Летиции, то у меня есть идея, как заставить ее оставить нас в покое.
        — И как же?  — Хетти не представляла, что такое вообще возможно.
        — По вечерам она часто ходит ужинать в один ресторан. Мы поедем туда вдвоем, и будем вести себя как настоящие влюбленные. Сядем рядышком, потанцуем, а потом, обнявшись, выйдем из ресторана и поедем вместе домой. Как мой план?
        — Не знаю,  — растерянно произнесла Хетти.  — Очень неожиданное предложение. Но ты знаешь Летицию лучше меня. Возможно, в этом есть смысл.
        — Конечно. К тому же нам нужно привыкнуть друг к другу и научиться, более естественно играть роль влюбленных. Вчера ты не очень хорошо справилась.
        — Как это — «не очень хорошо справилась»! Последние слова Кайла задели Хетти.  — Твоя тетя убеждена, что я без ума от тебя!
        — Ты напрягаешься каждый раз, когда я касаюсь тебя,  — ответил он.  — А по-настоящему любящие друг друга люди, наоборот, стремятся постоянно ощущать тело своего партнера.
        — У тебя богатый опыт по этой части,  — с усмешкой заметила Хетти.  — Особенно если принять во внимание страстный роман с Летицией.
        — Перестань иронизировать! Лучше прими мое предложение. Так мы убьем сразу двух зайцев: избавимся от этой женщины и попрактикуемся в роли жениха и невесты. Я заеду за тобой в восемь вечера домой. Идет?
        И опять Хетти не устояла перед напором Кайла. К тому же сама мысль о еще одном скандале, устроенном его бывшей любовницей, приводила ее в ужас. Она согласилась, попрощалась и пошла обратно в мастерскую. При этом сердце ее забилось сильнее в ожидании чего-то нового, необычного. «Попрактикуемся в роли жениха и невесты»,  — сказал Кайл. Но что именно он имел в виду? Может быть, больше прикосновений, объятий и поцелуев приучат ее спокойнее реагировать на него? Хетти вздрогнула. Скорее всего, результат получится прямо противоположный.
        Кайл не мог поверить, что именно он настоял на их совместном ужине в ресторане. 3а последнюю неделю он встречался с Хетти три раза — на приеме, устроенном руководство «Хай арта», у нее в мастерской, дома у его тети.
        И вот сегодня — якобы романтическое свидание в «Легенде». А в воскресенье — появление на благотворительном приеме в качестве жениха и невесты. Сейчас уже трудно было представить, что совсем недавно он понятия не имел о ее существовании.
        Хетти Сабевски начинала серьезно интересовать его. Естественная, без кокетливых ужимок и в то же время женственная и чувственная, она была полна гармонии, которой так не хватает женщинам вроде Летиции. Кайл ловил себя на мысли, что порой совсем перестает думать о ее возможном меркантильном интересе к нему.
        На самом деле в его воображении все чаще появлялась одна картина: он обнимает хрупкие плечи женщины, ловит на себе затуманенный взгляд ее серых глаз, наклоняется к полуоткрытым губам… которые жаждет поцеловать. Сомнений не было: он хотел Хетти. И намеревался добиться желаемого, несмотря на то, что понимал: в их ситуации это будет глупым, ничем не оправданным поступком.
        Поднявшись с кресла, Кайл подошел к окну, откуда открывался превосходный вид на центральную часть города. Недалеко находилось здание, в котором располагались мастерские «Хай арт». Где окно, у которого сейчас работает Хетти? Он задумчиво окинул взглядом небольшое, из светлого камня, сооружение. И тревожные мысли о корыстных целях, которые, возможно, преследует эта женщина, вновь вернулись к нему.
        Кайл не представлял, как новая знакомая сумела подстроить их встречу в баре. Но, наученный печальным опытом прошлого, привык предполагать самое невероятное.
        Некоторые газеты писали о его связи с Летицией и о последующем разрыве. Может быть, Хетти проведала об этом и решила как-то использовать. Но как?
        Хетти и слышать не пожелала о деньгах, которые он предложил ей за помощь. Так что вроде бы следует и дальше доверять этой женщине. К тому же выздоровление тети целиком зависит от нее. Вчерашний визит ясно показал: Сара собирается удивить всех быстротой, с которой встанет на ноги. А ради ее здоровья он готов на все.
        Но все же пусть Робин пока продолжает изучать прошлое мисс Сабевски. Кайл был предусмотрительным человеком. Бизнес научил его доверять только цифрам и проверенным фактам. Вдруг обнаружится что-нибудь подозрительное?
        Он удовлетворенно улыбнулся и сел за стол. Осторожность никогда не помешает.

        Ровно в восемь Хетти услышала звонок в дверь. Она открыла и, конечно, не удивилась, увидев на пороге Кайла. Что удивило ее, так это странное смятение, которое она ощутила при взгляде на стоящего в дверном проеме мужчину.
        Кайл Сандерс казался выше, чем обычно. Темный костюм безупречно облегал фигуру. На белоснежной рубашке четко выделялся модный синий галстук. На лице сияла улыбка, которая смягчала холодную красоту его лица, да и темно-голубые глаза смотрели не так строго, как обычно.
        — Ты готова?
        Хетти кивнула. Усталость напряженного дня постепенно исчезала. Он умеет выглядеть обычным веселым парнем, подумалось ей. И это ему идет, очень идет!
        — Как я выгляжу? Подходит для появления в ресторане?
        На ней было простое, но элегантное платье светло-зеленого цвета. Хетти успела купить его по дороге домой. Она хотела подыскать что-нибудь более яркое и сексуальное, но так и не решилась взять алый костюм с мини-юбкой. Светлые волосы Хетти собрала в хвост, выпустив несколько прядей над ушами.
        Кайл медленно окинул ее оценивающим взглядом и снова вернулся к лицу.
        — Превосходно выглядишь,  — наконец произнес он.  — Я и не думал, что ты можешь быть такой… разной.
        — Спасибо!  — ответила она и шутливо добавила: — Плата за комплимент — возможность войти. Мало кто из мужчин удостаивался такой чести.
        Кайл переступил через порог и огляделся. Квартира выглядела весьма необычно. Сразу становилось ясно, что ее владелец — творческий человек. Потолок уходит высоко вверх. Никаких перегородок, только одно огромное помещение, полное света и пространства. Большой деревянный стол, диван, пара кресел стояли на светлом паркетном полу. И огромное количество картин, которые висели на стенах, стояли на полках или просто были расставлены по углам. Открытая дверь слева являла взору уголок кухни. Витая лестница справа явно вела в спальню.
        Кайл попытался представить, как выглядит спальня Хетти. И тут же подумал: а как она спит?
        В простой пижаме, кружевной ночной сорочке или вообще без всего?
        — Я никогда не была в «Легенде»,  — сказала ему Хетти.  — Надеюсь, там не очень холодно. Как тебе кажется, я не слишком легко одета?
        — Зависит от твоих дальнейших планов. Если потом ты решишь лечь в постель, то одежды окажется даже слишком много.  — Кайл не хотел произносить столь двусмысленную фразу. Но образ обнаженной Хетти, спящей в одиночестве на широкой кровати, лишил его способности контролировать мысли. Он даже не вполне понял, о чем она его спросила.
        Неожиданно его слова взволновали Хетти. В воображении промелькнуло видение темной спальни, шелковых простыней, сплетенных тел. Но она постаралась взять себя в руки, используя излюбленный прием — шутку.
        — Я, пожалуй, так и сделаю, причем не откладывая на потом. А ты отправляйся на ужин один. Будешь сам рассказывать Летиции про нашу свадьбу.  — И Хетти лукаво улыбнулась.
        Кайл улыбнулся тоже. Перед ним стояла веселая, умная женщина в светлом платье, которое соблазнительно облегало ее грудь и мягко струилось до колен. Сейчас они пойдут вместе в ресторан. Есть от чего почувствовать радость. Летиция, да и все его другие подружки были, конечно, яркими роскошными созданиями. Но в Хетти таилось столько нежности, обаяния и такта, что он не променял бы ее и на десяток темпераментных красавиц.
        Кайл до конца не осознавал, насколько его влечет к ней. Ему просто очень хотелось поскорее оказаться с Хетти в ресторане, потанцевать с ней, опять сорвать поцелуй. Потом везти домой — и кто знает, что последует за традиционным приглашением на чашку кофе?
        Хетти накинула пальто, которое ей подал Кайл, и направилась к такси, ждущему у входа. Ей тоже не терпелось хорошенько повеселиться. Ситуация выглядела просто сказочной. Если бы кто-нибудь сказал ей, что скоро она будет ужинать с невероятно красивым, умным и богатым мужчиной, то она просто рассмеялась бы в ответ.

        5

        Почти всю дорогу Кайл молчал, что совсем не соответствовало его прежнему веселому настроению. Хетти не возражала. Может быть, думала она, в голове бизнесмена сейчас вертится очередной проект вложения денег. К тому же ей нравилось смотреть по сторонам. Обычно она сама сидела за рулем, а тогда уж не до городских пейзажей!
        Вскоре показались старые здания центральной части Брайтона. В свое время там не успели построить небоскребы из стекла и бетона, поэтому город сохранил романтическое очарование старой Англии.
        — Кстати,  — обратился к ней Кайл,  — как ты относишься к французской кухне?
        — Не знаю,  — честно ответила Хетти.  — Не доводилось пробовать. Слышала только, что порции маленькие, но еда изысканная и очень дорогая, так что особенно не наешься.
        — В общем, так оно и есть,  — со смехом подтвердил Кайл.  — Как раз во вкусе Летиции.
        Такси остановилось перед красивым зданием с ярко подсвеченным фасадом. Здесь находился фешенебельный ресторан «Легенда», куда любили заглядывать местные жители и приезжие.
        — Это твой главный конкурент в городе,  — сказала Хетти, пока Кайл расплачивался с таксистом.  — Ничего, что мы собираемся принести ему прибыль?
        — Если у меня есть собственные рестораны, значит, мне больше и ходить никуда нельзя?  — ответил он вопросом на вопрос.  — Кстати, владелец «Легенды» — мой знакомый. И враждовать мы не собираемся.
        Хетти бросила пристальный взгляд на своего спутника. Что-то явно случилось. Его лицо больше не излучало дружелюбия и веселья. Казалось, Кайла терзают неприятные мысли: лоб его был нахмурен, губы сжаты, глаза непроницаемо равнодушны. Это началось еще в такси, но только сейчас Хетти полностью ощутила ту перемену, что произошла с Кайлом.
        Они разделись и прошли в роскошный зал. Метрдотель сразу заметил появление известной пары, почтительно провел их к столику, который уютно расположился под аркой возле стены, и помог сесть. Внимательно оглядевшись, Кайл сказал:
        — Летиции пока нет. Но мы подождем.  — Он раскрыл меню. Выражение его глаз мрачнело с каждой секундой.
        Хетти не хотела отпускать какие-либо замечания по этому поводу. Но ей стало очень обидно. Она ведь не сделала ничего, что могло вызвать резкое изменение его настроения! Почему же ей приходится страдать, молча, глядя на кислое лицо своего спутника? Хетти не представляла, что в данный момент Кайл размышляет именно о ней. Внезапное желание обладать этой женщиной, возникшее сегодня, сбило его с толку. Да, он сказал себе, что добьется ее. Но теперь понял, насколько неразумно уступать голосу плоти.
        Я слишком хорошо отношусь к ней, чтобы просто переспать, мысленно повторял Кайл, а чего-то большего предложить не в состоянии. А если еще вспомнить о непростой ситуации, в которой мы оба находимся, болезнь тети, разницу в общественном положении…
        — Думаю, будь у нас настоящее свидание, ты бы не стал себя так вести,  — собравшись с духом, выпалила Хетти,  — а постарался бы скрыть плохое расположение духа!
        Кайл переменился в лице.
        — У нас настоящее свидание… То есть деловое,  — поспешно добавил он.  — Мы поставим Летицию на место, попрактикуемся в своих ролях и заодно еще раз покажемся на публике вместе.
        — Да, романтики в твоем голосе мало.
        — Она тебе нужна?  — Кайл оторвался от меню и долгим взглядом окинул собеседницу.
        Хетти почувствовала, как по спине побежали мурашки. Такие красивые глаза, наверное, были у сказочных принцев. Но в них точно не сквозил неприкрытый эротический призыв, как у Кайла!
        — Нет.  — Я себя обманываю и его заодно, пронеслось в ее голове.  — Я просто хотела хорошо провести время. Но теперь вижу: веселья в жизни богатеев мало.
        Кайл от души рассмеялся новой шутке Хетти, сказанной абсолютно серьезным тоном.
        — Ты совершенно необыкновенное создание,  — сказал он.  — Мужчины, должно быть, так и падают к твоим ногам.
        — Но у меня в запасе нет никого вроде красавицы по имени Летиция. Уверена, она — далеко не первая, кто тебя преследует.
        — Мне уже тридцать шесть лет, не забывай. Ты ведь не думаешь, что мужчина моего возраста не встречается с женщинами. Хотя бы ради развлечения.
        — Летицию не порадовало бы столь бездушное описание ваших бурных отношений.
        — Послушай, я пришел сюда не для того, чтобы обсуждать бывшую любовницу. Мне гораздо интереснее поговорить о тебе.
        В этот момент перед ними возник официант, готовый принять заказ. Хетти так увлеклась разговором, что даже не успела заглянуть в меню. Она беспомощно посмотрела на Кайла. Тот понял намек и сам выбрал блюда, названий которых Хетти никогда раньше не слышала.
        Как только официант отошел от столика, перед ними появился представительный, дорого одетый мужчина. На его губах играла официально-приветливая улыбка.
        — Добро пожаловать в наш ресторан, мистер Сандерс,  — произнес он.  — Я очень рад видеть вас и вашу спутницу у меня в гостях.  — Хетти сразу догадалась, что перед ними стоит сам владелец «Легенды».
        — Спасибо,  — ответил Кайл.  — Вы не присядете с нами?
        — Дела,  — развел руками мужчина.  — Я просто хотел поздравить вас с помолвкой и пожелать счастья. Примите от меня лично бутылку шампанского.  — Официант, казалось, только и ждал этих слов. Он подошел, держа в руках очень дорогое «Мадам Клико», открыл его и разлил по бокалам.
        Владелец ресторана попрощался и ушел. Кайл поднял бокал и произнес:
        — За нас!
        Хетти отпила шампанского.
        — Просто великолепно,  — сказала она.  — Может, нам стоит почаще ужинать вместе, пока длится наша воображаемая помолвка. Так я попробую вещи, о которых даже не мечтала бы без тебя.  — Кайл мгновенно напрягся.  — Что случилось? Я что-то не то сказала?
        — Возможно,  — ответил он.  — У меня есть некоторые сомнения относительно нашего знакомства, которые иногда мучают меня.
        Хетти изумленно посмотрела на него.
        — Поясни.
        — Неделю назад я совсем не знал тебя. Сейчас весь Брайтон верит, что мы с тобой помолвлены. Мне интересно, хочешь ли ты как-то использовать ситуация в свою пользу?
        Неожиданный вопрос поверг Хетти в шок.
        — Ты с ума сошел?  — сказала она, придя в себя.  — Мне нужен был жених только на один вечер. Если бы не твои настойчивые уговоры, я даже не подумала бы о том, чтобы продолжить обман. Ты всегда такой подозрительный?
        — Да. Жизнь научила,  — коротко ответил Кайл.
        В порыве гнева Хетти вытащила из сумочки ручку и лист бумаги и начала что-то быстро писать.
        — Что ты делаешь?
        — Не знаю, имеет ли это какую-нибудь юридическую силу, но здесь я отказываюсь предъявлять тебе какие-либо требования — как материального, так и морального плана.  — Хетти быстро расписалась и передала ему бумагу.  — Если ты еще раз заведешь разговор о том, что я, возможно, хочу заставить тебя на мне жениться, то нашей помолвке придет конец. Сам будешь потом объяснять ситуацию любимой тете!
        Кайл посмотрел сначала на записку, затем на злое, раскрасневшееся лицо Хетти. Их свидание с самого начала пошло не так, как надо. Хоть бы Летиция поскорее явилась! Тогда они перестанут ссориться по пустякам и займутся делом. Можно будет, наконец, с полным правом обнять Хетти, поцеловать ее. Ведь это делается для их же пользы…
        Официант принес блюда. На какое-то время Хетти погрузилась в мир новых запахов и вкусов, смакуя каждый кусочек.
        — Подумать только — здесь сам Кайл Сандерс!  — Высокий мужчина в сером деловом костюме подошел к их столику.  — Мои поздравления! Я прочитал о помолвке в газете. А рядом, видимо, твоя невеста?
        Кайл поднялся и пожал руку незнакомцу.
        — Хетти, это Говард Райзен, мой приятель по университету. Как ты очутился в Брайтоне?
        — По делам с коллегами. А в этом ресторане оказался совершенно случайно.
        Мужчины сели. Говард с улыбкой обратился к Хетти:
        — Приятно познакомиться с женщиной, которая наконец-то пленила нашего повесу. Никто уже не верил, что этот день наступит. И когда же свадьба? Уверен: брачное торжество станет самым громким событием лондонского сезона. Только представь, сколько народу придет просто для того, чтобы посмотреть на наряд невесты!
        — Значит, Кайл был отчаянным ловеласом?  — невинным тоном поинтересовалась Хетти.
        — Да, девушки гонялись за ним, как…  — Тут Говард вспомнил, с кем говорит.  — Ну, вы знаете, как это бывает, прежде чем мужчина встретит свою единственную.
        — Может, тебе стоит вернуться к коллегам?  — сухо спросил Кайл.  — Боюсь, они уже заскучали без тебя.
        — Вы не присоединитесь к нам после ужина? Выпьем вместе, поболтаем…
        — У нас другие планы.
        Говард обвел их понимающим взглядом.
        — Да-да, конечно. В другой раз.
        Он отошел достаточно далеко, прежде чем Хетти спросила с едва заметной улыбкой:
        — Так что с тобой стало, после того как нашлась та единственная?
        Кайл иронично выгнул бровь.
        — После того как она находится, всякий мужчина перестает вспоминать о прошлом в ее присутствии… Кстати,  — добавил он,  — Говард сильно преувеличивает мои похождения. Он женился, как только окончил университет, и, думаю, иногда завидует моей свободе.
        — Ты уверен?
        — Не совсем…  — задумчиво произнес Кайл.  — У него с женой прекрасные отношения. Я никогда не видел, чтобы они ругались или злились друг на друга. Хотя… лучше погулять подольше,  — неожиданно закончил он.
        — А почему?  — Хетти понимала, что ступила на зыбкую почву. Но ее действительно интересовал мужчина, сидящий напротив. Она спрашивала не ради неожиданных вопросов миссис Смитсон, а потому что хотела как можно лучше понять Кайла.
        Просто я хочу удовлетворить свое любопытство, говорила себе Хетти, поэтому заглядываю в чужую, непонятную мне жизнь. Ведь у наших отношений нет будущего. Я не должна и не буду увлекаться этим человеком.
        — Не знаю.  — Кайл пожал плечами.  — В возрасте, когда большинство мужчин ухаживают за девушками, женятся, я серьезно занимался бизнесом. Мой отец умер внезапно, и мне пришлось много работать, учась новому делу. В общем, было не до серьезных отношений. А потом эта модель поведения стала привычной.
        — Хочешь сказать, что за последние десять лет ни разу не ходил на свидания?
        — Конечно, ходил. Просто общался с женщинами, которые не отнимают много времени. А таких не хочется даже знакомить с родными, не то, что предлагать руку и сердце.
        Хетти задумалась. Жизнь миллионера перестала казаться ей веселой и беззаботной. Но зачем тогда зарабатывать огромные деньги, если они лишают человека возможности любить? Теперь понятно, почему Кайл с подозрением относится к ней, полагая, что окружающим от него нужно только одно — материальные блага.
        Как объяснить циничному типу простой факт: люди часто помогают друг другу только по доброте сердечной или из сострадания. Хетти вздохнула. Наверное, Кайл никогда не посмотрит на нее с этой стороны. Лучше бы она пошла на прием одна и встретила насмешки Линды и сочувствие остальных коллег. Если бы она знала…
        За едой Хетти не переставала украдкой оглядывать зал, ожидая, наконец, увидеть Летицию. Но ее надежды не оправдались. Ужин подошел к концу, а красавица так и не появилась.
        — Мне кажется, ждать больше нет смысла,  — сказала Хетти, когда был съеден восхитительный десерт из мороженого, персиков и шоколада.
        — Согласен,  — отозвался Кайл.  — Извини, что напрасно вытащил тебя из дому.
        — Не говори ерунды,  — смеясь, ответила Хетти.  — Я еще очень долго буду помнить этот восхитительный вечер. Большое спасибо за беседу и угощение. Давно так хорошо не проводила время, честное слово!
        — Как мало надо, чтобы доставить тебе удовольствие.  — Его глаза мягко светились в полумраке ресторана.  — Обычно женщины более требовательны.
        Кайл помог ей подняться, помахал на прощание Говарду с коллегами. И вскоре они уже ехали в такси, вызванном предупредительным метрдотелем.
        Хетти, отвернувшись, смотрела в окно. Ей внезапно пришло в голову, что в ресторане они так и не попробовали играть свои роли более естественно. Был разговор, который помог ей узнать Кайла лучше. Но Хетти так и не научилась вести себя как влюбленная женщина. Он не держал ее за руку, не называл ласковыми именами, даже когда к ним подошел Говард. Она боялась, что и дальше будет вздрагивать при каждом его прикосновении.
        — Как насчет практики, о которой ты говорил?  — решилась спросить Хетти. Водитель не слышал их разговора, так как их разделяла глухая стеклянная перегородка.
        — Есть какие-либо предложения?  — Кайл внимательно посмотрел на нее.
        В салоне было темно, лишь уличные фонари и неоновые вывески иногда освещали его лицо. Игра света и тени завораживала Хетти, вызывая в памяти картины старинных мастеров. В неверном, причудливом свете ночного города ее спутник казался ей одним из аристократов, чьи портреты она часто реставрировала.
        — Но это была твоя идея.
        — Да. А что ты представляла, когда я тебе ее предложил?
        — Наверное…  — неуверенно произнесла Хетти и решительно докончила: — Честно говоря, не знаю.
        Кайл подвинулся ближе и положил руку на спинку ее сиденья, чуть касаясь пальцами шеи Хетти. Сердце ее стало выбивать тревожный ритм. Завороженная взглядом глубоких темно-голубых глаз, она едва дышала. Кожа вдруг стала очень чувствительной там, где к ней прикасался Кайл.
        — Есть еще очень важная часть любовных отношений,  — медленно произнес он,  — которая у нас пока не получается.
        Внезапно машина затормозила. Хетти вздрогнула и посмотрела в окно: такси стояло в не скольких шагах от ее дома, скрытого большим вязом. Ладонь, лежащая на шее, исчезла. Кайл вышел из автомобиля, наклонился к водителю и сказал:
        — Подождите меня минут десять. Если я не появлюсь, уезжайте.  — Он протянул деньги, взял Хетти под руку и направился к дверям. В голове молодой женщины царил хаос, ноги едва повиновались ей.
        Подойдя к дому, Кайл произнес:
        — У нас есть еще несколько минут, чтобы потренироваться. Ты не против, если я тебя поцелую?
        Не против? Да она хотела этого с того самого момента, как увидела его сегодня! Здравый смысл, женская гордость — все отступило на второй план. Хетти не понимала, что делает. Древние как мир инстинкты впервые так сильно заговорили в ней. Она подошла к Кайлу как можно ближе и тихо сказала:
        — Нет. Разве ты не видишь?  — И сама нашла его губы, довольная изумленным видом Кайла.
        Мгновение — и он перехватил инициативу. С силой прижал Хетти к себе и начал сладко терзать ее рот. Каждой клеточкой своего существа Хетти чувствовала его прикосновения, его тепло, запах, дыхание. Время и окружающий мир исчезли, превратившись в непередаваемое блаженство, окутывающее ее. От него молодой женщине стало так жарко, что на мгновение возникло желание глотнуть свежего осеннего воздуха.
        Но она не могла, не хотела прервать поцелуй! Ах, если бы он длился вечно…
        Но вот Кайл медленно отстранился и посмотрел в лицо Хетти, выглядывающее из кольца его рук. Ей пришлось долго собираться с мыслями, прежде чем она смогла хоть что-то сказать.
        — Не думаю, что это хорошая идея,  — кашлянув, произнесла Хетти.  — Во всяком случае, еще одного практического занятия мне не вынести.
        Кайл провел пальцем по ее чуть вспухшим губам.
        — А я думаю, сейчас самое время продолжить…  — Вдруг он замолчал и поглядел в сторону дороги.  — Черт, совсем забыл. Наверное, таксист нас видел.
        — На улице темно. К тому же, для всего мира мы помолвлены и имеем полное право целоваться, где и когда нам захочется.  — Хетти машинально произносила слова, думая совсем о другом.
        Кайл, все еще не выпуская ее из объятий, сказал:
        — Мне не стоит заходить к тебе домой, не так ли?  — Хетти уже справилась с желаниями, на мгновение одержавшими верх над разумом, и отрицательно покачала головой. На этот день безумств достаточно. Но если Кайл еще раз поцелует ее, то она за себя не отвечает.
        — До свидания,  — произнесла Хетти. Кайл разжал объятия.
        — Я приеду в воскресенье около семи вечера. Благотворительный прием будет проходить в главном зале мэрии. Мы не пробудем там долго.
        Хетти открыла дверь.
        — Еще раз спасибо за ужин,  — сказала она.  — Мне очень понравилось.
        — До встречи,  — ответил Кайл, неотрывно глядя ей в лицо.
        — Пока.  — С этими словами Хетти прервала затянувшееся прощание, скользнула внутрь и, не раздеваясь, в изнеможении опустилась на диван.
        Мы просто поцеловались. Но почему я так странно себя чувствую? Как будто внутри те чет не кровь, а непонятное вещество, наполняющее меня теплом и блаженством. Может, потому, что я едва знаю его? Говорят, запретный плод сладок.
        В дверь вдруг позвонили. С бьющимся сердцем Хетти подошла и открыла ее. На пороге стоял Кайл.
        — Не бойся,  — торопливо произнес он.  — Я просто должен сказать, что тот поцелуй… Словом, дело совсем не в практике. Мне действительно очень хотелось это сделать.  — И, быстро проведя по ее щеке ладонью, повернулся, и пошел к ждущей его машине.
        Хетти в изумлении застыла, забыв о ночной прохладе.

        Ранним субботним утром Кайл стоял у раскрытого окна своего офиса, вдыхая осенний воздух с соленым привкусом моря. В выходные срочных дел было немного, поэтому Кайл находил время для того, чтобы потренироваться в тренажерном зале. Затем он планировал заехать ненадолго к тете и хорошо выспаться ночью. А завтра его ждал благотворительный прием.
        Перед входом в здание затормозил черный джип. Кайл сразу узнал машину Робина и вернулся к письменному столу. Через несколько минут, приятель уже сидел перед ним.
        — Будешь кофе?
        — Да. Я не успел позавтракать сегодня. Да и во время ланча был занят.
        — Хорошо. Тогда ты не откажешься от пары сандвичей.  — Кайл вызвал секретаря и попросил его послать кого-нибудь в кухню ресторана.  — Что-то ты выглядишь неважно,  — заметил он, внимательно разглядывая бледное, усталое лицо Робина.
        — В отличие от тебя я лег спать в три ночи. Это все из-за проклятого расследования. Во сколько ты отвез Хетти домой?
        — Задолго до трех часов.
        Робин со значением подмигнул ему, но Кайл сделал вид, будто не понял намека.
        — Узнал что-нибудь?
        — О воровстве в баре или о Хетти?
        — И о том, и о другом,  — как можно более равнодушным тоном произнес Кайл.
        — С Хетти Сабевски все в порядке. Она чиста.
        — Перестань говорить как полицейский. Я и не думал, что Хетти окажется замешанной в каком-нибудь криминале. Лучше скажи, есть ли основания подозревать ее в корыстолюбии?
        — У Хетти никогда не было длительных отношений с мужчинами, тем более богатыми. Поэтому не думаю, что она собирается тебя использовать. Такого в прошлом за ней не замечено. А люди в двадцать семь лет обычно редко меняются. И не начинают вдруг вытягивать деньги из миллионеров или обманом заставлять их жениться на себе.  — Кайл кивнул. Он нутром чуял, что Хетти не авантюристка. Но всегда приятно получить реальное подтверждение своим ощущениям.
        В офис принесли две чашки с горячим кофе. Сандвичи с ветчиной, сыром и маринованными огурчиками тоже выглядели очень аппетитно.
        — Ну а как насчет бара?
        — Там точно нечисто,  — ответил Робин, жуя.  — И я думаю, что здесь замешана Агнесс Брайд.
        — Агнесс? Но она работает у нас официанткой уже больше трех лет. А недостачи появились только в «Империи» и всего лишь месяц назад.
        — Да, я знаю. Но, тем не менее, что-то с ней нечисто. Сейчас проверяю ее личную жизнь. Может быть, там найду ответ, почему девушка вдруг решилась на воровство.
        — Ты точно уверен, что это Агнесс?
        — Почти.  — Робин отпил кофе.  — Ее привлекут к ответственности, если я добуду доказательства?
        — Естественно!
        — Так я и думал. А вдруг дело идет о ребенке, которому срочно нужна дорогая операция?  — Кайл задумался.
        — Твое дело — выяснить, что происходит,  — наконец, ответил он.  — Окончательное решение оставь мне.
        — Конечно, босс. К тому же меня мало интересует это дело. Особенно по сравнению с вопросом: что ты собираешься делать с Хетти?
        — Ничего, естественно.
        — Четыре встречи за полторы недели… И это ты называешь «ничего»?
        — Кстати, откуда у тебя сведения о вчерашнем свидании?
        — Я же детектив, не забывай,  — произнес Робин и опять подмигнул.
        Кайл пил кофе и раздумывал над словами приятеля. Что же действительно делать с Хетти?
        Поцелуй вчера вечером не имел никакого отношения к его роли, и самое прямое — к страсти, овладевшей им. Только в юности Кайл терял голову из-за женщин. Сейчас даже в самые интимные моменты он сохранял трезвый ум, чем очень гордился.
        Но одно только присутствие Хетти почти лишало его способности рассуждать здраво. Самое трудное, что пришлось совершить Кайлу за последние несколько лет,  — это уйти вчера от ее дома, не поддавшись голосу желания.
        — Хочешь поделиться шуткой?
        — Что?  — Кайл недоуменно посмотрел на Робина.
        — Ты улыбаешься. Вспомнил анекдот?
        — Нет.  — Он просто думал, как Хетти восприняла его последние слова.

        Суббота была ее любимым днем. Хетти вставала рано, быстро завтракала и начинала писать. Мольберт стоял возле огромного окна, куда сегодня широким потоком лился неяркий сентябрьский свет.
        Этот день она полностью решила посвятить живописи — как вознаграждение за долгую и трудную рабочую неделю. Хетти, в общем-то, нравилось то, чем она занималась в «Хай арте». Реставрация старых картин — процесс творческий. Но иногда попадались невежественные или занудные клиенты, реже — полотна, которые совсем не хотелось восстанавливать. И главное, работа имела мало общего с ее самой большой мечтой — стать настоящим художником и живописью зарабатывать себе на жизнь.
        Некоторые из ее полотен уже висели в двух частных галереях Брайтона, небольших, но хорошо посещаемых. Еще несколько произведений приобрели ценители живописи из других городов. Деньги от проданных картин оказались существенной прибавкой к зарплате. С их помощью Хетти быстро расплатилась с долгами при покупке дома. И смогла осуществить еще одну свою мечту — посетить юг Испании.
        Сегодня она как раз собиралась завершить пейзаж, замысел которого появился на пляже под Малагой. Яркое, нереально-синее море на горизонте. Пляж, залитый ослепительным солнцем, какое невозможно увидеть в Англии. По бокам горы, поросшие кипарисами. Полотно излучало энергию, тепло, радость жизни.
        Хетти надела одежду, в которой привыкла писать,  — старые джинсы, хлопковую рубашку и фартук, чтобы не запачкаться масляными красками. Ни грамма косметики на лице, волосы собраны в узел на затылке, чтобы не мешали работать.
        Чуть нагнув голову, Хетти внимательно посмотрела на пейзаж, решая, что нужно еще подправить. Несколько часов — и работа будет закончена. Она взяла в руки палитру.
        Обычно после первого движения кистью окружающий мир переставал для нее существовать. Вместо него появлялась целая вселенная красок, линий, образов. Но сегодня все шло не так. Хетти работала над бликами на море — и думала о Кайле и вчерашнем поцелуе. Присматривалась к кипарисам на горе — и видела двух человек, дружески беседующих за столиком в ресторане. Несмотря на все усилия, ей так и не удалось проникнуть в его душу, понять, что он за человек. Кайл оказался более замкнутым, чем она думала. И от этого стал еще привлекательнее.
        Хетти в который раз постаралась сосредоточиться на картине. Суббота — единственный день, который можно почти целиком посвятить живописи. Завтра нужно идти на прием. А в понедельник опять начинается рабочая неделя. Не стоит тратить время на бесплодные размышления о Кайле.
        Но что же он все-таки сегодня делает? Может, сидит в офисе? Или плавает в бассейне? Ей стоит побольше узнать о характере и привычках своего «жениха».
        Раньше такого не случалось. Но сегодня Хетти отложила кисть и палитру в самый разгар работы и пошла за двумя листами бумаги, где Кайл писал про себя. В вечер перед посещением миссис Смитсон она внимательно прочитала их. Однако, возможно, какие-то факты вылетели из ее головы.
        Своеобразное сочинение было довольно содержательным. Но в нем не упоминалось, как Кайл Сандерс обычно проводит выходные. Хорошо, что тетя Сара не спрашивала, как они отдыхают. Можно было совершить непоправимую ошибку, рассказав о каком-нибудь путешествии по горным тропам, а потом бы выяснилось, что Кайл на дух не переносит высоты.
        Хетти отложила листы и вернулась к картине. Но ее мысли продолжали блуждать вокруг загадочного мужчины, к которому ее тянуло, и с каждым днем все сильнее.

        6

        Пронзительный телефонный звонок раздался так внезапно, что Хетти испуганно вздрогнула. Большинство знакомых знали о том, что в субботу ее лучше не беспокоить. Кто бы тогда это мог быть? Со смешанным чувством недоумения и раздражения она подняла трубку.
        — Алло?
        — Хетти, это Сара Смитсон. Я нашла твой номер в телефонном справочнике. Извини, если не вовремя.
        — Нет, все в порядке. Как вы себя чувствуете?
        — Спасибо, гораздо лучше. Настолько, что в состоянии принимать гостей. Ты не приедешь навестить меня? Мы пообщаемся, лучше узнаем, друг друга, и Кайл при этом не будет нам мешать.
        — Что вы имеете в виду?
        — Ну, мы же не можем говорить обо всем откровенно, когда он рядом, не так ли?  — Слова миссис Смитсон заинтриговали Хетти.
        — И каких тем вы собираетесь коснуться?
        — Например, его детства. У меня есть семейные альбомы со старыми фотографиями. Но, может быть, тебя не интересуют рассказы о прошлом?.. Или если у тебя другие планы на сегодня, то я не обижусь,  — добавила миссис Смитсон.
        Хетти посмотрела на картину. Обычно она с трудом отрывалась от произведения, стараясь продлить удовольствие от работы над ним. Но здесь поправлять было нечего.
        У Хетти не нашлось причин для отказа, кроме одной: ей не хотелось завязывать серьезные личные отношения с родственницей Кайла, о чем она даже ему сказала. Но тоска, сквозившая в голосе пожилой женщины, тронула ее. И она решилась.
        — Нет, сегодня я совершенно свободна. В котором часу мне приехать?
        — Приезжай к ланчу.  — Миссис Смитсон продиктовала адрес и, радостно попрощавшись, повесила трубку.
        Хетти немного поколебалась и решила позвонить Кайлу на работу. Его на месте не оказалось. Джошуа сказал, что он отправился спортзал и больше в офисе не появится.
        — Мог бы оставить мне домашний номер,  — проворчала Хетти, тщетно пытаясь найти его телефонном справочнике. Их фальшивая помолвка не такое простое дело, как кажется с первого взгляда.
        Она попыталась представить реакцию Кайла на ее совместный ланч с миссис Смитсон. Возможно, он подумает, что ей пришло в го лову поживиться состоянием доброй женщины. Ладно, немного волнения только пойдет ему на пользу.

        Сразу после ее приезда Хетти провели в спальню. Тетя Кайла в шелковом пеньюаре цвета шампанского полулежала на кровати. Увидев гостью, она расцвела в приветливой улыбке. Хотя прошло всего два дня, улучшение е здоровья было налицо.
        — Здравствуй, дорогая! Извини, что принимаю тебя в постели. Я пыталась подняться, но это оказалось мне еще не по силам. Мне кажется, лучше направить усилия на общение с тобой, чем на сидение в кресле.
        — Совершенно верно. Сара, если мое присутствие станет вас утомлять, обязательно скажите, и я уеду.
        — Совсем наоборот. Ты действуешь на меня лучше любого лекарства. Хочешь чего-нибудь выпить?
        — Нет, я подожду ланча. Как вы себя чувствуете?  — И Хетти села в кресло рядом с кроватью.
        Миссис Смитсон выглядела хорошо, но было ясно, что за последние месяцы она очень похудела, вероятно, из-за отсутствия аппетита. Набирание веса — процесс достаточно затяжной. Значит, их помолвка продлится долго, месяц как минимум. Но эта мысль теперь не пугала Хетти.
        — Гораздо лучше, спасибо. О, дорогая, позавчера я заметила, что ты не носишь кольца. И сегодня его на пальце тоже нет. А на фотографии в газете оно, кажется, было. Или я что-то путаю?
        — Ну…  — Хетти лихорадочно искала ответ, надеясь, что выражение лица ее не выдаст,  — у меня есть очень красивое кольцо. Но я не ношу его, когда занимаюсь живописью, потому что боюсь испачкать краской. Когда вы позвонили, я как раз работала над картиной, и потом забыла надеть его.
        — Очень хочется увидеть кольцо, которое мой племянник подарил своей невесте. Подумать только, Кайл наконец-то женится! Расскажи мне еще раз, где вы познакомились, и как он сделал тебе предложение. Это стало для тебя полной неожиданностью? Было очень романтично?
        — Нас представил Робин…  — неуверенно начала Хетти. Сара, видимо, собиралась засыпать ее вопросами. Что сообщил ей об этом Кайл? Ужасно, если их версии одного и того же события окажутся разными. Значит, следует постараться, как можно меньше говорить и как можно больше слушать.  — На самом деле это произошло недавно. Мы полюбили друг друга почти с первого взгляда.  — И Хетти поспешно перешла к другой теме: — Вы обещали рассказать мне о детстве Кайла и показать старые альбомы.
        Миссис Смитсон позвонила сиделке.
        — Кора, принесите, пожалуйста, фотографии, которые я попросила вас найти.
        — Хорошо, миссис Смитсон. Кстати, Фрида просила передать вам, что ланч подадут через пятнадцать минут.
        — Мы поедим здесь,  — ответила пожилая женщина. Когда сиделка вышла, она сказала: — Хорошая девушка. Но я с нетерпением жду того дня, когда смогу обходиться без ее помощи. Ведь у нас столько дел впереди! Надо как следует подготовиться к свадьбе. И мне не терпится познакомиться с твоими родителя ми. Они очень обрадовались, когда узнали о помолвке?
        — Я… мм, пока не сказала им; что собираюсь замуж.
        — Почему?
        — Они ведь отдыхают в Египте. Их не очень легко найти. К тому же мне не хочется сообщать столь важную новость по телефону. Понимаете?
        На самом деле Хетти звонила родителям почти каждый день. Но ей и в голову не приходило рассказывать им про историю с помолвкой. В любом случае, она закончится раньше, чем родители вернутся в Англию.
        — Мне кажется, что ты все-таки должна им сообщить,  — сказала Сара, задумчиво глядя на Хетти.
        Та кивнула и ослепительно улыбнулась, пытаясь скрыть страх. В этот момент дверь открылась и вошла сиделка с альбомами. Хетти облегченно вздохнула. Они склонились над фотографиями, с которых на них смотрел милый мальчик с вьющимися волосами. Тогда у него еще не было серьезного взгляда взрослого человека.
        Хетти увлеченно расспрашивала миссис Смитсон о детстве Кайла, перелистывая страницы альбома. Ей действительно было интересно узнать о нем побольше…
        И вдруг в спальне появился Кайл. Он застыл в дверном проеме, с подозрением глядя па двух женщин, склонившихся над фотографиями.
        На нем не было обычного темного костюма, строгой рубашки и ботинок ручной работы. Всесильный бизнесмен исчез, уступив место обыкновенному, хоть и очень красивому мужчине, похожему на парня из соседнего дома. На Хетти смотрел молодой человек в синих джинсах, кроссовках и свитере грубой вязки. Его волосы растрепались, на щеках проступил румянец. Кайл, видимо, приехал сразу после тренировки в спортзале. И выглядел просто неотразимым.
        — Хетти, что ты здесь делаешь?
        Она посмотрела в его голубые глаза и сразу прочитана в них недоверие. Итак, он не забыл про свои подозрения. Молодая женщина кинула быстрый взгляд в сторону тети. Заметила ли миссис Смитсон настроение племянника?
        — Я решила пригласить твою невесту в гости,  — ответила та вместо Хетти.
        — Мы смотрели твои детские фотографии, добавила молодая женщина.  — И совсем не ждали, что ты приедешь.
        — У меня выдалось свободное время,  — сухо ответил Кайл.
        — Хетти остается на ланч. Думаю, ты тоже голоден,  — заметила тетя.  — А потом вы сможете вместе поехать домой.
        — Ты будешь здесь есть?  — спросил он Хетти.
        — Да.
        Не нужно было быть семи пядей во лбу, чтобы понять: он недоволен ее присутствием в доме тети. Хетти старалась подавить чувство ярости, растущее в душе. Неужели она должна была отказаться выполнить невинное желание больно женщины, его самой близкой родственница.
        — Тогда с твоего позволения я приму душ, а потом присоединюсь к вам за ланчем. Но прежде, Хетти, мне хотелось бы поговорить тобой наедине.
        Миссис Смитсон широко улыбнулась и откинулась на подушки. Она уже представляла страстную встречу двух влюбленных. Хетти не смогла выжать и тени улыбки. Идя вслед за Кайлом, она ожидала самого худшего.
        Он закрыл дверь спальни. И они остались в коридоре наедине.
        — Ну и в какую игру ты играешь сейчас?  — в голосе его слышался металл.
        — По-моему, начала ее не я. Кто придумал помолвку ради здоровья тети?
        — Я не об этом. Мне интересно, почему ты приехала сегодня сюда? Надеялась, что я об этом не узнаю?
        Хетти почувствовала: еще секунда — и нервы ее не выдержат. Сдерживаясь из последних сил, она медленно, четко выговаривая слова, произнесла:
        — Сара сама пригласила меня. Я сначала отказывалась. Но она настаивала. Мне захотелось сделать ей приятное. Думаю, Саре скучно. И может быть, одиноко.
        — Да у нее куча друзей!
        — А как насчет единственного племянника?
        — Я навещаю ее так часто, как могу. Дело не в этом. Ты не должна приезжать к тете без меня. Понятно?
        — А почему?
        Кайл в волнении провел руками по волосам.
        — Неважно.  — Было видно, что он также находится на грани срыва.  — Возвращайся к ней, я присоединюсь к вам через несколько минут.
        Хетти уже хотела последовать его просьбе, больше похожей на приказ, но представила, как входит в спальню с лицом, перекошенным от ярости, а потом там же появляется Кайл с горящим от злости взглядом, и поняла: этого делать не следует. Миссис Смитсон сразу поймет, что между ними произошла ссора. Последуют расспросы, попытки их помирить, и кто-нибудь из них может не сдержаться.
        Нужно было срочно изменить ситуацию!
        — Не надо быть таким злюкой,  — вдруг притворно-капризным голосом заговорила Хетти. Она подошла ближе и жеманно провела пальцами вверх по мускулистой руке.
        От неожиданности Кайл вздрогнул и закашлялся. А потом, поняв, что Хетти только разыгрывает его, засмеялся.
        — Прости,  — сказал он. В голосе его больше не слышалось напряжения.  — Но я чуть с ума не сошел, когда увидел тебя здесь.
        — Ты когда-нибудь пытался просто поверить другому человеку?
        — Я уже давно понял, что доверчивые люди чаще всего получают по зубам.  — Кайл нашел ее ладонь и накрыл своей, притянув ближе.
        — Да уж, не хотелось бы, чтобы такое произошло в действительности,  — игривым тоном произнесла Хетти, стараясь не показать, какое сильное действие произвело на нее его прикосновение.  — У тебя чудесные зубы.
        — Точно. И они больно кусают.  — Кайл постепенно привлекал ее все ближе.
        — А ты часто кусаешься?  — У Хетти не было сил сопротивляться. Она млела от его запаха и дрожала, чувствуя, как его ладони скользят вверх по ее спине.
        — Иногда.  — Не отрывая взора от ее потемневших глаз, Кайл медленно наклонился и жадным поцелуем накрыл ее рот.
        У Хетти закружилась голова. Она обняла его за шею и подняла голову, желая более полного слияния. Жаркий язык заскользил по чувствительному нёбу, отдавая часть своего пыла Хетти.
        Кайл знал, что ему следует остановиться. Но ее поцелуй был невыразимо сладким, объятия — нежными, а тело, доверчиво прильнувшее к нему, таким теплым, что ни один мужчина не устоял бы. На мгновение он отчаянно захотел оказаться с этой женщиной у себя дома и не выходить оттуда как минимум неделю, проводя все время в спальне.
        Невероятным усилием воли Кайл оторвался от влажных губ Хетти и с закрытыми глазами прижался лбом к ее лбу.
        — Нам не следует больше этого делать,  — хриплым голосом произнес он.
        — Я тоже так думаю,  — ответила Хетти.
        — Но сможем ли мы противостоять желанию?
        Вопрос остался без ответа. Хетти решительно высвободилась из его объятий. Тело сразу начало скучать по сильным рукам Кайла. Но этот мужчина мне не принадлежит и никогда не полюбит меня, мысленно сказала себе она. А секс без чувств мне не нужен. Поэтому я должна, во что бы то ни стало и дальше соблюдать дистанцию.
        — Я пойду к Саре,  — сказала Хетти.  — Не волнуйся, она не задает мне коварных вопросов. Мы просто рассматриваем твои детские фотографии. Тогда ты еще доверял людям…
        — Жизнь — жесткая вещь. Она задает уроки, которые порой тяжело выучить.
        — Например, играть роль невесты известного бизнесмена,  — заметила Хетти, а затем, горько улыбнувшись, пошла к миссис Смитсон.
        Кайлу опять стало не по себе. Он захотел броситься за ней следом, поприсутствовать при разговоре, убедиться, что эта женщина не затевает ничего плохого против его тети. Хетти уже поняла, насколько та добра, не хочет ли она этим воспользоваться?
        Кайл рекордно быстро принял душ. Его опыт подсказывал, что нельзя доверять малознакомым людям, особенно представительницам противоположного пола. Женщинам от него почти всегда были нужны только деньги, положение в обществе, возможность весело про вести время. Верность и любовь имели с этим мало общего.
        Идя по длинному коридору, ведущему в спальню тети, Кайл пытался вспомнить, с какого момента перестал им верить. Может, когда Моника Лоуби притворялась беременной, чтобы выйти за него замуж? Или позже, когда с помощью Робина выяснил, что Молли Лидер спит с ним только из-за его миллионов?
        Да, это был удар. После в его отношениях с женщинами возобладал здоровый цинизм. Все остальные подружки уже точно знали: женитьба никак не входила в планы Кайла Сандерса.
        Нет никаких оснований считать, что Хетти существенно отличается от них. К тому же она принадлежит совершенно к другому слою населения. Роман между рядовой жительницей Брайтона и ресторанным магнатом из Лондона не может быть равноправным. Значит, унижение или корысть будут присутствовать в их отношениях всегда.
        Он смирится с этим на время, чтобы помочь тете. Но останется настороже.
        Открыв дверь в спальню, Кайл с изумлением увидел, что его тетя смеется. На щеках проступил здоровый румянец. А ее глаза с удовольствием смотрят на него. Перемена была похожа на чудо.
        — Наконец-то! Подойди и послушай, как твоя невеста красила стены в своем доме.
        Кайл придвинул стул к кровати и сел, касаясь коленом ноги Хетти. Она немного отодвинулась, но тут же почувствовала за спиной его руку, легшую на спинку кресла.
        Хетти не знала, что делать. Ей только уда лось развеселить Сару, как вошел Кайл и сел так близко, что от волнения язык перестал ее слушаться.
        — Я думал, ты специалист по реставрации картин, а не по убранству интерьеров,  — заметил он.
        Хетти еще немного подвинулась влево и, поборов внутреннее напряжение, сказала:
        — Правильно. Но как только я переехала в этот дом, то поняла, что не смогу жить в помещении с темно-зелеными стенами. Их надо было сделать более светлыми и веселыми.
        — Расскажи про самодельные леса.
        Хетти неуверенно покосилась на Кайла. За чем ему выслушивать историю про ее неуклюжие попытки самостоятельно отремонтировать жилище? Он наверняка нанимает армию декораторов только для того, чтобы поменять шторы.
        — Ну, ты знаешь, что у меня в доме довольно высокие потолки.  — Кайл кивнул. Ему хорошо запомнился ее дом.  — Так вот я взяла у Дженнифер, моей соседки, обеденный стол и поставила на него кресло. Точно так же я поступила с моим столом. А между ними положила гладильную доску, по которой ходила и красила стены. Получилось очень удобно.
        Кайл как-то странно посмотрел, на нее.
        — Ты же могла запросто упасть и сломать шею!
        — Мне было очень сложно каждый раз двигать тяжелые столы. Но с помощью этой конструкции я сэкономила кучу денег. Профессиональные маляры запросили с меня гораздо больше, чем было отложено на весь ремонт.
        Вид Хетти, падающей с большой высоты на пол вместе с креслами и доской, слишком живо предстал перед мысленным взором Кайла.
        — Больше так не делай,  — резко сказал он.
        — Почему?  — с удивлением спросила Хетти.
        — Слишком опасно.
        — Но я вела себя очень осторожно.
        — Заметь, это было до того, как она встретила тебя,  — сказала миссис Смитсон.  — Уверена, что больше необходимости самой красить стены у нее не возникнет. В конце концов, вы ведь не будете жить в доме Хетти. Кстати, мы так и не обсудили свадьбу,  — спохватилась она.  — Только не откладывайте ее из-за меня. Я чувствую себя сильнее с каждым днем. А точная дата торжества поставит меня на ноги еще быстрее.
        Хетти расширенными от ужаса глазами уставилась на Кайла. Что делать? Видимо, придется назвать число. Но тем страшнее будет разочарование Сары, когда она услышит о разрыве их помолвки.
        — Мы хотим дождаться возвращения моих родителей.  — Она вовремя вспомнила про их путешествие по Египту.  — Потом соберемся все вместе и обсудим детали.
        При этих словах тетя радостно закивала. Миссис Смитсон уже с нетерпением ждала столь важного события. Кайл одобрительно посмотрел на Хетти.
        — Уверен, ты поймешь, что, перед тем как строить планы, ей хочется сначала рассказать о помолвке матери и отцу. Они ведь еще ничего не знают. Это был очень быстрый роман.
        — Который вам преподнесла сама судьба! воскликнула Сара.  — Вы великолепно подходите друг другу!
        После того как ланч подошел к концу, Кайл уговорил тетю отдохнуть и заверил ее, что сам отвезет Хетти домой…
        Выйдя из дому, молодая женщина обернулась к нему и произнесла:
        — Ты вовсе не обязан провожать меня. Я могу поймать такси.
        — Мне нужно поговорить с тобой.
        — Понятно. Еще одна лекция, не так ли?
        — Я не учитель,  — хмуро ответил Кайл.  — У меня есть дела поважнее.
        Она улыбнулась и взяла его под руку — вдруг Сара сейчас как раз наблюдает за ними из окна? Даже сквозь теплый толстый свитер Хетти ощущала движение упругих мускулов и подавила горький вздох. Не стоит желать того, чего никогда не произойдет, иначе страдания разобьют мое сердце, сказала себе она. Между мной и Кайлом нет ничего общего. Я уже достаточно пожила на свете, чтобы понять: мужчина и женщина со столь разным положением в обществе не могут стать не только супругами, но даже друзьями. Нас свела нелепая случайность, и скоро мы разойдемся так же быстро, как и познакомились.
        Кайл ясно это показал. Ведь сегодня он честно сказал, что больше им не следует целоваться. Что ж, спасибо ему за правду.

        Машина ехала по набережной. Хетти молча смотрела на холодное осеннее море, в котором отражалось не менее неприветливое небо. В целом ей понравился визит к Саре. Она много узнала о Кайле. И о его единственной родственнице тоже.
        — О чем вы разговаривали с тетей?  — спросил Кайл.
        — В основном она рассказывала мне о твоем детстве. Наверное, думала, что я захочу, как можно больше узнать о прошлом своего жениха. Сара уверена, что не слишком хорошо заменила тебе мать, так как разрешала любые шалости и была недостаточно строга к твоим проступкам.
        — Она не права. Я люблю ее именно за понимание и снисходительность.
        — А еще Сара очень хотела иметь своих детей, особенно дочь.
        Кайл с недоверием посмотрел на Хетти.
        — Тетя никогда мне об этом не говорила, думал, они с мужем были и без того счастливы и не собирались обременять себя лишними хлопотами.
        — Наверное, есть вещи, которыми можно поделиться только с женщиной,  — задумчиво ответила Хетти.  — А еще Сара сказала, что очень тоскует по Николасу. Он умер восемь лет на зад, и ей до сих пор одиноко.
        — У тети есть друзья.
        — Кайл, они прожили вместе восемнадцать лет. Твой дядя был мужчиной ее жизни, и ей тяжело смириться с его смертью. Наверное, этого никогда не произойдет.
        — Она могла бы опять выйти замуж.
        — Да. Если бы удалось найти человека, которого бы твоя тетя полюбила так же сильно как мужа. Ты согласен?
        — Все эти сказки про любовь для меня ничего не значат. Люди вступают в брак по разным причинам. И если кто-то принимает сексуальное влечение или желание остепенить и завести детей за светлое, почти неземное чувство, то пусть и дальше заблуждается.
        — Браво!  — с едкой иронией в голосе воскликнула Хетти.  — Ты получаешь звание самого циничного мужчины года!  — Кайл не выдержал и рассмеялся.  — Но не думай, что если тебе кажется, будто любви нет, то, значит, так же думает и Сара.
        — А ты в нее веришь? В любовь?
        Хетти задумалась и ответила не сразу.
        — Хотелось бы,  — наконец произнесла молодая женщина с печалью в голосе. Честно говоря, в ее жизни настоящей любви еще не было. Да и сможет ли она сразу понять, что в сердце зародилось то единственное, на все времена, чувство? Возможно, такое счастье выпадает далеко не каждому.
        Может быть, мне пока не встретился нужный мужчина, подумала Хетти.  — Мои родители счастливы друг с другом. Сара до сих пор не может забыть своего мужа. Несколько раз я тоже думала, Что влюбилась по-настоящему. Но потом всегда наступало разочарование. Вероятно, мои требования непомерно высоки.
        Кайл затормозил возле ее дома. Она взялась за ручку дверцы, но он остановил ее, положил ладонь на плечо Хетти.
        — Я заеду за тобой завтра в семь вечера,  — напомнил Кайл.
        — Хорошо. Буду, готова вовремя.
        — Не спеши, я сейчас открою тебе дверцу.
        Хетти молча приняла его помощь.
        — Ну, до свидания.  — Она направилась к дому.
        — Подожди.  — Кайл в несколько шагов догнал ее и встал рядом.
        — Что случилось?
        — На прием приглашено огромное количество людей, которые будут внимательно наблюдать за нами. По моим данным, там появится и Летиция.
        — Не волнуйся. Я надену самое красивое платье и не отойду от тебя ни на шаг — прилипну как муха к варенью.
        Кайл усмехнулся и покачал головой.
        — Хорошее сравнение, ничего не скажешь. С тобой не соскучишься.
        Хетти помахала ему рукой и пошла к дому.
        Он смотрел ей вслед. Даже в джинсах эта женщина выглядела очень сексуально. А если на ней будет открытое вечернее платье?.. Он уже начинал бояться за свой рассудок.

        — Итак, расскажи мне о нем подробнее.
        На следующий день Хетти уже с пяти вечера сидела перед зеркалом в обществе Дженнифер. Та вызвалась помочь ей сделать прическу, поскольку слыла мастером на все руки, когда дело касалось преображения женской внешности.
        — Но ты и так все знаешь!  — Приятельница уже час мучила ее расспросами. Даже статья в газете не смогла удовлетворить любопытств соседки.
        — Я просто ничего не понимаю. Сначала ты показываешь кольцо твоей мамы, и мы придумываем историю насчет помолвки. Потом — раз!  — и ты демонстрируешь мне фотографии, на которых выступаешь в качестве невесты миллионера. Теперь собираешься ним на прием, где будет элита города. И после этого утверждаешь, что ваши отношения сплошной обман?
        — В общем, да.  — Хетти потрогала завитую прядь и удовлетворенно улыбнулась. Ее волосы Дженнифер сначала накрутила на бигуди, а потом с помощью лака уложила в пышную, очень женственную прическу. Локоны, разделенные четким пробором, ниспадали до плеч, выгодно подчеркивая овал лица.  — Выглядит просто замечательно. Большое спасибо.  — Хетти показала на платье, лежащее на кровати.  — Я взяла его напрокат в салоне. Ничего, что оно темного цвета?
        — Синий тебе очень идет. Кайл будет в восторге.
        На губах Хетти заиграла улыбка.
        — Ничего подобного. Задержись ненадолго и сама познакомишься с мистером Деньги-Это-Главное.
        — Вот потому-то он и стал миллионером,  — возразила Дженнифер.  — Может, он и победнее королевы, но его потомкам денег хватит еще лет на триста. Как ни крути, а в такого мужчину легче влюбиться, чем в разносчика пиццы.
        — Я в него не влюблена,  — запротестовала Хетти, надевая платье.
        Впервые в жизни ей предстояло появиться на людях в наряде, настолько плотно облегающем фигуру. Довольно глубокий вырез был отделан по краю серебряной вышивкой с жемчугом. Точно такой же рисунок шел по подолу и рукавам. Платье выглядело дорого и очень стильно. Хетти обрадовалась, что на работу ей часто приходилось добираться пешком. Такой туалет показал бы даже лишние полкилограмма. Она еще раз примерила, изящные туфли на высоком каблуке и осталась довольна результатом: ноги стали казаться еще длиннее. Если не считать выпускного платья, Хетти впервые так нарядилась. Но странно — никакого страха она не испытывала.
        Дженнифер открыла свою косметичку и достала помаду густого винного оттенка.
        — Эта подойдет. Твое платье и настроение требуют именно такого цвета.
        — Что?
        — Ты собираешься на прием, как на войну. Решительное сражение с Летицией должно пройти на ура.
        — Ошибаешься. Я ни с кем не собираюсь бороться из-за Кайла. Наша помолвка — ненастоящая. Если ему понравится другая женщина, то, пожалуйста!
        Но когда Хетти нагнулась к зеркалу, чтобы накрасить губы, чувство ревности пронзило ее сердце. Оно не должно было возникнуть, но молодая женщина ничего не могла с собой поделать. Мысль, что Кайл увлечется другой, причиняла ей боль.
        И это было страшной глупостью с ее стороны. Между ними ничего нет, кроме соглашения о помощи больной тете. И никогда не будет. Только полная идиотка может надеяться, что такой человек, как Кайл Сандерс, увлечется обыкновенной, не очень красивой женщиной…

        7

        Ровно в семь в дверь позвонили.
        — Бизнесмены одержимы точностью, как и всем остальным, касающимся денег,  — сказала Хетти подруге и пошла открывать.
        Она едва сдержала вздох изумления, увидев Кайла. Сегодня на нем был черный смокинг. Вчера ей очень понравился свободный стиль его одежды. А сейчас Хетти поняла, почему женщинам нравятся мужчины в смокингах.
        — Готова?  — спросил Кайл, внимательно разглядывая ее с ног до головы. И Хетти показалось, что в его глазах зажегся огонек желания и восхищения.
        — Почти. Зайди на минутку. У меня в гостях Дженнифер, моя соседка.
        Она быстро представила их друг другу, удивляясь подозрительному взгляду подруги и очень настороженному поведению Кайла.
        — Так это была ваша идея насчет вымышленной помолвки?  — спросил он.
        Дженнифер кивнула.
        — Но, вижу, вы немного изменили сценарий. В моем плане не было мужчины.
        — Тогда бы план не сработал.
        — А ваш сработает? Что случится, если вас разоблачат?
        — Если это произойдет после выздоровления моей тети, то неважно.  — Кайл посмотрел на Хетти.  — Ну, мы идем?
        Дженнифер, поняв намек, поспешно направилась к двери и на прощание бросила:
        — Смотри, повеселись там хорошенько, дорогуша! И не забудь, что всегда говорила моя мама в подобных случаях.
        — Что Дженнифер имела в виду?  — спросил Кайл, когда дверь за ней закрылась.
        — Ничего,  — поспешно ответила Хетти.  — Просто один из многочисленных советов ее матери.
        На самом деле та предостерегала дочь от опасности влюбиться в богатого мужчину и отдаться ему почти в первый вечер знакомства. Естественно, передавать подобные слова Кайлу было ни к чему…
        — Расскажи мне, кто будет на приеме,  — попросила она, когда они шли к машине.
        — Я и сам собирался это сделать,  — ответил Кайл, усаживая Хетти. Затем сам сел за руль и включил мотор.  — Мне сказали, что там будут несколько моих друзей. Они специально приехали из Лондона, услышав о нашей помолвке. Тебе следует о них знать, иначе это покажется подозрительным. За нашим столиком будет сидеть Ричард Пайтон с женой. Их свадьба состоялась всего несколько месяцев назад, как только он развелся с первой супругой. Еще к нам обязательно подойдут супруги Даррелл. Софи и Тед поженились еще в студенческие годы.
        — Вы учились вместе?
        — Нет,  — неохотно произнес Кайл.  — С Тедом мы познакомились в детстве.
        — Вы жили рядом?
        — На самом деле мы вместе ходили в школу танцев.
        Хетти оторвалась от окна, в котором из-за тумана и сумерек ничего, кроме витрин и предметов, освещенных уличными фонарями, видно не было, и в изумлении уставилась на Кайла.
        — Ты учился танцевать? Я не знала.
        — Конечно. Мне не доставляет особого удовольствия вспоминать об этом. Если бы не настойчивость мамы, а потом и тети, я бы ее никогда не окончил.
        Хетти улыбнулась.
        — Обещаю, что не скажу ни слова о том, что известный бизнесмен в детстве учился танцам вместе с девчонками. Итак, все твои старые знакомые уже женаты. Один только ты холост.
        — Это точно.
        — А когда-нибудь собираешься?  — Кайл на мгновение задумался.
        — Думаю, что рано или поздно придется. А ты?
        — Да, если найду подходящего человека.
        — А как ты отличишь его от остальных?
        — Не знаю. Надеюсь, что сразу пойму: вот он, мужчина моей мечты. Браки заключаются на всю жизнь, и мне ужасно не хочется совершить ошибку.
        — В наше время развестись очень просто.
        — Но не для меня. Я планирую провести вместе с мужем всю жизнь, пока, как говорится, смерть не разлучит нас. Так думают мои родители. И твоя тетя, кстати, тоже.
        Кайл не ответил. Он точно не был занят дорогой — несмотря на выходной день, машин попадалось мало,  — просто не знал, что сказать. Хетти постепенно открывала ему новый мир отношений между людьми, и сразу разобраться в нем было непросто.
        Скоро «ягуар» затормозил перед роскошным старинным зданием. Сквозь стеклянные двери виднелся широкий, залитый огнями холл, лестница и несколько роскошно одетых людей, поднимающихся наверх.
        Швейцар в красной униформе помог Хетти выйти. Она взяла под руку Кайла. Отныне ей следовало помнить лишь одно: она — любимая невеста могущественного бизнесмена. И надеяться, что ее игра будет достаточно убедительной, чтобы обмануть весь мир. Или хотя бы Летицию.
        Кайл быстро нашел их столик и представил Хетти своим знакомым. Ей они понравились с первого взгляда. Жена Ричарда оказалась очень юной, на несколько лет младше самой Хетти. Наверное, Пайтон как раз находился в том периоде, который называется кризисом среднего возраста: развелся с одной женщиной, ровней ему по годам, и женился на юной и красивой. Наверное, лучше как можно дольше искать на стоящую любовь, чем пройти через ужас развода, подумалось Хетти.
        — Кайлу редко удается удивить нас,  — сказал Ричард после обычной сцены знакомства.  — Последний раз я видел его с…  — Он остановился и виновато посмотрел на приятеля.
        — С Летицией,  — спокойно закончил за него Кайл.  — Не бойся, дружище, Хетти все знает об этой женщине.
        Она нагнулась к нему и лукаво спросила:
        — Неужели действительно все?  — Сидящие за столом рассмеялись. Взгляд Кайл задержался на ее лице. На мгновение Хетти почувствовала, что в мире нет никого, кроме них двоих. Он поднял руку и нежно провел по ее щеке.
        — Почти,  — ответил Кайл, не сводя с нее глаз.
        — Вижу, она полностью завладела твоим сердцем,  — сказала жена Ричарда, Марта.
        — И моей жизнью тоже.  — Его взгляд открыто ласкал ее плечи, лицо, волосы.
        Хетти почти забыла, что они играют роли. У него так хорошо, получается, представлять влюбленного мужчину! Значит, когда он на самом деле полюбит, его избранница никогда не пожалуется на отсутствие внимания. Счастливая женщина…
        Зазвучала музыка, и Кайл встал.
        — Потанцуем?  — Супруги Пайтон запротестовали, так как им хотелось еще поговорить с Хетти. Но она улыбнулась и подала руку «жениху».
        — Мне ужасно надоело рассказывать о себе твоим родственникам и друзьям,  — пожаловалась она, когда Кайл обвил рукой ее талию и повел в танце.  — Да, мама и тетя не зря проявили настойчивость, подумала молодая женщина.
        — Не волнуйся,  — ответил Кайл.  — Поговорят, а потом забудут. Но этот прием — настоящее испытание. Если бы я заранее не пообещал прийти, то можно было бы и отказаться. Но появиться здесь без тебя мне представлялось невозможным. Представь, какие слухи распустила бы Летиция и что бы прочитала на следующий день в газетах тетя!
        — В последний раз она выглядела намного лучше.
        — Согласен. Вот почему нам следует продолжать притворяться женихом и невестой.
        — И все же я думаю, что разрыв может резко ухудшить ее здоровье.
        Мелодия закончилась, и они направились обратно к столику. И тут Хетти увидела Летицию, как ни в чем не бывало сидящую на ее стуле. Что ж, вот и долгожданный момент доказать ей, что их с Кайлом помолвка — настоящая, подумала молодая женщина, преисполнившись решимости.
        — Твоя подруга очень настойчива, этого у нее не отнимешь,  — сказала она своему спутнику, от которого исходили почти ощутимые волны негодования.
        — Я бы назвал ее поведение менее приличным словом.
        Как только они подошли к столику, Летиция обернулась и сладким голосом произнесла:
        — Здравствуй, любовь моя.
        К сидящим за столом, пока Кайл и Хетти танцевали, присоединилась чета Даррелл. И теперь все четверо с ужасом смотрели на незваную гостью.
        — По-моему, это не твое место,  — холодно промолвил Кайл.
        — А, по-моему, ты мне врешь: вы не помолвлены. Мы слишком много значили друг для друга, чтобы кто-то из нас смог так быстро влюбиться в кого-то еще. Ведь прошло всего несколько недель с того дня, как мы расстались в Неаполе. Если твоя цель — заставить меня ревновать, то признаюсь, она достигнута. А теперь оставь эту серую мышку и иди ко мне!
        — Боже мой,  — тихо произнес потрясенный Тед. Рядом с ними начали собираться люди, всегда чувствующие, где пахнет скандалом.
        — Дорогой, не слушай ее,  — сказала Хетти, обнимая Кайла за талию и прижимаясь к нему всем телом.  — Я люблю тебя. Мы должны быть вместе.
        Он с изумлением уставился на нее. Но тут же в его взгляде появилась решительность. Кайл нагнулся… и поцеловал ее. Он немного наклонился, поддерживая Хетти так, что ей пришлось плотнее прижаться к нему, иначе она бы упала. Окружающий мир подернулся дымкой, музыка и голоса зазвучали еле слышно. Кровь горячим потоком заструилась по венам. Хетти забыла о том, что Кайл целует ее на виду у всех для того, чтобы убедить собравшихся в истинности их помолвки. Она чувствовала силу и тепло мужского тела, ощущала сексуальную привлекательность Кайла, которую уже не могла отрицать…
        Поцелуй длился вечность. Наконец Кайл неохотно оторвался от ее губ. Хетти издала слабый звук протеста и, открыв глаза, увидела устремленный на нее взгляд, полный огня.
        — Это убедило тебя в том, что я полностью очарован тобой?
        На секунду она словно очутилась в двух разных мирах. В одном, Кайл действительно был в нее влюблен и сейчас открыл свое чувство всему миру. А в другом мире царил обман и ни что не было истинным.
        — Не знаю, как Хетти, а меня убедило,  — подала голос Софи.
        — И меня тоже,  — добавила Марта.  — Ричард, ты никогда меня так не целовал.
        — Дорогая, думаю, что никто, кроме Кайла, так не целуется. Особенно с женщиной, которая вскружила ему голову.
        Летиция не сказала ни слова. Зато ее взгляд красноречиво говорил о том, что она чувствует. Рывком отодвинув стул, брюнетка встала и кинулась прочь под аплодисменты сидящих за столом.
        — Отличная работа!  — похвалил Тед.  — Особам вроде Летиции полезно преподать жестокий урок. Сами они не в состоянии чего-либо понять. Но, Кайл, теперь наши жены заставят брать у тебя уроки поцелуев!
        Все рассмеялись. Атмосфера разрядилась, и больше никто не вспоминал о досадном происшествии. Хетти села за столик и постаралась присоединиться к общему разговору. Но она не могла забыть поцелуя, из-за которого ее пульс все еще не пришел в норму. Чуть опустив ресницы, она искоса бросала на Кайла быстрые изучающие взгляды. Тот делал то же самое, но открыто. Хетти принужденно улыбалась, надеясь, что выглядит как любящая невеста.
        Хотя все, что ей сейчас было нужно,  — это ее тихий дом, где можно спрятаться от любопытных людей и их коварных вопросов. И от притягательной красоты Кайла Сандерса. Реальность и фантазии уже начали перемешиваться в ее голове. Хетти понимала, что сама попросила его сыграть роль влюбленного. Но она не предполагала, что у него это так убедительно получится. Очень легко поверить красивому мужчине, который смотрит на тебя полным желания взглядом, а поцелуями заставляет забыть обо всем на свете!
        Она должна взять себя в руки, иначе ей грозит опасность потерять голову. И сердце…
        — Хетти, где вы работаете?  — спросила Марта.
        — Реставратором в частной фирме.
        — Это должно быть очень интересно! Всегда завидовала людям творческих профессий. А как вы познакомились с Кайлом?
        — Мой близкий друг Робин представил нас,  — как будто рассказывая заученный урок, произнес Кайл. Его рука лежала на спинке стула Хетти. Пальцы нежно, едва заметно поглаживали ее шею.
        Молодой женщине с трудом удавалось следить за разговором. Сначала — поцелуй, потом — эти вроде бы невинные прикосновения. Неужели он не понимает, что с ней сейчас творится?
        — И когда свадьба?  — спросил Ричард.
        — Мы еще не решили,  — быстро ответила Хетти.  — Мои родители сейчас отдыхают в Египте и даже не знают о нашей помолвке.
        — А как здоровье тети?
        — Спасибо, ей гораздо лучше,  — ответил Кайл.
        — И, наверное, она очень рада, что ее единственный племянник наконец-то женится?  — улыбаясь, спросила Марта.  — Держу пари, миссис Смитсон с нетерпением ждет прибавления в семействе. Во всяком случае, наши только о внуках и мечтают.
        Хетти посмотрела на Кайла и чуть не засмеялась, настолько смешным было озадаченное выражение его лица. Большинство людей, вступая в брак, хотят иметь детей. Видимо, эта мысль никогда не приходила ему в голову…
        После ужина организаторы приема объявили сумму, собранную в фонд помощи детям сиротам, и поблагодарили собравшихся. Когда аплодисменты стихли, опять зазвучала танцевальная музыка. Кайл и Хетти снова пошли танцевать.
        — Все идет отлично, не правда ли?  — спросила она, с удовольствием двигаясь под красивую мелодию.  — Твои друзья уверены, что мы без ума друг от друга.
        Кайл посмотрел на нее и крепче прижал к себе.
        — Не празднуй победу раньше времени, я давно знаю этих людей.
        — И?
        — Я не уверен, что они полностью поверили.  — Хетти через плечо бросила взгляд на столик. Там никого не было, все тоже пошли танцевать.  — Может быть, мои приятели до конца не осознают своих сомнений. Но Тед задумался, когда ты сказала, что не знаешь, какой вид открывается из окна моего дома в Лондоне.
        — Но если они о чем-либо и догадаются, то не пойдут сообщать о своих подозрениях Саре.
        — Конечно, нет. Но подумай, как быстро и какими немыслимыми путями распространяются слухи! Наша ситуация слишком серьезна и необычна, чтобы рисковать.
        — Я понятия не имела, что фотографов на приеме заинтересует моя помолвка. И еще, Робин должен был сказать мне, кем ты являешься, перед тем как познакомить нас.
        — Возможно, он полагал, что ты уже знаешь.
        — Опять ты за свое, Кайл! Я не представляю, как тебе удается радоваться жизни, если приходится каждого подозревать в корысти.  — Удовольствие от танца исчезло.  — Я хочу поехать домой,  — сказала Хетти, не глядя ему в лицо.  — Мы здесь были, нас видели вместе, твоя бывшая любовница почти устроила скандал. Больше нам делать на приеме нечего.
        — Что за спешка?  — спросил Кайл.  — Разве тебе не нравится танцевать?
        — Да. С тем, кто мне симпатичен.
        — А я не принадлежу к этой категории?
        Хетти неопределенно пожала плечами. Затем внезапно улыбнулась и, положив голову ему на плечо, прошептала:
        — Слева Летиция.  — А секунду спустя громко сказала: — Дорогой, поехали ко мне!
        Кайл понимал, что эти слова — лишь часть роли, которую она играет. Но его вдруг потрясла мысль, что он действительно хочет уйти отсюда и остаться с Хетти наедине. Напряжение сегодняшнего вечера, когда постоянно приходилось быть настороже, начало утомлять его. А дома не нужно притворяться, отвечать на многочисленные вопросы, ловить на себе любопытные взгляды.
        — Хорошо, детка. Пойдем, попрощаемся с друзьями.

        Через несколько минут они уже ехали по пустынным ночным улицам. Хетти расслабленно откинулась на сиденье, напевая мотив последней слышанной на приеме мелодии.
        — В общем, я хорошо провела время,  — скачала она чуть позже.
        — Ты удивлена, не так ли?
        — Да. Мне не часто приходилось посещать столь торжественные мероприятия. К тому же я боялась; что сделаю что-нибудь не так, и твоим друзьям станет стыдно за глупую невесту друга.
        — Правда?  — Слова Хетти заинтересовали его. Кайл не встречал ни одной женщины, которая бы высказывала подобные мысли. Все они любыми способами добивались возможности выйти с ним в свет. Мнение его друзей — последняя вещь, о которой подруги беспокоились.
        Его спутница промолчала, и Кайл подумал о том, что все еще боится, что их встреча была подстроена. Но Хетти не делала попыток превратить их мнимую помолвку в настоящую, она ничего у него не просила.
        Кайл нахмурился. Это невозможно. Окружающим все время от него что-то было нужно. Но Хетти даже отказалась от денег, которые он предложил ей в качестве компенсации. Неужели совершенно бескорыстные, готовые помочь только по доброте душевной женщины действительно существуют?
        — Ты спешишь?  — спросила Хетти, когда машина остановилась возле ее дома.
        — Нет. Пригласи меня на чашку кофе.
        Она подозрительно посмотрела на него.
        — Только на кофе?
        Кайл не ответил, вышел из автомобиля открыл дверцу с ее стороны. Ему не хотелось ей ничего обещать. Весь вечер он не мог отвести глаз от ее стройной фигуры, волос, тщательно уложенных в прическу. Ложбинка между грудей, виднеющаяся в низком вырезе платья, не давала Кайлу спокойно общаться с друзьями. Он представлял, как прикоснется губами к нежной светлой коже, проведет по ней пальцами… Искушение было слишком велико, чтобы давать обещания.
        Войдя в дом, Хетти скинула пальто и прошла в кухню. Кайл смотрел на нее через широкий дверной проем, отмечая волнующее покачивание бедер под тонкой материей платья. Во рту у него пересохло.
        Чтобы отвлечься от волнующего зрелища, Кайл оглянулся по сторонам и вспомнил е рассказ о покраске стен. Цвет был замечательный, но их высота ужасала. Взгляд его остановился на двери, ведущей в спальню. Кайл захотел подняться по лестнице и увидеть кровать Хетти. Интересно, просторная ли она? Поместятся ли на ней два человека?
        В воображении сразу возникла Хетти, которую ласкает другой мужчина. Кайл опустил глаза и увидел картину, стоящую на полу рядом с мольбертом. Ему не доводилось бывать в том месте, хотя в Испанию Кайл ездил часто и сразу догадался, что на полотне изображена именно эта страна. От пейзажа исходили волны света, тепла и энергии летнего солнца. Он почти ощущал запах раскаленного песка и морского бриза. Хетти оказалась очень талантливой художницей.
        — Какой кофе ты пьешь?  — донесся ее голос. Кайл обернулся и сказал:
        — Черный, без сахара. У тебя есть покупатель на эту картину?
        Хетти подошла к нему и подала чашку, отрицательно покачав головой.
        — Ты отдаешь их на продажу в галерею?
        — Несколько висят у Ройби, на набережной.
        Кайл опять посмотрел на картину.
        — Я хочу купить ее.
        — Зачем?  — Хетти посмотрела на него с любопытством.
        — Что значит «зачем»? Это обыкновенная сделка, не более того.
        — Понятно. Я просто удивлена.
        Кайл подошел к другим картинам, висящим па стенах. Тенистая аллея английского сада, смеющаяся девочка, прижимающая к себе котенка, набережная Брайтона — все они были превосходны. Сельский пейзаж, на фоне которого, обнявшись, сидела влюбленная парочка, был так романтичен, что его купила бы женщина в любом уголке мира. А сцена пикника на зеленой лужайке очень понравилась бы тете.
        — Почему ты работаешь в «Хай арте», если можешь зарабатывать деньги живописью?  — Кайл посмотрел на Хетти, севшую на диван.
        — Я не уверена в своих силах,  — ответил она.
        — Так ты продашь мне картину?
        — Конечно. Ее вставить в раму?
        — Да.
        Хетти назвала цену, которую Кайл посчитал до смешного низкой, но решил не спорить. Таковы правила любой сделки. Он сел на диван рядом с ней и сделал глоток ароматно пахнущего кофе, стараясь не смотреть на длинные, вытянутые вперед ноги Хетти, на ее глубокое декольте.
        — Когда я читала твои заметки, перед тем как поехать к Саре, то нашла мало сведений о твоих увлечениях,  — сказала Хетти.  — Ты все время работаешь?
        Кайл откинулся на спинку дивана, развязал галстук-бабочку и расстегнул смокинг. Ему стало жарко при мысли, что они сидят наедине и так близко друг к другу.
        — У меня действительно немного свободно го времени. Но я люблю ходить в тренажерный зал, а также плавать в бассейне. Управлять ресторанами — тяжелое дело. Вспомни про воровство в баре, например. Приходится часто летать в разные города, чтобы контролировать все на месте. Иногда целые недели я провожу в пути.
        — Ты читаешь?
        — Конечно. Только все чаще приходите брать с собой бухгалтерские отчеты, биржевые сводки, обзоры рынков. А почему ты спрашиваешь?
        — Так, на всякий случай. Вдруг твоя тетя или приятели спросят, а я ничего не смогу им ответить. Странно, если будущая жена знает о тебе меньше, чем они. Кстати,  — с веселым блеском в глазах добавила Хетти,  — когда Сара рассказывала о твоем детстве, она не упомянула о школе танцев.
        — Правильно. Еще много лет назад я запретил ей говорить об этом, с кем бы то ни было.  — Его голос звучал совершенно серьезно.
        Хетти не выдержала и от души рассмеялась, откинувшись назад. Ее тело изогнулось, и ткань платья, натянувшись, обрисовала женственную линию груди, переходящую в тонкую талию и плоский живот. В глубоком вырезе показалась родинка, которой не было видно раньше.
        Кайл не мог больше сдерживаться. Он подвинулся как можно ближе, чувствуя ногой жар ее упругого бедра. Хетти сразу перестала смеяться и широко открытыми глазами посмотрела на него в упор. Ей не составило труда догадаться о его желании.
        — Не надо,  — прошептала она.  — Это неправильно.
        — А сейчас?
        Кайл приблизил к ней лицо, упираясь руками в спинку дивана. Он чувствовал аромат духов, исходящий от ее кожи, видел нежную голубую жилку, пульсирующую у основания шеи. Горячие губы почти благоговейно коснулись нежного места.
        Хетти протестующе уперлась ладонями ему в грудь, намереваясь оттолкнуть. Кайл замер. Неужели она не чувствует того же огня, который сейчас сжигает его сердце? Но нет, ее ладони вдруг взметнулись вверх и опустились на плечи, притягивая его ближе. Хетти приоткрыла губы для вздоха. Но он не дал ему улететь с ее губ, накрыв их поцелуем.
        Сначала прикосновение было нежным, почти невесомым. Кайл как будто не верил, что опять чувствует сладость Хетти, ее тепло, нежность. Но уже мгновение спустя он прижался к ней плотнее, ощущая холмики грудей, и стал неистово, с первобытной страстью целовать ее. Он губами ласкал ее закрытые веки, маленькие уши, потом снова спускался к ямочке у основания шеи, плечам…
        Хетти не сопротивлялась, крепко обнимая Кайла, как будто боясь, что он остановится. Дальше контролировать себя было невозможно. И Кайл, чуть приподнявшись, умело расстегнул длинную молнию и одним движением сдернул платье вниз. Лишь черный полупрозрачный лифчик теперь прикрывал ее грудь. Кайл задрожал и, облизнув пересохшие от волнения губы, провел языком по шелковой материи. Сосок сразу приподнял тонкое кружево.
        Еще мгновение — и Кайл взял бы ее на руки и поднялся бы вверх по спиральной лестнице, в спальню. Но Хетти внезапно вскрикнула и с силой оттолкнула его. Тяжело дыша, она натянула платье и застегнула молнию. Затем, вскочив на ноги, произнесла:
        — Тебе надо идти.
        — Я хочу остаться,  — почти умоляюще произнес Кайл. Его разгоряченное мужское тело требовало ласк, которые непременно должны были завершиться сексуальным единением.  — Пожалуйста, Хетти, позволь мне любить тебя! Неужели ты не видишь, как я хочу тебя?
        Он встал и подошел к ней. Ладонью очертил овал ее лица. Но Хетти отклонилась от его руки.
        — Нет,  — решительно произнесла она.  — У нас не настоящая помолвка, и я не тот человек, с которым можно просто переспать, а потом сделать вид, будто ничего не было.
        — Думаешь, что я только так и поступаю?
        — Пусть за меня ответит Летиция.
        Кайл в отчаянии опустился на диван. Практически впервые в жизни ему не удалось добиться своего. Хетти опять доказала, что не похожа на тех женщин, с которыми ему приходилось делить постель. И ясно дала понять: ее нельзя заставить заниматься сексом без любви, даже если партнер — миллионер. Такая позиция была достойна уважения. Но в данный момент ему было от этого не легче.
        — Я понимаю твои чувства,  — вздохнул Кайл.  — Прости меня. Но ты же не ожидаешь, что я буду вести монашеский образ жизни?
        — Я от тебя ничего не ожидаю, кроме слов «спокойной ночи» и «спасибо за вечер».
        Кайл слегка улыбнулся и спросил:
        — Что ты делаешь завтра?
        — Работаю. А вечером собираюсь заняться домом.
        — Как это?
        — Убираться, пылесосить, готовить еду.
        — Пожалуйста, давай завтра встретимся,  — попросил он, глядя ей в глаза.  — Обещаю, буду вести себя корректно. Никаких поцелуев!
        — Но зачем?  — От неожиданности Хетти не сообразила, что нужно сразу же отказаться.
        Кайл сразу воспользовался ее промахом.
        — Чтобы лучше узнать друг друга, отдохнуть, погулять вместе… Можно найти кучу причин! Мне действительно очень интересно и приятно общаться с тобой. Так зачем же лишать себя удовольствия?
        — Но…  — начала Хетти.
        — Кстати,  — перебил ее Кайл, хитро улыбаясь,  — это свидание еще раз докажет всем, что у нас настоящая помолвка. Ну же, соглашайся! У тебя наверняка есть великолепная идея, как провести вечер!
        — Знаешь, я уже больше пяти лет живу в Брайтоне и до сих пор ни разу не каталась на прогулочной яхте,  — призналась Хетти.  — Тут есть двухчасовые экскурсии вдоль побережья. Только не знаю, плавают ли они осенью…  — Ее решимость не встречаться с Кайлом постепенно стала таять. Да и почему она должна отказываться? Ей тоже нравится его общество. К тому же он дал обещание вести себя прилично.
        — Если яхты не будут ходить, я сделаю все, чтобы твоя мечта осуществилась,  — заверил ее Кайл.
        — Даже купишь ее?
        — Конечно,  — со смехом ответил он.
        — Значит, решено. Завтра мы встречаемся на пристани и едем кататься.
        — Отлично!  — Кайл встал, но больше не сделал ни шагу.  — Оденься потеплее. Все остальное я беру на себя.
        — Значит, до завтра?
        — Да. В четыре…  — Он тянул время, не в силах расстаться с Хетти.
        — Ну, до свидания. Мне завтра рано вставать. Ему очень хотелось поцеловать ее на прощание, но не хватило решимости. Пожав протянутую руку, Кайл нехотя вышел.
        Хетти долго смотрела на закрывшуюся дверь, пытаясь прийти в себя. Мысли встревоженным роем носились в голове, тело продолжало дрожать от ласк Кайла. Никогда раньше она не испытывала страстного желания заняться любовью с мужчиной. Он пробудил в ней первобытные инстинкты. И как их усмирить, Хетти не знала.

        8

        Ровно в четыре Хетти подошла к набережной, откуда открывался чудесный вид на море. Погода стояла просто великолепная. Был один из тех солнечных, почти средиземноморских дней, которые так редко выдаются в их влажном, туманном климате.
        Хетти надела плотные синие джинсы, белый свитер крупной вязки и на всякий случай захватила куртку. На голове ее красовался, светло-серый берет, из-под которого кокетливо выбивалась прядь волос. На ней еще остались следы вчерашней завивки.
        Молодая женщина облокотилась о мраморный парапет и задумчиво смотрела вдаль, на прозрачно-голубую гладь пролива, и вдыхала соленый бриз. По набережной гуляло немного народу. Летом курортный город представлял собой совсем иное зрелище.
        Хетти посмотрела на часы. Кайл всегда приходил во время, а сейчас было уже семь минут пятого…
        — Извини,  — раздался позади нее голос.  — Никак не мог найти место для парковки.
        Повернувшись, она улыбнулась и протянула ему ладонь. Кайл поздоровался, пожав ей руку.
        — Мой секретарь звонил на пристань. В связи с окончанием туристического сезона они сократили количество поездок. Но полностью пока не отменили. Следующая яхта пойдет через полтора часа. Так что у нас масса времени.
        — И что мы будем делать?
        У Кайла уже готов был ответ.
        — Давай пойдем в галерею, где выставлены твои картины,  — предложил он.  — Мне очень хочется на них посмотреть. К тому же идти со всем недалеко.
        Хетти удивилась.
        — Давай. Но мне кажется странным твой интерес к произведениям провинциальной художницы.
        — А тебе не кажется странной вся ситуация, в которой мы оказались?  — спросил он.  — Давно я не гулял по набережной с молодой женщиной!
        С этими словами Кайл взял ее под руку. Его жест казался настолько естественным, что Хетти даже не пришло в голову протестовать. Они шли, любуясь безлюдным пляжем, и сверкаю щей на солнце водой. Хетти чувствовала тепло его ладони, и ей это нравилось, так же как и ощущение того, что у нее хоть и ненастоящее, но все же свидание, когда можно просто идти рядом с нравящимся тебе человеком и наслаждаться временем, проводимым с ним.
        Роберт никогда не дарил ей настоящего свидания. Он всегда думал только о себе, и это особенно проявлялось в его отношениях с женщинами. Как ей удалось убедить себя, что она любит его?
        Хетти мало знала Кайла, хотя и встречалась с ним в последнее время практически каждый день. К тому же она понимала, что им никогда не быть вместе из-за разницы в социальном положении и других таких же непреодолимых преград. И, тем не менее, сегодня ее спутник казался более открытым, чем Роберт. Может быть, потому, что они не были настоящей парой? Или Кайл просто принадлежал к другому сорту мужчин?
        Разговаривая о погоде, работе и городе, в котором их свела судьба, они скоро подошли к темному зданию викторианской архитектуры, которое стояло на набережной. В нем помещалась самая большая частная галерея Брайтона.
        — Пойдем сразу к твоим картинам,  — предложил Кайл, заходя внутрь.
        Хетти провела его в левое крыло и опустилась в кресло, молча, наблюдая за Кайлом, рассматривающим полотна. По его виду невозможно было догадаться, какие чувства он испытывает, глядя на них.
        — Очень хорошо,  — сказал, наконец, Кайл.
        — Спасибо.
        — Мне особенно понравились английские сельские пейзажи.
        — Я тоже по-особому отношусь к ним. У меня ушло много времени, чтобы научиться передавать тихую, уютную атмосферу нашей провинции.
        К ним подошел сотрудник галереи.
        — Я могу вам чем-нибудь помочь?  — вежливо осведомился он.
        Кайл Сандерс вынул из бумажника визитную карточку и протянул молодому человеку.
        — Меня интересуют эти картины. Я хотел бы их приобрести.  — Он показал на стену, где висели произведения Хетти.
        Молодой человек оторопело уставился на карточку и несколько минут молчал.
        — Все?  — не веря своим ушам, переспросил он.
        — Да.
        — Что?! Кайл, ты сошел с ума! Не смей покупать их!  — запротестовала Хетти.
        — У меня сеть ресторанов. Мы украшаем их самыми лучшими произведениями искусства. Почему бы мне не добавить к ним твои картины?
        Хетти не знала, что и сказать. На стене висело восемь полотен. Она писала их больше года. Неужели Кайл действительно хочет купить их для своих ресторанов? Или у него есть другая, тайная цель?
        Продавец тоже пребывал в растерянности. У него еще ни разу не покупали сразу все кар тины одного автора. Особенно если учесть высокие цены, которые назначил владелец галереи, Тимоти Ройби.
        — Я дам вам адрес, куда нужно доставить их,  — сказал Кайл.
        Молодой человек кашлянул и неуверенно произнес:
        — Извините, но мне нужно переговорить с начальством. Я не знаю, можем ли мы оказать такую услугу.  — И он бочком направился в сторону служебных помещений.
        — Тебе не нужно этого делать,  — заметила Хетти, оставшись с Кайлом наедине.
        — Почему? Я разбираюсь в живописи и хочу приобрести первоклассные картины да еще по столь низким ценам. Со временем их стоимость наверняка возрастет, и мои затраты окупятся.
        Она благодарно улыбнулась. Такого отличного комплимента ей еще никто не делал!
        — Здравствуйте, Хетти!  — К ним шел владелец галереи в сопровождении молодого сотрудника.  — Рад вас видеть. Мистер Сандерс, ваш визит — большая честь для галереи.  — Тимоти Ройби учтиво поклонился обоим и продолжил: — Я видел статью в газете, поэтому спешу поздравить вас со скорой свадьбой.
        — Спасибо,  — ответила Хетти. Неужели весь город в курсе их помолвки? Просто невероятно!
        — Мы с удовольствием отправим картины, куда вам будет угодно,  — сообщил владелец, обращаясь к Кайлу.  — Хетти — великолепная художница. Вы никогда не пожалеете, что приобрели ее творения.
        — Я знаю. Иначе не стал бы их покупать.
        — Но что же теперь делать мне? Вы забрали все ее картины.  — Ройби огорченно покачал головой и посмотрел на Хетти.  — Когда же я получу новые?  — спросил он.
        — Не могу сказать точно. Пейзаж, который я вам обещала, тоже уже продан.
        — И купил его тоже я — для моей частной коллекции,  — добавил Кайл.
        — Понимаю. И все же очень надеюсь, что скоро в галерее появятся новые произведения вашей невесты.
        Обговорив сумму и способ платежа, Кайл Сандерс попрощался с дружелюбным владельцем галереи и направился со своей спутницей на пристань.
        — Я все еще не знаю, что тебе сказать,  — промолвила Хетти. Общая цена за восемь картин показалась ей огромной. Но Кайл и не думал торговаться.
        — Хочешь поехать со мной и помочь правильно развесить картины?
        Она удивленно посмотрела на него. Наверное, это шутка? Глава корпорации не вешает собственноручно картины на стены. Для этого у него есть дизайнеры. Поэтому Хетти пожала плечами и ничего не ответила, хотя ей очень хотелось посмотреть, как ее творения будут выглядеть в роскошных интерьерах. Интересно, собирается ли он повесить хотя бы одну ее картину в ресторане Брайтона?
        — Ты проголодалась?
        — Пока нет. Но на свежем воздухе аппетит скоро появится. Насколько я знаю, на яхте есть бар.
        — И еще там подают неплохие блюда из даров моря. Как ты к ним относишься?
        — Если тамошний кок готовит так же вкусно, как Фрида, то это просто замечательно.
        — Надеюсь.  — Кайл взял ее под руку и улыбнулся.  — В детстве я обожал смотреть, как Фрида готовит. Мне часто доставались на пробу самые лакомые кусочки. Поэтому я порой садился за стол сытым.
        — Знаешь, а мне еще нравится китайская кухня. Недалеко от работы находится ресторанчик, куда мы часто ходим обедать. А ты как относишься к азиатским блюдам?
        Они стали обсуждать вкусовые предпочтения, медленно прогуливаясь по набережной. И как-то само собой возникло желание выпить по чашечке кофе, не дожидаясь, пока это можно будет сделать на яхте. Хетти было тепло и уютно, и не только из-за толстого свитера. Присутствие Кайла согревало ее лучше любой одежды.
        В кафе, еще недавно совсем пустом, стали появляться посетители. И кроме них в небольшом уютном помещении с окнами в частых деревянных переплетах сидели несколько компаний и отдельные парочки.
        — Здесь просто замечательно,  — сказала Хетти, снимая, берет и, откидываясь на мягкий синий диван. Деревянный стол находился возле стены и был отделен от остального пространства невысокой перегородкой.
        Когда официант принес заказанный кофе, Хетти принялась рассказывать об архитектуре, которой серьезно занималась в колледже. Она увлеченно повествовала об особенностях красивых строгих зданий, виднеющихся за окном. Кайл внимательно слушал и иногда делился своими впечатлениями, полученными в многочисленных зарубежных поездках.
        Хетти хотелось, чтобы этот момент длился бесконечно. Чтобы весь этот день никогда не кончался! Она наслаждалась обществом Кайла гораздо больше, чем предполагала. Рядом с ней больше не было подозрительного и высокомерного дельца, ворочающего миллионами. Вместо него ей улыбался на редкость общительный и невероятно обаятельный мужчина.
        Хетти постаралась напомнить себе, что это свидание такое же фальшивое, как и помолвка. Ей бы никогда не довелось быть с ним рядом, если бы не Робин и болезнь Сары. Но Кайл вел себя настолько естественно, так мило улыбался и шутил, что невеселые мысли исчезли сами собой.
        Над проливом летали чайки, солнце медленно опускалось за горизонт, окрашивая все в фантастический ярко-розовый цвет. На душе было удивительно хорошо и спокойно. Хетти даже не пришло в голову возмутиться, когда Кайл полушутя обнял ее. Тепло рук, близость мускулистого мужского тела вселяли блаженное чувство защищенности и уюта.
        — А не посмотреть ли нам, как тут готовят?  — неожиданно спросил Кайл и предложил полностью положиться на него в выборе блюд.
        Хетти мгновенно согласилась. Все, что угодно, лишь бы он был рядом! И не прогадала.
        — Очень вкусно,  — сказала она, пробуя картофельный пирог «боксти».  — Хотя в нем наверняка полно калорий. А у тети его подают?
        — Иногда. Раньше у нее собиралось много гостей, и Фрида всегда готовила удивительные блюда. В отличие от меня тете повезло с кухаркой.
        — Так почему же ты не выгонишь свою?  — Хетти едва успела спросить, как тут же поняла, что не ее это дело.
        Однако Кайл не нашел ничего удивительного в ее вопросе и ответил:
        — Я как раз собираюсь ее уволить. Впрочем, как и мою домработницу обе не справляются со своими обязанностями. Такие, как Фрида, на вес золота. Тетя всегда может на нее полностью положиться.
        — Интересно, а что сегодня у Сары на ланч?  — мечтательно произнесла Хетти.
        — Ничто не мешает нам узнать это,  — сказал Кайл и, знаком подозвав официанта, попросил принести телефон.
        Когда его просьба была исполнена, Кайл принялся набирать номер, а Хетти тем временем с аппетитом поглощала следующее блюдо — ирландское рагу и с интересом прислушивалась к разговору. Однако испуганно вздрогнула, когда Кайл передал ей трубку и сказал:
        — Тетя хочет поговорить с тобой.
        — Здравствуйте, Сара,  — неуверенно произнесла она и в ответ услышала жизнерадостный голос родственницы Кайла.
        — Здравствуй, дорогая!  — воскликнула Сара.  — Я так и знала, что вы вместе. Значит, Кайл находит для тебя время. Это меня радует. Кстати, спасибо за то, что позавчера согласилась составить мне компанию за ланчем. Мы так быстро попрощались, что я не успела тебя, как следует поблагодарить.
        — Ну что вы. Это я вам признательна за приглашение.
        — Ну-ну, не будем обмениваться любезностями. Я и так понимаю, что отнимаю у вас с Кайлом время. Но раз уж вы позвонили, то скажи, свободна ли ты в субботу вечером. Мне уже гораздо лучше, поэтому я подумываю пригласить несколько знакомых семей, чтобы представить им тебя. Не волнуйся, это будет не официальный прием по случаю помолвки, поскольку ты хочешь дождаться возвращения родителей.
        Хетти в ужасе уставилась на Кайла. И тот сразу понял, что ей нужна помощь.
        — Тетя, что происходит?  — спросил он, взяв у молодой женщины трубку.
        Хетти видела, как постепенно мрачнеет его лицо.
        — Нет, не надо. Тебе следует окончательно поправиться, прежде чем приглашать гостей. Еще неделю назад ты даже не могла встать с постели.  — Он замолчал, видимо слушая возражения миссис Смитсон.  — Но мы же можем обсудить это и позже.  — Кайл бросил растерянный взгляд на Хетти. Но через мгновение в нем появилась решимость.  — Дело в том, что на выходные мы собираемся посетить мой ресторан в Паламосе. Нас не будет в городе, по крайней мере, два дня.
        От неожиданности Хетти поперхнулась. Совместные выходные с Кайлом? Нет, это невозможно. Ему просто нужно заставить Сару отказаться от безумной затеи с гостями. Обманывать ее близких друзей — это уже слишком. Но то же самое можно сказать и о предложении Кайла. Мысль о прогулке на яхте мгновенно отошла на второй план. Теперь Хетти было уже не до нее. Правда, до сего момента она не жалела ни об одной минуте, проведенной с Кайлом. Но вот что ждет ее дальше?..
        Тем временем Кайл попрощался с тетей и отдал аппарат услужливому официанту.
        — Ситуация постепенно выходит из-под контроля,  — констатировал он.
        — С одной стороны, это плохо. Но с другой все просто отлично. Ведь Сара поправляется, не так ли?
        — Тем не менее, ей еще рано устаивать приемы. И неважно, что она собирается пригласить только самых близких друзей. В любом случае, я уже сказал, что нас не будет в городе.
        — Конечно,  — понимающе закивала Хетти.  — Хорошо придумано, ничего не скажешь.
        Кайл удивленно приподнял брови.
        — Что?
        — Ну, нам нужно всего лишь не подходить к телефонам и не показываться на улице. Тогда Сара будет уверена, что мы уехали.
        — Я на самом деле хотел слетать в Испанию. У меня там открылся новый ресторан. И ты составишь мне компанию.
        — Ни за что!  — запротестовала Хетти.  — И хватит разговаривать со мной как со своими подчиненными.
        — Поверь мне, с подчиненными я говорю совсем не так. Иногда, даже вовсе не говорю — они понимают меня с полувзгляда. А тебя я, можно сказать, упрашиваю. Итак, почему ты отказываешься лететь со мной?
        — А вдруг у меня есть планы на выходные?
        — И какие же?
        Хетти никогда не могла с ходу придумать правдоподобный предлог для отказа. Вот и сейчас в голову ничего не приходило.
        — Мне нужно заглянуть в ежедневник,  — нерешительно произнесла она.
        — Уверен, что ради поездки в Испанию все дела можно отложить,  — продолжал настаивать Кайл.  — Ты уже отказалась от посещения клиники красоты. Позволь мне, наконец, возместить эту потерю. Ресторан находится на севере страны, в курортном городе. Там сейчас тепло и туристов не так много, как в августе. Мы поселимся в отеле на берегу Средиземного моря. Только представь себе: белоснежный пляж, коктейли по вечерам, нежное солнце по утрам… Неужели ты так часто отдыхаешь за границей, что можешь позволить себе отказаться от моего предложения?
        Хетти лишь раз отдыхала на море и заколебалась.
        — Тебе действительно нужно лететь туда?
        — Разумеется. Я собираюсь сменить управляющего и проконтролировать качество обслуживания. Решайся, Хетти. Ты обязательно должна посмотреть на мой ресторан.
        — Он отличается от остальных?
        — Да. Большинство из них достались мне от отца. А этот я строил на свои деньги от начала и до конца.
        Официант принес десерт. Хетти пила чай с пудингом и думала о словах Кайла, в которых чувствовалась затаенная гордость.
        — А зачем тебе понадобился новый ресторан? У тебя, их и так полно.
        — Да, но те построил еще мой отец. Мне хотелось доказать себе, что и я чего-то стою. Я начал с того, что ввел новые методы руководства в старых ресторанах, а потом, естественно, захотел начать с нуля в другой стране. Я стремился добиться их процветания и известности не столько из-за возможной прибыли, сколько для того, чтобы испытать свои силы.
        — И у тебя это получилось. Рестораны «Империя» знает вся Англия.
        Кайл спокойно кивнул и посмотрел в окно. В последних отблесках заката яхта, на которой они собирались любоваться побережьем, подходила к пристани. Итак, он снова остался должником Хетти.
        — И тебе было не страшно?  — спросила Хетти.
        — Нет,  — легко ответил он,  — скорее интересно.
        Хетти знала: мужчины смотрят на жизнь по-другому. Ей бы никогда не хватило уверенности в собственных силах, чтобы с риском потерять все начать переделывать процветающее предприятие.
        — Ну, ты полетишь посмотреть на мое детище?
        — Все-таки лучше притвориться, будто нас нет в городе,  — неуверенно возразила Хетти.  — Сара не заподозрит обмана. У нее ведь нет собственного детектива, как у тебя.
        — Я очень хочу, чтобы ты поехала. Пожалуйста, соглашайся!
        Она не ожидала, что Кайл способен просить. Раньше высокомерный бизнесмен только приказывал.
        — Но почему?
        — Хотя бы для того, чтобы просто посмотреть мой ресторан и заодно хорошо отдохнуть. Ради меня ты отказалась от поездки в столичную клинику красоты. Позволь мне хоть чем-то компенсировать это.
        — Покупка восьми картин покрывает все мои возможные неудобства,  — ответила Хетти. Его щедрость все еще продолжала удивлять ее.
        Кайл тем временем расплатился, и они вышли на улицу. Заметно похолодало, и Хетти ускорила шаг, чтобы согреться.
        — Кстати, морской пейзаж из галереи будет великолепно смотреться в холле ресторана,  — подстраиваясь под ее быструю походку, продолжал уговаривать Кайл.  — Полетели со мной, и ты сможешь сама повесить картину.
        Хетти задумалась. Она плохо представляла, как можно поехать куда-либо с мужчиной, который уже пытался заняться с ней любовью. Наверное, Кайл постарается еще раз завоевать ее, ведь он не из тех, кто мирится с отказом.
        Даже если бы их отношения были другими, гордость все равно не позволила бы Хетти уехать на два дня с малознакомым типом. А если учесть запутанную ситуацию, в которой они оказались, то над ответом вообще не стоило задумываться.
        Но искушение было слишком велико. Действительно, жалко отказываться от роскошного отдыха в теплой Испании, когда в родной стране уже стоит осень. Час пути — и вокруг пляжи, море, вкусная еда в ресторане «Империя»…
        Может быть, стоит рискнуть? Кайл смог уговорить ее пойти на сегодняшнее свидание, пообещав, что будет вести себя по-дружески. И все прошло великолепно. Значит, его слову можно верить. Нужно только сразу заявить, что их отношения должны и дальше оставаться чисто платоническими.
        И никаких совместных номеров в отеле!
        Тем временем они подошли к машине, стоящей на парковочной площадке. Кайл помог Хетти сесть, затем открыл свою дверцу и сел сам.
        — Я собираюсь сейчас заехать в ресторан. Мне прежде завезти тебя домой или ты составишь мне компанию?
        — Но уже так поздно!  — воскликнула Хетти.  — Неужели нельзя отложить дела на завтра?
        Кайл покачал головой и досмотрел на нее.
        — Нет. Сегодня утром Робин сказал, что к вечеру соберет все данные на того, кто ворует деньги в баре. Прежде чем обращаться в полицию, я хотел бы поговорить с этим человеком. Так ты со мной?
        В ответ Хетти кивнула. Тогда Кайл завел двигатель и вырулил на шоссе, ведущее в сторону ресторана.
        — Я хочу как можно быстрее покончить с этим,  — продолжил он.

        — А почему ты собираешься сам беседовать со злоумышленником? Разве не проще отдать это на откуп профессионалам?
        — Потому что я доверял этому человеку,  — жестко произнес он. И Хетти испуганно вздрогнула, услышав знакомые металлические нотки в его голосе.
        Машина на огромной скорости мчалась вперед и вскоре остановилась у ресторана. Хетти окинула взглядом здание, которое так круто изменило ее жизнь, и вошла в вестибюль, стараясь не отставать от Кайла.
        Офисные помещения располагались на третьем этаже, куда вела своя лестница. Хетти вошла вслед за Кайлом в просторный кабинет. У окна стоял Робин, который уже сбросил маску простодушного бармена. Перед ней был настоящий детектив — холодный, проницательный, почти с таким же пугающим выражением лица, как у Кайла. В кресле сидела молодая женщина в униформе официантки, которая явно нервничала, но пыталась выглядеть достойно. При появлении владельца ресторана она замерла и вжала голову в плечи.
        — Я лучше подожду за дверью,  — сказала Хетти и поспешно вышла в приемную. Сев в кресло секретаря, она поначалу бесцельно разглядывала интерьер, а затем незаметно погрузилась в размышления о Кайле.
        Новый знакомый поражал ее при каждой новой встрече. Внешне он выглядел как настоящий бизнесмен — властный, решительный, уверенный в своих силах. Но постепенно Хетти узнавала другого Кайла, который вел себя так же просто и весело, как любой парень из соседнего дома. И у них постоянно находились общие темы для разговора. Оказалось, что на многие вещи они смотрят одинаково.
        А еще Кайл умел почти фантастическим образом угадывать ее желания. Рядом с ним она чувствовала себя уверенно и уютно, охотно принимая знаки внимания и помощь, которыми он, наверное, окружал каждую знакомую женщину. Вот с Робертом все было наоборот…
        Хетти в ужасе застыла, боясь продолжить мысль.
        Неужели она хотела сказать, что теперь знает разницу между истинным чувством и пустыми заверениями? Нет, она ничего не знает. Ей нельзя даже думать об этом! Она влюбилась в Кайла! Да быть этого не может! У них же нет ничего общего. Их свел случай, который в образе проницательного детектива сейчас сидит в соседнем кабинете. Они продолжают встречаться только для того, чтобы Сара Смитсон поскорее поправилась.
        Она не влюбилась в Кайла. Нет, нет и еще раз нет!
        Хетти вскочила и в волнении заходила по приемной. Затем, посмотрев на закрытую дверь, приняла жестокое, но единственно верное решение. Кайл Сандерс не станет скучать без нее. А ей надо как можно быстрее освободиться от его магнетического притяжения. И от безумных мыслей, которые оно порождает.
        Она схватила лист бумаги и написала короткую записку. Положив ее на видное место, Хетти бросилась к выходу. Оставаться рядом с Кайлом было так же опасно, как играть с огнем. Она уже достаточно помогла его тете, поэтому больше им вместе делать нечего.
        Но, спускаясь по лестнице, Хетти понимала, что внезапный разрыв ничего не изменит. Кайл уже успел завладеть ее сердцем.
        Молодая женщина выскочила на улицу и дрожащей рукой остановила такси. Подъезжая к дому, она увидела, что в окнах гостиной Дженнифер горит свет. Значит, подруга еще не спит. Хетти ужасно не хотелось оставаться одной. К кому же еще пойти, как не к лучшей подруге?
        Таксист остановился возле указанного дома, и Хетти, расплатившись, направилась к знакомой двери. Не успела она позвонить, как на пороге появилась Дженнифер и с изумлением воззрилась на позднюю гостью.
        — Что случилось? Я думала, что ты пошла на свидание со своим красавцем и вечером тебе точно будет не до меня.
        Хетти молча прошла в дом и опустилась на диван в гостиной.
        — Мне кажется, я схожу с ума,  — потерянно произнесла она.
        — Свидание прошло не так, как ты хотела?
        — Все было хорошо, но…  — Хетти посмотрела на подругу и, решившись, с отчаянием в голосе выкрикнула: — Я поняла, что влюбилась в Кайла!
        Дженнифер улыбнулась и села рядом.
        — Вот в чем проблема. Я же говорила: в богатого мужчину влюбиться легче, чем в разносчика пиццы. Да уж,  — мечтательно протянула она,  — только представь, как красиво ты заживешь, когда Кайл на тебе женится. Будешь каждый день обедать в его ресторанах!
        — Женится?  — горько переспросила Хетти.  — Ты в своем уме? Как только его тетя полностью поправится, он сразу же распрощается со мной навсегда.
        — А может быть, и нет. Я никогда не забуду, как Кайл на тебя смотрел, когда заехал за то бой перед благотворительным приемом. Скажи, вы целовались?
        — Да,  — покраснев, ответила Хетти.  — Но, с Робертом, например, мы занимались и более серьезными вещами, и все равно наши отношения ничем не закончились.
        — Я бы посоветовала тебе не ставить их в один ряд. У них нет ничего общего.
        — Почему же?  — попробовала возразить Хетти.  — Они оба мужчины со своими тайными намерениями.
        — Нет. Роберт просто обманывал тебя с другой женщиной, а Кайл случайно попал в двусмысленную ситуацию и попросил о помощи ради больной тети.
        Хетти в волнении вскочила и воскликнула:
        — И что же мне делать?
        — Продолжать наслаждаться обществом Кайла.
        — Мне было больно, когда Роберт так подло бросил меня. Но сейчас все гораздо серьезнее, Дженни. Боюсь, тут затронуто мое сердце. И очень глубоко.
        Подруга вздохнула и кивнула на диван.
        — Успокойся и сядь. Давай поговорим о вашем будущем. Может, у тебя тоже получится влюбить его в себя.
        — Разумеется!  — саркастически откликнулась Хетти и остановилась посреди гостиной.  — Ты просто не видела Летицию, бывшую любовницу Кайла. Вот с такими женщинами он обычно встречается — яркими, сексуальными… Поверь, мне не удастся заставить его полюбить меня. Мне нужно перестать видеться с ним, и все забудется.
        — Точно. С глаз долой — из сердца вон. И время подходящее. Ты и так не будешь встречаться с Кайлом в течение рабочей недели. Потом в выходные поедешь, наконец, в Лондон. Тем временем его тетя поправится, и надобность в тебе отпадет сама собой.
        Хетти согласно кивала, но слова Дженнифер не находили отклика в ее душе. Конечно, поехать в клинику красоты было бы отличным выходом. Но теплые пляжи Испании никак не хотели выходить из головы.
        — Он купил все мои картины,  — медленно произнесла Хетти, опять садясь на диван.
        — Неужели?
        — Мы гуляли по набережной. Кайл вспомнил, что в галерее Ройби висят мои работы, зашел и купил их.
        — Ты шутишь?
        — Нет. Он даже не торговался. И кстати, так же поступил и с той картиной, которую я только что закончила.
        Глаза Дженнифер стали круглыми от удивления.
        — Это так романтично!  — воскликнула она.
        — Ничего подобного. Его рестораны украшают произведения художников. Кайл хочет добавить мои картины, так как считает, что они талантливо написаны и непременно поднимутся в цене. Обыкновенная сделка, не более.
        — Я бы на твоем месте начала сомневаться,  — покачав головой, сказала Дженнифер.  — Никогда не слышала, чтобы у малоизвестного автора кто-то сразу покупал все, что выставлено. Наверное, он очень добрый и тонко чувствующий человек.
        — Я видела, как жестоко Кайл обошелся с Летицией. И не сомневаюсь, что он будет таким же беспощадным по отношению к женщине, которая воровала в баре его ресторана. Ни за что не хотела бы испытать на себе гнев или презрение Кайла.  — Хетти содрогнулась, вспомнив выражение лица несчастной официантки.  — Если сейчас резко порвать с ним, то скоро все забудется. Может быть, я просто романтизирую наши отношения. Сегодняшнее свидание было просто великолепным, вот голове и крутятся фантазии, которые не имеют ничего общего с реальностью.
        — Тебя трудно понять,  — заметила Дженнифер, с трудом вникая в суть слов подруги.
        Хетти решительно встала с дивана.
        — Я нахожусь в полном замешательстве. Думаю, мне лучше пойти домой, выпить чашку какао и лечь спать. Завтра будет новый день, возникнут свежие мысли по поводу того, как перестать думать о Кайле Сандерсе.
        Дженнифер тоже поднялась и проводила ее до двери.
        — И все же дай шанс вашим отношениям развиваться дальше. Ты замечательная женщина, и я не удивлюсь, если он по уши влюбится в тебя.
        Хетти на прощание обняла соседку и сказала:
        — Ты настоящий друг. Давай сходим в кино на этой неделе. У меня будет много свободного времени.
        — Значит, все-таки решила больше не встречаться с Кайлом?
        — Думаю, это самое правильное решение. Да и зачем? Он скажет тете, что мы вместе, но я загружена работой и не в состоянии, навещать ее. Сара скоро поправится, и тогда уже можно будет объявить о разрыве нашей помолвки.
        Хетти улыбнулась, стараясь скрыть тоску, которая прочно поселилась в сердце, попрощалась с Дженнифер и пошла к своему дому.
        Несмотря на решительные заявления, слезы стояли в ее глазах. Она влюбилась в Кайла. Это невозможно было отрицать. Какой ужас! Пытаясь выбраться из одной неловкой ситуации, Хетти попала в гораздо более серьезную, справиться с которой будет очень непросто.
        Придя, домой, она подошла к картине, стоящей у стены, и смахнула со щек слезы. Ему понравилась моя работа, мелькнуло в голове у Хетти. Он купил ее для собственной коллекции. Когда Кайл посмотрит на картину, вспомнит ли он обо мне? Или будет видеть только яркое солнце Италии?
        Зазвонил телефон, но Хетти не сняла трубку. Тогда включился автоответчик и в квартире раздался знакомый голос:
        — Хетти, ты дома?  — Кайл немного выждал и заговорил более взволнованно: — Я очень за тебя волнуюсь, позвони мне.  — И повесил трубку.
        Она подошла и решительно стерла послание. Затем, повернувшись, взяла картину и поставила ее на мольберт. Нужно как можно скорее подобрать к ней рамку и отправить Кайлу. Ведь это — последнее, что их связывает.

        9

        В среду Хетти начала думать, что ей следует встретиться с Кайлом и объяснить, почему она не желает с ним больше общаться. Ей его помощь была нужна всего на один вечер. Мнимая помолвка слишком затянулась.
        Вчера она выключила автоответчик. От Кайла приходило слишком много посланий. Каждый раз, когда Хетти заходила в комнату, то видела мигающий огонек.
        Лучше всего послать записку. Тогда не нужно будет встречаться с Кайлом. И чем раньше, тем лучше. Последние два дня она постоянно думала о нем, и работа валилась у нее из рук. Вот и сейчас Хетти уже несколько минут смотрела на очередную картину и никак не могла сосредоточиться.
        Внезапно возникло чувство беспокойства. Она подняла глаза… и увидела Кайла, который шел через всю мастерскую к ее столу. Отложив в сторону кисть, Хетти настороженно следила за ним, не в силах отвести взгляда от широких плеч и голубых глаз мужчины. На этот раз они смотрели жестко. Может быть, ей следовало ответить хотя бы на один его телефонный звонок?
        — Твой автоответчик сломан,  — резко начал Кайл, подойдя ближе.  — Или ты не хочешь со мной говорить.
        — Почему не хочу?  — Хетти не вполне понимала, что произносит. Сердце ее готово было выпрыгнуть из груди, ноги от волнения сделались ватными.
        — Хороший вопрос. Только на него у меня нет ответа. Я пытаюсь дозвониться до тебя с понедельника. Если бы не швейцар, который видел, как ты садилась в такси, Робин бы уже начал обзванивать морги. Почему ты так внезапно ушла?
        — Я очень устала и не знала, насколько затянется допрос,  — солгала Хетти.  — Она оказалась виновной?
        — Да,  — отрезал Кайл и перевел разговор на другое: — Сейчас время ланча. Возьми сумочку, и пойдем со мной. Я угощаю.
        Хетти уже открыла рот, чтобы отказаться. Но в мастерскую вдруг зашел Роберт и остановился рядом, выбирая кисти для работы. Натянуто улыбнувшись, она постаралась с любовью посмотрела на Кайла.
        — Просто замечательно, дорогой, что ты нашел для меня время.  — Хетти схватила сумочку, пальто и взяла Кайла под руку.  — Пойдем. Пока, Гуди!
        Кайл пристально посмотрел на мужчину, затем на свою спутницу, еле заметно улыбнулся и направился к двери.
        — Что происходит?  — спросил он в коридоре.  — Сначала полностью игнорируешь меня, а потом пользуешься моим присутствием, чтобы унизить другого мужчину?
        — Кого?  — в растерянности спросила Хетти.
        — Роберта, конечно.
        — Кайл, ты забываешь, что для всего света мы — будущие муж и жена. Поэтому мне пришлось разыграть эту сцену, причем без всякого удовольствия.
        — Скажи, почему ты не отвечаешь на мои звонки,  — продолжал допытываться Кайл, когда они вышли из здания и направились в ближайшее кафе.
        — Я была очень занята.  — Ничего лучшего Хетти придумать не смогла.
        — То есть у тебя даже не нашлось времени, чтобы позвонить и сообщить это мне или моей тете? Сара хотела договориться насчет небольшого приема у нее дома в ближайшие выходные.
        — Я уезжаю.
        — Правильно. Вместе со мной в Паламос, чтобы отдохнуть и заодно посмотреть, как твои картины будут выглядеть в холле ресторана.
        Хетти остановилась и, не обращая внимания на прохожих, закричала:
        — Ты понимаешь, что говоришь?!
        — Мы обсуждали этот вопрос в понедельник.
        — Но я не дала согласия.
        — Билеты на субботу утром уже куплены,  — спокойным тоном сообщил он.
        — Ради Бога, Кайл! Я никуда не поеду с тобой. У нас ненастоящая помолвка, разве ты не помнишь?
        — Не волнуйся. В отеле мы поселимся в разных номерах. Хетти, я же обещал, что не позволю себе ничего предосудительного.
        — А я и не волнуюсь.  — Она резко повернулась и пошла вперед, поняв, что чуть не проговорилась. Конечно, Кайлу не следует знать, каковы ее истинные чувства к нему.
        — Тогда что?
        — Я собираюсь в Лондон,  — сказала Хетти.
        — В другой раз. А сейчас полетели со мной в Испанию.
        Его голос звучал мягко и в то же время настойчиво, заставляя ее желать того, что не должно произойти. Хетти остановилась и посмотрела в глаза Кайлу. Это было ошибкой. Его взгляд проникал в ее душу, лишая воли.
        — Ты когда-нибудь была на пляжах Коста Брава?
        — Нет. Но слышала, что там очень красиво. Хетти отвернулась от него и пошла, ускорив шаг. Она пыталась вновь обрести спокойствие и вспомнить, почему всего день назад хотела навсегда разорвать их отношения. Разумеется, выходные вместе не причинят никакого вреда ее чувствам, ведь все равно уже ничего изменить нельзя.
        Но разум еще раз взял верх над желаниями.
        — Я не могу поехать. Извини.
        — Или Испания, или вечер в доме моей тети,  — коротко сказал Кайл.
        — Нет. Скажи Саре, что мы поедем, а сам останься дома и не подходи к телефону.
        — Ты уже проделывала это три дня.
        — Я была занята,  — упорно стояла на своем Хетти.
        Кайл остановился у двери кафе и пропустил ее вперед. Они сели за столик, накрытый клетчатой тканью, и к ним подошла официантка. Заказав обычную еду, которую подают во всех английских кафе, Кайл с любопытством огляделся. Раньше ему никогда не приходилось, есть в заведениях такого рода. Веселый интерьер, выдержанный в ярких тонах, дешевая, но удобная мебель ему очень понравились. Хорошее место, чтобы расслабиться!
        — Итак, какие угрозы ты собираешься пустить в ход, чтобы заставить меня полететь в Паламос?
        — Угрозы?  — удивился Кайл.  — Разве простого приглашения недостаточно?
        Она покачала головой.
        — Я не хочу ехать.
        — Вообще или со мной?
        — С тобой,  — после минутного размышления решительно ответила Хетти.
        — Повторяю, тебе не о чем волноваться. Я не собираюсь воспользоваться тем, что мы будет два дня вместе.
        — Одно твое присутствие уже заставляет меня нервничать.  — Неосторожные слова сорвались с ее губ помимо воли.
        — Да? И почему же?
        В этот момент принесли еду, и Хетти безумно обрадовалась небольшой паузе. Ей следует следить за своей речью. Но как можно контролировать себя, когда близость Кайла, как всегда, лишает ее возможности здраво мыслить? Что же будет, если они вместе проведут выходные? Сердце забилось быстрее, мысли смешались, а сердце шептало: соглашайся, другого шанса не будет.
        Хетти представила залитый солнцем пляж, смех Кайла, ресторан с ее картиной, висящей в холле. Несколько, возможно последних, дней, проведенных вместе.
        Вероятно, любая женщина сразу согласилась бы на его предложение. Почему она должна противиться собственным желаниям? Ведь Кайл обещает вести себя корректно.
        Два дня вместе с самым потрясающим мужчиной, который ей когда-либо встречался…
        Хетти посмотрела на Кайла. Он не сводил с нее взгляда, полного ожидания и надежды.
        — Хорошо, я согласна. В субботу утром мы вылетаем.  — Стараясь не замечать его торжествующей улыбки, она спросила: — Кстати, как поживает Сара?
        — Очень хорошо.
        — Значит, у нас нет необходимости дальше продолжать обман?
        Кайл пожал плечами и ничего не ответил. Он явно не хотел назначать дату разрыва, наверное, боялся, что после этого здоровье тети резко ухудшится.
        — Скажи, у тебя сейчас нет… ммм… кого-нибудь на примете?
        — Что ты имеешь в виду?  — удивленно спросила Хетти.
        — Мужчину, с которым ты, если бы не наша помолвка, хотела бы завязать близкие отношения?
        — Конечно, нет. После разрыва с Робертом меня совсем не интересуют свидания.
        — Тогда почему же, ты так торопишься разорвать наши отношения?
        Кайл смотрел ей в глаза, пытаясь понять, что творится в ее душе.
        Хетти не ожидала подобного вопроса. Но, немного подумав, поняла, почему ему сейчас хочется и дальше обманывать весь свет. Для него это очень удобно: Летиция его больше не преследует, тетя быстро поправляется. Она же не требует от него ничего, не ревнует и не устраивает сцен. К тому же у него всегда есть человек, с которым можно приятно провести время в ресторане или на очередном приеме.
        Подтверждая ее мысли, Кайл сказал:
        — На самом деле я не вижу причин, по которым нам стоит как можно быстрее разорвать помолвку.
        — Конечно,  — с иронией в голосе произнесла Хетти.  — У тебя есть защита от Летиции, возможность выходить со мной в свет, уверенность, что тетя скоро совсем поправится. И при этом никаких обязательств. Только мои представления о счастье совсем другие. Я хочу выйти замуж, родить детей, завести собаку. И состариться рядом с человеком, которого по-настоящему люблю.
        Кайл нахмурился. Образ Хетти, окруженной семьей, весело играющей с детьми на лужайке перед домом, ему почему-то не понравился. Он знал, что она будет обожать и их, и своего мужа и стараться приносить радость каждому члену семьи. И от этого ему стало почему-то не по себе. Неужели ему хочется оказаться на месте того мужчины, который в его воображении возвращается после работы к ней и детям?
        Кайл заставил себя перестать думать об этом.
        — Никто не говорит, что у тебя не будет хорошей семьи. Но разве сейчас ты готова сделать самый главный шаг в жизни и выйти замуж?
        — Сейчас или позже — не имеет значения. Никто не знает, когда на его пути встретится настоящая любовь…
        — Которую придумали женщины, чтобы приукрасить жизнь,  — закончил за нее Кайл.
        — Циник!  — бросила Хетти.
        — А ты — мечтательница.
        — Все художники не от мира сего,  — сказала она и поднялась.  — Мне нужно идти на работу. Увидимся в субботу. Мне подъехать в аэропорт?
        — Нет, лучше я заеду за тобой в семь утра. А то ты еще решишь, что слишком занята, отключишь телефон и опять пропадешь.
        Кайл подозвал официантку, расплатился, пошел вслед за Хетти.
        — Так рано?
        — Самолет вылетает в восемь тридцать. Представь, что уже в полдень мы будем лежать на пляже и пить коктейли.
        У нее захватило дух от такой перспективы. Хетти начинала понемногу осознавать, какие сказочные выходные ждут ее впереди.
        Кайл проводил Хетти до «Хай арта», попрощался и сел в машину. Она вернулась в мастерскую, но еще долго не могла приступить к работе. Как ему удалось так быстро уговорить ее совершить безумный поступок — провести вместе выходные? Хетти не могла ответить на этот вопрос. Ее сердце все еще замирало от радостного волнения, предчувствуя великолепный отдых в Испании. Значит, она поступила правильно.
        Главное сейчас — не думать о том, что впереди их ждет неизбежное расставание.

        Как предсказывал Кайл, Хетти очень понравился Паламос, расположенный в курортной зоне Коста Брава. Всего за час она перенеслась из пасмурной Англии в чудесную страну, полную солнца и света. Воздух, напоенный ароматом цветущих растений, ласкал кожу, теплые лучи нагревали море, виднеющееся на горизонте даже из аэропорта. В первую минуту Хетти не могла вымолвить ни слова и только стояла, блаженно улыбаясь и подставляя лицо солнцу. А Кайл не мог отвести взгляд от ее счастливых глаз.
        Отель, в котором им предстояло провести две ночи, оказался настолько шикарным, что Хетти поначалу даже испугалась. Управляющий встретил их с улыбкой и, видимо узнав Кайла, лично проводил в роскошные номера. А сзади на почтительном расстоянии шел носильщик с вещами.
        Хетти окинула взглядом огромное помещение, заметила на столе вазу с фруктами и минеральную воду, заглянула в спальню и подошла к огромному, от пола до потока, окну. Морской бриз лениво колыхал белые кружевные занавеси. Отодвинув их, она поняла свою ошибку — перед ней был вход на просторный балкон, где стоял шезлонг и росли экзотические цветы в горшках.
        — Пойдем на пляж?  — За ее спиной стоял Кайл, который вошел в открытую дверь.
        — Это просто сказка,  — обернувшись, с чувством выдохнула Хетти.  — Конечно да!
        — Только давай сначала пообедаем. В ресторане нас уже ждет накрытый стол. Я приму душ и подожду тебя внизу.
        Кайл ушел в свой номер, который располагался по соседству. Хетти тоже залезла в ванну, достойную королей, потом, выйдя из нее, надела яркое летнее платье, босоножки и спустилась на первый этаж. За стеклянными дверями она увидела белую машину с открытым верхом, которую, как потом оказалось, за ними прислали из ресторана.
        — Готова?
        Кайл поднялся с кресла, стоящего в углу. На нем были свободного покроя брюки и спортивная рубашка с короткими рукавами. Мускулистые руки сразу привлекали внимание, и Хетти стоило большого труда удержаться от того, чтобы провести пальцем по их рельефным очертаниям.
        Ресторан — современное здание, выходящее окнами на море,  — оказался чуть менее роскошным, чем его собрат в Брайтоне. Но зато внутри было много свободного пространства и света, в центре журчал высокий фонтан. Весь персонал выстроился для встречи владельца. После приветственных слов их проводили на открытую террасу, где был накрыт стол.
        Кайл, извинившись перед Хетти, сказал, что ему нужно сначала решить свои дела, и он присоединится к ней позже. Молодая женщина опустилась в кресло и вытянула ноги. Такого отдыха у нее никогда не было…
        — Я хочу нарисовать эту террасу, увитую цветами,  — сказала Хетти Кайлу, когда он вернулся и стал с аппетитом поглощать салат из креветок.
        — Тогда приезжай сюда еще раз с красками и холстом.  — Его голос звучал спокойно и уверенно, как будто у нее действительно был шанс вернуться в Паламос. А без него Хетти нечего делать в роскошном ресторане, тем более — на террасе для специальных гостей.
        Когда обед закончился, они вернулись в отель и сразу пошли на пляж. Как и предсказывал Кайл, осенью в Испании было гораздо меньше туристов, и большая часть белых шезлонгов пустовала. Он бросил на один из них полотенце и стал снимать рубашку. Хетти мгновенно отвела глаза. Но секунду спустя взгляд сам вернулся к обнаженному торсу Кайла. Из-под опущенных ресниц она рассматривала широкие плечи, грудь, поросшую золотистыми волосами, которые узкой лентой сбегали вниз по упругому животу. Хетти вспомнила, как ощущала на себе тяжесть этого безупречного мужского, тела, и кожа ее сразу покрылась мурашками.
        Кайл снял брюки, и Хетти сглотнула от напряжения, увидев облегающие плавки. Взгляд почти не подчинялся ей, упрямо скользя по загорелой коже, замечая самые сокровенные выпуклости…
        Хетти вскочила с шезлонга, одним движением сняла платье и побежала к воде. Нужно избавиться от наваждения. И купание сейчас — лучший способ.
        Море действительно охладило ее, но ненадолго. Скоро к ней присоединился Кайл.
        — Ты рада, что согласилась?  — спросил он, подплывая ближе.
        — Конечно да.  — Хетти развернулась к нему и впервые заметила, что от улыбки на щеках Кайла появляются ямочки. Сердце ее наполнилось нежностью.  — Большое спасибо,  — сказала она и, протянув руку в воде, дотронулась до его плеча…
        Время на пляже прошло замечательно. Купание в море чередовалось с неспешным загоранием на шезлонгах. Потом Кайл перенес их под зонтик, опасаясь солнечного ожога. Разговор тек медленно и немного бессвязно, так как Хетти постоянно впадала в легкую дремоту.
        — Может, тебе стоит поспать в номере,  — сказал он, внимательно рассматривая ее сонное лицо.
        — Ничего подобного!  — Хетти села и потянулась всем телом.  — У нас и так мало времени, чтобы по-настоящему отдохнуть. Я ни за что не потрачу его на сон.
        — Хорошо. Кстати, завтра мы можем взять яхту и поплавать несколько часов в открытом море, понырять с аквалангом. Тебе нравится предложение?
        Хетти мечтательно улыбнулась и кивнула. Кайл вел себя как настоящий жених — нежно, заботливо, стараясь угадывать все ее желания. Может быть, позже он нарушит правила и подарит ей поцелуй? Или даже останется в ее номере?
        Желания нахлынули на нее с новой силой. Но сейчас Хетти не могла и не хотела их останавливать. Закрыв глаза, она вспоминала его ласки…
        — Кайл Сандерс, неужели это все-таки ты? Я думал, тебя можно встретить только в офисе!
        К ним шел незнакомый мужчина, на его лице было написано явное изумление. Кайл поднялся ему навстречу и пожал руку. С Барнетом Гарди, близким приятелем по университету, он не виделся больше трех лет.
        — Невероятная встреча! Что ты здесь делаешь?
        — Отдыхаю с семьей. Я ведь женился два года назад.  — Барнет показал на симпатичную блондинку, играющую невдалеке с маленьким ребенком.  — Это моя жена Нора и наш сын Кевин. Я глазам своим не поверил, когда увидел тебя.
        Кайл улыбнулся и посмотрел на жену приятеля. Затем его взгляд задержался на мальчике, который едва научился ходить и уже бесстрашно лез в воду. Очередная волна сбивала ребенка с ног, бережно мама подхватывала его, и они вместе весело смеялись, наслаждаясь игрой.
        Барнет был вместе с Кайлом в университетской команде по плаванию. И Кайл даже представить не мог, что этот любитель женщин когда-нибудь остепенится. Но его приятель неожиданно прислал приглашение на свадьбу. Кайл был очень удивлен, но, к сожалению, не смог присутствовать на церемонии.
        И вот теперь у старины Барнета подрастает сын.
        А самому Кайлу недавно исполнилось тридцать шесть. Тетя любила повторять, что в этом возрасте по дому его отца уже бегал довольно взрослый мальчик.
        Он посмотрел на Хетти. Молодая женщина сидела в шезлонге и смотрела на Барнета. Кайл представил их друг другу.
        — Приятно познакомиться,  — вежливо ответил приятель, во взгляде которого светилось любопытство.
        — Мы с Хетти обручены,  — неожиданно для себя произнес Кайл.
        — Отличная новость!  — Барнет хлопнул его по плечу.  — Давно пора. Мои поздравления обоим. Хетти, вы заполучили отличного парня. Послушайте, почему бы нам не встретиться сегодня за ужином в ресторане отеля? Заодно отметим помолвку.
        — Хорошо,  — кивнул Кайл.  — Семь вечера подойдет?
        — Конечно. Ну, до свидания.  — Барнет широко улыбнулся и пошел к жене и ребенку.
        Кайл посмотрел на Хетти, задумчиво наблюдающую за семейной идиллией Гарди. Ужин с ними убережет его от опрометчивых поступков, которые вполне возможны после столь продолжительного времени, проведенного наедине с Хетти.
        Она с самого начала дала знать, что ей нужны только платонические отношения. Но, соглашаясь на ее условия, Кайл не мог предположить, насколько соблазнительно эта женщина выглядит в купальнике, который почти ничего не скрывал. Ему опять не давала покоя ложбинка между двумя холмиками. Он вспоминал, как уже однажды прикасался к ней губами.
        Закрыв глаза, Кайл попытался думать о чем-нибудь другом. Но в воображении опять возникла Хетти. Нет, я должен уважать ее желание и вести себя с ней только по-дружески, мысленно говорил он себе. Но что, если она не до конца осознает, чего на самом деле хочет? Может быть, стоит подтолкнуть ее — совсем чуть-чуть — и правила изменятся?
        — Ты должен был сказать, что мы просто друзья.
        Кайл открыл глаза и повернулся к ней.
        — Что?
        — У нас нет необходимости разыгрывать перед Барнетом представление. В будущем у него появится множество вопросов по поводу твоей помолвки.
        — На которые будет легко ответить.
        — Делай, как хочешь,  — пробормотала она и закрыла глаза.
        Кайл знал, что его приятель женился. Но только теперь, увидев Барнета с женой и сыном, понял, насколько жизнь того изменилась. Если бы ему предложили поехать веселиться, как в старые добрые времена, то ответом, несомненно, стало бы категоричное «нет». Гордый, счастливый вид, с которым Гарди показывал на свое небольшое семейство, помог Кайлу понять приятеля.
        Барнету нравилось ощущать себя женатым человеком. В отличие от Кайла он никогда не был одинок, чувствуя за спиной поддержку близких людей — жены и сына.
        Кайл подумал, что ему бы это тоже пришлось по душе.

        Хетти не взяла с собой роскошного вечернего платья, так как не рассчитывала на ужин в ресторане. И, конечно же, не собиралась вновь играть роль влюбленной невесты. Но она не была против знакомства со старым другом Кайла. Вечер станет интереснее, и ей удастся еще больше узнать о своем спутнике.
        Только зачем мне это нужно?  — спрашивала себя Хетти, стоя перед зеркалом. Ее щеки и нос немного покраснели от дня, проведенного на солнце. Плечи и руки стали темнее. Она зачесала волосы наверх, обнажив шею, и выпустила несколько прядей, что придало прическе небрежный вид. Потом медленно повернулась, рассматривая фигуру, облаченную в короткое платье простого, но элегантного покроя. Розовый цвет определенно шел к ее чуть загоревшей коже, как и скромная нитка жемчуга, спускающаяся на грудь. Хетти накрасила губы и достала туфли на высоком каблуке, которые до знакомства с Кайлом надевала всего несколько раз.
        Она старалась выглядеть как можно сексуальнее. Ну и что? Неужели невесте не позволено еще сильнее привязать к себе будущего мужа? Выпрямившись, Хетти улыбнулась своему отражению. Пусть Кайл хоть немного задумается, стоит ли с легким сердцем бросать меня после того, как Сара полностью поправится.
        Потому что мое сердце уже безвозвратно пропало.

        10

        Его реакция была именно такой, на которую она и рассчитывала. Взгляд Кайла, переступившего порог номера, наполнился нескрываемым восторгом и скользил по ней, напоминая о его ласках.
        — Ты… ты выглядишь превосходно,  — с чувством выдохнул он и подошел ближе.  — Но на тебе нет кольца. Почему?
        — Я не взяла его, так как думала, что нам не придется никого разыгрывать в Испании.
        — Мы зайдем в ювелирный магазин неподалеку и подберем что-нибудь,  — решительно сказал Кайл.  — Еще есть время.
        Хетти решила, что ослышалась. Но он продолжал серьезно смотреть на нее и настаивать на покупке.
        — Можно просто сказать им, что я оставила кольцо дома. Многие не берут с собой дорогие украшения на уик-энд.
        — Это неизбежно вызовет кривотолки.
        — Тогда давай купим поддельный бриллиант. Никто ничего не заметит.
        — А потом окажется, что Нора разбирается в драгоценных камнях. Подумай о моей репутации,  — возразил ей Кайл.
        Скоро Хетти исчерпала все доводы. И он, взяв ее под руку, направился в ближайший магазин, которых в этом районе города было довольно много.
        Продавец выложил на прилавок несколько сияющих колец с бриллиантами. У молодой женщины зарябило в глазах — от блеска камней или от слез? Игра становилась очень жестокой. Если бы Кайл по-настоящему выбирал ей символ их помолвки! Вещь, которая бы прошла с ними через годы счастливой семейной жизни и потом досталась бы любимому сыну или дочке!
        — Какое тебе нравится?
        — Они все очень красивые,  — тихо сказала она.  — Хотя, пожалуй, я бы выбрала вот это.  — И Хетти указала на кольцо со скромным бриллиантом очень необычной огранки.
        Кайл попытался уговорить ее купить немыслимо дорогое творение с самым большим камнем, но Хетти стояла на своем. Тогда, выписав чек, он медленно надел кольцо ей на палец.
        — Наши поздравления и наилучшие пожелания.  — Продавец был единственным, кто хоть что-то произнес в этот момент.
        Хетти продолжала молчать, и пока они шли к ресторану. В глазах ее блестели слезы. Кайл не знал, что делать, пораженный печальным выражением ее лица. Другая женщина была бы на седьмом небе от счастья от такого щедрого подарка. Может быть, она хотела, чтобы другой мужчина купил ей это кольцо?
        В ресторане было мало посетителей, и Кайл сразу заметил приятеля и его жену. После быстрого знакомства и заказа блюд началась непринужденная беседа. Барнета очень интересовала их помолвка, и у него сразу появился миллион вопросов, на которые давались довольно туманные ответы. Узнав, что они познакомились недавно, Нора предложила выпить шампанского и подозвала официанта.
        Когда представился случай, Кайл повернул разговор на семейную жизнь Барнета. Как выяснилось, об этом тот мог говорить часами, не сводя счастливых глаз с жены. У них уже появился запас воспоминаний, которые касались только их и никого больше. Раньше Кайл воспринимал женитьбу только как потерю свободы. Теперь, глядя на людей, соединенных любовью, он понял, что упустил нечто важное: собственный мир, который два человека строят вместе, и в котором им было очень уютно.
        Кайл бросил взгляд на Хетти, поглощенный новыми мыслями. Принесли шампанское и зазвучали тосты. На некоторое время ему удалось выйти из задумчивости и присоединиться к веселому разговору.
        Вечер закончился только около полуночи. Было выпито много вина, и у Хетти с непривычки кружилась голова. Расставаясь, Барнет сообщил им свой номер телефона и сказал, что они должны непременно встретиться опять, и как можно быстрее.
        — Например, на вашей свадьбе,  — предложила Нора, и муж сразу поддержал ее.
        — Очень милые люди,  — произнесла Хетти, входя в лифт.  — И такие веселые!
        — Ты устала?
        — Немного. Но завтра я собираюсь с самого утра опять пойти на пляж.
        — Конечно. У нас есть много времени, чтобы позагорать и покататься на яхте. Мы улетаем только в шесть вечера.
        Лифт открылся, и Кайл медленно, стараясь оттянуть момент прощания, пошел в сторону их номеров. Хетти остановилась, отперла дверь и прошла внутрь, задев грудью стоящего рядом Кайла. Едва понимая, что делает, он последовал за ней и остановился рядом, ощущая запах ее духов и тепло ее тела.
        — Спасибо за отличный день,  — чужим голосом произнесла Хетти.  — Спокойной ночи.
        Кайл не смог больше сдерживаться. Блестящие в темноте глаза женщины ясно показывали: их обладательница желает того же, что и он. С его губ сорвалось:
        — Подожди!
        Руки сами обвились вокруг ее плеч, губы без труда нашли пахнущую морем кожу Хетти. С вздохом облегчения Кайл долгим поцелуем накрыл ее рот. Затем коснулся губами закрытых глаз, волос… Под его прикосновениями теплое женское тело вздрагивало, выгибаясь ему навстречу. Слышались тихие, как шелест листьев за окном, вздохи удовольствия.
        — Милая моя,  — пробормотал Кайл, теряя контроль над собой, и собрался уже взять ее на руки, чтобы отнести в спальню, как вдруг Хетти с силой высвободилась из его объятий и отскочила в сторону.
        — Ты обещал, что ничего подобного больше не повторится!  — Голос, полный боли и злости, звенел в помещении.  — Я поверила тебе!
        — Успокойся, пожалуйста.  — Кайл подошел ближе и погладил ее по растрепавшимся волосам. Неужели я снова совершил ошибку, в страхе думал он.  — Мне просто показалось, что ты тоже этого хочешь. Я не собирался ничего делать против твоей воли.
        — Уходи,  — еле слышно произнесла она.
        — Ты действительно этого хочешь?
        — Да,  — выдохнула Хетти сквозь сжатые губы.
        — Хорошо,  — медленно произнес Кайл и направился к двери.  — Я подчинюсь твоему требованию,  — остановившись у порога, сказал он.  — Хотя Бог знает, как мне сейчас тяжело!
        Хетти молча следила за ним блестящими в лунном свете глазами.
        — До завтра,  — напряженным голосом произнесла она.
        — Знай только, что я всегда буду ждать тебя — и этой ночью, и всеми последующими,  — сказал он.  — И когда ты придешь, я стану, наверное, самым счастливым мужчиной на свете.
        Дверь закрылась. Его шаги стихли в пустом коридоре. Хетти, едва понимая, что делает, вышла на балкон и подставила лицо прохладному ночному ветерку. На ночном небе ярко светила луна — холодная и вечно одинокая. На глазах у Хетти выступили слезы. Да, я поступила правильно, мысленно твердила себе она. Но сердце говорило совсем другое. Как можно отказаться от мужчины, которого любишь? Неважно, что у вас, возможно, есть только эта ночь, но ты запомнишь ее на всю жизнь. Ради нескольких часов настоящего счастья любая бы на твоем месте забыла голос разума и осталась с ним.
        По щекам ее струились слезы. Хетти чувствовала себя такой же одинокой и несчастной, как луна, и это чувство разрывало ей сердце. Тело стремилось опять ощутить горячие ласки Кайла, в голове звучали его последние слова. Вытянув шею, Хетти посмотрела направо и увидела, что в соседнем номере еще горит свет. Кайл ждет ее?
        Вероятно, если бы не лишняя пара бокалов вина, Хетти как-нибудь справилась бы с желанием и, поплакав, легла в постель и постаралась уснуть. Но сейчас ей казалось, что это невозможно. Мысли смешались в голове, женская гордость и разум отказались служить, в мозгу звучали единственные слова: иди к нему! Она решительно, больше ни секунды не раздумывая, бросилась к двери и через мгновение уже стучала в его номер.
        Кайл сразу открыл дверь. Он был без рубашки, и мягкий свет настольной лампы подчеркивал мускулистость его тела. Хетти, не таясь, посмотрела ему в глаза. Слова оказались излишними. Глубоко вздохнув, она прильнула к широкой груди, чувствуя через тонкое платье тепло его тела. Он нежно гладил ее волосы, не смея поверить в свое счастье.
        — Не отпускай меня,  — прошептала Хетти. Ей хотелось раствориться в нем, ощутить сильные руки, которые защитят ее от всего мира.
        Кайл поднял ее на руки и понес к кровати. В его движениях чувствовалась первобытная сила, заставляющая Хетти еще больше желать этого мужчину. Откинувшись на шелковые простыни, она долгим взглядом смотрела на Кайла, вбирая каждую черточку его внешности. Горячее прерывистое дыхание коснулось ее щеки.
        — Милая…  — начал он, но Хетти прервала его:
        — Не говори ничего. Лучше поцелуй меня.
        Кайл глубоко вздохнул и прижался жадными губами к сухому от волнения рту Хетти. Его язык нетерпеливо ворвался внутрь и столкнулся с ее, устремившимся навстречу.
        Сильные ладони легли на напрягшиеся груди. Пальцы нашли маленькие соски, приподнявшие тонкую ткань платья. Скоро одежда была сброшена, и в приглушенном свете лампы Хетти любовалась безупречным телом Кайла, несмело водя ладонями по рельефным мускулам.
        — Ты такая красивая!  — прошептал он, приподнимаясь над ней и обводя языком розовые ареолы.
        Его ласки постепенно становились все более откровенными. Кайл не оставлял незамеченным ни одного сокровенного места женского тела. Умирая от наслаждения, Хетти гладила его сильные плечи, полностью растворяясь в любимом человеке. Закрыв глаза в предвкушении сладостного слияния, она застонала. И окружающий мир перестал для нее существовать.

        Солнечный день заглядывал в окно. Хетти открыла глаза и потянулась. Истома прошедшей ночи все еще не отпускала ее, сладко разливаясь по телу. Протянув руку и не найдя рядом Кайла, она резко села в постели. На белых простынях лежала красная роза, но того, кто ее принес, рядом не было.
        Наверное, ему пришлось отлучиться по срочному делу, подумала она. Часы показывали двенадцать. Половина дня ушла на сон, но, вспоминая чудесные мгновения ночи, Хетти совсем не жалела о времени. Кайл оказался чудесным любовником, нежным и страстным одновременно. Он сумел доставить ей истинное наслаждение, которое несколько раз одновременно приходило к ним, пока наконец дремота не сморила обоих. Рассвет уже занимался над горизонтом, когда Кайл прижал ее к своей груди, положил голову на плечо и, счастливо улыбаясь, закрыл глаза.
        Хетти опять потянулась и встала с кровати. Впереди их ждал чудесный день. Взяв полотенце, лежавшее рядом, она направилась в ванную. Но вдруг услышала за неплотно закрытыми дверями, ведущими в гостиную, голос Кайла. Ей сразу же захотелось увидеть любимого. Как он встретит ее после ночи любви — наверное, поцелуями, объятиями? Подойдя ближе, Хетти услышала обрывки разговора, который он вел с кем-то по телефону:
        — …и спасибо за отчет. Я передам дело адвокатам… Нет, сегодня мы еще не виделись… Конечно, с самого начала было понятно, что у нее нечистые намерения, и я не доверял ей… Это дело такое же серьезное. Да, за одностороннее расторжение помолвки она может потребовать денег, но у нее нет доказательств… Пусть бриллиант останется вместо других выплат.
        Хетти отступила назад. С кем говорил Кайл? И о ком? Неужели о ней? В голове внезапно возникло подозрение, которое быстро превратилось в уверенность. Он никогда не доверял мне, это точно, и не раз спрашивал о скрытых мотивах моего поведения, вспоминала она, чувствуя, как в венах стынет кровь, а в сердце нарастает боль.
        Хетти знала, что подслушивать нехорошо, но искушение оказалось слишком большим. К тому же сейчас на кону стояло самое сильное человеческое чувство — любовь.
        — И Хетти тоже,  — продолжал говорить Кайл.  — Я уже готов пойти на крайние меры и предложить тебе заводить досье на каждую женщину, с которой встречаюсь. Таким образом, мне не придется платить им за то, что я на них не женился, и этим якобы нарушил свои обещания. Подумай! Бриллианты недешевы.
        Хетти услышала достаточно, чтобы сделать правильный вывод. Стучась вчера в дверь его номера, она знала, что их отношения не продлятся долго. Но к такому быстрому и жестокому удару ее сердце было не готово.
        Значит, вот каково настоящее мнение о ней Кайла! Он считает, что ей от него нужны только деньги, и поэтому Робин продолжит расследование. И в то же время беспринципный тип не хочет подавлять свои инстинкты и соблазняет ее, получая ночь любви! Такого унижения Хетти не могла вынести. Значит, все от начала и до конца было с его стороны притворством. Мужская похоть — вот единственная, правда. А также бриллиантовое кольцо, которое она получит в качестве платы за молчание.
        Без промедления Хетти схватила одежду и, завернувшись плотнее в полотенце, приоткрыла дверь. Кайл все еще разговаривал по телефону. Знаками, объяснив ему, что ей нужно принять душ и переодеться, она захлопнула дверь и уже через несколько минут собирала вещи в своем номере. Хетти не желала ни секунды оставаться рядом с человеком, который цинично растоптал ее чувства. Нужно как можно быстрее и без ненужных объяснений улететь в Англию. Правда, ей придется оплатить билет, но, к счастью, у нее были деньги, полученные за продажу картин.
        Она решила не тратить время на ванну, и уже через десять минут чемодан стоял у двери. Хетти положила бриллиантовое кольцо на видное место, еще раз оглядела комнату, где провела несколько самых счастливых часов жизни, и пошла к лифту. Никаких записок — чем быстрее и решительнее она порвет с Кайлом, тем скорее его забудет!..
        Сидя в самолете, Хетти чувствовала, как нестерпимо сильно болит сердце. Она все еще любит его. Но никогда больше не увидит мужчину, который оскорбил ее. Слезы рвались наружу, но невероятным усилием воли Хетти заставляла себя сдерживаться.
        В Лондон молодая женщина прибыла совсем измученной и поняла, что завтра не может выйти на работу. Ей нужно прийти в себя и подумать, как наладить свою жизнь. Она решила наконец-то взять недельный отпуск и поехать в дом родителей. Кайл, даже если и захочет, не сможет ее там найти. А Хетти именно это и было нужно.

        11

        Хетти жила в Ливерпуле уже несколько дней. За это время она убрала весь дом, прочитала несколько книг, навестила старых приятелей. Но, несмотря на отчаянные попытки забыть происшедшее, боль не проходила.
        Ночью ей снились яркие сны, героем которых был Кайл, а днем мысли о нем постоянно преследовали ее. Несчастная женщина старалась заполнить делами каждую минуту, но его образ все не тускнел. Она вспоминала их первый поцелуй в доме Сары, свидание в ресторане, обед в кафе на набережной и, конечно, единственную ночь любви, которая принесла ей немыслимое унижение.
        Хетти утешала себя надеждой, что время лечит все и скоро сердце перестанет тосковать по человеку, которого она знала всего несколько недель. Пульс уже не будет учащенно стучать в висках при каждом звонке телефона, а руки — дрожать от волнения при виде машины, похожей на машину Кайла. Конечно, этот мужчина уже забыл ее. Почему же она должна мучиться и ломать себе жизнь?
        Довольно часто Хетти вспоминала Сару. Ей было интересно, как племянник объяснил их разрыв. Или он до сих пор продолжал притворяться?
        Когда в четверг вечером зазвонил телефон, у нее возникло желание не брать трубку и включить автоответчик. Хетти не хотелось ни с кем общаться. На коленях лежал недочитанный роман, за окном стемнело, а сердцу ненадолго стало спокойно. Но потом она все-таки передумала: вдруг кто-то срочно звонит с работы? Хетти на всякий случай оставила номер телефона своему начальнику Джеку Северну.
        — Привет! Надеюсь, с тобой все в порядке. Это действительно звонил шеф, но волновала его отнюдь не работа.
        — Да. А что случилось?
        — Ты взяла отпуск на неделю. Но Кайл заходит по несколько раз на дню и ищет тебя. Что между вами происходит? Вы поссорились, раз он не знает, где ты? Он ушел минут пятнадцать назад и выглядел очень несчастным. Я пообещал ему, что постараюсь тебя разыскать.
        — Очень мило с вашей стороны, мистер Северн.  — Хетти подозревала, что добрые намерения Джека продиктованы мужской солидарностью, а никак не заботой о ее благополучии.  — Но я как-нибудь сама разберусь в моей жизни. И прошу: не сообщайте Кайлу номер этого телефона. До свидания.
        Она повесила трубку и, едва понимая, что делает, в изнеможении опустилась на пол. Значит, Кайл ищет ее? Но зачем? Тысяча вопросов крутилась в ее голове, когда в дверь внезапно позвонили.
        Хетти поплелась открывать. На пороге стоял Робин. На его губах, как всегда, играла хитрая улыбка.
        — Я так и знала!  — прислонившись к косяку, обреченно воскликнула она.  — Значит, хорошему детективу достаточно четырех дней, чтобы найти нужного человека.
        — Можно войти?
        Хетти сначала растерялась, потом пожала плечами и посторонилась. Теперь уже неважно, попадет ли Робин в дом или нет. Главное, что ее убежище рассекречено. Господи, что за вечер!
        Она провела его в гостиную и жестом показала на диван. Но Робин остался стоять, внимательно глядя на нее.
        — Скажи мне, почему ты внезапно покинула Кайла в Паламосе?
        — А с какой стати тебя это интересует?
        — Просто такой поступок не совсем в твоем характере.
        — Который вы с приятелем уже досконально изучили благодаря специально проведенному расследованию.
        Улыбка сошла с лица Робина.
        — Я думал, ты поняла, зачем нам это было нужно. Мы не хотели представлять Саре совершенно незнакомого человека.
        — Я имела в виду ваши последние изыскания.
        — Но было только одно-единственное расследование, проведенное после приема в ресторане.
        Хетти не знала, что сказать. Потрясения, следующие одно за другим за такой короткий промежуток времени, лишили ее способности спокойно и трезво рассуждать. Она решила раскрыть карты.
        — Я слышала, как Кайл разговаривал с тобой по телефону в воскресенье.
        — Да, я предоставил ему новые факты по воровству в «Империи».
        — А потом вы заговорили о деньгах, выплачиваемых в качестве компенсации за разрыв помолвки, об обмане и бриллиантах. Поэтому я и улетела.
        — Не может быть!  — воскликнул Робин.  — Неужели ты так расстроилась из-за того, что Летиция предъявила права на Кайла? Она, конечно, предоставила в качестве доказательства кольцо, якобы подаренное ей вдень помолвки. Но поверь, мой друг никогда не собирался жениться на ней. Эта женщина лжет!
        — Так вы говорили о Летиции?  — Хетти в волнении принялась ходить по комнате.
        — Конечно,  — кивнул Робин.  — Послушай, произошла ошибка. Но Кайл ни в чем не виноват. Он повсюду ищет тебя. Я решил сам заняться твоим исчезновением, меня об этом никто не просил. Просто решил помочь другу, но, не давая ему беспочвенных надежд.
        Его слова совсем сбили Хетти с толку. Какие надежды? Она остановилась и в замешательстве посмотрела на детектива.
        — Я не понимаю, что происходит,  — честно призналась она.  — Зачем Кайл ищет меня? Ведь миссис Смитсон уже выздоровела, так что нам нет смысла и дальше играть роли жениха и невесты.
        — Уверена? По-моему, ты для него очень много значишь, даже больше, чем он думает. Твое исчезновение потрясло его.
        — Но я полагала…  — начала Хетти, однако Робин прервал ее:
        — Извини, у меня мало времени. Через двадцать минут отходит поезд в Брайтон. В общем, я только хочу помочь вам обоим. Может быть, Кайл будет спать лучше, если услышит твой голос. Или увидит тебя. Сам я ничего ему не скажу. Все будет зависеть только от тебя. Ну, до свидания.
        Робин ушел так же внезапно, как и появился. Хетти опустилась на диван и закрыла лицо руками, пытаясь разобраться в том, что только что услышала.
        «Ты для него очень много значишь…» Что, если детектив прав? Тогда самые заветные мечты имеют шанс сбыться. Как же ей узнать об этом?
        Просто спросить. Хетти не выдержала и горько усмехнулась, представив себе эту картину. «Я люблю тебя, Кайл. А ты?» Он, наверное, рассмеется ей в лицо. Или обвинит в посягательстве на его деньги.
        Хетти встала и пошла в спальню. Пора было ложиться спать. Может, утром ей удастся во всем разобраться. Но ночь она провела без сна: крутилась в постели, вставала, опять ложилась. Растревоженные мысли не давали уснуть. Она не могла поверить, что Кайлу без нее тоже плохо. Богатые и красивые мужчины не влюбляются в простых женщин.
        «Я всегда буду ждать тебя — и этой ночью, и всеми последующими»… Хетти в который раз села на кровати, вспоминая его слова. В них звучало больше, нежели сексуальное желание. Неужели она ошиблась? Неизвестность мучила ее. Единственный выход — набраться смелости и позвонить Кайлу. Ведь он искал ее, почему бы и не откликнуться? Тем более что Робин объяснил, какая ошибка произошла в то воскресенье.
        Утром Хетти решилась. Ей не следует упускать возможности быть с любимым человеком только потому, что у нее не хватает смелости набрать его номер. Позавтракав на скорую руку, она подошла к телефону. Дрожа от страха и волнения, с замирающим сердцем Хетти позвонила Кайлу на работу.
        — Здравствуйте. Мне нужно поговорить с мистером Сандерсом.  — Даже простые слова давались ей с трудом.
        — Кто его спрашивает?
        — Хетти Сабевски.
        — Одну минуту, сейчас я вас соединю,  — без лишних вопросов и довольно поспешно ответил мужчина.
        Через мгновение в трубке раздался знакомый голос Кайла.
        — Сандерс слушает.
        — Здравствуй. Это Хетти.
        На том конце провода воцарилось молчание. Потом Кайл заговорил:
        — Где, черт возьми, ты находишься, и почему так внезапно исчезла в воскресенье?  — В его голосе слышались злость и глубокое волнение.
        — Я дома. Прости меня, пожалуйста. Мне и в голову не приходило, что ты будешь волноваться.
        — Неужели?  — Кайл заговорил спокойнее.  — Представь, что я пережил, когда вошел в номер и увидел, что тебя нигде нет! Сначала я подумал, что тут поработали похитители, и скоро меня будут шантажировать. Потом какой-то человек сказал, что видел, как ты садилась в такси, которое направилось в аэропорт. Но на работе тебя не оказалось. Объясни мне, что случилось.
        — Я услышала твой разговор с Робином и неправильно его истолковала.
        — Каким образом?
        — Это довольно длинная история. Лучше мне рассказать все завтра при личной встрече.
        — Да. Но только сегодня,  — нетерпеливо произнес Кайл.  — Жди меня у себя через десять минут.
        — Я сейчас живу в доме у родителей в Ливерпуле. Но могу выехать завтра в Брайтон. Давай встретимся…
        — Диктуй адрес,  — перебил он Хетти.  — Через несколько часов я буду у тебя.
        — Но это достаточно далеко. Разве тебе не надо работать?
        — Есть дела и поважнее бизнеса,  — возразил Кайл.
        После его короткого «жди меня» Хетти повесила трубку. Он скоро будет здесь. Это невозможно! Любимый человек даже не стал ждать до завтра. Сейчас, наверное, уже садится в машину и жмет на газ, изо всех сил стараясь побыстрее добраться до нее.
        Все происходящее казалось ей сном. Кайл не стал настаивать на объяснении по телефону. Значит, ему хочется ее увидеть. Хетти не могла, не смела, верить в свое счастье. Она не должна лелеять преждевременную надежду. Надо подождать его приезда, заглянуть в глаза, и тогда все сразу станет ясно.
        Из окна гостиной Хетти увидела черный «ягуар», подъезжающий к дому. Она кинулась к двери, распахнула ее и увидела, как Кайл выходит из машины; а потом быстро по дорожке, все, ускоряя шаг.
        — Никогда больше не поступай так со мной!  — задыхаясь от волнения, произнес он и обнял ее так крепко, что Хетти почти не могла дышать.
        Прежде чем ей удалось выговорить хоть слово, его губы накрыли ее рот жарким поцелуем. В нем чувствовались злость и отчаяние последних дней, которые постепенно сменялись облегчением.
        Хетти крепко прижалась к любимому, чувствуя, как постепенно наполняется силой, впитывая его Ласку, как пересохший ручей — долгожданные капли дождя. Она уже не надеялась, что когда-нибудь снова почувствует эти теплые объятия, нежные губы, вдохнет запах его волос и кожи. Блаженство быстро наполняло ее сердце. Значит, ей стоит надеяться?
        Кайл немного отстранился и окинул ее долгим, удовлетворенным взглядом.
        — Я соскучился по тебе,  — произнес он, привычным жестом приглаживая растрепавшиеся волосы.  — Объясни мне, что случилось? Я чем-то обидел тебя?
        Хетти дотронулась до его щеки.
        — Ты выглядишь уставшим.
        — Я очень мало спал с вечера субботы. Поэтому твои объяснения должны звучать особенно убедительно.
        — Пойдем в дом.
        Держась за руки, они вошли внутрь. Хетти провела его в гостиную и усадила на диван. Если действительно хочешь чего-то, то стоит идти на риск. Помнишь, ты говорил мне это?
        — Допустим.  — Кайл непонимающе смотрел на нее.
        — Но иногда рисковать очень страшно.
        — Какое отношение мои слова имеют к твоему исчезновению? Тебя что-то напугало в Паламосе?
        — Нет. Там я была счастлива.
        — И поэтому как можно быстрее улетела в Англию?
        — Нет. Я случайно подслушала твой разговор с Робином и решила, что вы говорите обо мне. А потом твой друг рассказал, какую ошибку я совершила.
        — Робин был здесь? И ничего не сказал мне?
        — Да. Он объяснил, что я должна решить все сама, раз теперь мне известно, что вы говорили о Летиции.
        — Именно поэтому ты сбежала?  — Кайл крепко прижал Хетти к себе и коснулся губами ее щеки.
        — Конечно. А что еще мне оставалось делать, когда я услышала, что мне собираются оставить бриллиантовое кольцо, чтобы освободиться от моего общества?
        Кайл покачал головой, облегченно улыбаясь.
        — И это все? Но мы же договорились продолжать нашу помолвку.
        — Да. Пока Сара окончательно не выздоровеет.
        — Пока у нас не будет настоящей причины для ее разрыва,  — поправил Кайл.
        — Например, ты найдешь настоящую любовь,  — предположила Хетти, решив, что наступило время все окончательно выяснить.
        — Или ты встретишь мужчину своей мечты.
        «Я уже его встретила»,  — чуть было не сорвалось с ее языка. Но она все еще боялась. Ну же, рискни, крутилось в голове. Дрожа от волнения, Хетти произнесла:
        — Может быть, я никогда не найду его.
        — То же самое можно сказать и обо мне.
        — Значит, наша помолвка будет продолжаться бесконечно.  — Ее нервы напряглись до предела.
        — Или закончится самым банальным образом.  — Кайл выпрямился и серьезно посмотрел в глаза Хетти.
        — Чем?
        — Свадьбой, например.
        Она уставилась на него, не смея поверить в услышанное. Надежда расцвела в ее измученном сердце. Но, может быть, Кайл просто шутил? Или она неправильно поняла его слова?
        — Нашей свадьбой?  — переспросила Хетти.
        — Да. И словами, которые я давно хочу сказать тебе. Хетти, я люблю тебя. Хочу, чтобы наша помолвка превратилась в настоящую и твои родители с моей тетей увидели нас венчающимися в церкви. Хочу прожить с тобой всю жизнь.
        — Боже мой!
        — Это все, что ты можешь ответить?
        — У меня нет слов. Видишь ли, я многим рисковала, приглашая тебя сюда.
        — По-моему, мне приходится сейчас тяжелее. Ты ведь еще не сказала ни «да», ни «нет».
        Хетти засмеялась. На такое счастье она и не надеялась.
        — Конечно «да»! Тысячу раз «да»!  — Она кинулась в его объятия. Слезы облегчения застыли в глазах.  — Я собиралась сказать, что люблю тебя, боясь быть осмеянной и брошенной навсегда. Но ты меня опередил!
        — Значит, ты любишь меня.  — Кайл крепко прижал ее к груди, как будто опасался, что она опять исчезнет.
        — Конечно, глупый!  — Слезы и смех душили Хетти. Счастье пришло слишком неожиданно.  — Очень сильно.
        Несколько минут они молчали, прижавшись, друг к другу, не в силах вымолвить ни слова. Потом Кайл тихо заговорил, дыханием щекоча ей шею:
        — Почти с первого взгляда я влюбился в тебя, но долго старался побороть в себе это чувство. Твое исчезновение все расставило по местам. Барнет Гарди, сам того не зная, пробудил во мне новые чувства. Я понял, что тоже хочу завести настоящую семью. А рядом со мной была самая чудесная, нежная и ни на кого не похожая женщина. Прежде чем я успел сопоставить две эти мысли и сделать вывод, ты уже исчезла. И я окончательно понял, что не могу без тебя жить.
        — Кстати, вчера звонил мистер Северн. Он сказал, что ты искал меня на работе.
        — Да, я приходил туда каждый день. И не обращал внимания на удивленный шепот твоих коллег за спиной. Никакой гордости не осталось. Мне нужна была ты. И ради этого я готов на все.
        Хетти нежно поцеловала его в губы и произнесла:
        — Прости меня, любимый. Если бы я знала, как ты ко мне относишься…
        — Но я же купил тебе кольцо! Какой еще знак тебе был нужен?
        Он немного отстранился и достал из кармана небольшую коробочку. Открыв ее, Кайл сказал:
        — Я привез его с собой. Тебе оно действительно понравилось?
        Хетти несмело дотронулась до кольца. Чувства переполняли ее.
        — Стоя рядом с тобой, я мечтала, чтобы это было по-настоящему. Но думала, что недостойна такого счастья.
        — В твоих глазах блестели слезы. Я навсегда запомню их.
        Кайл взял кольцо и надел Хетти на палец. Их губы соприкоснулись, знаменуя начало новой жизни. Потом она посмотрела на любимого сквозь дымку счастливых слез.
        — Я всегда буду любить тебя.
        — Я тоже.
        Подняв ее на руки, Кайл понес невесту на второй этаж, в спальню. Отныне они целиком и полностью принадлежали друг другу. И ничто не могло их разлучить.

        Кора испуганно ойкнула, войдя в спальню и увидев миссис Смитсон. Вместо того чтобы лежать в постели, та сидела в глубоком кресле у окна. На ней был любимый пеньюар цвета шампанского, волосы тщательно причесаны. Глаза ее были закрыты.
        Ступая на цыпочках, сиделка подошла к Саре и осторожно тронула ее за плечо.
        — Простите, вам плохо?  — шепотом спросила она.

        Миссис Смитсон встрепенулась, открыла глаза и удивленно ответила:
        — С чего ты взяла? Напротив, мне никогда еще не было так хорошо.  — И, видя, что Кора продолжает смотреть на нее с недоумением, пояснила: — Я вдруг почувствовала, что могу встать и одеться без посторонней помощи. А когда мне действительно это удалось, прошлась по комнате, а потом решила полюбоваться видом из окна. Села в кресло… и задремала.
        — Пожалуйста, больше никогда так не делайте, миссис Смитсон!  — взмолилась сиделка.  — Вам племянник убьет меня, если с вами что-либо случится.
        — Кстати, о племяннике…  — Глаза миссис Смит довольно блеснули.  — Когда вы меня разбудили, милочка, мне снился чудесный сон, будто я держу на руках свою внучатую племянницу… Или это был мальчик? Впрочем, неважно. Я не верю в пророчества, предсказания и прочую чушь. Но этот сон точно был вещий. Так что принеси мое платье и туфли и распорядись, чтобы Фрида приготовила праздничный ужин. Сегодня вечером у нас точно будут гости и они порадуют меня хорошей новостью.

        ВНИМАНИЕ!
        Текст предназначен только для предварительного ознакомительного чтения.
        После ознакомления с содержанием данной книги Вам следует незамедлительно ее удалить. Сохраняя данный текст Вы несете ответственность в соответствии с законодательством. Любое коммерческое и иное использование кроме предварительного ознакомления запрещено. Публикация данных материалов не преследует за собой никакой коммерческой выгоды. Эта книга способствует профессиональному росту читателей и является рекламой бумажных изданий.
        Все права на исходные материалы принадлежат соответствующим организациям и частным лицам.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к