Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Любовные Романы / ЛМНОПР / Макалистер Хэдер: " Замуж Только По Большой Любви " - читать онлайн

Сохранить .
Замуж - только по большой любви Хэдер Макалистер

        Ковбои в поиске #1 Отом и Клэю захотелось проверить свои чувства через агентство брачных знакомств. Эта смешная и трогательная интрига только укрепила их любовь и навсегда соединила их судьбы.

        Хэдер Макалистер
        Замуж - только по большой любви

        Глава первая


        Кому: Нелли Барнетт, ранчо Барнетт.
        От: Дебра Риз, ранчо Риз.
        Дорогая Нелли!
        Насколько я поняла, Отом не собирается в этом семестре возвращаться в юридический колледж. Ты бы намекнула кое-кому из ваших ребят обратить на нее особое внимание. Не думаешь же ты, что она будет ждать вечно.
        Мы выезжаем в «Менгер» сегодня.
        С Новым годом!


        Кому: Дебра Риз, ранчо Риз.
        От: Нелли Барнетт, ранчо Барнетт.
        Дорогая Дебра,
        Я уже намекнула. Клэй с друзьями собирает вечеринку в «Менгере».
        Удачи и счастливого Нового года,

    Нелли.


        Отом и Дебра Риз сидели в банкетном зале отеля «Менгер» в ожидании начала собрания, посвященного открытию ежегодного аукциона по продаже свиней и соревнований по родео в Сан-Антонио. Отом состояла в комитете по подготовке торгов. Начало торгов всегда почему-то назначали на раннее утро первого дня нового года. Но в этот раз Отом настояла на том, чтобы аукцион перенесли на время ланча, на 11 часов. Но даже и сейчас Отом еще не совсем проснулась.
        Подавив в который раз зевоту, она подозвала официанта и заказала еще кофе. В это время мама толкнула ее локтем в бок и зашептала:
        - Ну-ка встряхнись и улыбайся, дорогая. Сюда идет Клэй.
        - Вряд ли меня что-нибудь еще встряхнет, кроме чашечки крепкого кофе. - И Отом, взяв в руки чашку, посмотрела поверх нее вдаль. - Надеюсь, мне принесут такой же крепкий.
        - На тебя смотрят люди, - сквозь зубы прошептала Дебра Риз, все так же улыбаясь, - ты не можешь притворяться, что не видишь Клэя, об этом будут говорить.
        - Да они всегда говорят.
        - Вот и не забывай об этом. - И Дебра помахала рукой Клэйтону, приглашая присоединиться к ним. - Клэй! - позвала она молодого человека намеренно громким голосом. - Мы заняли тебе место.
        Отом недовольно поморщилась.
        - А что, если он не хочет с нами сидеть, а, мам?
        Дебра в удивлении обернулась к дочери:
        - Да где же еще ему сидеть, как не с нами?
        Клэй, покорившись неизбежному, направился к их столику.
        Вот она, та самая сплоченность общины, подумала Отом. Все в округе давно уже знали, что они предназначены друг другу с детства, и воспринимали это как само собой разумеющееся. Отом и Клэй выросли вместе, потому что жили на соседних ранчо. Не то чтобы она имела что-то против него. Вовсе нет. Он был симпатичным парнем и вполне порядочным к тому же. Отом знала его всю свою сознательную жизнь, и знала слишком хорошо. Она работала с ним, соревновалась с ним на скачках и даже училась вместе с ним. Но это вовсе не значит, что она должна связать с Клэем свою жизнь.
        Клэй подошел к столику, и вслед за ним - официант.
        - Доброе утро, миссис Риз. Привет, Отом.
        - Клэй! - засуетилась мама. - Я не видела тебя с Рождества.
        - Да. Прошла целая неделя! - Отом подвинула свою чашку официанту, чтобы тот налил кофе. Дебра осуждающе посмотрела на дочь.
        - Оставьте кофейник. - Клэй отпустил официанта и сел за столик.
        Официант исчез так быстро, что Отом не успела даже слова сказать. Раздраженно глядя на Клэя, она подняла тяжелый кофейник и стала наливать себе кофе. Усмехнувшись, Клэй подвинул к ней свою чашку, и Отом пришлось налить кофе и ему. Будь они одни, она непременно предоставила бы это удовольствие Клэю, но рядом сидит мама… Что же, отыграемся по-другому.
        Отом прекрасно знала, что кофе не только крепкий, но и горячий. Поэтому, добавив себе сливок, она сделала большой глоток, надеясь, что Клэй последует ее примеру и непременно обожжется.
        Так и произошло.
        - Черт, горячий, - пробормотал он и отставил чашку подальше.
        Отом, довольная своей уловкой, лукаво улыбнулась и заметила огонек гнева у него в глазах. К сожалению, мама тоже заметила это.
        - Ты ходил куда-нибудь на вечеринку вчера, Клэй? - спросила Дебра, бросив укоризненный взгляд на замолчавшую Отом.
        - Конечно, мэм, и на самом деле я не очень доволен тем, что начало аукциона перенесли на ланч. Лучше проводить торги с утра. Получается такой плавный переход от празднования Нового года.
        Отом обвела многолюдный зал многозначительным взглядом.
        - То, что мы перенесли открытие на 11 часов, обеспечило нам большее число клиентов, - заметила она. - Ведь накануне люди отмечают Новый год. И перед аукционом им нужно немного времени, чтобы отдохнуть, выспаться. Тем более что окончание совпадет со временем, когда по телевидению начнется трансляция новогоднего футбольного матча.
        - Что касается сна, так это зависит от того, насколько бурной была вечеринка, - усмехнулся Клэй.
        Отом сделала глоток кофе. У нее самой не было никакой вечеринки на Новый год: все ее знакомые молодые люди абсолютно уверены, что она проводит Новый год с Клэем.
        - Очевидно, ваша вечеринка была как раз такой. Нас с мамой с утра разбудил грохот, доносившийся из вашего дома.
        - Но мы все равно уже к этому времени не спали, - быстро вставила Дебра.
        Так как Отом состояла в комитете по подготовке к празднику, они с мамой провели ночь в «Менгере». Большую часть времени они надували разноцветные воздушные шары, которые потом развесили под потолком. Это и было их празднование Нового года.
        - Извините, если мы немного пошумели. Дело в том, что Сез, Пит, Люк и я так редко видимся теперь, что нам надо было непременно обсудить множество новостей.
        - Что ж, поделись чем-нибудь и с нами, - попросила Дебра.
        - Ну… У Сез и Клэр появился прелестный малыш, и у Люка и Ливии - тоже.
        - Дети, - мечтательно вздохнула Дебра и многозначительно взглянула на дочь.
        Отом насторожилась. Только этого не хватало: вести разговоры о детях при Клэйтоне!
        - Всегда есть что-то трогательное, когда держишь ребенка на руках, нет, правда. Я вспоминаю, когда вы были детьми… Ты, Клэйтон, был таким резвым малышом, повсюду ползал, шалил. А ты, Отом, ты была этакой пышечкой…
        - Ну, спасибо, мам. - Отом со стуком поставила чашку на стол.
        - Нет, сейчас ты совсем не такая, ведь правда, Клэй?
        Отом и Клэй смерили друг друга презрительными взглядами.
        К счастью, появился официант с подносом. Бекон, ветчина, яйца, соус, хрустящий картофель, бисквиты с кремом.
        Неужели Клэй упустит столь удобный случай съязвить по поводу внешности Отом?
        Девушка уже облегченно вздохнула, думая, что избежала еще одной глупой шуточки Клэя. Она смело потянулась за соблазнительно пахнувшим бисквитом.
        - Пожалуй, - заметил Клэй как бы невзначай, - у нее есть шанс вновь стать пышечкой. Если она съест все то, что сейчас принесли…
        Рука Отом застыла на полпути ко рту, кусочек бисквита упал на тарелку.
        - Да, порция и правда огромная. Конечно, Отом все не съест. - Дебра взяла кусочек хлеба с тарелки.
        Отом смело откусила бисквит, но оказалось, что он вовсе не такой вкусный, как она ожидала.
        - И все-таки, Отом, твоя задумка перенести начало аукциона на 11 часов великолепна, - произнесла Дебра.
        Брови Клэйтона незамедлительно поползли вверх, когда он наконец-то понял, кто в ответе за это.
        - Спасибо, мам, что напомнила, - пробормотала Отом.
        - Она поработала на славу, Клэй! - не унималась Дебра.
        - Да, обед шикарный, - поспешил заметить он, хотя прекрасно знал, что Отом не имеет никакого отношения к устройству обеда. Его готовили в отеле на кухне лучшие повара, и меню в общем-то ничем не отличалось от прошлогоднего.
        - А чего стоят украшения, - продолжала расписывать Дебра. - И вообще, состоять в комитете по подготовке - огромная честь. Обычно, чтобы попасть в комитет, надо сначала пять лет проработать, прямо скажем, в грязи. Поэтому я так горжусь своей дочкой. Может быть, на следующий год Отом войдет в комитет по продаже крупного рогатого скота.
        - Да, она этого, несомненно, заслуживает, - согласился Клэй. - Никто не умеет так надувать шары, как она. Наверное, это вы пекли печенье, миссис Риз? - Клэй взял одно печенье в виде поросенка.
        - О нет, конечно. Отом…
        - Ах, так это была Отом? - прервал он ее.
        Ложка Отом со звоном упала на тарелку.
        - Нет, их пекла не я, - прошипела она. - Я всего лишь сделала заказ в кулинарии, чтобы они испекли специально для нас наше традиционное печенье.
        Клэй облегченно вздохнул.
        - А, ну тогда это… - Он хотел было сказать «съедобно», но Отом так на него посмотрела, что он продолжил: - Это замечательная идея!
        Кулинарные опыты Отом были притчей во языцех, зато она отыгрывалась на скачках. Хорошая наездница, но плохая повариха.
        Слава Богу, деловая часть собрания уже началась, и они прекратили неприятный разговор. Отом одарила Клэйтона обворожительной улыбкой и гордо повернулась в сторону подиума.
        - Я рад приветствовать всех вас на открытии нашего аукциона, - начал мужчина, на котором красовался ремень с огромной блестящей пряжкой, указывающей на то, что он был чемпионом среди покупателей. - Меня зовут Фред Чепмэн, и сегодня я - ведущий аукциона. - Послышались аплодисменты и добродушный смех. - Перед тем как мы начнем регистрировать команды по продаже, я хотел бы ознакомить вас с некоторыми пунктами нашей программы. У нас в запасе много развлечений и конкурсов.
        Отом и Клэйтон переглянулись. Что же, это только начало. Посмотрим, что будет дальше.
        - Кроме того, мы организуем игры для детей. В прошлом году мы собрали….
        Отом хорошо знала, сколько денег они собрали с подобных конкурсов в прошлом году, поэтому она слушала Фреда вполуха.
        Она и се команда «Сладкий поцелуй» уже получили значительные пожертвования из многих фирм Сан-Антонио на их шоу и родео в Лайвстоке. Команда Клэя «Верхом на кабане» собрала немного меньше средств.
        Когда Фред закончил приветственную речь, все стали записываться в команды, и мама Отом отошла к своим подругам.
        - Тебе лучше сдаться прямо сейчас, Отом, - развязно зашептал Клэй ей на ухо.
        - Ну да, а ты только таким способом и сможешь выиграть!
        Он невесело засмеялся.
        Отом повернулась в его сторону:
        - Ты чувствуешь себя так же плохо, как выглядишь?
        Клэй поморщился и провел ладонью по подбородку. На его лице были заметны царапины от бритвы.
        - Возможно.
        - Тогда, может, лучше послать за «скорой помощью»?
        - Только если я вдруг почувствую себя хуже от твоей стряпни.
        Она окинула его презрительным взглядом.
        - Ты действительно плох, если на тебя так действует выпечка.
        - Я просто отвык от твоих кулинарных изысков. - Он криво улыбнулся и сложил руки на груди. - Как вы с мамой поживаете?
        Отом рассеянно пробежалась взглядом по залу, но ее глаза остановились на группе женщин, с которыми болтала ее мама. Дебра была оживлена и весело улыбалась.
        - Она чувствует себя намного лучше. Это уже второе Рождество, которое мы отмечаем без отца. И оно прошло без слез.
        - Я скучаю по твоему отцу, - сказал Клэй. - Многим его не хватает.
        - Да. - Отом отвернулась. Ее глаза повлажнели, и она не хотела, чтобы Клэй это видел.
        - Ну так… ты собираешься возвращаться в колледж?
        Хороший вопрос. Чем дольше она отсутствовала в колледже, тем меньше ей туда хотелось возвращаться.
        - Может, этим летом… - неопределенно ответила она, когда они подошли к столику Джекки Даттон.
        - Приветик, Отом, Клэй. Давайте, я найду вашу команду.
        Отом не успела ее остановить. Джекки уже подошла к секции Б и вытащила конверт со списком команды Клэя.
        - Ой, смотрите! - Она покачала головой и взяла ручку. - Они не записали Отом. О, я извиняюсь. Ума не приложу, как это могло произойти.
        - Все просто: меня и нет в его группе, - сказала Отом, когда поняла, что Клэй не собирается это объяснять.
        - Ты не в команде Клэя? - не поверила Джекки.
        - И она еще пожалеет об этом. - Клэй взял свой конверт.
        - Я в команде «Сладкий поцелуй», - сказала Отом.
        - Но… - Джекки беспомощно смотрела то на одного, то на другого. - Разве вы оба не в одном и том же комитете?
        Белокурая женщина рядом с Джекки услышала их разговор и повернулась в их сторону:
        - Что-то случилось?
        - Клэй и Отом оказались в разных командах.
        - Ошибка компьютера, - убежденно кивнула та головой. - Нельзя доверять компьютерам. Вот увидите, они еще не то натворят.
        - Да нет, все правильно. - Отом заставила себя улыбнуться. - Мы и не записывались в одну команду.
        Обе женщины открыли рот.
        - По-че-му? - произнесли они в унисон.
        Глаза Отом сверкнули молнией. Да потому что мы вовсе не парочка, как вы все тут просто уверены, мы никогда не были парочкой и никогда не будем. И пусть все зарубят себе это на носу!
        - Да потому что в этом году девчонки играют против парней, - объяснил Клэй. - Команда «Сладкий поцелуй» против «Верхом». А теперь я прощаюсь с вами. Увидимся. - И, махнув рукой, Клэй величественно удалился.
        Джекки вздохнула.
        - Ах, какой замечательный парень!
        - Ты упускаешь из виду его бешеный взгляд. Если бы он так посмотрел на тебя, ты бы сразу в нем разочаровалась, - заметила Отом.
        - Зато какая фигура, - снова вздохнула Джекки и томно закрыла глаза. - Везет же тебе, Отом! Блестящая партия!
        Отом тяжело вздохнула.
        - Я и Клэй - мы не встречаемся.
        - Конечно, нет. - Джекки передала Отом ее конверт. - Зачем вам встречаться?
        Отом едва не застонала. Все бесполезно! Бросив всякие попытки разубедить Джекки, она взяла конверт со списком своей команды и пошла искать маму.
        - Отом, твоя мама сообщила нам, что вы еще не назначили день свадьбы, - улыбнулась ей седовласая женщина с золотыми кольцами в ушах и замолчала явно в ожидании ответа.
        - Мы и не собирались его назначать.
        Все женщины, стоявшие около Дебры, ахнули.
        - Но вы не…
        - Мы не помолвлены! - отчаянно выпалила Отом.
        - Ну, неофициально вы все же помолвлены, - сказала Дебра, чтобы спасти ситуацию, и схватила Отом за руку, чтобы та замолчала.
        Но Отом не собиралась идти по поводу кого бы то ни было, даже матери.
        - Мы никак не помолвлены.
        - А, понятно. Вы решили сначала закончить колледж. Вполне разумно, - кивнула седовласая женщина. Все облегченно закивали, затем на их лицах появились многозначительные улыбки, и Отом поняла, что они увидели Клэя.
        Уходи! - мысленно велела ему Отом.
        Он прошел мимо, не сказав ей ни слова. Уф-ф, слава Богу, молча. Зато теперь придется терпеть любопытные взгляды маминых товарок. Долго стоять перед ними в глупом положении Отом не собиралась. Сжав конверт в руке, она объяснила:
        - Мы заключили пари, кто из нас соберет больше денег. Так на какую сумму я могу подписаться, мистер Перри?

        Кому: Нелли Барнетт, ранчо Барнетт.
        От: Дебра Риз, ранчо Риз.
        Нелли, дорогая, знаешь ли ты, что Отом и Клэйтон в разных командах? Из того, что она сказала, я поняла, что они даже не договаривались об этом. Она не упоминала Бал чемпионов. Я знаю, что Клэйтон возьмет ее к себе, но надо же соблюсти приличия и спросить ее об этом. Нам не нужны недомолвки.

    Деб.

        Кому: Дебра Риз, ранчо Риз.
        От: Нелли Барнетт, ранчо Барнетт.
        Дебра, дорогая, Клэй не мог просить Отом быть в его команде, когда у нее уже есть своя. И кстати, она могла бы сама пригласить его в свою.

    Нел.


        В течение двух следующих недель Отом и ее команда вели переговоры с фирмами в Сан-Антонио. Клэй - тоже. Он получил большие пожертвования, имел дело с крупными компаниями. Стратегия же Отом заключалась в том, чтобы собрать маленькие суммы от небольших фирм, например местных салонов красоты и магазинов одежды. Конечно, это требовало дополнительной работы. Отом начала с того, что скупила почти все газеты с нужными объявлениями.
        - Кажется, мы обошли в Сан-Антонио все мелкие фирмы, - пожаловалась Отом маме. - А Клэй все еще впереди нас.
        Она просматривала очередную газету. Может быть, они что-нибудь пропустили? Дебра взглянула на дочь поверх газеты.
        - Отом, почему ты хочешь непременно победить Клэя?
        Отом чуть не поперхнулась кофе.
        - А что? Пусть он выигрывает?
        - Нет, нет. - Дебра оглянулась. - Но не добивай его! Понимаешь, у каждого мужчины своя гордость, для них это так важно.
        - А у меня, по-твоему, нет?
        - Но ведь ты не мужчина, - удивилась Дебра.
        - И что из этого? - Отом перелистнула газету.
        - Отом, - вздохнула мама, - ты же его убьешь.
        Не могла же Отом сказать маме, что Клэй и правда ее не интересует!
        - Мама, это он меня убивает. Это он не интересуется мной.
        - Не будь дурой, - упрекнула ее мать, - парень все это время сох только по тебе.
        - Ну да, я слышала о тех женщинах, с которыми он встречается, пока по мне сохнет…
        - Что ж, он привлекательный молодой человек. Не думаешь же ты, что он должен…
        - Мам, - перебила ее Отом, - ты что-нибудь слышала о брачном агентстве «Золотая роза»? - Она обвела маркером объявление, окруженное рамкой из роз. Оно было размещено рядом с брачными объявлениями. Она, должно быть, его пропустила, потому что никогда не читала подобного. Не было нужды.
        - Брачное агентство? Нет… хотя подожди. Кажется, это фирма Вилли Идн. А что?
        Отом сложила газету, допила свой кофе и взяла конверт.
        - Дело в том, что я еще там не была и не собирала там голосов, - она взглянула на часы. - Если потороплюсь, успею как раз к открытию.

        Кому: Н. Барнетт.
        От: Д. Риз.
        Нелли! Отом думает, что Клэй не интересуется ею! Я пыталась ее разубедить, но должна сказать тебе, что Клэй приглашает к себе ту женщину и это затрудняет дело.

    Д.

        Кому: Д. Риз.
        От: Н. Барнетт.
        Дебра, уверяю тебя, Кристин всего лишь его школьная подруга, которая прекрасно понимает, что жизнь на ранчо не для нее. И перестань беспокоиться по этому поводу.

    Н.


        Глава вторая


        Кому: Н. Барнетт, ранчо Барнетт.
        От: Д. Риз, ранчо Риз.
        Как я перестану беспокоиться? Они не виделись вот уже две недели. Отом пошла в
«Золотую розу». Ну, помнишь ту приятную даму и ее внука, которых мы однажды встретили? Так вот, это их агентство.

    Дебра.

        Кому: Д. Риз, ранчо Риз.
        От: Н. Барнетт, ранчо Барнетт.
        Я подала Клэйтону одну блестящую идею. Вот увидишь.

    Нелли.


        На улице было превосходное январское утро: свежий прохладный воздух и бледно-голубое небо. Поскольку было прохладно, Отом надела новый красный жакет.
        Ее «бронко» завелся с пол-оборота. Отом миновала свой городок, проехав мимо групп туристов, совершающих экскурсию в Аламо, и въехала в старейший квартал Сан-Антонио.
        Агентство «Золотая роза» находилось на улице Блюбоннет-драйв, 10, в небольшом здании викторианского стиля, желтом с белой отделкой. Его окружал белый забор, и это еще больше подчеркивало возраст дома.
        Отом припарковала свой «бронко» на улице рядом с почтовым ящиком, разрисованным желтыми розами, и вышла из машины. Этот старомодный забор и калитка, через которую она прошла, создавали иллюзию прошлого века.
        Она шагнула на порог, позвонила в колокольчик у двери и остановилась в раздумье. Было довольно рано, и, может быть, агентство еще закрыто. А может быть, оно закрыто вообще и здесь никого нет. Постояв еще чуть-чуть, Отом уже повернулась было, чтобы уйти, как вдруг за матовыми стеклами двери показалась чья-то тень. Дверь открылась.
        - Гектор, - услышала Отом, - давно уже пора бы прийти. То, что ты сын моей сестры, еще не значит… Ой, это же не Гектор…
        - Извините, нет, - улыбнулась Отом.
        Дверь открыла низенькая полная женщина, которая своими рыжими с сединой волосами, собранными сзади в пучок, и вообще всем обликом живо напомнила Отом жену управляющего на ранчо у Клэйтона.
        - Чем могу помочь? - осведомилась женщина.
        - Меня зовут Отом Риз. Я из комитета по продаже свиней. - Отом достала копию программы прошлогоднего аукциона. - Я подумала, что вашему агентству может быть интересно поддержать нашу программу. - И Отом развернула брошюру так, чтобы женщина могла видеть список тех фирм, которые уже пожертвовали средства в их комитет.
        - Свиньи? - переспросила женщина.
        Отом кивнула.
        - Я бы занялась чем-нибудь еще, но членство в других комитетах надо еще заслужить. К тому же, на овец, например, у меня аллергия, - пояснила Отом.
        - Честно говоря, я не уверена, что мисс Вилли захочет связываться со свиньями.
        Уже готовая к подобному ответу (такое случалось часто), Отом, как фокусник, достала откуда-то пачку фотографий маленьких хрюшек. Сделанные профессионалом, фотографии были призваны опровергнуть представление людей о свиньях как о самых нечистоплотных животных. Поэтому на фотографиях были представлены очаровательные свинюшки: одни - в цветах, другие - в кружевах, некоторые - даже с прозрачными крылышками. Короче, все что угодно для рекламы.
        И как многие другие, женщина, рассматривая эти снимки, только охала и ахала в восхищении.
        - Деньги идут в фонд образования, так что сами выставки получают минимальную сумму па своих животных. Это благотворительность. Доход от продажи своих свиней дети используют на собственное образование.
        - Что же, если так, проходите, поговорим. Кстати, вы там на улице не видели Гектора?
        Отом машинально оглянулась, но увидела на улице только свой одиноко стоявший
«бронко». Она отрицательно покачала головой.
        Женщина пробормотала что-то непонятное на испанском языке, а потом произнесла:
        - Ты идешь им навстречу, а они подкладывают тебе свинью. Извините, конечно.
        Открыв дверь шире, она жестом пригласила Отом следовать за ней. Зайдя в дом, Отом ощутила себя словно в другой эпохе. Первое, что бросилось ей в глаза, когда она зашла в холл, это пышный букет желтых роз на столике. Отом подошла и понюхала цветы, затем последовала за женщиной в приемную.
        Кроме таблички с названием агентства, ничто не говорило о том, что вы находитесь в офисе, а не в самом обычном доме. Правда, еще на стенах висели фотографии со счастливыми парочками, и это указывало, что Отом пришла по адресу.
        - Меня зовут Мария Перес, - представилась женщина, когда они расположились на мягком диване. - Как вы понимаете, не я владелец агентства и поэтому не могу ничего сказать по поводу вашего дела за мисс Вилли. Но ее решение может во многом зависеть от моего совета. О какой сумме идет речь?
        - Комитет будет благодарен вам за любую сумму, которую вы сочтете нужным пожертвовать. Хотя существуют определенные уровни спонсоров. С этим можно ознакомиться в нашей программе.
        Пока Отом произносила эту заученную речь, у нее была возможность осмотреть комнату и фотографии, а у Марии - просмотреть программу. Еще никогда в своей жизни Отом не имела дела с брачными агентствами. На стене висело, по крайней мере, две дюжины свадебных фотографий.
        - Да, - сказала женщина, поймав ее взгляд, - у мисс Вилли никогда не бывает неудач.
        - Что вы имеете в виду?
        Мария указала на фотографии.
        - Это те молодые люди, которым помогли встретиться мисс Вилли и Ванда. Ванда - это ее помощница. У них просто талант, Божий дар, можно сказать.
        - Да неужели?
        Мария кивнула.
        - Дело в том, что еще до появления компьютера мисс Вилли сама выбирала клиентов. Она делала это так удачно, что люди убедили ее стать профессиональной свахой. К ней обращалось столько народу, что она не могла им отказать. Тогда здесь и появилась Ванда. Однажды внук мисс Вилли убедил ее купить компьютер. Конечно, вы спросите, какая может быть польза от компьютера для подобного дела. Но вы знаете, современная молодежь все время в спешке! Так вот, только появился компьютер, как все круто изменилось.
        - Да, - задумчиво отозвалась Отом, - а вы не расскажете подробнее, как все происходит. Это очень интересно.
        Мария отложила программу и раскрыла тяжелый альбом, лежавший на столике. Видно, что альбом довольно старый, так как первые его страницы уже обтрепались.
        - Вы заполняете эти бланки так, чтобы компьютер мог знать, какой вы человек, то есть здесь вы предоставляете свои данные. Потом мы вводим их в программу, за которую внук мисс Вилли выложил довольно крупную сумму, и затем компьютер подбирает подходящую вам пару. Либо того человека, который больше всего может вам подойти.
        - Но как? - спросила Отом. Для того чтобы поддержать разговор, разумеется.
        Мария пожала плечами и махнула рукой.
        - Компьютеры знают только то, что вы им говорите сами. Например, вы говорите, что не хотите, чтобы ваш избранник был маленького роста. И компьютер никогда не выдаст вам кандидатуру коротышки. Даже если этот человек будет таким же замечательным, как мой покойный Альдо, царство ему небесное.
        - А что происходит дальше?
        Мария многозначительно улыбнулась.
        - А дальше - это уже нас не касается. Дальше вы смотрите сами.
        Отом уставилась на бланк. Искушение само шло в руки. Ведь как было бы замечательно выйти замуж за того, кто не думает, что именно ты всегда была предназначена ему в жены! Как, наверное, здорово - просто выйти замуж. Живя на ранчо, трудно встретить подходящего человека без того, чтобы он не был тут же оценен мамой, без постоянного вмешательства всех соседей в ее любовные дела, вплоть до даты помолвки.
        Кроме того, если она придет на ежегодный праздник, устраиваемый по поводу аукциона, с кем-то еще, а не с Клэйтоном, вот будет тема для разговоров!
        Она полистала альбом.
        - А вы… вы, конечно, как-нибудь отбираете своих клиентов?
        - Да что вы говорите! - возмутилась Мария. - Здесь весьма приличное заведение. Мы не берем лишь бы кого с улицы! - Она указала на анкету. - Вы говорите нам свой адрес, где вы работаете и т. д.! - Она улыбнулась. - Вы заинтересовались? У нас сейчас много клиентов в это время года как раз из-за родео. Многие фермеры приезжают в город и записываются.
        - Ну, я не уверена, что хочу быть женой фермера.
        - Тогда заполните анкету.
        Отом медлила: искушение было слишком велико. Не успела она что-либо решить, как зазвонил колокольчик.
        - Должно быть, это Гектор. - Мария тяжело поднялась с дивана. - Посмотрите-ка на него. Уже двадцать пять минут, как он должен быть здесь. Хорошо, что нет мисс Вилли. - Мария прошла к двери, не умолкая ни на секунду. - Гектор, лучше стучаться, но не звонить, а эти стеклянные двери лучше бы… Ой, это опять не Гектор.
        - Как видите, нет, мэм.
        Услышав знакомый голос, Отом вздрогнула и, быстро захлопнув альбом, взяла программу.
        - Меня зовут Клэйтон Барнетт, и я предлагаю вам просмотреть нашу программу…
        - Опять свиньи? У меня уже есть в гостях одна леди от вас. - Мария указала рукой назад.
        Стоя со шляпой в руке, Клэйтон оглянулся на машину, припаркованную у забора.
        Не успел он сообразить, чей это «бронко», как Отом, выдавив улыбку, сказала:
        - Привет, Клэй!
        - Отом?.. Вот уж не ожидал тебя здесь увидеть.
        Надо же, как это ново!
        - Я пришла сюда первая.
        - Но как я мог узнать, что ты отправишься сюда за пожертвованиями? - Он улыбнулся ей, потом - Марии, которая была просто очарована высоким симпатичным молодым фермером и его обаятельной улыбкой. - Мне показалось, что ты пришла сюда в качестве клиента. - Он шагнул в холл и уставился на развешанные по стенам фотографии.
        - Вообще-то, я действительно подумываю об этом, - сказала она, чтобы увидеть его реакцию. Это должно было произвести эффект разорвавшейся бомбы.
        - Гектор, - донеслось до них с крыльца, - уже давно пора бы появиться. Давай скорее ставь свою машину на место и иди сюда. - Мария начала вполголоса бранить опоздавшего Гектора.
        - Ты уже выудила у нее деньги? - шепотом поинтересовался Клэй.
        - Не совсем. - Отом открыла альбом и пролистала несколько страниц. Расценки за услуги оказались довольно высоки, но ведь агентство обещало искать и подбирать кандидатуры до тех пор, пока клиент не будет удовлетворен. - Я собираюсь дать сюда свою анкету.
        - Ты шутишь? - Клэй присел рядом с ней.
        Отом сорвалась:
        - Вовсе нет! Ты заполняешь форму, и компьютер вносит твои данные в свою базу. Очень продуктивно.
        Он просмотрел предлагаемую форму бланка.
        - Ну, не знаю… здесь так много вопросов. А может быть, ты не захочешь, чтобы твой избранник знал ответы на некоторые из них. И потом, где гарантия, что компьютер подберет тебе идеальную пару вообще?
        - Ну конечно, подберет, ты еще сомневаешься?
        Он откинулся на спинку дивана и усмехнулся.
        - Что ж, тот, кто тебе подойдет, еще попросит возмещение ущерба у агентства.
        - Тот, кто мне подойдет, еще заплатит им сам в знак благодарности. Ты, кстати, тоже можешь заполнить бланк.
        Он был неумолим.
        Улыбнувшись, он покачал головой.
        - Я не собираюсь этого делать.
        Но зато Отом собиралась. Если она появится на балу с другим молодым человеком, это уже будет хорошо. Но зато если они оба, она и Клэй, появятся с другими партнерами, это будет просто превосходно!
        - Давай же! - В ее голосе прозвучал вызов.
        Клэй в удивлении поднял брови.
        - Хорошо, но с условием, что ты придешь на бал с тем, кто тебе подойдет. - Отом всегда выигрывала в пари, так уж повелось с детства.
        - О'кей. Только ты сделаешь то же самое.
        Отом протянула руку для заключения пари и усмехнулась:
        - По рукам.


        - Заполняйте, заполняйте, с обеих сторон! - Мария была просто счастлива. Она усадила Отом и Клэя напротив друг друга за офисный столик. - Будете записываться на видеокассету?
        - Но вы ничего не говорили про видео, - подняла голову Отом.
        Мария махнула рукой.
        - Просто я не люблю эти видео. Люди всегда так странно на них выглядят. Это потому, наверное, что они нервничают, когда их снимают. К тому же камера сейчас не работает. Обычно ее включает мой кузен, Рамон.
        - Нам не нужна камера, - уверил ее Клэйтон.
        - Хорошо, - улыбнулась Мария, - позовите меня, если возникнут какие-нибудь вопросы. А я пойду понаблюдаю, как Гектор справляется со своей работой.
        - Нам лучше поспешить, если мы не хотим опоздать на собрание, - заметила Отом, когда Мария вышла.
        Впрочем, они опоздают все равно. Ничего страшного. Фред Чэпмэн обычно начинает поздно.
        - Ну, похоже, эти вопросы не займут много времени.
        Клэй заполнил уже половину листа.
        Отом остановилась на вопросе о своем весе. Поставить ли тот вес, который она набрала за это лето, или же тот, который будет у нее, когда она поучаствует в скачках? Да, для Клэя этот вопрос не представляет трудности. Он всегда в форме. Отом - тоже, только немного не в той, о которой она мечтала…
        - Какие-нибудь проблемы?
        Она взглянула па него.
        - Политика? Религия?
        - Я везде ставил «да».
        Отом открыла рот от удивления.
        - Но ты должен был указать, какой ты религии и каковы твои политические убеждения.
        - О'кей. Тогда поставлю «нвд» и Техас. Что такое «нвд»?
        - «Не ваше дело».
        - Но Клэй! Просто напиши так, чтобы было понятно и просто.
        - Но я вовсе не хочу казаться простаком.
        - Ладно, оставь это! - Отом немного подумала. - Техас - это не религия, ты совсем отстал от жизни.
        Он посмотрел на нее с наигранной яростью.
        - Уж не собираешься ли ты сказать, что Техас - это штат?
        - Ладно, давай серьезно.
        - Я серьезно, - улыбнулся он.
        - Учти, что компьютер узнает о тебе только то, что ты ему скажешь, - процитировала она слова Марии.
        - Тогда что же написала ты? - Он перевернул ее лист, и она не успела его остановить. - Эй, напротив пункта «Спорт» ты поставила «нет».
        - А я не люблю спорт.
        - Да нет же, любишь! Ты ездишь верхом, ты замечательно кидаешь лассо, ты просто прекрасная наездница!
        - Все это в прошлом. Осталась только работа, спорт позади. Кроме того, я не хотела бы, чтобы парень уселся бы перед телевизором с баночкой пива, включил футбол и назвал бы это свиданием.
        - У тебя были подобные свидания? - удивился Клэй.
        Она перевернула свою страницу.
        - Один раз - да. Следующего уже не могло и быть.
        - Так. Какие же свидания тебе нравятся больше всего?
        В его голосе звучала явная заинтересованность, и это привлекло ее внимание. Она задумалась.
        Не дождавшись ответа, Клэй похлопал по бумаге.
        - Взгляни на анкету под номером 13.
        - Ну, мне нравятся свидания… активные, когда можно сначала куда-нибудь пойти, а потом выпить кофе и поужинать. Например, посмотреть кино, а потом заглянуть в ресторанчик…
        - Ты все еще любишь смотреть кино и лопать поп-корн? Чтобы потом болел желудок?
        - Ну, мне уже не шестнадцать.
        - Да, не шестнадцать. - Улыбка исчезла с лица Клэйтона. Словно смутившись, он уставился на свой бланк. Отом сделала то же самое. Дальше они писали молча.
        Клэй присвистнул, видимо, наткнувшись на что-то трудное в анкете.
        - Да, а здесь могут быть проблемы.
        - Где?
        - Страница третья, где надо описать свою внешность.
        - Но почему?
        - Как раз здесь можно и соврать.
        - Зачем?
        - Ну, может, не соврать… Просто можно написать не те качества, что в тебе есть, а те, которые ты бы хотел иметь.
        - Но мы-то не будем этого делать.
        - Конечно, нет! - Клэй отрицательно покачал головой. - Мы будем честны до конца.
        Они посмотрели друг на друга.
        - Когда мы закончим, ты прочтешь мои ответы, а я - твои, так мы избежим иллюзий о самих себе, - предложила Отом.
        - По рукам.
        Однако заполнение анкеты заняло у них гораздо больше времени, чем они ожидали. Отом прекрасно осознавала, что Клэй будет читать ее ответы на такие вопросы, как:
«Ваша цель в жизни?», «Чего вы хотите добиться?», «Как любите проводить вечер?»,
«Каким вам видится ваш самый счастливый день?», «Что вас больше всего раздражает? .
        Клэй заполнил бланк быстрее, чем она, потому что он, должно быть, не задумывался, что написать в пункте «Что вас больше всего раздражает». Отом же больше всего на свете раздражал Клэй.

«Цель в жизни?» Целью Отом было разубедить соседей в том, что она выйдет замуж за Клэя и будет вместе с ним вести хозяйство на ранчо.
        Она пошла в юридический колледж, потому что заинтересовалась юриспруденцией еще тогда, когда проходила курс менеджмента. К тому же ее привлекала возможность пожить несколько лет вдали от Сан-Антонио.
        Она взглянула на Клэя и подумала: зачем учится он? У него нет ни сестер, ни братьев, и он знал, что всю свою жизнь проживет на ранчо Барнетт. Единственный выбор, который он мог сделать, это выбор жены, и даже в этом ему было отказано, потому что уже все решили за него.
        Отом смотрела на бланк и вспоминала свой семнадцатый день рождения.

…К ним в гости приехали Клэй и его родители. Ей подарили машину, ту самую, на которой она теперь разъезжает, - «бронко-форд». Они с Клэем пошли в гараж после ужина, Клэй хотел проверить мотор.
        Это был один из тех ясных, прохладных вечеров, когда звуки раздаются на много миль окрест и все слышно даже с соседнего ранчо. Их отцы вышли на крыльцо покурить. Они о чем-то оживленно беседовали, но Отом не слушала их разговор, пока до нее не донеслось имя Клэя и ее собственное.
        Мужчины обсуждали починку забора на восточной границе их владений.
        - А может, нам бросить все это? - сказал Хэнк Барнетт. - Мы все равно собираемся объединять наши земли. Может, начать прямо сейчас, а деньги потратить на что-нибудь полезное?
        Бен, отец Отом, издал крякающий звук, похожий на смех.
        - Что верно, то верно, Хэнк.
        Хэнк тоже засмеялся и добавил:
        - Надеюсь, ребятки не дадут волю чувствам раньше времени. Пусть сначала закончат колледж.
        - Ну, у Отом есть голова на плечах, будь уверен, на нее можно положиться. Она удержит Клэя на нужном расстоянии.
        - Клэю уже почти восемнадцать. Вряд ли он будет ее слушать.
        Отом была не только напугана, она была порядочно смущена подобной перспективой. Ведь раньше девушка никогда об этом и не задумывалась. Она воспринимала Клэя всего лишь как друга, но не как жениха, не как любовника.
        Клэй в это время копался с мотором, всячески избегая смотреть в ее сторону. И она поняла, что он тоже все слышал. Дальше до них донеслись слова се отца: - Клэй хороший парень. И я буду только рад принять его в свою семью.
        У Отом перехватило дыхание. Ее сердце билось так сильно, что из-за гула в ушах она не расслышала следующих слов. Но одно было ясно: их семьи полагают, что она и Клэй наверняка поженятся, и уже заранее планируют объединить два хозяйства. И судя по всему, об этом говорят уже не первый раз.
        Клэй медленно закрыл капот машины, и они смущенно переглянулись. С этих пор их отношения уже никогда не будут прежними.
        Вряд ли Отом могла винить в чем-либо Клэя. Он был единственным сыном в семье, где чтили традиции. Он должен был выбрать себе жену, а ему ее навязывают, как будто нет больше на свете других девушек. Но Отом не хотела, чтобы ее кому-нибудь навязывали. Она хотела, чтобы ее выбрали.
        Но Клэй - техасский ковбой с ног до головы. Вряд ли она дождется, что он женится первый и даст ей свободу выбора. Скорее всего, ей придется самой выйти замуж и таким образом освободить его от обязательства, которое наверняка его тяготит. Проблема заключалась в одном: найти кого-нибудь.
        - Ты еще не закончила? - удивился Клэй. - Говорю тебе, эти ответы не имеют никакого значения, если человеку не понравится твое описание внешности. Минуты хватит на то, чтобы это понять.
        Отом смерила его презрительным взглядом.
        - Ну не все же так судят, как ты.
        - И все же об этом говорят многие факты из жизни. - Он взял листок у нее из рук. - В любом случае тебе-то не о чем беспокоиться.
        - Почему же?
        Клэй на мгновение поднял голову и встретился с ней взглядом. Выражение его лица моментально изменилось, исчез мальчишеский задор. Теперь Клэй смотрел на нее, как взрослый мужчина смотрит на женщину.
        Отом слегка оторопела, и ее сердце замерло. К своему стыду, она почувствовала, как горят ее щеки. Клэй усмехнулся уголками губ и продолжил чтение.
        - «Чувствительная, серьезная и терпеливая», - это ты-то? - усмехнулся Клэй.
        Отом вспыхнула.
        - Да, я чувствительная, серьезная и терпеливая.
        - Почему ты не указала здесь такое качество, как упрямство?
        - Я не упрямая. Я сосредоточенная.
        Клэй фыркнул.
        - И чувствительная? Да у тебя нет ни капельки сочувствия! - Он зачеркнул несколько строчек и что-то приписал сверху.
        - Если ты и впрямь была бы такой, тебе бы подошел какой-нибудь мечтательный поэт.
        Отом прищурилась и схватила анкету Клэйтона. Интересно, что он сам-то написал про себя.
        - «Любящий»? Объясни мне, пожалуйста, как человек, подаривший мне на Рождество ремень безопасности, может быть любящим?
        Казалось, Клэй несколько растерялся.
        - Но ведь тебе он был нужен, а ты потратила все деньги на рождественские подарки. Я же не хочу, чтобы тебя задержали где-нибудь на полдороге в Форт-Ворс.
        Она вспомнила, как он сам прикрепил ремень на место старого. Теперь она могла не беспокоиться о своей безопасности по дороге в колледж.
        - Ну, хорошо. Это было к месту, - согласилась она. - Напишем вместо «любящий»
«внимательный»… А где же «эгоистичный»?
        - Ну это уж слишком!
        Тут внимание Отом привлекла еще одна интересная вещь. В пункте, касающемся его жизненной цели, Клэй просто написал, что хочет создать семью, чтобы было кому передать хозяйство.
        И правда, какая еще другая цель может быть в его жизни? Поэтому, если Отом не уберется из его жизни, у него никогда не будет потомства. Надо дать ему свободу, чтобы он нашел подходящую жену.
        Она быстро пробежала глазами оставшееся, сделав незначительные изменения. Когда же она дошла до описания его идеальной пары, то на ее лице отразилось искреннее удивление.
        - Ты ищешь женщину, которая не боится трудной работы, честной игры и сильной любви?
        Он пожал плечами.
        - Я подумал, это больше привлечет, чем если бы я написал, что ищу спутника жизни. Более выразительно, знаешь ли.

«Спутника жизни»? А ведь именно так она и написала.
        - Ну, я так написала, чтобы дать понять, что ищу себе равного, а не такого, который бы мной командовал.
        - Тогда надо написать, что ты ищешь сильную и независимую личность.
        - Не исправляй там ничего, а то ко мне прибьется какой-нибудь неандерталец.
        - Ладно, не буду. Я просто хотел сказать, что ты ищешь настоящего мужчину, рядом с которым ты бы могла чувствовать себя женщиной.
        - Отдай листок! - Отом потянулась через стол и попыталась выхватить бумагу у него из рук.
        Улыбнувшись, Клэй переложил листок из одной руки в другую.
        За этим занятием и застала их вошедшая Мария.
        - Надеюсь, вы уже закончили?
        - Еще нет, - сказала Отом и взяла лист у Клэя.
        Она зачеркнула запись Клэйтона и написала вновь: «спутник жизни».
        - Ты пожалеешь, - пробурчал он, когда они отдавали бланки Марии.
        - О'кей, - сказала Мария, - я внесу эти данные в базу компьютера. Вы сможете прийти за ответом в понедельник.
        - В понедельник? - Отом не хотела ждать до понедельника.
        - Просто сегодня в офисе я одна и уйду днем. Но я постараюсь внести ваши данные как можно скорее.
        - А ты написала «нетерпеливая» в пункте о чертах характера, а, Отом? - спросил Клэй.
        Отом лишь хмуро взглянула на него.


        Глава третья


        Кому: Дебра Риз, ранчо Риз.
        От: Нелли Барнетт, ранчо Барнетт.
        Дорогая Дебра,
        Клэй находится в самом хорошем расположении духа. А как Отом?
        Ничего не понимаю.

    Нелли.

        Кому: Нелли Барнетт, ранчо Барнетт.
        От: Дебра Риз, ранчо Риз.
        Здесь что-то не так. Она ведет себя, словно что-то скрывает. Как ты думаешь, может быть, она…
        Я тоже в замешательстве.

    Дебра.


        Отом рассчитывала приехать в «Золотую розу» так, чтобы опередить Клэя. Чтобы и здесь утереть ему нос.
        Точно в девять часов Отом развернула «бронко» на Блюбоннет-драйв и остановилась у забора. В зеркало она увидела красный пикап прямо сзади своей машины. Это Клэй! Он разговаривал с кем-то по телефону, и, не дожидаясь, пока он выйдет, Отом юркнула в калитку и взбежала по ступенькам крыльца.
        Двери агентства были распахнуты настежь, и Отом увидела в приемной Марию, сидевшую к ней спиной. Мария разговаривала с хозяйкой агентства.
        - Говорю вам, мисс Вилли, позвоните дочери моей троюродной сестры, Амалии. Она самый лучший расклейщик объявлений в Сан-Антонио. Я шила ей в свое время потрясающее свадебное платье, поэтому она может сделать вам скидку.
        Секретарша в приемной улыбнулась Отом и уже хотела спросить, чем она может помочь, но тут Мария повернулась и увидела вошедшую. Взглянув на часы, она заметила с улыбкой:
        - Да вы ранняя пташка!
        - Вообще-то я хотела узнать, поговорили ли вы с хозяйкой о пожертвованиях в наш фонд. Или же, может, мне самой…
        - Нет нужды! Я с ней поговорила. И она готова сделать весомый вклад. - Мария улыбнулась секретарше, и та кивнула.
        Отом тоже улыбнулась. В этот момент скрипнула входная дверь.
        - Доброе утро. - В дверях появился Клэй со шляпой в руке.
        - А вот и еще один ранний клиент. - Мария довольно улыбнулась. - Пойду схожу за вашими папками.
        Она проследовала в другую комнату.
        Зазвонил телефон. Секретарша взяла трубку. Отом подошла к Клэю.
        - Хорошие новости. Только что «Золотая роза» дала согласие на пожертвование в мой фонд. - Она улыбнулась победной улыбкой и спрятала программу в свою папку.
        - Что ж, поздравляю. Я только что говорил по телефону с «Гарсиа и Дельгадо».
        - Рекламное агентство?
        Клэй кивнул.
        - Они говорили о том, что готовы устроить благотворительную выставку для нашей программы. Я назначил встречу - после того, как мы закончим здесь наши дела.
        - Это… замечательно.
        Да, это было замечательно. В конце концов, они оба работали в одной программе, для одной цели, хотя и в разных командах. Чем больше денег они соберут, тем больше будет средств для детей на образование.
        Только вот… было бы гораздо лучше, если бы они получили эти деньги именно от Отом и «Сладкого поцелуя», а не от команды Клэя с таким прозаическим названием.
        - Ну вот, - сказала вернувшаяся Мария и протянула им конверты.
        - Надеюсь, не было никаких проблем? - спросил Клэй.
        - Каких, например?
        - Ну… не знаю. Вы нашли всего лишь три кандидатуры…
        - Мы нашли много кандидатур. Эти же три - те, что подходят вам больше всего. - Она постучала ручкой по белому конверту. - Здесь ваша будущая жена. Одна из трех.
        Отом в волнении взглянула на конверт Клэя. Его будущая жена. Она испытала странное чувство, да, какое-то странное волнение в груди. А она-то и не думала ни о чем большем, как только о паре для бала.
        - После каждой встречи вы должны будете заполнить еще несколько анкет. Если эти первые кандидатуры вам не подойдут и вы захотите еще попробовать, мы кое-что подкорректируем. Дело в том, что иногда люди сами не знают, чего хотят. Говорят одно, а имеют в виду совсем другое, не так ли?
        Клэй натянуто улыбнулся и достал свою кредитную карточку.
        - Спасибо, мэм, - сказал он и подписал чек. Затем он взял квитанцию об оплате услуг и кивнул Отом: - Желаю удачи.
        - Да. - Она взяла свой конверт, едва удерживаясь от любопытства, чтобы не заглянуть туда. - Тебе того же.
        Отом показалось, что Клэй хотел сказать что-то еще, но потом передумал, надел шляпу и вышел.
        - Вы бы могли сэкономить кучу денег, если бы вышли замуж за него, - сказала Мария.
        - Почему? - удивилась Отом. - Ведь мы же не подходим друг другу, да?
        Мария внимательно посмотрела на девушку.
        - А вы бы хотели этого?
        - Вообще-то, нет. Иначе бы мы сюда просто не пришли. Не поймите меня неправильно. Я уже давно знаю Клэя. - Отом достала свою чековую книжку из сумочки. - Мы выросли вместе.
        Мария ничего не сказала, и Отом показалось это очень странным.


        Клэй решил заглянуть в конверт после деловой встречи с «Гарсиа и Дельгадо». Он бросил его на сиденье, когда сел за руль. Включив радио, он настроил его на волну кантри-мюзик и только тогда взял конверт. Первый раз в жизни он не знал, что готовит ему будущее. Конечно, никто не знает своего будущего точно, но Клэйтон всегда полагал, что как-то может в той или иной степени предсказать основные детали предстоящего, общие черты грядущих событий своей жизни. Например, он знал, что у него всегда будут деньги, хотя и не так много, работа, хотя и тяжелая, и еще… в этот момент перед его мысленным взором возник образ Отом Риз.
        Клэй тряхнул головой. Он не мог представить себе жизни без вечных издевок Отом и в то же время не мог представить, что так будет продолжаться всегда. В любом случае он не мог себе даже помыслить жизни без присутствия в ней Отом в той же самой мере, в какой не мог представить себя без ранчо.
        Это его место в жизни. На этой земле жили уже четыре поколения Барнсттов, переживших столько засух и ливней, удач и неудач, падений и повышений продаж на рынке крупного рогатого скота. Для него эта земля была священной.
        Что же касается Отом, то… Он взглянул на конверт из «Золотой розы»: «Ваша будущая жена может быть здесь». Он взял конверт и вскрыл его.
        В конверте оказались три заполненные анкеты с именами, номерами абонентского ящика и телефонами. Клэйтон пробежал глазами все три листа. Имени Отом не было. Это его вообще-то удивило.
        Больше всего, по мнению компьютера, ему подходила одна кандидатура - 84 %. Остальные подходили на 70 %. В конверте не было анкеты Отом, значит, она подходила ему меньше всего.
        Конечно, кто бы в этом сомневался?
        Но Клэй почему-то был разочарован.
        Он еще раз перебрал бумаги и решил позвонить мисс Джулии Холбрук, которая подходила ему на 84 %. Может быть, у нее сегодня свободный вечер?


        После окончания собрания команды «Сладкий поцелуй» женщины разошлись по домам. У Отом оставалось несколько свободных минут перед тем, как приступить к обязанностям клерка в одной юридической фирме Сан-Антонио.
        Отом всегда знала, что она сделает карьеру, поэтому начала работать сразу же, как окончила школу. В большинстве семей женщины должны были вносить свою лепту в семейный бюджет.
        Впрочем, семьи Клэйтона это не касалось. Ранчо Барнетт было крупным хозяйством, приносившим солидный доход.


        Отом заказала кофе с молоком и только потом открыла конверт из «Золотой розы». Она быстро пробежала глазами имена. Имени Клэйтона Барнетта там не было.
        Что значат эти цифры? Отом прочла объяснения и характеристики кандидатур. Мужчины были интересными… на первый взгляд. Но она же никого еще не видела. Кому из них позвонить первому?
        Отом обнаружила, что слегка волнуется. Некий Джордж Гарца имел 86 %, второй, Морган Дули, - 91 %.
        Ладно. Пока она еще не совсем потеряла терпение, надо позвонить Джорджу. Отом зашла в кабинку с телефоном и набрала номер.

        Кому: Деб.
        От: Нел.
        Они собираются пообедать вместе «У Джейсона» на Ривер-Вок. Можешь готовить шампанское!

    Счастливая Н.

        Кому: Нелли Барнетт, ранчо Барнетт.
        От: Дебра Риз, ранчо Риз.
        Рано еще с шампанским. Они идут на обед «У Джейсона», только не друг с другом. Что делать?

    Д.

* * *


        У Отом было мало времени. Она едва успела совершить свой ежедневный путь домой из Сан-Антонио после работы.
        Оказалось, что Джордж - преподаватель колледжа и этот вечер у него был единственным свободным на неделе. И так как Отом не собиралась ждать целую неделю, она согласилась на обед, хотя предпочла бы свидание несколько другого рода, ведь она так любила активный вид отдыха.
        Джордж предложил для встречи ресторан «У Джейсона», самое популярное местечко как у жителей города, так и у туристов. Семья Барнеттов обычно отмечала здесь дни рождения. Это был достаточно дорогой ресторан.
        Так как Джордж изо всех наиболее подходящих ей кандидатур занимал второе место, Отом чувствовала некоторую вину за собой по поводу столь дорогих расходов, поэтому она решила заплатить за себя сама.
        Отом надела свой красный жакет и хлопчатобумажную юбку, чтобы Джордж мог легче ее узнать по этой одежде. Такие отличительные черты, как каштановые волосы и карие глаза, вряд ли могли бы чем-то помочь.
        Отом приехала на Ривер-Вок раньше назначенного времени, потому что ехала быстрее, чем должна была бы. Выйдя из машины, она решила пройтись по дорожке вниз к реке. Это лучше, чем слоняться среди магазинов и отелей, рассыпанных по берегу реки.
        Самой лучшей частью владений Джейсона был луг за рестораном с прекрасным видом на реку. К реке вели ступеньки, слева на берегу размещался бар. Именно здесь они и договорились встретиться. Он обещал приколоть к рубашке желтую розу. Отом подумала, что это уже слишком, но решила не перечить.
        Солнце скрылось, и быстро похолодало, как обычно бывает в это время года. Откуда-то доносились звуки какой-то мексиканской песни, и Отом облокотилась на перила, наслаждаясь музыкой и обозревая местность в поисках человека, который мог быть похож на Джорджа.
        Вскоре на реке зажглись огни. Это были лодки с туристами, направляющимися в ресторан. Отом надеялась, что они не собираются оставаться здесь все. На улице обедать уже слишком холодно. Если же такая масса народу зайдет в помещение, в ресторане будет чересчур шумно, и тогда не поговоришь.
        И тут в толпе она различила фигуру молодого человека, который, как ей показалось, был хорошо сложен и двигался с поразительной грацией. Может быть, ей посчастливилось, и это как раз Джордж? Его лицо нельзя было увидеть из-за надвинутой на глаза шляпы, поэтому она посмотрела, нет ли на его одежде желтой розы. Розы не было, и Отом разочарованно вздохнула. Но все же продолжала за ним наблюдать. Когда молодой человек стал спускаться по лестнице, ведущей к бару, он неожиданно поднял голову, и Отом смогла наконец разглядеть его лицо.
        Ее сердце застучало, прежде чем она осознала, что перед ней не кто иной, как Клэйтон.
        - Клэй? - удивилась она.
        - Отом? А ты что здесь делаешь? - Клэйтон снял шляпу в знак приветствия. Его русые волосы были зачесаны назад. На нем были новые блестящие сапоги, черная кожаная куртка, черная рубашка и модный галстук.
        - Я встречаюсь здесь с одним из тех, кого мне подобрали в агентстве. Только не говори, что ты сюда пришел с той же целью.
        - Ладно, не буду. Но мужчина всегда хочет произвести на даму хорошее впечатление, поэтому он выбирает самые лучшие места для свидания.
        Отом хотела что-то сказать, но слова не шли с языка. Наконец, она выдавила:
        - Тебе для этого вовсе не нужен ресторан.
        Он сделал шаг назад и лукаво посмотрел на нее:
        - Ты в этом уверена?
        - Проехали. - Отом не хотела делать ему комплимент.
        Клэйтон пожал плечами.
        - Ну и кто же твой партнер?
        - Преподаватель.
        - Моя - тоже.
        Они переглянулись и опустили глаза. Почему агентство решило, что их идеальные пары - учителя?
        Отом стала разглядывать гуляющих по дорожке. Поскольку был сезон родео, на всех была живописная ковбойская одежда. То тут, то там мелькали кожаные куртки, вспыхивали блики на серебряных украшениях и полудрагоценных камнях.
        - Как ты узнаешь своего учителя? - спросил Клэйтон.
        - У него будет желтая роза.
        - А вот тот парень на него не похож? - И Клэйтон показал в сторону, противоположную той, куда смотрела Отом. Она обернулась и увидела невысокого мужчину с сияющей улыбкой, приближавшегося к блондинке, сидящей за столиком в кафе. Она была одета в кожаную куртку вишневого цвета.
        - Я же сказала, красный жакет, - недовольно пробурчала себе под нос Отом.
        - А может, это его знакомая.
        - Мужчины так на своих знакомых не смотрят, - заметила Отом и тут вспомнила взгляд, каким одарил ее Клэй в агентстве, когда они заполняли анкеты. При этом воспоминании она вздрогнула, и по ее телу пробежали мурашки.
        - Ну, удачи, - сказал Клэйтон.
        - Тебе того же. - И Отом направилась к столику.
        - Джордж? - окликнула она мужчину.
        Незнакомец поднял голову. Его лучезарная улыбка на мгновение исчезла. Он что-то сказал женщине за столиком, возможно, извинился. Отом подала руку.
        - Привет, я - Отом.
        - Джордж Гарца. - Он пожал ей руку.
        Его рука была теплой, ее - холодной. Он был невысоким, она - на каблуках. Прекрасный контраст!
        Отом решила вести себя как можно сдержанней, ведь за ней сейчас наблюдал Клэйтон.
        Она вспомнила слова: «Вы узнаете, подходит ли вам данный человек, в первые же полминуты». Нет, она не будет судить по первому впечатлению и торопиться с выводами, даже если он мысленно сравнил ее с блондинкой в кожаной куртке вишневого цвета, что, может, было и не в ее пользу.
        - Что же, вот мы и встретились. - Он посмотрел вокруг.
        Отом прекрасно помнила о том, как писала: «Хороший собеседник».
        Ладно, надо дать парню шанс. Она и сама ведет себя не лучшим образом.
        - Хорошо вы придумали с желтой розой. - Отом заметила, что роза у него была искусственная, а не живая, и это ей не очень-то понравилось. Прийти на первое свидание с искусственной розой!
        - Я подумал, что так будет легче меня узнать, - сказал он и поправил рукой очки, съехавшие на нос.
        - Такое впечатление, что вы встречаетесь подобным образом уже не в первый раз. Я, например, впервые. - Отом надеялась, что он возьмет ситуацию в свои руки.
        - Ничего страшного, вы привыкнете к этому, - сказал ей Джордж.
        Но Отом вовсе не собиралась привыкать к подобного рода встречам.
        С реки подул свежий ветерок, и Отом задрожала.
        - Давайте зайдем в помещение, - наконец предложил он.
        До Отом вдруг дошло, что, пока она изучала его, он делал то же самое.
        Она решилась нарушить неловкое молчание.
        - В вашей анкете сказано, что вы - преподаватель.
        - Да.
        - А что вы преподаете?
        - Всемирную историю.
        Он знает историю всего мира? Как много интересных тем для разговора, однако. Отом почувствовала, что вечер начинается. Они подошли к хозяйке заведения.
        - Столик на двоих, - сказал Джордж.
        - Вы его заказывали? - спросила та.
        - Нет.
        Отом слегка удивилась, но ничего не сказала.
        - Тогда вам придется подождать. - Хозяйка взглянула в свою записную книжку. - К сожалению, тут уже все занято до восьми часов. Я могу записать вас на случай, если кто-нибудь отменит заказ. Вы можете подождать в баре?
        - Нет, мы подождем здесь. - Джордж продиктовал свое имя и повел Отом к деревянным скамеечкам в фойе, где уже сидели парочки.
        Сидеть и ждать около часа? Здесь? В фойе? Отом была так разочарована, что даже не огорчилась, когда увидела Клэя с его повой знакомой. Они тоже вошли в фойе.
        С Клэем была невысокая блондинка с блестящими голубыми глазами, и, похоже, они уже успели познакомиться поближе.
        - Барнетт, столик па двоих, - объявил Клэй, затем наклонился к девушке и что-то сказал ей на ухо. Она пожала его руку и улыбнулась.
        Отом решительно повернулась к Джорджу.
        - У вас есть особенно любимый период в истории? - спросила она.
        - Это трудный вопрос, - сказал Джордж. Больше, как пи ждала Отом, он ничего не добавил.
        - У вас были научные поездки? - спросила Отом дрожащим голосом.
        Наверное, Клэй это слышал. Краем глаза Отом заметила, как он обернулся.
        - Рад видеть вас тут вдвоем, - сказал он.
        - Да… Джордж придумал надеть розу, представляешь? - сказала она намеренно бодрым голосом.
        - Клэйтон только что показал мне самое лучшее ранчо, которое видно даже отсюда. И это оказалось его ранчо, - сказала блондинка, ослепительно улыбнувшись Клэю.
        Тот улыбнулся в ответ.
        - Джулия, позволь тебе представить Отом Риз. Моя соседка по ранчо.
        Отом и Джордж встали.
        - Это - Джордж Гарца. - Отом попыталась улыбнуться, но вышло лишь жалкое подобие улыбки.
        Еще она пыталась не сравнивать обоих мужчин, но это было сложно, когда они стояли рядом. Они были полной противоположностью друг другу. Клэй, такой высокий и сильный, словно рожден для жизни на природе. Джордж чуть ниже Отом, ну, совсем ненамного, ведь она еще на каблуках. Всем своим видом он смахивал на книжного червя.
        - Барнетт, ваш столик готов.
        Клэй был удивлен.
        - А ваш столик разве еще не готов? Вы же сюда раньше нас пришли.
        Отом от злости сжала руки.
        - Я не сделал заказ заранее, - поспешил объяснить Джордж.
        - Тогда присоединяйтесь к нам. Мы попросим еще два стула, - предложил Клэй.
        - Нет-нет, мы не будем вам мешать, - запротестовал Джордж живее, чем от него ожидала Отом.
        Уже и так помешали, подумала Отом. Завтра у нее рабочий день, и ей вовсе не улыбалась перспектива добираться до дома ночью.
        - Присоединяйтесь к нам, - попросила Джулия, - эти первые встречи по объявлениям всегда такие неловкие. Всем вместе будет гораздо веселей.
        Отом взглянула на Клэя. Только взглянула, но он тут же пошел к хозяйке. Мы слишком хорошо знаем друг друга, подумала Отом.
        - О, это так мило с вашей стороны, - сказала она Джулии.
        Джулия в ответ улыбнулась.
        Джордж нахмурился.
        - Но там будет людно.
        Это было только отговоркой, притом не очень убедительной.
        Что касается Отом, она была рада к ним присоединиться, тем более если Джулия будет вести разговор с Джорджем. Отом никак не могла найти с ним общего языка. Теперь он внимательно изучал меню и, казалось, не хотел, чтобы его прерывали.
        Клэй заказал аперитив, чем вызвал недовольное замечание со стороны Джорджа. Да, подумала Отом, если он недоволен такими вещами, чего еще от него ждать. Интересно, что он закажет? Сама она заказала жареного угря под соусом манго, Джулия - жареного цыпленка.
        Клэйтон, видимо, желая поддержать владельцев крупного рогатого скота, заказал баранью ножку, а Джордж - обычный салат.
        - Я считаю, что самым сытным должен быть ланч, - заявил Джордж, возвращая меню официанту.
        - Тогда обеды у вас в кафе должны быть лучше, чем в нашем, - заметила Джулия.
        Отом еще никогда не встречалась с мужчиной, который бы на обед заказал только салат, и она не знала, что и думать по этому поводу. Она еще раз окинула взглядом его фигуру. Вряд ли этот мужчина ест на обед только один салат.
        - Вы преподаете? - спросил Джордж у Джулии.
        - Да, в начальной школе. Поэтому я так много болтаю, когда нахожусь среди людей моего возраста. - Она обезоруживающе улыбнулась.
        - Это самый важный период обучения школьников, - наставительно произнес Джордж.
        Джулия с благодарностью посмотрела па него.
        - О, я так рада, что вы это сказали! Ведь обычно люди считают, что первый класс - это что-то вроде детского сада.
        Джулия продолжила эту тему. Ей даже удалось сподвигнуть Джорджа на небольшую лекцию. Было ясно, что он любит говорить, только когда его слушает многочисленная аудитория, а ведь такое встретишь нечасто. В собеседнике он явно не нуждался. Поэтому Отом ничего не оставалось, как молча обмениваться взглядами с Клэем.
        Внезапно ей пришла в голову странная мысль. А вдруг она поставила «хороший собеседник» не в свою анкету, а в его - по ошибке, когда они читали ответы в агентстве?
        Чем больше Джулия болтала, тем больше Отом убеждалась, что при заполнении анкеты произошла ошибка.
        Она снова посмотрела на Клэя. Тот смотрел на нее.
        Джордж и Джулия болтали так, словно были старыми знакомыми. Они говорили что-то о бумагах.
        Отом взглянула на Джулию, потом перевела взгляд на Клэя. Ей хотелось знать: та ли эта женщина?
        Клэй тоже посмотрел на блондинку и ответил взглядом: кто знает?
        Отом кивнула в сторону Джорджа: Если она тебе понравилась, лучше вмешайся сейчас.
        Он улыбнулся уголками губ: Но ведь она выбрала его сама.
        Отом мило улыбнулась. Она словно слышала все, что он хотел сказать. Они понимали друг друга без слов.
        Клэй вопросительно посмотрел на нее: А что ты думаешь по поводу Джорджа?
        Отом в ответ только поджала губы.
        - Это потому, что ты поставила в пункте «Спорт»: «нет», - сказал Клэй вслух.
        Но вторая парочка даже не расслышала его слов.
        После обеда к ним подошел официант и принес счет, положив на середину стола.
        Джордж, увлекшись лекцией па тему, как школьный департамент забивает учителей своими инструкциями, даже не заметил этого. Джулия - тоже, так как увлеченно ловила каждое его слово.
        Клэй вытащил бумажник. Посмотрев на счет, он подписал чек и положил его на середину стола.
        - Я провожу не меньше двух часов в день, работая с материалом, не связанным напрямую с темой урока, - говорил Джордж.
        - Я так вас понимаю! Это ужасно, - сочувственно кивала Джулия.
        Отом достала свой кошелек и обратилась к Джорджу:
        - Разрешите, я возьму мой счет.
        Джордж даже не запротестовал. Напротив, он улыбнулся ей. Улыбнулся впервые с тех пор, как обнаружил, что блондинка в вишневой куртке - вовсе не Отом.
        - Я заплачу. - Клэй передал чек официанту.
        - Но, Клэй…
        Он покачал головой. Она решила на этот раз не возражать. Тем не менее она презрительно посмотрела на Джорджа.
        Он взглянул на нее, блеснув очками.
        - Что? Вы хотите десерт?
        - Я бы не съела ни кусочка. - Джулия обворожительно улыбнулась. - Было так весело, Клэй, я просто…
        Она запнулась. Казалось, впервые за весь вечер она не могла подобрать нужного слова.
        Она что-нибудь о тебе знает? - глазами спросила Клэя Отом.
        - Рада была с вами познакомиться, - сказала Джулия, - с вами обоими, - Джорджу она улыбнулась особенно тепло. - И с вами тоже, Отом.
        - Да, вечер пролетел незаметно. - Отом встала. - Да, совсем незаметно. - Мне уже пора домой.
        Остальные тоже встали, Джордж - с видимым облегчением.
        - Знаете, - сказал он Джулии, - завтра вечером состоится собрание преподавателей средних школ. Вы не пойдете туда со мной? После собрания можно будет выпить по чашечке кофе.
        Он назначал свидание с другой женщиной прямо на глазах у нее! Отом чуть не открыла рот от удивления.
        - С удовольствием, - теперь Джулия улыбалась только Джорджу.
        - Не забудь свои деньги, милый, - сказала Отом, легонько толкнув Клэя локтем в бок.
        Когда они вышли на улицу, возникла неловкая пауза.
        Джордж улыбнулся и сказал:
        - Ну что ж, хороший был вечер.
        Отом захотелось удушить его.


        Клэй коснулся ее руки.
        - Где твоя машина?
        - Ближе к западной части, - прошипела она. - Джордж, вы пойдете туда?
        Тот пожал плечами.
        - Вряд ли. Моя машина на другой стороне.
        - Моя тоже, - радостно кивнула Джулия.
        - Можно мне проводить вас до машины? - словно спохватившись, спросил Джордж Отом.
        Отом фыркнула.
        - Спасибо, Джордж. Нам с Отом по пути. Так что можете о ней не беспокоиться, - сказал Клэй, еле сдерживая смех.
        - Что? Ах да! Ну тогда пока, - сказал он Отом, - я напишу о вас хороший отзыв в анкете. - И он тут же повернулся к Джулии.
        Клэй обхватил Отом за талию и сжал ее, не дав таким образом вырваться словам, грозившим сорваться с ее губ.
        - Помаши им ручкой, Отом. - И он поднял руку.
        Они смотрели вслед удалявшейся парочке, которая спускалась вниз к реке.
        - Они даже не смотрят на нас, Клэй.
        - Неважно, пойдем. - Он убрал свою руку, понимая неловкость создавшейся ситуации. - Кажется, ты готова зареветь.
        - А ты нет?
        - Я спокоен, как никогда.
        - Все же извини, что… мы испортили вам вечер. Она вроде ничего, милая.
        Клэй попытался представить себе семейную жизнь с Джулией, и по его коже пробежали мурашки.
        - Она слишком много говорит.
        - И это хорошо. Я бы никогда не смогла разговорить Джорджа. А ты еще заплатил за него! - Отом поморщилась.
        - Считай это вкладом в твой фонд, если хочешь.
        Отом нахмурилась.
        - Так. Это значит, что ты намного впереди меня, я права?
        Он посмотрел на нее и нехотя произнес:
        - Ну, что и говорить, рекламное агентство оказалось находкой в этом плане.
        - Поздравляю. Наверняка крупная сумма. По крайней мере, хоть ты выиграешь приз.
        Клэй уставился вдаль, на Крокет-Стрит-Бридж. Отом никогда не обижалась, если проигрывала. Она злилась на себя только тогда, когда знала, что не приложила к победе все свои силы. Соревноваться с Отом было честью. Неважно, в какой области были эти состязания. Она поднимала уровень соревнований настолько, что победители по-настоящему могли оценить свою победу.
        - Знаешь, что я думаю?
        - Что?
        - Я думаю, что такой жмотина, как Джордж, недостоин, чтобы с ним встречались.
        - Ну, он только забыл заказать столик. Дай же парню шанс.
        Ну уж нет!
        - Подумай сам. Когда ты пригласил нас к вашему столику, он не хотел идти. И заказал он только салат!
        - Может, он был не голоден.
        - А мне кажется, он планировал провести весь вечер в фойе. Ведь это он предложил встречу «У Джейсона». Наверное, я очень сочетаюсь с таким обедом, как гамбургер.
        Клэй снова обнял ее за талию. Она не отстранилась и молча шла рядом.
        Клэй был просто счастлив находиться так близко к Отом. Это случалось теперь очень редко.
        - Он самый подходящий из всех партнеров? - спросил Клэй.
        - Слава Богу, нет. Я просто решила потренироваться. А как насчет Джулии?
        - Она, в общем, ничего…
        - Она милая. Ее болтовня, возможно, из-за волнения.
        - Ну да! И это на протяжении двух-то часов? А в общем, ничего, резвая такая кобылка.
        - О нет, только не говори так о женщине. Я не выношу, когда ты так говоришь.
        Он прекрасно знал об этом и сказал так, чтобы подразнить. Привычная для них игра.
        - Есть еще кандидатура, которая по процентам подходит мне больше, чем Джордж. Думаю, с ним все получится.
        - А ты не хочешь на этом остановиться?
        - Ну нет. Наши имена есть в базе компьютера, и, может быть, потом найдутся еще кандидатуры, которые подойдут нам на все сто процентов.
        - Конечно, может быть, - согласился Клэй, но мысль, что Отом будет встречаться с кучей мужчин у него на виду, почему-то не вдохновляла его.
        Они обогнули каменную ограду сада и, одолев несколько ступенек, оказались на городской улице. Черный «бронко» Отом блестел в огнях автостоянки. Клэй смотрел, как девушка открыла машину.
        - Как скорость?
        - Могла быть и лучше.
        Клэй положил руку на капот.
        - Знаешь, а я иногда вспоминаю твой старенький «бьюик».
        - Да, неплохая была машина, но… ее время прошло. Все проходит.
        - Я помню тот вечер, когда у тебя появилась эта машина, - сказал он тихо.
        Отом замерла.
        - Тогда была ясная и прохладная погода, такая же, как сегодня.
        Тогда его сильно задели слова их родителей, особенно если учитывать, какие чувства переполняли его в тот момент. Его чувства по отношению к Отом. И разговор их родителей сильно смутил его, и он должен был сдерживать их, свои чувства. Конечно, наилучшим выходом было бы рассмеяться, но тогда ему было всего 17 лет, и он не умел себя настолько контролировать, поэтому-то он ничего и не сказал Отом, промолчал.
        С тех пор он и расплачивается за свою неловкость, однажды допущенную…
        - Прохладно, - заметила Отом и слегка улыбнулась, - а где твой пикап?
        - Я его оставил на той стороне улицы.
        - Так тебе в другую сторону?
        Он кивнул.
        - Садись, подвезу.
        Он согласился по большей части из-за того, чтобы еще побыть рядом с Отом, а вовсе не потому, что ему было лень идти пешком. Она подвезла его прямо до его машины.
        - Ты езжай вперед, а я за тобой, - сказал он, выходя из ее машины. Отом опустила стекло, когда он проходил мимо нее.
        - Но тебе не надо больше меня провожать. Он наклонился к окну.
        - Но я хочу тебя проводить.
        Он похлопал по капоту и сел в свой пикап.


        Отражение фар его машины в зеркале заднего вида живо напомнило Отом те времена, когда они оба возвращались домой из колледжа. Их родители всегда настаивали, чтобы Клэй ехал непременно за ней, и это смешило и раздражало Отом. Зато Клэй относился к своим обязанностям со всей серьезностью.
        Она прекрасно помнила, что вовсе не старалась быть вежливой по отношению к нему. Однажды она дала ему выпить перед отъездом целый термос кофе, а потом специально не сделала ни одной остановки по дороге. Даже, наоборот, старалась ехать как можно медленнее и растянула их поездку на целый лишний час.
        В другой раз она уехала без него, не предупредив, свернула на другую дорогу, чтобы он не догнал ее.
        Теперь она еще раз взглянула в зеркало, чтобы убедиться, что он едет за ней.
        Тебе не надо меня провожать.
        Но я хочу тебя проводить.
        Он действительно этого хотел?


        ОТЗЫВ О КАНДИДАТУРЕ


        Имя кандидатуры: Джордж Гарца.
        Свидание: Обед.
        Хотели бы вы еще раз встретиться? Никогда в жизни.
        Почему? Он скучный и жадный тип, которого вообще лучше удалить из базы данных, чтобы от его общества не страдали другие женщины.
        Есть ли в нем те качества, о которых вы писали в вашей анкете? Ответьте конкретно. Анкета прилагается. У него вообще отсутствует индивидуальность. Вы уверены, что он заполнял анкету?



        ОТЗЫВ О КАНДИДАТУРЕ


        Имя кандидатуры: Джулия Холбрук.
        Свидание: Обед.
        Хотели бы вы еще раз встретиться? Может быть.
        Почему? Я не успел создать о ней определенного мнения, мы обедали с другой парочкой.
        Есть ли в ней те качества, о которых вы писали в вашей анкете? Ответьте конкретно. Анкета прилагается. Она очень болтливая. Я люблю женщин, которые знают, когда лучше промолчать, а когда - сказать, и которые знают, что я хочу сказать еще до того, как я сказал. Но я ничего не имею против Джулии, ведь подобные отношения возникают не при первой встрече. Сначала нужно хорошо узнать друг друга. Так что я не возражаю.



        Глава четвертая


        Кому: Дебра Риз, ранчо Риз.
        От: Нелли Барнетт, ранчо Барнетт.
        Поговори с Отом и разузнай, почему она встречается с другими мужчинами.

    Нелли.

        Кому: Н. Барнетт, ранчо Барнетт.
        От: Дебра Риз, ранчо Риз.
        Чего ты хочешь от нее, если Клэй у нее под носом встречается с другой женщиной.

    Дебра.


        Обычно по четвергам Отом работала весь день и должна была вставать рано утром. Поэтому всю работу по хозяйству брала на себя мама. Отом же готовила завтрак на двоих.
        Но в это утро, когда Отом зашла на кухню, мама уже сидела за столом. Она пила кофе и задумчиво смотрела в окно. На ней была рабочая одежда и пыльные сапоги. Значит, уже успела все сделать.
        - Ты чего так рано? Бессонница? - спросила Отом.
        - Просто проснулась рано и не смогла заснуть, - отозвалась Дебра. - Ну, как твоя вчерашняя встреча?
        Ее голос выдавал усталость, и она почему-то не смотрела в сторону Отом.
        - Это было ужасно. - И девушка рассказала подробности встречи, надеясь этим немного развеселить маму. Но та даже не улыбнулась.
        - А где вы с ним познакомились?
        Отом знала, что ответ маме не понравится. Но что делать.
        - Когда я пришла за пожертвованиями в «Золотую розу», то и решила там заполнить анкету. Кстати, Клэй тоже это сделал, - добавила она после паузы.
        Дебра медленно подняла голову.
        - Зачем?
        Отом было некогда пускаться в подробные объяснения. Еще несколько минут задержки, и она опоздает на работу. Конечно, доехать до Сан-Антонио большой проблемой не было, но эти утренние пробки на дорогах города!..
        - Ну, мы с Клэем подумали, что было бы неплохо повстречаться с другими людьми.
        - Зачем? - повторила Дебра.
        Отом налила себе кофе. Она уже приготовилась к упрекам матери.
        - Я понимаю, что вы и его родители давно решили, что мы поженимся. Решили за нас. Но мы не хотим, понимаешь?
        Дебра нахмурилась.
        - Вы что, поссорились?
        Опять двадцать пять! И каждый раз заново, и они не могут понять. Отом налила себе слишком много молока в кофе и снова поставила подогреваться, потому что он остыл.
        - Нет, просто мы не женимся. И никогда не поженимся.
        - Но вы же любите друг друга!
        Отом выругалась вполголоса, надеясь, что гул микроволновки заглушил ее слова и мать их не расслышала.
        - Как брат и сестра, да, - сказала она, вспомнив, как он смотрел на нее в агентстве. Возможно, что и она тогда посмотрела на него, не как сестра. - И конечно, мы относимся друг к другу, как брат и сестра.
        - Понятно. - Дебра снова уставилась в сторону окна. Серый утренний свет резко обозначил черты лица Дебры и посеребрил седые волосы. Впервые Отом заметила, как постарела ее мать. Ей всего пятьдесят. Но прошлый год, когда они потеряли отца, оставил свой отпечаток. И только теперь Отом заметила, какой.
        Зазвенела микроволновка. Отом взяла свою чашку.
        - Клэй тоже так думает?
        Да какая разница, как он думает? Главное, что она так думает! Разве этого недостаточно?
        - Не знаю, что он думает.
        В глазах матери появилась надежда.
        - Тогда надо с ним поговорить.
        - Ну уж нет! - Отом поставила чашку на стол. - Я не желаю с ним говорить об этом. Не о чем тут говорить. Разве ты не можешь понять? Я не знаю, кому из вас впервые пришла идея, что мы с Клэем должны пожениться, но только это решили не мы. Тебе никогда не приходило в голову узнать, какие у нас планы на нашу собственную жизнь? И ведь никто не понимает, когда я говорю, что мы не собираемся жениться. Такое впечатление, что все уже давно решили за нас, а у нас и нет никакого выбора. Нет, мамочка, у меня выбор есть. Я хочу выбрать сама.
        Во время этой бурной тирады ее мать молча смотрела в окно.
        - Но иногда, - проговорила она спокойно, - жизнь выбирает за нас.
        Отом утихла и, поглядев на мать, сказала:
        - Ладно, прости.
        - Нет, прости ты. Никто не вправе вынуждать тебя выходить за Клэя. Просто мы все думали… - Она запнулась и коснулась руки Отом. - Ладно. Расскажи мне о свидании Клэя.
        Отом рассказала ей о веселой Джулии.
        - Но Клэй считает, что она слишком много говорит.
        - Ну, может, она просто волновалась. Может, в следующий раз она будет поуверенней.
        - Да нет, он больше не хочет с ней встречаться.
        - Да? Но по твоим описаниям она хорошенькая.
        Отом отставила чашку. Больше времени не было.
        - Может быть. Но она не для Клэя.
        - Что ж, я уверена, что он кого-нибудь найдет. - Дебра склонила голову набок. - Знаешь, эта кокетка Джекки Даттоп всегда имела на него виды.
        - Клэй и Джекки? - Отом попыталась представить их вместе. Она вспомнила отзывы Джекки о Клэе на новогодней встрече. - Нет, я не думаю…
        - А почему бы и нет?
        - Просто… да они не подходят друг другу ни капельки!
        Дебра посмотрела на Отом.
        - Мне надо поговорить с мамой Клэя.
        - Мама! Обещай, что не будешь пытаться свести Джекки и Клэя.
        - А что, Отом? Тебе-то что? Ты убедила меня, что у тебя нет с Клэем ничего общего и поэтому сейчас он самый лучший жених в округе.


        Западню самому лучшему жениху устроила его мать. С ней явно что-то происходит, раз она приготовила такой замечательный обед.
        Нелли Барнетт, невысокая блондинка, имела мужскую смекалку, пригодную для ведения дел на ранчо, поэтому особо хорошей кухаркой она не была.
        Но сейчас… Клэй взглянул на стол, заставленный аппетитными мясными блюдами, салатами и пирожками.
        - Еще у меня остались груши с прошедшего праздника. Будешь?
        Клэй старался смотреть себе в тарелку, не отрывая глаз от еды. Как мальчишка, он готов был сознаться во всем, в чем мать могла его подозревать.
        - Эй, Нелли, - позвал отец, и она ответила:
        - Не будем ничего обсуждать при парне.
        Клэй понял, что причина такого поведения - его встреча с Джулией. Он рискнул посмотреть матери в глаза и увидел ее напряженное лицо. Такое же выражение у нее было, когда он пригласил Кристин на День Благодарения.
        Он с трудом проглотил очередной кусочек мяса и взял чашку кофе.
        - Ты не голоден?
        - В общем, нет.
        Клэй с трудом удержался, чтобы не сказать лишнего. Он выпил кофе и стал ждать.
        - Я узнала, что вчера у тебя было свидание, - наконец выдала Нелли.
        - Да.
        - А Отом знает?
        - Она там была.
        Нелли облегченно улыбнулась.
        - Ах, ну тогда…
        - Она там была с другим, - поспешно добавил Клэй.
        - Да что вы оба затеяли? - спросила в недоумении Нелли.
        - Свидания с другими людьми.
        - Зачем?
        - А зачем обычно люди ходят на свидания?
        - Обычно, чтобы найти себе пару и жениться. Но ты женишься на Отом.
        Тут он решил все сказать, все, как есть.
        - Понимаешь, есть вещи, на которые ты и мы с Отом смотрим по-разному.
        - И какие же это вещи?
        - Например, то, что Отом не считает меня подходящей парой. - Это признание взволновало его самого, но он не подал виду.
        - А ты чем-нибудь заслужил быть ее парой?
        А зачем? Отом и так прекрасно знала, каким он был.
        - Просто мы с Отом по-разному смотрим на вещи: она хочет одного, я - другого в жизни. Она закончит колледж и будет работать юристом.
        - Но ведь работа не мешает ей жить здесь. Мы… ну, все мы считаем, что это она хорошо придумала: изучать фермерское право. Это могло бы принести тебе такой доход в будущем… Ох, извини, Клэй. - Мама посмотрела на него в полном отчаянии. - Это было бы превосходно!..
        - Я знаю, о чем вы думали с родителями Отом. Теперь я хотел бы, чтобы вы оставили эту затею. - Клэй ответил матери твердым взглядом.
        Она отвернулась первая. Взяв с тарелки кусочек груши, спросила:
        - Мы ее знаем?
        - Кого?
        - Ту женщину, с которой ты вчера встречался. - (Клэй отрицательно покачал головой). - Тогда… где же ты ее встретил?
        Завтрак уже давно остыл, а Клэй все рассказывал эту долгую историю с «Золотой розой».
        Мать смотрела на него, в удивлении открыв рот.
        - А как же прошло свидание Отом?
        - Так себе. - Клэй так и не смог удержаться от улыбки.
        Нелли подозрительно на него посмотрела, но сочла за лучшее промолчать и не расспрашивать дальше.
        - Заканчивай с едой, и побыстрее. Сейчас отец еще в амбаре, и ему одному не справиться с молодой телочкой.
        - Что же, пойду помогу. - Клэй тут же встал из-за стола, хотя принимать роды у животных он не особенно любил. Он накинул на себя старый пиджак, надел шляпу и быстро вышел из дома.
        На их ранчо период отела приходился на февраль - март, при том, что телочки телились раньше. Так было специально запланировано, чтобы у них было время восстановить силы после первых родов для нового сезона.
        И поскольку в январе погода часто бывала холодной и дождливой, на ранчо строили специальный крытый загон, где бы могли отелиться молодые коровы. Одна часть загона была предназначена как раз для рожениц.
        Именно здесь Клэй нашел отца, который возился с телочкой. Хэнк Барнетт уже сделал необходимые приготовления и вымыл руки специальным дезинфицирующим раствором.
        - Помощь нужна? - спросил Клэй.
        - Ну, я не так стар, чтобы не справиться с этим, но и не так юн, чтобы отвергнуть помощь, - сказал Хэнк.
        - Ты поговорил с матерью? - спросил Хэнк, повернувшись к сыну.
        - Да.
        - И что?
        - Что «и что»?
        - Сынок, отец Отом уже год как умер. Отом не вернулась в колледж. Чего вы оба еще ждете?
        - Она возвращается туда этим летом.
        - Не вернется, если будет свадьба.
        - Конечно. Только она не хочет идти за меня.
        Хэнк в удивлении посмотрел на сына.
        - Ты же не хочешь мне сказать, что она дала тебе от ворот поворот?
        - Да я ее и не спрашивал.
        Отец внимательно смотрел на него, и Клэй знал, что тот сейчас думает об их будущем и о том, почему Отом не может быть частью этого будущего.
        - Что касается Отом, - начал Клэй, - я ведь знаю, чего все от нас ожидают. Но этого не будет.
        - Мне очень жаль, если так, - сказал Хэнк. - Это все меняет.

        Кому: Дебра Риз, ранчо Риз.
        От: Нелли Барнетт, ранчо Барнетт.
        Что случилось? Как произошло, что они оба, заполнив анкеты в «Золотой розе», не оказались подходящей парой? Это, вероятно, какая-то ошибка. Я собираюсь позвонить в агентство и попросить, чтобы они посмотрели еще раз их компьютер или чтобы они сами их соединили. Л пока неужели нельзя втолковать им единственно верное решение.

    Нелли.

        Кому: Нелли.
        От: Дебра.
        Выглядит безнадежно, но выход есть. Пока же, мне кажется, лучше все оставить так.

    Д.

        Кому: Д.
        Ты сошла с ума?

    Н.

        Кому: Н.
        Ты никогда не слышала о таком психологическом приеме, как «прием наоборот»?
        P.S. Не забудь о субботнем барбекю и кулинарном конкурсе.

    Д.


        Отом ненавидела кулинарные конкурсы, и особенно те, на которых выдавали призы. Когда она готовила, начинка всегда вытекала, а пирожки прилипали к противню. Когда она пыталась их отскоблить, они трескались и ломались на кусочки, словно глиняные черепки, отчего Отом приходила в ярость.
        Соседи прекрасно знали о столь «великолепных» кулинарных способностях Отом. Поэтому она не особенно стеснялась и мошенничала где только могла. Все равно не поймут, если все сделать как надо, тем более что конкурс проходит в выходной, все расслаблены и все равно ничего не поймут. Им просто не до того.
        Она готовила блюда с перцем. Если, допустим, положить в них много перца, то он заглушит весь вкус ее стряпни, и, таким образом, жюри ничего не почувствует, кроме перца, особенно, если запьют его пивом. Это был, слава Богу, не просто кулинарный конкурс, а конкурс блюд с перцем чили, к тому же намечалось и барбекю. И тогда Отом решила, что будет готовить соус для мяса по тому же принципу. Перец в соусе заглушит вкус всего остального. Добавить горчицу, уксус, томатную пасту - и готово! Превосходно.
        Мысль о том, что она может получить нечто большее, чем утешительный приз за свою стряпню, вдохновляла Отом. И конкурс уже не казался ей таким неприятным событием, как всегда.
        Все комитеты Лайвстока собрались здесь перед родео. Это был еще один, последний шанс собрать побольше денег на аукцион. Праздник решили проводить на улице, перед стадионом, где на следующей неделе будет проходить родео.
        И здесь Отом договорилась встретиться со своей следующей кандидатурой из «Золотой розы». Это был Морган Дули, банкир, который вырос на ранчо. Когда они разговаривали по телефону, Отом отметила его четко сформулированные фразы, хорошо поставленную речь и обрадовалась, что хоть с разговором проблем не будет. Она больше не хотела сидеть и вытягивать фразы из своего спутника.
        Она надела красную с узором блузку, накинула черный пиджак, натянула черные джинсы. Ковбойская шляпа довершила наряд. Это была одежда для родео.
        Они договорились, что встретятся в полвторого у входа, около билетной кассы.
        Отом пришла немного раньше назначенного времени. Она всматривалась в толпу и ловила себя на мысли, что ищет глазами желтую розу Джорджа.
        Стоял солнечный день, не жаркий и не холодный. Именно по таким дням скучаешь обычно в августовскую жару. В воздухе висел ароматный дым от жареного мяса, и Отом с удовольствием его вдыхала.
        Отом прислонилась к металлической ограде у входа. Где-то около полвторого к воротам с другой стороны подошла высокая стройная девушка в короткой юбке и дорогих ковбойских сапогах. Она поминутно оглядывалась и смотрела на часы. На полях ее ковбойской шляпы сияла желтая роза.
        У Отом появилось нехорошее предчувствие. Кажется, она знала, кто пригласил эту девушку и кого она ждет. Именно в этот момент к воротам подошел мужчина, одетый в черную ковбойскую куртку и рубашку с открытым воротом.
        - Отом? - спросил он.
        - Морган?
        Он снял солнечные очки и посмотрел на нее лучистым взглядом. В его синих глазах сияло солнце. По сравнению с глазами его лицо казалось каким-то тусклым, и нельзя было поверить, что он всю жизнь жил на ранчо. Таких лиц у сельских жителей не бывает. И все же лицо было приятное, особую прелесть ему придавали морщинки-лучики у глаз, когда он улыбался.
        - Вы не первая, с кем я встречаюсь по объявлению, - признался он, когда они шли между рядами лавок. - И должен сказать, это стоило ожидания.
        Ну и ну! Хорошее начало.
        - А вы уже с кем-нибудь встречались?
        - С моей первой кандидатурой я встречался три месяца. Ну и, конечно, в это время звонил другим. Но они все были заняты.
        Они уже подходили к ларьку с булочками, где работала Дебра, и Отом решила их познакомить.
        Когда она представила Моргана маме, Дебра была сама любезность. Такой Отом ее давно не видела. Странно. Ни взглядом, ни жестом она не упрекнула Отом, что та предает Клэя, словно бы она никогда и не настаивала на их помолвке, словно Клэя вообще не существовало в природе.
        Когда Морган отошел от ларька, Отом с благодарностью взглянула на мать и сказала:
        - Спасибо, мама.
        Дебра понимающе кивнула.
        - Что же, дочка, я все понимаю. Это приятный мужчина. Постарайся его не упустить.
        - Посмотрим. Следующие два часа я работаю в киоске, - сказала Отом и пошла вслед за Морганом.
        Когда они подошли к ее киоску, им выдали белые в розовую полоску фартуки, которые совсем не сочетались с их одеждой, зато подходили к полосатой ткани тента.
        - Если бы меня сейчас видела моя мама, - усмехнулся Морган.
        Весь следующий час они работали бок о бок рядом с другими добровольцами, пробуя множество сортов соусов и поливая ими мясо. Правда, свой соус Отом так и не рискнула попробовать.
        Хотя Морган вот уже пятнадцать лет не был на ранчо, он чувствовал себя на барбекю как дома и даже давал Отом советы.
        Пожалуй, это свидание было интереснее первого. Кроме того, так можно узнать человека в деле. Морган толкался под тентом вместе со всеми ее знакомыми, и - странно! - никто не задавал идиотских вопросов типа: «А где же Клэй?»
        К половине четвертого у них были готовы тридцать тарелок с барбекю под разными соусами. Рядом с тарелками стояли стаканы с молоком и множество крекеров, чтобы можно было заесть каждый вид соуса и приступить к следующему.
        Все это время Отом не покидало радостное чувство, что у нее есть-таки шанс выиграть. Но когда появилось жюри, Отом сразу же засомневалась в этом. Жюри состояло из пяти человек, одетых в синюю униформу с приколотой на груди лентой с надписью «Жюри». Среди них был не кто иной, как Клэй Барнетт.
        А рядом с ним шла девушка с желтой розой на шляпе.
        Клэй не заметил среди мастеров барбекю Отом, потому что все были одеты в одинаковые фартуки. Таким образом, Отом могла спокойно наблюдать, как он любезничает со своей новой знакомой. Они много смеялись и болтали. Эта женщина явно знала, когда что сказать, а когда помолчать, не то что Джулия. И она-то уж не уйдет с другим мужчиной!
        Отом оглянулась на Моргана: он стоял рядом с ней, на его переднике было огромное пятно от соуса. Кто-то из толпы узнал его, и он помахал рукой и заулыбался.
        Отом захотелось снять номер семнадцать с тарелки. Конечно, имена участников были написаны на дне тарелки. Но Отом прекрасно знала, что ее соус Клэй тут же узнает по вкусу. Она слишком хорошо помнила все его шуточки по поводу ее стряпни, и ей вовсе не хотелось, чтобы их слышал Морган.
        У первого стола стоял Фред Чэпмэн и говорил:
        - Что ж, друзья, мы можем начать наш конкурс. Итак, после того как по рядам пройдет жюри, вы можете пойти за ним вслед и тоже попробовать все, что захотите. Цена каждого блюда - десять долларов. У нас есть три призовых места и приз зрительских симпатий. Но перед тем как мы начнем, давайте поаплодируем нашим дорогим участникам. - Тут Фред как раз повернулся к ним и заметил Моргана. - Привет, Морган, дружище. Что, черт возьми, ты здесь делаешь?
        Морган что-то сказал в ответ, но Отом его не слушала. Ей надо было как-нибудь поскорее спрятаться за спинами участников, потому что внимание толпы было приковано к их ларьку. К несчастью, Клэй ее, конечно, узнал и кивнул в знак приветствия.
        И, как назло, именно в эту минуту Морган ей улыбнулся:
        - Я с тобой. - Он легонько похлопал ее по плечу. Она улыбнулась в ответ, и он слегка обнял ее за талию.
        Конечно, Клэй все понял. А впрочем, какая разница! Это не его дело.
        В этот момент его девушка что-то ему сказала, и он наклонился к ней. Девушка взяла его за руку, и Отом это почему-то совсем не понравилось. Ничего. Скоро он будет жевать барбекю, а с полным ртом не поговоришь.
        К неудовольствию Отом, вслед за жюри прямо к их палатке двинулась толпа. Она посмотрела па свою тарелку. Ее соус был гораздо темнее, чем остальные. Он был даже какого-то грязноватого оттенка. Он почти что кричал: «Меня приготовила Отом». Когда члены жюри подошли к номеру шесть и стали пробовать, Отом сделала вид, что волнуется, словно это был ее соус.
        - Вкусно, - сказал один из судей и отметил номер шесть в блокноте.
        Отом облегченно вздохнула. Нет, сразу было понятно, что соус номер шесть был слишком хорош для нее. Клэй, точно, не поверит. Она подошла к номеру десять. Клэй подошел к номеру десять, она опустила глаза, давая понять, что это ее соус. Клэй удивленно посмотрел на нее.
        Отом вздохнула, когда жюри перешло к следующему номеру. Так как все много ели и пили, то Отом приходилось часто наполнять стаканы молоком и блюдца - крекерами. Когда подошли к ее тарелке, она быстро поставила рядом стакан с молоком. Главный судья взял кусочек с ее тарелки. Отом сделала над собой неимоверное усилие и заставила себя шагнуть вперед.
        Дальше Отом все видела как во сне. Вот судья берет кусочек мяса с ее соусом, задумчиво смотрит на него. Вот откусывает… И тут же начинает быстро моргать, быстрее и быстрее.
        - О, черт! - Он продолжал жевать, и его глаза наполнялись слезами. - Вот это да! - выдохнул судья и схватил стакан с молоком.
        Остальные судьи последовали за ним. Они повторили его опыт, все, кроме Клэя. Он взял кусочек, поднес его ко рту и воскликнул:
        - Отом!
        Она пошла за крекерами, но он все равно ее увидел.
        - Ты это сделала специально!
        Высоко подняв голову, она гордо заявила:
        - Это мой собственный рецепт.
        - Оно и видно, - Клэй усмехнулся. - Эта ерунда, наверное, приготовлена для чистки карбюраторов.
        - Эй! - Рядом появился Морган. - Нечего обижать Отом.
        - А ты сам пробовал ее соус?
        - Еще нет, - сказал Морган. - Но сделаю это, как только доберусь до тарелки.
        Он что-то пробормотал себе под нос и отошел в сторонку.
        Главный судья объявил пятнадцатиминутный перерыв, чтобы каждый мог прийти в себя после пробы соуса номер семнадцать.
        - Кажется, я обжег себе язык, и мои вкусовые рецепторы вышли из строя надолго, - пожаловался Клэй.
        - Он был горячий? - спросила его девушка. Клэй поднес тыльную сторону руки ко рту.
        - Обжигающий. - Он жестом показал на Отом: - Кортни, это Отом. Мы вместе росли. Кортни из компании «Гарсия и Дельгадо», и она распространяет брошюры нашей программы родео.
        Отом воспряла духом.
        - Так она не из «Золотой розы»?
        - Нет, я из «Золотой розы». И я узнала имя Клэя на следующий же день из рекламной программы. - Кортни приблизилась к нему и обвила его шею своей рукой. - Так что это совсем не случайное знакомство.
        - Как здорово, - уныло сказала Отом.
        Кортни подошла ближе к столику.
        - Я люблю горячее. Можно попробовать твой соус?
        - Кортни, - предостерег ее Клэй. - Тебе не надо этого делать.
        - Но я хочу. - Она дружески улыбнулась Отом.
        Если бы Кортни не была такой приятной особой, Отом с удовольствием угостила бы ее хоть целым ведром своего соуса.
        - Но он ужасный. Даже я его не пробовал. Конечно, тебе лучше знать, - сказал Клэй.
        - О, передай мне салфетку. - Кортни взяла кусочек и откусила. - Да… - сказала она, слабо улыбнувшись, - это как жидкий огонь, но зато как возбуждает! - Ее глаза наполнились слезами, но она откусила еще. - Знаешь, если бы сюда поменьше перца, получился бы превосходный вкус. Ведь рецепт хорош. Я бы так и оставила.
        Отом с ужасом поняла, что ей нравится эта женщина.
        - И все же такое впечатление, что я испортила несколько килограммов мяса.
        - Это мы еще увидим! - Кортни потерла руки. - Все зависит от того, как преподнести товар. Давайте сделаем так. Дай мне твою ручку, - попросила она Клэя. - У вас есть большой лист бумаги?
        Отом оглянулась и нашла бумагу, которой они накрывали столы.
        Кортни написала следующее: «Слишком горячий соус для обычных мужчин. Докажи, что ты необычный мужчина! Попробуй!»
        И положила бумагу под тарелку номер семнадцать.
        - Никто на это не клюнет, - сказал Клэй прямо перед носом старого ковбоя, который как раз проходил мимо.
        - Это тот самый соус, из-за которого остановилось жюри? - спросил старик.
        Отом кивнула, и он взял кусочек.
        - Сорок лет ничто меня не удивляло. - Он откусил и улыбнулся. - О, елки-палки! Вот это да! - Он взял еще несколько кусочков себе на тарелку.
        Отом гордо взглянула на Клэя и потом с благодарностью - на Кортни.
        - Отом! - Морган помахал ей с другой стороны ряда. - Извини, что я не присоединился к вам, - сказал он, когда она подошла к нему. - У нас появились покупатели.
        В несколько минут они продали все барбекю. Конкурс продолжался. Хотя Отом не выиграла, она была счастлива: ее соус привлек больше внимания, чем соус победителя. Единственное, что ее злило, - это то, что ее честь спасла девушка Клэя.
        - Эй, - сказал Морган, когда народ немного схлынул. - Если я хочу попробовать твой соус, мне лучше пойти сейчас, а то он кончится.
        - Но тебе не обязательно его пробовать, - сказала Отом.
        - Нет, обязательно, - улыбаясь, он подошел к столу.
        Морган положил огромную порцию мяса себе на тарелку. Откусив первый свой кусочек, он подошел к столику и отвернулся. Его лицо исказилось, и, не в силах терпеть, он выплюнул кусок с явным облегчением. Поставив тарелку на стол, Морган потянулся за кувшином с водой и с великим облегчением выпил один за другим три огромных стакана. Затем, не поборов, по всей видимости, огонь, он набросился на крекеры.
        Ах, бедняжка! Ну надо же! Отом с состраданием смотрела, как он усердно, стараясь, чтобы никто не заметил, очищает мясо от злополучного соуса оберточной бумагой, первым, что попалось под руку. Тщательно стерев весь соус с барбекю, он благополучно положил все кусочки обратно себе на тарелку.
        Понаблюдав за этим, Отом вернулась к своим покупателям. Скоро появился и Морган со своей тарелочкой.
        - Отом, дорогая, да тебя просто ограбили, это чисто разбойничий налет. - Он сделал вид, что с удовольствием доедает свою порцию шашлыков.
        Отом усмехнулась. Ну надо же, до чего он наловчился! Наглость какая!
        - Конечно, вкус немного специфический, но это самый лучший соус, какой только есть на этом барбекю! - Он улыбнулся.
        Отом тоже улыбнулась, понимающе глядя на Моргана.
        - Что же, рада, что тебе понравилось, дорогой, - сквозь зубы процедила она, стараясь не злиться.
        - Еще бы не понравилось, плохой соус я бы даже в рот не взял… дорогая.


        ОТЗЫВ О КАНДИДАТУРЕ


        Имя кандидатуры: Морган Дули.
        Свидание: Кулинарный конкурс и барбекю.
        Хотели бы вы еще раз встретиться? Нет.
        Почему? Как я могу жить с человеком, которому не доверяю?
        Есть ли в нем те качества, о которых вы писали в вашей анкете? Ответьте конкретно. Анкета прилагается. Он лжет.



        ОТЗЫВ О КАНДИДАТУРЕ


        Имя кандидатуры: Кортни Вон.
        Свидание: Кулинарный конкурс и барбекю.
        Хотели бы вы еще раз встретиться? Нет.
        Почему? Нет смысла терять время, когда ясно, что нет будущего.
        Есть ли в нем те качества, о которых вы писали в вашей анкете? Ответьте конкретно. Анкета прилагается. Она выращивает овец. Мы никогда не сможем сойтись. Это все равно что исповедовать разные религии.



        Глава пятая


        Кому: Нелли Барнетт, ранчо Барнетт.
        От: Дебра Риз, ранчо Риз.
        Я познакомилась с парой Клэя. Она кажется довольно миленькой. Догадайся, кто был с Отом? Морган Дули, банкир по инвестициям. Я много о нем слышала и должна сказать, что эта информация верная. Он такой очаровашка и в то же время весьма респектабельный мужчина с хорошим будущим. И похоже, Отом его смогла очаровать тоже.

    Твоя Дебра.

        Кому: Дебра Риз, ранчо Риз.
        От: Нелли Барнетт, ранчо Барнетт.
        Дорогая Дебра!
        Да, мы знакомы с Морганом. Он достаточно целеустремленный молодой человек, который, возможно, вернется к ведению хозяйства на ранчо, как мы слышали. Так, значит, ты видела Кортни Вон? Не правда ли, она замечательная? Она выросла на ранчо и к тому же рекламный агент. Клэй сказал, что она поможет рекламной компании родео. Приятно, что эта работа поручена кому-то, кто заинтересован в ней и у кого такой хороший характер, как у Кортни.

    Твоя Нелли.


        Отом была счастлива: наконец-то отношение ее матери к их затее изменилось. А друзья приняли предложение Клэя назначить заключительную часть аукционной программы на воскресный вечер. В конце концов, они оба собирались пойти погулять на Ривер-Вок. Не было смысла тратить бензин лишний раз.
        Первым знаком изменения их отношений стало то, что Клэй, поставив машину у ворот, не нажал на гудок, как обычно, чтобы вызвать Отом, а поднялся на крыльцо и постучал. Когда же она подошла к машине, он открыл ей дверцу, и это было вторым знаком.
        Как только Отом села в пикап, она начала привычную словесную перепалку:
        - Я вижу, что Кортни уже взяла тебя в оборот.
        - Мы с ней со вчерашнего дня еще не виделись, - сказал Клэй.
        Она думала, что он добавит что-то вроде: «Я открываю двери только леди». Но он молчал.
        Отом смотрела, как он обходит пикап и садится за руль. Не глядя в ее сторону, он быстро пристегнул ремень, завел мотор, включил скорость, и машина поехала.
        - Ты собираешься с ней и дальше встречаться?
        Они доехали до поворота, и Клэй обернулся посмотреть, нет ли сзади машины. В этот момент его взгляд скользнул по ее лицу.
        - Мне кажется, это тебя не так уж и касается.
        Да что это с ним такое?
        - Ну я же просто хочу поддержать разговор. А ты что подумал?
        - А мне кажется, прошли века с тех пор, когда мы с тобой просто так разговаривали, - сказал Клэй задумчиво, продолжая смотреть на дорогу.
        Отом уже жалела, что попросила ее довезти.
        - Но мы же все время разговариваем, разве нет?
        - Шпильки и приколы - разве это нормальное общение?
        - Не понимаю, если тебя это так задевает, ты бы мог давно мне об этом сказать.
        - Как бы не так! Это бы тебя еще больше раззадорило.
        В салоне машины повисла напряженная тишина. Отом стало не по себе. Было так тихо, только шумел мотор. Отом захотела было включить радио, но что-то удержало ее.
        - Мама подумывает, не покрасить ли кухню, - неожиданно брякнула она. Конечно, это не такая уж остроумная тема для беседы, но все же лучше, чем это жуткое молчание.
        - Она хочет оставить желтый цвет или подобрала другой? - вежливо поинтересовался Клэй.
        - Она хочет все покрасить белым, даже кабинет. Говорит, что белый цвет - это стильно, - сказала Отом.
        Будто покраска кухни может интересовать Клэя. Смешно!
        На эту ее фразу он ничего не ответил. Отом решила попытать счастья еще раз.
        - Мама мне сообщила, что на вашем ранчо уже начался период отела…
        - Да. Две последние коровы так брыкались, что нам пришлось туговато. Пожалуй, мы поднимем цены в этом сезоне на говядину, ведь в последнее время корма сильно подорожали.
        Отом знала, как трудно вести хозяйство. И Клэй это знал. Пожалуй, это самая выгодная тема для беседы и уж намного интереснее для него, чем покраска кухни.
        - В этом году нам не надо так напрягаться, - сказал он.
        Значит, в этом году у них не так много новеньких телочек.
        - Здорово!
        Отом знала, что растить телят - дело сложное и ответственное, хотя и доходное. Коровы, которые только едят и не дают телят, стоят денег, причем немалых, а ранчо теряет при этом слишком много.
        - А ты когда-нибудь хотел заниматься чем-нибудь, кроме ранчо? - спросила Отом порывисто.

* * *


        Нет, он не должен был подвозить Отом. Сорок пять минут находиться рядом с Отом - это уже слишком.
        Он заметил, что она сделала красивую завивку. Ему вообще нравилось, когда она вот так закручивала волосы. Особенно, когда она делала хвостик, а сверху надевала шляпку. Отом не так часто завивала волосы. В основном для каких-нибудь особенных случаев. Раз она сделала прическу сегодня, значит, у нее было свидание с Морганом Дули.
        Да и Морган явно не из тех, кто ищет себе спутницу через агентство «Золотая роза». Клэй, правда, тоже был не из таких, как он сам полагал. В любом случае Морган был достойным парнем. И он весьма подошел бы девушке, решившей оставить фермерскую жизнь.
        Морган - городской парень, который, возможно, классно водит дорогую машину и у которого много денег. И тратить их он будет не на ведение хозяйства, корма или постройку амбаров. Если Отом нравился такой тип мужчин, здесь Клэй не мог соперничать. Да и не хотел. И вряд ли бы смог, ведь его жизнь - это ранчо. Странно, что именно сейчас она спрашивает, любит ли он что-нибудь еще, кроме своей фермы. Конечно, нет. Ранчо - вся его жизнь. И точка.
        Он любит жизнь такой, какая она есть. Любит природу и не променяет ее на город. Любит тишину вечеров, любит животных и, кроме того, хочет быть хозяином своей судьбы, чтобы больше никто не вмешивался в его дела.
        - Значит, ты никогда не чувствовал себя подневольным из-за того, что родители выбрали за тебя такую жизнь?
        Что за вопрос! Дурацкий вопрос!
        - Да что ты! Я, напротив, даже рад! Я считаю, что работа на земле, разведение крупного рогатого скота и его сбыт - это самое лучшее занятие. А для меня это нечто священное. Понимаешь, это моя работа, я в ответе за то, чтобы сохранить эту землю и передать следующему поколению в гораздо лучшем состоянии, чем я получил. - Он посмотрел на нее, чтобы увидеть ее реакцию. - Мне всегда казалось, что ты думаешь точно так же.
        Святое дело. Так он думал и в отношении Отом. Она была частичкой его жизни, которую он принимал безоговорочно. Но Отом - это не земля и не ранчо.
        Вот почему у него такое настроение. Он злился на нее за то, что она не любит с такой силой то, что для него священно, - землю, животных, природу. И потому он вынужден искать кого-нибудь, кто сможет это все полюбить так же, как и он, сможет вписаться в его земной рай.
        Отом тяжело вздохнула.
        - Я, конечно, тоже люблю ферму, но я не могу, когда кто-то планирует за меня мою жизнь, даже не спросив меня об этом. Быть может, я хочу заниматься чем-то другим.
        - Например, стать юристом?
        Да, Отом специально выбрала эту профессию, чтобы уехать подальше отсюда, а оказалось, что она очень скучает по дому.
        - Да, - сказала она и отметила про себя, что в итоге они нашли тему разговора. - Да, - повторила она.
        - Значит, ты уже твердо решила вернуться в колледж этим летом?
        - Мне, конечно, совершенно не хотелось бы оставлять маму одну, но я должна.
        Вот если бы они поженились, об этом можно было бы не беспокоиться. Но ни один из них даже не рискнул заговорить об этом.

* * *


        Собрание, скорее, напоминало праздник. Каждая группа представляла программу своих торгов и называла сумму пожертвований. Отом и Клэй присоединились к участникам.
        - Эй, Отом! - окликнула ее девушка из ее команды и помахала рукой. - Я привлекла на нашу сторону пекарню Брэнигана, представляешь! Посмотри, вот их реклама: «Вы решили запечь свинину в тесте? Покупайте муку Брэнигана!» Правда, классно?
        - Замечательно! - Отом захлопала в ладоши. - У нас появился шанс выиграть.
        - Привет, Отом! Можно с тобой поговорить? - К ней сквозь толпу пробиралась Джекки Даттон.
        Отом извинилась перед подругой и пошла за Джекки к столику, где стояли чайники с кофе.
        - Ты знаешь, что я не люблю болтовни… - начала Джекки, когда они отошли в сторону.
        Отом еле сдержалась, чтобы не улыбнуться. Дело в том, что прозвище Джекки было как раз Болтушка.
        - Ты знаешь, что вокруг этого… ходят разные слухи. - Она нервно улыбнулась. - Моя мама говорила с твоей… ну… ты знаешь, Отом… Мы всегда думали, что ты с Клэем - вечная парочка. Поэтому я никогда не пыталась… ну, чтобы меня не смогли обвинить в том, что я… Отом! Почему ты молчишь?
        - Ты о чем?
        Джекки запнулась, помолчала, а потом выпалила:
        - Вы с Клэем разошлись?


        - Да, - твердо произнесла Отом. - Все кончено. Раз и навсегда.
        Джекки, потрясенная, молчала.
        - Ты, кажется, не была на барбекю? - догадалась Отом.
        Джекки отрицательно покачала головой.
        - Значит… он свободен? Не связан ничем? - прошептала Джекки.
        Отом оглянулась. Вокруг Клэя образовалась группка женщин, болтающих как сороки. Она не могла припомнить, чтобы раньше вокруг него собирались женщины. Отом фыркнула. Ничего особенного. Выглядит он, как обычно. Чего это они к нему прилипли? Она, конечно, никогда не говорила ему, что он выглядит великолепно, но ведь…
        - Так как же? - спросила Джекки и поправила волосы.
        - Да-а-а… он свободен. Но тебе бы лучше не…
        Однако Джекки уже не было рядом. Как та оказалась рядом с Клэем, Отом даже и не заметила.
        Отом вернулась к своей команде и села за стол, отметив про себя, что мужчины почему-то не спешат окружить ее своим вниманием. Она вздернула подбородок. Ничего. У нее еще остался один кандидат из «Золотой розы».
        Джекки удалось удачно вписаться в женский кружок, так быстро образовавшийся вокруг Клэя. Вот он что-то сказал, Джекки громко засмеялась, и, откинув голову назад, слегка коснулась его руки.
        Казалось, Клэй не возражал.
        Отом поджала губы и заставила себя сидеть спокойно: иначе что подумают люди? Что она ревнует? Вот еще! Достав свой калькулятор, посчитала, сколько денег они собрали. Сюда входили и пожертвования, и деньги от рекламы, которую устроили ее девушки.
        - Хотите чего-нибудь выпить? - спросил ее мужской голос.
        Ах, да! Не может быть. Не может этого быть. Ну да ладно, никуда не денешься.
        Улыбнувшись, Отом подняла голову, готовая произнести приветственную фразу.
        Перед ней стоял Морган Дули.
        - А, привет! - сказала она. - Да, принесите, пожалуйста, колу.
        Интересно, что он здесь делает? Отом с любопытством смотрела, как Морган пошел к бару. Потом она оглянулась: а кто-нибудь еще смотрит на нее? Народ либо стоял у бара, либо сидел за столиками. Джекки Даттон словно приклеилась к Клэю.
        Если она еще раз поправит свои космы, то Отом вцепится в них и выдерет с корнем!
        Отом нахмурилась: и откуда появляются такие дикие мысли? Если Джекки хочет быть с Клэем, пусть будет. Отлично. Она с удовольствием станцует на их свадьбе.
        Морган вернулся с двумя стаканами и сел за стол.
        - А я и не знала, что вы в одном из комитетов, - сказала Отом.
        - Да нет, по крайней мере не официально. - Он улыбнулся и сделал глоток колы.

«Тогда зачем вы здесь?» - чуть не спросила Отом, но прикусила язычок, потому что боялась его ответа. Да она и знала ответ: он здесь из-за нее.
        Она покосилась в сторону Клэя, который по-прежнему был окружен своим гаремом.
        Фред Чэпмэн взял микрофон и начал:
        - Итак, на пятом месте команда «С холмов»…
        Послышались аплодисменты и свист. Отом знала, что команда «С холмов» набрала денег меньше, чем ее. Значит, ее команда по крайней мере на четвертом месте, либо…
        - …«Свинки в розах», затем «Летающие поросята». На втором месте «Сладкий поцелуй»…
        Девушки из команды Отом захлопали и запрыгали на месте. Что же, они не смогли выиграть у Клэя, зато набрали вполне приличную сумму.
        - И победитель…
        - Одну минуточку! - Морган встал. - Мне так понравилась команда этих леди, что я собираюсь внести деньги в их комитет прямо сейчас. Я буду очень рад этой победе.
        Отом оставалось только стоять с открытым ртом в полном недоумении.
        - Морган, мы, конечно, ценим твою щедрость, но ведь сумма-то выйдет кругленькая… - и Фред сверился со своими записями. - Более чем две тысячи долларов.
        - Держите. - И Морган достал чековую книжку. Подойдя к подиуму, он подписал чек, оторвал листочек и передал его Фреду.
        - Что ж, Морган, ты умеешь удачно вложить деньги. - Чэмпэн показал чек зрителям. - Леди и джентльмены! У меня здесь сумма на пять тысяч долларов!
        Девушки из «Сладкого поцелуя», все, кроме Отом, закричали в восторге.
        Фред продолжал в микрофон:
        - Минуточку! Клэй, тебе придется уступить с разницей в 250 долларов.
        - Что же, второе место - тоже неплохо, - сказал кто-то из его команды.
        - В таком случае на втором месте - «Верхом на кабане», а победитель - «Сладкий поцелуй».
        Раздались оглушительные аплодисменты. Отом взглянула на Клэя. Он улыбнулся и кивнул головой, а затем отвернулся.
        Не думает же он, что это Отом попросила Моргана о пожертвовании? Или думает?
        Отом пыталась пробраться к Клэю, но их разделила толпа смеющихся участниц ее команды, которые ринулись получать свой приз - бронзовую свинью-копилку. Затем к ним повалили зрители - подписывать открытки со свинками и поздравлять Отом. Пришлось отвечать каждому, кто подходил.
        Все это время Отом чувствовала себя просто отвратительно. Она не желала выигрывать таким образом. И еще - ей не понравился взгляд светло-голубых глаз Моргана, обращенных на нее.
        Наконец зрители начали расходиться. Морган положил руку ей на плечо.
        - Ты идешь?
        - Да. - Она пыталась поймать взгляд Клэя и одновременно стряхнуть руку Моргана.
        - Как насчет того, чтобы пойти куда-нибудь в кафе и отпраздновать вашу победу, а? - Он похлопал бронзовую тушку свиньи-копилки, которая была теперь у нее в руках.
        Тут Отом вспомнила, что ее привез Клэй. Есть хорошая отговорка.
        - Спасибо, но я приехала сюда с Клэем…
        - А уедешь со мной, я подвезу.
        Она натянуто улыбнулась.
        - Ты знаешь, здесь довольно близко, всего сорок минут езды. И это далеко от твоего дома.
        - Что ты, я бы подвез тебя с удовольствием. - Он уже играл ее локоном. - А было бы еще лучше, если бы ты на ночь глядя вообще никуда не ездила.
        Отом отступила на шаг назад.
        - Что ты имеешь в виду?..
        - А то, что я живу отсюда в пяти минутах, так-то, горячие губки.
        - Горячие губки, ты сказал?
        Морган усмехнулся.
        - Да, так теперь тебя зовут. После твоего замечательного соуса.
        - Полагаю, ты понимаешь, что они имели в виду только мой соус. - Отом вложила в эту фразу столько презрения и твердости, сколько могла. - Спасибо тебе за деньги, но, знаешь, мне нужно найти Клэя.
        Она повернула назад.
        - Эй, - Морган схватил ее за руку, - я ведь только что заплатил тебе пять тысяч.
        - Но ведь не за меня! - Отом отдернула руку.
        - Знаю. - Морган снизил тон до шепота, так, словно уговаривал упрямую лошадку. Он еще не забыл о своем происхождении.
        Но Отом не попалась на его прием. Морган хотел купить ее расположение. Но Отом не покупалась.
        - Я хочу побыть с тобой немного. Идем.
        - Но я не хочу!
        Он засмеялся.
        - Так вот как вы благодарите своих спонсоров?
        - Твой вклад дает тебе право на два бесплатных билета на бал. И даже больше: если захочешь, можешь разместить свою рекламу в нашей программе на целую страницу.
        Он даже отступил на шаг в изумлении.
        - Ты, должно быть, шутишь!
        - Вовсе нет, - ответила она и оглянулась в поисках Клэя. Она увидела его у подиума. И когда только эти вампирши оставят его в покое?
        - Ладно, если настаиваешь, иди. Но можно я хоть отвезу тебя домой?
        - Я…
        - Отом, ты домой собираешься? - Клэй стоял рядом. Морган, нахмурившись, обнял ее за талию.
        - А я как раз предлагаю свои услуги.
        - Морган…
        - Она приехала со мной, - сказал Клэй, - и я отвезу ее обратно.
        Морган многозначительно кашлянул и сдержанно покосился на шумевшую группу женщин у подиума.
        - Я же пытаюсь сделать тебе одолжение, Барнетт.
        Он, наверное, имел в виду, что, возможно, Клэй хочет поехать с кем-то еще. Ах, елки-палки! Отом об этом не подумала. Она взглянула на него, пытаясь хоть что-то прочитать на его лице. Он твердо смотрел на нее - твердо и спокойно, как всегда.
        Но выражение его лица изменилось, как только он посмотрел на Моргана.
        - Если хочешь сделать мне одолжение, подвези Джекки Даттон. Она так хочет, чтобы ее подвезли.
        Морган натянуто улыбнулся и сжал кулаки.
        - Боюсь, ты не понял, Клэй.
        - Я понял. - Улыбка Клэя была вежливая. Глаза метали молнии.
        Они стояли друг напротив друга, как два петуха-задиры.
        - Морган, правда, я ценю твой вклад и предложение подвезти. - Отом улыбнулась ему, чтобы смягчить ситуацию. - Но сегодня я еду домой с Клэем.
        Морган взял ее руку в свою и попытался сжать ее.
        - Но Отом, дорогая….
        - Сегодня я за нее в ответе, и поэтому она едет со мной, - грозно произнес Клэй, увидев, как Отом отдернула руку.
        Он… что? В ответе? Ах вот как, значит?
        Отом коснулась его руки.
        - Пойдем, Клэй, этот приз такой тяжелый, у меня рука уже затекла.
        Морган нахмурился.
        - Я бы хотел поговорить с Отом наедине, без твоих понуканий и замечаний.
        - Кажется, ты хочешь получить слишком много за твои пять тысяч долларов.
        - Клэй! - не выдержала такой наглости Отом.
        - Ах, вот оно что! - Морган снисходительно улыбнулся. - Тебя задело, что я смог заплатить, а ты нет. У тебя нет такой суммы, да? Поэтому?
        О, господи, только не это!
        - Не говори глупостей, Морган. Клэй, ты, как хочешь, а я иду к машине. - И Отом направилась к пикапу.
        За ней никто не последовал. Фокус не удался. Тогда она замедлила шаг, остановилась и повернула назад.
        Клэй и Морган стояли друг перед другом, как два барана. Лицо Моргана налилось кровью. Он еле сдерживал гнев. Возле них уже собралось несколько человек, с любопытством наблюдавших эту сцену.
        На столиках стояли кувшины с холодным чаем, и Отом серьезно подумывала, не воспользоваться ли одним из них, чтобы немного охладить пыл мужчин.
        - Клэй, - окликнула Отом, а затем резко повернулась и ушла, надеясь, что у него достаточно ума, чтобы последовать за ней.
        Она подошла к пикапу, подергала дверцу: закрыто, конечно. Придется ждать, потому что ключи у Клэя.
        Но никто не выходил.
        Наконец-то в дверях показался высокий силуэт Клэя, и Отом облегченно вздохнула. Никаких признаков борьбы, слава Богу.
        Без слов он открыл ей дверцу, затем обошел машину и сел на водительское место, не дожидаясь, пока сядет она. Его челюсти были крепко сжаты, он был зол как черт. Пускай остынет, решила Отом, она не будет лезть к нему в душу. Пусть выполняет свою обязанность. Всего лишь. Можно расслабиться. Да.
        Она положила бронзовую награду на колени, обернув ее своей кофточкой.
        Они доехали уже до окраин Сан-Антонио, когда Клэй соизволил наконец-то заговорить.
        - Я уже устал вызволять тебя из приключений, в которые ты вечно попадаешь.
        Так он злился на нее! Не на их победу, а на нее!
        - Приключения? Я вовсе не ввязываюсь ни в какие приключения.
        Он набрал воздух в легкие.
        - Не знаю, что ты сказала Моргану…
        - Я ему ничего не говорила.
        - Тогда почему он думает, что имеет на тебя право?..
        - Не знаю, почему он так думает!
        - Ну да все равно. Теперь-то он думает по-другому.
        - Ты… ты не бил его, я надеюсь?.. Или все же бил? - встрепенулась Отом.
        Клэй отрицательно покачал головой.
        - Нет. Но думаю, после нашего разговора он чувствует себя, как после хорошей взбучки.
        - Вы, мужчины, иногда такие глупые!
        - Глупые? Ты это так называешь? А что, по-твоему, я должен делать, когда ты постоянно оглядываешься, словно ищешь помощи?
        - Я не искала помощи, - заявила Отом. Но втайне она знала, что именно так и было. Разве нет? Но вслух она сказала совсем другое: - Я вполне могла справиться с ситуацией и сама. Тебе не обязательно было ввязываться.
        - А что же мне надо было делать?
        - Оставить свой гарем и отвезти меня домой!
        Он от души рассмеялся, что вконец взбесило Отом.
        - Ты, видно, собираешься променять меня на Джекки Даттон.
        - Я тебя не променяю ни на кого, Отом. - Он произнес эти слова таким тоном, каким обычно говорят, что солнце заходит, и этим еще больше разозлил Отом.
        - Точно. Я - твой долг. Часть твоего земного райского уголка.
        - Можно сказать и так.
        - Почему-то все так считают! И никто не спросит меня, как думаю я.
        - Так как же думаешь ты?
        - Я думаю, что несвободна.
        Это слово стеной встало между ними.
        - Не понимаю, почему, - наконец произнес Клэй.
        - Потому что ты, по всей видимости, распланировал всю свою жизнь. Я так не хочу.
        - Отом, ты можешь поступать, как тебе хочется.
        Она закрыла глаза и вспомнила тот вечер, о котором они оба старались не говорить. Тот вечер, с которого все изменилось.
        - Знаешь, я же еще учусь. А потом, потом… Ты же помнишь тот разговор наших родителей. Я же знаю, что ты его слышал.
        Клэй помолчал.
        - Да, слышал, - кивнул он. - И хочу сказать: если ты найдешь кого-то, кто тебе понравится, это хорошо. Если же нет, я всегда к твоим услугам.
        - Я не думала об этом.
        - Неужели?
        Нет, конечно, она об этом думала. И только сейчас это поняла. Но больше об этом она думать не будет!
        - Понимаешь, ты все время говоришь о долге и о твоей священной доле на земле, и обо мне… словно я… словно я одна из твоих телок.
        Клэй резко затормозил. Машина остановилась, и он отвел ее на газон, прочь с дороги.
        Отом подумала, что кончился бензин, и посмотрела на стрелку: бензина было достаточно. Что же тогда случилось? И светофора впереди не было. В чем же дело? Почему он остановился?
        - Что ты делаешь?
        Шины зашуршали по траве и по камням, и пикап остановился на обочине дороги.
        - То, что всегда хотел сделать с семнадцати лет.
        И он нажал на газ так резко, что грузовик чуть не врезался в ближайшее дерево. Отом едва успела подхватить приз.
        Клэй вдруг повернулся к ней. Одной рукой он коснулся ее затылка, другой повернул ее плечо и крепко-крепко поцеловал ее.
        Без всяких предисловий и объяснений, без спроса просто взял и поцеловал - сильно, страстно, как только может самый настоящий мужчина.
        Клэй целовал ее! Изумление охватило Отом, она не могла пошевелиться. Одно только было реально - ощущение только что случившегося. Она не знала, что и думать, но сейчас, похоже, этого от нее и не требовалось. А надо было бы подумать.
        Это не тот первый робкий поцелуй, которым они с Клэем обменялись в десять лет. Тогда оба решили, что в этом нет ничего особенного.
        Много воды утекло с тех пор. Отом уже не десять лет. Изменился и Клэй. Да еще как изменился!
        - Клэй! - выдохнула Отом. Она не знала, что сказать.
        Клэй не смотрел на нее. Он поправлял ремень безопасности. Он отстегнул его!
        - Клэй!
        Тут он опять неожиданно повернулся к ней. Его руки крепко сжали ее.
        На ранчо довольно часто приходилось принимать решительные меры, и особенно раздумывать было некогда. Видимо, и здесь Клэй решил действовать так же. Похоже, он пытался вложить в этот поцелуй всего себя. Несколько минут Отом лишь испытывала силу его поцелуя. Она словно попала под теплый летний дождь посреди поля и отдалась его ласковым потокам.
        Столько чувств вложил Клэй в поцелуй! Так целуются только любовники!
        Клэй в качестве любовника? Если это не смешно, то, пожалуй, нелепо. Столько времени думать о том, что они поженятся, и ни разу не помыслить о нем как о любовнике! Отом была ошеломлена, ошарашена до предела.
        А Клэй, похоже, решил свести ее с ума. Губы его стали нежнее, мягче. Он подвинулся еще ближе, нежно лаская ее своими губами.
        - Отом, - прошептал он, - убери свой приз.
        Она все еще держала на коленях бронзовую свинью.
        Фары проезжающих мимо машин то и дело освещали лицо Клэя, и Отом прекрасно видела, каким огнем горят его глаза. Так он смотрел на нее тогда, в «Золотой розе».
        Ее сердце забилось сильнее, и она прижала к себе бронзовую копилку, словно та могла защитить ее. От кого, спрашивается? От Клэя? Или от самой себя?
        Медленно Отом положила руки на его сильные плечи, потянулась чуть вверх, прижалась к его груди. Их губы снова соприкоснулись.
        - Ты сводишь меня с ума, - прошептал Клэй, целуя ее в шею. - Мы потеряли столько лет! Ты - моя. И всегда была моей.
        Эти слова привели Отом в чувство. К ней снова вернулся здравый смысл.
        Это был не поцелуй, а клеймо, клеймо собственности!
        Она откинулась на спинку сиденья, тяжело дыша.
        - Я ничья. Я не вещь.
        Он тоже тяжело дышал.
        - Но ты не будешь целоваться так, если ничего не чувствуешь на самом деле.
        - А ты не думал, что это из-за страха? - не желала сдаваться Отом.
        - Нет.
        - Почему? Я одна в машине с тобой, неизвестно где, за сотню миль от дома, и ты… целуешь меня.
        - Я подумал, что уже настала пора это сделать. - Он провел пальцем по ее губам.
        - Ты не хочешь узнать, что по этому поводу думаю я?
        - Ты же поцеловала меня…
        - Ну… ну… это потому, что у меня не было выбора.
        - Вот и я о том же. - Клэй потянулся и отстегнул ее ремень безопасности. - Понимаешь, иногда некоторым событиям просто суждено случиться. - Он лукаво взглянул на нее. - Почему бы не перестать тратить время на этих бедных парней, которых тебе подобрали в «Золотой розе», и не пойти на бал со мной?
        - Ах, так, значит, ты решил, что Отом уже достаточно порезвилась, пора и честь знать. Пора, детка, в стойло, да?
        Клэй тяжело вздохнул.
        - Ты самая взрывная женщина на свете.


        Глава шестая


        Кому: Нелли Барнетт, ранчо Барнетт.
        От: Дебра Риз, ранчо Риз.
        Полагаю, ты слышала о вчерашнем вечере? О чем думает Клэй? Тебе лучше с ним поговорить.

    Дебра.

        Кому: Дебра Риз, ранчо Риз.
        От: Нелли Барнетт, ранчо Барнетт.
        Клэй думает о том же, о чем и все остальные. Ему интересно, почему Морган Дули вложил 5 тысяч долларов в команду Отом. Дебра, со всем моим уважением к Отом должна сказать: ведь существует определенное название такой женщине, за которую платят все равно какую сумму.

    Искренне твоя, Нелли.


        Клэйтон не ошибся насчет поцелуя Отом.
        Конечно, потом она вспылила, но он уже знал, что у нее есть к нему вполне определенные чувства. Ее поцелуй был тому доказательством.
        Сегодня у него было превосходное настроение, он даже напевал, заходя на кухню утром.
        Обычно он готовил себе завтрак в маленькой семейной кухне, а затем брал его с собой. Либо с утра завтракал, а потом брал с собой обед. Все зависело от рода работы, которую он должен был выполнить в этот день.
        Сегодня он собирался работать до трех часов дня. Нужно было осмотреть коров, которые, кажется, готовы были к родам.
        Он решил, что после этого поедет обратно в Сан-Антонио, чтобы помочь в постройке подиума для аукциона. Поскольку туда приглашали всех добровольцев, он вполне мог встретить там Отом, по крайней мере надеялся.
        И конечно, он прекрасно знал, что она приведет с собой очередного партнера из
«Золотой розы».
        Клэй открыл холодильник.
        Отом - упрямица. В самом деле, она ужасно похожа на ослицу.
        Так он о ней сейчас думал. Она еще не готова надеть узду.
        В холодильнике были яйца. Лучше сделать яичницу и поесть дома, решил Клэйтон, чем питаться в буфете, где тебе положат яичницу, в которой обязательно попадется скорлупа.
        Что же, если Отом собирается прийти с кем-то, пускай. Он сделает то же самое. В конце концов, она поцеловала его, и это был самый сладкий поцелуй в его жизни.
        С этой мыслью он разбил яйцо в сковороду. И потом ему пришлось вынимать из яичницы скорлупу.


        - Отом, о вас ходят слухи. - Дебра убрала с полки книги и поставила туда бронзовую свинью.
        Отом пошла на кухню, чтобы выпить чашечку кофе. Игнорируя замечание матери, она намеренно избегала выяснения отношений и специально занимала себя делами, чтобы на разговор не оставалось времени.
        Она взяла пиджак и бросила его на стул перед дверью.
        - И неудивительно. Естественно, они завидуют нашей победе. - Надо обратить ее внимание именно на победу, решила Отом.
        - Да нет. Имеется в виду тот способ, каким ты выиграла. - Дебра отошла на шаг, чтобы полюбоваться на свинюшку. Затем подошла и протерла бронзовую поверхность. - Знаешь, а тут царапина, и не маленькая.
        Отом закрыла глаза и перевела дыхание, стараясь придать голосу твердость:
        - Я случайно уронила кубок, когда мы были с Клэем в его машине.
        - Отом, - упрекнула ее мать, - ты должна быть осторожней.
        Это точно. Руки Отом дрожали, когда она наливала себе кофе. Так же они дрожали вечером. Она вся вчера дрожала. Даже в голове все мысли спутались, отказываясь служить. Она слишком поздно пришла в себя. Или слишком рано? Ну, это как посмотреть.
        - Людям любопытно, что происходит между тобой и Морганом.
        Отом аж подпрыгнула и разлила кофе. Ее мать оказалась прямо рядом с ней. Как неожиданно!
        - Между нами ничего нет, - сказала она, вытирая кофе со стола.
        - Так же, как между тобой и Клэем?
        Отом в этот момент наклонилась, и Дебра, слава Богу, не видела ее лица.
        - Нет. Между нами с Клэем только д-друж-ба. - Она немного запнулась. - Между мной и Морганом тоже ничего нет. Только одно свидание на барбекю, вот и все, что было.
        - И пять тысяч долларов.
        Отом встала и принялась полоскать губку.
        - У нас целая команда.
        - Но деньги он положил на твой столик.
        - Но за столом нас было восемь девушек! - Отом открыла ящик, посмотрела па булочки, но решила отказаться от искушения.
        Мать внимательно смотрела на нее.
        - Тогда почему Клэй был вынужден угрожать ему?
        - Может, Клэй такой задира? Слушай, мам, сегодня мне надо рано на работу. Мы помогаем устраивать аукцион. До конца дня меня не жди.
        - Клэй тебя подвезет, так что я спокойна.
        - Мама!
        - Извини, - улыбнулась мама, - это привычка.
        Отом поставила чашку на стол.
        - А почему бы Клэю тебя не подвезти! Заодно помог бы нам покрасить кухню. - Дебра указала на желтые стены и на столик, где рядом стояла банка с краской. - Сегодня хороший день для ремонта.
        Отом попыталась представить себе, что их кухня - белая, и не смогла. Всю жизнь она была такой, как сейчас. Отом всегда помнила кухню желтой.
        - Мне, конечно, не хочется оставлять на тебя ремонт.
        Дебра улыбнулась всепрощающей материнской улыбкой.
        - Если ты жалеешь только об этом, можешь не волноваться и спокойно идти отдыхать.
        Может быть, мама о чем-то знает? Трудно в последнее время угадать, что она думает.
        По дороге в Сан-Антонио Отом думала о том, как она будет смотреть в лица своих знакомых. Как ее встретят. Она очень надеялась, что Морган ей больше не попадется. Когда сегодня она увидит Клэя, она будет с третьим кандидатом из «Золотой розы».


        Гарт Риверс приехал в город специально на родео. Заодно он познакомится и с Отом Риз. Правда у него уже была женщина, с которой Гарт встречался около двух недель.
        Этот факт не особенно огорчил Отом, ведь ей нужно было только показать Клэю и Моргану, что у нее кто-то есть, чтобы они оба отстали от нее.
        Гарт был из группы, сопровождающей студентов в Сан-Антонио, которые представляли своих животных на выставке крупного рогатого скота. Он благородно предложил свою помощь по оформлению аукциона и затем решил остаться на барбекю, намечавшееся после работы.
        После работы Отом поехала к стадиону. Повозки с лошадьми, фургоны с животными и домики на колесах уже заполнили всю площадь. Они останутся здесь на целых две недели - на столько, сколько будут проходить игры родео. У нее был план местности, на котором указан пункт, где должна была располагаться ее группа. Отом остановила
«бронко» и стала искать домик-фургон Гарта.
        В секции «Е-4» среди повозок с лошадьми был только один домик на колесах, и Отом направилась к нему, лавируя между мычащими и ржущими животными.
        Она услышала громкий мужской голос, дающий команды группе подростков, которые разгружали своих подопечных.
        - Гарт! - крикнула одна девушка. - Он сбежал!
        - В погоню!
        Отом увидела толстячка поросенка, пытавшегося сбежать, что вызвало ее смех. Улыбаясь, она обошла фургон с лошадьми и увидела обладателя глубокого, сильного голоса. Сейчас мужчина командовал поимкой неудачливого беглеца.
        Отом стояла и наблюдала за мужчиной. Он точно сошел с киноленты о техасском ковбое. Вот каким он был.
        Слишком красивый, чтобы быть ковбоем, - первое, о чем подумала Отом. Одетый с головы до ног во все черное, с ослепительно белыми зубами, волевым подбородком и циничной усмешкой, он был просто мечтой, воплотившейся в реальность.
        Да, этот парень даст повод к сплетням.
        Гарт пошлепал свинку по спине и выпрямился. Кто-то из подростков подошел к нему и что-то шепнул на ухо. Он оглянулся в сторону Отом.
        - Отом Риз?
        Она кивнула, не в силах вымолвить ни слова. В самом деле, было похоже, что эта кандидатура подходила ей больше тех двух. И он набрал всего 80 %? Почему в
«Золотой розе» совместимость людей исчисляется в процентах, словно это и не люди вовсе, а продукция. Нет, этот мужчина вне конкуренции. Он потрясающ!
        Гарт повернулся, и солнце заиграло на золотой пряжке ремня.
        Он слишком красив, чтобы быть ковбоем, честное слово!
        - Иди сюда! - махнул он ей рукой.
        Когда Отом подошла, Гарт подмигнул одному из парней группы, который вышел чуть вперед и хитро улыбался. Отом постаралась не обращать на это внимания.
        Сложив руки на груди, он окинул ее взглядом.
        - Добрый день, милая леди!
        Отом почувствовала, что краснеет, хотя обычно держалась уверенно и могла сама кого угодно одним взглядом вогнать в краску.
        - Тебе тоже - добрый.
        - Эй, ребята, познакомьтесь: Отом, - объявил он всем. У него явственно слышался восточно-техасский говорок. - Мы собираемся помочь в подготовке к аукциону. Найдете меня там, если понадоблюсь. Пока не вернусь, чтобы были тише воды, ниже травы. Уяснили?
        Далее он дал еще несколько ценных указаний, обнял Отом за плечи своей сильной рукой, и они пошли к стадиону. В другой ситуации Отом непременно поставила бы парня на место за фамильярность, но… Идти рядом с таким симпатичным ковбоем! Отом задрала нос.
        На стадионе вовсю кипела работа: строились загоны для скота и дорожки, повсюду валялись солома, ящики с кормом и мусор. Отом и Гарт прошли мимо и направились в комнату для встречи.
        Гарт с удовольствием втянул воздух.
        - Нет ничего приятнее запаха соломы и загона. - Он улыбнулся.
        Отом улыбнулась в ответ. Возьмем на вооружение.
        - Ты раньше часто бывал на подобных собраниях, родео?
        - Ну да. Я был ковбоем на родео. Принимал участие в играх. Однако я нечасто выигрывал, и это не окупало мои путешествия.
        И Гарт рассказал ей пару историй из его жизни.
        Отом подумала, что он из тех парней, у которых про запас всегда есть куча историй об их приключениях и которые они рассказывают несчетное количество раз.
        - Когда я была подростком, я тоже принимала участие в родео.
        - У тебя хорошо получалось?
        - Да, получалось.
        Засмеявшись, он сжал се плечи.
        - Мне нравятся девчонки, которые знают, чего хотят.
        И он начал еще одну бесконечную историю.
        Когда они зашли в комнату для собрания, Отом намеренно громко засмеялась. И тут же услышала в ответ гул женских голосов. Затея удалась. У женщин всегда ушки на макушке.
        Отом старалась все время смотреть только на Гарта. А он, к сожалению, вертел головой во все стороны, разглядывая комнату и присутствующих.
        - Похоже, тут нуждаются в моей помощи, - сказал Гарт. - Вспоминаю то время, когда я участвовал в родео Браунсвилла…
        Отом рискнула наконец осмотреть комнату.
        Уже успели положить красный ковер, на котором стояли стулья, где должны были сидеть покупатели. Остальные разместятся сзади на скамьях. Специалисты устанавливали телемониторы у подиума. Подиум пока не установили: доски стояли у стенки.
        Фред Чэпмэн договаривался о подготовке добровольцев на работы.
        Отом вздохнула. Она, несомненно, должна познакомить Гарта со своими знакомыми. Неожиданно для себя она забыла улыбнуться на очередную шутку Гарта, которая и не была такой уж смешной, и стала оглядывать комнату.
        Почти сразу же ее взгляд наткнулся на Джекки Даттон, которая дала понять, что не прочь подойти поздороваться.
        - Эй, Отом, дорогуша, так любезно с твоей стороны пригласить сюда очаровательного незнакомца. - Джекки тут же не преминула состроить глазки Гарту. - Какие сильные руки!
        - Гарт, это Джекки Даттон из Молодежного комитета. Джекки, это Гарт Риверс, мой новый приятель.
        Джекки даже бровью не повела, глазом не моргнула. Все ее внимание сосредоточилось на Гарте.
        - Ты ведь явно нездешний, дорогуша, а?
        - Точно, угадала. Я веду страничку в газете Трокмортона.
        Разговор с Джекки словно прорвал плотину. Вся команда ринулась к Отом и сочла нужным поздороваться с ней и познакомиться с Гартом. Похоже, сплетни гарантированы. До ее матери непременно дойдут слухи. Пришлось всех знакомить.
        Несмотря на обрушившийся на него шквал новых знакомых, Гарт так и не убрал руку с плеч Отом. Ей уже становилось тяжеловато. В окружении женщин Гарт, по всей видимости, чувствовал себя как рыба в воде. Он смотрел на них с той же чарующей улыбкой, с которой до сих пор смотрел на Отом.
        Они смеялись историям, которые он тут же и рассказывал. Отом смеялась тоже, хотя некоторые из них она уже слышала несколько минут назад.
        В зале раздался голос Фреда Чэпмэна, усиленный микрофоном:
        - Друзья, если вы найдете, где расположиться, мы начнем прямо сейчас.
        Отом и Гарт присели у прохода, между рядами, окруженные со всех сторон новыми поклонницами Гарта. Похоже, они уже привыкли быть частью чьего-нибудь гарема. Отом вспомнила Клэя. Почему не видно ни его, ни Моргана? Странно, вместо облегчения она почувствовала лишь раздражение.
        - Отлично. А теперь внимание, - начал Фред. - Главы комитетов идите сюда.
        Когда поднялись около полдюжины мужчин и женщин, у входа началось какое-то движение. В следующую же минуту каждый мужчина, едва не свернув себе шею, смотрел в сторону двери.
        Женщины насторожились.
        Глаза Гарта засверкали.
        - О, черт. Это же Салли! Ну теперь вечер начат.
        В дверях стояло белокурое существо, одетое в дорогую кожу, и ослепительно улыбалось. На голове красовалась блестящая ковбойская шляпа, достойная королевы всех прошедших и будущих родео.
        И рядом с ней улыбался Клэй.
        Сердце Отом защемило от ревности, прежде чем она успела осознать это. Оставалось только надеяться, что на ее лице не отразилось это чувство, потому что несколько пар глаз внимательно следили за ее реакцией.
        Она видела, как Салли проследовала, именно проследовала (другого слова и не сыщешь), к первому ряду. По пути она всем улыбалась и махала рукой, словно была на каком-то празднестве или параде.
        Фред Чэпмэн снял перед ней шляпу.
        - Клэйтон, кто это с тобой?
        Клэй взял микрофон у Фреда.
        - Я рад представить вам мисс Салли Макинтайр, королеву родео Хьюстона 1994 года и третьего национального родео 1995 года.
        Откуда он ее откопал? Отом стояла, хлопая глазами. Зрители аплодировали.
        - Салли пришла поприветствовать нас…
        - Кого он разыгрывает? - проворчала женщина рядом с Отом.
        Салли взяла в руки микрофон.
        - Всем привет!
        - Привет, Салли! - закричали все мужчины. Она помахала им в ответ.
        - Не могу поверить, - снова сказала женщина.
        Салли улыбнулась заученной улыбкой королевы.
        - Хочу вам помочь, так что найдите мне работу.
        Гарт сложил ладони рупором и крикнул:
        - Эй, Салли!
        - Гарт! - вскрикнула она, бросила микрофон и побежала к ним. Гарт заключил се в объятия, подбросив чуть не до неба.
        Подобного Отом предвидеть не могла. Все шло не так, как она предполагала. В ее мечтах и планах не было никакой королевы родео. В ее мечтах она видела ревнующего Клэя. В ее мечтах был сексуально привлекательный ковбой.
        Отом украдкой взглянула в сторону Клэя. Он сдвинул шляпу на затылок и смотрел, как его королева обнималась с новым знакомым Отом.
        - Мисс Макинтайр, мы рады, что вы с нами. - Фред снова завладел микрофоном.
        Салли поспешила опять на сцену, а Гарт сел рядом с Отом. На его щеке красовался яркий след от помады.
        Отом была готова простить эту выходку, но все же ей была неприятно и, наверное, надо было ему сказать об этом. К тому же этот след от помады! Пока Отом рылась в сумочке, ища платок, к ним подоспела Джекки. Она присела рядом и, наклонившись над Гартом, стерла помаду с его щеки.
        Отом оглянулась: почти каждая женщина держала наготове платочек.
        - Благодарю, мэм, - сказал Гарт, слащаво улыбаясь.
        Джекки расплылась в улыбке и гордо откинулась на спинку стула.
        - Фред объявляет план работы, - хмуро сказала Отом.
        Кивнув, Джекки повернулась к сцене.
        Обычно Отом работала с декорациями, но сегодня решила быть поближе к Гарту. Если не она, то кто-нибудь обязательно к нему приклеится. Гарт вызвался устанавливать подиум и монтировать площадку для выступлений. Отом вызвалась работать там же.
        Они пробрались к деревянным доскам у стены и настилу зеленого цвета, который стоял тут же.
        - Так. Кто поможет? Кто руководит этой операцией? - спросил Гарт.
        - Я, - произнес кто-то за их спиной.
        Отом вздрогнула.
        Гарт обернулся и протянул руку.
        - А, ты парень, который привел Салли! Я - Гарт Риверс.
        - Клэй Барнетт.
        Гарт обнял ее за плечи и притянул к себе ближе.
        - А эта милая леди - Отом.
        Темные глаза Клэя взглянули на нее.
        - Мы с Отом старые друзья.


        Глава седьмая


        Кому: Элеонор Барнетт.
        Финансовому директору ранчо Барнетт.
        От: Дебра А. Риз, владелец ранчо Риз.
        Есть информация, что ранчо Риз будет выставлено на аукционе в этом месяце. Что касается условий продажи, ранчо Барнетт имеет право купить его первым. Цена соответствует рыночным расценкам.

    С уважением, Дебра А. Риз.

        Кому: Деб.
        От: Нелли.
        О, Дебра, даже не знаю, что я сделаю с этой Отом! Мне так жаль. Она замечательная девушка. И я знаю, что она не поощряла ухаживания Моргана. Ради Бога, не продавайте ранчо!

    Сердечно, Нелли.


        Взгляд Клэя скользнул по руке Гарта, обхватившей плечи Отом. Клэй хмуро посмотрел в глаза парню: либо ты относишься к ней как надо, либо будешь иметь дело со мной. Пожалуй, Гарт понял предостережение.
        Но только он был не из тех, кто боялся подобного взгляда. Он улыбнулся еще шире и сильнее прижал Отом к себе.
        Клэй взглянул на нее. Отом стояла с приклеенной улыбкой. Никто не знал, сколько усилий ей стоило не сбросить с себя эту железную руку. Ведь это было се тактикой, и она должна выдержать. Конечно, она устала. Зато какова реакция! Надо продержаться еще немного.
        - У меня есть план установки. - Клэй достал бумаги, завернутые в пакет, и показал их группе. - Первое, что мы сделаем, это проверим, все ли выгружено из фургона, и отберем нужное. - Он подошел к доскам и инструментам. - На всех деталях пометки. Давайте начнем по алфавиту. Первое по списку, это доска настила «А».
        - У нас тут доски от «А» до «Д». - И Гарт прислонился к стене, сложив руки на груди. - Давайте я их соберу.
        - Минутку, - остановил его Клэй, - у нас тут детали для трех построек - для загона, для главной сцены и подиума. Их легко перепутать между собой.
        - Ладно, - Гарт развел руками, - ты тут шеф.
        Клэй посмотрел на Отом. Она не обращала на них никакого внимания и сортировала доски и металлические крепления.
        - Следующий набор от «Е» до «Л». Будьте внимательны, когда собираете их. Каждая деталь здесь уже предыдущей.
        К ним подошла Салли, неся в руке поднос с пластиковыми стаканчиками.
        - Эй, Клэй! Хотите попить?
        Похоже, она чувствовала себя хозяйкой. Да, Клэй подобрал ей подходящее занятие.
        Клэй, увидев ее, был захвачен врасплох. Салли знала, как действует ее внешность на мужчин, и Клэй не был исключением. Салли привыкла, чтобы ее сопровождала процессия поклонников, когда она работала па родео. Мужчины всегда соревновались между собой, чтобы ей угодить.
        Клэй не предполагал для себя подобной роли, но было уже поздно искать другую спутницу, а он не желал проводить день в одиночестве.
        Вообще это все классно! Откуда только Отом откопала своего парня? Генеральная репетиция? И потом откуда у него такой ремень? Где он его купил? В каком-нибудь секонд-хенде?
        И еще ему не нравилось то, как Гарт увивался вокруг Отом. Она в это время наклонилась, считая доски, а Гарт, плотоядно улыбаясь, наблюдал за ней.
        Клэй вообще не доверял людям, которые постоянно улыбаются.
        Он взял с подноса стаканчик и стал сверять номера досок, которые отобрала Отом. Отпив немного, он поставил стаканчик и в это время заметил, как переглядываются между собой Гарт и Салли. Похоже, между ними что-то когда-то уже было. Он посмотрел на Отом. Интересно, она-то заметила?
        Отом заметила, только виду не подала. Клэй встретился с ней взглядом и указал на доски. В первый момент он подумал, что она не ответит па его взгляд. Но Отом кивнула в ответ. Так она обычно делала, когда готовилась к сражению.
        - Ты хочешь, чтобы я пересчитала эти доски? - спросила она ледяным голосом. - Их пять. Вот. Ну все.
        Она отвернулась.
        - Отом, - окликнул ее Клэй.
        Она вздрогнула.
        - Что?
        - Где ты нашла этого шутника?
        - Гарт - это третья кандидатура из «Золотой розы». - Она улыбнулась. - Возможно, мы придем с ним на бал в субботу вечером. Он мне очень понравился, он забавный. К тому же чужак здесь и…
        - Тот, на кого ты можешь положиться в трудную минуту, - закончил за нее Клэй.
        Отом с ненавистью посмотрела на него.
        - Ты ведь не знаешь Гарта!
        - Да я встречал сотню таких парней, как он! Он приехал сюда только на родео и уедет, как только игры закончатся. Уедет, и все! Только его и видели. Через несколько дней он даже и не вспомнит твоего имени. Я думал, что ты более осмотрительна, Отом.
        - Он клиент «Золотой розы». Они кого попало не взяли б.
        - Да, пожалуй. Улыбается, сказки рассказывает хорошо. Не говоря уже о том, как он решил провести первое свидание с тобой. Впрочем, на большее его бы и не хватило.
        Отом сложила руки на груди.
        - Но я сама выбрала это место для свидания! Наши желания совпали, вот и все.
        - Это не то, что тебе надо. Тебе надо…
        - Не решай за меня, что мне надо! Мне надоело, когда мне указывают! Надоело, когда решают за меня!


        - Последние постройки на этой стороне слишком сложные. Покажу вам план, - сказала Отом, когда они с Салли уходили на перерыв.
        - Что ж, спасибо, Отом… тебя так зовут?
        Отом натянуто улыбнулась.
        - Да, так.
        Достав косметичку из сумки, Салли окинула всю группу лучезарным взглядом и ослепила улыбкой.
        - Мы с Отом скоро вернемся. Постарайтесь не скучать без нас, о'кей? - Она помахала ручкой.

«Я буду любезна. Я буду любезна. Я буду любезна», - шептала про себя Отом, пока они шли по коридору.
        - Салли, откуда ты родом?
        - О, я живу здесь, в Сан-Антонио. Не говори, что никогда не слышала о Восточном бутике Салли.
        - Конечно, слышала. - Этот магазин был слишком дорогим для Отом и слишком роскошным для обычной деревенской девушки, зато весьма подходил для королев. - Я просто не сразу сообразила, что ты и есть та самая Салли.
        - Да, я и есть та самая, - улыбнулась Салли и, открыв кошелек, достала визитку.
        Отом взглянула на карточку. На букве «С» в слове «Салли» красовалась корона.

«Я буду любезна. Я буду любезна. Я буду любезна».
        - Я была наездницей, - не удержалась Отом.
        - О, я тоже была, дорогая. Но после бешеной скачки я никак не могла расчесать волосы.
        - Поэтому я всегда укладываю их в пучок, - сухо заметила Отом.
        - Да. Лучше не тратить много времени па прическу и наряды, если участвуешь в скачках.
        Отом окинула ее взглядом.
        - Некоторые в этом и не нуждаются.
        Обе улыбнулись друг другу заученными улыбками.
        Пройдя мимо готовых построек, они прошли в самый конец выставочного зала, где находились комнаты отдыха.
        - Такое замечательное место для отдыха, - заметила Салли и выдвинула специальную полку у зеркала, чтобы разложить па ней свою косметику, которую достала из косметички. Помада, духи, расческа - похоже на крошечный косметический магазин.
        Отом подправила помадой линию губ и убрала волосы в пучок.
        - Так как же вы познакомились с Гартом?
        - А он плутишка, не правда ли? Один раз мы с ним вместе участвовали в родео. Я - в празднестве, он - на скачках, укрощал дикого скакуна.
        Так вот как он получил чемпионскую пряжку! Что бы там Клэй ни говорил. Будет она его еще слушать!
        - Я несколько раз вручала ему призовую сумму, - продолжала Салли, взяв тушь. - А потом помогла ему потратить ее.
        Да уж, представляю, подумала Отом.
        - Лучше расскажи мне подробнее о Клэе. Он сказал, что вы роднее, чем брат и сестра. Я хочу знать о нем все.
        Сестра? Сестра?! Она покажет ему сестру!
        - Мы просто выросли вместе.
        - Ранчо Барнетт большое, да? - прервала ее Салли, и блеск ее глаз стал неподдельным.
        - Да. Большое.
        Салли сняла шляпку и принялась расчесываться.
        - Он единственный сын в семье?
        - Да.
        - Надо же, какая удачная партия!
        - Представь себе, все так говорят.
        - Так почему же он не женится?
        Отом рассмеялась.
        - Соседи всегда думали, что мы с ним поженимся. Но это же смешно, в конце концов! У Клэя свой идеал женщины. Я не подхожу под него, к сожалению.
        - А какой это идеал? - спросила Салли, ее глаза загорелись любопытством.
        Отом как раз на это и рассчитывала.
        - Клэю нравятся женщины, которые как следует следят за собой.
        - Неужели? - Салли посмотрела в зеркало на свою прическу и спрыснула волосы лаком.
        Отом немного отошла в сторону, чтобы струя лака не попала в нее.
        - Конечно же. Понимаешь, он почему-то думает, что, если женщина проводит часы у зеркала, значит, она заботится о себе. Ему правятся женщины, которые хорошо выглядят, и не возражает, чтобы они часами приводили себя в порядок. А теперь посмотри на меня. У меня на все это нет времени.
        - Мне кажется, ты умна. - Салли начала собирать свою косметику. - То есть я имею в виду… давай начистоту. Ведь чтобы хорошо выглядеть, не обязательно часами сидеть перед зеркалом. Верно?
        - И еще кое-что о Клэе, - продолжала Отом, сама удивившись своей разговорчивости. - Он проводит так много времени один на ферме: работа с животными, починка забора и тому подобное… так что его трудно достать…
        Салли кивнула.
        - Поэтому, когда он рядом с женщиной, он любит, чтобы она больше болтала. Ему нужно слышать чей-то голос, потому что он весь день один.
        - О, бедняжка! - Салли обняла Отом за плечи. - Спасибо тебе, что сказала. В следующий раз, когда ты зайдешь в мой бутик, тебе непременно будет 10-процентная скидка… даже если ты никогда и не была королевой родео.
        - О, это так любезно с твоей стороны, - выдавила Отом.


        Клэй взялся за один конец доски «А», Гарт - за другой. Они перенесли ее на свободное место и пошли за второй.
        - Я видел, ты говорил с Отом, - сказал Гарт.
        - Да, мы старые друзья.
        - Я слышал.
        - Мы выросли на соседних фермах.
        - И что, вы никогда?… - Гарт подмигнул.
        - Нет! - отрезал Клэй. Он не хотел говорить на подобные темы. Но после того поцелуя…
        - А что такого? Ты не возражаешь, что я обо всем так расспрашиваю?
        Клэй уронил свой конец доски. Он возражал. Он не хотел, чтобы Гарт выдвигал разные идеи насчет Отом в ее отсутствие. Неважно, что она думает, у нее не было опыта общения с подобными скользкими типами.
        - Отом - особенная девушка. Не пойми меня неправильно, - сказал он, - но она из тех женщин, которые любят, когда за них все решают. Знаешь, из тех, которые любят, когда даже в ресторане заказывают за них.
        - Да, - кивнул Гарт. - Думаю, это славно.
        - Да, она из таких. С ней всегда надо быть строгим и сильным и принимать решения самому, не советуясь. А на нашем ранчо нужна женщина, которая всегда принимает решения сама. Мне нужна независимая личность.
        Они взяли следующую доску.
        - Кажется, я тебя понял, - сказал Гарт. - Но зато с такими зависимыми женщинами ты всегда знаешь, чего от них ждать. Никаких сюрпризов. Чувствуешь себя спокойно и уверенно. Ведь с независимыми женщинами столько хлопот!
        - Вот именно, - пробормотал Клэй. - Ах, да! Еще Отом любит спорт. Знаешь, что, купи ей огромный телек со вторым экраном в уголке, чтобы она могла смотреть сразу два канала, и она будет твоей на всю жизнь.
        - Ну, не знаю, нужна ли она мне на всю жизнь, - улыбнулся Гарт. - Но на выходные подойдет.
        Клэй тоже улыбнулся.
        - Да, и еще! Попроси ее что-нибудь приготовить. Она любит хозяйничать на кухне. Это се конек.
        Ему было почти жаль парня. После того, что он наговорил ему об Отом, у того уже не было никаких шансов. Конечно, если он последует его советам.
        - О чем это вы так весело тут болтаете, а, ребята?
        Это вернулись Отом и Салли. Сначала Клэй очень беспокоился, как они там обе, не подрались ли. Но вот они обе, целехонькие и улыбчивые. Он свободно вздохнул.
        - А, Отом, Салли, привет! А мы уже было хотели послать за вами поисковую группу, - сострил Гарт.
        - И не дали бы нам привести себя в порядок.
        Клэй взглянул на прическу Салли. Но вроде она выглядела так же, как обычно. Она подошла ближе.
        - Гарт просто не имеет понятия, как долго нам надо приводить себя в порядок.
        - Ты великолепно выглядишь, - сказал Клэй, потому что понял: нужен хоть какой-нибудь комплимент. Но выражение ее лица сказало, что этого недостаточно. А что было нужно еще, он не знал.
        - Вы… м-м-м… вам удалось познакомиться ближе?
        - Да. Мы теперь хорошие подруги. - Салли помахала Отом, уже стоявшей рядом с Гартом, который обнял ее за плечи.
        - Неужели?
        Что-то здесь было не так.


        ОТЗЫВ О КАНДИДАТУРЕ


        Имя кандидатуры: Гарт Риверс.
        Свидание: Постройка аукциона.
        Хотели бы вы еще раз встретиться? Да.
        Почему? Он великолепен, и я сражена. Он так подходит мне.
        Есть ли в нем те качества, о которых вы писали в вашей анкете? Ответьте конкретно. Анкета прилагается. Я собираюсь встретиться с ним еще раз.



        ОТЗЫВ О КАНДИДАТУРЕ


        Имя кандидатуры: Салли Макинтайр.
        Свидание: Постройка аукциона.
        Хотели бы вы еще раз встретиться? Думаю, да.
        Почему? Любой бы на моем месте встретился бы с ней еще раз, потому что она очень хорошенькая.
        Есть ли в нем те качества, о которых вы писали в вашей анкете? Ответьте конкретно. Анкета прилагается. Не знаю, можно ли ее сравнивать с кем-либо еще. Поэтому не могу ответить на этот вопрос.



        Глава восьмая


        Кому: Нелли Барнетт ранчо Барнетт.
        От: Дебра Риз, ранчо Риз.
        Нелли, мы не продаем ранчо, потому что ты уважаешь Отом, а я принимаю твое извинение. Я только что закончила красить кухню. Это занятие способствует мыслительному процессу. Это ранчо всегда было мечтой Бена, так же как и отца. Теперь, когда их обоих нет, я поняла, что все дела перейдут к Отом. А она не хочет ими заниматься. И ты должна знать, что наемный управляющий только ухудшит дело. Ранчо и так небольшое, и я не хочу больше бороться за доход. Нет смысла. И еще, Нелли, я одна, мне одиноко. Я хочу уехать жить в город.

    Искренне твоя, Дебра.

        Кому: Дебра Риз, ранчо Риз.
        От: Нелли Барнетт, ранчо Барнетт.
        О, Дебра! Я хочу свести Клэя и Отом вместе в одной комнате и столкнуть их головами. Кроме всего прочего, я позвоню в «Золотую розу» и выясню, сколько будет стоить, если агентство принесет им свои извинения за ошибку и соединит их.

    Нелли.


        Поскольку Гарт провел так много времени на постройке аукциона, он хотел присоединиться к обеду всей группы, которая собиралась в Лаки-Ларнат.
        Гарт предложил подвезти Отом, поэтому они должны были встретиться в семь часов в офисе юридического отдела, где работала Отом. До семи часов ей надо было успеть привести себя в порядок.
        К семи часам она была уже готова к встрече. Отом еще вчера вечером обнаружила у Гарта раздражающую ее манеру опекать и решать за нее все. К тому же она избегала разговоров о спорте, а он болтал об этом постоянно.
        И все же она пригласила его на бал.
        - Эй, Отом, привет! - Гарт был снова одет в черное, на поясе блестела пряжка. И он улыбался своей широкой улыбкой. - Да ты чудненько выглядишь! Как с обложки. - Он обнял ее за плечи.
        - Спасибо, Гарт. - Отом сбросила его руку движением плеча. - Надо закрыть офис.
        - Я тебе помогу. - Он взял у нее ключи, она и возразить не успела.
        - Нет, Гарт, понимаешь, он закрывается своеобразно, только я знаю, как.
        - Я справлюсь. - Он вставил ключ в замок и с силой повернул его. Но ничего не вышло.
        - Гарт! - Отом вытащила ключ, открыла дверь, потом снова закрыла, хлопнула защелкой и лишь потом вставила ключ. Дверь закрылась.
        - Если бы ты дала мне шанс, я догадался бы сам через некоторое время.
        Отом положила ключ в сумочку.
        - Так быстрей.
        - Что же, - протянул он, открывая дверцу машины, - ты не должна напрягаться и выполнять такую тяжелую работу. Тебе не надо беспокоиться о подобных делах.
        Напрягаться? Тяжелая работа? Он сошел с ума?
        - Но это моя обязанность.
        В чем дело? Почему он так говорит?
        Он перешел на другую сторону и сел в машину.
        - Знаешь, я нашел замечательный спортивный бар с тремя огромными экранами и спутниковым телевидением. Мы сходим туда после обеда.
        - Ну, ты знаешь, к тому времени, как вечер закончится, будет немного поздновато, - неопределенно сказала Отом, ужаснувшись такой перспективе.
        - А что ты делаешь завтра вечером? - спросил он.
        Отом на ходу придумала что-то, в общем, она занята.
        - Как насчет того, чтобы пригласить меня завтра на ужин и приготовить мне что-нибудь?
        Отом засмеялась:
        - Но я не готовлю.
        - Уверен, что готовишь!
        - Да нет, говорю тебе, что я не готовлю.
        Он усмехнулся.
        - Что же, тогда поступим, как решил я.
        Отом посмотрела вперед и попыталась посчитать, сколько миль осталось до Лаки-Ларнат. Очевидно, Гарт испытывал ее терпение.
        - Если не веришь, можешь спросить кого угодно. Только упомяни мой соус и барбекю, и ты узнаешь все подробности.
        Гарт рассмеялся.
        - Я знаю кое-каких мужчин, которые хорошо о нем отзывались. - И он продолжил свои бесконечные истории. Но слава Богу, о спорте больше не упоминал.
        Отом сообщила ему, что собирается вернуться в юридический колледж.
        - Почему ты хочешь туда вернуться? - удивился Гарт.
        - Чтобы получить диплом.
        - Когда же ты собираешься заниматься юридической практикой? В промежутках между готовкой на кухне и стиркой белья? А еще лучше - между мужем и коровой?
        Отом могла ответить как угодно, у нее были тысячи отговорок, но все они, казалось, были бесполезны. Гарт не вписывался в ее жизнь, поэтому не стоил ответа.
        - Справлюсь, когда будет надо, - ответила она сухо.
        - Да ты же не хочешь работать. - Голос Гарта звучал так, словно он обращался к маленькой. - Тебе нужен мужчина, который бы опекал тебя. Поэтому мне кажется очень странным, что ты хочешь закончить юридический колледж.
        Глаза Отом подозрительно блеснули.
        - Мне не нужен мужчина, который бы меня опекал.
        Он недоверчиво посмотрел на нее.
        - Ну не прелесть ли? Ты пытаешься убедить меня, что ты сильная, самостоятельная женщина. Точно, дорогая, это так… Но тебе не надо притворяться рядом со мной.
        - Притворяться? Ты считаешь, я притворяюсь?!
        - Разве нет?
        Отом пристально посмотрела на его четкий, слишком красивый профиль и произнесла твердо и ясно:
        - Нет.
        Они остановились у светофора, и Гарт посмотрел на нее, удивленно подняв брови. И тут Отом словно осенило.
        - С кем ты обо мне говорил?
        - С твоим дружочком, Клэем.
        - И что сказал мой дружочек?
        - Что тебе нужен заботливый мужчина.
        Отом задумалась и некоторое время молчала. Может, в этом и была доля правды, удивленно решила она. Однако…
        - Гарт, знаешь, можно быть просто заботливым, а можно - тираном. Разница есть? Ты должен знать обо мне одну вещь. Единственное, чего я не терплю, - это чтобы принимали за меня решения.
        - Ясненько. - Гарт словно бы и не поразился ее словам: либо не поверил, либо ему было все равно. - Кажется, мы приехали.
        Над ними нависал огромный неоновый плакат, на котором был нарисован ковбой с лассо. Из открытых дверей и окон доносились звуки музыки, шум голосов, выплывал дым сигарет.
        - Кажется, это мое местечко, - сказал Гарт.


        В зале присутствовали, по крайней мере, три четверти комитета. Клэй и Салли со своей неизменной короной кружили в танце под музыку кантри. Отом видела, сколько мужчин стояли в ожидании - Салли одна не останется. А Клэй будет свободен на это время.
        Неожиданно Гарт обхватил ее за талию и закружил под романтичную музыку. Он так хорошо танцевал, что Отом решила простить ему все неловкости, которые он допустил. И потом, Клэй его дезинформировал!
        Музыка утихла, и Салли энергично захлопала, так и не отдышавшись после танца.
        - Смотри, здесь Отом и Гарт. Пойдем скажем: «Привет!», - а потом я поправлю прическу и попудрю носик.
        О, слава Богу! Хоть немного побыть в тишине, без ее болтовни. Невелика честь сопровождать Салли под жадные взгляды других мужчин. Было бы в ее голове столько, сколько на голове. Как Салли улаживала свои дела, было выше понимания Клэя. Насколько он ее узнал, она все время только и делала, что проводила время у зеркала.
        - О, привет, ребятки, - пропела Салли, когда они приблизились к столику. - Ты посмотри, Клэй, как они смотрятся вместе. Просто сладкая парочка!
        Гарт усмехнулся и обвил рукой Отом. От неожиданности Отом подпрыгнула, что немало повеселило Клэя. Затем она взяла пустой пластиковый стаканчик:
        - Мне так жарко. Очень хочется прохладного чая.
        - Пойди возьми, дорогая, - сказал Гарт, положив руку на спинку кресла, где она сидела, и стал постукивать пальцами в такт музыке.
        Отом встала и, уходя, многозначительно оглянулась на Клэя.
        - Хм, интересно, что это с ней случилось? - сказала Салли, провожая Отом взглядом, и пожала плечами. - Вернусь через минутку. Надеюсь, ты не будешь скучать без меня, дорогой? - И Салли удалилась.
        Клэю не особо улыбалось сидеть вместе с Гартом. Но, слава Богу, Гарт как раз в этот момент усмехнулся и встал из-за стола. Уже секунду спустя он танцевал посредине зала с Джекки Даттон.
        Клэй с облегчением откинулся на спинку кожаного кресла. Никогда больше он не пригласит на встречу королеву родео, дудки! Да и вообще никого. Хватит, поиграли, и будет!
        Подложив руку под голову, Клэй наслаждался отдыхом. Оркестр играл вполне профессионально. Флейтисты, гитарист и молодой ударник знали свое ремесло. Просто замечательно!
        Через минуту рядом с его локтем стоял стакан с холодным чаем.
        - Отом! - Брызги чая остались на его рукаве.
        - Знаешь, Барнетт, а ты, однако, не лучше Гарта.
        - Салли моя пара, я должен за ней ухаживать.
        - Я не об этом. - Отом подвинула кресло и села рядом.
        Клэю не надо было спрашивать, о чем она хотела поговорить.
        - Ты все испортил. Ты дал Гарту неверную информацию обо мне, и сделал это специально.
        - Интересно, чем он быстрее тебя достал: своей усмешкой или своей бляшкой?
        Отом хмыкнула, но было такое впечатление, что она еле сдержала улыбку. Клэй облегченно вздохнул, прекрасно понимая, что она не так уж и сердита на него.
        - Он всю дорогу опекал меня, словно я маленькая беспомощная дурочка. Ты это сделал специально!
        Клэй посмотрел в сторону Салли. Она шла к танцплощадке в сопровождении целой свиты мужчин.
        - А ты, наверное, ничего не имеешь общего с се прической и лаком для волос?
        Отом чуть усмехнулась.
        - Ну, Клэй, она же просто хочет хорошо выглядеть для тебя.
        - Однако выслушивать обо всех подробностях процесса укладки ее прелестных волос… Не слишком ли?
        - Может быть…
        - В таком случае, - Клэй налил себе чая и поднял стакан для тоста, - поздравляю. Ты выиграла. Мне не придется брать ее на Бал чемпионов.
        Он выпил чай, и словно груз свалился с его плеч.
        Отом посмотрела на лед в стакане, затем перевела взгляд на танцплощадку. Гарт танцевал уже с третьей девушкой.
        - Нет, - сказала Отом, - я не могу праздновать победу, потому что тогда я буду вынуждена пригласить на бал Гарта. А я, честно сказать, уже не в силах выдерживать его железную лапу. Так что забудь об этом.
        Они смотрели на танцующих и какое-то время пили чай молча.
        - Что же, - наконец сказал Клэй, прерывая неловкую паузу, - у нас два выхода. Ты либо идешь на бал со мной, либо возвращаешься в «Золотую розу» и просишь другую пару. Как хочешь.
        - Идти с тобой? - Отом даже отодвинулась от него.
        Клэй усмехнулся.
        - Трусиха!
        - Эй, парень, осторожней, - сказала она, поджав губы, - а то можно и сдачу получить.


        Отом и Клэй подъехали к «Золотой розе» на следующее утро.
        - Честно говоря, я совсем замотался в последнее время. То коровы телятся, и надо быть на ранчо, то эти дела с родео, то вот эта ерунда, - жаловался Клэй, пока Отом вылезала из машины. Он захлопнул дверцу, и они прошли по шуршащей гравием дорожке.
        - Пожалуй, нам бы надо нанять еще несколько рабочих. Правда, я не знаю, во сколько нам обойдутся на этот раз наши коровки, окупят ли наши затраты на них.
        - Не знаю, не знаю, честно говоря. Понятно, что ты устаешь от дел с родео и ранчо с телятами, но… неужели тебе так надоели твои свидания? - Отом пожала плечами и улыбнулась, поднимаясь по ступенькам.
        Клэй остановился на верхней ступеньке и посмотрел на Отом.
        - Ты во всем всегда права?
        Отом улыбнулась. Да, они точно не понимают друг друга. И в самом деле, вполне возможно, что она сделала больше ошибок в этот раз. А самая большая ее ошибка стоит перед ней сейчас.
        Теперь она исправила ситуацию, и соседи и знакомые больше не думают о них как о прекрасной паре. Но только теперь Отом почему-то чувствует себя как-то… Да что с ней такое, в самом деле?
        - Не споткнитесь о веревки, - услышали они голос Марии из комнаты. Оранжевые и желтые веревки были натянуты перед дверью.
        - Просто у нас сломался кондиционер, - объяснила она. - Племянник пытается его сейчас починить. А как у вас, кондиционер в порядке? Он очень хороший мастер. Если что, можете на него рассчитывать.
        - Не кажется ли вам, что еще немного рано думать о кондиционере? Еще вроде не сезон, - заметил Клэй.
        Мария энергично покачала головой.
        - А тут вы не правы!
        - Уже второй раз за сегодня, - пробормотал он себе под нос.
        - Сейчас как раз такой сезон. Надо проводить осмотр всей системы кондиционирования, чтобы она была в порядке, когда понадобится. Это очень выгодно, к тому же цена починки гораздо ниже в это время.
        - Что же, постараемся учесть на будущее, - сказал Клэй.
        - Итак, - Мария пристально посмотрела на молодых, - не могу сказать, чтобы я была очень удивлена видеть вас обоих здесь.
        - Почему? - изумилась Отом.
        - Не понимаете? - Мария покачала головой и предложила следовать за ней.
        Она провела их в ту самую комнату, где они заполняли анкеты. Пролистав несколько анкет, она вынула несколько листов.
        - Взгляните на те анкеты, которые вы прислали нам по поводу ваших свиданий. Например, такая фраза: «Они разводят овец», помните? - Мария посмотрела на Клэя поверх очков.
        - Ну, между нами всегда были бы разногласия. - Клэй пожал плечами, как бы извиняясь.
        - Ну ладно, здесь все ясно. А с вами, - Мария взглянула на Отом и прочла: -
«Скучный, жадный тип». «У него вообще отсутствует индивидуальность». Так было, да?
        - Это ты так о Джордже написала? - усмехнулся Клэй.
        Отом пришлось кивнуть.
        - Надо сказать, мэм, она была права, что так отозвалась о нем.
        Мария пожала плечами.
        - Интересно, что касается ваших третьих партнеров. Вы оба не против встретиться с ними еще раз.
        - Мы и встречались, - уверила ее Отом.
        - И что же?
        Отом и Клэй обменялись взглядами.
        - Ну, Гарту нужна маленькая женщина, которую он мог бы опекать, а я вовсе не такая.
        - Хм. - Мария удивленно подняла брови и посмотрела на Клэя.
        - Что касается Салли, то она слишком много говорит, - объяснил Клэй.
        - Ах, да, помню, помню, - закивала Мария, - вы не любите болтушек.
        Она тяжело вздохнула и пробормотала что-то на испанском.
        - Что вы сказали? «Кто не хочет видеть, тот и не увидит»? - спросила Отом.
        - Именно так. - Мария скрестила руки на груди. - Так что же мне с вами обоими делать?
        - Подберите нам еще пары. Ведь это ваши обязанности.
        Мария всплеснула руками и села за компьютер.
        - И что же это вам даст? Что хорошего выйдет из этого, как вы думаете?
        - Странный у вас подход, - сказала Отом. - Вы же обещали искать пары, пока не найдете подходящую на все сто.
        - И это так. Но дело в том, что вам никогда никто не подойдет.
        - Наверное, мы не единственные клиенты с такими высокими запросами, - запротестовала Отом.
        - Высокие запросы? Нет, милая, это совсем не то! Просто невозможные запросы! Присядьте. - Мария указала на неудобные пластмассовые кресла. - Мне надо вам кое-что показать. - И она что-то набрала на клавиатуре.
        - Вот вам ваши новые кандидатуры. - Отдав им распечатку, Мария снова села в кресло.
        На листочке Отом стояло только одно имя, а именно - Клэй Барнетт 99 %.
        - О, нет! - простонала она и услышала, как в ответ прозвучал голос Клэя.
        Без слов она отложила бумагу. Клэй передал ей свой листок. Конечно, на его листке стояло ее имя. Ну, конечно. 98 %!
        - Почему я подхожу только на 98 %? - спросила Отом, несколько огорченная.
        - Понимаете, может быть, потому, что я немало потрудилась, чтобы разобрать, что вы там позачеркивали и понаписали заново в ваших анкетах. Но не все ли вам равно: 98 или 99 процентов? Какая разница?
        - А почему мы не подошли друг другу с самого начала? - спросил Клэй.
        - Потому что я так запрограммировала компьютер, - объяснила Мария. - Я поняла, что, если вы захотите встретиться друг с другом, вы сделаете это без меня и моего компьютера.
        Отом дрожащей рукой поправила выбившуюся прядь волос.
        - Это, должно быть, какая-то ошибка. Пожалуйста, запустите программу еще раз.
        Мария пожала плечами. Отом встала рядом с ней, чтобы видеть ее манипуляции. Как она поняла, программа использовала целый список молодых людей. Имена были расположены в порядке возрастания процентов по тому, как они подходят друг другу. Имя Клэй в ее анкете стояло на самом первом месте.
        Когда повторили операцию для Клэя, имя Отом стояло на первом месте.
        - Не может этого быть! Можно, я заполню другую анкету, еще раз, а? - умоляюще попросила Отом.
        - Вы собираетесь изменить характеристику требуемой кандидатуры?
        - Да нет, но… Может, я отвечу по-другому на некоторые вопросы…
        - Так, так. Только никому не говорите, что я позволила вам это сделать. - Мария вывела па экран анкету Отом и встала с кресла, уступив ей место.
        Отом изменила описание требуемой кандидатуры. На этот раз она вставила такую фразу: «Мужчина, который бы любил приключения и имел вполне определенные цели в жизни». Она изменила некоторые ответы на вопросы и уступила место для Марии, чтобы она запустила программу заново.
        - А вы тоже хотите что-то изменить в вашей анкете? - поинтересовалась Мария у Клэя.
        - Нет, мэм. Я оставлю все так, как написал в прошлый раз. За последнюю неделю у меня ничего не изменилось.
        - Отлично!
        Мария опять запустила программу.
        И снова Отом и Клэй оказались самой подходящей парой - он для нее, она для него. Отом подходит Клэю на 99 %, а Клэй Отом - на 100 %.
        - О нет! - Отом в ужасе отпрянула от компьютера. - Здесь, должно быть, какая-то ошибка. Это же ужасно!
        Она повернулась и увидела застывшее лицо Клэя. Похоже, она сильно задела его чувства.
        - О, Клэй, я не имела в виду… то есть я не то хотела сказать…
        - Точно?
        - Точно. Я просто была так удивлена, что это вырвалось само собой. Но ведь я сказала, что ищу человека, любящего приключения и у которого бы была цель в жизни.
        - А у меня есть цель в жизни, - сказал Клэй обиженно. - Конечно, тебе она может и не нравиться, но она у меня есть. Что касается приключений, то я как раз люблю приключения, Отом. Я с удовольствием путешествовал бы. Мне нравятся выставки и родео. Мне нравится узнавать о новых методах ведения хозяйства на ранчо. Мы всегда будем узнавать что-то новое, неважно, какое дело выберем в нашей жизни. Ведь только так мы можем адаптироваться и выжить. Единственной причиной, почему выжило ранчо «Барнетт», было как раз то, что мы менялись вместе со временем. Если ты не знаешь, какие в мире происходят изменения, ты не сможешь поставить их себе па службу.
        Возможно, это была самая длинная тирада, которую Отом когда-либо слышала от Клэя.
        Она внимательно посмотрела на мужчину, который стоял перед ней, и попыталась представить себе жизнь без него. И не смогла. Сейчас ей показалось, что она его совсем не знала по-настоящему.
        - Я, ну, я… право, не знаю, что сказать.
        - А я знаю.
        - Клэй…
        - Если бы меня спросили, что сейчас делать, то… - вмешалась Мария, - как это мило, право. То я бы сказала, что сейчас самое время поцеловать ее. - Мария многозначительно посмотрела на Клэя.
        - Ну, не знаю… - начала Отом.
        - Со всем уважением к вам, должен сказать, что не нуждаюсь в подобных намеках, мэм, - холодно произнес Клэй.
        И тут неожиданно Отом обнаружила себя в его объятиях. Его руки сильно сжали ее и так крепко держали, словно он боялся, что она вот-вот исчезнет.
        Он поцеловал ее с такой же страстью, как и тогда, в машине. Она почувствовала в его поцелуе всю искренность, на которую он только был способен. Он ничего не скрывал от нее. Клэй вложил в поцелуй все свои мечты и желания.
        Вложил всю душу.
        Отом попыталась отстраниться, и он тут же отпустил ее. На его лице читалась обида.
        И тогда она поцеловала его сама.
        Похоже, она хорошо это сделала, потому что, когда они закончили целоваться, на его лице было такое ошеломленное выражение, словно он не ожидал от нее подобных чувств.
        - Похоже, это означает только одно: ты идешь на бал вместе со мной.
        Отом улыбнулась ему в ответ.
        - Похоже на то.
        Они услышали тихие всхлипывания. Это Мария, которая сидела у компьютера, тихо плакала от счастья.
        Клэй взял Отом за руку. Словно во сне она последовала за ним к выходу.
        - Подождите! - Мария взяла букет желтых роз из вазы и обернула бумагой мокрые стебли. - Все наши самые удачные пары получают желтые розы в подарок. - Она передала букет Отом.
        - Но мы не… мы еще не… - Отом посмотрела на Клэя, прося о помощи, но он даже не улыбнулся ей.
        - Дорогая, - Мария вручила ей букет, - поверьте мне. Он тот самый, кто вам нужен.


        Глава девятая


        Кому: Дебра
        От: Нелли.
        ОНИ СОБИРАЮТСЯ НА БАЛ ВМЕСТЕ!!! Клэй ничего мне не сказал! Сыновья никогда ничего не говорят матерям. Что происходит, ради Бога?!

    С нетерпением жду ответа, Нелли.

        Кому: Нелли.
        От: Д.
        Позже. Отом хочет, чтобы я помогла ей выбрать платье. Поговорим потом.

    Д.


        Отом нашла свою мать в комнате за факсом.
        - Я думала, ты свободна.
        - А я и не занята. - Факс зажужжал. - Ну вот и все. - Дебра улыбнулась. - Все сделано. А что у тебя?
        У Отом было всего три выходных платья. Одно совсем новое, два других она надевала по одному разу. Отом никогда не видела толку в праздничных нарядах. Ей казалось, что от платья ничего не зависит. Ей просто хотелось видеть Клэя, быть с ним рядом.
        - Ах, Отом, Отом. - Дебра взяла розовое платье и разложила его на плюшевом кресле. - Помню, в этом платье ты была на вечеринке у Анны Рэ. Подружка невесты, да?
        - Мне пришлось спороть с него все банты.
        Дебра покачала головой.
        - Все узнают его. Все помнят тот день.
        - Что же, ладно. - Отом все равно не собиралась его надевать. - А что насчет этого? - Она показала на черное платье, которое недавно купила. Оно выглядело немного тускло. Третье платье было красным с серебряной отделкой и глубоким вырезом на груди.
        - Это красное ты уже надевала в прошлый раз, разве не помнишь? - Дебра вопросительно посмотрела на нее.
        - Да. - Она в первый раз была тогда на балу и надела это платье, чтобы ее непременно заметили. В других обстоятельствах женщину в таком платье точно заметили бы. Но Бал чемпионов был сезонным праздником родео, и все женщины были одеты в подобные блестящие и сверкающие яркие одеяния.
        Дебра опять посмотрела на красное платье.
        - Кажется, оно требует побольше украшений, правда?
        - А мне кажется, эффект будет зависеть от того, кто его наденет.
        - Тогда иди одевайся, - сказала ей мать. Отом надела платье и покрутилась перед зеркалом. Да, выглядела она превосходно.
        Затаив дыхание, она прошла в комнату, где ее ждала мать.
        - Мам?
        Дебра сняла очки и внимательно посмотрела на нее.
        - Оно не очень… ну, того? - Отом провела рукой по полуобнаженной груди. - Ведь правда?
        - Да, правда! - сказала мать твердо. - Именно поэтому ты должна его надеть.

        Кому: Нелли Б.
        От: Дебра Р.
        ТЕПЕРЬ ты можешь охлаждать шампанское. Клэйтон не сможет устоять.

    Дебра.


        Отом сняла свой жакет и отдала его гардеробщице, и Клэй понял, что оказался в большом затруднении. Кто устоит против столь обольстительной дамы? Он-то предполагал, что это будет самый обычный вечер, как и раньше, но женщина, которая так изящно положила номерок в свою сумочку, имела очень мало общего с той Отом Риз, с которой они выросли вместе.
        Клэй не мог дышать. Ему стало и жарко и холодно в один момент.
        - Отом? - попытался он сказать, но язык его не слушался, и он только прошептал что-то.
        Отом опустила глаза. То ли от смущения, то ли чтобы посмотреть на себя и решить, действительно ли она так привлекательна, как об этом говорили восхищенные глаза Клэя.
        - Ты хочешь сказать, что оно слишком шикарно?
        - Да уж, - выдохнул Клэй и кивнул головой па случай, если она не расслышала его шепот.
        Так они стояли вдвоем, а вокруг них сновали туда-сюда люди, Клэй прекрасно видел, как смотрят на Отом, его подругу, другие мужчины, и гордился этим. Теперь он точно мог поверить, что это Отом.
        Осторожно-осторожно, боясь нарушить очарование, он взял ее под локоть и повел мимо гардероба, в дамскую комнату.
        Она оглянулась.
        - Танцевальный зал, кажется, там, не так ли?
        - Да, но сначала ты должна подкрасить губы помадой.
        - Разве она смазалась?
        - Еще нет, но скоро…
        Отом слегка покраснела, так как отлично поняла намек.
        - Я когда-нибудь говорил тебе, как ты прекрасна? - спросил он.
        - По крайней мере, не в таких выражениях.
        - Так вот, я говорю тебе сейчас: ты прекрасна, милая. - Он вздохнул. - Ты превосходна сегодня. Но знай, что для меня ты прекрасна, даже когда скачешь во весь опор на лошади, или когда загоняешь быков, или наливаешь кофе во время грозы, а твои волосы влажные от дождя, но ты все равно улыбаешься…
        - О, Клэй! - Она с нежностью коснулась его щеки. - Я сейчас заплачу от твоих слов.
        - Нет. Лучше я тебя поцелую. - И Клэй обнял ее за талию.
        Она положила руки ему на плечи.
        - Что же ты не целуешь?
        - Потому что, когда я тебя целую, со мной происходит нечто невероятное. Я забываю обо всем на свете, забываю, где нахожусь.
        - Ничего, не бойся, я тебе напомню, - сказала она и подняла подбородок к его лицу.
        Ну почему, почему он не поцеловал Отом несколько лет назад? Это была одна из тех загадок, которые подкидывает нам жизнь и которые так никогда и не бывают разгаданными. Казалось, они пропустили столько времени даром!
        Сейчас они принадлежали друг другу. Да и всегда принадлежали. Он знал об этом в душе и хотел, чтобы она тоже об этом знала. Но она скоро сама поймет.
        Клэй еще крепче сжал в объятиях Отом. Язык Отом встретился с его, и он ощутил невероятное блаженство. Обнимая ее талию, он исследовал губами ее нежный подбородок, потом спустился ниже, до линии платья.
        О, какая нежная кожа, какой чудный запах! Отом!
        Его затылка коснулось какое-то холодное дуновение. Он вдохнул другой запах.
        - О, вы только посмотрите на этих двоих!
        Они отскочили друг от друга. Клэй силился понять, где же он находится. Он пытался вспомнить, что происходит. Постепенно до него дошло что они стоят у дамской комнаты. Ах, да, бал!
        Салли покачала головой.
        - Разве мама не говорила вам о правилах приличия?
        - Каких еще правилах? - спросила Отом.
        Отом выглядела сбитой с толку, что почему-то обрадовало Клэя.
        Салли открыла свою красную косметичку.
        - Правила поведения на людях. - Вынув из сумочки носовой платочек, она стерла губную помаду с щеки Клэя и с губ.
        Он взял у нее платок и завершил работу сам.
        - Отом, милая, - Салли понизила голос до шепота, впрочем, для нее это был нормальный тон, - тебе бы надо подправить линию губ карандашом и подкрасить помадой.
        Кивнув, Отом исчезла в глубине дамской комнаты.
        Салли смотрела ей вслед, слегка встревоженная.
        - Ее платье слишком вызывающее.
        - А мне нравится, - сказал Клэй.


        Отом внимательно посмотрела на свое отражение.
        Нет, она выглядела так же, как всегда, ничего необычного. Но вся ее жизнь резко изменилась.
        Как она могла все это время пытаться убежать от судьбы, от Клэя и потерять так много драгоценного времени? Убегать только для того, чтобы, в конце концов, понять, что Клэй и есть ее судьба! Он и есть тот самый единственный мужчина, которого она искала всю жизнь.
        А что же Клэй? Что чувствовал он? Конечно, он целовался с ней не просто так, не просто, чтобы взять ее в жены и угодить своим родителям. Нет, это было бы совсем по-другому, уж она-то бы почувствовала.
        Любила ли она его?
        Любил ли он ее?
        И почему все, даже компьютер, видели то, что они не смогли увидеть сами?
        А как быть с той маленькой речью, с тем признанием, которое он произнес в «Золотой розе»? Она знала его всю жизнь, но как же так случилось, что она не знала его совсем? Как она проглядела в нем самое главное?
        Отом была смущена, ее обуревали сомнения. Она была уверена только в одном: если она не прекратит разглядывать себя в зеркало и не вернется назад, Салли точно пригласит Клэя на вальс.
        Отом распахнула дверь дамской комнаты и пошла к залу. В этот момент Салли, удаляясь, как раз махала Клэю ручкой. Она тоже была в красном и серебряном. Знакомое сочетание. Красное и серебряное.
        Второе платье! Одно было на Отом. И как это она раньше не заметила? Надо же!
        Сознание того, что они обе явились на бал в одинаковых платьях, немного огорчило Отом. У нее подгибались колени от непонятного волнения. Может, это такой эффект после поцелуя? В любом случае был хороший предлог прислониться к Клэю, взять его за руку. А он, кажется, даже и не возражал.
        Они сошли вниз по ступенькам, прошли холл и оказались в танцевальном зале. Отом приготовилась к любопытным взглядам людей. Ведь они пришли на бал вместе, и это должно произвести полный фурор. Как ни странно, ничего подобного Отом не увидела. Словно бы никто не был удивлен.
        Они вошли в зал, который был украшен разноцветными воздушными шарами, розовыми, черными и белыми гвоздиками. Посередине зала стояла огромная статуя свиньи, и рядом выставка призов с именами прошлогодних призеров родео.
        Затея была простой: так накормить и напоить гостей родео и покупателей, чтобы они почувствовали себя как дома и на следующий год захотели вернуться сюда и сражаться за звание чемпиона среди покупателей.
        Отом и Клэй были приглашены сюда как главы комитетов, которые набрали самую большую сумму денег. Но как удалось достать приглашение Салли, Отом понять не могла.
        Оркестр «Ковбои» уже играл для самых смелых парочек, которые кружились по площадке. Клэй потянул Отом к ним.
        - Потанцуй со мной немного, а?
        Отом в его руках просто таяла.
        - Мы не танцевали с тех пор, как закончили школу.
        - Ну, мы с тобой вообще упустили много времени.
        Отом молча кивнула. Как можно было не согласиться?
        И Клэй закружил ее в плавном ритме.
        А потом Отом заметила, как в центре зала, сверкая серебряным жакетом, танцевала Джекки Даттон. С Гартом. На нем был черный пиджак вдобавок ко всему черному костюму, в котором он обычно ходил. В общем, получился целый ансамбль. И на этом фоне блестела бляшка ремня.
        Отом и Клэй посмотрели друг на друга и засмеялись.


        - Клэй, - начала Отом, когда они сели перекусить.
        - Да?
        - Ты не… Я имею в виду после этих двух недель, когда мы с тобой встречались с другими… ты не думал, что реакция наших соседей должна была быть более, ну, явной, что ли.
        - Ну, вообще-то… Я просто это знал.
        - А вот я - нет.
        Он улыбнулся.
        - Я не знаю, как твоя мама, а вот моя, например, рассылала факсы по всему миру.
        - Интересно, о чем они говорят между собой?
        - Кто знает? - Он поднялся. - Как насчет молочного пунша? Не против?
        Отом кивнула.
        - С мускатным орехом.
        Клэй нахмурился.
        - Ишь, какая. А вот я не люблю вкусовые добавки.
        - Вот непонятно, как же в таком случае компьютер выдал почти стопроцентный результат по совместимости?
        Он усмехнулся.
        - Ну, ведь не стопроцентный. Поэтому для мускатного ореха, я думаю, может быть и исключение.
        Улыбаясь, он пошел к бару.
        Отом наблюдала за ним, раздумывая над тем, на что будет похожа их жизнь вместе. Сначала она по привычке нахмурилась, представив, как они будут ссориться. Но потом, вспомнив поцелуи, улыбнулась.
        Клэй поставил на стол бокалы.
        - Что с тобой? - поинтересовался он, усаживаясь в кресло.
        - Я думала о том, как нас подобрали друг другу в «Золотой розе». Я имею в виду, насколько удачно.
        - Почти удачно, а?
        Она уставилась на мускатный орех, плавающий на поверхности молочного пунша.
        - Я всегда думала, что мы ждем от жизни совсем разного.
        Клэй устроился в кресле поудобнее.
        - Что же, Отом, ты знаешь, что я хочу. Но я никогда не слышал, что хочешь ты.
        - Я никогда и не задумывалась над этим, - призналась она. - Я всегда хотела свободы действий, свободы решений, чтобы никто не давил, быть свободной личностью, понимаешь?
        Он поднял свой бокал.
        - А ты уже такая и есть.
        - Еще не совсем. Решения, которые я принимала, только ухудшили наше положение. Все стало еще более запутанно.
        - Понятно. - Он нахмурился.
        - Нет, ты ничего не понимаешь! - Она наклонилась вперед. - Я проделала все это, чтобы у тебя тоже была свобода выбора.
        Он задумчиво посмотрел на нее.
        - У меня был выбор. И я принял решение много лет назад.
        Оркестр сыграл туш, и на сцену вышел Фред Чэпмэн. Его звучный голос раздался по всему залу:
        - Леди и джентльмены! Минуточку внимания.
        Рядом с Фредом стояла Салли, поправляя корону и королевскую мантию.
        - Мы рады приветствовать у нас в гостях мисс Салли Макинтайр, королеву родео Хьюстона в 1994 году и королеву Национального родео 1995 года.
        Раздались громкие аплодисменты.
        - Салли представит приз покупателя-чемпиона прошлого года, Кристи Флетчер из Ла-Гранжа. Приготовьтесь к бурным аплодисментам, чтобы приветствовать мистера и миссис Сид Швертнер!
        Все презентации покупателей-чемпионов были похожи одна на другую. На каждой из них Салли представляла приз, затем позировала для фотографов.
        Фред отступил в сторонку с обворожительной улыбкой на лице.
        - Да, нужно быть особенным мужчиной, чтобы сопровождать такую королеву, как Салли, - повторил Клэй. - А я не такой человек.
        - В таком случае напомни мне, чтобы я сняла мою тиару.
        - А ты напомни, чтобы я снял мою бляшку, - парировал он.
        Они улыбнулись друг другу. Когда презентация закончилась, оркестр грянул туш.
        Теперь танцевать с Клэем было одно удовольствие, и вечер стал волшебным для Отом. Клэй смотрел на нее с таким восхищением!
        Они ушли, когда еще звучала музыка.
        В этот вечер Клэй был на «кадиллаке» своих родителей, эта роскошная машина изолировала все внешние звуки, и домой они ехали в полной тишине. Для Отом продолжался волшебный вечер.
        Они разговаривали так, как никогда еще не говорили. У Клэя оказались такие философские познания, о которых Отом и не подозревала. Она, со своей стороны, удивила его своей эрудицией в законодательной области.
        - Спасибо, что ты тоже обратился в агентство «Золотая роза» и к их компьютеру, - сказала она, когда они подъехали и Клэй провожал ее до дома.


        - Ну, мне это было в радость, - прошептал он. - Я позвоню тебе завтра. - И он нежно погладил ее щеку. - У нас впереди еще столько времени для любви.
        - Да, - согласилась Отом, прижавшись к нему.
        В комнате горел свет, и Отом не сомневалась, что мама все это время ждала ее. Клэй сжал ее руки.
        - Отом, я знаю, у тебя есть, о чем подумать. - Он слегка покачал головой, затем добавил: - Надо решать. Пока ты будешь решать, я хочу, чтобы ты знала: я люблю тебя. Я всегда любил тебя и всегда буду любить.


        Глава десятая


        Кому: Дебра Риз, ранчо Риз.
        От: Фред Чэпмэн, Чэпмэн-индастри.
        Насколько я понял, Отом и Клэй провели вчера прекрасный вечер. Они уселись в удобный уголок на долгое время и разговаривали по душам.
        Должен сказать вам, что ваши детки уже подросли.
        С наилучшими пожеланиями,

    Фред.

        Кому: Дебра Риз
        От: Джекки Даттон
        Дорогая миссис Риз!
        Огромное спасибо за то, что посоветовали мне познакомиться с Гартом Риверсом. Отом вела себя так, словно не возражала против нашего общения с ним. А возможно, что она и вообще ничего не заметила, поскольку весь вечер они с Клэем были полностью поглощены друг другом.
        С любовью,

    Джекки Даттон.

        Кому: Дебра, ранчо Риз.
        От: Маргарет Швертнер, ранчо Рокин С.
        Дорогая Дебра!
        Надеюсь на незамедлительное приглашение на свадьбу! Срочно! Жаль, что тебя там не было! Очень жаль. Отом на протяжении всего вечера не спускала взгляда с Клэя, а он, очевидно, обожает ее, даже к гадалке ходить не надо. Клянусь, мои глаза не были полны слез только потому, что я боялась, а вдруг расплывется тушь. Они превосходная пара.

    С любовью, Мэгги.

        Кому: Дебра Риз, ранчо Риз.
        От: Нелли Барнетт, ранчо Барнетт.
        Дебра, результаты превзошли все наши ожидания! Как ты думаешь, что будет дальше? Как у тебя дела?

    Н.

        Кому: Нелли.
        От: Дебра.
        Моя девочка еще не проснулась.
        Я волнуюсь,

    Дебра.


        Жужжащий звук факса наконец-то разбудил Отом, и она встала. Обычно она не обращала внимания на это жужжание, но на этот раз в нем было что-то таинственное.
        Она приоткрыла глаза и посмотрела на часы. Было еще рано, но мама уже возилась во дворе. Вздохнув, Отом надела халат и спрыгнула на прохладный пол. Она направилась в соседнюю комнату, оборудованную под офис.
        Отом подошла к факсу и взяла присланное сообщение. Клэй доказал ей, что он гораздо умнее, чем она себе представляла. И ее первым порывом было выпалить тут же, что она его тоже любит. Но Отом не сделала этого. Видимо, сработало женское седьмое чувство, интуиция.
        Клэй, похоже, предпочитал, чтобы она сделала свое признание при свете дня, когда все будет ясно для нее самой. Она улыбнулась. Он получит то, что хочет, то, о чем мечтал.
        - О, Господи, сколько здесь сообщений! - На полу валялась куча бумаг.
        Отом открыла лоток для бумаги и вставила новую пачку, чтобы можно было распечатывать новые сообщения. Потом собрала бумагу с пола и стала читать сообщения.
        Не может быть! Все они были по поводу их вчерашнего вечера.
        - О, мам! - воскликнула Отом.
        Вчера вечером Дебра выглядела такой спокойной. Она только спросила, хорошо ли Отом провела время. Это показалось Отом очень странным, потому что, по ее мнению, мама должна была просто гореть от желания узнать все подробности.
        - Так вот как распространяются у нас слухи!
        Отом присела на краешек стола и начала читать. Слава Богу, никто не доложил матери о том, как они целовались, потому что никто и не видел. Этого она боялась больше всего.
        Было несколько сообщений, в которых спрашивалось, где Отом удалось купить такое платье.
        - Вот еще, никогда не скажу, - пробормотала Отом себе под нос.
        Оказывается, ее мать и миссис Барнетт давно находятся в тесном общении между собой, чему способствовало это дьявольское изобретение - факс.
        Отом перебрала все сообщения, накопившиеся за это время в коробке факса, и добралась до того, в котором говорилось о «Золотой розе»: «Я позвоню в „Золотую розу“ и выясню, сколько будет стоить, если агентство принесет им свои извинения за ошибку и соединит их». Сообщение было прислано еще до того, как они с Клэем побывали в «Золотой розе» во второй раз!
        Так, минуточку. Отом прочла факс дважды. Когда она начала читать его в третий раз, то заметила, что ее руки дрожат от ярости. Так что же получилось? Мать Клэя заплатила агентству, чтобы они «соединили их»?!
        Получается, что их волшебный вечер был фикцией, иллюзией? Не может этого быть!
        Отом почувствовала себя самой легковерной дурочкой на свете.
        Да, их родители и тогда, и сейчас пытались поженить их. Тогда не удалось, так теперь удастся. А, вот как! А они, как дураки, поверили, что это их судьба! Как все очевидно! И грустно!..
        Как мог Клэй это терпеть? Или, может, он был с ними заодно?
        Да как они вообще могли решать за них? Слезы обиды навернулись на глаза Отом, но она тут же смахнула их и принялась читать факсы дальше, надеясь найти информацию о других маминых кознях.
        Ее внимание приковало слово «продаю». Это ранчо всегда было мечтой Бена, Бена и его отца. Теперь, когда они оба умерли, я поняла, что сохраняла весь образ жизни только для Отом, а у нее к этому нет никакого интереса. А ты прекрасно знаешь, что наемный управляющий будет для нас разорением.
        Отом просчитала, что страховка отца покроет стоимость наемного управляющего. Но ведь ты никогда не интересовалась этим по-настоящему-то, - услышала она свой внутренний голос. И все же, почему же мама так ничего и не сказала ей обо всем этом?
        Отом быстро перелистала факсы, пока не нашла сообщение от миссис Барнетт, отказывающейся купить их ранчо.
        Но Клэй никогда ничего не говорил об этом! А по идее, он должен был быть в курсе. И не говорил потому, что был согласен с планами родителей. Женись на Отом, и покупать ранчо не надо будет.
        Да как он мог допустить, чтобы его так использовали? И после этого он еще говорит, что любит ее? Возмутительно!
        Ведь всем прекрасно известно, что Отом ни за что не согласится выйти за Клэя до тех пор, пока не убедится, что он любит ее.
        Ощутив холодную дрожь во всем теле, она закуталась в халат.
        Отом стала искать еще какое-нибудь сообщение о продаже ранчо, но наткнулась на факс по поводу «Золотой розы»: «Я собираюсь позвонить в „Золотую розу“, чтобы попросить их перепрограммировать компьютер, чтобы соединить их». Ах, это так типично для матери Клэя!
        Так вот оно что! Теперь все понятно. На самом-то деле они с Клэем вовсе не подходят друг другу. Они все подстроили так, потому что иначе Отом ни за что бы не согласилась быть с Клэем.
        На бумагу упала слеза. А ведь единственное, чего Отом хотела в этой жизни, - это принимать решения самой, а не жить под чью-то диктовку. Ни под диктовку людей, ни под диктовку обстоятельств.
        Оказывается, мать до сих пор не доверяет ей. До сих пор думает, что она маленькая девочка и ничего не может решать сама. И это, несмотря на то, что она уже взрослая женщина и вполне вольна сама принимать серьезные решения. Дебра до сих пор руководила ее жизнью, а теперь этим хотят заняться Клэй и его мать.
        Клэй… По щеке покатилась вторая слеза. Знал ли он все это или нет?
        И… любил ли он ее на самом деле? Она должна это выяснить. Должна.
        - Ма-ма! - Отом спрыгнула со стола и побежала по дому.
        - Я на кухне, - деликатно отозвалась Дебра.
        - Ты не хочешь мне объяснить все это? - спросила Отом, с яростью бросив листки на кухонный столик. На столике все еще красовался букет желтых роз, и их аромат заполнил всю кухню.
        Дебра только что вошла на кухню через заднюю дверь и снимала садовые перчатки.
        - Я бы не хотела разговаривать со своей дочерью в подобном тоне.
        - Прости, пожалуйста.
        Кивнув в знак примирения, Дебра повесила рабочий плащ на гвоздик двери.
        - Так что случилось?
        - Что случилось? Это просто ужасно! Вот что случилось! - застонала Отом и указала на груду факсов на столе. - Ты… ты продаешь ранчо и ни словечком не обмолвилась об этом мне?!
        - Да, я подумывала продать его на аукционе. И уж конечно, я рассказала бы тебе обо всем, когда бы все решилось. - Дебра спокойно налила кофе себе и Отом. - Я предлагала купить его Хэнку и Нелли. И если мы не сойдемся в цене, я выставлю его на аукцион.
        - Но почему?
        Дебра внимательно посмотрела на нее.
        - Ты хочешь остаться здесь и вести хозяйство вместе со мной?
        Решения. Они ждут от тебя решения. Вот одно из них, пожалуйста. Хочет ли она вести хозяйство па ранчо вместе с матерью? Не просто распределять доходы, но управлять каждодневными делами и брать на себя серьезные обязанности? Собирается ли она оставить свою карьеру, которая даже еще и не началась?
        - Нет. - Отом не могла произнести это слово другим тоном; она сказала это шепотом, прекрасно осознавая, какую страницу своей жизни закрывает.
        - Так вот поэтому я и продаю. - Дебра посмотрела на нее с минуту, потом продолжала более мягким голосом: - Ты вернулась сюда год назад из колледжа. Тебе понадобилась вся твоя зарплата, чтобы вести здесь хозяйство. Какой толк из этого, если ты не хочешь делать того, что делаешь?
        - Но тебе нельзя терять дом, где ты так долго жила.
        Дебра обошла стол, поставила чашку с кофе и, просмотрев факсы, нашла один и показала дочери: «Я говорю: все здесь мое - это место было мечтой отца Бена, и Бен его тоже любил, и я тоже, когда он был еще жив. Но вести хозяйство на ранчо - это единственное, что я умею делать. Я бы хотела увидеть мир и узнать, что в нем есть еще, - она улыбнулась. - Я похожа на свою дочь».
        - О, мама. - Отом обняла свою мать. - Если ты передумаешь и останешься здесь, пожалуйста, скажи мне. Я буду работать на полную ставку, если будут нужны деньги.
        - Я не собираюсь менять свое решение, - сказала Дебра, в ее голосе слышалась грусть. - И я не хотела бы, чтобы меняла решение и ты.

        Кому: Дебра Риз, владелец ранчо Риз.
        От: Генри Барнетт и Элеонор Барнетт, владельцы ранчо «Барнетт», Инк.
        Пожалуйста, рассмотрите приложение об условиях предлагаемой цены на собственность
«Ранчо Риз» (описания прилагаются). Что касается оригинала соглашения о продаже, у вас есть 30 дней, чтобы принять или отклонить предложение.
        С уважением

    Генри Барнетт, Элеонор Барнетт.

        Кому: Генри Барнетту и Элеонор Барнетт, владельцам ранчо «Барнетт».
        От: Дебра Риз, владелец ранчо Риз.
        Дорогая Нелли и Хэнк!
        Мне не нужно 30 дней. Я разговаривала с Отом. Вы были ко мне так великодушны. Я принимаю ваше предложение.

    Ваша Дебра.


        Если бы Отом была честна с матерью, она бы рассказала ей, что ее на самом деле тревожило: подкуп агентства «Золотая роза».
        Но сначала надо было кое-что обсудить с Клэем.
        Отом поехала к Барнеттам на машине. Она хотела видеть выражение лица Клэя, когда расскажет обо всех этих проделках.
        Дверь ей открыла сама Нелли Барнетт, ее лицо сияло.
        - Отом, какой неожиданный сюрприз! Клэй только что пришел на ланч. Ты пообедаешь вместе с нами?
        Не успела Отом ответить, как появился Клэй, вытирающий руки кухонным полотенцем.
        - О, привет, Отом!
        Его голос был обычным, таким же, как всегда. Но вот взгляд - совсем другой. Странное дело, она никогда раньше не замечала, какой волевой у него подбородок, какие красивые полные губы. Единственное, что она хорошо знала, это то, как он на нее смотрел: горящими глазами.
        - У меня есть идея, - сказала миссис Барнетт, пока они стояли, уставившись друг на друга. - Сегодня такой превосходный солнечный день. Давайте я приготовлю вам сандвичи, и вы их съедите по пути.
        - Спасибо, мам.
        Мать Клэя взяла полотенце из рук сына и пошла на кухню.
        Когда затихли ее шаги, Клэй приблизился к Отом.
        - Итак, у тебя было время подумать.
        - Да. - Отом сознавала, что ее голос дрожит.
        - Так. Не хочешь ли присесть?
        Значит, было заметно, что она расстроена. Отом кивнула, потом прошла за ним в комнату с потрясающим каменным камином. Как часто она бывала здесь и как давно не была!
        Но теперь это не имеет никакого значения.
        - Ты знаешь, нас просто сосватали, - начала она, вытаскивая из сумочки листы с сообщениями факса. - Я нашла это сегодня утром. - Она передала Клэю бумаги.
        Он прочел их и вернул обратно.
        - Что скажешь? - спросила она, когда увидела, что он молчит. - Ты что-нибудь знал об этом?
        - Нет.
        - И это тебя не выводит из себя?
        - Ты считаешь это всего лишь хорошей сделкой?
        - Да, это хорошая сделка: наши матери просили агентство, чтобы оно свело нас.
        Клэй откинулся на спинку кожаного кресла и скрестил руки на груди.
        - И что же? Ты что, позволила бы компьютеру выбрать себе мужа?
        Но он пропустил один момент.
        - Я пришла в «Золотую розу» с уверенностью, что они могут это сделать. Я им верила. А они обманули мои ожидания: они жульничают.
        - А ты знаешь это наверняка?
        Она потрясла перед его носом бумагой.
        - Какие еще тебе нужны доказательства?
        - Я имею в виду, узнавала ли ты в самой «Золотой розе»?
        - Еще нет, но собираюсь туда пойти.
        Он улыбнулся и покачал головой.
        - Ну иди, иди. Для меня не имеет значения, что ты там выяснишь. Потому что я и без компьютера знаю: мы принадлежим друг другу. - Он попытался взять ее руку, но она подалась назад.
        Принадлежим друг другу. Это была всего лишь часть его священной мечты, долга, этой его теории.
        - А ты знал, что моя мама собиралась продать ранчо твоим родителям?
        Он прищурился.
        - Да.
        У Отом все похолодело внутри.
        - И давно знаешь?
        - Недавно.
        - А ты никогда не хотел сказать об этом мне?
        - Просто не было повода. Это могла бы сказать тебе и твоя мама, это же ваше дело.
        - Ладно. - Она сложила факсы в сумочку. - С этим я могу согласиться. Но все же это желание мной манипулировать сводит меня с ума. Он прищурился.
        - Знаешь, Отом, в этом мире не всегда происходит так, как ты хочешь. Не всегда так, как ты чувствуешь. У других людей свои чувства и свои желания, своя жизнь.
        - Я бы хотела, чтобы они жили своей жизнью, а меня оставили в покое.
        - Похоже, именно это и собирается сделать твоя мама.
        - Просто ты не видел всех этих факсов, которые я прочла за сегодняшнее утро. Практически все, кто был на балу вчера вечером, шпионили за нами.
        Лицо Клэя застыло.
        Отом понадобилось несколько секунд, чтобы понять, что он зол. Она еще никогда не видела его таким злым.
        - Я понимаю, что так и должно было быть. Ты ищешь повода, чтобы избежать принятия решения. - Отом хотела что-то сказать, но он не дал ей перебить себя: - Да, решения о нас! Прошлым вечером я сказал тебе, что люблю тебя и ты меня тоже любишь. Но, видимо, ты слишком горда, чтобы наконец-то признать это. Конечно, весь этот разговор о свободе выбора, это все правильно, но на самом деле ты и не хочешь принимать самостоятельные решения. Ты хочешь, чтобы тебя заставили что-то решить, чтобы на тебе не было ответственности за выбор.
        - Это неправда!
        - Ладно. Тогда давай так. Выходи за меня. Да или нет? Это твой выбор, но я не собираюсь ждать целую вечность.
        Он встал и пошел прочь, каблуки его сапог гулко стучали по каменному полу.
        Отом смотрела ему вслед, ошарашенная. Да как он мог так с ней разговаривать?
        Она не осталась на ланч, отправилась домой. Но по дороге не свернула на повороте, а поехала в Сан-Антонио, в «Золотую розу».
        Выскочив из машины, Отом взбежала по ступенькам, толкнула дверь и ворвалась в офис. В холле на столике в вазе, как всегда, стоял свежий букет желтых роз.
        - Эй, что вы делаете здесь снова? - спросила Мария с порога другой комнаты, где разговаривала с очередной клиенткой. - А, вы принесли приглашение на свадьбу? - улыбнулась она.
        - Нет. - Нахмурившись, Отом вынула факсы из сумочки. - Мне только хотелось бы, чтобы вы кое-что объяснили.
        - Сейчас я дам вам прочесть хорошие отзывы наших клиентов об агентстве, - сказала Мария молодой женщине и встала с кресла.
        Отом прошла в комнату с компьютером.
        - Вы выглядите не очень-то счастливой, - заметила Мария.
        - Я выгляжу так, как я себя чувствую, - сухо ответила Отом. - Вот эти факсы я нашла сегодня. Они ясно дают понять, что вы подобрали мне Клэйтона Барнетта по заказу. - И она протянула листы с сообщениями Марии.
        - Не может этого быть!
        - Вы даже их не прочитаете?
        - А мне и не надо. Я ответила женщинам, которые мне звонили, отказом! - Мария погрозила Отом пальчиком, как будто непослушной маленькой девочке. - И я должна сказать вам, что мне не нравится, когда вы приходите ко мне с таким гневным выражением лица и обвиняете меня неизвестно в чем!
        - Я… я… извините, - стала извиняться Отом неожиданно для себя самой.
        - Конечно, конечно. Вас с этим красивым молодым человеком подобрал именно компьютер, и никто другой. Но ведь на самом деле в вашем случае компьютер и не был нужен. Вы влюблены друг в друга уже давно. Это видно с первого взгляда.
        - Нет! - Отом энергично покачала головой. - Нет, этого не может быть! Определенно, этого не может быть.
        Мария пожала плечами.
        - Почему не может быть? Именно может. Но теперь-то вы уж точно влюблены, не так ли?
        Отом не ответила.
        Мария сурово посмотрела ей в глаза.
        - Надеюсь, вы не натворили чего-нибудь ужасного?
        Отом вспомнила каменное лицо Клэя, когда он делал ей предложение.
        Делал ей предложение!
        Человек, которого она любила и который любил ее, делал ей предложение.
        А что она ответила?
        Она перевела взгляд с факсов на Марию.
        - Да, вы правы, кажется, кое-что я уже натворила, и это кое-что ужасно глупое. Невероятная глупость! Извините меня!
        Мария приложила ладонь к голове.
        - Я уже ничего не понимаю.
        - Так что же мне делать теперь? - простонала Отом в отчаянии.
        - Пойдите к нему и попытайтесь убедить, что вы не так глупы…
        - Но я не могу этого сделать!
        - Почему? Он сказал, что не хочет больше вас видеть?
        - Нет. Он сделал мне предложение.
        - Предложение? - Мария в удивлении уставилась на нее. - А что же вы сказали?
        Отом вертела в руках бумагу, скручивая ее.
        - Я ничего не сказала.
        Перейдя на испанский, Мария выругалась и воздела руки к небу.
        - Так вернитесь к нему и скажите «да»!
        - Но это не так просто сделать.
        Мария стала подталкивать ее к выходу.
        - Так. Вы скажете ему «да» и поцелуете его. Поверьте мне. Это очень просто.
        Возможно ли это теперь? Даже после того, как она вела себя так глупо, как самая последняя эгоистка на свете?
        - Подождите. - Мария взяла желтую розу из вазы. - Возьмите это на удачу.


        Отом направила свою машину прямо к ранчо Барнеттов. Это надо сделать, пока она не потеряла веру в себя.
        - Привет, Отом. - Ее снова встретила мать Клэя, но на этот раз улыбка на се лице была отнюдь не вежливой.
        Сжав желтую розу в руке, Отом пробормотала:
        - А Клэй здесь?
        - Он в загоне с телятами.
        Дорога в загон показалась Отом самой длинной дорогой по которой ей приходилось когда-либо идти. Она спиной чувствовала взгляд миссис Барнетт.
        Клэй кормил теленка из бутылочки.
        - Привет, Клэй, - сказала Отом.
        - Отом? - Он задрал голову, так что шляпа съехала на затылок.
        Мария сказала, что это должно быть очень легко. Но это совсем нелегко.
        Он кивнул в сторону желтой розы в ее руке.
        - Была в Сан-Антонио?
        - Да.
        - И что выяснилось?
        - Что я была самой глупой женщиной на свете.
        - Они не подтасовывали результаты, ведь так?
        Она кивнула.
        - Мама сказала, что они ей отказали. Однако я немного поссорился с ней по этому поводу.
        Отом почувствовала себя так, словно ее облили грязью.
        - Что ж. Но это еще не все. Мало того, что я была глупой гусыней, ты был прав…
        - Ну-ка, ну-ка, повтори-ка еще раз эту часть предложения.
        - Ты был прав, - настойчиво повторила Отом сквозь сжатые зубы. - Я действительно искала причину, чтобы не признавать того, что кто-то, кроме меня, тоже прав. Вопрос в другом: как ты мог это понять раньше меня? И как они могли понять раньше меня, что я тебя люблю?
        - Просто ты не была готова это принять. - Теленок выпил молоко из бутылки, и Клэй встал, отряхивая сено с джинсов. - Ничего предосудительного. - Он вышел из загона и запер его.
        - Но мне ужасно стыдно, что я раздула такой скандал буквально из ничего. И мне очень жаль.
        Он улыбнулся ей.
        - И это все?
        Она передала ему розу.
        - Да.
        - Да?
        Она кивнула.
        - Это мой выбор. И я выбираю «да», я выбираю тебя.
        Он уставился на нее.
        - Но ты ведь выходишь за меня не только потому, что не хочешь потерять ранчо?
        - О, нет!
        - Потому что я не могу его купить.
        Отом посмотрела на Клэя, свое будущее.
        - Я люблю тебя, а не ранчо. Мне неважно, есть ли у меня ранчо, мне неважно, есть ли ранчо у тебя. Мне важно только одно - что мы будем вместе.
        Клэй притянул ее к себе.
        - Отом, клянусь, ты самая потрясающая женщина на свете, ты стоишь того, чтобы тебя ждать.
        Я только надеюсь, что ты все это мне сказала от души.
        - Я говорила это от души.
        - Это хорошо. Потому что, хотя я и не смог бы купить твое ранчо, его купил мой отец.
        Отом опешила. Так продажа уже прошла?
        - А почему ты мне этого не сказал?
        - Потому что я слишком хорошо тебя знаю. Ты бы наверняка решила, что я собираюсь купить тебя.
        - Подожди-ка минутку. Ты имеешь в виду, что позволил отцу купить наше ранчо, хотя знал, что я могу обвинить тебя в попытке меня шантажировать?
        - Это все в прошлом. Что сделано, то сделано. Теперь ранчо наше, ну, или скоро станет нашим. Твоя мама уже сказала, что хочет переехать в город. Да и ты вроде собираешься куда-то…
        Он был прав.
        - Тогда нам лучше поторопиться со свадьбой, или я умчусь отсюда с нечеловеческой скоростью.
        Клэй засмеялся.
        - Ну, это звучит обнадеживающе. А как насчет твоего колледжа?
        - Я могу закончить какие-нибудь курсы…
        - Должен сказать, что очень рад слышать это.
        - У меня достаточно времени, чтобы вернуться в «Золотую розу»!
        Клэй улыбнулся.
        - Ну, Клэй!
        - М-да?
        - Мария сказала, что я должна поцеловать тебя.
        - Мария - мудрая женщина, - заявил он и притянул Отом к себе, закончив разговор поцелуем.


        ОТЗЫВ О КАНДИДАТУРЕ


        Имя кандидатуры: Клэйтон Барнетт.
        Свидание: Бал чемпионов.
        Хотели бы вы еще раз встретиться? Да.
        Почему? Я хочу быть с ним всегда, до конца своей жизни.
        Есть ли в нем те качества, о которых вы писали в вашей анкете? Ответьте конкретно. Анкета прилагается. Он самый лучший.



        ОТЗЫВ О КАНДИДАТУРЕ


        Имя кандидатуры: Отом Риз.
        Свидание: Бал чемпионов.
        Хотели бы вы еще раз встретиться? А то!
        Почему? Я хочу на ней жениться.
        Есть ли в нем те качества, о которых вы писали в вашей анкете? Ответьте конкретно. Анкета прилагается. Она иногда бывает упрямой как ослица, но это делает жизнь только интересней.



        АНКЕТА КЛИЕНТА «ЗОЛОТОЙ РОЗЫ»
        Имя: Отом Риз.
        Статус: Анкета изъята. Пара нашлась.



        АНКЕТА КЛИЕНТА «ЗОЛОТОЙ РОЗЫ»
        Имя: Клэй Барнетт.
        Статус: Анкета изъята. Пара нашлась.


        Кому: Отом Риз, ранчо Риз.
        Клэй любит Отом.


        Кому: Клэю Барнетт, ранчо Барнетт.
        От: Отом Риз, ранчо Риз.
        Докажи. В девять часов у старого дуба.


 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к