Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Хрусталь и золото Рэй Морган
        Королевский дом Монтеневады #2
        Спасаясь от преследования, Эбби Донэр решает переждать несколько дней в летней резиденции королевской семьи. Девушка знает, что этот замок в горах пустует и что именно здесь ее никто не найдет. Каков же был ее ужас, когда она обнаружила в замке Микаэля, принца из правящей династии!
        Рэй Морган
        Хрусталь и золото
        Глава первая
        Микаэль, принц из королевской семьи Монтеневада, проснулся под раскаты грома. Минуту он полежал, уставившись в темноту, а затем со стоном поднялся с кровати. В ванной он машинально щелкнул выключателем, но свет не зажегся, и принц выругался. Как это он забыл, что электричество в загородном замке отключено!
        Вспышка молнии осветила комнату, и он увидел себя в зеркале. Ну и вид! А впрочем, чего он ожидал? Микаэль не спал несколько дней. Началось все в Каннах, где принц сбежал с яхты, на которой кинозвезда, чье имя он уже не мог и вспомнить, устроила вечеринку. Тогда он сел в свой «ламборджини», выехал с парковки у гавани и несся всю ночь и весь следующий день, пересекая границы государств.
        И вот наконец он в Карнетии, маленьком государстве, где Микаэль является третьим наследником престола. Во дворец он не поехал, а направился в замок в горах, в котором во время недавней войны скрывалась его семья и где сейчас никто не жил. Ему необходимо было уединиться, чтобы обдумать свое положение.
        Он открыл кран и обрадовался, когда оттуда полилась струя воды. По крайней мере, хоть водопровод работает. Нужно будет включить газовую колонку, и тогда он сможет вымыться. И смыть наконец запах духов Стефани, который преследовал его подобно дурному сну. Микаэль стянул с себя рубашку, бросил на пол, набрал в ладони воды и… Вода оказалась горячей.
        - Что за черт!
        Это странно. Кто подогрел воду? Но он слишком устал, чтобы сию минуту с этим разбираться. Умывшись, он вернулся в спальню и рухнул на кровать. Несмотря на все усиливавшиеся раскаты грома, принц мгновенно уснул.
        Эбби Донэр тихонько прокралась к двери спальни принца и остановилась, прислушиваясь. Там ли он еще? Ей необходимо это знать, потому что он унес с собой связку ключей из комнаты дворецкого. А без этих ключей она не сможет войти в кладовую, где лежат совершенно необходимые ей продукты.
        Какое невезение! И надо же было принцу появиться как раз сейчас. С детства зная замок как свои пять пальцев, она легко в него проникла. С тех пор как в стране совсем недавно восстановилась монархия, замок пустовал, и потому, когда Эбби понадобилось укрытие, это место показалось самым подходящим. Здесь она передохнет и решит, что делать дальше. И вот теперь в замке появился принц…
        Девушка на секунду прикрыла глаза, пытаясь вспомнить, как еще можно попасть в кладовую. Нет, без ключа не обойтись. Придется рискнуть и войти в спальню.
        Загрохотал гром, напоминая, что сегодня ночью ей не удастся покинуть замок. Да и утром, наверное, тоже. Ну почему он появился именно сегодня вечером! А она все так тщательно спланировала, все приготовила. В замок вот уже много месяцев никто из членов королевской семьи не приезжал. Не было здесь и прислуги. И тут неожиданно, как гром среди ясного неба, объявился принц Микаэль…
        Но стенать бессмысленно - надо действовать. Откинув назад длинные волосы, она осторожно нажала на ручку массивной дубовой двери и заглянула внутрь.
        Вот он - лежит поперек широкой кровати. Комнату осветила молния, и Эбби увидела, что он наполовину голый. А может, и совсем голый - издалека не видно. Но какое это имеет значение? Только бы принц не проснулся. Если проснется, то все пропало. Он сочтет ее бродяжкой, которая залезла к нему в дом. Его воспитывали, как солдата, и кто знает, что он с ней сделает?
        Еще одна вспышка молнии осветила объект ее терзаний - на тумбочке около кровати рядом с бумажником лежала связка ключей. Эбби медленно двинулась вперед. Под босой ногой скрипнула половица. Она вздрогнула, но не остановилась. Только бы схватить ключи…
        Принц тихо застонал и пошевелился. Она замерла и затаила дыхание. Стоя около кровати, Эбби смогла получше его разглядеть. В прошлом ей не раз приходилось видеть принца, и она всегда считала его самым красивым из троих братьев. А сейчас… сейчас он казался ей еще красивее. Атласная кожа, мускулистое тело, которое так и хочется погладить. Странное ощущение. Ведь они не были близко знакомы. Тогда почему у нее дрожат пальцы? Господи! Неужели, даже спящий, он так действует на нее, что она не сможет выполнить задуманное? Ну нет! Этого нельзя допустить. Сжав зубы, Эбби наклонилась и протянула руку. Еще чуть-чуть, и…
        Пальцы почти коснулись ключей, когда принц схватил ее. Издав слабый крик, она повалилась на спину прямо на кровать.
        - Что-то ищете?- спокойно спросил принц.
        Эбби едва не задохнулась. Какая досада! Он крепко держал ее за кисти, а его мускулистое тело прижимало ее к матрасу. Впервые в жизни она очутилась под мужчиной. Оказывается, это одновременно и страшно, и возбуждающе…
        - Отпустите меня!- воскликнула она.
        - Ну уж нет,- не повышая голоса, сказал он. У него на губах появилась усмешка.- Если я вас отпущу, то окончательно проснусь, а мне хотелось бы, чтобы это сновидение продолжалось.
        Так он еще шутит! Это просто унизительно. Страхи улетучились. Эбби сердито на него посмотрела и раздраженно спросила:
        - Вы всегда таким образом завлекаете незнакомых женщин в свою постель?
        - Не всегда.- Он приблизил к ней лицо, коснулся носом ее шеи и хриплым шепотом произнес: - Вы мне почему-то знакомы.
        Эбби пришла в ужас. Что он делает? До нее доходили истории о любовных похождениях принца. Возможно, для него секс с любой женщиной, оказавшейся в его постели, дело обычное. Но она не такая и не считает, что это нормально.
        - Отпустите меня!- снова крикнула она, пытаясь вырваться.
        А он и не думал отпускать.
        - Но это вы залезли ко мне, когда я спокойно спал.
        Да, он прав.
        - Простите,- сказала Эбби.- Я… я не хотела вас будить. Я думала, что тихонько выйду, не побеспокоив вас.
        Он продолжал внимательно смотреть на ее лицо. Их разделяла лишь тонкая ткань ее ночной рубашки да шелковая простыня.
        - Я… пойду. Хорошо?
        Он сверкнул глазами.
        - Пойдете грабить другой дом и наконец дадите мне уснуть?
        Его голос звучал устало. Может, он действительно хочет спать? Это хорошо, но дело-то в том, что она не сможет уйти из замка. Он словно прочитал ее мысли в глазах.
        - Вы ведь не хотите уходить?
        - Я… Дождь…
        - Понимаю. Раз уж вы сюда заявились, то, естественно, уходить не собираетесь.
        Как сказать так, чтобы не соврать?
        - Я не уйду, пока гроза не кончится. Вы же не заставите меня…
        Он засмеялся.
        - Что здесь смешного?- нахмурилась Эбби.
        - Смешная - вы!- Он скатился с нее на подушки.- Вы, судя по всему, грабитель-новичок. Может, переквалифицируетесь? По-моему, у вас нет сноровки.
        Эбби села и одернула рубашку.
        - Я вас не грабила,- возразила она. Взгляд принца задержался на ее груди, обозначившейся под легкой материей.
        - На роль соблазнительницы вы тоже не тянете,- зевая, заметил он.- Боюсь, что я сейчас засну.- И вдруг спросил: - Постойте. Я вас знаю?
        - Я…- Мысли заработали очень быстро. Наверное, надо сказать, что они действительно знакомы. Принц все равно это поймет.- Меня зовут Эбби Донэр. Возможно, мы раньше встречались здесь, в Приозерном крае. Или во дворце. Я жила с моим дядей доктором Зейром.
        Он, кажется, вспомнил.
        - А, да. Милый доктор. Человек, которому известны все наши секреты.
        - Ваши секреты он мне не раскрыл.
        - Замечательно.- Принц искоса смотрел на нее.- Да, я вас точно помню. Вы были на дне рождения моей сестры в прошлом месяце. Вы еще играли на рояле.
        Она нехотя кивнула, вспомнив, что ее музыкальные способности не произвели большого впечатления на окружающих.
        - Да, это я угробила «Лунную сонату».
        Он улыбнулся.
        - Признаюсь, что я не очень-то вслушивался, так как думал о том, какая вы хорошенькая.
        Эбби от неожиданности и удивления приоткрыла рот. Выходит, он ее заметил? Но принц был не в настроении беседовать.
        - Господи, как же я устал! Мне надо выспаться. Давайте потом поговорим, а?
        - Вы хотите сказать…
        - Я хочу сказать, что мне следует выставить вас за дверь моего дома, но у меня нет сил. Поэтому остается лишь надеяться, что вы не перережете мне горло и не обворуете. Договорились?
        - Договорились. Если это вас интересует, то у меня нет ни малейшего желания заниматься чем-либо в этом роде.
        - Чудесно. Я буду спать на своем бумажнике, чтобы у вас не возникло искушения.- Он протянул руку, взял бумажник с тумбочки и засунул под подушку. Снова зевнув, сказал: - Спокойной ночи.- А потом закрыл глаза и погрузился в сон.
        Эбби уставилась на него. Да, столь бесподобного мужчину она никогда так близко не лицезрела! Могучие бицепсы, твердые мышцы на груди и на плоском животе. Греческие статуи отдыхают! Очень осторожно она встала и прошла к двери. На секунду оглянувшись, выскользнула в коридор и притворила за собой дверь.
        - Все не так уж плохо,- пробормотала Эбби и с лукавой улыбкой выудила из кармана ночной рубашки кольцо с ключами. Она сделала то, зачем приходила, и теперь сможет открыть дверь в кладовку, где лежит детское питание.- Еще пара минут, малышка Бри, и твоя бутылочка будет готова.

* * *
        К полудню дождь уже не лил, а моросил. Эбби нервно расхаживала по столовой и спрашивала себя, долго ли еще принц будет спать. Она приготовила завтрак: булочки с корицей, фруктовый салат, фриттату[1 - Фриттата - итальянский омлет с сыром, колбасой и овощами.] со специями, сосиски и густой черный кофе. К счастью, на кухне оказался большой запас консервированных продуктов, но пригодились и свежие яйца, которые она купила на железнодорожной станции. Впрочем, если принц вскоре не появится, то ее усилия пропадут.
        Итак, стол накрыт, все готово. И даже придуман план, как завоевать его симпатии.
        У нее в голове созрел замечательный сценарий. Вот принц Микаэль спускается к столу, отдохнувший после сна, передним - вкусный завтрак, приготовленный ею, он улыбается и благодарит ее, она улыбается в ответ и спрашивает: «Вы не возражаете, если я поживу здесь несколько дней? Мне необходимо уединиться и обдумать, как жить дальше». А он, осознав после сытного завтрака и хорошего отдыха, что Эбби доброжелательная особа и не замышляет ничего плохого ни против него, ни против королевской семьи вообще, скажет: «Конечно, будьте моей гостьей». Он наверняка скоро уедет на какой-нибудь прием, или на уик-энду моря, или на романтическое свидание… да мало ли у принца занятий! Разрешит ли он ей остаться, если она его об этом попросит? Эбби не сможет добраться до границы в такую погоду с ребенком на руках! Тот факт, что он знает ее дядю, ей на руку. Ведь доктор Зейр находился в окружении королевской семьи не один десяток лет.
        Да, но есть несколько моментов, из-за которых все может пойти наперекосяк. Первое - еда, так тщательно приготовленная, остынет и будет невкусной, если принц вскоре не придет. А второе… Второе - это то, что может заплакать ребенок.
        Малышка Брианна… Эбби бросила взгляд на лестницу, откуда должен появиться принц, и быстро прошла по коридору в маленькую комнату для прислуги, где накануне соорудила кроватку, выдвинув ящик комода и уложив в него детские одеяльца. Волна нежности нахлынула на Эбби, когда она смотрела на спящего ребенка, которому ее сестра дала жизнь два месяца назад. Бри - очаровательная девочка с мягкими как пух, пушистыми персиковыми волосиками и круглыми розовыми щечками.
        - Я теперь твоя мама, любовь моя,- прошептала Эбби, и на глаза навернулись слезы, когда она вспомнила о трагической смерти сестры.- Надеюсь, что у меня получится. Я обещала Джульенн и сдержу свое слово.
        Позаботиться о Брианне - вот что она успела обещать умирающей сестре. Но Эбби не представляла, с какими трудностями ей придется столкнуться. Как только она поняла, что задумал дядя, то сразу приняла меры к тому, чтобы спрятать от него ребенка. Ей повезло - он был занят своими интригами и не заметил исчезновения племянницы. Она отправилась в замок, где все приготовила для того, чтобы привезти туда Брианну.
        Дальнейший план был такой: сесть в автобус, который довезет ее с малышкой до границы, затем - пешком через деревни. На случай, если ее задержат, Эбби напечатала на компьютере несколько удостоверений личности, надеясь на то, что никто не станет их внимательно рассматривать. Впрочем, документы не сильно беспокоили ее, так как в детстве много раз она путешествовала подобным образом со своей семьей. Во время недавней войны иногда это был единственный способ, чтобы из поместья дедушки и бабушки в Дарме снова вернуться в Карнетию. Дорогу она знала и также знала, каким образом обойти контрольно-пропускные пункты. Конечно, с ребенком на руках делать это будет труднее, но если повезет, то через пару часов она доберется до Дармы, а оттуда поездом до Северной Италии. А потом… Что потом? Ответа на этот вопрос она пока не знает.
        Брианна сморщила крошечные губки, но не проснулась, а только вздохнула, и Эбби улыбнулась сквозь слезы. Им с Брианной остается надеяться на счастливое будущее. Эта надежда придает силы. Но немного везения тоже не помешает.

        Микаэль закрыл глаза, наслаждаясь тем, как струя воды бьет по обнаженному телу. От этого массажа исчезала усталость. Вот если бы так же исчезли проблемы, которые роились в голове! Стефани… Как от нее отделаться, когда на осень намечена свадьба? Микаэль невольно застонал. Как он позволил брату Дейну уговорить его? Да очень просто! Все это краснобайство о долге и чести, о том, чем он обязан своей стране и королевскому дому Монтеневада… Микаэль позволил Дейну сломить себя, и вот пожалуйста - он помолвлен с женщиной, которую не выносит! Даже находиться с ней в одной комнате не в состоянии.
        Но он вылезет из этого болота. Что-нибудь придумает. Неожиданно Микаэль почувствовал сильную тошноту и привалился к стене. Что это с ним? Приступ длился не долго, но осталась странная слабость. Наверное, надо поесть. Интересно, в доме имеется какая-нибудь еда? Он вытащил из стенного шкафа брюки и чистую рубашку. И, уже застегивая манжеты, вспомнил про Эбби Донэр. О господи! Еще одна проблема. Но, может, она уже ушла?
        Он бегом спустился вниз. Ему нравился этот дом, большой и старый, с огромными каминами и темной полированной мебелью. Раньше здание казалось вполне современным для летнего замка в горах, но сейчас, разумеется, в нем необходимо кое-что переделать. Водопровод устарел, интерьер мрачноват, нужна новая бытовая техника, новое кухонное оборудование, нужно сменить плитку в ванных комнатах, построить сауну или даже две, да неплохо бы иметь хотя бы одну комнату с микроклиматом. А может, распрощаться с жизнью плейбоя и переехать сюда, заделаться помещиком? Почему нет? Конечно, это несерьезно, но подумать об этом все равно приятно…
        Микаэль улыбнулся.
        Улыбка сошла с его лица, когда он столкнулся в коридоре лицом к лицу с Эбби. Они стояли, уставившись друг на друга, и молчали.
        Да она прехорошенькая, отметил он. И… совсем юная. У нее стройная фигура с ласкающими взор округлостями. Длинные прямые белокурые волосы мягкими шелковистыми волнами падают на спину. Она похожа на студентку. И еще на героиню лирического фильма о любви. Он почти видит, как она с мечтательным лицом кружится под мелодичную музыку…
        - Значит, вы не ночная фантазия,- наконец произнес он.
        Темные глаза сверкнули, девушка больше не выглядела такой юной.
        - Конечно, нет,- несколько надменно ответила она.
        - Но вопрос тем не менее остается. Что, черт возьми, вы здесь делаете?


        Глава вторая
        Какой у него насмешливый взгляд! Что ей ответить? Как бы не попасть впросак…
        Поэтому Эбби оставила его вопрос без ответа, развернулась и пошла по коридору в столовую.
        - Я приготовила вам завтрак.
        Ее решительный тон рассмешил принца. Бравада? А почему нет? Во всяком случае, ему это больше по душе, чем низкопоклонство некоторых его знакомых. Микаэль последовал за ней, с удовольствием глядя, как ее длинные волосы колышутся на спине да двигается аппетитная попка, обтянутая модными джинсами. Он сам на себя дивился. Неужели его может завести такая малость?
        Она открыла дверь в столовую. Несмотря на дождь, там не было темно, поскольку высокие, от пола до потолка, окна пропускали достаточно света. Эту комнату Микаэль любил больше остальных. Здесь в детстве он мог беспрепятственно читать за едой, пропуская мимо ушей тирады поварихи Милли по поводу того, как должен себя вести за столом принц и что вообще ему следует читать. Он вспомнил, как однажды она обнаружила между страниц учебника по истории журнал с непристойными картинками и ее негодование можно было сравнить разве что с извержением Везувия. Воспоминания навевали грусть. Где сейчас все эти слуги? Тогда они были для него семьей, ближе, чем отец и братья, которые где-то воевали.
        Но зачем грустить и думать о прошлом? Перед ним эта красивая и загадочная девушка. Он посмотрел на завтрак, приготовленный ею, и с удивлением спросил:
        - А это как понимать?
        - Вам же надо поесть,- пояснила она с порога, направляясь за кофейником на кухню.
        Конечно, это не объясняет, почему девушка должна его кормить. Но она права - он ужасно голоден, так как вот уже целые сутки у него во рту не было ни крошки. А то, что он увидел на столе, выглядело весьма аппетитно.
        - Надеюсь, вы не положили в кофе наркотик?- пошутил он, садясь за стол и глядя, как она наливает темный напиток в тонкую фарфоровую чашку.
        Она фыркнула и искоса на него посмотрела.
        - Вы и так полдня проспали.
        Он покачал головой. Она очень молода, а выговаривает ему как строгая учительница или старушка Милли. А вот когда сегодня ночью ее гибкое тело извивалось под ним в постели, ему не показалось, что она чересчур строга. Микаэль бросил на нее изучающий взгляд. Легкий свитер заманчиво прилегал к высокой груди, и он возбудился… Ну и дела! У него реакция как у подростка. Он прокашлялся и взял себя в руки.
        - Поправьте меня, если я ошибаюсь,- сухо произнес Микаэль, глотнув горячего кофе,- но ведь я хозяин замка, не так ли? А вы - взломщица. Или я что-то перепутал?
        - Я не взламывала дверной замок и ничего не взяла,- возмутилась она.- И веду себя вежливо, вот и завтрак вам приготовила. Не стоит платить черной неблагодарностью…
        - Разумеется. Учитывая, что продукты вы взяли у меня в кладовой,- сказал он и откусил от булочки с корицей, отметив, что булочка просто тает во рту.- Но, возможно, вы принесли запасы провизии с собой?
        Она слегка покраснела.
        - Нет, не принесла. Разве что яйца…
        Да, грабители не приносят с собой яиц. Может, девушка решила временно у него поселиться? Должна же быть причина ее появления в замке:
        - Если вы не взломщица, как же вы вошли?- спросил он.
        На мгновение ему показалось, что она смотрит на него виновато.
        - Когда я была девочкой, мы сюда приходили… в отсутствие королевской семьи. Мы… в общем, мы знали, как сюда пробраться.
        Он был потрясен.
        - Ах вы, маленькие воришки!
        - Ничего подобного! Мы никогда ничего не брали.- Она смотрела на него ясными и честными глазами.- Нам просто… нравилось здесь бывать.- Она обвела взглядом комнату. Сколько воспоминаний! Война была где-то рядом, словно темное облако на горизонте. Деревня Ларона, как и вся страна, разделилась, но большинство населения поддерживало королевскую семью.- Мы пытались представить себя принцессами,- тихо сказала она.
        - Кто это «мы»?- спросил он, уплетая вторую булочку.
        - Моя сестра и я.- И еще Грегор Нарна. Грегор был заводилой. Его отец - деревенский ветеринар, и поэтому Грегор много раз сопровождал отца в замок, когда того вызывали для лечения лошадей.
        - Когда-нибудь у меня будет такой же дом,- говорил он двум девочкам, которые восхищенно смотрели на него.- Вот увидите.
        - Тебя не дом интересует,- подшучивала над ним Джульенн.- Ты просто хочешь еще раз взглянуть на принцессу Карлу. Это всем известно.
        Эбби улыбнулась, вспомнив, как краснел Грегор при этих словах. Милый Грегор… Она не видела его целую вечность, а в те годы он был для нее и Джульенн любимым старшим братом. Потом жизнь круто изменилась. Умерли их родители, и сестры покинули Ларону и Приозерный край, уехали к своему дяде. Горькие мысли…
        Глаза защипало от слез, и Эбби отвернулась.
        - Мы никогда ничего не трогали,- повторила она.- Мы ведь были еще маленькими девочками и приходили сюда, чтобы… очутиться в сказке.
        Микаэль откинулся на спинку стула и, нахмурившись, спросил:
        - Разве замок не охранялся?
        - Охранялся, конечно. Бородатым стариком с ружьем.- Она улыбнулась.- Но он почти все время ловил рыбу в реке, так что его было легко обойти.
        - Элиас Карн.- Микаэль вспомнил этого человека.- Да, старик Элиас и сейчас не стал бы для вас помехой. Если бы он не умер, я бы урезал ему жалованье за то, что он пренебрегал своими обязанностями.
        Улыбка исчезла с лица Эбби. А принц может быть жестким и холодным! Это ей не понравилось.
        - Значит, вот вы какой!- Она вскинула подбородок.- Властный.
        А он продолжал поглощать завтрак.
        - Выходит, вы вспомнили о своем детском убежище и вернулись.
        - Но я не долго здесь пробуду,- поспешила заверить его она.
        - Правильно,- пробормотал Микаэль с полным ртом - такой восхитительной фриттаты он давно не ел.- Я отвезу вас в деревню, как только кончится дождь.
        - Я не могу ехать в деревню,- запротестовала она.
        - Почему?- удивился он.
        - Там… там меня узнают.- Она избегала его взгляда.- Дом моих родителей находится на центральной улице, и меня тут же узнают, а я этого не хочу.
        Он вспомнил, что прошлой ночью она говорила о том, что доктор Зейр - ее дядя.
        - Разве ваш дядя не знает, куда вы уехали?
        Она покачала головой.
        - Никто не знает. Кроме вас, разумеется.- Она посмотрела ему прямо в глаза.- Поклянитесь, что никому не скажете.
        - Я не собираюсь ни в чем клясться.
        Он пристально на нее посмотрел. Что она за штучка? В его комнатах и раньше прятались женщины, не раз Микаэль находил их в своей постели, а одна даже вскарабкалась на балкон, чтобы залезть к нему. Вначале ему показалось, что Эбби такая же, но теперь он понял, что ошибся. Вот она сидит, покусывая нижнюю губу, и в глазах у нее беспокойство. Нет, она определенно не хочет его обольщать. Он еле заметно улыбнулся. Что ж, он не прочь испытать что-то новое…
        - Вы собрались в деревню?- спросила она.
        - Собрался?- Вопрос показался ему странным.
        - Ну, я подумала, что вы собираетесь куда-то ехать…
        - Нет,- покачал он головой.
        Кажется, эта девушка не намерена признавать того, что здесь его дом. Микаэль и королевская семья часто использовали замок как прибежище во время долгих лет изгнания. Приозерный горный район никогда не находился полностью в руках диктаторского режима Акредоннаса, который почти пятьдесят лет хозяйничал в стране. Конечно, когда королевская семья приезжала в замок, то кругом было полно вооруженной охраны. Кто мог предположить, что две маленькие девочки пробираются в замок, лишь стоит королевской свите удалиться?
        Как только мятежники были побеждены и монархия восстановлена, двор обосновался в столице, но это не означало, что Приозерье перестало интересовать королевскую семью - здесь их родные, любимые места.
        Принц потянулся и оглядел комнату.
        - Я хотел сюда приехать, и вот я здесь.
        - И вы собираетесь здесь остаться?- Она не смогла скрыть разочарования.
        - Точно.- Он закончил завтрак и удовлетворенно вздохнул.- У меня такое впечатление, что вы хотите, чтобы я уехал. Я прав?
        Она замешкалась с ответом.
        - Не совсем так, но… В общем, я хочу вас попросить… не могу ли я остаться здесь… ну, на несколько дней.
        Темные глаза умоляюще смотрели на него. Это было очень трогательно, но ее просьба просто нелепа. Он приехал сюда, чтобы уединиться и принять непростое решение. Аудитория ему не нужна.
        - Мне очень жаль, но я собираюсь сам пожить в замке.
        - Один в целом замке?- скептически спросила она.- К вам, наверное, приедут друзья?
        - Надеюсь, что нет.
        - Тогда…
        Он почувствовал угрызения совести, но тут же приказал себе не расслабляться.
        - Послушайте… я забыл, как вас зовут?
        - Эбби. ЭббиДонэр.
        - Эбби Донэр.- Он наморщил, лоб. Хорошенькое личико было ему знакомо, а вот имя…- Послушайте, Эбби. Я проделал длинный путь, чтобы побыть одному. Мне нужно принять весьма ответственное решение, и я не смогу это сделать, если вы будете в доме. Так что извините, но вам придется уехать.
        Микаэль сидел с таким видом, будто тема закрыта. Конечно, он привык к повиновению, стоит ему только приказать. Поведение характерное для принца. И вообще для любого мужчины.
        Она облизнула верхнюю губу, придумывая ответ. И тут ее осенило. Он приехал сюда, чтобы обдумать что-то очень важное. Наверняка это связано со скандалом, который разразился во дворце два дня назад, когда она сбежала с ребенком сестры. Неудивительно, что принц не в своей тарелке. А ее проблема в том, чтобы он ни в коем случае не связал эту историю с ней… и с ребенком.
        - Ваша семья, наверное, очень расстроена из-за… всего,- неуверенно выговорила она.
        - Из-за всего?- Принц непонимающе посмотрел на нее.- Вы про что?
        Она изумилась. Он ничего не знает о скандале? Где он был? Разве он не читает таблоидов?
        - Где вы были последние дни?- напрямик спросила она.
        Микаэль пожал плечами. Если бы можно было вычеркнуть из жизни прошедшую неделю!
        - В круизе по Средиземному морю.
        Неужели ей повезло?
        - Понятно. С внешним миром вы не общались?
        - Нет.- Он нахмурился.- А что произошло? Бомбили дворец?
        - Нет, что вы…
        - Видите ли, долгое время со мной было трудно связаться, а когда я ехал сюда, то даже не слушал новости, только музыку.- Он вопросительно поднял темную бровь.- Выкладывайте, в чем дело. Что случилось?
        - Случилось?- Она как ни в чем не бывало смотрела на него.- Разве я так сказала?
        Он смерил ее подозрительным взглядом. Она именно это сказала, а теперь уходит от ответа. Но его не проведешь.
        - Я позвоню домой,- сказал он и оглядел комнату.
        - Телефонная связь прервана,- сообщила она.
        - У меня в машине мобильник.
        Она с улыбкой развела руками и напомнила ему:
        - Сотовая связь сюда не доходит.
        - А, я и забыл.- Он встал из-за стола и, засунув руки в карманы широких брюк, стал ходить по комнате.- Ну, я найду радио и…- Он не договорил и со вздохом взглянул на нее.- Знаю - в доме нет электричества.- Он нахмурился.- Полагаю, что это вы включили газ и водонагреватель? Так почему бы вам не запустить и электрогенератор?
        - Я не смогу,- ответила она и, помедлив, добавила: - К тому же, если зажечь свет, то это привлечет внимание. Люди поймут, что в замке кто-то есть. Я бы этого не хотела.
        Он согласно кивнул и криво усмехнулся:
        - У вас под рукой есть почтовые голуби?
        Эбби покачала головой. Его замечание напомнило о том, какое это изолированное место. И кроме них, здесь никого нет. Может, она поступает неразумно, стараясь уговорить его разрешить ей остаться?
        Микаэль встал, протянул руку и приподнял ее подбородок. Его глаза гипнотизировали.
        - Скажите, Эбби, что такого произошло за последние дни, чего я не знаю?
        - Да ничего особенного.- Она с невинным видом смотрела на него.
        Он ей, разумеется, не поверил, но руку не убрал, и его длинные пальцы погладили ее по щеке. У нее дух захватило, кожу зажгло, а сердце быстро-быстро застучало.
        - Сколько времени вы уже здесь?- спросил он.
        - Я… всего один день.- На самом деле два, но какое это имеет значение? В ушах странный звон, и если она не возьмет себя в руки, то потеряет голову и утонет в глубине его голубых глаз.
        И вдруг произошло что-то непонятное. Принц поморщился, побледнел и отшатнулся от нее.
        - Что за черт?- пробормотал он и привалился к стене.
        Эбби испуганно уставилась на него. Что с ним стряслось? Ему плохо?
        - Сядьте,- приказала она, вскочила со стула и взяла его за руку.- Я заварю вам чай. Это поможет.
        Он тряхнул головой, не совсем понимая, что такое на него накатило.
        - Не стоит беспокоиться. Все в порядке.
        Но она уже была на кухне и наполняла чайник водой из-под крана. Мама всегда советовала выпить чашку чая - по ее мнению, он помогал от всех болезней. Вернувшись в столовую, Эбби увидела принца у окна - он смотрел на дождь. Обернувшись, смерил ее мрачным взглядом. Виду него был нездоровый.
        - Эбби, скажите мне правду. Если бы вас загнали в угол и заставляли совершить ненавистный вам поступок, и при этом заявляли бы, что это ваш долг, как бы вы поступили?
        У нее сердце едва не выскочило из груди. Ведь это ее ситуация! Как он мог догадаться?
        - Я…- Ей было тяжело продохнуть.- Ваше Высочество, я…
        Он усмехнулся.
        - Ну-ну, Эбби. Мы здесь одни и к тому же успели полежать вместе в постели, так что давайте без церемоний. Называйте меня Микаэлем.
        Она едва удержалась от порыва сделать реверанс.
        - Как скажете, Ваше Высочество,- смутившись, промямлила она. А что, если он просто дает ей знать, что догадался, почему она здесь, почему убежала от дяди? Если он все знает, то почему не угрожает ей судебным расследованием? Любой нормальный принц так бы и поступил. Но по выражению его лица Эбби вдруг поняла, что сделала неправильный вывод: - он говорит о чем-то другом, у него самого какие-то жизненные сложности.
        Девушка облегченно вздохнула, хотя до конца успокоиться не могла и нервно теребила край свитера. Что он еще скажет? Но, прежде чем он успел что-либо сказать, из глубины дома донесся звук. Принц насторожился.
        - Это что?
        - Гроза,- быстро ответила она.- В старых домах часто завывает ветер.- И направилась на кухню.- Вода вот-вот закипит. Я сейчас…
        - Это не гроза. Вот опять. Слышите? Что это?
        - Что?- У нее упало сердце. Этот звук ни с чем не спутаешь - кричала Брианна, требуя внимания.
        Принц сурово посмотрел на Эбби. Плач Брианны набирал силу. Хоть бы гром ударил посильнее!
        - Ну, я не знаю. Ураган, наверное…
        В голубых глазах принца промелькнуло удивление.
        - Эбби, в доме ребенок?
        Она покачала головой.
        - Да нет… Это, скорее всего, голуби на карнизах.
        Глаза принца гневно сверкнули.
        - Я так не думаю. Это ребенок. Я в состоянии различить плач младенца. Если в доме не спрятались цыгане, то ребенок ваш.- Он закатил глаза.- Ребенок. Что последует потом?
        Эбби покраснела. Она должна была предположить, что все раскроется, и теперь судорожно соображала, что же делать.
        - Откуда здесь ребенок?- требовал ответа принц. Он стоял перед ней, и его разгневанное лицо находилось всего в нескольких дюймах от ее лица.
        Эбби, не зная, что сказать, беспомощно повела плечами.
        - Я…
        - Эбби, выкладывайте все начистоту!
        Она должна ему хоть что-то сказать. Сказать часть правды. Но не всю правду.
        - Хорошо,- наконец произнесла она. Со мной действительно ребенок.
        Принц ничего не ответил. Он ждал, пристально глядя на нее. Она в замешательстве заморгала и затараторила:
        - Теперь вы понимаете, почему я не могла уйти. В такую погоду уйти с ребенком… Я должна была подождать, пока не закончится дождь. Вы, конечно, это понимаете…
        Он продолжал молчать.
        - Мне необходимо было где-то переждать дождь - снова завела она свою песню.
        - Пойдемте.- Он кивнул в ту сторону, откуда доносился плач.- Я хочу увидеть ребенка.
        И тут Эбби ощутила силу власти этого человека. Ощутила почти физически. Словно на нее налетел шквал ветра, растрепал волосы и не давал дышать.
        Она бросила на него взгляд через плечо и пошла к комнате прислуги. Микаэль двинулся следом.


        Глава третья
        - Ее зовут Брианна. Ей два месяца.
        Эбби взяла девочку на руки, прижала к себе и вызывающе посмотрела на принца, словно хотела предупредить: «Не вздумайте сказать про нее хоть что-то нехорошее».
        Принц Микаэль даже не сделал попытки войти в комнату. Он остановился в дверях, и на его красивом лице было написано изумление. Такого он явно не ожидал.
        - Почему вы привезли ребенка сюда?- спросил он.
        - А что в этом плохого? Вы же жили здесь, когда были маленьким.
        - Жил. Но за мной ухаживала целая армия слуг и нянек. В доме было электричество и все остальные удобства.- Он смерил ее сердитым взглядом.- Как вы добрались с ребенком в такую грозу? Перед замком стоит только моя машина, другой нет. Эбби, что, черт побери, вы здесь делаете?!
        А она надеялась, что малышка сразу завоюет его сердце! Эбби закусила губу. Что ей такое придумать и при этом не сказать правду?
        Брианна затихла, но не надолго, и снова захныкала. Эбби повернулась к принцу, чтобы он мог увидеть хорошенькое личико девочки, и заворковала:
        - Не плачь, киска. Это всего лишь большой, злой принц. Он, конечно, страшный, но ты его не бойся.- Она выразительно посмотрела на него.- Улыбнитесь. Тогда она, возможно, успокоится.
        Он, кажется, угодил в ловушку. Улыбаться ему совершенно не хотелось.
        Эбби поцеловала пухлую щечку малышки.
        - Вы ведь не интересуетесь детьми?
        Детьми? С какой стати принцам интересоваться ими?
        - Прошу прощения, но в мое университетское образование не входило изучение ухода за младенцами,- саркастически заметил он.
        - Это очевидно.- Она сверкнула на него глазами.- Дети чувствуют, когда их ненавидят.
        - Ненависть к детям мне не свойственна,- возмутился он.
        - Да?- Эбби посмотрела на Брианну.- А вот она так не думает.
        - Это неправда. Она мне… очень нравится.
        - Неужели?
        Он вошел в комнату.
        - Эбби, я люблю детей. Дети - это основа жизни. Каждый ребенок - это звено в цепи, созданной Богом.
        Кажется, он ее не убедил, так как она неодобрительно сверкнула на него глазами.
        - Тогда подержите ее, пока я готовлю вам чай.
        - Что?
        Не успел он опомниться, как ребенок оказался у него на руках, а Эбби уже из коридора крикнула ему:
        - Держите ей головку!
        И вот он держит мягкое маленькое существо, закутанное во что-то пушистое, смотрит в темно-голубые глазки, которые в свою очередь внимательно и удивленно разглядывают его.
        - Эй, привет,- сказал он. Кажется, Эбби что-то говорила про улыбку? Он улыбнулся.- Как дела?
        Нижняя губка задрожала, а круглые глазенки наполнились слезами. Принц перепугался. Улыбка не сработала. Может, попробовать песню?
        - Женщины умеют добиваться своего,- пробормотал он.
        Крошечная девочка вздохнула, и плечики у нее затряслись.
        - Ну-ну, не плачь. Посмотри на меня. Правда, смешно?- Он начал корчить забавные рожицы, но это не подействовало - девочка закрыла глаза, ротик у нее искривился, и она издала громкий вопль.- Нет-нет-нет.- Микаэль поскорее прижал ее к плечу, как это делала Эбби.- Все в порядке. Все в порядке. Никто тебя не обидит.- Он легонько похлопал малюсенькую спинку и заходил по комнате, бросая взгляды на ящик комода, служивший детской кроваткой. Положить туда ребенка он не решался, опасаясь, что сделает что-нибудь не так.
        Малышка тихо плакала. А он… ему стало ее безумно жалко. Бедная кроха, она хочет к маме. И вдруг… Микаэль не мог понять, как это произошло, но… он запел.
        Смешно. Он понятия не имел, что помнит все слова. Вероятно, сработало подсознание, но, как бы то ни было, он спел колыбельную до конца. И мало этого - раскачивался в такт. Что происходит? Он начинает другую, новую жизнь? А хнычущий младенец у него на руках тем временем начал успокаиваться, плач постепенно затих.
        - Вы ее укачали.
        Он поднял голову - в дверях стояла Эбби и улыбалась.
        - Разве?- удивился он.
        Девочка действительно больше не плакала. И этот маленький сверточек больше не казался принцу обременительной ношей. Наоборот - в душе его были задеты нежные струнки. Занятно.
        Эбби приложила палец к губам.
        - Давайте я ее уложу,- прошептала она и забрала у него ребенка.- Ваш чай на столе. Я сейчас приду.
        В столовой Микаэль подошел к окну. Как странно он себя чувствует. Вероятно, все-таки не выспался и поэтому временами у него кружится голова. Но сюда он приехал не спать, а думать, искать способ, как разорвать помолвку со Стефани Холленбек и исхитриться при этом, чтобы семья не лишила его возможности унаследовать престол и не изгнала из страны. Ему предстоит решить сложную головоломку, а он теряет время на странную девушку с ребенком. До добра это не доведет.
        - Вы поняли, какое это чудо?- спросила Эбби, входя.- Она вас не побеспокоит. Вы позволите нам остаться?
        Он посмотрел на нее и утонул в глубине темных глаз. И опять в нем зашевелилось желание. В его постели перебывало столько женщин, что он прекратил реагировать на их чары. Так, во всяком случае, ему казалось. Но, глядя на Эбби, Микаэль снова поверил в то, что старое как мир притяжение между мужчиной и женщиной имеет над ним власть. Она стояла очень близко, а ее запах и маленькое, похожее на раковинку ухо дразнили, и он уже представил, как ласкает руками ее прелестную фигурку…
        - Итак, чего вам хочется на обед?- непринужденно спросила она.- Я приготовлю что-нибудь…
        - Эбби,- прервал ее он, стараясь придать голосу строгие нотки,- к обеду вы здесь не останетесь. Я отвезу вас с ребенком в деревню.
        Она была потрясена.
        - Я не могу туда поехать!
        - Вы же там раньше жили. Разве никого из знакомых не осталось?
        Она молча покачала головой, а он почувствовал себя чудовищем. Но что ему делать?
        - Хорошо. В таком случае я отвезу вас на станцию.
        У нее глаза наполнились слезами. Он отвернулся к окну и уставился на потоки грязи, текущие мимо дома вниз по холму. Он никогда не мог устоять против женских слез, но сейчас должен проявить твердость.
        - Эбби, от чего или от кого вы бежите?- спросил он.
        - От своего дяди,- не сразу ответила она.
        - От доктора Зейра?
        Она выдавила печальную улыбку.
        - Как и вам, мне нужно время, чтобы побыть одной и подумать. У моего дяди есть планы в отношении меня, и боюсь, что меня его планы не устраивают.
        - Мужа у вас нет?- спросил он, бросив на нее взгляд.
        - У меня? А… Нет, у меня нет мужа.
        - Понятно. Проблема в этом.
        - Нет не в этом.- Она решительно покачала головой.- Зачем мне муж? И с ребенком забот хватает!
        Странно. Микаэла удивило ее замечание.
        - Я правильно понял? Ваш дядя не в восторге от того что у него на руках оказалась незамужняя племянница с ребенком?- Он смотрел на нее с симпатией и сочувствием.- Эбби, он вас выгнал?
        Она отвернулась и закрыла глаза. Как объяснить ему все, когда у нее самой в голове полная неразбериха? Как рассказать про сестру Джульенн умершую при родах на грязном чердаке, где около нее была полуграмотная повитуха? Как описать гнев дяди, когда он узнал об этом? И как описать его злобу на королевскую семью? Что подумает принц, если она ему расскажет о том, что ее дядя задумал объявить Брианну дочкой кронпринца Дейна? Поймет ли Микаэль, почему ей пришлось убежать с ребенком сестры? Возможно, и поймет, но она не осмелится ему рассказать…
        - Вы странная девушка, Эбби,- произнес он.
        Она дерзко ему улыбнулась, чтобы скрыть боль и волнение.
        - Да, странная. Я совершенно не похожа на женщин, к которым вы привыкли. Знаки внимания с вашей стороны мне не нужны. Мне нужно место, где я могла бы остановиться, где Брианна была бы в безопасности. Мне необходимо всего несколько дней, чтобы решить, куда поехать потом. Вы можете не замечать меня, если не хотите. Просто разрешите мне остаться.
        Он прижал ладони к стеклу, так как опять почувствовал себя плохо.
        - Клянусь, что не буду попадаться вам на глаза. Вы забудете, что я здесь,- продолжала она.
        Он покачал головой.
        - Вот и ошибаетесь. Послушайте, Эбби. Я не смогу чувствовать себя свободно, когда кто-то ходит по дому, как бы вы ни старались меня не беспокоить. Мне очень жаль, но я все же отвезу вас в деревню.
        Она закусила губу и отвернулась, чтобы он не увидел ее слез. В деревню она не поедет, да и сесть на поезд не осмелится. Наверняка дядя уже разослал агентов на все железнодорожные станции. И автобусов тоже следует избегать. Но не идти же пешком до границы! Так что придется рискнуть. Хотя погода ужасная, лучше поторопиться и уйти тайком от принца. Она посмотрела на него. Скорее всего, она никогда больше его не увидит. А он ей уже начал нравиться…
        - Хорошо,- сказала она, и голос у нее почти не дрожал.- Я буду готова через час.
        Эбби вышла из комнаты, а он… едва не крикнул ей, чтобы она осталась. Она скрылась за дверью, и в этот момент у него закружилась голова, да так сильно, что он испугался. Такого с ним еще не было. Он застонал и припал к стене. Комната вертелась сумасшедшим вихрем, и внутри все переворачивалось. Микаэль не мог понять, где верх, а где низ. Последнее, что он видел, это пол, который стремительно приближался к нему.
        А потом его поглотила темнота.


        Глава четвертая
        Принц Микаэль абсолютно прав - она должна уехать. Раз он здесь, то, несомненно, за ним по пятам несется целая стая придворных. Возможно, задействована и секретная служба, и вскоре он очутится в окружении братьев, друзей и поклонниц… Ей надо отсюда уйти! Собрать Брианну, захватить свои немногочисленные вещи и бежать, несмотря на ливень.
        Эбби сжала зубы, полная решимости спасать Брианну. Вот так львица уносит своего детеныша подальше от опасности. Она перейдет границу к ночи и, если повезет, сядет на автобус, а если нет, то пойдет пешком. Ей надо поторопиться, пока принц не стал ее искать, чтобы отвезти в деревню.
        Спустя десять минут она уже осторожно пробиралась по скользкой, мокрой листве с Брианной в сумке-кенгуру у себя на груди.
        Эбби оглянулась на замок, который показался ей холодным, мрачным и необитаемым. Ни в одном из окон она не увидела принца. Значит, ей повезло. Но почему где-то в душе больно кольнуло? Она отвернулась и пошла навстречу пронизывающему ветру.
        Дойдя до конца длинной подъездной аллеи, Эбби остановилась и еще раз оглянулась. По-прежнему в доме никаких признаков жизни. Вздохнув, она поправила на спине тяжелый рюкзак. Впереди трудное путешествие, но они с Брианной его осилят. Должны осилить.
        Она свернула на немощеную дорогу, огибавшую гору. Там, за горой, Эбби рассчитывала сесть на автобус, который ходил достаточно регулярно. Она вспомнила остановку у деревенской бакалейной лавки, где, бывало, родители сходили с автобуса, покупали продукты, а потом шли лесом до городка под названием Дарма в соседнем графстве. Все кругом знали, куда они направлялись, но никто не сказал ни слова властям и их не выдал. К счастью, традиции не изменились.
        - Ой!
        Эбби споткнулась о камень и едва не подвернула лодыжку. Крепко прижав к себе Брианну, она ухватилась одной рукой за деревянную изгородь. Надо быть осторожней. Не хватает еще покалечиться.
        И вдруг она поняла что зазвенело y нее в кармане, когда она чуть не упала. Ключи от замка! Она забыла положить их на место. Сердце сжалось. Что теперь делать? Разве она сможет уйти и оставить принца без ключей? В доме полно помещений, куда без ключей не попасть.
        «У тебя нет выбора,- шептал в ухо настойчивый голос.- Брось их на землю. Он, скорее всего, их найдет. Иди вперед. У тебя нет времени на раздумья. Ты должна идти».
        Сунув руку в карман, она нащупала всю связку на кольце.
        «Брось их прямо здесь,- снова прозвучал внутренний голос.- Что еще тебе остается?»
        Бри вздохнула во сне. Эбби сжала в ладони ключи и раздраженно воскликнула: - О, черт!
        Как же ей не везет! Она знала, что не сможет вот так просто бросить ключи в грязь. Смешно надеяться, что принц их найдет. Она должна вернуться.
        Карабкаться обратно в гору было очень трудно. Мокрые волосы били по лицу, Бри начала хныкать. Когда Эбби подошла к задней двери замка, сил у нее почти не осталось. Перепробовав один за другим ключи, она нашла нужный и проскользнула в дом. Ключи она оставит в комнате дворецкого, на их обычном месте.
        В доме было тихо. Она положила связку на мраморный столик и прислушалась. Ни звука. Может, ей все же следует заглянуть в комнаты?
        Позже она лишь удивлялась, вспоминая, что не закричала, когда обнаружила принца на полу без сознания. Очень осторожно она опустила рюкзак, отстегнула сумку-кенгуру и положила Брианну на диван. Не обращая внимания на звон в голове, Эбби подошла к принцу и встала на колени.
        Он дышал. Слава богу! Но кожа была синюшной, и выглядел он очень плохо. Она дотронулась до него и окликнула:
        - Микаэль? Ваше Высочество?
        Ответа не последовало. Хоть бы кто-нибудь пришел ей на помощь! Но помощи ждать не от кого. И никто не подскажет, что ей делать. И плакать бесполезно.
        А принцу необходима срочная помощь. С ним происходит что-то непонятное, и оставлять его в таком состоянии нельзя. Да и трогать его с места опасно. Что делать? Она бросила взгляд на остатки завтрака на столе. А если он отравился ее стряпней? Что будет, если он… умрет? У нее перед глазами уже замелькали заголовки газет с сообщением, что она не только украла ребенка кронпринца, но и убила его брата!
        Ладно. Об этом она подумает позже. А сейчас ей надо привезти врача. Но как? Она в бегах и не может ни с кем связаться. Эбби посмотрела на красивое тонкое лицо Микаэля, и сердце у нее затрепетало. Нельзя терять время - она должна привезти к нему медика. Если бы она могла разыскать Грегора Нарну, своего друга детства! Но где его искать? Эбби знала лишь, что он успешно учится на медицинском факультете. Приезжает ли он в свой дом в деревне, где жил раньше? Вряд ли. Но ничего другого, как искать его в деревне, ей в голову не приходило. Она должна туда поехать и попытаться найти Грегора.
        А это означает, что ей придется воспользоваться машиной принца. От волнения пересохло в глотке. Ведь у нее нет водительских прав! Эбби водила машину всего пару раз - они с сестрой как-то взяли покататься дядин автомобиль, когда тот был в отлучке. Но сейчас ей придется вести роскошный «ламборджини», причем в распутицу. От одной этой мысли ее охватил ужас. Возможно, каким-то сверхъестественным образом ей удастся не разбить машину, но что будет, если кто-нибудь ее увидит? Несмотря ни на что, она должна это сделать. На карту поставлена человеческая жизнь. Эбби накрыла принца одеялом, нашла его ключи от автомобиля, взяла на руки Брианну и побежала к двери.

        Принц Микаэль открыл глаза, но был вынужден тотчас их закрыть. Комната все еще кружилась, он чувствовал себя совершенно больным. В голове стучало, словно по ней били кувалдой. Черт! Что с ним происходит? Стоило ему пошевелиться, как на него накатывала тошнота. Он, был не в состоянии не то чтобы пошевелиться, но даже думать. Сквозь туман перед глазами вдруг промелькнуло лицо молодой женщины. Кажется, он только что с ней говорил, но вспомнить ее имя было выше его сил. Он услыхал чьи-то голоса. Кто-то касался его тела, и он, поморщившись, хотел отодвинуться, но не смог. Ощутив болезненный укол в руку, снова попытался открыть глаза. Ему удалось лишь чуть-чуть приподнять веки, и он разглядел женское лицо. Казалось, что оно проплывает мимо. Он зашептал, и она наклонилась к нему близко-близко.
        - Что?- спросила она.- Что вы сказали?
        Веки у него сомкнулись, и он из последних сил выдохнул:
        - Останьтесь.
        И опять провалился в бездну.
        - Это похоже на вирус, который поражает среднее ухо,- сказал Грегор, убирая шприц в черную сумку. Он посмотрел на Эбби и пожал плечами.- Конечно, это всего лишь предположение, но в прошлом члены королевской семьи были подвержены подобному заболеванию. Симптомы напоминают болезнь Меньера. Правда, то, что я вижу сейчас, выражено очень резко. Я вколол ему препарат от головокружения. Если мои предположения верны, то вскоре ему станет лучше.
        Эбби смотрела на принца, все еще лежащего на полу. Она подсунула ему под голову подушку с дивана и укрыла до подбородка одеялом. Только бы Грегор не ошибся! У нее сердце щемило от вида Микаэля, такого беззащитного и бессильного. Она с благодарностью посмотрела на Грегора. Этот высокий и красивый мужчина до сих пор напоминает ей умного, открытого мальчика из ее детства. Только вот теперь его левый глаз закрывала черная повязка.
        - Слава богу, что ты оказался в том же доме!- воскликнула она.- Я не знала, кого я там обнаружу.
        Он улыбнулся.
        - Малышка Эбби… Я не видел тебя и Джульенн, по-моему, лет десять. Как она?
        - Моя сестра недавно умерла,- неживым голосом ответила она и, видя, что он хочет что-то сказать, опередила его: - Нет. Я не могу об этом говорить. Не сейчас.- Эбби глубоко вздохнула.- Расскажи мне о себе. Что произошло с тобой?- Она жестом указала на повязку.
        - То же, что со всеми нами,- натянуто ответил он.- Война.
        - Ой,- прости. Но я думала, что ты учишься на медицинском факультете.
        - Учился. Я был на очереди в интернатуру по хирургической ортопедии. Но не мог допустить того, чтобы восстановление монархии произошло без меня, и ушел в армию.
        Эбби понимающе кивнула, зная, что его семья всегда была ярой сторонницей королевской династии.
        - А теперь чем ты занят?- спросила Эбби.
        - Ну, о хирургии пришлось забыть. Я ведь потерял левый глаз…
        - Господи, Грегор!
        - Я и приехал домой, чтобы определиться со своей дальнейшей деятельностью.
        Принц застонал и пошевелился.
        - Он приходит в себя,- сказал Грегор.- Это хорошо. Как только он сможет подняться на ноги, мы уложим его на диван. А потом тебе придется поухаживать за ним день-другой.
        День-другой! У нее пересохло во рту. Она не может этого сделать. Одну ночь - это куда ни шло, но утром она должна уйти. Ее главная забота - Брианна. Брианна…
        - Скажи,- спросила она Грегора,- эта болезнь… заразная? Ну, люди могут от него заразиться?
        - Нет, Эбби.- Грегор удивился и покачал головой.- Можешь не беспокоиться. Ты не заразишься, это невозможно.
        Такой ответ ее не удовлетворил.
        - Но для других людей, например для младенцев, это не опасно?- со страхом продолжала она. Ведь Грегор не знает о Брйанне. Она спрятала ребенка на заднем сиденье «ламборджини», когда пришла в дом Грегора, а сюда он приехал на своей машине. Только бы он ничего не заподозрил!
        - Ни в коем случае,- заверил ее Грегор.- Но я не думаю, что здесь появятся младенцы.- Он пристально на нее посмотрел.- Опасность состоит совсем в другом… Послушай, ты так и не объяснила, каким образом очутилась здесь с принцем.
        - Это долгая история. Обещаю со временем все тебе рассказать. Но сейчас не могу.- И выразительно посмотрела на принца, лежащего на полу.
        Грегор кивнул и переключил внимание на своего пациента, который открыл глаза.
        - Как вы себя чувствуете?- спросил он Микаэля.
        - Плохо,- пробормотал принц, стараясь не двигать головой.- Очень плохо.
        - Посчитайте до пяти,- велел Грегор, поднеся ладонь с растопыренными пальцами к лицу Микаэля.
        Микаэль очень медленно, но все же справился с этой задачей.
        - Хорошо,- сказал Грегор.- А-теперь мы переложим вас на диван.
        Микаэль прищурился.
        - Я вас знаю,- слабым, глухим голосом сказал он.- Вы приходили сюда с вашим отцом. А он был ветеринаром, да?
        Грегор отвесил легкий поклон.
        - Да, Ваше Высочество. Вы любезно приглашали меня несколько раз поиграть с вами в баскетбол.
        Микаэль наморщил лоб. Было видно, что ему трудно сосредоточиться.
        - Значит, вы лечите меня лошадиным лекарством?
        Эбби засмеялась. Раз принц шутит, то умирать не собирается!
        - Да нет. Грегор лечит людей. Он доктор.
        - Не совсем,- поправил ее Грегор.- Я не закончил интернатуру.
        - Но ты же закончишь!
        Грегор ничего на это не ответил и повернулся к принцу.
        - Не стоит излишне беспокоиться. Симптомы вашей болезни мне хорошо знакомы.
        А принц не сводил глаз с Эбби.
        - Это вы привезли мне доктора?
        Она, помедлив, кивнула.
        Эбби подъехала к дому Грегора сзади и подошла к тому самому окну, в которое они с Джульенн бросали камешки, чтобы вызвать его поиграть. А потом она увидела Грегора за письменным столом, как тогда, в школьные годы. Ей повезло! Она поскреблась в стекло, и он поднял голову. Она была потрясена, увидев черную повязку на глазу. Грегор сразу узнал ее, а когда она рассказала ему о несчастье с принцем, без лишних вопросов достал докторский саквояж и был готов следовать за ней в замок.
        - Только никому ни слова,- предупредила Эбби.- Никто не должен знать, что принц Микаэль в замке. И про меня тоже никто не должен знать.
        - Не волнуйся,- ответил Грегор. И теперь она повторила это принцу:
        - Вы можете положиться на Грегора. Я за него ручаюсь.
        В здоровом глазу Грегора промелькнуло любопытство, но он воздержался от вопросов и повернулся к Микаэлю.
        - Вы сможете подняться и лечь на диван?
        - Думаю, что сейчас смогу.
        - Хорошо. Эбби, возьми его за правую руку, а я - за левую.
        Эбби подошла к принцу, он обхватил ее за плечо, и она ощутила тяжесть его тела.
        - Вот так, всего пару шагов…- говорил Грегор.
        С помощью Эбби Грегор усадил принца на диван, и тот со стоном опустился на подушку, закрыл глаза и несколько минут не двигался. Грегор внимательно наблюдал за ним.
        - Все в порядке,- наконец произнес Микаэль, не открывая глаз.- Приземлился.
        - Хорошо.- Грегор вынул из своего саквояжа несколько пузырьков.- Вам необходим отдых, по крайней мере на день-два. Я оставляю таблетки, это релаксанты и легкое мочегонное. Примете по одной таблетке, запивая водой. Я приду утром вас проведать.
        - Спасибо, Грегор. Весьма ценю вашу помощь.
        - Рад услужить. А пока что за вами присмотрит Эбби.
        - Она согласится?
        Принц смотрел на нее, и она понимала, что на ее лице написано смятение. Она уже должна была перейти границу! Он ведь хотел, чтобы она ушла.
        - Конечно, я согласна,- торопливо сказала она.- Я буду здесь ровно столько, сколько понадобится.
        Тут Грегор снова с любопытством взглянул на Эбби. Его явно заинтересовал характер ее взаимоотношений с принцем. Если бы она могла объяснить Грегору, что между ними ничего нет! Абсолютно ничего, просто они оба волею случая одновременно оказались в старом замке. Но если она об этом скажет, то последуют и другие вопросы, так что лучше попридержать язык, а правду оставить при себе.
        - Замечательно,- сказал Грегор.- Его Высочество нельзя оставлять одного еще сутки. Эта болезнь проявляется внезапными приступами в течение какого-то времени.- Он посмотрел на принца.- Мне кажется, что вы недавно плавали по морю.
        Микаэль уставился на него.
        - Откуда вам это известно? Я провел в круизе всего неделю.
        Грегор кивнул.
        - Обычно это предшествует приступу. В вашей семье, во всяком случае. С вами такое впервые?
        - Да.- Микаэль нахмурился.- Вы хотите сказать, что это наследственная болезнь, как, к примеру, гемофилия?
        - Совершенно верно.
        - Но… каким образом вы это узнали?
        Грегор замешкался с ответом. Было видно, что ему неловко.
        - Я написал работу по диагностике заболеваний в династии Монтеневада. Так что, как вы понимаете, мне многое известно. Ваш отец страдал болезнью Меньера в возрасте двадцати-тридцати лет. Он тогда увлекался яхтами, и с ним случались похожие приступы.
        - Кажется, я это помню,- медленно произнес Микаэль.
        - Ну, до завтра. Я приеду утром. Эбби будет за вами следить, и, если что-нибудь пойдет не так, как я рассчитываю, она сможет поехать за мной.- Он улыбнулся ей.- Не провожай меня. Я знаю, где выход.
        Разумеется, знает. Она прикусила губу и взглянула на Микаэля. Заметил ли он то, что сказал Грегор? Но принц думал о чем-то своем.
        - Как вам удалось доставить его сюда?- спросил он Эбби.
        Она смущенно улыбнулась.
        - Я взяла вашу машину и съездила к нему домой.
        - Вас кто-нибудь видел? А мою машину?
        Именно этою она страшно боялась. Слишком роскошная модель для сельской местности.
        - Нет,- она покачала головой.- Дом Грегора находится на окраине деревни. Я не заметила никаких машин, пока ехала, а припарковалась позади его дома.
        - Видно, вы с детства привыкли к этому маршруту,- тихо произнес он.
        Эбби вскинула подбородок. Отрицать это она не собирается!
        - Да, привыкла. Мы были друзьями.
        - И любовниками?
        Она возмутилась:
        - Господи! Нет, конечно! Мы же были детьми. Кажется, этот ответ пришелся ему по вкусу.
        - Я правильно понял: он входил в вашу шайку малолетних взломщиков?
        Эбби вздохнула. От принца ничего не укроется! Он помнит и замечает, все.
        - Да,- призналась она.
        - И был главарем?
        В этом Эбби не была уверена, так как за пальму первенства боролись Грегор и Джульенн. А она, младшая сестра, просто участвовала во всех их проделках.
        Эбби хотела объяснить это принцу, но слова застряли в глотке. Возможно, он действительно серьезно болен, но… как он на нее смотрит… Его взгляд обжигает и ласкает одновременно. У нее перехватило дыхание. А может, она неправильно истолковала его взгляд или воображение завело ее слишком далеко?
        - Если вы обойдетесь без меня несколько минут, то я сбегаю проверить ребенка,- быстро проговорила она и, не дожидаясь ответа, вышла из комнаты.
        Все пошло не так, как она задумала.
        - Придется начинать все сначала,- пробормотала она и заторопилась к Брианне.


        Глава пятая
        Принц Микаэль крепко проспал почти всю ночь, а когда наконец проснулся, то почувствовал себя значительно лучше. Правда, сильно болела голова, но ему уже не казалось, что он погружается в бездонную пучину. Стараясь не обращать внимания на слабость, спустил ноги с дивана, осторожно сел.
        - Вот это да!- раздался голос Эбби.- Куда это вы собрались?
        - Есть вещи, которые даже вы не можете помочь мне сделать,- с мрачным видом заявил он.
        Не обращая внимания на его слова, она подошла к нему, помогла встать на ноги и строго приказала:
        - Обопритесь на меня.
        - Я сам справлюсь,- пробурчал он, не желая прибегать к ее помощи.
        - Возможно, вы правы, но тем не менее меня можно использовать в качестве опоры,- сказала Эбби твердым голосом и подставила ему плечо, словно заправская сиделка.
        Он не ответил, стоял с закрытыми глазами и непримиримым выражением лица.
        - Как вы себя чувствуете?
        Микаэль выглядел плохо, но когда открыл глаза, то улыбнулся.
        - Голова кружится,- сказал он.- Но кружится как-то… обычно. Не так, как раньше, словно наступил конец света и я кружусь в безвоздушном пространстве. С этим я справлюсь.
        Рука Микаэля обхватила ее плечи. Какой он мускулистый! В расстегнутой рубашке она увидела скульптурно вылепленную грудь, гладкую и загорелую. У него потрясающее тело! Та ночь, когда она случайно попала в его постель, словно оказалась прелюдией к чувственному жару, охватившему ее теперь. Надо взять себя в руки, а иначе можно потерять голову.
        У двери в ванную он сказал:
        - Останьтесь здесь. Дальше я сам.
        - Вы уверены?
        - Уверен.- И закрыл дверь.
        Она вздохнула. Принц нуждается в ее помощи, и она не может его оставить, пока он так слаб.
        Эбби провела бессонную ночь, каждый час вскакивая с постели и заходя к нему проверить, как он. Пару раз за ночь ей казалось, что принц умирает, и она, склонившись к нему, прислушивалась к его дыханию. И вот теперь она чувствует себя совершенно разбитой.
        Подойдя к окну, она стала смотреть на утреннее небо. Тучи так и не рассеялись, хотя дождь прекратился. Подходящее время, чтобы сбежать, но теперь сделать это она не может. Эбби закрыла глаза. Что ее здесь держит? Чем она обязана принцу Микаэлю? Единственное спасение - убраться как можно скорее из страны. А она медлит. Почему?
        - Мне повезло, что вы вчера были здесь и смогли поехать за врачом,- сказал Микаэль, когда спустя несколько минут она довела его до дивана.- Если бы не вы, я, вероятно, лежал бы до сих пор на полу и ждал смерти.
        - У меня не сложилось впечатление, что вы настолько были плохи,- ответила она, укрывая ему ноги одеялом.- К тому же кто-нибудь из вашей свиты в конце концов появится здесь.
        - Не появится. Они не знают, где я.
        Хорошо, если так, подумала Эбби. Но можно ли доверять его словам?
        - Каким образом вам удалось удрать?- недоверчиво спросила она.- А как же служба безопасности?
        - Мне не нужен сторож. Последнее время я сражаюсь со своей свитой. Мы годами жили в изгнании, тайно переезжая с места на место. А теперь они хотят, чтобы я снова таскал за собой толпы телохранителей, куда бы ни поехал!
        Она смотрела на него, наклонив голову набок.
        - Телохранитель помог бы вам быстрее, чем я,- заметила она.- Наверное, не так уж плохо иметь его под рукой.
        - Вы прекрасно справились. Мне никто больше не нужен.
        Их взгляды встретились, и ей вдруг стало нечем дышать. То, как он произнес свои слова, прозвучало почти намеком на романтические отношения. Господи! Даже помыслить об этом невозможно. Ее охватило странное ощущение… Эбби почувствовала прилив желания. Покраснев, она поспешно отвернулась от Микаэля.
        - Вам было трудно вести мою машину?- неожиданно поинтересовался он.
        - Вашу машину?- Она стояла к нему спиной, глядя в огромное окно. Если бы только он знал, какой страх ее обуял, когда она села за руль этого модного чудовища!- Немного. Но я с ней справилась.
        Он нахмурился.
        - Вы ее случайно не сломали?
        Она криво усмехнулась, вспомнив, что когда включила первую скорость, то раздались какие-то подозрительные звуки.
        - Думаю, что не сломала.
        - Я рад. Машина чудесная, правда? Самая лучшая из всех, что у меня были. Да разве вы сами этого не поняли? Вам понравилось ее вести? Ну, по сравнению с тем, к чему вы привыкли?
        Началось! А она рассчитывала утаить от него правду… Лучше уж все сразу выложить. Она повернулась к нему и посмотрела прямо в глаза.
        - На самом деле я ни к чему не привыкла. Я не вожу машину.
        Он от удивления приоткрыл рот.
        - Вы… не водите?- В его глазах промелькнул ужас.
        - Нет. У меня нет прав.- И, помедлив, Эбби призналась: - Единственная машина, которую я пыталась водить, это старый «мерс» моего дяди. Я попробовала всего один раз, и у меня не очень-то получилось. Я сорвала привод. Это, кажется, так называется?
        У принца вырвался сдавленный стон.
        - Но вы не волнуйтесь - с вашей машиной этого не произошло.- Эбби вспомнила охвативший ее страх, когда она села на место водителя и увидела перед собой приборную панель.- Хотя ваша машина по сравнению с дядиной - это космический корабль. Я очень долго соображала, как ее завести.
        - Этот «ламборджини» был изготовлен специально для меня,- побледнев, хрипло произнес принц.
        Автомобили. Одна из самых любимых игрушек мужчин.
        Эбби не могла понять эту страсть. Смешно, но ей почти доставило удовольствие мучить Микаэля своим рассказом. С простодушным лицом она произнесла:
        - Да, машина прекрасная. Я, правда, ее немножко испачкала, но никуда не врезалась. И…- она помолчала,- нет, не думаю, что я ее поцарапала.
        Он снова застонал, а она засмеялась.
        - Да не беспокойтесь вы так! Я ее не повредила. Лучше беспокойтесь о себе. Как вы себя чувствуете? И не знаете ли… как долго вы пробудете в таком состоянии?
        Он пристально посмотрел на нее.
        - Почему вы спрашиваете? Вам необходимо куда-то ехать?
        Она бросила на него взгляд исподлобья.
        - Ну, вообще-то…- Сядьте.
        Она удивилась.
        - Зачем? Я и стоя могу с вами разговаривать.
        - Сядьте!- строго приказал он.
        Она послушно села в кресло напротив.
        - У меня такое ощущение, что вам не терпится убежать.
        Она поежилась. Только бы он не догадался, почему ей жизненно необходимо исчезнуть из страны. Он очень сообразителен, быстро все вычислит и поймет, что она замыслила кое-что незаконное. А что потом? Он ее задержит? Конечно, задержит и, возможно, отдаст под суд за кражу ребенка и еще бог знает за что.
        - Мне необходимо уехать,- твердо заявила Эбби.- Вы ведь сами хотели, чтобы я уехала.
        Он прищурился.
        - Это было тогда, а не сейчас. Вот этого она и боялась!
        - Вы были правы - мне действительно лучше уехать. Я уже сложила вещи и собиралась уйти, когда обнаружила вас на полу. Если бы не это, я была бы далеко отсюда.
        - Куда вы направлялись?
        Она не была готова к такому вопросу. Сказать ему правду невозможно, и Эбби, безвольно глядя в стену, повторила:
        - Куда я направлялась? Ну…
        - Если вам некуда идти, то можете остаться здесь,- повелительным тоном сказал он.
        Как бы получше ему ответить?- подумала Эбби и тут поняла, что он уже не смотрит на нее. Взгляд его сделался отсутствующим, он весь дрожал.
        Она вскочила, подошла к нему и пощупала лоб.
        Жара не было.
        - Микаэль, что с вами? Вам холодно? Я принесу одеяло.
        Она ринулась в ближайшую спальню, стащила с кровати стеганое ватное одеяло и побежала обратно. Сердце бешено колотилось. Принц еще очень слаб, он тяжело болен, а она ведет себя с ним как с совершенно здоровым человеком. Стыдно!
        - Ну вот.- Она укрыла его теплым одеялом и подоткнула со всех сторон.- Так лучше?
        Он ничего не ответил, лежал с закрытыми глазами. Дрожь постепенно прошла, и Эбби показалось, что он заснул. Она облегченно вздохнула и повалилась в кресло. Принц Микаэль действительно серьезно болен. Выходит, она не может его оставить. По крайней мере в ближайшие дни. Ее охватил ужас. Она в ловушке!
        А что, если у него более опасная болезнь, чем думает Грегор? Эбби посмотрела на часы. Где Грегор? Когда он вернется? Почему она не договорилась с ним о точном времени?
        И вдруг ее словно прострелило: что, если Грегор не вернется? Что, если он слышал о пропавшем младенце и начал задавать себе вопросы?
        Нет, Грегор не сделает ничего ей во вред. Она в этом уверена. Почти.

        Принц Микаэль со стоном потянулся и обвел взглядом комнату. Чувствовал он себя отвратительно, его подташнивало, тело затекло от лежания на диване. Он хотел увидеть Эбби, но ни за что на свете не позовет ее на помощь, словно больной ребенок.
        Микаэль закрыл глаза, и перед ним появилось другое лицо. Стефани Холленбек. Головоломка, решить которую он намеревался здесь. Собственно, для этого он сюда и приехал, но из-за своей непонятной болезни почти забыл о Стефани. И вот он лежит, слабый как котенок, и не в состоянии ничего придумать, а проблема со Стефани уже нависла над ним и с каждым днем давит все сильней.
        - Жизнь - это театр,- любила повторять кузина Надя.- Нам дали определенные роли, и мы должны сыграть их до конца, либо мы обречены на провал.
        Микаэль не был уверен в справедливости ее слов и точно знал, что его роль ему не нравится. Но если он собирается изменить свою роль, то нужно приступать к этому немедленно.
        Большинство приятелей ему завидовали. Его друг Джереми высказался весьма определенно:
        - Стефани Холленбек? Ну и ну! Надо быть принцем крови, чтобы завоевать такую женщину.
        Да, она красива. Необычайно красива. И еще она злая и бессердечная. В жилах этой женщины вместо крови течет ледяная вода. Чем больше он ее узнавал, тем сильнее крепло в нем убеждение, что она принадлежит к категории бабочек, которые перелетают от одной вечеринки ла другую, словно с цветка на цветок. Самое мучительное, что она может себе позволить,- это изменить цвет собственного лака для ногтей. Стефани не видела дальше своего изящного носа. Жизнь для нее - это череда развлечений и увеселений.
        Последней каплей стал случай на яхте с горничной - Стефани явно получала удовольствие, унижая простую девушку. Микаэль был свидетелем одной из отвратительных сцен, после чего он и удрал среди ночи с этой яхты и уехал как можно дальше от Стефани.
        И на этой женщине он собирался жениться и прожить с ней всю жизнь?!
        - Тебе вовсе не нужно с ней жить,- уверял его брат, кронпринц Дейн.- Это всего лишь выгодная сделка. Нам необходима политическая поддержка ее отца, да и деньги его очень кстати.
        Как у Дейна все просто! Но этот разговор состоялся до круиза по Средиземному морю. А теперь представить эту снежную королеву матерью своих детей?! Ну нет!
        Он громко застонал и запрокинул голову. Как же он влип!
        - С вами все в порядке?
        Он открыл глаза. Эбби! Какой контраст. Он улыбнулся. Стоит ей просто войти в комнату, как становится легко и приятно на душе. Почему Стефани не похожа на Эбби?
        - Все в порядке,- ответил он и повернул к ней голову, но тут же поморщился от боли.- Нет, не совсем, хотя я все еще жив, а это уже кое-что.
        - Кто такая Стефани?- спросила она.
        Он бросил на нее изучающий взгляд. Он что, вслух произнес ее имя? Этого еще не хватало!
        - Стефани? Вам показалось.
        Она подошла поближе, а он не сводил глаз с ее милого личика. Эта девушка восхитительна, у нее врожденная элегантность, а фигурка… Да она просто модель! Правда, с россыпью веснушек на носу.
        - Вы повторяли ее имя,- сказала Эбби.- Это Стефани Холленбек? Вы собираетесь на ней жениться?
        Так. Слухи дошли и до нее. Надо полагать, что теперь это знают все. Газетчики, видно, постарались. Почему-то заныло под ложечкой.
        - Солдат, которые бегут с поля боя, называют дезертирами,- тихо произнес он.- Как вы назовете мужчин, которые не хотят жениться на предназначенных им в жены?
        Эбби улыбнулась - сначала глазами, а потом и прелестными губками.
        - Точно так же,- заявила она.- Поэтому будьте настоящим мужчиной и выполните то, что обещали.
        Он обреченно застонал.
        - И ты, Брут? Неужели на моей стороне никого нет?
        - Почему вы на ней женитесь, если…- Эбби замялась.
        - И она, и я выполняем свой долг ради благосостояния и процветания страны. Это часть моих обязанностей как принца.
        В темных глазах Эбби промелькнуло сомнение.
        - Я знаю, что у вас репутация принца-плейбоя,- сказала она.- Но думаю, вам следует…
        - Хватит!- Он поднял руку, и она замолкла.
        Голубые глаза Микаэля гневно сверкнули. Он никогда не оправдывался и никому не доказывал, что он не плейбой, но то, что это обвинение прозвучало из уст Эбби, задело его. Очень сильно задело. Неужели о нем всегда будут думать именно так?
        Эбби помолчала и кашлянула. Вид у нее был немного испуганный, но она продолжила:
        - Я только хочу сказать одну вещь. Вам все равно придется жениться. И иметь детей. Вы сами сказали, что это часть работы принца. И…- Он недовольно хмыкнул, она вздрогнула, но торопливо закончила то, что хотела сказать: - Я хочу, чтобы вы знали - у вас замечательный подход к детям. Я в этом вчера убедилась. Вы будете отличным отцом.
        Он смотрел на нее во все глаза. Услышать про себя такое… Представить себя в роли заботливого отца? Нет, невозможно. Но ее слова трогали до глубины души. Он и дети… Занятно.
        Ему вдруг нестерпимо захотелось ее поцеловать. На него словно повеяло тропическим ветерком. Пухлые розовые уста манили, белоснежные зубы прикусили нижнюю губу. Да она просто обворожительна! Он представил, как целует эти жаркие сладкие губы и как крепко прижимает к себе теплое, соблазнительное тело… От этих мыслей его собственное тело отозвалось сильнейшим чувственным жаром. Давненько с ним такого не происходило!
        Ха-ха! Можно порадоваться - это признаки жизни.
        - Когда вам станет лучше,- продолжала Эбби, не подозревая о сладострастных мыслях принца,- то, может, вы захотите опять понянчить Брианну. Может быть, покормите ее из бутылочки. Ну, чтобы получше ее узнать. А когда поймете, какие младенцы милые, то перестанете их бояться.
        - Бояться!- Он ухмыльнулся.- Младенцев? Вы что же думаете - я боюсь младенцев?
        Не обращая внимания на его возмущение, она сказала:
        - Для вас это будет полезной практикой. В один прекрасный день у вас появится свой ребенок, и вы спокойно возьмете его на руки.
        Свой ребенок? Разумеется, у него будут дети, но он не собирается сам их нянчить.
        - У меня для этого полно слуг,- заявил принц.- К счастью, мне не придется этим заниматься.- Он произнес эти слова машинально, особо не задумываясь. Насмешливый, высокомерный ответ. И вдруг похолодел и замолчал, сообразив, что так могла бы ответить Стефани. Боже! Неужели он уподобился ей?
        Эбби, выразительно глядя на него, спокойно сказала:
        - Вы нарочно пытаетесь поддеть меня и рассердить.
        - Разве?
        - Вы ведь воспитывались именно так, в окружении нянь.
        Он задумался.
        - Не совсем. Но тогда была иная ситуация. Мы почти все время прятались в горах, и мать свою я видел лишь изредка. А отец вообще был какой-то недосягаемой фигурой.
        - Да, тогда была война.
        Он грустно улыбнулся.
        - Да, война.
        От этой улыбки у Эбби где-то глубоко в груди разлилось тепло, и она поспешила уйти на кухню, заявив, что ей необходимо сварить ему куриный бульон.
        Обдумывая то, что сказал принц, она вспомнила свои детские впечатления о королевской семье.
        Джульенн и Грегор несколько раз совершали походы в горы, чтобы поглазеть на них, а по возвращении рассказывали разные истории. Судя по рассказам, члены королевской семьи ничем не отличались от других счастливых семей. А потом ее и Джульенн несколько раз приглашали в замок сопровождать принцессу Карлу на официальных приемах. Принцесса Карла очень им понравилась.
        Джульенн даже ее жалела.
        - Она похожа на птичку в клетке. И шагу ступить не может без слежки.
        А вскоре они с Джульенн и сами оказались в такой же клетке, как и Карла. После смерти родителей сестры переехали к своему дяде, доктору Зейру, и практически попали под домашний арест. Жена доктора, тетя Уайнона, казалось, жила в постоянном страхе перед ним и ничем не могла помочь девочкам. Вначале Эбби и Джульенн бунтовали, но доктор Зейр умел придумывать такие наказания, что начисто отбивал любые попытки противиться его воле.
        Последнее «восстание» устроила Джульенн. Эбби до сих пор дивилась тому, как сестре это удалось, но та нашла способ тайком встречаться с любимым человеком. Никто ничего не узнал, пока она не оказалась на седьмом месяце беременности.
        Эбби налила бульон в небольшую тарелку, достала ложку, поставила все на поднос и отнесла принцу.
        - Хотите попробовать? Сами справитесь?- спросила она.
        Микаэль кивнул, вдруг почувствовав голод.
        - Спасибо,- сказал он, глядя, как Эбби пристраивает тарелку у него в руках.
        Она уселась в кресле напротив и смотрела на - принца, стараясь не выдать своего беспокойства. Ей надо выбраться отсюда - ведь от этого зависит будущее Брианны. И где, черт возьми, Грегор? Он сказал, что приедет сегодня, но не уточнил, в какое время. Она решила, что он появится утром, но уже полдень, а его все нет. Неужели он решил выяснить, что произошло в королевском семействе? Грегор до сих пор ничего не знает о ребенке. Но вдруг он что-то заподозрил?
        Микаэль проглотил почти весь бульон. Теплая еда согрела его, и он почувствовал, как у него прибывают силы.
        Он поднял на Эбби глаза. Она сидела в кресле, а неяркий свет уходящего дня падал из окна ей на лицо. В этот момент Эбби была похожа на… ангела. От нее исходил покой, а Микаэль, хотя и часто общался с женщинами, не привык к этому. В чем же дело? Он вдруг понял - она ему не навязывается. Все знакомые женщины сразу начинали с ним кокетничать. Конечно, Микаэль сознавал, что он интересный мужчина и многие дамы слетаются, к нему, как мотыльки на огонь. Но большинство из них видят в нем не просто мужчину, а исключительно принца. Им лестно быть рядом со знаменитостью, чьи фотографии мелькают в прессе и сплетни о котором у всех на устах.
        А вот Эбби увидела совсем другое. Он читал это по ее глазам. А еще в этих темных глазах затаилась тревога. Она тревожится о нем или ее мучает что-то личное? Об этом он подумает позже. В конце концов, он ведь так и не узнал, почему она находится здесь.
        Микаэль отставил в сторону тарелку.
        - Эбби, скажите мне, кто отец Брианны? Я правильно понимаю - это не Грегор?
        На ее лице промелькнуло удивление, она отрицательно покачала головой и нервно лизнула губы.
        - Я не виделась с Грегором почти десять лет.
        - Тогда кто же он? И почему он вам не помогает?
        У нее перехватило дыхание. Что бы такое придумать? Перед глазами вспышкой возникло лицо отца Брианны. Она видела его всего раз, а Джульенн была от него без ума…
        - Тебе надо с ним познакомиться,- говорила сестра.- Ты не представляешь, какой он чудесный!
        Тогда они жили неподалеку от зимнего дворца, где обитала королевская семья. Квартира дяди находилась в пентхаусе, обстановка в ней была строгая и холодная, под стать ему - кругом хромированный металл и стекло. Джульенн не могла этого вынести, не могла вынести того, что ограничивают ее свободу, хотя в этой квартире у них было больше свободы, чем в других местах, где они жили с тех пор, как покинули Приозерье.
        - Можно подумать, что мы с тобой живем в средневековье, а не в двадцать первом веке,- бушевала она.
        Им было по двадцать лет, и они жаждали вырваться из темницы, в которую их заточил доктор Зейр. Джульенн умоляла дядю разрешить ей посещать театральную студию, и он в конце концов уступил и согласился. Приятель дяди - владелец небольшого театра - пообещал присмотреть за Джульенн.
        А Эбби хотела брать уроки рисования. Дядя пообещал, но в результате заявил, что она слишком молода, чтобы вращаться в богемной среде. Эбби, конечно, расстроилась. Какую опасность могут представлять художники?
        - Я слишком молода? Но многие женщины в моем возрасте уже замужем и имеют детей!- возмущалась она.
        - Правильно,- холодно согласился с ней дядя.- Вот я и хочу сохранить тебя для этого. Ты потом скажешь мне спасибо. Как только я найду для тебя подходящую партию, о тебе станет заботиться муж, и вот тогда будешь поступать так, как тебе заблагорассудится.
        В отношении племянниц у дяди были свои планы - он искал для них подходящих мужей, и говорил об этом с того самого дня, как они поселились у него, но не очень-то преуспел в своих поисках. Они с сестрой были миловидны, но красавицами их не назовешь, да и денег у них нет. А на членов королевской семьи и титулованную аристократию им и подавно рассчитывать было нечего. В последнее время дядя стал приглашать к обеду немолодых мужчин, которые вначале плотоядно пожирали глазами девушек, а потом мирно дремали прямо за столом. От таких кавалеров сердце не затрепещет…
        - Если нас ждет вот это,- прошептала Джульенн, глядя, как очередной кандидат в мужья храпит на стуле в столовой,- то я лучше останусь старой девой. Думаю, что мне пора искать любовника.


        Глава шестая
        - Эбби,- твердым голосом продолжал свой допрос Микаэль,- я не собираюсь выяснять, кто отец Брианны. Я просто хочу знать, почему он не с вами.
        Она медленно выдохнула, отвернувшись к окну, за которым порывы сильного ветра гоняли по двору листья и сосновые шишки.
        - Он женат,- ответила она и зачем-то уточнила: - На другой.
        - Не могу поверить, что вы могли так поступить.
        Она едва не крикнула: «Я так не поступала!» Но вместо этого сверкнула в его сторону глазами и отрезала:
        - Вы меня совсем не знаете. И не знаете, на что я способна.
        - Мне кажется, что знаю.- Он, прищурившись, оглядел ее с головы до ног.- Я думаю, что вы чистая как хрусталь и ценитесь на вес золота.
        - Подумайте еще раз.- Веки защипало, и она сморгнула слезы. То, что она сделала, намного хуже того, что он предполагает.- Я ведь взломщица, да? Вы забыли? С незаконнорожденным ребенком. Что в этом хорошего?
        Она подошла к нему, а он протянул руку, схватил ее за кисть и привлек к себе, Хватка у него была железная. От неожиданности Эбби растерялась.
        - Я вам не верю,- хрипло сказал он.- Я смотрю в эти темные глаза и вижу вашу душу. И то, что вижу там…- Его голос замер, а глаза загорелись.
        Он был так близко, а его голубые глаза зачаровывали, и Эбби едва не лишилась сил. Чтобы не упасть, она уперлась рукой в его обнаженную грудь в незастегнутой рубашке. Под ладонью она явственно ощущала удары его сердца. Ей бы вырваться и убежать, но она этого не сделала. Не смогла. Не смогла не поддаться обаянию Микаэля. Он сейчас ее поцелует… Эбби была в этом настолько уверена, что веки у нее опустились, а губы приоткрылись.
        Но он не коснулся ее губ, а застыл, и пальцы уже не сжимали ей запястье. Когда она посмотрела на него, то поняла - у него снова начался приступ болезни. Сердце сжалось, она протянула руку и убрала прядь волос с его лба, затем, испугавшись, отдернула руку и отодвинулась от него.
        Она стояла и смотрела, как он погружается в забытье.
        Боже, сможет ли она ему помочь?
        Ну где же Грегор? Неужели ей опять придется ехать в деревню? День кончается, и скоро будет совсем темно. Может, рискнуть и поехать?
        Если бы не Микаэль, она уже давно перешла бы границу, и они с Брианной были бы в безопасности. А она торчит здесь, нянчится с больным принцем, который наверняка посадит ее за решетку, если узнает, что она задумала.
        Микаэлю то становилось лучше, то вдруг прямо у нее на глазах его состояние ухудшалось и он словно впадал в кому, так что оставить его одного было совершенно немыслимо.
        Если Грегор вскоре не появится, она будет вынуждена опять сесть за руль роскошной машины принца. На этот раз она дождется темноты, чтобы не привлекать внимания в деревне. Ей следует молиться о том, чтобы Грегор был в своем доме и не отправился в Альтамер, королевский дворец, предупредить всех о том, что происходит в летнем замке.
        Может, она зря паникует? Но как еще объяснить, почему Грегор не вернулся к больному принцу?
        Эбби покормила Брианну, поиграла с ней, уложила спать, но Грегор не выходил у нее из головы. Он всегда интересовался политикой и наверняка слышал о пропавшем ребенке, биологическим отцом которого считали самого кронпринца. Если всплыли слухи о том, что Джульенн - мать ребенка, то Грегор сопоставит загадочное возвращение Эбби в Приозерье с исчезновением ребенка. А поскольку он - ярый сторонник монархии, то… Все ясно. Он тотчас отправится прямо во дворец и расскажет о своих подозрениях.
        Эбби почти убедила себя в этом и была уверена, что вереница полицейских машин вот-вот появится на склоне горы. От страха во рту пересохло. Она погибла! Да и как ей могло прийти в голову, что у нее все получится? Надо было бежать, не раздумывая! Она сейчас же соберет вещи. Дождь кончился, так что идти будет не очень трудно.
        А как же принц? Она представила, как Микаэль лежит на диване, без сил, проваливаясь в полузабытье… Она знала, что не в силах его оставить.
        - Почему?- громко спросила она себя.- Почему нет? Что он для тебя значит?
        Ответа Эбби не находила. Понятно было одно - она не уйдет, пока не будет уверена, что с ним все в порядке.
        Брианна спала, и Эбби снова зашла к Микаэлю. Он все еще не очнулся. Это было похоже на кому. Она наклонилась к нему. Странно. Как можно питать теплые чувства к человеку, который для нее недосягаем? Взгляд пробежал по четко очерченным линиям его лица. Он такой красивый, такой сильный, такой… замечательный.
        И, черт возьми, пользуется чрезмерной известностью! Она уверена, что в поисках принца уже наверняка рыщут по всем его излюбленным местам и в результате вспомнят про замок. Почему она медлит? Его свита появится в любой момент, и тогда что?
        Услышав звук мотора за окном, Эбби подняла голову и увидела в конце подъездной аллеи машину. Сердце замерло. Кто это?
        Грегор! Слава богу. Наконец-то. И он, кажется, один…
        - Где ты был?- волнуясь, спросила она, встретив его на верхней ступени лестницы.
        - Прости, Эбби. В хозяйстве, где разводят форель, произошел взрыв, пострадали двое рабочих. Мне пришлось везти их в больницу в Такстон, и на это ушел целый день. Я только недавно освободился.
        Она пристально на него смотрела, пытаясь по глазам понять, говорит ли он правду. Грегор раньше никогда не лгал, но это было так давно…
        - Я думала, что ты не получил диплома врача.
        - Нет, но, кроме меня, здесь нет вообще медиков. Старый доктор Пени умер прошлой весной, а найти ему замену очень трудно, поэтому приходится довольствоваться мной.- Ему показалось, что она смотрит на него скептически, и он поспешил ее заверить: - Я сдал все экзамены, Эбби. Не волнуйся - я знаю, что делаю.
        - Грегор, что ты! Я в этом не сомневаюсь…
        Она понимала, что из-за потери глаза его карьера не могла складываться так, как он рассчитывал. В голосе Грегора звучала горечь, но кто на его месте не испытывал бы разочарования? А у него хватает сил достойно справляться со своим несчастьем. Эбби не могла не отметить, что черная повязка на глазу придавала Грегору ухарский вид, чего раньше про него нельзя было сказать. И вообще, он очень красивый мужчина…
        - Но я волновалась из-за принца!
        - Как он?
        - Не знаю,- с раздражением ответила она.- То он выглядит совершенно нормально, то вдруг неожиданно глаза у него закатываются, и он впадает в полубессознательное состояние.
        Грегор понимающе кивнул.
        - Так протекает эта болезнь. Боюсь, что его случай - наихудший вариант.- Он сосредоточенно наморщил лоб и задумался.- Принц сказал, что раньше с ним такого не случалось. А может, случалось?
        - Понятия не имею.- Эбби закусила губу.- Как ты думаешь, нам не следует отправить его в больницу?
        - Хочешь вызвать своего дядю?- спросил Грегор.
        - Нет! Нет!
        Грегор был удивлен. То, с каким жаром она это произнесла, показалось ему странным.
        - Но доктор Зейр, пожалуй, единственный медик в стране, у которого есть опыт лечения такого заболевания. К тому же он придворный врач. Он может знать какие-то важные подробности.
        Эбби кивнула. Да, наверное, они должны связаться с дядей. Но если они это сделают, то ее и Брианну поймают. Она и так уже поставила под угрозу будущее Брианны, оставшись здесь с принцем.
        А если уйти? Улизнуть потихоньку? И пусть Грегор сам разбирается с принцем. Найдет она в себе силы так поступить или нет?
        - Ты действительно можешь чего-то не знать в болезни принца?- спросила она Грегора.
        Он усмехнулся.
        - Да нет. Истории болезней этой семьи изучены мной досконально. Но, видишь ли, кое-что могли и не записать… Но ты не волнуйся. Он поправится. Конечно, еще несколько приступов вполне возможны… Если я не ошибаюсь, с ним все будет хорошо. А вот это я привез тебе: хлеб, сыр, виноград. И для принца - книги и журналы.
        Грегор отдал ей пакеты с едой, две книжки в бумажных обложках и пачку глянцевых журналов.
        - Замечательно.- Эбби бросила беглый взгляд на журналы.- От библиотеки в замке почти ничего не осталось. Наверное, все увезли во дворец.
        Грегор внимательно посмотрел на нее, и улыбка исчезла с его лица.
        - Эбби, тебе не кажется, что пора рассказать мне, каким образом ты подцепила принца?
        - Я его не подцепила,- сердито возразила она.- Мы… случайно встретились, и он позволил мне остаться здесь на ночь.
        - У тебя что, роман с принцем Микаэлем?
        - Нет, Грегор. У меня нет с ним романа.
        Она хотела сказать, что он даже ее не поцеловал, но промолчала.
        - Ты отдаешь себе отчет в том, насколько это опасно?- Грегор продолжал пристально на нее смотреть.
        Он ей не верит! Эбби в отчаянии взмахнула руками.
        - Что ж, объясни мне. Ты же знаток королевской семьи.
        - Не отрицаю. Меня тянуло к ним с малых лет. Я поэтому и поступил на медицинский факультет, чтобы лучше их изучить. Это мое призвание. Знаешь, как я завидовал вам с Джульенн, когда вы переехали к вашему дяде, придворному врачу?
        - Как жаль, что мы не могли поменяться с тобой местами,- не удержавшись, съязвила Эбби.
        Грегор нахмурился.
        - Эбби, у тебя неприятности? Я могу тебе помочь? Только скажи, и я…
        - Нет-нет, ничего такого.- Она взяла его за руку и улыбнулась.- Но все "равно спасибо тебе, Грегор. Мы с Джульенн часто тебя вспоминали. Ты был для нас старшим братом, которым мы восхищались. Когда мы уехали, то очень скучали по тебе и по Приозерному краю.
        Голос у нее дрогнул. А Грегор тепло ей улыбнулся и сжал руку.
        - Я тоже скучал без вас… Я бы хотел узнать, что случилось с Джульенн. Ее смерть… это такой удар для меня.- Увидев, как изменилась в лице Эбби, он поторопился исправиться: - Я понимаю, что ты пока не в состоянии все мне рассказать… Пойдем посмотрим на нашего пациента.
        Принц их ждал.
        - Я устал от всего этого,- заявил он Грегору, как будто тот был виноват в его болезни.- То я чувствую себя здоровым, а через минуту снова начинается кошмар.- Он заерзал на диване.- Дайте мне что-нибудь такое, чтобы отделаться от этого наваждения. Я больше не выдержу.
        Грегор вздохнул.
        - Если бы я мог! Боюсь, что придется положиться на время.
        Принц длинно и сочно выругался.
        - А вот это я рад услышать,- засмеялся Грегор.- Значит, больной выздоравливает и к нему возвращаются бойцовские качества. Похоже, у вас хватит сил дойти до спальни. Попробуем?
        - Что угодно, лишь бы слезть с этой кушетки!
        - Эбби!
        Та с опаской сделала шаг вперед. Только бы не выдать своего волнения. В этом мужчине есть что-то такое, что будило в ней новые, непривычные ощущения. Конечно, у нее не было возможности вращаться в свете, среди привлекательных, сексуальных мужчин из окружения принца. Но с нее вполне достаточно и одного… принца.
        Спальню на нижнем этаже она приготовила для него заблаговременно. Огромная комната и огромная кровать. В нишах - большие окна с тяжелыми гардинами. Вид из окон - на заброшенный, заросший сад, за которым вдалеке поднимается снежная вершина горы. В спальне стояла красивая старинная мебель. В общем, принцу здесь будет уютно.
        Тем временем рука Микаэля легла ей на плечи, и она почувствовала тяжесть его тела. Это было потрясающе приятно. На этот раз он ступал более уверенно и твердо. У нее внутри все трепетало, сердце гулко стучало. Хоть бы мужчины ничего не заметили! Не заметили, что она задыхается, как бегун на длинные дистанции.
        К счастью, Грегор, не переставая, говорил, перечисляя те симптомы, на которые Микаэлю следует обратить внимание. Эбби понимала, что ей тоже не мешает это запомнить на всякий случай, но в голове у нее ничего не задерживалось. Да и как тут сосредоточиться, когда рядом Микаэль? Она старалась не встречаться с ним глазами, но чувствовала на шее его теплое дыхание.
        Время словно замерло. Ее собственное дыхание застряло в горле, внутри что-то перевернулось - такое бывает, когда очень быстро поднимаешься в гору. О ужас! Вот что имел в виду Грегор, предупреждая ее об опасности. И это произошло.
        Ей надо отодвинуться от Микаэля, но как это сделать, когда он опирается на нее? Наконец они дошли до спальни, он опустился на чистые белые простыни, а она с облегчением освободилась от его руки.
        Грегор, не переставая говорить, вернулся в гостиную за своим медицинским саквояжем. Микаэль не сводил с нее голубых глаз.
        - Я бы и сам мог дойти,- тихо произнес он.
        - Тогда почему вы этого не сделали?- так же тихо сказала она, не в силах отвести взгляд.
        Он не ответил, но его чувственная улыбка сказала ей все… все, о чем она уже догадалась. Эбби покраснела и отвернулась. Как раз в эту минуту появился Грегор. Неужели он что-то заметил?
        Такого с ней никогда не было. Кровь гудела в жилах, кожу словно жгло. Присутствие принца пьянило. Он флиртует с ней, а это очень-очень опасно…
        А что сделала бы Джульенн? Эбби представила, как глаза сестры засветились шаловливым весельем. Ох, как же ей не хватает сестры! Если бы она вовремя узнала о том, что задумала Джульенн, то смогла бы остановить ее. Но ее слишком поздно посвятили в игру, которую затеяла сестра. Вначале Джульенн шутила, строила дерзкие планы, а Эбби поддакивала ей, придумывала, как они вместе убегут к морю, поселятся там в маленьком домике, а потом встретят достойных мужчин. Но Джульенн не купилась на эту сказку.- Все, что мы можем себе позволить,- это какая-нибудь сырая дыра, а единственные мужчины, которые там ошиваются,- это старые седые рыбаки. А нам надо развлекаться, почувствовать вкус жизни. И я хочу этого сейчас!
        Джульенн всегда отличалась нетерпением и не желала ждать. Она хотела ухватить свою долю счастья. Увы, ее подстерегала суровая реальность…
        Эбби вздрогнула. Лучше это не вспоминать. Ее сестра была наказана за то, что сходило с рук многим молодым женщинам. А Джульенн всего лишь хотела любви. Когда Эбби поняла, что происходит, то пыталась урезонить сестру.
        - Джульенн, если дядя тебя поймает…- И что он сделает? Запретит смотреть воскресные мультики? Он все еще считает меня ребенком.
        Но они обе знали, что дядя способен на многое. Он становился все более раздражительным и непредсказуемым. После смерти старого короля он надолго погрузился в меланхолию, которая потом сменилась состоянием чрезмерного возбуждения. Доктор хотел втереться в доверие остальных членов королевской семьи. Эбби это казалось странным, потому что дядя презирал принцев, считая их легкомысленными бездельниками.
        И вот теперь Эбби смотрела на Микаэля, на его крепкое загорелое тело, выделяющееся на белых простынях. Грегор мерил ему давление, слушал сердце, а она смотрела на принца и думала: «Никакой он не бездельник. И он очень умный человек. И у него твердый характер».
        Ну хорошо. Она может восхищаться принцем. Он может ей нравиться. Но вот только не стоит в него влюбляться. Это все равно что броситься с утеса…
        - Дело идет на поправку,- сказал Грегор, закончив осмотр и складывая свои приборы.- Правда, меня немного волнует то, что вы периодически погружаетесь в забытье.- Он повернулся к Эбби: - Сегодня ночью не спускай с него глаз. Если принц потеряет сознание больше чем на час, немедленно приезжай за мной.
        - Ты хочешь, чтобы я заходила к нему каждый час?
        - Я хочу, чтобы ты наблюдала его всю ночь. Тебе лучше спать в одной комнате с ним.
        Эбби бросила взгляд на Микаэля и увидела, что он улыбается. Сначала улыбались глаза, а потом засияло все его лицо. У него был вид довольного кота, который только что слопал канарейку!
        Прокашлявшись, принц спросил:
        - Я правильно понял? Если постоянно не следить за мной, то мне угрожает смертельная опасность?
        - Да, примерно так,- ответил Грегор, который и не заметил, как по его вине раскалилась атмосфера в комнате.- За вами необходимо постоянное наблюдение. На всякий случай. Так что Эбби придется устроить себе постель здесь…- он огляделся,- либо на полу, либо на кресле.
        Конечно, она может завести будильник, но тогда ей нужно бегать туда-сюда, проверяя, нормально ли вы дышите. Лучше быть рядом, и тогда она сразу заметит любое отклонение в вашем дыхании. Это очень важно.
        - Да-да, я понимаю.- Микаэль с серьезным видом кивнул, при этом не сводя с девушки внимательных глаз.- Конечно, необходимо контролировать мое дыхание.
        А Эбби находилась в состоянии шока. Лишь сейчас осознав, что он предложил ей, Грегор виновато взглянул на девушку.
        - Прости, так уж получается. Но действительно будет спокойнее, если кто-то проследит за Его Высочеством, по крайней мере эту ночь.
        - Все в порядке,- выдавила Эбби.
        - Пойдем, я запишу для тебя те симптомы, на которые следует обратить особое внимание.
        - Хорошо.- Она покорно последовала за Грегором.
        У двери Эбби обернулась. Микаэль ей подмигнул с такой задорной и обольстительной улыбкой, что она растерялась.
        Ну и ну! Ее только что буквально заставили провести ночь в одной комнате с принцем. И это исходило от человека, который предостерегал ее от романтических Отношений с представителем королевского дома. Безумие какое-то…
        Эбби не знала, чего ей ожидать, когда после отъезда Грегора вернулась в спальню с двумя электрическими фонариками, одеялом и подушками. Она плотно задернула шторы на окнах и зажгла небольшую лампу, работающую на батарейках. При этом она поглядывала на принца, ища на его лице признаки выздоровления. Ему действительно было лучше. Глаза ясные, и он не лежит, а сидит, прислонившись к изголовью. Да, ему намного лучше, в этом нет сомнения.
        Но когда она вгляделась повнимательнее, то увидела, что он щурится, а скулы напряжены. Все это говорило о том, что до полного выздоровления еще далеко.
        - Эбби,- произнес он,- вы ведь говорили, что полностью доверяете Грегору. Почему? И почему я должен ему доверять?
        Она стелила себе простыни на кресле, но подняла голову и посмотрела в его сторону.
        - Грегор Нарна - мой давнишний друг. Его отец был на службе у вашей семьи много лет. Он никогда не делал ничего такого, что могло показаться подозрительным. Почему же вам ему не доверять?
        - Почему?- повторил принц.- Эбби, я не могу себе позволить хоть что-то принимать на веру.
        - Она пожала плечами.
        - А как же я?
        - Вы?- Его взгляд потеплел, и он ласково произнес: - Вы - другое дело.
        - Разве?
        - Конечно. Вы спасли мне жизнь.
        - Ничего подобного!
        - Грегор сказал, что если бы вы не поехали за ним, то я мог бы умереть.
        - К счастью, этого не произошло.- Она улыбнулась и пожала плечами.- Но Грегор заслужил большую благодарность, чем я.
        Принц нахмурился, и глаза у него потемнели.
        - Вот в этом все дело. В Грегоре.- Он помолчал, раздумывая, говорить или нет. Наконец решился.- Должен вам сказать, что я не могу доверять никому, кто связан с королевской семьей. Грегор написал научную работу по истории наших болезней. Кто знает, что еще ему известно о нас? Вы не находите это… немного необычным? Непонятно, какие у него мотивы…
        У Эбби мороз пробежал по коже. И у нее такие же сомнения! Но она не хочет сомневаться в друге детства.
        - Он помогает вам, и он держит в секрете ваше местонахождение. Разве это не говорит о его добрых намерениях?
        - Пока - да. А там посмотрим. Я просто предупреждаю вас - будьте готовы ко всему.
        О чем это он? Эбби уставилась на принца. Микаэль говорит так, словно они - одна команда, словно, угрожая ему, угрожают и ей. Что у него на уме?
        - Члены королевской семьи всегда готовы к тому, что те, кто наиболее близок к ним, может их предать,- тихо произнес принц, поймав ее взгляд.- Эбби, вы смогли бы мне солгать?
        У нее упало сердце. Ох, Микаэль, если бы вы только знали!
        - Возможно, я уже вам лгу,- ответила она и… прикусила язык. Не следовало этого говорить. И быстро добавила: - Но, несмотря ни на что, поверьте - я никогда не сделаю вам ничего плохого.
        Он долго смотрел на нее, затем кончики губ у него дрогнули.
        - Полагаете, что подобное заявление вселит в меня уверенность? «Эй, я могу вас выдать, но сделаю это исключительно из уважения к вам».- Он покачал головой.- Где-то я это слышал раньше.
        - Я не это имела в виду,- запротестовала она.
        - Возможно, но я услышал как раз это.
        - Тогда прочистите уши,- посоветовала она.- Я пойду за Брианной. Сейчас вернусь.
        - Подождите.- Он приподнялся на постели.- Зачем приносить сюда ребенка?
        Она вызывающе задрала подбородок.
        - Затем, что девочка тоже будет здесь спать. Я не могу оставить ее одну в другом конце дома.
        Он смотрел на нее так, словно она сказала что-то совершенно ужасное и невообразимое.
        - Вы шутите,- наконец вырвалось у него.
        - Нет, я серьезна как никогда. Я не останусь в вашей спальне без нее.
        - Это полный бред,- заявил Микаэль. Виду него был злой.- Младенцы плачут, пачкают подгузники, и вообще от них можно сойти с ума.
        - Дети - часть нашей жизни,- в свою очередь заявила она.
        - Да ну? Спать в одной комнате с ребенком невозможно. Культурные люди этого не делают.
        Она тряхнула головой.
        - В таком случае я дикарь.
        У него на щеках заходили желваки.
        - Я не хочу, чтобы здесь спал ребенок!
        Она сверкнула на него глазами.
        - Тогда меня здесь тоже не будет.- Эбби твердо стояла на своем.- Выбор за вами.
        Их взгляды скрестились, и Эбби стало трудно дышать. Она ни за что первой не опустит глаза, даже если задохнется! Микаэль испепелял ее взглядом, но она не отступит.
        Он тоже не отвел глаз. Наконец, смягчившись, произнес:
        - Она спит, не просыпаясь, всю ночь?
        Эбби улыбнулась. Битва выиграна!
        - Иногда просыпается.- Но тут же позволила себе быть великодушной: - Не волнуйтесь. Если она начнет плакать, я вынесу ее из комнаты. Я не собираюсь вас мучить.
        Он фыркнул.
        - Да уж, пожалуйста. Я не смогу выносить вопли младенца.
        - Младенцы тоже люди.
        - В какой-то мере,- проворчал он.
        - В очень большой мере,- весело поправила принца она.- Пойду ее принесу.
        - Давайте-давайте,- пробурчал он. Мечты о ночи наедине с Эбби испарились.
        Микаэль чувствовал себя намного лучше. Как ему казалось, уже нет никакой необходимости ежеминутно проверять его состояние в течение ночи. Но ему нужно любым способом оставить Эбби рядом с собой. Раз без Брианны в комнате не обойтись, то придется уступить.
        Ему нужна Эбби. Она нравилась ему. Очень нравилась. Эта девушка оказывала на него удивительное влияние. С одной стороны, благотворное: она успокаивала и вселяла бодрость, стоило ей всего лишь пройти мимо него. А с другой… Ее хорошенькое лицо и сексапильная фигурка волновали, как никто и никогда прежде. Он привык к женщинам, смысл существования которых заключался в том, чтобы возбуждать в мужчинах похоть, и, сказать по правде, уже пресытился ими. Пышнотелые дамы, с грудью, вываливавшейся из вечерних платьев, с пухлыми, искусственно увеличенными губами, словно их искусал рой пчел, ему надоели.
        Он больше не мальчик. Он мужчина и хочет, чтобы с ним рядом была женщина с характером и интеллектом, способная развиваться и совершенствоваться, остроумная и находчивая. Такая, как Эбби. Он хочет ее одобрения. Хочет, чтобы ей нравились все его поступки. Она ему нравится, и он хочет заполучить ее в свою постель. В конце концов, он нормальный мужчина. Одно лишь его беспокоит… Ему нужно от нее еще что-то помимо постели. Но что? Впрочем, стоит ли копаться в этих нюансах?


        Глава седьмая
        - Вот она.- Эбби держала Брианну на руках и демонстрировала ее принцу.- Правда, прехорошенькая девочка?
        Микаэль поднял голову, но сначала посмотрел на Эбби. О чем он думает? Кажется, его что-то тревожит. Потом его взгляд неохотно переместился на Брианну. Он либо выкажет откровенное пренебрежение - отчего она придет в ярость,- либо не станет замечать ребенка, словно девочки не существует. Придется смириться.
        Но не произошло ни того, ни другого. На лице принца появилось удивленное выражение, и он довольно долго разглядывал Брианну.
        - Смотрите-ка,- вдруг сказал он Эбби,- она мне улыбнулась.
        Эбби отнеслась к этому скептически. Как может такая кроха улыбнуться?
        - Вам показалось. Скорее всего, просто зевнула.
        Микаэль возмутился. Как это ему не поверили?
        - Почему зевнула? Она что, не выспалась?
        Эбби высокомерно на него взглянула и не сочла нужным отвечать на подобное замечание. Поправив на малышке распашонку, она поудобнее устроила ее у себя на плече и, похлопав по спинке, стала легонько раскачивать.
        - Вот,- сказал принц.- Она опять улыбается.
        Эбби укоризненно посмотрела на него.
        - Это была улыбка,- упорствовал Микаэль, не сводя глаз с Брианны.- Правда, девочка?
        Эбби переложила Брианну на другое плечо и, обернувшись, увидела, что принц строит ребенку гримасы.
        - Так нечестно,- засмеялась она.
        - Ничего подобного. Это называется средством общения,- парировал Микаэль.- Мы разговариваем. Правда, малышка?
        Брианна икнула, и взгляду нее сделался удивленным. А Микаэль громко засмеялся. Эбби тоже засмеялась.
        - Хотите ее подержать?- предложила она…
        - Нет-нет, спасибо.- Он откинулся на спинку кровати и положил руки за голову.
        Неужели на самом деле дети ему не безразличны?- размышляла Эбби. Но какое ее дело? Не все ли ей равно, любит Микаэль детей или нет? Он - принц и может поступать, как ему угодно.
        Лампа бросала причудливые отсветы на стены. Эбби ходила по комнате и тихонько напевала, укачивая Брианну. И все время она ощущала на себе взгляд Микаэля. Вначале это нервировало, но потом… стало даже приятно, по телу растеклось тепло. Его интерес к ней пьянил, возбуждал, и - зачем отрицать?- ей это нравилось.
        Наконец Брианна уснула, и Эбби осторожно положила ее в кроватку, которую соорудила и здесь в выдвинутом ящике комода. Прикрыв девочку одеяльцем, она с нежностью смотрела на круглые щечки и длинные ресницы.
        - Правда, она прелестна?- прошептала Эбби.
        - Возможно,- произнес Микаэль.- Но я считаю; что прелестны вы.
        Эбби почувствовала, как заливается краской.
        - Не говорите глупостей.
        - О, нет, это вовсе не глупости.
        Он произнес это таким тоном, что ей стало ясно - она ему очень нравится. А это опасно. Нельзя забывать, что Микаэль - не просто больной, требующий ухода. Он мужчина. И к тому же принц. И пусть сейчас он болен, но он привык всегда получать то, чего хочет…
        Эбби огляделась. Да, кроме массивного старинного кресла у кровати, здесь ей больше не на чем спать.
        - Почему вы не любите детей?- напрямик спросила она.
        - Люблю, не люблю… Какое это имеет значение? Просто дети меня не интересуют.
        - Ваш брат принц Нико женился, и скоро у него родится ребенок, хотя это и держится в тайне. В вашей семье будет ребенок, и игнорировать такое событие, как мне кажется, вы не можете.
        Он пожал плечами и ухмыльнулся.
        - Постараюсь, насколько возможно, избегать всего этого.
        Эбби неодобрительно покачала головой.
        - Надеюсь, что еще до женитьбы вы измените свои взгляды. Иначе вам туго придется. Я лично не могла бы выйти замуж за человека, который не хочет иметь детей.
        Она ждала, что он укажет ей на ее место, сказав, что не собирается на ней жениться. Но он этого не сделал, а задумался. Ее слова задели за живое?
        - Это обстоятельства заставляют вас так говорить.- Он кивнул в сторону спящей Брианны.- Но посмотрите непредвзято и будьте объективны. Дети милы и занятны всего лишь несколько лет. Не успеешь оглянуться, как они уже тинейджеры и превращают вашу жизнь в кошмар.
        - Значит, вы все-таки допускаете, что дети милы, когда совсем маленькие?
        - Что?- Он немного смутился.- Да, допускаю.
        - Для начала и это уже хорошо. Он рассмеялся.
        - Эбби, вы просто…- Слово застыло у него на губах. Слово, о котором он потом пожалеет. Но чем черт не шутит!- Вы очаровательны.
        Она покраснела и скорчила ему рожицу, но была польщена.
        - Я собираюсь ложиться спать.- Она направилась в комнату, где провела прошлую ночь, за ночной рубашкой и халатом.- Вам нужна моя помощь?
        - Нет,- твердо заявил он.- Я сам справлюсь.
        Она с улыбкой отдала ему честь.
        - Есть, Ваше Высочество.- И, взяв фонарик, вышла.
        Через десять минут она вернулась в желтой ночной рубашке и в накинутом поверх легком халатике. Микаэль полулежал на подушке и был… голый до пояса. Эбби замерла на пороге. А если он… совсем голый?
        - Не беспокойтесь,- сказал он, словно читая ее мысли.- Я нашел в шкафу пижамные штаны и надел их. Ради вас.
        - Спасибо,- со вздохом облегчения произнесла Эбби.- Жаль, что вы нашли только нижнюю часть пижамы.
        - Вас это настораживает?- с простодушным видом спросил Микаэль.
        Она уже открыла рот, собираясь отчитать его, но передумала. В конце концов, он пошел на уступки, надев пижамные штаны, и не стоит требовать большего.
        Но она волнуется. И сильно волнуется.
        В неярком свете лампы кожа на его обнаженной груди казалась золотистой. Он бесподобно красив! Им можно любоваться как произведением искусства. Эбби отвела глаза и занялась устройством своей постели на кресле.
        - Вы слишком далеко от меня,- недовольно заметил он.- Как же вы собираетесь следить за моим дыханием оттуда?
        Она посмотрела на него и ничего на это не ответила, понимая, что он ее дразнит.
        - Вы мне напомнили про будильник,- сказала она.- На какое время поставить звонок? Думаю, на каждый час.
        - Забудьте об этом.
        - Что?- не поняла она.
        - Эбби, мне намного лучше. Разве вы сами не видите? У меня не было приступов уже четыре часа, а последний длился всего пять минут. Больше приступов не будет.
        Эбби покачала головой.
        - Мы не можем знать наверняка. Лучше, если я буду начеку.
        - Ну хорошо. Проверьте меня в три часа. Если все будет в порядке, то спите всю ночь.
        Эбби, нахмурившись, поставила будильник еще и на полночь.
        - Хорошо. Спокойной ночи.
        - Не спешите. Подойдите сюда - нам надо поговорить.
        Она хотела было сказать, что они могут поговорить каждый со своего места, но передумала - ведь тогда их голоса нарушат сон Брианны. Нехотя она приблизилась к кровати. Он похлопал ладонью по одеялу:
        - Сядьте сюда.
        - Ну, не знаю, стоит ли…
        - Обещаю вас не соблазнять.- И шутливо уточнил: - Если вы сами меня об этом не попросите.
        Эбби не из робких и тем не менее для храбрости сделала глубокий вдох, бросив на Микаэля вызывающий взгляд.
        - Это маловероятно.- С этими словами она уселась на край кровати.- Так о чем нам надо поговорить?
        Он улыбнулся, но улыбка была холодной.
        - Сейчас, когда у меня в голове прояснилось, пора бы вам объяснить, почему вы здесь.
        Боже мой!
        Эбби, нервничая, начала перебирать бахрому на покрывале. У него, разумеется, есть веские причины узнать все до конца. Правды она ему так и не сказала и ни за что не скажет. Но придется сообщить кое-какие детали, чтобы он прекратил свои допросы.
        - Я… разве я не все вам объяснила?
        - Нет, не объяснили.- Его голос прозвучал требовательно и повелительно. Перед ней вновь предстала королевская особа.- Расскажите все с самого начала. И честно.
        Она с трудом сглотнула слюну. Не может она этого сделать! Придется быть предельно осторожной и тщательно подбирать слова, чтобы ненароком себя не выдать.
        - Хорошо.- Она посмотрела ему прямо в глаза, надеясь, что ее открытый взгляд убедит его в искренности.- Я вам уже говорила, что у моего дяди есть планы в отношении Брианны и эти планы меня не устраивают.
        - Какие планы?
        Она помолчала, собираясь с духом, так как именно это и является тайной.
        - Простите, но пока что я не могу этого сообщить. Не сейчас.- Эбби лизнула губы. Какой у него жесткий взгляд! Что ей делать? Правда ее погубит.- Скажем, я не одобряю его действий. Более того - в ужасе от них. Но этот человек имеет надо мной власть. Я знаю, что не смогу ему противостоять. Пока я в его власти, я бессильна.- Она вгляделась в лицо Микаэля, пытаясь понять, как он воспринял сказанное. Он показался ей сдержанно-холодным, но не враждебным, и у нее появилась надежда.- Поэтому мне пришлось спрятать Брианну подальше от него. Я обдумывала, где лучше всего скрыться, и вспомнила о Приозерном крае, который всегда любила, и о замке… И вот решила принести Брианну сюда.- Эбби вздохнула.- На прошлой неделе я приходила сюда на разведку, чтобы убедиться, что замок пуст, а также принесла кое-какие вещи и продукты. Несколько дней назад я собрала Брианну, нарочно оставила на видном месте брошюрку с расписанием поездов в ложном направлении, чтобы сбить дядю с толку, и ушла с Брианной. Села на автобус до Мердьюна, а уж потом поездом добралась сюда.
        Эбби перевела дыхание и снова посмотрела на Микаэля - он хмурился.
        - Вы шли пешком от станции с Брианной на руках?
        - Да. Что здесь удивительного? Было так замечательно опять вернуться в Приозерье, увидеть, как течет Ларона в долине… Словно я приехала домой и дышу родным воздухом…- Она замолчала, испугавшись, что заплачет.
        - Продолжайте,- сказал Микаэль.
        - Я пришла сюда, чтобы обдумать, что делать дальше, в каком месте мы будем вне досягаемости моего дяди. И тут появились вы.
        Микаэль молчал, глядя поверх ее головы.
        - Он действительно такой монстр? Неужели нет никого, к кому вы могли бы обратиться за помощью?
        - Да, он ужасный человек. И помочь мне некому.
        Микаэль медленно кивнул и задумался.
        - Скажу честно,- наконец произнес он,- я никогда не понимал, почему мой отец был так привязан к доктору Зейру. Мне он никогда не нравился.
        - Вы ему тоже,- с улыбкой заметила Эбби.
        Микаэль фыркнул, а она решилась сказать ему еще кое-что.
        - Он вас всех презирал. Ну, не всех… Ваша сестра ему нравилась. Он всегда говорил нам - моей сестре Джульенн и мне,- что мы должны походить на Карлу. Но не на вашу кузину Надю. Ее он особенно не жаловал.
        - Карла - чудо,- тихо произнес Микаэль.
        - Да.
        - Но Надя тоже замечательная. Я с ней всегда дружил.
        - Я помню Надю,- сказала Эбби.- И вашу сестру Карлу тоже.
        Микаэль кивнул.
        - Вы часто бывали на приемах?- спросил он и пожалел, что раньше не познакомился с Эбби поближе.
        - Нет, не очень. Когда королевская семья жила в изгнании в Дарме, нас с Джульенн приглашали в зимний дворец посещать уроки этикета для Карлы и Нади. Но не только нас. Там было примерно десять дочек придворной знати. Нам устраивали чай и танцы, ну и все такое. Как-то на танцах появились вы. Я очень хорошо это помню.
        Он улыбнулся.
        - А с вами я танцевал?
        - Нет, ни разу. Вы на меня даже не взглянули. Кажется, такое откровение его расстроило.
        - Но я никогда не привлекала внимания мужчин,- пояснила Эбби.
        Он усмехнулся.
        - Позвольте вам заметить, что вы не можете об этом судить. И, возможно, вы с тех пор очень изменились.
        Эбби покраснела.
        - Мне всегда очень нравилась Карла,- сказала она, чтобы вернуться к тому, о чем они говорили о членах королевской семьи.
        - А Надя?
        Эбби заколебалась. Сказать ему правду? Почему нет?
        - Она была… язвительной. Микаэль засмеялся.
        - Да, Надя остра на язычок.
        - Мне помнится, что она во время танцев стояла рядом с вами и свысока на всех смотрела.
        Эбби всегда казалось, что принца привлекают женщины, подобные Наде. У него, разумеется, много общего с утонченной и искушенной светской кузиной. Как она не похожа на них с сестрой, думала тогда Эбби. Они - открытые, обычные девочки, которые любят пошутить и посмеяться, а у Нади вид пресытившейся дамы, окутанной какой-то тайной.
        - Эбби…- Микаэль взял ее за руку и стал поглаживать пальцы.
        Она решила не обращать на это внимания.
        - Но с Карлой я всегда отлично ладила. Она очень… земная и незаносчивая. Мне она нравилась.
        - Карла всем нравится. Таких, как она, мало.
        Она очень добрая. Как и вы.
        - Нет!- Эбби выдернула руку из его ладони.- Нет, Ваше Высочество, я не…
        - Эбби.- Он схватил обе ее руки и сжал.- Никогда больше не обращайтесь ко мне так, когда мы одни.- Свет от лампы падал ему на глаза, из которых, казалось, сыпались искры.- Потому что, Эбби, я хочу вас поцеловать.
        У нее сдавило горло, но отвести взгляд она не могла.
        - И я хочу, чтобы вы тоже меня поцеловали.- Он произнес это так тихо, что она едва расслышала,- Не потому, что я принц и вы считаете, что обязаны это сделать. Я хочу поцелуя по вашему желанию.- Он сильнее сжал ей руки и потянул к себе.- Вы не возражаете?
        Его взгляд гипнотизировал, и она молча кивнула. У нее не было сил не то чтобы говорить, но и дышать. В голове пустота, да она и не хотела думать, потому что знала: если она задумается, то остановит его. Должна остановить. Ничего хорошего из того, что они делают, не выйдет. Но сейчас ей было все равно. Она хотела, чтобы он ее поцеловал. Никогда в жизни ей ничего так сильно не хотелось, как этого поцелуя.
        Эбби подняла лицо. Микаэль был совсем близко от нее, и она чувствовала его тепло. Он наклонился к ней и прижался губами к ее губам. Она приоткрыла рот… Господи, его поцелуй пьянит как вино, обжигает как огонь, и она сдалась, не сделав и попытки сопротивляться.
        Какое удивительное состояние! Ей такое и не снилось. Сердце гулко стучало, и казалось, вот-вот выскочит из груди.
        Микаэль осторожно, словно драгоценность, заключил в ладони ее лицо. Его губы, язык ласкали, требовали, увлекали в новый, неведомый, захватывающий мир, где хочется летать, парить над землей. И она с радостью подпала под чары, которыми он ее околдовал. Она хотела этого! Эбби всю жизнь ждала такого чуда и теперь жаждала одного - оставаться рядом с ним вечно, упиваться его объятиями, его поцелуями. Когда он сделал движение, чтобы отстраниться, она еле слышно застонала, не желая его отпускать.
        Но Микаэль почувствовал, что продолжать не следует. К тому же он не совсем понимал, что с ним происходит, поэтому оторвал губы от ее рта.
        Он ведь хотел поцеловать ее, как только увидел, но старался подавить свое желание. А сейчас понял, что сдерживаться больше не сможет. Когда она села около него на кровать, он не отказал себе в удовольствии, полагая, что одного поцелуя будет достаточно. И ошибся - одного поцелуя оказалось мало.
        Она такая милая, неиспорченная… Действительно, как прозрачный чистый хрусталь… И она ответила на его поцелуй. Это его воспламенило. Но ее неопытность поразила Микаэля. Когда тупая боль желания переросла в первобытную страсть, он невероятным усилием воли заставил себя отодвинуться от Эбби. А как ему хотелось сорвать с нее и халатик, и шелковую ночную рубашку, взять в ладонь ее грудь, губами зажать розовый сосок и заставить ее тело трепетать и жаждать принять его. Он чувствовал, что она готова к этому, не будет сопротивляться, если он накроет ее своим телом, покажет ей, что такое сладостные мгновения любви. И услышит ее крик упоения…
        Но мужчина обязан знать, когда надо остановиться. К тому же он - принц, а это означает, что у него есть определенные обязательства. И он пообещал не соблазнять ее. Усилием воли Микаэль обуздал себя. Но как же тяжело это ему далось!
        Микаэль все еще не мог прийти в себя, а Эбби вновь его удивила.
        - О, господи,- задыхаясь, выговорила она, глядя на него широко раскрытыми глазами.- Я и не знала…
        Указательным пальцем он приподнял ее лицо за подбородок и с улыбкой спросил:
        - Чего вы не знали?
        - Я… не знала, что будет так,- Она прикрыла глаза и вздрогнула.- Меня никогда так не целовали.
        Он непонимающе смотрел на нее. Здесь что-то не стыкуется. Эбби слишком неопытна, но как это может быть, раз у нее есть ребенок? Каким образом спросить ее об этом и сделать это так деликатно, чтобы не отпугнуть и не настроить против себя? Он погладил ее по щеке. Она опустила лицо ему в ладонь и чмокнула в запястье, туда, где бился пульс. Микаэля окатила волна нежности.
        - Эбби, а кто раньше вас целовал?- мягко спросил он.
        Унее вырвался гортанный смешок.
        - Ой, один мальчишка в школе. А потом еще дядин приятель, которого он прочил мне в мужья.- От этого воспоминания ее передернуло.- Ух, это было гадко!- Она подняла на Микаэля глаза, и лицо у нее засветилось.- А сейчас… это было божественно. Словно тебя поднимает и уносит волна.- Она вздохнула, и это был вздох радости и грусти.- Мне понравилось. Очень понравилось.
        Микаэль снова - на этот раз легонько - коснулся ее мягких, сладких губ.
        - Мне тоже понравилось,- сказал он, чувствуя удивительную нежность к этой трогательной девушке. Он давно не ощущал ничего подобного.- Эбби… Если бы я не знал, что это не так, то решил бы, что вы совершенно неопытны в вопросах любви.
        Она с сияющей улыбкой смотрела на него.
        - Но это так.
        Он бросил взгляд в ту сторону, где спал ребенок.
        - А как же отец Брианны? Разве он вас не целовал?
        Она охнула, изменилась в лице и поспешно отвернулась.
        - Я… я не могу об этом говорить.
        Микаэль пожал плечами. Здесь таится загадка, а разгадка причинит Эбби боль. Он не хочет своими вопросами усугублять ее положение, но если она попала в серьезную беду, то он хотел бы знать, чем ей помочь.
        - Как пожелаете,- сказал Микаэль.- Но когда сможете об этом поговорить, я готов вас выслушать.
        Она посмотрела на него, и по ее взгляду он понял: она вернулась с небес на землю и ставит между ними преграду.
        - Эбби…- начал было он и протянул к ней руку.
        Но она отвела его руку и соскользнула с кровати.
        - Пора спать,- сказала она.- Вам надо отдохнуть, чтобы поскорее поправиться, а мне…- Голос ее прервался, она отвернулась, закрыла глаза и плотно сжала губы.
        Что она натворила? Она, видно, сошла с ума! Эбби опустилась на колени перед импровизированной кроваткой Брианны, потом встала, выключила лампу и, не глядя в сторону Микаэля, отошла к креслу.
        - Спокойной ночи,- пробормотала она.
        - Эбби, вы не сделали ничего дурного. Во всем виноват я.- Она не ответила, и тогда он снова заговорил: - Но я об этом не сожалею. Вы - самая милая и неиспорченная девушка из всех, кого я когда-либо целовал.
        Лежа в темноте, она думала о его словах.
        Милая! Ей совсем не хочется слышать, что она всего лишь милая и неиспорченная. Принц предпочитает модных, опытных женщин. Таких, как его кузина Надя. Не стоит ему отвечать - пусть думает, что она уже спит.
        - Спокойной ночи, Эбби,- сказал он.- Увидимся утром.
        Она промолчала, а слезы тем временем потекли по щекам. И без того ее положение до невозможности запуталось, а она сделала все, чтобы его ухудшить,- позволила себе влюбиться в принца. Она - полная дура!
        Эбби вытерла слезы и постаралась не шмыгать носом.
        А потом…
        Потом стала вспоминать голос Микаэля, тепло его рук, его поцелуй. Грегор это и имел в виду, предупреждая ее не допускать никаких отношений с принцем? Или что-то еще? Она изнывала от желания дотронуться до Микаэля, погладить его крепкое тело, почувствовать, как он овладевает ею. Но она знала, что этому не суждено случиться. Никогда.
        Эбби снился сон: Микаэль снова поцеловал ее и она словно воспарила ввысь и полетела. Волшебство! Она увидела Микаэля, такого красивого, и услышала, как он говорит: «Останьтесь». Он тянется к ней и смотрит на нее, околдовывая взглядом. Просто невозможно ему сопротивляться. Сердце готово выпрыгнуть наружу. Она поворачивает голову в другую сторону и видит Грегора. «Не влюбляйся в принца»,- предостерегает он и озабоченно смотрит на нее. Он прав, и она это знает.
        - Не буду,- шепчет во сне она.
        - Чего не будете?- прошептал в ответ Микаэль ей на ухо.
        - Влюбляться,- пробормотала Эбби.- Ой!- Она открыла глаза и села. Она уже не спит, а Микаэль действительно рядом - стоит около кресла.
        - Все в порядке,- он положил руку ей на плечо.- Но Брианна проснулась.
        - Да-да.- Эбби заморгала, окончательно просыпаясь. Она спустила ноги с кресла, встала и подошла к ребенку.
        Микаэль смотрел, как она взяла Брианну на руки и, ласково щебеча, стала качать. Он включил лампу. Неяркий свет создал в комнате интимную атмосферу.
        - Ложитесь,- сказала Эбби, глядя на него поверх пушистой головки Брианны.
        Гладкие темные волосы Микаэля падали ему на лоб и бросали тень на глаза. На нем были только пижамные штаны, и выглядел он уж очень сексуальным. Но лучше не обращать на это внимания. Во всяком случае, не показывать вида, что он ее волнует.
        - Как вы себя чувствуете?
        - Почти нормально. Не думаю, что вам следует обо мне беспокоиться.
        - Но приступ начинается внезапно. Вы забыли?
        Он кивнул.
        - Да, я чувствую небольшую слабость, но это не опасно. Благодаря вам скоро все пройдет.
        Она покраснела, а он улыбнулся - ему нравилось, как легко она краснеет. И еще ему нравилось, как она выглядела в тонкой ночной рубашке. Светлые волосы, Подобно золотой накидке, рассыпались у нее по плечам.
        - Вы разговаривали во сне,- сказал он. На этот раз она побледнела.
        - Нет!
        - Разговаривали. И это было весьма интересно. Потрясенная Эбби прижала Брианну к груди:
        - Во сне человек не сознает того, что говорит. И слова ничего не значат.
        Он лукаво улыбнулся:
        - Да?
        - Ничего не значат,- повторила она.
        - Откуда вы знаете, что это были за слова?
        - Не знаю. Но…- Она бросила на него сердитый взгляд.- Тогда скажите, что же такое вы услышали?
        Он заколебался. Зачем он начал этот разговор? Но отступать поздно.
        - Вы сказали, что не хотите влюбляться. И сказали это очень категорично.
        Прищурившись, он внимательно следил за ней. Щеки у Эбби сделались пунцовыми.
        - Ну и что здесь плохого?- не сдавалась она, ритмичными движениями гладя Брианну по спинке.
        - Ничего плохого в этом нет. Просто занятно.
        Эбби глубоко вздохнула.
        - Вы обладаете такой глубокой психологической проницательностью, что в состоянии читать мое подсознание?- с сарказмом в голосе поинтересовалась она.- Скажу вам больше - я решительно не собираюсь влюбляться. Я должна ясно мыслить и выбирать для себя то, что важно в данный момент. Мне нужно вырастить ребенка, и я не могу себе позволить заблудиться в любовных отношениях, как в дремучем лесу.
        Микаэль приподнял темную бровь - его позабавило умозаключение Эбби.
        - По-вашему, влюбиться означает потеряться в лесу?
        - Именно так. Я не хочу набить себе шишки, ударившись о дерево в поисках дороги.
        Микаэль громко рассмеялся.
        - Эбби - вы уникум.
        В. его глазах она увидела столько любви, что поспешно отвернулась. Он посерьезнел.
        - Скажите мне, Эбби:, вы любили отца Брианны?
        - Нет.
        Ее мгновенный ответ вызвал у него улыбку и… радость.
        - Тогда в кого вы так решительно не хотите сейчас влюбляться?- поддразнил ее он, уверенный в ответе.
        Она помолчала и на минуту прикрыла глаза, собираясь с мыслями, затем посмотрела на него.
        - В вас, конечно. Я решительно настроена против этого.
        - Понятно.- Ему никак не удавалось привыкнуть к ее прямоте и искренности. Она ему нравится. Очень нравится. По-настоящему.
        - Не стоит из-за меня волноваться,- сказала она.- Я скоро уеду, а влюбиться за два-три дня нельзя.
        - Почему нельзя?
        - Я так считаю,- ответила она, облизнув губы, словно они у нее пересохли.
        - А как же любовь с первого взгляда?
        - Это выдумка. На самом деле это просто слепое увлечение.
        Он с улыбкой шагнул к ней. Сердце у Эбби начало свой бешеный бег. В такой интимной обстановке все может произойти… Надо быстро соображать, как разрядить напряжение.
        - Что плохого в небольшом увлечении?- вкрадчиво спросил Микаэль.
        Она отступила назад.
        - Вот как! Стойте там, где стоите. Вы же обещали, что не попытаетесь меня соблазнить, так что держите слово.
        - С какой стати?
        - С той стати, что вы - Монтеневада.- Она вскинула голову.- Для вас должно быть дорого имя вашей семьи. И потому что у вас есть характер.
        Он остановился, внимательно глядя на нее. Давно никто не высказывал ему такую точку зрения. Но что-то похожее ему говорила мать, когда он был мальчиком. Он сдвинул брови. Эбби одержала верх - фамилия Монтеневада обязывает соблюдать кодекс чести.
        - Вы считаете, что у меня есть характер?
        - Надеюсь.- Она сверкнула глазами.- А если вы его еще не приобрели, то неплохо начать совершенствоваться, потому что со временем вам предстоит управлять страной.
        Он поморщился и тихо произнес:
        - А вот здесь вы ошибаетесь - страной управляют мои братья. Я всего лишь дублер на случай, если у них не будет сыновей.


        Глава восьмая
        Если уж Брианна проснулась, то заставить ее снова заснуть почти невозможно. Она смотрела на мир большими ясными глазами, а когда на нее не обращали внимания, то начинала капризничать.
        - Вот что,- сказала Эбби.- Подержите ее.- И вручила малышку принцу.
        - Это еще зачем?- насторожился он.
        - Это одно из одолжений, которые мы оказываем друг другу,- строго заявила она.- Будьте же мужчиной.
        - Не думаю, что этому младенцу нужны мужчины,- ответил он, осторожно держа девочку на руках.
        Эбби подавила улыбку.
        - Я вернусь через минуту. Мне необходимо подогреть бутылочку с детским питанием.
        - Хорошо.- Микаэль со вздохом взглянул на ребенка.- Тебе навязали меня, малышка. Интересно, понравлюсь ли я тебе и смогу ли заменить твою маму.
        Эбби с нескрываемым удовольствием посмотрела на них, но, понимая, что Микаэль смущен, поспешила уйти. Она вскоре вернулась, взяла на руки Брианну, собираясь покормить, но, к ее удивлению, девочка отвернулась от бутылочки. Это было необычно. Эбби устроила малышку у себя на плече и стала расхаживать по комнате.
        Микаэль, полусидя в постели, наблюдал за ними. Вдруг он охнул, и Эбби остановилась.
        - Все в порядке, но, клянусь, она потянулась ко мне.
        Что он придумывает? То девочка ему улыбается, а теперь еще тянется к нему…
        - Не фантазируйте,- с насмешкой произнесла Эбби.
        - Но это действительно так,- настаивал Микаэль.- Она вытянула свою маленькую ручку в мою сторону.
        - Нелепость какая-то.
        Он пожал плечами.
        - На первый взгляд это произошло непроизвольно, но вы забываете…- тут в его глазах появился веселый блеск,- что я оказываю магическое воздействие на женщин любого возраста. Уверяю вас.
        О боже! Она едва удержалась от смеха, но отрицать не могла - детские ручки действительно тянулись к нему.
        - Это рефлекторное движение,- объяснила Эбби Микаэлю.- Вы здесь ни при чем.
        - Да?- Он поднял бровь и самодовольно произнес: - Эбби, я ей нравлюсь.
        - Ну, разумеется, нравитесь.- Эбби ласково погладила пушистую макушку Брианны.- Почему же вам ей не понравиться? На ее крошечном горизонте вы просто… большая дружелюбная клякса.
        - Вы ревнуете,- улыбнулся Микаэль.
        - Ревную? С какой стати?- Она остановилась перед ним.- Хорошо. Если вы так уверены, что Брианне не хватает отцовских рук, возьмите ее. И бутылочку тоже. Посмотрим, как вы справитесь.
        Эбби передала девочку Микаэлю. Брианна охотно пошла к нему на руки и присосалась к бутылке. Довольный принц всем своим видом показывал: «Ну вот, а вы не верили!»
        Эбби тихонько рассмеялась.
        На лице Микаэля появилось восторженное выражение.
        - Ну и ну,- произнес он.- Почему так приятно ее держать?
        - Это жизнь,- пояснила Эбби.- Волшебство начала жизни.
        Он согласно кивнул.
        - В этом есть что-то первобытное, правда? Казалось бы, поколения монархов должны были убить во мне это чувство, но, выходит, не убили.
        Эбби покачала головой.
        - При чем здесь монархи?
        - Монархи обычно эгоцентричны.
        - Да?
        - Они наглые эгоисты,- пробормотал он, гладя Брианну по головке.
        - Немного грубо.
        - Но справедливо.
        - Ну, я не знаю…- Она засмеялась.- Вы ставите меня в положение защитницы монархии.
        - Почему бы нет? Вы всю свою жизнь находились около королевской семьи и все о нас знаете.
        - Едва ли.- Тут Эбби кое-что пришло в голову, и она села на кровать рядом с ним.- Почему вы сказали такое о ваших братьях?
        - Что я сказал?
        - Ну… то, что братья не намерены с вами считаться.
        - Ерунда, я не склонен себя жалеть. Оба брата прославились на войне, они - герои, а я - нет,- сказал Микаэль, осторожно убрав от насытившейся Брианны бутылочку.
        - Но вас же там не было.- . Эбби забрала у него ребенка.- Вы учились в Америке и Англии. Я читала про это. Вас нельзя винить.
        - Дело не в вине, а в фактах. Я мало способствовал возвращению законной власти в нашей стране и поэтому не могу встать в один ряд с героями. Посмотрите на вашего друга Грегора - он сделал больше, чем я, и к тому же потерял глаз.
        Эбби уложила Брианну и повернулась к принцу. Она не знала точно, что Микаэль делал во время войны, но интуиция подсказывала ей, что он слишком строго судит себя.
        - И поэтому вы согласились жениться на Стефани Холленбек?- спросила она.- Чтобы таким образом, внести свой вклад в общее дело?
        Он смерил ее долгим взглядом, прежде чем ответить.
        - Вы очень догадливы, Эбби. Меня попросил об этом Дейн. Я чувствовал, что это мой долг.
        Эбби кивнула. Сердце почему-то заныло. Она видела фотографии этой женщины. Она очень красива, и папарацци ее обожали, хотя на фотографиях у нее всегда был пустой, надменный взгляд.
        - Она богата,- грустно сказала Эбби.
        - Невероятно богата! А нам нужны деньги. И не только… Ее отец весьма влиятелен в международных политических кругах. Его помощь будет просто бесценна.
        - Вы… ее любите?
        Зачем она это спросила? Зачем намеренно причиняет себе боль?
        Принц не ответил, но ему и не нужно было отвечать - на его лице все написано.
        - Микаэль…- Эбби подошла к нему и посмотрела полными жалости глазами.- Не делайте этого. Пожалуйста. Не женитесь на ней.
        Он заключил в ладони ее лицо.
        - Я обещал жениться.
        - Откажитесь от своего обещания. Лучше нарушить слово, чем разбить две жизни.
        Он грустно улыбнулся и сказал:
        - А как же насчет твердого характера представителя династии Монтеневада?
        Он поймал ее на слове! Эбби тряхнула головой и вздохнула:
        - Жизнь так сложна. И легко ничего не дается.
        Вместо ответа он опустил голову и коснулся ее губ. Один нежный, ласковый поцелуй. И все. Но Эбби была уверена, что это любовь. Она в него влюбилась.

        Когда Брианна заснула, было около трех часов ночи, и Микаэль сказал Эбби:
        - Вы можете поспать.
        Эбби опустилась в кресло и зевнула.
        - А вы?
        - Я достаточно отдохнул за последние два дня.- Он встал и направился к двери.- Принесу что-нибудь почитать из того, что привез Грегор. Сон у меня прошел, и я немного разомнусь.
        - Хорошо,- пробормотала Эбби.- Не гасите свет, раз собираетесь читать. Мне свет не мешает.
        Она улыбнулась. Какая странная ночь… И восхитительная. Ни за что на свете она не отказалась бы от этой ночи!
        Эбби почти погрузилась в сон, когда вернулся Микаэль. Он остановился около кресла, нагнулся и поцеловал ее. Она улыбнулась ему. Его ласковые поцелуи для нее целое открытие. Как бы ей хотелось, чтобы они сулили что-то большее!
        - Спокойной ночи,- прошептала она.
        Он выпрямился и повернулся к кровати. И тут она услышала шелест бумаги.
        Эбби открыла глаза и заметила на полу газету. О, ужас! Она увидела заголовок: «Пропавший ребенок до сих пор не найден». Сердце остановилось. Но Микаэль, кажется, не заметил, что из кипы журналов вывалилась эта газетенка. Он удобно устроился на кровати и начал просматривать прессу. Вот он раскрыл один журнал, а остальные отложил в сторону. Эбби лежала, затаив дыхание. Что делать? Она должна куда-нибудь спрятать эту газету. Но как это сделать перед носом у Микаэля?
        Во рту пересохло, дышать стало трудно. Если бы она могла незаметно дотянуться до газеты, то запихала бы ее под подушку на кресле. Но Микаэль заметит это, услышит, как шуршит бумага.
        - Что случилось?- вдруг спросил он. Эбби чуть не подскочила.
        - А? Ничего. Просто хотела проверить, как спит ребенок.- И быстро села, собираясь встать с кресла.
        - Я сам это сделаю,- сказал Микаэль.
        - Нет-нет. Я уже встала. Лежите спокойно и читайте.
        Он улыбнулся и погрузился в чтение. Эбби вздохнула с облегчением. Она наступила голой ступней на оброненную газету и отбросила ее к комоду. Потом наклонилась над Брианной и, стараясь унять гулкий стук сердца, вернулась к своему креслу, успев передвинуть злополучную газету подальше к комоду. Еще одно движение - и газета будет вне поля зрения Микаэля. И тут он поднял голову и спросил:
        - А это не та самая газета, которую я принес вместе с журналами? Я, наверное, ее уронил.
        Эбби застыла и выдавила улыбку.
        - Да, кажется. Я положу газету на комод.
        - Хорошо.
        Эбби положила газету заголовком вниз и улеглась на кресло, чувствуя себя лгуньей и воровкой. Утром во что бы то ни стало она должна убрать газету. И надо успеть сделать это до того, как принц увидит заголовок.

        На рассвете Эбби унесла Брианну обратно в комнату прислуги, и к тому моменту, когда рано утром появился Грегор, о присутствии ребенка нельзя было и подумать.
        Пока Эбби готовила на кухне завтрак, употребив два последних яйца, газета, лежащая на комоде, не покидала ее мыслей. Но Микаэль постоянно ее отвлекал: то ему требовалось ее мнение о чем-то, то он привлекал ее внимание к растениям в саду или хотел вместе с ней повосхищаться тем, как Брианна пускает пузыри. Наконец Эбби удалось отвлечь его омлетом и выскользнуть из столовой. Схватив газету, она устремилась в буфетную.
        - Эбби,- крикнул ей принц.- Если вы в спальне, то возьмите газету. Я просмотрю новости.
        Она замерла на месте и крикнула в ответ:
        - Хорошо!
        Что ей делать? Она не может дать ему эту газету. И сказать, что она ее разорвала и выбросила, тоже не может. Господи, что придумать? Она побежала на кухню, подхватила кофейник и, бросив газету в раковину, вылила поверх горячий кофе.
        - Микаэль, простите меня. Если сможете,- прошептала Эбби, закрыв глаза. После этого вошла в столовую и даже улыбнулась. Правда, улыбка получилась вымученная.- Ваше Высочество, прошу прощения, но я пролила кофе на газету. Боюсь, что читать ее уже невозможно.
        - Вы так ко мне обратились, испугавшись, что я рассержусь?- удивился он.- Какая ерунда.- Он улыбнулся.- Смотреть на вас предпочтительнее любого чтения.
        Чувство вины было непереносимо, но Эбби попыталась улыбнуться. Она смотрела на Микаэля и не могла наглядеться. Как же он красив! Косые лучи утреннего солнца золотят его загорелую кожу. Она представила, как он стоит на палубе яхты и ветер ерошит ему волосы… У него благородная осанка принца, и еще он сильный и в нем чувствуется яркая индивидуальность. Мучаясь угрызениями совести, она едва удержалась от того, чтобы не рассказать ему всю правду. Может, так и поступить? Постоянная ложь ее убьет.
        Размышления прервал звук подъехавшего автомобиля, и они с Микаэлем повернулись к окну.
        - Это Грегор,- сказал Микаэль.- Замечательно. Я хочу, чтобы он подтвердил, что я поправился и вам больше не надо суетиться вокруг меня. Я уверен, что со мной все в порядке.
        Это было правдой. Эбби поняла, что принц снова здоров, еще до того, как Грегор закончил осмотр и вынес положительный вердикт. Итак, она свободна. Пора уходить отсюда.
        Но кто не торопился уходить, так это Грегор. Эбби нервничала, а Грегор жаловался на сломанные ворота в начале подъездной аллеи, потом они с Микаэлем начали обсуждать различные местные проблемы. К удивлению Эбби, Микаэль знал о том, что творится в округе. Наконец разговор закончился, и Грегор, пообещав вернуться вечером, уехал в больницу проведать рабочих, пострадавших при взрыве в рыбоводческом хозяйстве.
        Эбби смотрела на Микаэля и думала о том, что будет скучать по нему. Сейчас она скажет, что соберет Брианну и вскоре уйдет. Ведь Микаэль хотел именно этого. И вдруг по его глазам она поняла, что он больше этого не хочет. И с Брианной не хочет расставаться. Так что ей придется уйти потихоньку, тайком. Сердце сжалось. Как же она устала от постоянных уверток! Неужели именно это ей уготовила судьба?
        Эбби отправилась на кухню, чтобы вымыть посуду после завтрака, а Микаэль пошел следом, по пути читая ей статью из журнала. В статье описывались красоты Приозерного края. Потом принц заявил, что собирается взять их с Брианной на пикник. Эбби слушала вполуха - у нее собственные планы, в которые пикник не входит.
        Она наконец решила, что отправится с Брианной в городок Дарма. Эти места она знала хорошо, так как прожила там три или четыре зимы. Надо только держаться подальше от тех районов города, где ее могут узнать. В богемной части города жил ее старый учитель французского. Она дружила с ним и его женой… Может, они ее приютят?
        - Вы меня не слушаете.- Микаэль подошел сзади, обхватил ее за плечи и прижал к себе, уткнувшись лицом ей в волосы, а потом проложил дорожку из поцелуев у нее на шее.- Мне это необходимо для полного выздоровления,- пробормотал он.
        А потом руки Микаэля сжали ей грудь. Эбби закрыла глаза и изогнулась, наслаждаясь его ласками. А что, если не противиться желанию и отдаться этому человеку? Что в этом плохого? Да нет, это безумие! Жар охватил все тело. Эбби повернулась к принцу лицом и запустила пальцы в его Густую шевелюру. У нее вырвался стон. Как чудесен этот чувственный плен!
        Микаэль что-то шептал ей на ухо, но она не разобрала слов. Она хочет его, но… собирается уйти и, скорее всего, проведет всю свою жизнь, переезжая с места на место. Неужели она не заслуживает хотя бы капли счастья?
        - Привет! Кто-нибудь есть?
        Эбби не сразу сообразила, что в доме появился чужой человек. А когда поняла, что слышит незнакомый голос, то в ужасе отпрянула от Микаэля. Господи, почему она медлила и не ушла при первой же возможности?
        А Микаэль с нежностью коснулся ее щеки, и взгляду него был полон любви.
        - Эбби, мы с вами ничего еще не закончили. Помните об этом…
        Она поцеловала его в руку, и они оба повернулись к двери как раз в ту минуту, когда в комнату изящной походкой вошла кузина принца Надя - высокая и стройная, как модель. И так же, как модель, вызывающе модно одетая. На ней был черно-фиолетовый костюм, черные как смоль волосы гладко причесаны, огромные темные очки подняты на лоб, красивое лицо тщательно подкрашено как будто она позирует фотографу.
        - Привет.- Надя подставила Микаэлю щеку для поцелуя, не сводя при этом глаз с Эбби, у которой пересохло во рту от волнения и страха. Узнала ее Надя или нет?- Я так и знала, что найду тебя здесь. Должна предупредить, что я всех опередила, но они уже на пути сюда и примерно через час заявятся.
        Микаэль едва не завыл.
        - О нет! Мы сможем как-то их отпугнуть?
        Надя пожала плечами.
        - Ну, если только привлечь пограничный конвой и бабахнуть по ним из гранатомета.
        Микаэль нахмурился.
        - Как ты узнала, что я здесь?- подозрительно спросил он.- Грегор Нарна имеет к этому отношение?
        - Грегор Нарна?- удивилась Надя.- Нет, на след меня навел Эндрю. Твой друг вспомнил, как подростком бывал в замке, и меня осенило - ты поехал именно сюда!- Она весело улыбнулась.- Так что от твоей компании тебе не отвертеться.
        - В будущем им придется обходиться без меня,- проворчал Микаэль.- Мне все это надоело.
        - Учти - в нашем кругу отступников не жалуют,- напомнила ему Надя и перевела взгляд на Эбби.- Вижу, тебе захотелось немного личной жизни. Надеюсь, я ничего не нарушила?
        - Надя, это Эбби. Я в нее влюбился, так что веди себя с ней уважительно.
        Эбби покраснела, хотя было очевидно, что в кругу друзей принца подобные шутки - дело обычное и Надя не восприняла его замечание серьезно. Намного важнее, то, что она не поняла, кто такая Эбби. Протянув руку, она улыбнулась и снова повернулась к кузену.
        - Скажи, дорогой, ты больше не злишься на Стефани, как тогда на яхте?- спросила она.- Ты готов принять в объятия свою невесту?
        У Микаэля перекосилось лицо.
        - Нет, черт возьми! Я видеть ее не хочу и собираюсь заявить об этом Дейну, когда вернусь во дворец.
        - Он сыграет на твоем чувстве вины и пригрозит лишить тебя права наследования,- заметила Надя.
        - Меня это меньше всего беспокоит,- пренебрежительно произнес Микаэль, вышагивая по комнате.- Пусть лишает короны. Мне это не нужно.- И добавил, глядя на Эбби: - На самом деле это даже облегчит мне жизнь.
        - Вот как?- Надя бросила заинтересованный взгляд на Эбби.- В таком случае будет лучше, если конец твоей помолвке положу я.
        - Что?- Микаэль застыл и уставился на нее. Надя вынула из сумочки кольцо и листок бумаги.
        - Вот обручальное кольцо и подписанный документ, который гласит, что мисс Стефани Холленбек разрывает все матримониальные договоренности с тобой.
        Микаэль схватил бумагу и внимательно прочитал, затем перевел взгляд на кузину.
        - Как, черт возьми, тебе удалось заставить ее подписать это?- спросил он, все еще не веря своим глазам.
        Надя махнула рукой.
        - У меня свои способы. Вот с кольцом было труднее. Она собиралась оставить его себе. Я уверена, чтобы заложить. Поэтому, не церемонясь, я просто сорвала кольцо с ее пальца. Микаэль захохотал.
        - Не может быть!
        - Может. Стефани сказала, что не намерена выходить за тебя, потому что ты отвратительно с ней обошелся. А если ты хочешь заполучить ее и деньги ее семьи, то приползешь к ней и на коленях станешь просить прощения.
        - Не дождется!
        - Я ей сказала, что если у нее есть гордость, то она расторгнет помолвку и не оставит тебе ни малейшего шанса вернуться. Она обдумала это. Вернее, пыталась обдумать, так как, ты понимаешь, ее мыслительные способности оставляют желать лучшего. Но она все же сделала так, как я ей предложила. И вот письменное тому доказательство.- Надя победно взмахнула рукой.- Проблема решена. И кузина Надя, как обычно, твоя спасительница.
        Микаэль посмотрел на Эбби.
        - Я же говорил вам, что она потрясающая! Подружитесь с ней. Она и вам поможет.
        - Разумеется,- согласно кивнула кузина.
        На этот раз улыбка Нади показалась Эбби естественной, а не показной.
        - Теперь мне придется сообщить обо всем Дейну постфактум,- сказал Микаэль, и вид у него был не очень радостный.
        - С ним разбирайся сам. Я его боюсь.
        - Его все боятся,- согласился с ней Микаэль.- Но он может управлять страной, а не нашими жизнями. На этот раз я постараюсь, чтобы он это понял.
        - Подожди, когда меня не будет в стране,- усмехнулась Надя.- Мне не улыбается попасть под перекрестный огонь.
        - Ты, наверное, рассчитывала остаться на ночь?- спросил Микаэль.- Где твои вещи?
        - В машине. Прислуги нет?
        - Только я, твой покорный привратник,- усмехнулся он.- Я принесу твой чемодан. Все равно собирался взглянуть на ворота у подъездной дорожки. Там сломался засов. А вы вдвоем поболтайте.
        У Эбби от страха комок застрял в горле. Ей нужно убраться отсюда, пока не нагрянули остальные. Почему она не ушла до появления Нади? Но поздно сожалеть об этом.
        А Надя с интересом наблюдала за ней.
        - И как вам это удалось?- спросила она.
        Сердце у Эбби подпрыгнуло, но она уняла дикий стук, поняв, что Надя имеет в виду не похищение ребенка.
        - Что удалось?
        - Влюбить его в себя.
        Эбби в изумлении приоткрыла рот.
        - Но это не так!
        - Ну да. Мне приходилось видеть Микаэля влюбленным, но ни разу он так не смотрел на женщину. Поздравляю, моя дорогая. А какой следующий шаг?- Она просверлила Эбби взглядом.- Не разбейте ему сердце, а не то я выцарапаю вам глаза.
        Разбить сердце принцу? О чем говорит эта женщина?
        - Не думаю, что подобное возможно,- криво усмехнулась Эбби.- Я… вскоре уезжаю и…
        Надя сосредоточенно сдвинула брови.
        - Постойте. Я вас знаю?


        Глава девятая
        Сердце упало. Надо было предусмотреть, что это произойдет.
        - Как ваше полное имя?- спросила Надя. Вот оно! Надя задала прямой вопрос, на который придется дать прямой ответ.
        - Эбби Донэр.
        - Вы - племянница королевского доктора. Правильно? А что вы здесь делаете? Вас ищут.
        Эбби охватила паника, но она виду не подала.
        - Да?
        - Да.- Надя внимательно оглядела ее с головы до ног.- Говорят, что вы украли ребенка.
        - Ребенка?- Тут Эбби увидела торчащий из-под диванной подушки нагрудник Брианны.- Какого ребенка?- Она сделала шаг к дивану.
        - Да-да.- Надя задумчиво постукивала указательным пальцем по подбородку.- И вы здесь с Микаэлем. Понятно. Отводите от себя подозрения…
        Эбби удалось засунуть нагрудник поглубже под подушку. Она посмотрела на Надю - та, кажется, ничего не заметила, и Эбби облегченно вздохнула. Эта высокая красивая женщина настолько поглощена разгадкой дворцовой тайны, что не видит улики у себя под носом. Эбби была рада, что хотя бы на минуту ей повезло.
        - Все сбились с ног, а вы преспокойненько прячетесь у Микаэля в замке.- Надя подозрительно смотрела на Эбби.- Я даже не знала, что вы с ним знакомы.
        Эбби с улыбкой отвернулась. Зачем объяснять? Объяснения заведут ее в тупик.
        А Надю, по-видимому, не смутило молчание Эбби. Она опустилась на диван, откинулась на подушку, под которой лежал детский нагрудник, и жестом пригласила Эбби сесть рядом.
        - Нам с вами не пришлось поближе познакомиться, но я, конечно, о вас слышала, видела вас во дворце. Кажется, вас приглашали на чай, не так ли?
        Эбби кивнула и села рядом с Надей. Странно, но, несмотря ни на что, эта женщина ей нравилась.
        - Мне всегда было приятно видеть вас и вашу сестру… примите мои соболезнования. Такая тяжелая утрата…- Надя покачала головой и дотронулась до руки Эбби.- Представляю ваше горе.
        Эбби молча кивнула и сморгнула навернувшиеся слезы.
        Надя сочувственно улыбнулась, но тут же снова нахмурилась.
        - Должна сказать, что я не доверяю вашему дяде. Вам известно, чем он занят?
        - Я давно с ним не общалась,- ответила Эбби. И это было чистой правдой. Вообще-то ей хотелось узнать, как он представил всем то, что произошло. Она знала - дядя собирался объявить, что ребенок, рожденный его племянницей Джульенн, королевской крови.- Мы с ним мало виделись последнее время, так что я понятия не имею, что он делает.
        Надя продолжала хмуриться.
        - Он носится с этой историей о ребенке кронпринца. Якобы кронпринц успел стать отцом, когда в конце войны был ранен и целый месяц лежал больной. Но, насколько я знаю, одно с другим не сходится. Как мне кажется, в этом есть что-то сомнительное.- Она искоса взглянула на Эбби.- А где же ребенок? Его никто не видел.
        - Ну…- Эбби отвела глаза. Ее вновь охватила паника. Господи, что ей ответить этой женщине?- Когда я приеду домой, то… постараюсь разузнать, в чем дело.
        Надя, кажется, восприняла ее слова как подтверждение того, что история с ребенком - обман.
        - Хорошо,- сказала она.- Если вам потребуется помощь, то свяжитесь со мной.
        Ох, если бы Эбби могла воспользоваться этой помощью! К несчастью, стоит Наде все узнать, и она больше не захочет защищать докторскую племянницу. А пока что Эбби должна уехать.
        Она сидела как на иголках. Как это сделать? Как убежать от Нади и Микаэля с Брианной на руках?
        - Вы, должно быть, устали? Хотите…
        - Что я хочу, так это глоток воды,- прервала ее Надя.
        - Тогда пойдемте со мной.- Эбби провела Надю на кухню и налила ей стакан воды.
        - Я очень рада, что вы составите Микаэлю компанию,- сказала Эбби, когда они с Надей вернулись в комнату.- Потому что я собираюсь… уехать. У меня неотложные дела.
        - Без проблем.- Надя тепло улыбнулась.- Мы с Микаэлем с детства неразлучные друзья. Я пробуду с ним ровно столько, сколько понадобится.
        Эбби бросила взгляд в окно и увидела, что Микаэль чинит сломанные ворота. У нее есть несколько минут, чтобы сказать Наде важные вещи.
        - Мне кажется, вам следует знать… Микаэль очень серьезно болел.
        - Что?- У Нади округлились глаза.
        - У него были приступы с потерей сознания. Похоже, что это наследственное заболевание, связанное с нарушением функции вестибулярного аппарата.
        - Я ничего об этом не знаю.- Надя обеспокоенно покачала головой.- Его осматривал доктор?
        - Да. Местный врач. Микаэлю было очень плохо, и я ужасно перепугалась.- Эбби проняла дрожь от воспоминаний о том, что ей пришлось пережить.- Но сейчас ему лучше. Раз вы здесь, то сможете о нем позаботиться.
        - О, конечно. Какое счастье, что вы были рядом! Я-то испугалась, что он находится в глубокой депрессии. Я ожидала этого после того, как он стал изводить себя из-за… Ну, я уверена, вы знаете, что я имею в виду.
        - Нет.- Эбби с любопытством смотрела на Надю.- Я не знаю.
        - О, это касается войны. Неважно.- Надя сложила руки на груди и заходила по комнате. Повернувшись к Эбби, она сказала: - Кто знает, может, это и спровоцировало приступы, о которых вы говорите.
        Эбби, недоумевая, покачала головой.
        - Я не понимаю, о чем вы…
        - О войне, конечно.- Надя немного поколебалась, потом решилась.- Я обещала ему, что не стану этого делать, но справедливости ради…- Она явно разволновалась.- Он заслуживает признания. Разве не так? Я уж постараюсь, чтобы он получил награду.
        - Надя,- Эбби взяла ее за руку.- О чем вы говорите?
        - Я собираюсь пойти к Дейну. Боюсь его до смерти, но я это сделаю. Я давно об этом думала, но смелости не хватало, а теперь решилась.
        - На что решились?- Эбби сжала Наде руку.
        - Убедить Дейна в том, что Микаэль заслужил награду за храбрость. Кроме меня, некому за него походатайствовать. Сам за себя он просить не станет.
        - А что он сделал?
        - То, чего никогда не замечают.- Надя вздохнула.- Вы же представляете себе, что происходило во время войны. Все внезапно взорвалось, словно на воздух взлетела пиротехническая фабрика. Дейн и Нико, оба, были прославленными героями. Но Микаэль - младший брат, и они отослали его учиться за океан, а когда он вернулся, то война почти закончилась. У него не было времени, чтобы проявить героизм.
        - Да-да, он говорил что-то об этом.- У Эбби больно кольнуло сердце - она вспомнила его слова о том, чем пожертвовал Грегор для победы, а вот он, Микаэль, не совершил ничего стоящего.
        - Но он тем не менее сделал кое-что,- продолжала Надя.- Микаэль в одиночку спас целую деревню, убив двоих поджигателей. Мэр и его семья обязаны ему жизнью.- Надя всплеснула руками.- Но это произошло всего за два дня до победы, так что в общей радости от освобождения его подвиг был забыт. Старшие братья и вовсе ничего не знали…
        - Это несправедливо,- сказала Эбби, разделяя возмущение Нади.
        - Разумеется, но он заставил меня поклясться, что я буду молчать.- Надя тряхнула, головой.- Но я скажу им все и заставлю признать его подвиг.
        - И поступите правильно! Он этого заслуживает.
        Надя сверкнула глазами.
        - Ему необходимо признание. Эта несправедливость его изводит.
        Они стояли, держась за руки, и смотрели друг другу в глаза. Они обе любили Микаэля. Но их сестринское единение длилось недолго, так как послышался сначала один автомобильный гудок, потом еще один. Надя отпустила руку Эбби и подошла к окну.
        - О, черт, они уже здесь! Вы готовы веселиться в режиме нон-стоп?
        - Совершенно не готова. Я хочу немного вздремнуть и отдохнуть перед долгой дорогой. Надя похлопала Эбби по плечу.
        - Хорошо. Я передам Микаэлю.
        - Спасибо.
        Эбби почти бегом устремилась в комнату прислуги, где Брианна уже начала проявлять признаки беспокойства, и торопливо покидала вещи в сумку. Скорее вон отсюда! Сесть на автобус она уже не успевает, и придется с Брианной на руках идти лесом до границы. Конечно, ее будут преследовать, но часть времени она выгадала, соврав, что хочет вздремнуть. Как только Микаэль узнает, что она ушла из замка, то решит, что она отправилась к Грегору. А поскольку Грегор уехал в больницу, то вернется он не скоро. Ее будут искать в деревне, в автобусах и поездах, а на это уйдет не один час. У нее есть время, чтобы их опередить.
        Только бы повезло!
        Спустя десять минут Эбби уже выходила из задней двери. Она оглянулась, лишь когда достигла кромки леса и смогла укрыться за деревьями. Эбби смотрела на старый дом, на высокие окна, сверкающие на солнце, на подъездную аллею, сейчас полную машин. Она увидела Микаэля - он вышел полюбоваться на чей-то модный новый «родстер». Какой он высокий, элегантный, как красиво падают на лоб темные волосы… Компания вокруг него весело смеялась, все шутили. Это его друзья, его окружение, в которое она никогда не впишется. Но какое это имеет значение? Скорее всего, она больше никогда его не увидит.
        Сердце у нее дрогнуло.
        Она любит мужчину, а он никогда - никогда!- не будет ей принадлежать. Может, лучше вообще не любить? Нет. Ни за что на свете она не откажется от этих дней, проведенных в замке. Ведь у нее в жизни не было ничего, пока она не встретила принца.
        - Ничего, кроме ребенка, которого я всегда буду любить,- прошептала она, прижимая к груди Брианну.- Хватит с меня и этого.
        Решительно развернувшись, она начала свой долгий и трудный путь.

        Принц Микаэль был рад снова увидеть друзей, но уже через полчаса он вспомнил про Эбби. Сколько времени она будет дремать? И еще ему не терпелось показать Наде Брианну, похвастаться своим умением обращаться с ребенком.
        Прошел час. Шутки друзей начали надоедать. Неужели всем этим людям нечем больше заняться, как пить вино, дурачиться, слушать музыку и рассказывать избитые анекдоты? Микаэль скучал без Эбби. Еще полчаса - и его терпение кончится. Когда же Эбби, наконец, появится?
        - Ты куда?- спросила его Надя, которой было так же скучно, как и ему.
        - Посмотрю, как там Эбби. Пойдешь со мной?
        - Почему нет? Всегда занятно наблюдать любовь во всех красках.
        - Рад стараться,- с улыбкой сказал он.- Пойдем. У меня для тебя сюрприз.
        Он провел ее по коридору в комнату прислуги.
        - Почему ты поместил ее здесь? Наверху полно спален.
        - Есть причина. Сейчас увидишь.
        Он постучал в дверь.
        - Эбби? Вы не спите?- Ответа не последовало, и тишина не предвещала ничего хорошего.- Эбби?- Он нажал на ручку двери и заглянул в комнату.
        Первое, что бросилось в глаза,- это задвинутый ящик комода, служивший Брианне кроваткой.
        Микаэль стоял как громом пораженный. Чего-чего, а этого он совершенно не ожидал. Те чувства, которые возникли между ними, не предполагали подобного. Как она могла уехать, не сказав ему ни слова? Как могла так с ним поступить?
        Повернувшись к Наде, он растерянно произнес:
        - Она ушла. И забрала ребенка.
        У Нади глаза полезли на лоб.
        - Какого ребенка?!
        - Ее ребенка. Она забрала с собой своего ребенка.
        Надины пальцы впились ему в кисть.
        - Подожди, Микаэль. У Эбби Донэр нет никакого ребенка. Она и беременна никогда не была.
        Он посмотрел на кузину, как на помешанную.
        - У нее есть ребенок. Девочка по имени Брианна. Я сам держал ее на руках.
        Надя чуть не задохнулась.
        - Это, должно быть, ребенок ее сестры Джульенн.
        - О чем ты говоришь?- воскликнул сбитый с толку Микаэль.
        - Ты что, не понимаешь? Она украла ребенка сестры. Разве ты об этом не слышал? Тебе никто не рассказал?
        Он в ужасе покачал головой, и постепенно разрозненные кусочки мозаики стали ложиться на свои места..
        - Расскажи мне,- попросил он.
        С тяжелым вздохом Надя поведала ему все, что знала.
        - Ты помнишь все эти слухи о том, что Дейн стал отцом после своего ранения, когда он долгое время болел?
        - Да.
        - Ну, всего несколько дней назад доктор Зейр заявил, что его племянница Джульенн умерла при родах и что отец ребенка - Дейн. Он представил результаты ДНК Дейну Доктор специалист в этих вопросах, так что представляешь, в каком все состоянии?
        - Это сказал доктор Зейр?- Микаэль нахмурился, пытаясь связать услышанное с тем, что ему сообщила Эбби.
        - Да. Он сделал публичное заявление о том, что ребенок пропал и, скорее всего, Эбби, сестра Джульенн, похитила ребенка и сбежала. Сейчас секретные службы прочесывают страну. Я спросила Эбби об этом, но мне показалось, что она ничего не знает. Она произвела такое приятное впечатление, и ты к тому же явно без памяти влюблен в нее… Вот я и решила, что вся эта история просто сумасшедшая выдумка…- Голос Нади замер.- Боже мой, Микаэль… Она сбежала с ребенком Дейна!

        - Итак, ты вернулся.- Кронпринц Дейн смотрел через стол на младшего брата. Он был не менее красив, но ниже ростом и коренаст. У него был вид человека, который привык сражаться и побеждать.
        - Да, вернулся.- Принц Микаэль опустился в кресло у письменного стола.
        - И где же ты был?
        - В замке в Приозерном крае. Мне было необходимо побыть одному и обдумать, как согласовать свою жизнь с семейными планами.
        Дейн недовольно фыркнул.
        - Слишком много думать вредно - мозги размягчаются. Лучше честно заниматься делом, чем тратить время на раздумья.
        Микаэль усмехнулся - старина Дейн не меняется.
        - А что это за глупости о разрыве помолвки?- гаркнул Дейн.
        Микаэль посмотрел ему прямо в глаза.
        - Эта женщина - сущая ведьма. Я не желаю, чтобы она стала матерью моих детей.
        Дейн насупился.
        - Я-то думал, что она тебе подходит. Разве она не из твоей компании золотой молодежи?
        Микаэль поморщился - он это заслужил. Неужели ему нечем оправдаться? Дейн от гнева побагровел.
        - Тебе известно, что ее отец угрожает судом, несмотря на то что она сама отказалась от помолвки?!
        - Пусть угрожает.
        - А кто, по-твоему, заплатит, если его иск будет удовлетворен? Ты?
        Микаэль не отвел взгляда.
        - Если придется - я. Сожалею, что это нарушает твои планы, но я на ней не женюсь.
        Дейн очень долго не сводил с него глаз, но, к удивлению Микаэля, не заорал и не стал настаивать на своем.
        - Ты нацелился на кого-то еще?- наконец спросил он.
        Микаэль для храбрости сделал глубокий вдох.
        - Это к делу не относится.
        - Выходит, правда…
        - Это не важно,- перебил его Микаэль.- Но одну вещь я хотел бы знать. Доктор Зейр заявляет, что по анализу ДНК ребенок твой. Это так?
        Долгое молчание Дейна было само по себе многозначительным.
        - Да, доктор Зейр это утверждает.
        - Но разве ты не помнишь?..
        - Нет. Я ничего не помню.- Дейн устало повел плечами.- Думаю, что это произошло в тот месяц, когда я болел и ни черта не соображал. Доктор Зейр вернул меня к жизни. Он говорит, что тогда я был близок с его племянницей.- Он снова дернул плечом.- Что я могу сказать? Я же ничего не помню. А раз она умерла…
        - Понимаю.
        - Бедняжка умерла при родах. Как это могло случиться в наше время? Просто в голове не укладывается. Вот укрепим наши позиции в стране, и самое, неотложное внимание будет уделяться здравоохранению. А теперь еще ее сестра сбежала с младенцем…
        Микаэль представил, как Эбби несет на руках Брианну, и его охватила тоска. Как же он хочет увидеть их обеих! Ему необходимо хоть какое-то объяснение ее поступка. И еще - он хочет снова ее обнять…
        - Наши люди ищут ее в соседних странах: Италии, Швейцарии, даже на Балканах. Мы должны найти этого ребенка.- Голос Дейна прозвучал, как обычно, твердо и жестко.- А когда мы его найдем, то мисс Эбби Донэр очень пожалеет о том, что занялась похищением детей!
        Микаэль смотрел на брата и молчал. Нет смысла говорить ему об Эбби, объяснять, как она очутилась в замке.
        Он два дня безрезультатно искал Эбби. Как только они с Надей обнаружили, что Эбби исчезла вместе с Брианной, он помчался на автобусную и железнодорожную станции, потом отыскал Грегора, потом вместе с Грегором обшарил все укромные уголки и глухие закоулки окрестностей. Микаэль был уверен, что найдет ее, а когда потерпел неудачу, то чуть не пал духом.
        Но он должен ее найти! Ее вина огромна, и поэтому совершенно невозможно, чтобы они когда-нибудь сблизились. Но он должен хотя бы услышать из ее уст слова оправдания. Он не успокоится, пока она ему все не объяснит.
        Он предпримет собственные шаги в поисках Эбби, обратится непосредственно в секретную службу и заручится обещанием, чтобы ему сразу же дали знать, где Эбби с Брианной. Он должен быть в том месте, где ее найдут. Микаэль надеялся, что агенты секретной службы предоставят ему время, чтобы поговорить с ней, прежде чем ее арестуют. Он должен узнать правду.
        - Кстати,- вдруг произнес Дейн.- Я ознакомился с твоей просьбой назначить тебя губернатором северных провинций, включая район Приозерья. Откуда столь неожиданный интерес к вопросам управления?
        Микаэль едва сдержался, чтобы не ответить язвительностью на язвительность.
        - Возможно, ты забыл, что я закончил экономический факультет и у меня диплом менеджера?
        - Книжные знания!- презрительно фыркнул Дейн.- Чем ты когда-либо управлял?
        Микаэль подавил желание взорваться, зная, что это ни к чему не приведет. У Дейна привычка насмехаться, и единственный способ добиться желаемого от властного брата - это не стушеваться и сохранить чувство юмора.
        - Как только ты подпишешь назначение, я приступлю к работе, а у тебя будет много возможностей отменить любое мое решение.- Дейн смерил его пристальным взглядом и усмехнулся. А Микаэль продолжал: - Мы слишком долго не занимались Приозерьем. Предстоит, много дел, чтобы вернуть его прежнее процветание. Там самый высокий уровень безработицы. В Лароне даже нет дипломированного врача.
        - И этот человек действия - ты?
        - А почему не я?
        - Что ж, посмотрим… А вообще-то я рад, что ты на это решился. Я уже спрашивал себя, когда же ты поймешь, что тоже имеешь отношение к руководству страной?
        Микаэль пожал плечами.
        - Я не увиливаю от обязанностей.
        - Хорошо. К концу недели документы будут подписаны.
        Микаэль кивнул и встал, собираясь уйти, а Дейн снова погрузился в бумаги, давая брату понять, что аудиенция окончена.
        Микаэль закрыл за собой дверь кабинета в довольно мрачном настроении. Ему навстречу шла Надя, одетая необычно нарядно для дневного времени. При виде кузины лицо у него прояснилось.
        - Привет, красавица.- Микаэль улыбнулся.
        - Привет и тебе,- ответила она.
        - Куда ты собралась?
        - Улетаю в Лондон. Джонас Трик пригласил меня на премьеру своего нового фильма. Хочешь составить мне компанию?
        Он покачал головой.
        - Нет. Думаю, что мои бесконечные путешествия и развлечения закончились.
        - Взрослеешь?- Надя похлопала его по щеке.
        - Пора повзрослеть. Ты так не считаешь? Надя согласно кивнула и с любовью посмотрела на него.
        - Пока. Я еще должна встретиться с Дейном до отлета.
        - С Дейном?- Микаэль удивленно поднял брови.- Он что, приказал тебе явиться?
        - Вовсе нет. Это я попросила о встрече. Мне нужно кое-что ему рассказать.
        Микаэль недоуменно нахмурился - такое поведение не характерно для Нади.
        - Я что-то тебя не понял. Ты обычно избегаешь его как чумы.
        Она повела плечом.
        - Возможно, я тоже взрослею,- сказала Надя уже у двери в кабинет Дейна.- До свидания.- Она подмигнула ему.- И, Микаэль, надеюсь, что вскоре ты найдешь Эбби. И докопаешься до сути всей этой неразберихи.
        Он кивнул. Да, он найдет Эбби Донэр! Ему необходимо от нее узнать правду. Смешно, но, несмотря ни на что, Микаэль знал, что поверит ей. Хотя это не означает, что он ее простит.
        Но когда он точно будет знать, что она сделала и почему, возможно, поймет, как ему жить дальше.


        Глава десятая
        По шаткой лестнице с двумя сумками продуктов Эбби взобралась на третий этаж; Месье Сент-Жан, ее прежний учитель французского, нашел ей комнату, где она жила вот уже почти две недели. Еще два дня - и она вместе с Брианной сможет уехать в Данию. Это тоже устроил ее учитель.
        - Так далеко вас не найдут,- заверил он Эбби.- В этой чудесной стране ты начнешь новую жизнь.
        В стране, языка которой она не знает, где у нее нет ни друзей, ни работы, ни жилья! Но сейчас ее это мало волновало. Она жила одним днем и находилась в каком-то тумане, а строить планы на будущее… Это она будет делать когда-нибудь потом. А пока что Эбби повторяла снова и снова: «Как только мы очутимся в Дании, все образуется».
        Переложив сумки в одну руку, она достала ключ, открыла дверь и вошла. В квартире было темно. Эбби поставила сумки на пол, зажгла свет и…
        Прямо перед ней в старом, кособоком кресле сидел принц Микаэль.
        Крик Эбби был больше похож на резкий хрип. Она повернулась, словно собиралась убежать, но он мгновенно вскочил и загородил собою дверь.
        - Вы полагаете, что вам удастся опять сбежать?
        - Как вы себя чувствуете?- помимо воли вырвалось у нее.- Вы совсем поправились?
        Он схватил ее за плечи и зло выругался.
        - Черт возьми, Эбби! Почему вы мне лгали? Почему украли ребенка Дейна? Почему не сказали мне?
        Ее глаза наполнились слезами, слова застряли в горле. Тогда он со стоном прижал ее к себе.
        - Эбби, Эбби,- бормотал он, целуя ее.- Ну почему?
        - Ох, Микаэль,- прошептала она, едва держась на ногах.- Я так вас люблю!..
        Он не переставал целовать ее. В душе все смешалось: гнев, сожаление и глубокое чувство к этой женщине. Она отвечала на его поцелуи, и это были поцелуи, полные любви. Если бы он мог подхватить ее и увезти на необитаемый остров! Если бы только это было возможно…
        - Эбби, почему вы лгали мне? Почему убежали с ребенком?
        Она всхлипнула и с трудом перевела дыхание.
        - Самое ужасное то, что я вам солгала. Я пыталась не лгать, просто не говорила вам о тех вещах, о которых не должна была говорить. Но я старалась… старалась свести ложь к минимуму.
        Он качал головой и смотрел на нее полными сожаления и грусти глазами..
        - Если бы вы сказали мне правду, то, возможно, мы смогли бы…
        - Нет.- Она приложила пальцы к его рту.- Тогда вы меня остановили бы.
        - Но вас необходимо было остановить!- воскликнул он.
        - Ох, Микаэль, вы не понимаете… Вы же не знаете всей правды.
        - Так расскажите мне.
        Она отвернулась и подошла к кушетке.
        - Дайте мне отдышаться. Сейчас я все вам расскажу.
        - Хорошо.- Он сел рядом с ней.- Я слушаю.
        Она подняла на него глаза.
        - Сначала скажите, что про это говорят.
        Он пожал плечами.
        - Ваша сестра умерла при родах, а вы - от страха или от зависти - украли ее ребенка, который также является ребенком моего брата Дейна. Потом вы стали прятаться…
        Эбби закрыла глаза. Только бы не заплакать!
        - От зависти? Так говорит мой дядя?
        Микаэль взял ее за плечи.
        - Эбби, что известно вам?
        Она взяла себя в руки.
        - Джульенн умерла, рожая ребенка. Сестра сбежала, когда дядя понял, что она беременна. Я искала ее не одну неделю и нашла в грязной лачуге в Тампион-Сити. Брианна родилась вполне здоровой, но Джульенн истекала кровью… С ней находилась полуграмотная акушерка, которая не знала, как ей помочь. Я вызвала «скорую», и Джульенн отвезли в больницу, но она потеряла слишком много крови…
        Микаэль чуть не завыл.
        - Если бы только я был рядом с вами…
        Эбби улыбнулась сквозь слезы.
        - Никого около нас не было, а дядя, когда про все узнал, пришел в бешенство. Мы привезли Брианну домой. Дяде было наплевать, выживет Брианна или нет, а я сразу решила заменить ей мать. Я пообещала это Джульенн, да и вообще… кто есть у этой девочки, кроме меня? Я к ней так привязалась… как будто была ее настоящей матерью.
        Микаэль глядел на Эбби и почему-то верил ей. У него не было никаких сомнений в ее искренности.
        - И вдруг мой дядя переменился - у него появился план. Я и предположить не могла, что он задумал.- Она помолчала.- Я, кажется, рассказывала вам, почему он забрал нас с сестрой к себе. Он думал, что мы можем быть полезными ему. Дядя пытался выдать нас замуж за придворных, а когда это не получилось, стал искать нам мужей рангом пониже, но все-таки среди, знати. Мы сопротивлялись, как могли, а он злился. В это время он начал утрачивать связь со двором. Когда ваш отец король Невандер умер, дядя лишился покровителя. Принцам он не доверял и знал, что вы не очень-то его жалуете. Он изыскивал средства, чтобы укрепить свое положение. Поэтому-то и решил использовать Брианну.
        - Каким образом?
        - Всем известно, что писала желтая пресса о Дейне и его предполагаемом ребенке. И вот моему дяде пришло в голову: почему бы Брианне не стать этим ребенком? А поскольку он приходится родней Брианне, то сможет вернуть утраченный авторитет при дворе.
        Микаэль едва мог поверить тому, что услышал.
        - Значит, Брианна - не дочь Дейна?
        - Разумеется, нет! Я видела парня, с которым у Джульенн была любовная связь,- это актер театральной студии, где она брала уроки. Она влюбилась в него до безумия, а когда узнала, что он женат, то уже была беременна.
        - Но это не исключает того, что она могла быть вместе с Дейном…
        - Дядя отослал нас обеих в Женеву в то время, когда он лечил Дейна. Мы ни разу не видели вашего брата. Целый месяц мы находились вне страны.
        - Но ДНК…
        - Господи, Микаэль, дядя мастак на такие штуки. Он просто подделал анализ. Он же врач, и все ему поверили.- Эбби ухватила его за руку.- Сделайте независимый тест, и увидите, какой будет результат.
        - Эбби, если это правда, то почему вы не признались мне с самого начала?
        Она развела руками.
        - А вы мне поверили бы? Что значит мое слово против дядиной лжи? Никто мне не поверил бы,- печально повторила она.- Все решили бы, что я просто преследую какие-то свои цели. Может быть, потребовала бы выкуп…- Она удрученно покачала головой.- Теперь вы мне верите?- Она пыталась прочитать ответ в его глазах.
        - Эбби, я вам уже как-то говорил, что вы - золото. Чистая, как хрусталь, и ценная, как золото.
        Закрыв глаза, она со вздохом прильнула к нему.
        - Микаэль, как хорошо, что не надо больше никуда убегать! Пожалуйста, держите меня. Крепко держите!
        И он держал ее крепко-крепко. И целовал. А она отвечала ему, как цветок, распускаясь, отвечает солнечному дню. Он должен сделать ее своей… своей невестой.
        Руки Микаэля скользили по всем изгибам ее фигуры, и он все крепче прижимал Эбби к себе. Он был уверен, что она чувствует, как сильно он ее хочет. Для него важно, чтобы она это почувствовала. С этого момента они должны быть вместе.
        - Господи, как же я скучал без тебя,- шептал он ей на ухо.- Эбби, никогда больше не убегай от меня.
        Она тихонько засмеялась.
        - Никогда. А ты пообещай мне, что позаботишься о Брианне, пока я буду в тюрьме.
        - В тюрьме?! Этому никогда не бывать!
        - Но мне придется туда отправиться, пока идет суд…
        - Никакого суда тоже не будет,- властно ирешительно, как и подобает принцу, заявил Микаэль.- Ты не сделала ничего плохого. И все об этом узнают.- Он вдруг изменился в лице.- А где Брианна?
        - Внизу.- Эбби вскочила на ноги.- Старая миссис Грунмар, должно быть, меня хватилась. Обычно я сразу, как принесу продукты, спускаюсь вниз за ребенком.
        - Пойдемте,- сказал Микаэль.- Я хочу ее увидеть.
        Миссис Грунмар с Брианной на руках уже была около лестницы, собираясь подняться наверх. Девочка повернула голову, увидела принца и радостно загулькала. Потом протянула к нему ручки.
        - Видишь?- Микаэль взял ее на руки.- Эбби, ты видела?
        - Непроизвольное движение,- засмеялась она, дразня его.- Не зазнавайся.
        Микаэль не мог точно определить, что испытывал, когда шел с Эбби и Брианной к автомобилю. Нежность? Радость? Счастье? Изумление? Да все вместе.
        Он не позволял себе думать о черных днях, которые их ожидают. Все его помыслы были сосредоточены на Эбби. Он женится на ней, даже если придется провести церемонию в тюрьме. Но он надеялся, что дело до этого не дойдет. Он использует все свое влияние, но Эбби будет свободна. И ее малышка тоже.

        Эбби вскочила с кресла у окна, отбросила книгу и сделала довольно неуклюжий книксен.
        - Ваше Высочество,- произнесла она и покраснела, глядя на кронпринца Дейна, вошедшего в комнату.
        Она бросила вопросительный взгляд на Микаэля, возвышавшегося за спиной брата. Почему он не предупредил ее об этом визите?
        Они с Брианной жили в дальней комнате дворца уже более недели, пока проводились тесты на ДНК. Конечно, это домашний арест, но уж лучше быть здесь, чем в тюремной камере. Эбби находилась в постоянном волнении, ожидая результатов: она опасалась того, что дядя при его возможностях способен каким-то образом подделать анализы. Если будет доказано, что у Брианны ДНК как у членов королевской семьи, то грянет гром. Эбби сознавала, что тогда она не только лишится ребенка, но потеряет свободу и надежду на будущее.
        Микаэль ей верил, но тем не менее, когда приходил к ней с ежедневным визитом, был сдержан и радовался лишь при виде Брианны - девочка всегда с улыбкой шла к нему на руки. Он выдержал битву с Дейном, настояв на том, чтобы Эбби выделили комнату во дворце и чтобы относились к ней как к гостье, а не преступнице.
        Из всей семьи помимо Микаэля к ней заходила только Карла. Вначале принцесса вела себя очень сдержанно, но после первого же посещения стала приходить с большой радостью. Эбби уже представляла, как они подружатся, когда все образуется.
        Но сейчас, глядя на сурового Дейна, она засомневалась в благополучном исходе.
        - Могу я увидеть ребенка?- спросил Дейн.
        - Конечно.
        Эбби вынула спящую Брианну из кроватки. Сердце неровно колотилось. Почему он захотел увидеть девочку? Может, он все-таки ее отец?
        - Она такая красивая. Жаль, что ребенок не мой.- Дейн погладил маленькую круглую щечку, но не сделал попытки взять девочку на руки.
        Эбби охнула и повернулась к Микаэлю.
        - ДНК?..
        - Результаты отрицательные,- произнес Дейн.- Вы сказали правду. Плохо, что не сделали этого раньше. Тогда не пришлось бы предпринимать столько усилий.
        У Эбби едва не подкосились ноги. Микаэль подошел к ней и забрал Брианну.
        - Ты же знаешь - она считала, что у нее нет выбора,- сказал он брату.
        - Знаю, знаю,- отмахнулся Дейн.- Вы свободны ехать куда пожелаете,- обратился он к Эбби.- Ваш дядя спешно покинул страну, но мы его найдем.- Кивнув на прощание, он вышел из комнаты.
        Эбби смотрела на Микаэля - он улыбался, держа спящую Брианну. У нее не было слов, лишь глаза наполнились слезами, и вскоре они потекли по щекам.
        - Ну-ну,- испугался Микаэль.- Подожди, я только положу Брианну.
        И вот уже его руки обхватили Эбби, он целует ее в макушку и в мокрые щеки, а она рыдает у него на груди.
        - Все прошло. Все будет хорошо.
        Эбби подняла к нему лицо.
        - Ой, Микаэль, как же я тебе благодарна. Не могу поверить, что опасность позади. А мне позволят взять с собой Брианну?
        Он с улыбкой кивнул.
        - Конечно. Все уже улажено. И… прости, что я держался с тобой натянуто. Эбби, я тебе верил, но я должен был поддерживать семью, пока твоя версия не нашла подтверждения. Надеюсь, что ты сможешь меня простить.
        - Простить тебя?- Она засмеялась сквозь слезы.- Сначала прости меня за то, что я лгала тебе тогда в замке.
        - Договорились.- Микаэль поцеловал ее в губы.- Да, и вот еще что. Эбби Донэр, мама Брианны, ты выйдешь за меня замуж?
        Эбби не могла поверить своим ушам.
        - Как я могу выйти за тебя? Ты должен жениться так, чтобы твой брак помог королевской семье укрепить свои позиции…
        - Нет, Эбби.- Он взял в ладони ее лицо.- Я должен жениться по любви, на той женщине, с которой проживу всю жизнь. И эта женщина - ты. Ну как? Да или нет?
        Закрыв глаза, Эбби ощутила на губах его поцелуй. Она находится в волшебной сказке. И сейчас эта сказка закончится…
        Но, открыв глаза, она увидела принца - он не исчез!
        - Да,- сказала она с искрящимися любовью глазами.- Да, да!


        Эпилог
        - Скажи, а как насчет Грегора?- спросила Эбби Микаэля, когда они обсуждали свое возвращение в Приозерье, которое должно было состояться через месяц.- Ты сказал, что Дейн собирался предоставить ему, хотя бы временно, должность придворного врача.
        Микаэль кивнул.
        - Дейн остался им доволен. Это логично. Кто, как не Грегор, знает все о здоровье членов королевской семьи? Остается утрясти кое-какие формальности.
        - Замечательно!
        Казалось, что теперь нерешенных проблем больше не существует. Микаэль с улыбкой смотрел на Эбби. Улыбка появлялась на его лице, стоило ему взглянуть на нее.
        - А пока что нам с тобой необходимо обсудить свадебные планы.
        Микаэль настаивал на бракосочетании в главном кафедральном соборе, где всегда происходили королевские венчания.
        - Я не собираюсь прятаться,- заявил он Дейну.- Я всегда мелькал в новостях. Если не будет публичного бракосочетания, то людям может показаться, что я не люблю Эбби и Брианну. Как ты этого не понимаешь?
        - Пока монархия не будет официально восстановлена, у тебя не может быть бракосочетания в соответствии с твоим рангом,- возражал брат.- Придется подождать, когда меня объявят королем.
        Микаэль застонал.
        - Но обычную семейную свадьбу мы можем устроить?
        - Какая уж тут обычная семейная свадьба, когда вся страна в курсе происходящего!- проворчал Дейн.
        - Не будем устраивать ничего сверхъестественного…
        - Надеюсь. Обойдемся без инкрустированных золотом карет и орудийного салюта,- недовольным тоном произнес Дейн.
        В конце концов Дейн смягчился и пошел на уступки. Собор был приготовлен, а город украшен для свадебной процессии. Решили, что церемония будет открытой, но без излишней пышности. Однако у народа Карнетии оказались иные мысли на этот счет. После стольких лет войны и неуверенности в будущем люди пришли в восторг от предстоящей свадьбы королевской особы. Как только об этом стало известно, каждый дом, каждый магазин, каждый парк был украшен флагами и транспарантами с праздничными надписями и пожеланиями счастья новобрачным. Желтая пресса сходила с ума, стараясь выяснить, чей же все-таки ребенок Брианна и что произошло с доктором Зейром. И, как обычно, газеты все переврали. Но Микаэлю это было безразлично.
        - Если бы во всем сказанном о нас была хоть доля правды, мы стали бы самой загадочной семьей на планете,- прокомментировал он сплетни.
        Но Эбби было не по себе, и только в кольце его рук она чувствовала себя защищенной.
        - Ты уверен, что нам следует пожениться? Ты твердо уверен?
        - Никогда в жизни не был так уверен.- Микаэль нежно чмокнул ее в губы.- А ты? Ты уверена?
        Она задумчиво наморщила лоб.
        - Кажется, да…
        - Почему ты засомневалась?- встревожился он.
        - Сама не знаю. Для тебя ведь это очень ответственный шаг. Шаг совсем по другой дороге, чем та, которая была тебе предназначена. Если ты хоть чуть-чуть сомневаешься…
        Микаэль усмехнулся и вытащил из портфеля пачку бумаг.
        - Вот,- сказал он.- Это ответ на твои слова о моих «сомнениях».
        Она с удивлением уставилась на документы и рассеянно взяла протянутую ей авторучку.
        - Что это?
        - Документы на удочерение Брианны.
        Эбби быстро пробежала их глазами. Некоторые пункты требовали двух подписей.
        - Мы должны оба подписаться?- Она засияла от радости.
        - Конечно.
        - Значит, мы будем ее настоящими родителями?
        - Да.
        У Эбби вырвался вздох.
        - Ох, Микаэль, я выйду за тебя. Обязательно!
        Он засмеялся и обнял ее.
        - Ты хочешь сказать мне, что тебя подтолкнули принять решение эти документы?
        Ее поцелуй стал тем ответом, которого он ждал.

        День бракосочетания выдался ясным и солнечным. Эбби была словно во сне и почти не помнила, как ее наряжали в шелковое, расшитое жемчугом подвенечное платье. В карете с ней ехали Карла и Надя. Они шутили всю дорогу, а Эбби едва их слышала, не видела она и толп ликующих горожан - у нее перед глазами словно пелена висела. Очнулась Эбби лишь в соборе, когда шла к ожидавшему ее Микаэлю по устланному бархатным ковром проходу.
        Господи, он так красив в парадной военной форме с саблей на боку! Эбби едва не потеряла сознание от избытка чувств, но его улыбка подбодрила ее, и она медленно приблизилась к нему. Священник говорил о том, как их союз укрепит обновленную страну, и Эбби ощутила гордость. Но самое главное - это то, что она выходит замуж за мужчину, которого любит и который любит не только ее, но и Брианну.
        Эбби громко и отчетливо произнесла свои клятвы. Свадебная церемония закончилась, и она повернулась к Микаэлю, вся светясь радостью.
        Впереди их ждала счастливая жизнь.
        notes

        Примечания
        1
        Фриттата - итальянский омлет с сыром, колбасой и овощами.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к