Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Любовные Романы / ЛМНОПР / Мортимер Кэрол: " Роза В Обручальном Кольце " - читать онлайн

Сохранить .
Роза в обручальном кольце Кэрол МОРТИМЕР


        # Столько горя обрушилось на Крис за последний год - смерть родителей, смерть мужа, - что она решает бежать от людей, от самой себя и спрятаться от мира за глухими стенами средневекового замка.
        Неожиданная встреча с братом подруги нарушает печальный ход се мыслей о собственном безрадостном будущем и вселяет надежду - жизнь продолжается!


        ГЛАВА ПЕРВАЯ

        Крис провела за рулем уже несколько часов и остановилась на повороте, пытаясь сориентироваться в быстро сгущающемся тумане. Но, заметив надпись, выгравированную на одной из каменных колонн, расходящихся в обе стороны от полуразрушенных ворот, она ошеломленно уставилась на громаду, возвышавшуюся в конце дороги. «Замок Дракулы», - невольно пришло ей на ум. Смесь готики, архитектуры викторианской эпохи и последующих веков. Похоже, это грандиозное строение вообще никогда не ремонтировалось. Мрачная конструкция раздражала Крис еще и тем, что нарушала ее представление о пропорциях и дизайне.
        Неужели это и есть йоркширский дом старшего брата ее подруги Молли? Да, Молли была немного эксцентричной и непохожей на других. Очевидно, эти качества присущи и остальным членам ее семьи.
        На ближайшей колонне Крис удалось прочесть поросшую мхом надпись - «Дом Сокола». Она развернула письмо, которое получила несколько дней назад от Молли, и быстро перечитала его. В рассказе о доме Сэма Бартона тоже фигурировало название «Дом Сокола».
        Но на дом сооружение совсем не походило. Это был замок с высокими башнями и башенками, окруженный заросшим рвом.
        Может быть, дом Сэма находился где-то за этой громадой? Кажется, Молли упоминала, что ее брат старается содержать это место в порядке. Увидев «Дом Сокола» своими глазами, Крис не удивилась, что хозяин бывает здесь нечасто, - любому, живущему в подобной развалине, снились бы кошмары по ночам.
        Если перебраться через расшатанный мост, подумала она, то где-нибудь позади этой развалины отыщется небольшой симпатичный домик.
        Однако, медленно заехав по испещренной выбоинами дороге во двор окруженного рвом замка, Крис не увидела там ничего, кроме заросшего сада, который скорее напоминал джунгли.
        Крис остановила машину и, разминая уставшие после долгого пути ноги, пошла по поросшей мхом гравийной дорожке. Со стен замка свисали оборванные трубы, повсюду валялись упавшие с крыши обломки черепицы.
        Сквозь густой туман можно было рассмотреть окна, либо забитые досками, либо плотно занавешенные - от любопытных глаз. Окна верхних этажей были не повреждены и безучастно взирали на окрестности. Место выглядело настолько зловещим, что Крис засомневалась, живет ли тут вообще кто-нибудь.
        Какой-то звук привлек ее внимание. Он был неразборчивый и приглушенный, но она его определенно слышала. Шум доносился со стороны дома.
        Она судорожно сглотнула. Стоит ли пойти и посмотреть, что там такое, или лучше вернуться к машине и поскорее уехать отсюда?
        Второй вариант был более заманчив. Но весь прошлый год Крис намеренно избегала тех или иных рискованных ситуаций. Не пора ли проявить твердость и повернуться лицом к реальности? Не сама ли она приняла приглашение Молли провести несколько дней в йоркширском доме ее брата?
        Крис едва не рассмеялась, осознав всю нелепость своего положения.
        Ей и так нелегко было принять приглашение Молли, проделать долгий, утомительный путь от Лондона до Йоркшира. И только для того, чтобы увидеть все это?!
        Но что в действительности представляет собой «это»? Крис развернула машину, чтобы объехать полуразвалившийся замок. Густой туман лишь усиливал его загадочность. Тревожное ощущение возрастало, несмотря на то, что по всем признакам замок был необитаемым.
        Но как объяснить ритмичный скрежет, доносящийся изнутри?
        Надо разобраться, бодро сказала себе Крис. Просто надо пойти и посмотреть. Может быть, это ветер, постукивающий веткой об одно из невидимых стекол. Если же там обнаружится человек, то она спросит, как проехать к дому Сэма Бартона.
        Но едва она шагнула под арку, ведущую на передний двор, как ее решимость сразу испарилась. Она увидела такую огромную собаку, каких в жизни не встречала. С трудом переводя дыхание, Крис остановилась: пес оскалился и зарычал, подобрав мощное тело так, словно приготовился к прыжку.
        Во рту у Крис пересохло. Она задрожала всем телом. Стальной взгляд собаки загипнотизировал ее.
        Рычание этого гигантского животного показалось ей похожим на раскаты грома. От страха по спине пробежали мурашки. Она убедилась на собственном опыте, что означает выражение «холодный пот».
        - В чем дело, Мерлин? - послышался вдруг голос.
        Откуда он раздался? В обволакивающем тумане, кроме нее и этой свирепой собаки, никого не было видно, и все же она отчетливо слышала голос. Кажется, мужской.
        Да и какое это имеет значение - мужской или женский! Достаточно того, что это человеческий голос. В этот момент она почувствовала себя страшно одинокой.
        Спокойно, Крис, попыталась она внушить себе. Ее снова бросило в дрожь: одна в сгущающемся тумане, перед нависшей над ней мрачной громадой, да еще с преградившей путь собакой Баскервилей! Но все же это не повод для паники и бегства.
        Легко сказать: не поддаваться панике и сохранять спокойствие. В любой момент это огромное животное могло наброситься на нее и сомкнуть на шее свои огромные челюсти.
        - Предупреждаю тебя, Мерлин: если ты, гоняясь за кроликами, опять застрянешь в норе, я не стану больше откапывать тебя, - снова эхом донесся сквозь туман голос.
        Это был мужчина! И он где-то рядом. Во всяком случае, достаточно близко, чтобы спасти ее от злобной собаки.
        - Помогите!
        Губы Крис настолько онемели, что крик превратился в слабый писк. Хотя и этого было достаточно, чтобы тихое рычание переросло в громкий рык, предупреждающий о готовности к нападению.
        Собака явно приготовилась вцепиться ей в горло.
        - Помогите! - Теперь ее голос прозвучал громче. Крис молила Бога, чтобы ее услышали.
        - Черт возьми, Мерлин! Да что такое? Лежать, Мерлин! - раздраженно приказал мужчина, и рычание поутихло.
        Как будто из-под земли возникла темноволосая лохматая голова. Борода наполовину закрывала лицо и подчеркивала блеск зеленых глаз, сверкавших в сером тумане. Собака наконец послушалась хозяина - села на задние лапы и даже прекратила рычать, хотя продолжала цепким взглядом следить за малейшим движением Крис.
        Но Крис и не собиралась двигаться. Она не могла даже шелохнуться, когда увидела вырастающую из земли фигуру.
        Может быть, это все-таки замок Дракулы?
        Расширенными от ужаса глазами она следила, как мужчина, опершись на лопату, выбрался из некоего подобия ямы футов шесть длиной и три фута шириной.
        Когда неизвестный выпрямился, Крис обнаружила, что он высок и одет в черные джинсы и толстый черный джемпер. Проницательные зеленые глаза незнакомца внимательно изучали ее.
        Теперь, когда Крис смогла рассмотреть его, она уже сомневалась, кто из них - он или собака представляет большую опасность.
        Пытаясь сохранять спокойствие, она хрипло выдавила из себя:
        - Привет.
        Плотно сжатые губы чуть дрогнули, скрывая насмешку, с которой он ответил на ее приветствие.
        Крис все еще не могла прийти в себя, испуганная встречей с собакой и внезапным появлением этого человека как будто из небытия. Стараясь сохранить самообладание, она спросила:
        - Что вы здесь делаете? - Стоял январь слишком поздно для перекапывания сада и слишком рано для подготовки его под посадку.
        - А как вы думаете? - ответил вопросом на вопрос незнакомец.
        Несмотря на длинные волосы и бороду, он явно был образованным человеком.
        - Понятия не имею, - настороженно произнесла она.
        Мужчина не шелохнулся, но его вид показался Крис весьма грозным.
        - Угадайте, - вызывающе бросил он. Крис судорожно сглотнула. Что за бред? Ей просто нужно узнать дорогу к дому Сэма Бартона, а не участвовать в словесных играх с совершенно незнакомым человеком, да еще с такой угрожающей внешностью.
        - Извините, что побеспокоила вас...
        - Вы больше беспокоите Мерлина, чем меня, - холодно заявил мужчина.
        - Мерлина? Ах, вы имеете в виду собаку, - догадалась она.
        Огромное животное теперь сидело у ног своего хозяина, но по-прежнему следило за каждым ее движением. Услыхав свое имя, пес снова зарычал... Крис пробормотала:
        - Мне показалось, что Мерлин - его кличка.
        - Да, - коротко кивнул мужчина. - Я имел в виду особенности его породы.
        - Но...
        - Мы с вами, без сомнения, знаем, на что он способен, - нетерпеливо прервал ее незнакомец. - А Мерлин сомневается в вас, и будет лучше, если мы его успокоим, согласны?
        Крис взглянула на истекающее слюной животное.
        - А какой он породы?
        - Ирландский волкодав. Мне, конечно, приятно провести с вами время, однако нужно докопать могилу. Поэтому, если не возражаете...
        - Это, в самом деле, могила? - выдохнула Крис. Казалось, промозглый туман пробрал ее до самых костей. Она не могла унять дрожь.
        Боже мой, неужели она действительно попала в замок Дракулы? До сих пор Крис думала, что вампиры появляются только по ночам. Но туман был настолько густым, что день напоминал ночь. Последние два часа пришлось ехать с включенными фарами.
        - Кто... я имею в виду, что... - Крис попятилась. Было ясно, что, если она попытается бежать, пес по знаку хозяина в считанные секунды уложит ее на землю.
        Как с достоинством выйти из этого ужасного положения и побыстрее убраться отсюда?
        - Вы правы, мистер... гм... я отняла у вас довольно много времени.
        Она попыталась улыбнуться, но губы скривились в гримасе.
        - Я, пожалуй, пойду...
        - Куда?
        Крис растерялась от такого вопроса.
        - Что-что?
        Мужчина нахмурился.
        - Не слишком много людей появляется на этой аллее, не говоря уже о дороге, ведущей сюда. Я спросил, куда вы собрались, - нетерпеливо сказал он.
        Был удобный момент, чтобы узнать, как попасть к дому Сэма Бартона, и уйти. Но Крис не хотелось говорить этому человеку, куда именно она направляется. Или зачем. Однако, молчать тоже не следовало.
        - Я еду к друзьям.
        Главное сейчас - убедить его в том, что ее где-то ждут, заметят ее отсутствие и вызовут полицию.
        - Должно быть, я свернула не там, где нужно, из-за тумана, - попыталась дружелюбно пояснить Крис. - Я больше вас не побеспокою...
        - Как я уже сказал, вы больше беспокоите Мерлина, чем меня, - медленно произнес мужчина.
        - Он выглядит... вполне спокойным. - Крис старалась сохранить миролюбивый тон. Она вспомнила, что читала где-то, что человек, с которым удалось войти в контакт, вряд ли причинит зло, что нападающий будет сбит с толку, если жертва...
        Да какая же она, черт побери, жертва! Просто заблудившийся путник, который наткнулся на... Она понятия не имела, на что именно наткнулась. Но это нервировало Крис, и она очень хотела поскорее уехать.
        - Внешность бывает обманчивой, - сказал мужчина. - Ирландские волкодавы - прирожденные охотники, - как бы между прочим заметил он. - Специально натасканы на...
        - Вы нарочно пытаетесь запугать меня?
        Откуда-то, возможно из той же книги, которая советовала наладить контакт, она вспомнила, что всегда лучше атаковать самой, чем позволить противнику напасть на тебя.
        Рот мужчины исказился в некоем подобии улыбки.
        - А в этом есть необходимость? - насмешливо спросил он.
        Ее щеки запылали от этой очевидной издевки.
        - Я не боюсь вас...
        - Неужели? - скорчил он гримасу. - Тогда вы здорово изображаете страх!
        Крис задохнулась от возмущения.
        - Я не...
        - У вас на левом виске пульсирует вена, - отрезал незнакомец. - Ваши зрачки расширены, мышцы лица отказываются подчиняться вам, тело застыло от напряжения, а руки так сильно сжаты в кулаки, что отпечатки ваших накрашенных ноготков, скорее всего, останутся на ладонях. - Он перевел взгляд на ее лицо. - И, если не ошибаюсь, несмотря на то, что вы дрожите от холода, у вас на верхней губе испарина - она вам явно не к лицу.
        Его оскорбительные насмешки разозлили ее.
        - У женщин не бывает испарины - их бросает в жар, - резко ответила Крис. - Это место напоминает декорации к истории с собакой Баскервилей в главной роли. Вы вылезли из могилы, чтобы поздороваться со мной, и у вас такой же свирепый вид, как у вашей собаки. - Она не стала называть пса Мерлином, чтобы тот снова не зарычал. - И вы хотите, чтобы я оставалась спокойной и владела собой?
        От волнения Крис тяжело дышала. Мужчина лишь невозмутимо пожал плечами.
        - Я от вас ничего не хочу, - едко заметил он. - Я вас сюда не приглашал и понятия не имею, кто вы, да меня это совершенно не интересует!
        - А вам нужно докопать могилу, - с отвращением заметила Крис.
        - Для приятеля Мерлина, - пояснил незнакомец. - Восточноевропейской овчарки. Мы нашли его в лесу сегодня утром. - Он кивнул в сторону лежавшего на земле в нескольких шагах от них брезента, под которым было тело мертвой собаки...
        Она тяжело вздохнула.
        - У него что, нет хозяина? Возможно, он сам захотел бы похоронить своего питомца.
        - Вероятно, когда-то хозяин и был, но в последнее время пес жил в лесу. Местные фермеры в течение нескольких недель пытались поймать его, потому что он пугал овец в загонах. Очевидно, кому-то из них это все-таки удалось.
        Крис взглянула на помрачневшее лицо незнакомца.
        - Это разве законно? - с трудом выдавила она.
        - Может быть, и нет. Но доказать трудно, - хмуро ответил он.
        Крис почувствовала, что кровь отхлынула от ее щек.
        - Вы думаете, это произошло быстро?
        Мужчина нахмурился еще сильнее.
        - Откуда мне знать? Яд обычно действует медленно и коварно.
        - Яд? - еле слышно повторила Крис. Он коротко кивнул.
        - Ни раны, ни следов от капкана нет, скорее всего, его отравили.
        Смерть, смерть и опять смерть. Куда бы она ни посмотрела, куда бы ни пошла - везде была смерть!
        Это было последней мыслью, промелькнувшей в голове Крис, и в следующую минуту она без сознания рухнула на влажную землю...



        ГЛАВА ВТОРАЯ

        Крис пришла в себя, ощущая что-то шершавое у щеки, легкое головокружение и тошноту.
        Она открыла глаза и поняла, что ее несут. Собака шла рядом с хозяином. Крис открыла рот...
        - Не вздумайте кричать, - проворчал мужчина сквозь зубы. - Если вы закричите, я просто брошу вас там, где нахожусь, - добавил он уже менее мрачным тоном. - Я нашел мертвого пса утром и попытался, по крайней мере, достойно похоронить его. - Он расслабил усталые плечи. - Кстати, хорошенькое завершение дня - мое уединение нарушает женщина с очень богатым воображением, которая считает, что мой единственный спутник - собака из ада и что я тоже живу там внизу вместе с ним!
        Он открыл дверь ногой, вошел в дом, добрался до кухни и небрежно усадил Крис на стул. Потом куда-то отправился. К счастью, собака последовала за ним.
        Крис сонно заморгала, радуясь передышке пусть даже короткой - от давящего на нее присутствия этой личности и его пса.
        Так как в голове у нее начало проясняться, она поняла, что сейчас появилась возможность сбежать.
        Оглядевшись, Крис не поверила своим глазам.
        Обстановка кухни, в которой она оказалась, поразила ее. Трудно было представить, что в таком заброшенном внешне замке обнаружится красивая комната с великолепными шкафчиками из темного дуба и темно-зеленой печью, от которой исходило приятное тепло. Посреди комнаты стоял огромный дубовый стол, на стенах висела различная кухонная утварь, включая начищенные до блеска кастрюли. Пол был выложен каменной плиткой теплых кремовых и коричневых тонов.
        - Не то, что вы ожидали увидеть, не так ли?
        Крис поняла, что хозяин замка опять здесь и что она не успела удрать.
        - Зачем вы пытаетесь создать впечатление, что ваш дом не жилой?
        Он поставил медный чайник на плиту, потом повернулся и удивленно посмотрел на нее.
        - Почему вы так считаете?
        Сейчас он выглядел моложе, гораздо выше и стройнее - без толстого свитера. Мужчина побрился, и она увидела, что ему не больше тридцати. И, что самое интересное, его лицо показалось ей знакомым.
        - Чтобы держать в страхе женщин с богатым воображением? - предположила Крис.
        - Именно, - подтвердил он удовлетворенно и отвернулся, чтобы выключить плиту. - Чай или кофе?
        После устрашающих мыслей, терзавших Крис всего несколько минут назад, это вежливое предложение показалось ей нелепым. Или это она была смешной?..
        - Кофе. Спасибо, - рассеянно ответила она и, пока хозяин доставал жестяную банку и кружки из шкафа, сняла шляпу и шарф, так как ей стало жарко. - А... где Мерлин? - добавила она, слегка нервничая.
        - На улице, скорее всего, гоняет кроликов, - бросил он. - Я выпустил его побегать ненадолго.
        Крис была настолько сбита с толку окружающим комфортом, уютом и теплом после долгой поездки в холодном тумане и пережитых волнений, что не сразу поняла, что мужчина перестал поддерживать разговор. Она откинулась на спинку стула, закрыла глаза, ее сильно клонило ко сну. Однако напряженная тишина, от которой в воздухе, казалось, потрескивали электрические разряды, заставила ее очнуться.
        Она повернулась к хозяину, и румянец залил ее щеки, когда она поймала на себе его взгляд. Он оценивающе рассматривал Крис с головы до ног: длинные белокурые волосы, шелком струящиеся по спине, ясные серые глаза, легкую россыпь веснушек и рот, большой и чувственный даже сейчас, когда она не улыбалась.
        Возможно, было опрометчиво с ее стороны ослабить бдительность и снять шляпу и шарф... Она вздернула подбородок.
        - Не то, что ожидали вы? - дерзко спросила Крис.
        Зеленые глаза холодно прищурились.
        - Я вовсе не ждал вас! - напомнил мужчина.
        Она встала.
        - Пожалуй, вам не стоит возиться с кофе.
        - Уже готово. - Он поставил перед ней на стол кружку. - Вы, похоже, совсем замерзли. Выпейте.
        Крис совсем не понравился его диктаторский тон. Но в данных обстоятельствах, совсем не зная этого человека и его нрав, вряд ли стоило возражать.
        Он сел за стол напротив, выжидающе глядя на нее и осторожно держа кружку в больших руках.
        Крис снова села - запах хорошего кофе был действительно соблазнителен. Прошло довольно много времени с тех пор, как она в последний раз останавливалась в дороге, кофе на заправке был остывшим и некрепким. Возможно, ничего страшного не случится, если она выпьет немного кофе, а потом откланяется.
        Кроме того, Мерлин был где-то на улице и не позволил бы ей уйти без сопровождения хозяина. Она нахмурилась: ей в голову пришла мысль, что, может быть, именно по этой причине хозяин и выпустил Мерлина погулять...
        - Богатое воображение да еще пытливый ум, - сказал мужчина, даже не взглянув на нее. - Какое сочетание! - Он неодобрительно покачал головой и начал пить черный несладкий кофе. - Так какие же страшные мысли бродят в вашей голове? - поинтересовался он, скептически вскинув бровь и посмотрев на Крис. - Наркотики в напитке? Чтобы вы не смогли сопротивляться, когда я понесу вас наверх, чтобы осуществить свои грязные намерения?
        Щеки Крис запылали огнем от насмешки, явно слышавшейся в его голосе, однако она с беспокойством посмотрела на свою кружку.
        - Скажите, - продолжал он обманчиво приятным тоном, - вы часто смотрите телевизор?
        Намек был очевиден. Но, как она уже дала ему понять, последние полчаса вовсе не стали для нее приятными. Сначала она столкнулась с рычащим псом, скорее походящим на монстра, а потом и с человеком свирепой наружности, копающим могилу, который показался ей еще более злобным, чем собака.
        Богатое воображение, в самом деле!
        Крис натянуто улыбнулась.
        - Вообще-то у меня нет телевизора!
        Он ухмыльнулся.
        - Тогда, может быть, следует завести.
        Кажется, она не могла обыграть этого человека.
        - Я много читаю. В основном Агату Кристи.
        Мужчина откинулся на спинку стула, направив на нее взгляд своих зеленых бездонных глаз.
        - Тогда все это должно показаться вам отличным местом для совершения убийства, - сказал он. - Заброшенный пустой замок, охраняемый свирепой собакой. А в замке живет хмурый, неприветливый человек.
        Сначала все это выглядело правдой, и именно так Крис и подумала. Но в теплой, уютной обстановке, с кружкой горячего кофе незнакомец больше не пугал ее. Совершенно очевидно, что он хорошо образован, а когда мужчина переоделся и снял свой толстый черный свитер, она увидела, что он носит эксклюзивную фирменную одежду.
        Что касается пса... Ну, в данный момент он не представлял опасности, так как гулял на улице.
        А сам замок... Крис не сомневалась, что хозяин нарочно не ответил на вопрос о запущенности фасада, резко контрастирующей с его интерьером. Просто этот человек не хотел говорить правду.
        Незнакомец, несомненно, играл с ней. Но не так, как преступник играет со своей предполагаемой жертвой, а больше в целях самозащиты. Это наводило на вопрос: что он пытается скрыть?
        Она резко вздохнула.
        - Мистер... Я не запомнила ваше имя...
        Он, не моргнув, выдержал ее взгляд.
        - Кажется, я и не называл его, - ответил он. Крис прекрасно знала это, черт побери. Но считала, что хорошие манеры... Хорошие манеры! К чему они? У этого человека нет причин быть с ней вежливым, не говоря уже о том, чтобы представиться.
        - А вы не называли своего, - подчеркнул хозяин.
        Он прав, подумала Крис, нет необходимости расшаркиваться друг перед другом. Кроме того, она вовсе не собиралась рассказывать этому человеку о себе больше, чем он знал до сих пор. Она поднялась, надевая шарф.
        - Уже поздно. - Крис бросила взгляд за окно, где ничего нельзя было разобрать в туманных сумерках. - Мне нужно идти.
        У нее почти не было шансов найти дом Сэма Бартона до темноты. Возможно, удастся обнаружить поблизости какой-нибудь отель и позвонить оттуда Молли.
        - Вы не проводите меня до машины? - спросила Крис, но он не шелохнулся. - Мерлину может не понравиться, если я выйду одна, - сказала она.
        - А может быть, и наоборот, - сухо ответил недружелюбный хозяин.
        Крис, затаив дыхание, ждала его следующего движения. Если он встанет и доведет ее до машины, то все ошибочные суждения о нем действительно были лишь игрой ее воображения, но если он не пошевельнется...
        Она нервно вздрогнула, когда тишину нарушил внезапный звонок телефона.
        - Это всего лишь телефон, - насмешливо заметил мужчина, вставая.
        Крис понимала, что он издевается над ней. Но поездка в тумане в течение нескольких часов довела молодую женщину почти до нервного срыва. А неожиданное столкновение с хозяином замка и его гигантским псом отнюдь не улучшило ее состояние!
        - Я прекрасно знаю, что это, - отрезала Крис, наклоняясь за шляпой. Выпрямившись и поймав на себе его внимательный взгляд, она покраснела. - Вы не собираетесь снять трубку? - Телефон продолжал звонить. - Может быть, это что-то важное.
        Он беспечно пожал плечами.
        - Возможно.
        Телефон раздражающе действовал на ее нервы.
        Мужчина прислушивался, склонив голову, потом коротко кивнул, когда телефон смолк.
        - Двенадцать звонков, - произнес он.
        - Двенадцать?.. Но... - Крис не договорила, так как телефон снова зазвонил.
        - Двенадцать звонков, потом перерыв, потом снова звонок - это кто-то из родных, - пояснил мужчина и пошел к телефону, чтобы снять трубку.
        Его объяснение удивило Крис. Она не могла сказать, сколько раз звонил телефон, и не догадывалась, что он считает звонки.
        - А если будет не двенадцать звонков? - спросила она.
        Он одной рукой прикрыл телефонную трубку и с мрачным выражением лица пояснил:
        - Тогда я не подхожу к телефону.
        Странный, очень странный человек, подумала Крис. Он жил в обветшавшем замке, кажется, в полном одиночестве, не считая собаки размером с теленка, отвечал на телефонные звонки, только если был уверен, что звонит кто-то из его семьи, очевидно относясь к другим контактам с внешним миром как к бесцеремонному вторжению, и в то же время испытывал сострадание к умершему одичавшему псу и даже выкопал ему могилу в промерзшей земле.
        Слово «загадочное» было не совсем точным для описания такого поведения. Оно абсолютно выходило за рамки ее понимания.
        - Ничего, если я сейчас отвечу на звонок? - Он держал трубку, по-прежнему закрывая ее рукой. - Или у вас есть еще какие-то вопросы, на которые надо ответить, прежде чем я это сделаю? - Он опять усмехнулся.
        Крис почувствовала, что покраснела.
        - Ничего, - сухо ответила она, отвернувшись, чтобы избежать его насмешливого взгляда.
        Хорошо бы удалось уйти отсюда, пока он разговаривает по телефону, но Крис помнила о Мерлине, который бродил где-то на улице. Кроме того...
        Незнакомец сказал в трубку нечто такое, от чего Крис вздрогнула.
        - Прекрати извиняться, Молли, и скажи мне точно, когда ты предполагаешь попасть сюда? - нетерпеливо сказал хозяин. - Послезавтра? - повторил он полученный ответ. - И что мне делать с твоим гостем, пока ты не соизволишь появиться? - раздраженно добавил он.
        Крис смотрела на него во все глаза, не веря своим ушам. Молли! Он назвал собеседницу - Молли!
        - Очень смешно, - едко парировал он очередную реплику и при этом пронзил Крис недовольным взглядом. - Послушай, Молли, мы так не договаривались. Я согласился, чтобы ты привезла сюда этого Криса на несколько дней при условии, что избавишь меня от необходимости провести Рождество с родителями... Да, я знаю, что ты это выполнила, пригласив их погостить у тебя в Нью-Йорке. Но это вовсе не значит, что можно свалить на меня неизвестного мужчину, пока ты... Что ты сказала? - Внезапно он замолчал, и вид его стал угрожающим.
        Крис вздрогнула, представив, что ему сейчас сказала Молли.
        Он назвал женщину, звонившую ему, Молли. И она жила в Нью-Йорке... Слишком много совпадений.
        Этот человек - как бы ни было трудно в это поверить! - должно быть, и есть Сэм Бартон. Брат ее подруги. И до этого звонка он думал, что Молли приедет к нему на несколько дней с мужчиной по имени Крис. Она поняла, что сейчас он уже не заблуждался на этот счет.
        Все было ужасно! Хуже, чем можно себе представить!
        Этот человек оказался старшим братом Молли, которого та обожала. После неустанных просьб подруги Крис согласилась провести с ней несколько дней в Йоркшире, в доме Сэма. Но Молли была мягкой, чувствительной, очень заботливой - пожалуй, она была лучшей из всех подруг Крис, - в то время как ее братец за время их короткого знакомства не продемонстрировал ни одно из этих качеств!
        - Нет, Молли, - теперь Сэм сухо разговаривал с сестрой, - я не отпугну твою подругу своим мрачным видом... Да, я передам ей твои извинения, когда она приедет. . Да, я позабочусь о ней, - в его голосе вновь зазвучали нетерпеливые нотки. - Быть добрым к ней... - медленно повторил он, насмешливо глядя на покрасневшую Крис.
        Крис охватила паника. Не от того, что ее шокировала просьба подруги, а оттого, что она поняла: доброта несвойственна этому человеку.
        - Постараюсь. - Внезапно Сэм усмехнулся, и в его голосе появилась приятная хрипотца.
        Однако это не относилось непосредственно к Крис. Она чуть не лишилась чувств, когда впервые увидела его, и с тех пор он постоянно был едким и насмешливым. Она не могла согласиться остаться и провести здесь пару дней в ожидании приезда Молли!
        Крис сделала шаг вперед.
        - Можно мне?..
        - Да, Молли, я не забуду извиниться перед Крис. Потом поговорим, - закончил разговор Сэм.
        Крис тревожно смотрела на него широко открытыми глазами. То, что это был брат Молли, ничуть не умаляло ее беспокойства.



        ГЛАВА ТРЕТЬЯ

        - Это звонила Молли, да? - с трудом выдавила Крис.
        Он опять усмехнулся.
        - Очень проницательно с вашей стороны, если учесть, что я несколько раз назвал ее по имени!
        Крис решила не обращать внимания на сарказм Сэма Бартона: если она выйдет из себя, это ничуть не исправит ситуацию.
        - А вы - ее брат Сэм, - продолжала она.
        Двух более разных людей трудно себе представить! Молли была маленькой и рыжеволосой, с теплыми карими глазами, с очаровательным личиком, и Крис не знала более дружелюбного человека, чем она. В Сэме Бартоне не было ничего похожего!
        - Мистер Бартон...
        - Можно просто Сэм, - перебил он. - Я так понимаю, вы Крис? А каково ваше полное имя?
        - Кристал, - неохотно уточнила молодая женщина.
        - У вас такой вид, будто малейший пустяк может расколоть вас надвое.
        - Внешность бывает обманчива, - ответила она.
        Он вновь бесцеремонно окинул ее взглядом, совершенно не думая о том, что для нее это оскорбительно.
        Крис прекрасно знала, что сильно похудела в последнее время. Прошлый год был для нее очень напряженным. Тоненькая фигурка и маленький рост - чуть более пяти футов - создавали впечатление хрупкости, которой раньше в ней не ощущалось. Ее лицо было худым, скулы отчетливо выступали на фоне чуть впалых щек, только чувственный рот остался прежним.
        Крис надеялась, что за несколько дней, проведенные с Молли в Йоркшире, ей удастся сбросить накопившееся напряжение, но после знакомства со старшим братом подруги она поняла, что этого не случится.
        - Ну, Крис, похоже, вам больше некуда идти, - сказал Сэм.
        Так вот о чем он думал!
        - Из вашего разговора я выяснила, что Молли приедет только через пару дней.
        - Да, правильно, - уныло подтвердил Сэм. - Какие-то неотложные дела с фильмом, в котором она будет сниматься, - пояснил он, взяв со стола пустую кружку, чтобы наполнить ее снова. - Вам налить? - предложил он.
        - Нет, спасибо, - чопорно отказалась Крис, понимая, что отсутствие хороших манер объяснялось тем, что Сэм большую часть времени проводил один - он не привык ухаживать за гостями. Она тоже не собиралась демонстрировать свою любезность. Конечно, как у актрисы, у Молли часто менялось расписание. Именно по этой причине подруги решили ехать в Йоркшир поодиночке. - Так как Молли здесь не будет некоторое время, я думаю, лучше... для всех нас...
        - Надеюсь, вы не собираетесь предложить мне заказать для вас место в гостинице? - раздраженно заметил Сэм, отрицательно помотав головой. - Молли ни за что не простит меня, если я позволю вам это сделать.
        - А я уверена, что вам ни к чему лишние хлопоты.
        - Вообще-то да, - подтвердил он, - но я очень дорожу мнением сестры. - Теперь в его голосе послышались мягкие нотки. - Она особенная, - добавил Сэм.
        Крис знала это. Они познакомились еще в школе-интернате десять лет назад, когда Молли пришла к ним в шестой класс перед подготовкой к экзаменам на уровень «А». Любой другой, сменивший школу в такое время, чувствовал бы себя одиноко и не в своей тарелке, но только не Молли, чья общительность позволяла ей быстро осваиваться в незнакомой обстановке. Девочки быстро подружились и в течение школьных семестров много времени проводили вместе.
        Однако, как ни странно, во время каникул они никогда не ездили друг к другу в гости... Если бы это было так, то Крис уже давно знала бы брата Молли, который был на двенадцать лет старше ее.
        - Если я не ошибаюсь, вы сначала решили, что Крис - мужчина? - спросила она.
        - Молли предупредила, чтобы я был внимателен к этому Крису. Ей было важно, чтобы я хорошо его принял.
        Крис с теплотой подумала о Молли, заботившейся о комфорте подруги.
        - Очень мило со стороны Молли, - согласилась она. - Хотя ее отсутствие меняет положение дел...
        - Только потому, что вы - женщина, а не мужчина, как я ожидал? - Он нахмурился. - А что это меняет?
        Такое должен понимать даже отшельник! Крис вовсе не смущало, что ей придется провести несколько дней в одном доме с мужчиной. К тому же он явно не находил в ней ничего привлекательного. Просто он настолько не нуждался ни в чьей компании - возможно, кроме Молли, - что навязывать ему общество незнакомого человека было бы уже слишком.
        Кроме того, в этом тридцативосьмилетнем человеке, живущем затворником в йоркширском захолустье, в заброшенном замке, таком комфортном внутри, было явно что-то загадочное.
        К тому же Крис чувствовала себя столь неловко в его присутствии, что прожить какое-то время наедине с ним стало бы для нее настоящим адом.
        - Вы очень любезны, мистер Бартон, делая такое предложение...
        - Меня зовут Сэм, - отрезал он. - И я уверен, несмотря на столь короткое знакомство... - он насмешливо улыбнулся, - вы прекрасно поняли, что любезность мне вовсе не свойственна!
        О да, у нее была прекрасная возможность в этом убедиться, когда он нес ее и грозил бросить, если она попробует закричать.
        Крис отрицательно помотала головой.
        - Тем не менее...
        - Послушайте, как вы недавно сами заметили, уже поздно и быстро темнеет, - прервал Сэм. - Мне нужно выйти на некоторое время и... и закончить то, что я начал. Почему бы вам не отдохнуть часок, а когда я вернусь, мы продолжим наш разговор.
        Да, он точно бросил бы ее тогда, теперь у Крис не оставалось сомнений, но она напомнила себе о том, что в нем оказалось достаточно сочувствия к найденной утром мертвой собаке, чтобы подумать о ее захоронении...
        - Налейте себе еще кофе, - предложил Сэм, - и погрейтесь у печи. А потом посмотрим, что вы решите. Хорошо?
        Кружка кофе и теплая печь - все это звучало заманчиво, но Крис уже заранее знала свое решение: она ни под каким видом не могла остаться здесь с этим человеком. Он был братом Молли, и Молли его обожала, но у Крис он не вызывал ни малейшей симпатии.
        Она ощутила на себе изучающий взгляд Сэма, но по выражению его лица невозможно было догадаться, о чем он думает.
        Крис попыталась посмотреть на него глазами Молли, стараясь увидеть в любимом брате подруги мужчину, о котором та рассказывала с любовью и гордостью. Он был писателем, она знала это, хотя понятия не имела, что за книги он писал. Может быть, профессия и объясняла eго пребывание в таком заброшенном месте?
        Нет, что-то было явно не так, но Крис не собиралась заниматься разгадыванием чужих тайн - так слишком много потрясений было в ее жизни за последний год.
        - Молли будет очень расстроена, если я скажу ей, что вы предпочли остановиться в отеле до ее приезда, - вдруг сказал Сэм.
        У меня что, все на лбу написано? - с тревогой подумала Крис, потому что именно это она и собиралась ему сказать.
        Но он был прав: Молли действительно расстроится. Ее подруга просто не поймет, если она будет ждать ее в гостинице, а не здесь.
        Крис покачала головой.
        - Но вы ведь не хотите, чтобы я здесь оставалась. - Она была уверена: этот человек меньше всего нуждался в чьем-либо присутствии.
        - Нет, - подтвердил он. - Но из-за Молли мне придется с этим смириться.
        Конечно, он прав. Молли была добрейшим человеком - она пригласила Крис сюда, потому что хотела, чтобы та отдохнула после всех своих неприятностей. С ее стороны было бы крайне неблагодарно покинуть дом только из-за того, что подруге пришлось на пару дней задержаться.
        - Я уже сказал: подумайте, - спокойно посоветовал Сэм и быстро вышел из кухни. Крис облегченно вздохнула. Сэм посоветовал ей подумать о Молли. Несомненно, это правильно. Но Крис совсем не хотела оставаться с Сэмом. О чем они будут разговаривать? Светские беседы с подобным человеком исключались.
        Крис бросила взгляд в окно и убедилась, что туман еще более сгустился.
        За окном ничего нельзя было рассмотреть. Даже погода в заговоре против нее! Если бы она настояла и ушла в такое ненастье, это уже было бы не просто неблагодарностью, а походило бы на бегство. Побег от Сэма Бартона.
        А разве не так? Он устроил ей настоящую нервотрепку, он...
        Наружная дверь открылась и тут же с шумом захлопнулась. Крис бросила испуганный взгляд на Мерлина, который вошел вместе с хозяином. Пес был действительно огромный - он заслонил собой половину дверного проема и свирепо рычал.
        - Она наш друг, Мерлин, - бросил Сэм собаке, пытаясь убрать ее с пути. Внеся за собой поток морозного воздуха, он подошел к плите согреть руки.
        - Туман усилился? - не к месту спросила Крис, надеясь, что пес понимает значение слова «друг», хотя, по правде сказать, она вовсе не относилась к друзьям хозяина.
        Ухмылка Сэма была довольно зловещей.
        - Я бы даже Мерлина не выпустил из дома в такую ночь!
        Крис отлично поняла, что он этим хотел сказать, и бросила на него беспокойный взгляд.
        - В таком случае, придется принять ваше гостеприимное предложение. По крайней мере, на сегодняшнюю ночь, - поспешно добавила она, заметив довольное выражение на лице Сэма.
        - По крайней мере, вы решили не добавлять безрассудство к другим очевидным... чертам вашего характера, - насмешливо сказал он.
        Крис поняла, что под чертами характера подразумевались ее недостатки. Может быть, ему стоило, прежде всего, посмотреть на себя?!
        Она сделала резкий вдох.
        - Будьте любезны, покажите мою комнату. Мне надо принести из машины чемодан и хотелось бы принять горячую ванну. - От длительной поездки Крис ощущала ломоту в плечах и спине, а если учесть, что она изрядно похудела за последнее время, то холод, казалось, добрался до костей. - Если это возможно, конечно, - добавила она, подумав о том, что здесь может не оказаться такой роскоши, как ванна и горячая вода, несмотря на уютный вид кухни.
        - Конечно, - сухо отозвался Сэм. - Я забыл спросить: вы умеете готовить?
        Крис нахмурилась.
        - Извините?
        - Кажется, вы не могли не заметить, что я живу здесь один. В основном я готовлю сам - рагу и тому подобное, - но это надоедает... Молли обычно занимается этим, когда приезжает в гости.
        Он выжидающе посмотрел на Крис. Иными словами, ей придется еще готовить ужин для себя... и для него.
        - Да, мистер... Сэм, - впервые обратилась она к нему по имени. - Я умею готовить, - заверила Крис и потом без энтузиазма добавила: - Вы имели в виду определенное блюдо?
        - У Молли хорошо получается фаршированная форель на закуску, а за ней подаются отбивные из говядины с разными приправами, - проинформировал он.
        - Понятно. - Крис едва сдержала улыбку. - Насколько я понимаю, у вас есть все ингредиенты для приготовления этих блюд? - Конечно же, у него все было, иначе вряд ли он стал бы вообще об этом говорить.
        - В холодильнике, - подтвердил Сэм.
        Так она и думала. Ну да ладно, она может приготовить ужин в благодарность за предоставленный кров при такой ужасной погоде.
        Что касается атмосферы в доме Сэма, ее тоже никак нельзя назвать благоприятной!
        Но возня с ужином помогла бы снизить напряженность.
        - Если вы закончили с кофе, я провожу вас наверх. - Сэм сбросил пальто и решительно направился к двери.
        Крис взяла шляпу и шарф и вышла вслед за ним из кухни - ей было любопытно посмотреть на интерьер в других комнатах, и она уже заранее представляла, что увидит...
        В просторном холле Крис замерла: посредине стоял большой дубовый стол, а к широкой галерее наверху вела великолепная лестница из дерева той же породы. Венчал все купол, оттуда свешивалась прекрасная хрустальная люстра. Крис была потрясена. Не столько филигранной отделкой купола, сколько автографом на одной из его панелей.
        - Джеймс... - выдохнула она изумленно, не в силах оторвать взгляд от этой росписи.
        - Что вы сказали? - нетерпеливо спросил Сэм, поднимаясь по лестнице. Поняв, что гостья не идет за ним, он тоже остановился.
        Крис повернулась на звук его голоса, она не могла прийти в себя.
        Она облизнула пересохшие губы.
        - Я была... Джеймс Веббер был вашим дизайнером? - наконец, пробормотала она. Джеймс работал в этом доме. Возможно, он стоял на том самом месте, где сейчас стоит Крис, и критически осматривал свою работу.
        Сэм кивнул.
        - Да, - подтвердил он. - Но откуда вы это знаете?
        Во второй раз за сегодняшний день Крис чуть не упала в обморок. Но ей не хотелось пасовать в присутствии этого человека.
        Для нее было настоящим шоком увидеть здесь дело рук Джеймса, узнать, что он был в замке, что он мог стоять в этом холле...
        - Когда он здесь работал? - Джеймс ни разу не упоминал, что трудился в Йоркшире у брата Молли.
        - Уже почти три года прошло. - Сэм спустился на несколько ступеней и, прищурившись, внимательно изучал ее. - Откуда вы узнали, что это работа Веббера? - спросил он.
        Крис растерянно улыбнулась, оглядываясь вокруг.
        - Все очень выразительно, не правда ли? - произнесла она. Холл был выдержан в тонах красного и золотого, ковер на лестнице был пурпурным, а купол с автографом - желтым.
        - Да, очень, - бросил Сэм. - Но вы не ответили на мой вопрос.
        Она перевела взгляд на угрюмое лицо хозяина и увидела, что он очень подозрительно на нее смотрит.
        - Не стоит так беспокоиться, мистер... Сэм, - мягко сказала Крис. - Видите крошечную желтую розу на куполе? На левой панели? - Она указала на нее. - Джеймс всегда где-нибудь в незаметном месте изображал розу. Это был его фирменный знак.
        - Был? - эхом повторил Сэм.
        - Он умер, - сказала Крис, пытаясь избавиться от подступившего к горлу кома и сохранить спокойствие. В конце концов, она лишь констатировала неоспоримый факт. - Год назад. У него был рак.
        Болезнь такая же коварная, как яд, который Сэм упоминал сегодня. Болезнь, убивающая без разбора: молодых и старых, слабых и сильных.
        - Я не знал... - тихо ответил Сэм. - Нас познакомила Молли. Они учились вместе в университете. - Он покачал головой. - Она не говорила о его смерти.
        Нет, скорее всего, Молли не стала бы рассказывать о смерти Джеймса. Она была так же потрясена, как Крис, когда это случилось. И они об этом с тех пор никогда не беседовали...
        - Я думаю, что вы там же с ним познакомились, - задумчиво пробормотал Сэм. - Должно быть, Молли свела вас.
        Да, Молли представила Джеймса и Крис друг другу восемнадцать месяцев назад. Это была любовь с первого взгляда.
        Джеймс Веббер был ее мужем... Крис до сих пор тяжело переживала потерю Джеймса, просто она не могла сказать об этом странному хозяину.



        ГЛАВА ЧЕТВЕРТАЯ

        - У вас есть все необходимое?
        Крис, ставившая говядину в духовку, повернулась и удивленно посмотрела на Сэма, показавшегося в дверном проеме. Гладко выбритый, он изменился до неузнаваемости. Крис вынуждена была констатировать, что выглядит он весьма привлекательно.
        Это почему-то рассердило ее. Его загорелая кожа подчеркивала яркую зелень глаз, нос был прямым, рот чувственным, а скулы резко очерчены. По темным влажным волосам было видно, что он только что принял душ. Темно-зеленая рубашка и элегантные брюки дополняли его новый образ.
        У Крис вновь возникло чувство, что она его знает. Это было весьма странно: если бы она встречалась с Сэмом Бартоном раньше, она бы не забыла его!
        Как будто наполовину догадываясь о причине ее удивления, Сэм с сожалением потер подбородок.
        - Я слегка обленился, пребывая здесь в одиночестве, - сухо признался он. - Если бы приехала Молли, она настояла бы, чтобы я привел себя в порядок, - прибавил он.
        Крис улыбнулась:
        - Так вот для чего нужны младшие сестры.
        Сэм уверенной походкой прошел на кухню.
        - У вас есть братья или сестры? - спросил он.
        Ее улыбка тут же исчезла.
        - Нет, - тихо сказала Крис. И, меняя тему, сообщила: - Да, у меня есть все необходимое, чтобы приготовить ужин.
        Спальня, в которую перед этим провел ее Сэм, была отделана в бирюзово-бежевых тонах и оказалась такой же уютной, как и весь интерьер дома. В комнате стояла двуспальная кровать.
        Примыкающая к спальне ванная в такой же гамме была изысканна и готова к приему гостей. Когда Сэм оставил ее распаковывать вещи, Крис провела там целый час, наслаждаясь купанием в горячей воде и приятными ароматами.
        Этот час восхитительного безделья рассеял ее сомнения насчет того, стоило ли здесь оставаться без Молли. Успокаивала еще и мысль о том, что Джеймс был в этом доме и что именно он с таким вкусом отделал его.
        - Чем-нибудь помочь? - предложил Сэм. - Я чувствую свою вину, что попросил вас заняться ужином, - признался он. - К тому же мои манеры оставляют желать лучшего - ведь я здесь живу один.
        Крис задумчиво посмотрела на него, понимая, что он хочет таким образом извиниться за свое поведение. Она была уверена: он принес извинения только потому, что она оказалась подругой его сестры. Несмотря на попытку выглядеть вежливым, Сэм не производил впечатления человека, которого волнует мнение других о его манерах.
        - Не помешает бокал хорошего вина. Белое к форели подойдет?
        Она улыбнулась, чувствуя себя удобно в светло-голубом свитере и синих джинсах, в которые переоделась после ванны.
        - Молли вам рассказывала что-нибудь обо мне? - Крис решила поддержать разговор.
        Сэм пошел к бару, чтобы выбрать вино.
        - Конечно, нет, - ответил он, откупоривая бутылку. - Иначе я бы не ждал мужчину!
        - Гм. - Она приняла бокал с вином и отпила глоток. Вероятно, Сэм был самым недружелюбным человеком, встречавшимся в ее жизни, однако он, бесспорно, знал толк в хороших винах. - Мы вместе учились в школе.
        Вдруг его осенила догадка.
        - Так вы - Крисси? Теперь я вспомнил. Она постоянно говорила о вас, когда приезжала домой на каникулы. То и дело повторяла: «А вот Крисси...», «А Крисси... , - припоминал он, называя ее так, как ее звали одноклассницы.
        - О боже. - Крис скорчила гримаску. - А в школе она постоянно твердила о вас, - поддразнила она Сэма.
        - В самом деле? - Сэм вдруг замолчал и уставился на нее поверх бокала. - Ну и что же она говорила? - поинтересовался он.
        Крис не понравился этот взгляд, она прекрасно понимала, что Сэм смотрит на нее изучающе.
        - Ничего плохого, уверяю вас, - ответила она. А что плохого могла сказать Молли про своего обожаемого брата, которого превозносила до небес?
        Молли считала старшего брата необыкновенным человеком: если его попросить, он сделает абсолютно все - чуть ли не по воде сможет пройти. Ну, наполовину Крис могла согласиться со своей подругой - Сэм был не похож ни на кого из знакомых ей мужчин.
        Крис благоразумно решила, что лучше сменить тему разговора.
        - Я не поняла, где мы будем ужинать: здесь или в столовой? - Она предполагала, что одна из комнат внизу - столовая.
        - Здесь, если не возражаете. - Потом Сэм добавил: - На кухне теплее, чем в столовой.
        На этот раз Крис сдержала улыбку: он пытался не забывать о хороших манерах.
        - Отлично. - Она кивнула. - Тогда, может быть, вы накроете на стол? А я пока дожарю форель.
        Они вместе хлопотали на кухне, делая каждый свое дело.
        Слишком уж по-семейному, хмуро признала Крис через несколько минут, поймав себя на том, что мурлычет что-то себе под нос, колдуя над рыбой.
        Несмотря на то, что рядом находился этот грубиян Сэм Бартон, она уже давно не чувствовала себя столь комфортно. Сэм был загадкой для нее, замкнутым и непостижимым человеком. Он не из тех, с кем можно приятно расслабиться. А она так давно не была в мужской компании, что ей не следует ослаблять бдительность и попадаться в ловушку. Ни на минуту.
        - Надеюсь, вам понравится, - холодно сказала Крис, ставя на стол тарелку с форелью и возвращаясь к плите, чтобы приготовить овощи к основному блюду.
        - А вы не будете есть?
        Отрицательно помотав головой, она пояснила:
        - Если я съем форель, то потом не притронусь к говядине. У меня не очень хороший аппетит.
        - Садитесь, - приказал Сэм и встал, чтобы взять еще одну тарелку. Потом он вернулся к столу и разрезал рыбу пополам. - Я сказал, садитесь, - гневно повторил он, видя, что Крис не собирается выполнять его распоряжение.
        - Я вам не Мерлин, мистер Бартон...
        - А я вам не мистер Бартон! Я говорил: меня зовут Сэм, - холодно сказал он. - И я прекрасно понимаю, что вы не Мерлин, он, в отличие от вас, подчиняется моим приказам.
        Свирепый взгляд серых глаз Крис скрестился с зелеными лучами его взгляда. Через некоторое время Крис поняла, что долго его не выдержит.
        - А если я скажу «пожалуйста», это поможет? - вдруг тихо спросил Сэм хрипловатым голосом.
        Еще как поможет. Это избавит ее от напряжения, вновь возникшего между ними.
        Но Крис, действительно, не хотела есть форель. Во-первых, рыба не позволит ей полакомиться мясом. А во-вторых, она поняла, что близость в уютной атмосфере кухни грозит стать чем-то большим.
        Да что с ней случилось? Джеймс умер год назад, у нее был настоящий нервный срыв, она не допускала даже мысли об отношениях с другими мужчинами. Кроме того, Крис была самодостаточной личностью и не относилась к тем женщинам, для которых жизнь без противоположного пола бессмысленна.
        Тогда почему же на нее так действовала близость Сэма?..
        Она подняла глаза и увидела, что хозяин наблюдает за ней. Ощущение того, что он находится слишком близко, усилилось.
        Этот человек груб, агрессивен, абсолютно лишен всякого шарма, сказала она себе.
        Да, но он с состраданием относится к животным и извинился за свою грубость. И сейчас изо всех сил старается быть вежливым. Плюс его сестра Молли, которая обожает брата...
        - Форель остывает, - напомнил Сэм. Крис неохотно села напротив и начала есть, чувствуя, что возникшее недавно ощущение комфорта испарилось.
        Может быть, если завтра рассеется туман, она сможет уехать? Они с Сэмом отдохнут друг от друга, ожидая приезда Молли.
        Но Крис пыталась обмануть себя. На самом деле она сознавала, что это просто даст ей возможность избежать общества человека, чье превосходство она начала ясно ощущать.
        - Вы похожи на маленькую девочку, которую заставляют есть, - заметил Сэм.
        До погруженной в свои мысли Крис не сразу дошел смысл его слов.
        - А вы уже попробовали форель? - спросила она, отпивая глоток вина.
        - Нет еще. - Он подцепил вилкой кусочек и отправил его в рот. И тут же закатил глаза, наслаждаясь вкусом. - Я считал, что Молли хорошо готовит форель, но, клянусь, эта просто потрясающа! - добавил Сэм.
        Крис усмехнулась.
        - Обещаю не передавать ей ваших слов! Хотя приятно, что мой рецепт пришелся вам по вкусу.
        - Ваш рецепт? - удивился Сэм.
        Она кивнула.
        - А моя способная ученица просто мастерски его использует. - Крис попробовала рыбу, критически заметив, что следовало бы добавить побольше лимона. Все остальное, кажется, в нужных пропорциях.
        - Хорошо. Сдаюсь, - сказал Сэм. - Извольте объясниться.
        - Я - профессиональный повар, - пояснила Крис.
        - И что? - В ожидании ответа он продолжал смаковать рыбу.
        - Ничего, - ответила она. - Молли и я работали вместе некоторое время, когда она подумывала сменить профессию. Но потом ей предложили сниматься, и она вернулась к своему любимому делу. - Крис улыбнулась, вспоминая весело проведенные с подругой недели.
        - Так эта форель - ваш собственный рецепт? - произнес Сэм, рассматривая гостью сквозь стекло своего бокала.
        - Я люблю готовить.
        - Гм... - задумчиво промычал Сэм. - Вот почему я не мог отделаться от мысли, что вы чего-то недоговариваете...
        Крис рассмеялась, покачав головой.
        - По-моему, к вам это тоже относится, Сэм! - Действительно, он ничего не рассказал о себе. - Полагаю, вы писатель?
        - Кто вам об этом сказал? - вдруг снова напрягшись, тихо спросил Сэм, и его прищуренный взгляд сразу разрушил установившуюся дружескую атмосферу. - Понятно, - заявил он, - Молли!
        Крис не понравилась внезапно произошедшая в нем перемена.
        - Извините, я не знала, что это столь страшный секрет. Возможно, вы пишете под псевдонимом, поэтому я сомневаюсь...
        - А почему вы решили, что я пишу под псевдонимом? - Он пронзил ее ледяным взглядом.
        Кажется, приятный вечер непоправимо испорчен. Но откуда ей было знать, что ему не нравится говорить о своей работе? Этот человек готов вспыхнуть в любой момент как фейерверк, и она не представляла, что могло вызвать его раздражение.
        - Ну, во-первых, мне никогда не попадались книги, написанные Сэмом Бартоном, - спокойно объяснила Крис. - Поэтому я предположила, что у вас должен быть псевдоним. Извините, если я ошиблась, но вы производите впечатление человека, которому не требуются признание общественности и популярность, преследующая известных писателей, - продолжила она.
        Крис нервировал напряженный, холодный взгляд его зеленых глаз, от которого ее бросало в дрожь.
        Да что она такого сказала, черт возьми?! Никогда не слышала, чтобы писательская деятельность считалась секретной.
        Гнетущее молчание нарушил телефонный звонок.
        Может быть, это снова звонит Молли, с надеждой подумала Крис. Она хотела сама с ней поговорить.
        Когда телефон замолчал, она поймала себя на том, что подсчитывала звонки, и с облегчением вздохнула, когда после паузы телефон снова зазвонил. Это, несомненно, Молли!
        Сэм бросил на нее насмешливый взгляд и взял трубку.
        Наверное, на ее лице была написана радость оттого, что их беседу прервали. Но что она могла с собой поделать, если ее лицо, как зеркало, отражало все ее эмоции?
        - Каролина? - сказал Сэм в трубку.
        Кто такая Каролина? - размышляла Крис, пока Сэм продолжал разговор. Должно быть, близкая подруга, судя по теплым ноткам, звучавшим в его голосе. К тому же эта женщина знала секретный код, после которого Сэм отвечал на звонок.
        Возможно, он вовсе и не проводит время в одиночестве. Привлекательный неженатый мужчина тридцати восьми лет... Странно было бы, если бы при этом у него не было подруги. Напрасно Крис уверилась, что он живет как отшельник.
        Стараясь не обращать внимания на нежное бормотание, доносившееся до нее, она шинковала морковь и думала о том, что представляет собой Каролина. Это, конечно, не ее дело, но, тем не менее, было бы интересно узнать, какая женщина могла завоевать внимание этого сверх критичного человека. Должно быть, она крайне терпелива, если способна выносить внезапные перепады его настроения.
        - Может быть, скажете, что вас рассмешило?
        Крис вздрогнула, как будто ее застигли врасплох. Наверное, размышляя, она улыбалась. Сэм Бартон ступал мягко, как кошка, и внезапно возникал у нее за спиной.
        - Мои мысли были далеко отсюда, я не хотела мешать вашему разговору.
        - Как мило с вашей стороны, - сказал Сэм. Ее щеки залились румянцем: он произнес это с нескрываемым сарказмом.
        - А горячее блюдо скоро будет готово?
        - Минут через пятнадцать.
        - Прекрасно. - Сэм кивнул. - Я успею кое-что сделать. - Он резко повернулся и вышел из кухни. Крис в изнеможении оперлась на кухонный шкаф. Ну, по крайней мере, телефонный звонок прервал неприятный разговор.
        Все, что она могла сейчас сделать, - это не затрагивать больше тем для разговора - ни невзначай, ни нарочно, - которые могли спровоцировать взрыв. Проблема была лишь в том, что она не знала, что это за темы.
        А потому Крис занялась тем, чем занималась всегда, когда чувствовала себя усталой или раздраженной, - стала готовить. Крис быстро нашла ингредиенты, взбила сливочно-шоколадный крем и только собралась поставить его в холодильник, как снова зазвонил телефон.
        Не многовато ли для затворника? Это уже третий телефонный звонок за вечер.
        Она невольно считала звонки. Один, два, три... как раз до двенадцати. Потом они прервались. И начались снова.
        Значит, это опять член семьи. Или еще одна подруга, с неприязнью подумала Крис.
        Телефон продолжал звонить. Где бы ни был Сэм, он, очевидно, либо не слышал звонков, либо не мог сейчас подойти.
        Что делать? Крис не сомневалась, что Сэм придет в ярость, если она подойдет к телефону. Но она не могла больше слушать эти звонки. Может быть, это кто-то из родных хочет убедиться, что у Сэма все в порядке, и если он не ответит...
        - Оставьте! - рявкнул он, появившись как раз и тот момент, когда Крис протянула руку, чтобы снять трубку.
        Она отдернула руку.
        - Это просто невероятно, - бормотала Крис себе под нос, раскладывая овощной гарнир к говядине по тарелкам. Слава богу, что она не успела снять трубку. Он бросил на нее такой яростный взгляд, как будто застал ее за просмотром его личной переписки!
        Нет, больше она не может оставаться здесь с этим...
        - Молли хочет поговорить с вами.
        - Ты приехала! - радостно воскликнула подруга. - Ну, как тебе «Дом Сокола»? - спросила она.
        Крис не могла ответить правду, так как Сэм стоял всего в нескольких шагах от нее.
        - Забавно, - неуверенно произнесла Крис.
        Молли весело рассмеялась.
        - Я бы спросила, что ты думаешь о Сэме, но у меня такое чувство, что ты дала бы такой же ответ.
        - Может быть, ты и права, - согласилась Крис, чувствуя себя неловко, так как Сэм все еще был на кухне.
        - Он не ведет себя как рычащий медведь? - поинтересовалась Молли. - Он заверил меня, что будет следить за своими манерами.
        - Твой брат очень гостеприимен, - уверила ее Крис. Она не собиралась докладывать Молли по телефону, как в действительности обстояло дело.
        Может быть, они вместе над этим посмеются, когда ее подруга приедет.
        - Жаль, что меня нет в «Доме Сокола». - Молли, кажется, прочитала ее мысли. - Завтра вечером я вылетаю в Лондон, а наутро отправлюсь в Йоркшир. Сможешь выдержать общество Сэма, пока я не появлюсь?
        - Придется, куда денешься.
        Хотя один вид Сэма говорил ей, что это будет нелегким делом.



        ГЛАВА ПЯТАЯ

        - Ваша мама говорила вам когда-нибудь, что путь к сердцу мужчины лежит через его желудок? - спросил Сэм, заметив, что Крис наблюдает за тем, как он с удовольствием поглощает поставленное перед ним филе говядины с обжаренными овощами.
        Крис не собиралась обсуждать с ним свой разговор с Молли, хотя по выражению его лица можно было догадаться, что ему хотелось бы узнать, о чем они говорили.
        Последние несколько месяцев Крис жила в полном уединении, а теперь стремилась вернуться к нормальной жизни. Например, поужинать с кем-нибудь и мило поболтать о всяких пустяках за бокалом вина. Но человеку, с которым она ужинала, тоже не хватало полноценного ощущения жизни, да и саму жизнь Сэма вряд ли можно назвать нормальной. Он был еще большим отшельником, чем она, но ему это, очевидно, нравилось.
        - Может быть, мама и говорила мне об этом, но я считаю, у мужчины, прежде всего, должно быть сердце.
        Любой другой на его месте, возможно, ответил бы игриво, но только не Сэм - его комментарий был полон сарказма. Натянутая улыбка сменилась ледяной.
        - Подразумевается, что у меня его нет? - спросил он.
        Крис покачала головой.
        - Я ничего не имела в виду, просто ответила на подобное подобным. Явная ошибка с моей стороны. Извините.
        - Нет, - выдавил из себя Сэм после долгого молчания. - Это вы меня извините. Просто... я не привык... со мной нелегко общаться, я не слишком вежлив, не так ли?
        - Да, - согласилась Крис. - Но вам это и не требуется. Абсолютно незнакомый человек внезапно нарушил ваш покой; окажись я в такой ситуации, я бы, пожалуй, тоже не обрадовалась. - Но представить Сэма, вдруг оказавшегося на ее пороге, было просто невозможно.
        - Это не совсем так, - не согласился он. - Я ждал вас...
        - Но не меня одну, - резонно заметила Крис. - Вы ведь думали, что Молли тоже приедет, и не ожидали, что придется разыгрывать передо мной радушного хозяина.
        Он глубоко вздохнул.
        - Может быть, начнем все сначала, Кристал? Я только что сообразил, что Молли не назвала даже вашу фамилию! - сказал Сэм.
        Крис колебалась. Не то чтобы ей не хотелось представиться, просто она не знала, какую фамилию назвать - Веббер или Джеймс?
        Пятнадцать месяцев назад, выходя замуж за Джеймса, она взяла его фамилию. Они всегда смеялись над тем, что ее девичья фамилия совпадает с его именем. До замужества - да она и сейчас иногда пользовалась своей прежней фамилией - ее звали Кристал Джеймс.
        - Веббер, - наконец, сказала Крис. - Меня зовут Кристал Веббер, миссис Кристал Веббер, - подчеркнула она.
        - Веббер... - тихо повторил Сэм. - Как и Джеймс Веббер, оформитель интерьеров?
        Крис кивнула.
        - Как и Джеймс Веббер, оформитель интерьера.
        Все же ей не хватило сил, и глаза подернулись пеленой слез, которые в последнее время часто накатывали сами собой.
        - Черт, извините! Я не знал! Что я за идиот!
        - Все нормально, - заверила его Крис, пытаясь стряхнуть с ресниц внезапные слезы. - Надо было сказать об этом раньше, когда я увидела, что Джеймс работал в вашем доме, но я...
        - Вы не обязаны мне ни о чем говорить, - сказал Сэм. - Но Молли должна была предупредить меня...
        - Нет, не должна, - грустно возразила Крис. - Да и о чем тут говорить? Я была замужем, и мой муж умер, - закончила она. Ей было по-прежнему трудно произнести это слово.
        Сэм посмотрел на золотое обручальное кольцо, свободно сидящее на среднем пальце ее левой руки.
        - Я даже не заметил вашего кольца.
        - Я ведь сказала, это не имеет значения, - поспешила заверить его Крис, желая завершить слишком болезненный для нее разговор.
        Сэм, взглянув на ее бледное лицо, кивнул.
        - Так начнем сначала, Кристал?
        Разве это имеет какой-то смысл? Она пробудет здесь недолго. Их дороги никогда не пересекутся снова, в этом Крис не сомневалась.
        - Конечно, - спокойно согласилась она. - Кстати, а где же Мерлин? - Она попыталась найти нейтральную тему.
        - Я решил, что лучше пока оставить его на улице, - пояснил Сэм. - Я выходил покормить его.
        - Пожалуйста, не отправляйте его на двор из-за меня. Там туманно, сыро и к тому же холодно. Уверена, он быстро поймет, что я не представляю угрозы для вас, если вы впустите его в дом, - решительно сказала Крис.
        - Зато я не очень уверен в этом, - ответ Сэм.
        Крис бросила на него удивленный взгляд, пытаясь угадать, что он имеет в виду.
        Если бы это сказал кто-то другой, можно было бы подумать, что он заигрывает, но Сэм...
        Она улыбнулась, вдруг внезапно поняв, о чем он говорит, - его сострадание касалось не только бездомных собак.
        - Вы тоже в детстве приносили домой раненых птиц и животных? - поинтересовалась Крис.
        - Я?.. Да что вы выдумываете, Кристал? - Сэм нахмурился.
        Она спокойно покачала головой.
        - Не стоит жалеть меня, Сэм, - твердо сказала она. - Терпеть не могу, когда меня жалеют! И саму себя жалеть я тоже не люблю.
        Она провела шесть прекрасных месяцев с Джеймсом, три из них она была его женой. Некоторые не имеют в своей жизни даже этого!
        Крис резко поднялась, намереваясь выбросить остатки пищи в мусорное ведро. Но тут же от удивления у нее перехватило дыхание: Сэм схватил ее за руку и резко повернул к себе лицом.
        - Я не жалею вас, Кристал, - раздраженно заявил он. - И больше не смейте даже пытаться указывать, что мне нужно делать и чего не нужно! - отрезал он.
        Она растерянно заморгала.
        - Но я не пыталась...
        - Пытались, черт побери! - оборвал Сэм, изменяясь в лице. - Вы... да к черту все! - воскликнул он, наклонился и властно поцеловал ее в губы.
        Потрясенная внезапностью произошедшего, Крис была не в силах даже шелохнуться в его крепких объятиях и не противилась поцелуям, ощущая всю мощь его тела. Он продолжал целовать ее так нежно, что в ней возникло давно забытое желание. Тепло, подобно потоку лавы, медленно разливалось по ее телу, и лед в сердце начинал таять.
        Она думала, что все чувства умерли в ней вместе с Джеймсом. Не может быть, чтобы этот непостижимый человек смог вернуть ей забытые ощущения!
        Крис вырвалась из его объятий.
        - Прекратите! - яростно воскликнула она и уставилась на Сэма. - Прекратите, - повторила она упавшим голосом.
        Его рот скривился в мрачной улыбке, но он и не думал ее выпускать.
        - По-моему, уже прекратил, - хрипло произнес он.
        Крис тоже тяжело дышала от возбуждения.
        - Отпустите меня, - наконец сказала она и высвободилась из его объятий. - Не знаю, за какую женщину вы меня принимаете, Сэм, но я...
        - Я не принимаю вас ни за какую женщину, Кристал.
        - Я вовсе не отчаявшаяся вдова, жаждущая мимолетного приключения...
        - Советую вам на этом остановиться, Кристал, - нервно перебил ее Сэм. - Я поцеловал вас. Ни словом, ни намеком я не дал вам понять, что этот поцелуй должен привести нас в постель. В следующий раз подождите, пока вас об этом попросят.
        - В следующий раз? - Она задохнулась от возмущения, дрожа всем телом.
        Сэм усмехнулся.
        - Я не имел в виду себя, - саркастически заметил он. - А впрочем, ничего нельзя сказать наверняка... - протянул он и уверенной походкой вышел из комнаты.
        Зато она знала наверняка! Ни за что в жизни Сэм Бартон больше ее не поцелует, разве что... разве что...
        Крис в изнеможении опустилась на стул, потрясенная тем, что только что произошло, - ее губы горели, а кровь бешено пульсировала в жилах.
        Как она могла допустить, чтобы этот холодный, надменный и непредсказуемый человек поцеловал ее?..
        Успокаиваясь и постепенно приходя в себя, Крис поняла, что чересчур самокритична. Она этого и не допускала, просто была слишком потрясена, чтобы вовремя остановить его.
        Надо же - именно Сэм Бартон! Мужчина, абсолютно непохожий на ее покойного мужа, как ночь не походит на день, а шторм - на сияние солнца. Джеймс был чуть больше пяти футов ростом - по крайней мере, на шесть дюймов ниже Бартона, - и он был улыбчивым голубоглазым блондином.
        А Сэм с его хмурым, задумчивым взглядом производил впечатление человека, не знающего, что такое смех.
        - Поздоровайся с очаровательной леди, Мерлин, - сказал Сэм, заходя на кухню со своим преданным псом. - Вряд ли он вас потревожит, - съязвил он, заметив ее настороженный взгляд. - Ему не хватит вас даже на приличный ужин.
        От такого оскорбления румянец залил ей щеки. Хотя при сложившейся ситуации это было лучше, чем хорошие манеры.
        - Привет, Мерлин, - бодрым голосом поприветствовала Крис собаку, протянув руку, чтобы та обнюхала ее.
        Огромная пасть собаки, истекающей слюной, и ее свирепый оскал заставляли сомневаться в утверждении Сэма.
        - Животные более склонны к нападению, если чувствуют, что их боятся, - заметил Сэм.
        И не только животные, подумала Крис. Хотя она не боялась Сэма... просто считала его совершенно непостижимым. А сейчас - в еще большей степени.
        После того как он узнал о ее утрате, ей на короткое мгновение показалось, что он посочувствовал ей, и было совершенно непонятно, как это сочувствие переросло в обжигающую страсть поцелуя.
        - Хороший мальчик, - похвалила она Мерлина, лизнувшего ей руку. - Даже если ты сделал это, учуяв запах говядины, - пошутила Крис.
        - Не стоит пренебрегать своим очарованием, - сказал Сэм. - И ваше негодование по поводу моих дурных манер ничуть не помешало ему оценить вас.
        Крис нахмурилась и бросила на него беспокойный взгляд. Она не желала слышать, что она привлекательна. Особенно от Сэма.
        Приняв приглашение Молли отдохнуть недельку в Йоркшире, Крис даже не подумала об ее брате. Она хотела хорошо провести время с подругой. Если бы Молли приехала вместе с ней, может быть, все так и было бы.
        Может быть, подумала Крис, потому что теперь, после знакомства с Сэмом, она засомневалась, можно ли вообще поддерживать с этим человеком ровные, дружеские отношения. Она поняла, что он вызывает в ней весьма сильные чувства: ненависть и любовь... Любовь?..
        Легко ли любить такого изменчивого человека, ведь с ним нельзя долго чувствовать себя комфортно. Ей даже стало жаль Каролину.
        - Мне начинает не нравиться ваша загадочная улыбка, - резко бросил Сэм.
        Крис от неожиданности прекратила гладить Мерлина и выпрямилась.
        - Что вы сказали?..
        Сэм хмыкнул.
        - Вы так улыбаетесь, как будто вспомнили какую-то известную только вам шутку и не собираетесь ею ни с кем поделиться.
        Естественно, она не собиралась делиться с ним своими мыслями.
        - По-моему, я просто устала. - Крис притворно зевнула. - Вы не против, если я пойду спать? - Она намеревалась избежать общества Бартона. И завтра тоже!
        Сэм ухмыльнулся, словно прочитал ее мысли.
        - Будьте как дома, - насмешливо пробормотал он. - Я уберу со стола сам. - Он окинул взглядом остатки ужина. - Это все, что я могу сделать в благодарность за приготовленные яства.
        Она улыбнулась:
        - В холодильнике еще стоит десерт.
        - Спасибо, - спокойно ответил он. - В библиотеке полно книг - вторая дверь направо отсюда, - если хотите, можете взять что-нибудь почитать на ночь. Там есть даже собрание произведений о загадочных убийствах, которые вам так нравятся!
        - Спасибо, - в той же манере ответила Крис. - Как Мерлин отреагирует, если я встану, чтобы уйти?
        Пес растянулся у теплой печи, но она понимала, что, несмотря на свои огромные размеры, он может двигаться очень быстро.
        - Попробуйте - и сами увидите, - предложил Сэм.
        Похоже, он провоцирует...
        Да к черту! Если Мерлин и прыгнет на нее, Сэм успеет его остановить. Если захочет, конечно...
        Однако Мерлин лишь повел ухом, когда Крис встала, но все же неотступно следил за ней, пока она шла. Она не взглянула на Сэма, уходя из кухни.
        За второй дверью справа, по его словам, была библиотека...
        Ничего себе! Открыв дверь, Крис поняла, что никогда не видела столько книг. Разве что в публичной библиотеке. Все четыре стены сверху донизу были заняты полками, полными томов, да еще на полу лежали несколько стопок, потому, что на полках уже не хватало места. Должно быть, Сэм проглатывает книги с невероятной скоростью - ей бы всей жизни не хватило, чтобы все это прочитать.
        К тому же он эклектик, подумала Крис, просматривая названия. Здесь было все - от ботаники до астрономии. Собрание художественной литературы тоже было огромным - от саг до детективов, о которых он говорил.
        Она направилась к секции с поваренными книгами и взяла одну из них наугад - чтение рецептов других поваров доставляло Крис удовольствие. А ей определенно необходимо расслабиться.
        Когда от поднималась по широкой лестнице, в доме было ужасно тихо и даже как-то мрачно, несмотря на свет, исходящий от люстры. Дойдя до верхней галереи, Крис невольно вздрогнула. В коридорах царила темнота, и это заставило ее задуматься, сколько же комнат в этом замке. А еще больше ей хотелось бы выяснить, какие из них обитаемы.
        Впрочем, это не имело особого значения, во всяком случае, Крис не собиралась заниматься расследованием.
        - Я забыл вас предупредить: если меня завтра утром не будет, завтракайте одна.
        Она не подозревала, что Сэм стоял внизу, обернулась и, перегнувшись через перила, посмотрела на него.
        - А вы собираетесь уйти? - поинтересовалась Крис. Мысль о том, что ей придется, пусть даже короткое время, провести одной в этой громадине, почему-то не радовала ее. Она предпочла бы остаться в компании несносного Сэма Бартона.
        Он пожал широкими плечами.
        - Обычно первое, что я делаю по утрам, - это вывожу Мерлина на прогулку, на вересковую пустошь.
        Конечно, такой пес нуждался в хорошей разминке.
        - Я могла бы пойти с вами, - поспешно сказала Крис и тут же об этом пожалела - ведь она приготовилась избегать Сэма завтра утром, а не искать его общества.
        - Можете отправиться с нами, - сухо согласился он, однако по насмешливому выражению его лица можно было подумать, что он прекрасно догадывался о ее первоначальных намерениях. - А у вас с собой есть обувь для прогулки?
        Да, Крис прихватила ее с собой. Она не знала, каковы планы Молли на эту неделю, и потому постаралась предусмотреть все возможные варианты. В том числе прогулку по пустоши...
        - Я выхожу около половины восьмого.
        Его безразличный тон говорил о том, что ему все равно, пойдет она с ними на прогулку или нет, - он в любом случае отправится гулять в обычное время.
        - Спасибо, - ответила она и добавила: - Спокойной ночи, Сэм.
        - Спокойной ночи, Кристал. - Он коротко кивнул, повернулся и быстро ушел на кухню. Она услышала стук закрывшейся двери.
        Крис постояла, прислушиваясь к доносившемуся из кухни бормотанию. Мерлин был единственным свидетелем разговора Сэма с самим собой, но, конечно же, не Крис была темой этой беседы. Возможно, он рассуждал о противоречивости женщин и о том, что они сами не понимают, чего им захочется в следующую минуту. Однако частично утверждение явно было неправильным: Крис прекрасно знала, чего ей не захочется: ей не захочется, чтобы тот поцелуй повторился...
        Она еще помнила страсть этого поцелуя, тепло, разлившееся по телу. Свою ответную реакцию, хоть она и была очень короткой...



        ГЛАВА ШЕСТАЯ

        - Мерлин спал возле моей комнаты, чтобы я не сбежала, или просто охранял меня?
        Крис не сомневалась, что пес оказался у ее двери по первой причине.
        Она была в шоке, когда ночью, открыв дверь спальни, чтобы принести из кухни горячее питье от бессонницы, обнаружила вытянувшегося на полу Мерлина. Он приоткрыл один глаз и взглянул на Крис, но этого было вполне достаточно, чтобы она забыла о напитке и спаслась бегством, плотно прикрыв за собой дверь.
        Из-за внезапного столкновения с ирландским волкодавом сон совсем пропал. По пыхтению и возне в коридоре Крис догадалась, что пес устраивается поудобнее после того, как его побеспокоили.
        Недосыпание и раздражение по поводу того, что за ее дверью поместили охранника, вылились в плохое настроение утром.
        Сэм молча встал, чтобы налить Крис кофе, и молча же поставил его перед ней.
        - Не любите рано вставать? - спросил он.
        Крис с упреком взглянула на него.
        - Не в этом дело, - отрезала она. - Меня интересует, почему пес оказался у моей комнаты.
        Судя по всему, Сэма не задело ее возмущение.
        - Я подумал, что вы почувствуете себя в безопасности, если под дверью будет спать Мерлин.
        - В безопасности от кого? - спросила она. Единственным человеком в доме был сам Сэм, и она была уверена, что его Мерлин не стал бы отгонять от ее спальни.
        - Сожалею, если я что-то сделал не так.
        И вовсе он не сожалеет! Крис кипела от злости. Она не сомневалась, что Сэм точно знал, что делает и зачем.
        - Судя по вашему виду, вы собрались пойти с нами на прогулку? - заметил он, окидывая взглядом ее толстый свитер, черные джинсы и спортивные туфли.
        - Конечно, - презрительно бросила она. Настроение продолжало оставаться отврати-тельным.
        - Конечно, - повторил Сэм с легкой насмешкой, с удовольствием отпивая кофе.
        - Нам не пора идти? - не выдержала Крис. Из-за плотного свитера ей стало жарко в теплой кухне.
        - Спешить некуда, - спокойно сказал Сэм. - Пустошь никуда не исчезнет, если мы не придем вовремя.
        Крис резко встала.
        - Я подожду на улице, пока вы не будете готовы, - раздраженно заявила она.
        - Хорошо, - согласился Сэм, продолжая спокойно пить кофе.
        Снаружи было очень холодно - ветер пронзил ее, словно острый кинжал. Но зато туман рассеялся, и Крис могла рассмотреть окрестности.
        При свете дня замок выглядел еще более запущенным.
        Гравий шуршал под ногами, пока Крис проходила под аркой на территорию, простиравшуюся до окружавшего замок рва.
        Она увидела небольшой свежий холмик земли.
        Сэм, скорее всего, не очень-то торопился пойти на прогулку, однако ему, несомненно, понадобилось много времени, чтобы захоронить умершую собаку, которую он нашел вчера.
        Раздражение Крис куда-то исчезло, едва она вспомнила, как отнесся Сэм к мертвому псу. Земля очень глубоко промерзла, и надо было приложить немало усилий, чтобы выкопать могилу.
        Как только Крис убеждалась в том, что Сэм - самый эгоистичный человек на свете, он удивлял ее поступками, которые говорили, что это совсем не так.
        - Готовы?
        Она обернулась и увидела Сэма, стоявшего рядом с видавшим виды внедорожником, припаркованным возле замка. Мерлин сопровождал его.
        - Готова, - живо отозвалась Крис, садясь рядом с Сэмом в автомобиль и избегая его взгляда: она очень хорошо помнила, как он поцеловал ее вчера.
        Может быть, слишком хорошо?..
        Впрочем, ничего страшного не произошло. Ни один мужчина не целовал ее с тех пор, как умер Джеймс; она и должна была почувствовать себя при этом неловко.
        Она сопротивлялась?
        Возможно, самокритично заметила она, но ее все же удивлял сам факт, что Сэм поцеловал ее.
        По его поведению трудно было сказать, что он вообще помнил об этом поцелуе: он молчал всю дорогу до пустоши и, когда они доехали до места, стал заниматься с Мерлином, не обращая внимания на Крис.
        Выбравшись из машины, Крис пришла в полный восторг от своеобразной, первобытной красоты окружающей природы. Она поднялась на холм и увидела простирающиеся вдаль пустоши; казалось, что до них сюда не ступала нога человека.
        Многие люди считали Йоркширские пустоши мрачными и суровыми. Но Крис с восторгом любовалась первозданными горами и равнинами.
        - Вы смогли оценить это, - с некоторым удивлением заметил Сэм.
        - Здесь так красиво! - Она распростерла руки, как будто собиралась заключить в объятия все вокруг.
        - Тсс... никому не проговоритесь, - прошептал Сэм. - Это самый тщательно скрываемый секрет Йоркшира.
        Крис засмеялась, и остаток ее раздражения испарился. Они отправились на поиски Мерлина, умчавшегося в погоне за кроликами.
        - А что вы имели в виду, сказав, что я оценила это? - поинтересовалась Крис.
        Сэм пожал плечами.
        - Йоркширские пустоши - такое место, которое можно или любить, или ненавидеть, - ответил он.
        - Но вы их любите? - спросила Крис.
        - Да, и вы, кажется, тоже. - В его голосе снова прозвучали удивленные нотки.
        Она искоса взглянула на Сэма. Он шел рядом размеренной походкой, не обращая внимания на то, что она едва поспевает за ним. Казалось, свежий йоркширский ветер продувал ее насквозь. И казалось, что этот ветер уносил с собой все ее печали, боль и одиночество последних месяцев...
        Крис вопросительно вскинула голову.
        - А почему вы считали, что мне здесь не понравится? - Было ясно, что и он думал об этом.
        Сэм помолчал.
        - Молли - городская жительница. Ей доставляет удовольствие быть среди людей, ходить в театры. Я просто решил, раз вы хорошие подруги... Может быть, я ошибся. Снова, - сухо добавил он, окинув ее пронзительным взглядом зеленых глаз. - Лучше самому признаться, чем услышать это от вас, - самокритично пояснил он.
        - Я бы не осмелилась, - отпарировала Крис.
        Сэм мягко рассмеялся.
        - По-моему, осмелились бы.
        Возможно. Но утро было настолько великолепным, что не хотелось портить его спорами с кем бы то ни было. Даже с этим малопонятным человеком. В такой момент не существовало ничего, кроме чудесного начала дня.
        Кажется, Сэм тоже поддался этому настроению, погрузившись в молчание. Это не тяготило Крис - ей хотелось побыть наедине со своими мыслями, вдохнуть побольше освежающего воздуха.
        Было почти одиннадцать часов, когда они вернулись в «Дом Сокола». Крис все еще ощущала странную гармонию с окружающим миром, даже с Сэмом.
        - Опять вы за свое, - нахмурился он, открывая заднюю дверь и пропуская Крис на кухню.
        - Извините? - Она наполняла чайник, собираясь заварить чай.
        - Необъяснимая улыбка, - раздраженно пояснил Сэм.
        Ее улыбка превратилась в усмешку.
        - Моя мама говорила мне: никогда не позволяй мужчине узнать все твои мысли, это его будет постоянно интриговать.
        - Ничего подобного, - заявил он с недовольной гримасой. - Ваши родители тоже живут в Лондоне?
        Ее усмешка исчезла так же быстро, как и радостное ощущение от хорошо проведенного утра.
        - Мои родители погибли в автокатастрофе шесть месяцев назад, - сказала Крис, отвернувшись и делая вид, что занята чаем.
        Она услышала тяжелый вздох у себя за спиной, потом повисло тягостное молчание.
        Она напряглась, почувствовав, как его руки крепко обняли ее за талию и привлекли к сильной груди, его щека коснулась ее волос.
        Даже теперь она могла бы остаться спокойной и не дать воли чувствам, могла бы держать себя в руках - она привыкла к этому за полгода. Могла бы... если бы Сэм молчал.
        Но он не молчал...
        - Бедняжка, - тихо произнес он. - Черт, я думал, у меня есть исключительное право на... Ничего. Неудивительно, что вы упали в обморок вчера вечером, увидев, что я копаю могилу. А все, что я смог, - это обвинить вас в присущем всем женщинам богатом воображении, - закончил он.
        - Откуда вы могли знать, - заметила Крис, понимая, что Молли не рассказывала брату о жизни своей подруги.
        - Как только вы смогли пережить этот год? - почти простонал Сэм. Она тяжело вздохнула.
        - Я не хочу говорить об этом. - И решительно покачала головой. - Мне просто хочется... мне очень понравилась утренняя прогулка, - перевела она разговор на другое.
        Она наслаждалась этой прогулкой вдвойне - не только любовалась девственной природой, но и забыла о переживаниях последнего года.
        - А я все испортил, - с болью признался Сэм, и она ощутила его теплое дыхание на своем виске.
        - Нет. Не совсем. Я просто... - Крис прерывисто вздохнула. - Я уже говорила вам о своем отношении к жалости.
        - Да я испытываю вовсе не жалость, черт побери! - воскликнул он, крепко сжимая ее талию.
        - Я не хочу об этом говорить, - настойчиво повторила Крис, решительно высвобождаясь из объятий Сэма и намеренно избегая его взгляда - она не хотела совершить ошибку, о которой потом пожалеет. - Давайте просто выпьем чаю.
        - Панацея для всех жителей Англии, - проворчал Сэм.
        - И всех жительниц, - добавила она.
        - Неплохо было бы выпить чаю, - согласился он.
        - Вам с молоком и сахаром? - Возможно, беседа на бытовые темы поможет забыть то, о чем они только что говорили. И о том, что Сэм снова обнял ее.
        - Сахара не надо, спасибо, - протянул он. - Мне тоже понравилась сегодняшняя прогулка, Кристал.
        - Хорошо, - бодро сказала она, понимая, что натянутость, возникшая при разговоре, никуда не исчезла.
        Она не хотела ощущать близость Сэма. Да и любого другого мужчины тоже. Хватит с нее страданий!
        Крис спрашивала себя, как она смогла пережить второй удар - гибель родителей шесть месяцев назад. Похоже, это еще раз подтверждало, что разбитое сердце не становится причиной смерти.
        После смерти Джеймса родители были ее опорой, и, когда по телефону сообщили о трагедии, ей показалось, что она просто не сможет больше жить. Каким-то образом Крис это пережила, но, по ее мнению, до сегодняшней прогулки, заставившей молодую женщину поверить в лучшее будущее, прошла целая вечность.
        Она пока не представляла себе, каким будет грядущее, но ощущала его, и в этом заключалась загадка жизни. Жизнь продолжалась независимо от того, хотелось ей этого или нет.
        - Опять я за свое, да? - спросила Крис, поймав на себе недовольный взгляд Сэма. - В моей улыбке нет ничего таинственного, - заверила она. - Я немного удивлена, но не ошеломлена поворотами судьбы за этот год. Даже предположить не могу, что еще меня ожидает.
        - Не знаете? - мягко поинтересовался Сэм, сверля ее своими зелеными глазами.
        - А вы знаете? - поддразнила его Крис.
        - А захотели бы мы об этом узнать, если бы даже могли? - парировал он.
        Разговор становился слишком серьезным, и Крис это не нравилось. Она решила сменить тему.
        - Что бы вам хотелось съесть на ланч?
        Несколько секунд Сэм пытливо смотрел на нее, потом коротко кивнул, соглашаясь с ее нежеланием продолжать этот разговор.
        - Не стоит возиться у плиты. Вы ведь сюда не работать приехали. А что, если я приглашу вас куда-нибудь? В миле отсюда есть более-менее приличный паб, там неплохо готовят.
        Крис нахмурилась. Гулять с ним по пустоши - это одно. А отправиться куда-то на ланч - уже совершенно другое.
        - А у вас нет никакой работы? Или чего-нибудь в этом роде? - неуверенно спросила она.
        - Ни работы и ничего подобного, - насмешливо ответил Сэм. - Я только что завершил свой последний... проект, поэтому у меня есть несколько свободных недель - заслуженный перерыв.
        И, как назло, она приехала именно в одну из этих недель. Великолепно!
        - Не думайте, что вы должны развлекать меня только потому, что здесь нет Молли...
        - А я что, произвел впечатление, что вежливость - одно из моих достоинств? - сухо спросил он.
        - Нет, - ухмыльнулась Крис.
        - Тогда в чем дело?
        В конце концов, это всего лишь ланч. Чего ей бояться?
        Ведь она уже провела целую ночь в доме с этим человеком. Неужели так трудно сходить с ним в паб? Крис глубоко вздохнула.
        - Хорошо, - согласилась она.
        - Оказывается, все не так уж сложно, - съязвил Сэм.
        Он не знал даже половины всего! По объективным причинам она уже полгода не появлялась на людях и, если бы не работа, возможно, вообще не выходила бы из дому. Так что посещение паба было для нее настоящим приключением.
        Она встала, допив чай.
        - Во сколько вы хотите пойти? У меня не хватило времени вымыть голову утром, - пояснила Крис.
        - Около половины первого. Вы успеете собраться?
        Он с восхищением посмотрел на ее длинные белокурые волосы.
        - Отлично, - согласилась Крис. - Одежда повседневная?
        - Повседневная, - ответил Сэм, откидываясь на стуле и улыбаясь ей. - Вы на сей счет весьма старомодны.
        - Старомодна? - подумала Крис, ощутив странное волнение в груди и бросая на него хмурый взгляд.
        Без бороды, скрывавшей пол лица, он был очень симпатичным, а длинные волосы, темные и шелковистые, только подчеркивали его привлекательность. Плюс проницательный взгляд этих зеленых глаз!..
        Прекрати, Крис, строго приказала она себе. Сэм - брат Молли. Он с неохотой пустил ее в дом, и то, что он теперь решил вести себя с ней любезно, еще ничего не значит.
        - Увидимся в полпервого, - бросила она, выходя из кухни.
        - Буду ждать с нетерпением, - откликнулся Сэм.
        Только закрыв за собой дверь и очутившись в холле, Крис смогла спокойно вздохнуть.
        Пожалуй, когда Сэм был груб с ней, ей это больше нравилось. Она чувствовала себя в безопасности.
        В безопасности? Какое странное слово...



        ГЛАВА СЕДЬМАЯ

        - Спасибо. - Крис улыбнулась, принимая полпинты легкого пива и лайм, которые Сэм поставил на стол перед ней. Они уютно устроились в пабе, дрова весело потрескивали за каминной решеткой, добавляя уюта в интерьер. - Вы говорили, что недавно закончили свою последнюю книгу? - заинтересованно спросила она, когда он сел рядом.
        Пока Крис мыла и сушила волосы, она решила, что для них будет лучше придерживаться нейтральных тем, поскольку, например, беседы об ее личной жизни создавали ощущение интимности между ними, которую просто нельзя допускать.
        Хотя Сэму, похоже, выбранная ею тема не показалась нейтральной.
        Он угрюмо уставился на пиво, недовольно поджав губы. Потом окинул Крис ледяным взглядом зеленых глаз.
        - Нет, я этого не говорил, - заметил он.
        - Но...
        - Кристал, почему у вас сложилось впечатление, что я пишу книги?
        Теперь пришла очередь Крис рассердиться.
        - Молли упоминала, что вы - писатель...
        - Да, но я не пишу книги.
        - Ах, я просто подумала... - Она замолчала, вспомнив, что лучше не строить предположений относительно этого человека.
        И не стоит задавать ему вопросы, на которые он не хочет отвечать, а еще лучше - вообще ни о чем его не спрашивать.
        Более скрытного человека надо поискать. Она ответила на все вопросы, которые он ей задавал, личные и не личные, но сам он никогда не отвечал прямо на заданный вопрос. Фактически Крис сейчас знала о нем не больше, чем когда приехала сюда вчера. Даже меньше - оказалось, что он не писатель, как она считала до сих пор.
        - Я - сценарист, Кристал, - сказал Сэм резко, явно не желая продолжать разговор.
        Может быть, так и есть, подумала она. Сценарист? Живущий на Йоркширских пустошах? Довольно далеко от киностудий и телевидения.
        - Теперь ваша очередь удивиться и сказать «Как увлекательно!» или «Как интересно! , - саркастически заметил Сэм.
        Крис закрыла рот - именно это она только что собиралась сделать. Несомненно, Сэм Бартон раздражителен. Он обижался - и становился агрессивным, - прежде чем она успевала что-либо сказать.
        - Если то, чем я занимаюсь, можно так назвать, - продолжал он. - Хотя вы не представляете мою работу и, естественно, не можете, так или иначе, оценить ее.
        Он был не прав, но по выражению его лица Крис поняла, что он не поверит, если она возразит. Кроме того, тон Сэма был настолько насмешливым, что даже вдруг появившееся стадо диких слонов не смогло бы заставить ее прокомментировать это. Ей очень хотелось поговорить с ним о работе - его могло удивить то, чем она сейчас занималась. Молли не стала бы так высмеивать ее интерес к таким делам.
        - Сомневаюсь, что вы захотели бы этим заниматься, если бы это было неинтересно, - просто сказала Крис.
        - Мне нужно чем-то заниматься, чтобы сводить концы с концами.
        - По интерьеру вашего дома не скажешь, что вы бедствуете, - заметила она, пытаясь прогнать напряженность, снова возникшую между ними.
        Кажется, не существовало такой темы, которая не вызывала бы у этого человека защитную реакцию. Это походило на прогулку по минному полю.
        - Верно, - согласился Сэм. - Вы уже выбрали, что будете есть? - Он посмотрел на меню, которое лежало перед ней на столе.
        Явно дает понять, что разговор окончен.
        Она переключила внимание на меню; возможно, еда приведет Сэма в хорошее расположение духа. Хотя Крис на это не рассчитывала.
        Но через пятнадцать минут, когда энергичный официант принес им заказ, она поняла, что на это все же можно рассчитывать. Стейк, пирог и пиво были восхитительны, пирожные просто таяли во рту, и даже чипсы были хрустящими снаружи и мягкими внутри.
        - Это все свежий йоркширский ветер, - пробормотал Сэм, заметив, как она с аппетитом поглощает пищу. - Еще пара недель здесь - и вы наберете вес, который потеряли.
        Пара недель в сомнительной компании Сэма - и она превратится в неврастеничку!
        - А почему вы решили, что я похудела?
        - О, об этом нетрудно догадаться. - Он помолчал, наслаждаясь копченым окороком. - Одежда вам немного великовата, несмотря на то, что хорошо сшита и хорошего качества. А обручальное кольцо соскальзывает с пальца, - продолжил он, как будто читая ее мысли. - Если будете невнимательны, рискуете его вообще потерять.
        Он был прав. Собственно, она собиралась даже снять кольцо пару месяцев назад или же уменьшить его. Она потеряла Джеймса, но хотела сохранить обручальное кольцо...
        - Ну, настоящий Шерлок Холмс, не так ли? - сухо сказала Крис.
        Сэм пожал плечами.
        - Обычная наблюдательность.
        - Должно быть, это помогает, когда вы... - Крис замолчала, так как поняла, что возвращается к запретной теме его работы. - Я не способна подмечать такие тонкости в людях, - произнесла вместо этого она.
        - Может быть, и так, - заметил Сэм, - но я уверен, что вы могли бы точно назвать ингредиенты, входящие в состав пирога, который едите.
        - Конечно, - со смехом согласилась Крис. Она действительно могла перечислить все, вплоть до приправы. - Как вы проницательны!
        - Вы говорили, что вы - повар, - напомнил Сэм.
        Ей не удавалось быть столь же проницательной с этим человеком. Да, он умел скрывать свои мысли и эмоции, но даже в этом случае...
        - Пирог восхитительный, - заверила его Крис.
        - Что касается еды в этом пабе, то она действительно вкусная, - согласился Сэм.
        Крис продолжала есть и тайком наблюдала за ним из-под опущенных ресниц.
        Очевидно, он получил хорошее образование и воспитание, более того, Сэм Бартон явно привык к изысканным ресторанам.
        Она продолжала задавать себе вопрос: что заставило его уединиться в Йоркшире, отгородиться от всех, кроме своей семьи? Или почти от всех, поправила себя Крис, вспомнив о той женщине - Каролине.
        Крис с тревогой поняла, что каким-то непостижимым образом этот человек заинтриговал ее.
        Когда Сэм, разделавшись с яичницей и копченой семгой, предложил ей скоротать вечер за просмотром видео, она испытала смущение.
        Ситуация осложнялась интимной обстановкой комнаты, отделанной в коричнево-золотистых тонах, и огнем в старинном камине. Они были похожи на семейную чету, собирающуюся вместе провести вечерок в уютной атмосфере!
        Сейчас Крис чувствовала себя в его присутствии еще более неловко, чем в первый вечер их знакомства.
        Что с ней происходит?
        Она любила Джеймса, любила с той самой минуты, как увидела, и эта любовь только усиливалась с течением времени. И он так же относился к ней. И все же...
        Крис солгала, сказав, что она не способна замечать нюансы. Потому что она чувствовала Сэма так, как никакого другого мужчину. Даже Джеймса? - звучал в ее голове предательский голос. Она ощущала каждое его движение.
        Крис удивилась, когда он подошел и сел рядом с ней на диван, а не в одно из стоявших возле камина кресел...
        Мерлин растянулся на коврике у камина и спал, закрыв нос лапами.
        Сэм положил руку на спинку дивана и, нахмурясь, повернулся к Крис.
        - В чем дело, Кристал?
        Она тяжело вздохнула и обхватила себя руками, словно желая защититься от того непонятного, что творилось с ней. Ясно было только одно: ей это не нравится.
        - Не знаю, что вы имеете в виду, - робко сказала она.
        Он ухмыльнулся.
        - Вас расстроило что-то в моем поведении? Я...
        - Все в порядке, - заверила она Сэма. Он ничего не сделал. Это она пребывает в смятении. - Извините, если вам не очень приятно в моей компании. Просто я... я немного устала, вот и все, - неловко попыталась извиниться Крис. - Вообще-то...
        - Еще слишком рано ложиться спать, Кристал, - прервал ее Сэм. - Тем более одной, - тихо добавил он.
        Так как она только что осознала, что Сэм небезразличен ей как мужчина, это было уж слишком. Крис побагровела.
        - Кроме того, - продолжал Сэм, - вам не пошло на пользу то, что вы рано улеглись вчера, поскольку вам понадобилось выйти из комнаты посреди ночи. Приношу свои извинения и сегодня заберу Мерлина к себе в спальню.
        Крис понятия не имела, где находится спальня Сэма, да к тому же она и не хотела знать. Ее это совершенно не интересовало. Ей не было дела до этого...
        Ужасно! Этого только не хватало! Да что с ней творится? Ей двадцать шесть лет, и до брака с Джеймсом она встречалась с мужчинами. Но никто из них не производил на нее такого впечатления, как Сэм...
        - Для этого цвета трудно подобрать название. - Рука Сэма, лежавшая на спинке дивана, нежно захватила прядь ее шелковистых волос.
        - Блондинка? - напряженно отреагировала Крис, подавляя в себе желание отодвинуться от него. Сэм не прикоснулся к ее коже, и все же она ощущала его тепло каждой клеточкой своего тела.
        Он улыбнулся, покачал головой, продолжая рассматривать струившиеся сквозь пальцы волосы.
        - Я бы описал их как белое золото. И даже это все не то.
        Крис хотелось, чтобы он оставил в покое ее волосы, ей хотелось не чувствовать его теплого дыхания на щеке, не ощущать тонкого запаха его лосьона.
        - Такой цвет не от краски для волос, если вы на это намекаете, - резко сказала она. - Ой! - Он слегка дернул ее за прядь. - Я всего лишь хотела...
        - Я понимаю, что «всего лишь», Кристал, - прервал Сэм. - Мне просто хотелось бы знать, почему. - Он удерживал ее волосы, чтобы не дать ей возможность уйти. - Вам неприятно, когда я прикасаюсь к вам? - спросил он.
        Неприятно! У нее перехватило дыхание, и все тело горело огнем.
        - Конечно, нет, - ответила Крис, пытаясь освободить волосы и подаваясь вперед. - По-моему, это совершенно неуместно... и, конечно же, я не давала повода... но это не значит...
        - Все же вам неприятно, - скептически произнес Сэм, задумчиво рассматривая ее. - Кристал... - Он не договорил, так как она встала.
        Крис сердито бросила:
        - Почему вы продолжаете называть меня полным именем, когда все остальные зовут просто Крис?
        - Возможно, потому, что я оставляю за собой право не относить себя ко всем остальным, - рассудительно заметил он.
        - Довольно высокомерно с вашей стороны, не так ли? - едко заметила она, понимая, что ведет себя грубо, но в разговоре с Сэмом трудно было соблюдать правила хорошего тона.
        - Возможно, - согласился он, откинувшись на диване и с некоторым удивлением рассматривая ее. - Но Кристал очень красивое имя, зачем же сокращать его до Крис?
        - А если мне больше нравится имя Сэмюэл, чем Сэм? - Крис вела себя как ребенок, но что-то подталкивало ее к этому. Ей отчаянно хотелось перечить ему во всем, когда он вел себя столь резко и высокомерно.
        - Может быть. - Он широко улыбнулся, чем привел ее в ярость: его совсем не возмутила ее выходка! - Боюсь вас разочаровать, но Сэм - это и есть мое полное христианское имя.
        Крис поняла, что оказалась в глупом положении. Причем без всякой причины. Потому что Сэма явно не раздражали ее высказывания. Наоборот, ему это доставляло удовольствие.
        - Ну, Просто Сэм? - попыталась она выкрутиться. - Кажется, мы собирались посмотреть видео?
        - Да, - согласился он, задумчиво рассматривая ее. - Почему вы вдруг вскочили, как новорожденный олененок?
        Потому что именно так она себя чувствовала. Когда Крис была замужем, она была счастлива - очень счастлива! - и все же ее чувство к Сэму было ново и непонятно ей самой.
        Может быть, в этом виноват свежий йоркширский ветер? Может быть, у нее голова пошла кругом от пьянящего воздуха? Именно так она себя чувствовала: слегка одурманенной, не способной собраться с мыслями.
        - Мне казалось, что, несмотря на неудачное начало, сегодня мы хорошо провели день вместе, - сказал Сэм.
        - Да, во всяком случае, я, - уточнила Крис, не в силах разговаривать с Сэмом. - Просто... - Она вздохнула и замолчала.
        Просто - что? - нетерпеливо спросила она себя. Что она видела в Сэме не просто брата Молли? К этому человеку не подходило слово «просто», несмотря на ее попытку поддеть его, назвав «Просто Сэмом». Он не был похож на других мужчин, которых она знала. Да и вряд ли она встретит мужчину, подобного ему.
        Крис боялась своих чувств. Это было несправедливо по отношению к Джеймсу, к проведенным вместе с ним дням, к их браку, к их любви. Физическое влечение к другому мужчине - иначе это нельзя было назвать, ведь она едва знала Сэма! - было предательством по отношению к покойному мужу. Так?..
        - Кристал?.. - Сэм поднялся и подошел к ней, недоуменно глядя на нее.
        Она не могла шевельнуться. Казалось, ее ноги налиты свинцом и привязаны цепью к полу.
        - Кристал, это не так, - нежно возразил он. Она чувствовала себя кроликом, попавшим в свет фар и не способным сдвинуться с места; она молча смотрела, как он наклонился к ней, крепко обнял ее за талию и, глядя прямо в ее удивленные глаза, страстно поцеловал в губы.
        Крис ответила на его поцелуй тихим стоном, закрыв глаза и инстинктивно обняв его за плечи.
        - Ты прекрасна, - прошептал Сэм, покрывая поцелуями ее шею и спускаясь к соблазнительной ложбинке между грудей.
        В этот момент она чувствовала себя прекрасно. Желанной. Живой и страстной.
        Крис вдруг поняла, в чем дело. Последний год она была эмоционально мертва, делала все по привычке, а не потому, что у нее появилось желание что-то делать. Сэм снова вдохнул в нее жизнь...
        - Кристал? - Он поднял голову и пытливо посмотрел на нее, как будто ему передалось ее потрясение, ощущение жизни... или любви...
        Она не могла оторвать взгляд от его чувственных губ. Губ, которые только что целовали ее.
        - Сэм, я не хочу говорить.
        - Скажи, что ты хочешь?
        Она дрожала в его объятиях и, прежде чем заговорить, облизнула пересохшие губы.
        - Я хочу...
        - Эй, есть кто-нибудь дома?
        Крис побледнела и стояла совершенно растерянная, и когда Сэм отпустил ее и отступил на шаг, смутилась еще больше.
        - Кто?..
        Дверь в гостиную распахнулась, и на пороге появилась сияющая Молли.
        - Сюрприз! - радостно закричала она, разведя руки для объятий. - Мне удалось вылететь пораньше из Штатов, - возбужденно щебетала Молли, проходя в комнату и швыряя на кресло перчатки и шарф. - Прямой рейс сюда, потом поймала машину - и вот я здесь! - Она подошла и стиснула Крис в объятиях.
        Да, вот и она, подумала, обнимая подругу, Крис и взглянула на Сэма. Этим взглядом они сказали друг другу, как могла бы удивиться Молли, если бы приехала немного позже.



        ГЛАВА ВОСЬМАЯ

        Слава богу, Молли, кажется, не заметила растерянности Крис, так как бросилась на шею брату, дав ей короткую передышку, чтобы собраться с мыслями.
        Если бы не внезапный приезд подруги, Крис сказала бы Сэму, что хочет заняться с ним любовью.
        Она сгорала от стыда и, отвернувшись к камину, уставилась невидящим взглядом на огонь, застыв от этой мысли. Как она могла? Сэм Бартон не скрывал, что не подпускает к себе близко никого, кроме членов семьи. И то, что он целовал ее и говорил, как она красива, ничего не меняло.
        Что она позволила себе подумать?
        Она вообще не думала, только чувствовала - вот в чем проблема!
        - Ах, как хорошо наконец-то снова оказаться здесь! - Молли сбросила пальто. У нее были короткие рыжие волосы, а в сияющих карих лазах отражались доброта и импульсивность натуры - Так чем вы занимались сегодня? - полюбопытствовала она, подходя к камину, чтобы согрев руки.
        Крис не смела даже посмотреть в направлении Сэма в этот момент. А он, скорее всего, не сказал ни слова после того, как выпустил ее из своих объятий. Хотя, наверное, он поздоровался с Молли; по виду ее подруги трудно было догадаться, заподозрила ли она, что между ними что-то произошло.
        - Разными делами, - ответила Крис, понимая, что надо как можно быстрее взять себя в руки, пока Молли ни о чем не догадалась.
        Когда Молли и Крис встречались в последний раз, Крис все еще оплакивала Джеймса. Кроме того, Молли прекрасно знала, насколько необщителен ее брат, и то, что между Крис и Сэмом возникла какая-то симпатия, просто не пришло бы ей в голову, в этом Крис не сомневалась.
        - Утром мы долго гуляли по пустоши. - Сэм пришел на помощь растерявшейся Крис, которая невпопад ответила на вопрос подруги. - Потом, ходили перекусить в паб. А сегодня днем...
        - Стоп. - Молли подняла руку, ослепительно улыбнулась, плюхнулась на диван и призналась: - Я вымоталась в дороге.
        Но она не выглядела усталой и была очень хороша в розовом джемпере и брюках цвета бургундского вина. Красота Молли исходила изнутри, озаряя ее классические черты и делая особенно теплым взгляд карих глаз. Это свойство очень ярко проявлялось на сцене.
        - Принести тебе что-нибудь поесть? - неуверенно предложила Крис. - Из опыта я знаю, что по пути сюда вряд ли можно найти что-нибудь съестное.
        - Знаешь, чего мне действительно хотелось бы? - Молли улыбнулась. - Твоих восхитительных блинов с кленовым сиропом и мороженым.
        - Ты слишком долго пробыла в Америке, девочка моя, - поддразнил сестру Сэм. - Или ты беременна?.. - добавил он.
        - Ха-ха-ха, как смешно, - съязвила Молли в ответ. - Не критикуй, пока не попробуешь.
        - Беременность или блины с мороженым? - спросил Сэм.
        - Сэм...
        - Блины с мороженым скоро будут, - прервала Крис дружескую перепалку, обрадовавшись предлогу оставить их.
        Скорее сбежать, говорила она себе. Но как она ни пыталась, не могла отделаться от мысли, что было бы, если бы Молли приехала немного позже.
        Но она появилась раньше. И ничего не случилось.
        Только потому, что им с Сэмом помешали! - внутренний голос постоянно звучал у нее в голове.
        Этот голос уже стал сердить ее. Что это значит? Заговорила совесть? Или та, другая, часть Крис, которая мечтала выбраться на свободу, оставить прошлое и продолжать идти вперед?
        Но она не хочет идти вперед! Не хочет?..
        - Оставила нас под предлогом приготовления блинов с мороженым. - Услыхав за спиной вкрадчивый голос Сэма, Крис от неожиданности выронила яйцо, которое только что вынула из холодильника.
        - Посмотрите, что я наделала из-за вас! - протестующе воскликнула она, заливаясь краской и опускаясь на корточки, чтобы убрать разбитое яйцо.
        Одного появления Сэма было достаточно для ее взвинченных нервов.
        - Оставь! - приказал Сэм, схватив ее за руку. - Мы не закончили разговор, - заявил он.
        Крис с неприязнью взглянула на него. Ему не стоило об этом напоминать, да, не стоило! Но Сэм из тех, кто не пытается избегать трудных ситуаций. Даже неловких. Неловких для нее - вот в чем дело...
        - Все кончено, Сэм, - просто сказала Крис, решительно встретив его взгляд и дав ему понять, что она не собирается возвращаться к тому разговору.
        Несколько секунд он, прищурившись, смотрел на нее немигающим взором.
        - Трусиха, - наконец брезгливо сказал он, отпуская ее.
        - Возможно, - нервно произнесла она, отворачиваясь. - Слава богу, что Молли приехала тогда, когда приехала...
        - Это ваше мнение, - подчеркнул Сэм.
        Крис взглянула на него.
        - Она не сочтет странным, что вы бросили ее одну, не успела она появиться?
        - Возможно, - повторил он ее же ответ. - Но я здесь не для того, чтобы развлекать сестру.
        - Или меня, - добавила Крис, выбрасывая испачканные бумажные полотенца в мусорное ведро и стараясь не смотреть на Сэма.
        - С вами отдыхаешь сам, а не развлекаешь вас, - заметил он.
        Крис призналась себе, что, скорее всего, она заслужила это.
        - Блины будут готовы через пять минут, - сказала она.
        Взгляд Сэма стал стальным и непроницаемым.
        - Кажется, я больше не голоден, - с расстановкой произнес он.
        Крис нетерпеливо обернулась.
        - Решайте, Сэм, хотите вы блинов или нет.
        Он резко вздохнул, и по лицу его пробежала нервная дрожь.
        - Несмотря на то, что вы там думаете - или говорите, - я считаю наш сегодняшний разговор совсем не законченным, Кристал.
        У нее засосало под ложечкой от скрытой угрозы, таящейся в его словах. Он явно собирался довести дело до конца.
        Предпочтительнее, когда им никто не будет мешать...
        Но она не выдала своего волнения, спокойно разбивая яйцо в миску с мукой.
        - Почему нет? - требовательно спросил он. - Даже если это не то чувство, которое нуждается в подпитке, - добавил он саркастически и быстро вышел из кухни.
        Как только Сэм ушел, силы покинули Крис, и, закрыв глаза, она прислонилась к кухонному шкафу.
        Что ей теперь делать?
        Когда Молли появилась на пороге, Крис решила, что эта неловкая ситуация сгладится. Однако все вышло наоборот. Во всяком случае, появление Молли лишь усугубило положение - Крис не могла извиниться и сбежать, так как подруга только что приехала.
        Даже если именно этого ей хотелось сейчас больше всего.
        Проявляла ли она трусость, пытаясь сбежать? Конечно! Но в то же время что за чувства она испытывала? Ее любимый муж умер год назад, родители - полгода назад. Было бы чистым безумием с ее стороны испытывать какие-либо эмоции по отношению к кому бы то ни было, тем более к такому человеку, как Сэм.
        Сэм жил здесь в полном одиночестве, и если у него и были женщины - Каролина? - это не те женщины, которых он хотел бы пустить в свою жизнь. Но Крис никогда не была женщиной легкого поведения.
        А это не допускало никаких дальнейших отношений между ней и Сэмом.
        Нет, она правильно решила остановиться. Даже если Сэм был с ней не согласен. Как только он все обдумает, он тоже увидит смысл в...
        - Боже, как хорошо, наконец, очутиться здесь! - воскликнула Молли, врываясь на кухню. - И видеть тебя, - добавила она, окинув Крис изучающим взглядом. - Как дела? О, не волнуйся, Сэм пошел погулять с Мерлином, - заверила она, заметив ее смущенный взгляд.
        - Все в порядке, - сухо ответила Крис подруге, размешивая тесто для блинов. - В ресторане все нормально. Я могу несколько недель отдохнуть...
        - Я спрашиваю не о работе, Крис, - с укором сказала Молли, взяв ее под руку. - Мне хочется знать, как вы здесь.
        Крис грустно улыбнулась.
        - Работа - это все, что у меня есть на данный момент.
        - Все еще? - Молли нахмурилась. - Крис, прошло больше года с тех пор, как... как..

        - Как умер Джеймс, - тихо продолжила Крис. - Кажется, тебе труднее выговорить это, чем мне... - Она вопросительно посмотрела на подругу.
        Молли была на похоронах Джеймса, а потом они общались лишь по телефону. Молли также приезжала на похороны родителей. С тех пор они не встречались очень долго. Даже слишком долго, подумала Крис.
        Молли была в дружеских отношениях с Джеймсом еще до того, как представила его Крис, и Крис иногда думала о том, не помешала ли она роману между ними. Но муж, смеясь, заверял ее, что у них с Молли никогда ничего не было, кроме обычной дружбы. Крис не знала, испытывала ли Молли по отношению к Джеймсу обычную симпатию, или...
        Молли чувствовала себя неловко и покусывала нижнюю губу.
        - Если хочешь знать правду, Крис... - медленно начала она.
        Крис напряглась: она не была уверена, хочется ли ей в данный момент услышать правду, она не успела прийти в себя, высвободившись из объятий Сэма. Не хватало ей еще одного шока - выяснить, что Молли все же связывали с Джеймсом любовные отношения.
        Молли вздохнула.
        - Дело в том, что я всегда чувствовала свою вину. Насчет Джеймса, понимаешь?
        - Вину? - повторила Крис.
        - Ммм... - промычала подруга. - Но может быть, не время сейчас говорить об этом... Может быть, но раз уж зашла речь...
        - Со мной все в порядке, Молли, - заверила ее Крис.
        - Видишь ли... Ну, привет еще раз, Мерлин, - со смехом сказала Молли, когда собака ворвалась в кухню, прыгнув на нее и чуть не сбив с ног в порыве дружеского приветствия.
        Раз Мерлин здесь, значит, и Сэм где-то поблизости, подумала Крис. Пес редко отходил от хозяина. И точно, Сэм вошел в кухню вслед за Мерлином.
        - Лежать, Мерлин! - скомандовал он, и животное тут же подчинилось.
        - Как было бы великолепно, если бы мужчины были так же послушны, - ухмыльнулась Молли.
        Сэм улыбнулся.
        - Милая сестренка, мы и в самом деле послушны в определенных ситуациях.
        - Ха! - саркастически хмыкнула Молли. - Могу себе представить!
        - А вы, Кристал? - обратился он к молодой женщине. - Вы тоже можете себе представить?
        - Так же легко, как Молли, - ответила она и подумала: подруга очень проницательна и быстро сообразит, что между ними что-то было, если Сэм будет столь фамильярен с ней. - Вы не накроете на стол? - нашла выход Крис. Первый блин уже был готов.
        Зеленые глаза Сэма явно насмехались над ее уверткой.
        - На двоих или на троих? - поинтересовался он, вставая.
        - На двоих.
        - Крис, присоединяйся к нам, - тут же предложила Молли. - Это будет похоже на один из наших полночных праздников, которые нам очень нравились в школе, помнишь? - Ее глаза заблестели при воспоминании о восхитительных ночах, когда они брали с собой еду, убегали из школы и сидели на стене, окружавшей игровые площадки.
        - Да, действительно, присоединяйтесь к нам, Кристал, - повторил Сэм, закончив накрывать на стол. - Расскажите, когда же вы успевали учиться.
        Молли наморщила нос.
        - Не будь таким противным, Сэм. Ты разве никогда не... О, спасибо, Крис. Это выглядит восхитительно! - воскликнула она, увидев перед собой тарелку с блинами, кленовый сироп и мороженое. - Извини, Сэм, но придется отложить спор, мне до смерти хочется попробовать стряпню Крис.
        - Ваша порция сейчас будет готова, - обратилась Крис к Сэму, который сел за стол напротив сестры.
        Он встретился с ней взглядом.
        - Я могу и подождать, - спокойно сказал он.
        Она поспешно отошла к плите, сбежала, как испуганный кролик. Нет, не совсем так. Она начинала ощущать опасность с двух сторон. Молли была готова вот-вот сделать какое-то признание, которое Крис совершенно не желала выслушивать. Что касается Сэма... Он не хотел, чтобы ему перечили, решила Крис. Когда она отказалась говорить о том, что между ними произошло, он именно так и подумал.
        - Мм, потрясающе! - с восторгом выдохнула Молли. - Это стоит каждого часа, проведенного мной в дороге. Попробуй, Сэм, вкус божественный!
        - Я уже знаю, как готовит Кристал, - нервно ответил он.
        - Что? - от удивления Молли чуть не подавилась. - Ты заставлял ее работать?
        Он безразлично пожал плечами.
        - Ей больше нечем было заняться.
        Молли вытаращила глаза.
        - Но Сэм...
        - Твой брат абсолютно прав, Молли, - поспешила вмешаться Крис, окинув при этом Сэма холодным взглядом. - Хорошо, что я оказалась полезной.
        - Но...
        - Вот, пожалуйста, Сэм, - Крис поставила перед ним тарелку с блинами. - Угощайтесь.
        - Какой сервис! - откликнулся он.
        - Сэм, в самом деле, прекрати так разговаривать с Крис! - Молли гневно посмотрела на него.
        - По-моему, я нормально разговариваю, - сказал Сэм.
        - Да, но...
        - Действительно, это не имеет значения, Молли. - Крис бросила предупреждающий взгляд на подругу, поджаривая небольшой блин для себя и намеренно не желая замечать очередную колкость Сэма.
        - Еще как имеет! - не унималась Молли, с неприязнью глядя на брата.
        - Кажется, Кристал не против, - ответил он. - А тебе какое дело? Кроме того, - добавил он насмешливо, - готовит она намного лучше, чем ты.
        - Ну, конечно, - вздохнула Молли. - Люди платят большие деньги, чтобы отведать ее стряпню, а ты - неблагодарное существо, - выговорила она Сэму.
        Сэм замер и, прищурившись, посмотрел на Крис.
        - А почему они должны платить большие деньги за блюда, приготовленные Крис? - с расстановкой спросил он.
        - Потому что она - Кристал, глупый. - Молли все больше выходила из себя.
        - Я ее так и назвал, разве нет?
        - Да, но...
        - Ради бога, прекрати говорить «да, но...», - нетерпеливо прервал сестру Сэм.
        Молли сердито посмотрела на него.
        - Не буду, если ты прекратишь перебивать меня.
        - Мне бы не пришлось перебивать тебя, если бы ты разумно рассуждала, - сердито заметил Сэм.
        - Пожалуйста! - вмешалась Крис, пытаясь их успокоить. Она села за стол рядом с Молли, а не рядом с Сэмом, хотя он положил прибор для нее именно там. - Пожалуйста, не спорьте. Я думаю, Молли хочет сказать, что...
        - Она - Кристал! - рассердилась Молли.
        - Ты начинаешь повторяться, - сказал Сэм.
        - Лондонский ресторан «Кристал», - пояснила Молли. - Телепрограмма «Кухня Кристал». Боже, Сэм, у тебя же есть ее поваренная книга, я сама подарила ее тебе на прошлое Рождество!
        Крис из-под опущенных ресниц посмотрела на Сэма.
        Если Молли думала, что она окажет Крис услугу, проинформировав своего брата о том, кем на самом деле является Кристал - владелицей ресторана, автором бестселлеров по кулинарии и известной телеведущей, - то она ошибалась. Сэм всем своим видом говорил, что его это совершенно не интересует.



        ГЛАВА ДЕВЯТАЯ

        Сэм отложил вилку и, оставив блин нетронутым, резко поднялся из-за стола.
        - Извините. Я только что вспомнил, что у меня есть кое-какие дела. - Не дожидаясь ответа, он быстро вышел, вслед за ним побежал преданный Мерлин.
        - Ну и ну! - воскликнула Молли, скептически глядя в спину брата. - Что это с ним такое? - Она повернулась к Крис.
        - Судя по тому, что я узнала о твоем брате за последние два дня - а узнала я немного, - я бы сказала, что он просто устал от общества двух болтушек, - отозвалась Крис. На самом-то деле Сэму хотелось избавиться от общества только одной из них - от нее.
        Молли покачала головой.
        - Он так себя ведет с тех пор, как ты сюда приехала? - Она недовольно нахмурилась.
        Что должна была сказать Крис в ответ на это? Сэм был намеренно негостеприимным в день ее приезда, но утром они ходили на прогулку вместе, а потом посетили паб. Между ними все изменилось после того, как Крис побывала в его объятиях. Но она не собиралась докладывать об этом Молли.
        - С ним все в порядке, - ответила Крис. - Я думаю, что сейчас ему не очень понравилось то, что он услышал. Кроме того, Сэм ожидал увидеть мужчину по имени Крис, а не меня, и это тоже сбило его с толку.
        Молли покачала головой.
        - Я догадалась об этом, когда разговаривала с ним вчера по телефону. Ох уж эти мужчины! Они никогда не слушают ни слова из того, что ты говоришь им! - Она вздохнула. - Я рассказывала ему о своей подруге Крис в течение многих лет.
        - Сэм говорил мне, - откликнулась Крис. - Но он, очевидно, не связывал одно с другим, когда ты спросила, можно ли приехать сюда с гостем.
        Подруга внимательно посмотрела на нее.
        - Надеюсь, он не был груб с тобой? Я знаю, что у Сэма не самый легкий характер...
        - Я же сказала тебе, он вел себя нормально, - заверила Крис.
        - Надеюсь, что так, - медленно проговорила Молли. - Мне так хочется, чтобы вы поладили!
        Крис посмотрела на подругу - ей показалось или Молли действительно попыталась отвести взгляд?
        - Мой блин остывает, - нетерпеливо заявила Молли, принимаясь за еду.
        - Я испеку тебе свежий, - рассеянно предложила Крис, не собираясь прекращать разговор.
        - Это будет великолепно! - обрадовалась подруга. - Я просто поверить не могу, что Сэм не представлял, кто ты такая.
        - А почему он должен был это знать? - Крис даже не притронулась к еде - она и приготовила-то для себя, только чтобы поддержать компанию.
        - Послушай, Крис, у тебя, может быть, и нет телевизора, но у Сэма он есть. Я не верю, что он не видел ни одной твоей программы. Ты уже третий сезон в эфире, черт побери! - воскликнула Молли.
        Узнавание - именно такой реакции Крис ожидала вчера от Сэма. И она боялась этого. Потому что приехала сюда, чтобы отдохнуть - от ресторана, от записей телепрограмм и составления книг по мотивам этих программ.
        Но со стороны Сэма не последовало ничего...
        Она слегка улыбнулась.
        - Он не поразил меня тем, что смотрит кулинарные телепередачи.
        - Возможно, - неохотно согласилась Молли. - Но есть ведь еще и книги. Я говорила, что подарила ему одну в прошлое Рождество.
        - Сомневаюсь, что Сэм читает поваренные книги, - сказала Крис. - Скорее всего, он просто зашвырнул ее на полку в библиотеке, даже не раскрыв.
        - С его стороны это самая настоящая неблагодарность, - сердито проворчала Молли.
        - Ты не считаешь, что мы отклоняемся от темы? - тактично намекнула Крис.
        Молли, подавив зевоту, взглянула на нее.
        - Извини, но я уже забыла, что это за тема. - Она виновато улыбнулась. - Я довольно-таки устала, у меня был трудный день.
        - Конечно, ложись спать. Я все приберу, - заверила ее Крис. Ей хотелось немного побыть одной. - Иди наверх, прими душ, чтобы расслабиться. Мне в радость похлопотать здесь немного.
        - Я тебя обожаю! - Молли обняла ее. - Я очень рада тебя видеть, Крис! Мы давно уже не сидели вот так, вместе, - нежно сказала она.
        Да, давно. У обеих было весьма много дел - последний год Молли работала в Штатах, Крис была поглощена хлопотами в ресторане и телевидением. Однако, после незаконченного разговора с подругой, Крис невольно задумалась, не было ли это просто отговоркой, чтобы не встречаться. Может быть, Джеймс частично стал причиной того, что они не виделись? По крайней мере, со стороны Молли...
        Крис надеялась, что это не так.
        Было бы ужасно выяснить, что Молли была влюблена в Джеймса и потеряла его фактически дважды. Один раз из-за другой женщины, а второй - когда он умер.
        Крис пожала руку Молли.
        - У нас будет много времени, чтобы поболтать.
        - Если я смогу вообще проснуться утром, - призналась Молли. - У вас с Сэмом есть какие-то планы на завтра?
        Есть ли у нее с Сэмом планы на завтра?.. Крис не понравилось, что ее с Сэмом воспринимали как одно целое.
        - Конечно же, нет, глупая, - с легким укором сказала она. - Мы думали, что ты приедешь именно завтра. - И даже если бы это было не так, она всеми способами попыталась бы избежать общества Сэма.
        - Замечательно. - Молли кивнула. - Встретимся утром. - Она улыбнулась и ушла.
        Сэм...
        Что делать? В крайнем случае, она могла просто притвориться, что между ними сегодня ничего не произошло. Однако, учитывая, что Сэм ей сказал, было ясно: он этого не допустит.
        С его стороны это довольно глупо. Крис пробудет здесь всего несколько дней - она пообещала менеджеру ресторана вернуться к концу недели. Еще пять дней... Сможет ли она их выдержать рядом с Сэмом? Одно Крис знала точно: у их отношений нет никакого будущего! У нее активная деловая жизнь в Лондоне, а Сэм не собирался покидать Йоркшир. И потом, была еще какая-то Каролина...
        Но, как Крис ни старалась обмануть себя, она наслаждалась мгновениями, проведенными в объятиях Сэма, она впервые ожила после смерти Джеймса.
        Физическое влечение? Или начало любви? Крис пока не смогла разобраться в своих чувствах.
        Сэм был не только ершистым и высокомерным, но и властным, грубым, саркастичным. Во всяком случае, она, как ни старалась, не могла увидеть в нем ничего хорошего.
        Однако он был добр к животным и к пожилым женщинам. Нельзя отрицать: после того, как Сэм узнал, что Крис потеряла мужа, он стал более деликатен по отношению к ней.
        Он также любил сестру и заботился о ней. А Молли любила его и заботилась о нем.
        Она сама загоняет себя в угол, поняла Крис. Она и Сэм - разные, как черное и белое, и пора на этом поставить точку...
        - Я так и знал, что застану вас здесь, - голос Сэма раздался настолько близко, что Крис вздрогнула от неожиданности, чуть не выронив из рук тарелку. - Не стоит так дергаться, вам надо что-то делать со своей нервозностью, - посоветовал он.
        Крис резко повернулась к нему, пронзив его глубоким взглядом серых глаз.
        - Да? Что именно? - поинтересовалась она, возражая против явного намека на то, что она - сплошной комок нервов, и понимая, что именно этот человек вызывает в ней такое раздражение.
        Сэм пожал плечами.
        - Понятия не имею, - медленно проговорил он. - Но если вы будете в своем ресторане повсюду разбрасывать тарелки, это не принесет вам удачи в бизнесе.
        - Но я не бросила ее. - Крис держала тарелку в руках. - А мои дела идет хорошо, спасибо, независимо от моего состояния, - сказала она.
        Сэм пожал плечами.
        - Это был всего лишь совет.
        Да уж! Он явился сюда специально, чтобы испортить ей вечер. Крис испытывала смущение, смешанное с сумбурными чувствами по отношению к Сэму Бартону, а он, похоже, об этом догадывался.
        - Я буду иметь это в виду, - спокойно произнесла она.
        - Конечно, будете, - подтвердил Сэм, проходя в кухню и окидывая Крис оценивающим взглядом. - Итак, вы - Кристал Джеймс, - наконец задумчиво сказал он. - Я зашел в библиотеку и просмотрел книгу, которую мне подарила Молли, - объяснил он. - На обложке ваша фотография, довольно хорошая.
        - Спасибо, - напрягшись в ожидании очередных нападок, поблагодарила Крис. Сэм был весьма любезен, если учесть, что он буквально выскочил из кухни, узнав, кто такая Крис. Но он слегка переигрывал, чтобы можно было поверить в его любезность... Кроме того, вызывающий блеск в глазах не мог обмануть ее.
        - Гм... - Сэм задумчиво кивнул, по-прежнему критически осматривая Крис. - Вы слишком молоды для такой популярности.
        - Вы имеете в виду признание общественности?
        - Да? Гм... возможно. В любом случае вы слишком молоды.
        - Молода, но успела получить университетскую степень и поехала на стажировку в Париж. Молода, но пробила себе путь через ряд ресторанов Лондона, прежде чем открыть свой собственный, - невозмутимо сказала Крис. - Молода, но успела выйти замуж и стать вдовой, - добавила она, понимая, что это удар ниже пояса, но Сэм сам напросился на это.
        - Ну-ну... к тому же еще заслужили известность телепрограммами и кулинарными книгами... - с расстановкой произнес Сэм.
        Крис сделала вдох, с трудом удержавшись от спора, несмотря на его подстрекательства, и ей это удалось.
        - Я всего лишь ежемесячная приправа на данный момент, извините за каламбур! Когда я открыла свой ресторан, все остальное, кажется, последовало само собой. По-моему, это как раз тот случай, когда человек оказался в нужном месте в нужное время.
        Она вполне успешно вела дела в ресторане, когда внезапно продюсер, который любил бывать в «Кристал», предложил ей подготовить ряд телевизионных передач.
        Вначале Крис отказалась, но он не унимался, и, наконец, она сдалась и согласилась сделать одну программу. Все остальное, как говорится, было делом времени.
        - Возможно, - заметил Сэм. - Однако, думаю тут не последнюю роль сыграла ваша внешность.
        - Простите? - Крис возмутилась.
        - Сомневаюсь, что какой-нибудь телепродюсер заинтересовался бы вами, если бы вы были толстой сорокалетней матроной! - насмешливо заметил он.
        Крис прикусила нижнюю губу, чтобы не ответить ему дерзостью: надо же такое придумать - толстой сорокалетней матроной!
        - Я никогда не думала о том, что внешность является причиной моего успеха на телевидении...
        - Тогда вы просто дура! - безжалостно засмеялся Сэм. - Потому что с того места, где я стою, ясно видно, что именно ваша внешность причина всего.
        С того места, где он... Он скоро не будет стоять, если продолжит в таком же духе. Крис хотелось врезать ему по носу изо всех сил. Она могла промахнуться из-за своего небольшого роста и хрупкого телосложения, но, если бы попала, несомненно, сбила бы его с ног. И это доставило бы ей огромное удовольствие.
        - На вашем месте я не стал бы этого делать, - посоветовал Сэм.
        - Извините?
        - Извиняться будете, если сделаете хоть малейшую попытку осуществить угрозу, которая сверкает в ваших глазах. Вы настоящая маленькая мегера, когда возбуждены, - восхищенно сказал Сэм. - Хотя я предпочел бы возбудить вас другим способом, - хриплым голосом добавил он, неожиданно оказавшись совсем рядом с Крис.
        - Сэм, - мягко сказала она, что заставило его посмотреть на нее с любопытством. - Идите к черту!
        К ее удивлению - или огорчению? - Бартон разразился смехом, который совершенно изменил его суровую внешность, превратив в очаровательного юнца.
        Чужого, циничного Сэма Крис едва выносила, однако Сэма с насмешливыми зелеными глазами и мальчишеской улыбкой было выносить еще труднее. Он взял ее ладони в свои и нежно поцеловал. В ответ она лишь посмотрела на него в немом изумлении.
        - Для чего вы это сделали? - возмущенно спросила Крис, когда он отпустил ее.
        Он по-прежнему ухмылялся.
        - Для вас, я думаю - наивной, очень ранимой, но очень соблазнительной.
        И ей нечего было на это ответить. Черт бы его побрал! Что он о себе возомнил?
        Крис была гостьей, но это все равно не давало Сэму права целовать ее, даже если ему очень хотелось.
        - Больше этого не делайте, - напряженно выдохнула она.
        - Иначе? - поинтересовался Сэм, губы которого были по-прежнему растянуты в улыбке.
        Этой улыбке трудно было противостоять.
        - Иначе мне бы не хотелось расстраивать Молли, объясняя свой скоропалительный отъезд тем, что ее брат пользуется преимуществами ситуации, но...
        - Но вы это скажете, если придется, - насмешливо закончил Сэм. - Пользуется преимуществами ситуации, - повторил он. - Какое старомодное выражение!
        Крис, не мигая, уставилась на него.
        - А я - старомодная женщина.
        - Что имеется в виду? - он задумчиво посмотрел на нее.
        - Уверена, что вы сами легко догадаетесь, - парировала она.
        Он насмешливо склонил голову, вызывающе глядя на Крис.
        - Конечно.
        Она тоже в этом не сомневалась. Неважно, что он мог подумать о ней и с какими женщинами привык иметь дело. Она хотела, чтобы он знал: Крис Веббер - неподходящая кандидатура для его очередного любовного приключения.
        - А сейчас, если не возражаете, мне бы хотелось убрать со стола и пойти спать, - подчеркнула она.
        - Одной? - мягко уколол ее Сэм.
        - Определенно! - отрезала она, заливаясь краской скорее от злости, чем от смущения. - Послушайте, Сэм, не думаю, что смогу объяснить вам это более доступно, чем уже объяснила.
        - Да, вы вполне ясно высказались.
        - Тогда почему у нас возникают какие-то проблемы? - раздраженно спросила Крис.
        - У меня их нет, - пояснил он. - Если вы не будете меня задевать, обещаю постараться ответить тем же.
        - Ради...
        - Да? - Сэм хотел услышать продолжение, однако она вдруг замолчала.
        - Ничего, - пробормотала Крис, отворачиваясь. - Я предлагаю нам быть, по крайней мере, вежливыми друг с другом ради Молли.
        - Мне кажется, это для нас пройденный этап, Кристал. - Он не поддержал ее предложение. - Более того, его просто не было.
        Она тоже так считала. Ей казалось, что они с Сэмом совершили огромный прыжок, мгновенно превратившись из незнакомцев в близких людей и духовно и физически. Крис, пережившая тяжелейшее время, не могла понять, как это случилось.
        - Может быть, и так, - выдавила она, - но я уверена, что мы можем сейчас попытаться приложить к этому усилия. Только в присутствии Молли, - решительно добавила молодая женщина.
        - Уверен, что можно попробовать, - согласился он. - Независимо от того, насколько удачно сложатся наши отношения в другой области.
        Это будет непросто, подумала Крис, потому что неизменно ощущала каждое движение Сэма, реагировала на каждое его замечание. Что же касается Бартона...
        Кажется, он получал удовольствие, наблюдая за ее реакциями и вызывая их.
        - Я возьму с собой Мерлина. - Сэм направился к выходу, но вдруг остановился и сказал: - Итак, Кристал?..
        Она инстинктивно напряглась, настороженно встретив его взгляд.
        - Да?
        Он ухмыльнулся.
        - Возможно, вы, как говорите, и оказались в нужном месте в нужное время, но в данный момент вы находитесь в моем месте и в мое время, и если хоть капля вашего успеха нарушит покой «Дома Сокола»... - в его голосе послышались угрожающие нотки, - вы немедленно покинете его стены. Понятно?
        Она вызывающе вскинула голову.
        - Предельно ясно.
        Он помолчал.
        - Ничего с вами не ясно. На вас больше слоев, чем... Да к черту все! - Он поднял руки, демонстрируя поражение. - Я иду спать.
        Крис этому только обрадовалась.
        По крайней мере, она спокойно вздохнула, когда Сэм ушел, хотя ноги ее дрожали после этой стычки, и она снова бессильно прислонилась к кухонному шкафу.
        Крис в изнеможении закрыла глаза. Он не может понять ее? Бартон сам настолько сложен, что она даже не знала, как подступиться к нему.
        Она пожалела, и уже не в первый раз, что приехала сюда, - лучше бы она не знала Сэма, никогда... Лучше бы она его вообще не встречала!
        Следующие несколько дней станут для нее настоящей пыткой - и она уже знала, что Сэм вряд ли способен облегчить ее участь.



        ГЛАВА ДЕСЯТАЯ

        - Я ценю, что Крис одна из твоих лучших подруг, Молли. Но это не повод для того, чтобы приглашать сюда таких, как она.
        Крис спускалась по лестнице, когда услышала голоса в гостиной, а потом поняла, что там и Молли, и Сэм - ведь уже девятый час.
        Она намеревалась не мешать брату и сестре поговорить наедине и спокойно шла по холлу на кухню, но внезапно услышала последнее замечание Сэма - это заставило ее резко остановиться.
        Таких, как она? Неужели он имеет в виду именно ее? Крис очень хотелось бы это узнать. Похоже, что так оно и было.
        - Она рассказывала мне, - ответил Сэм на какую-то неразборчивую реплику Молли. - И я знаю, что ей было очень трудно. Но тем не менее Кристал Джеймс - последний человек, которого я желал бы видеть в своем доме!
        Крис ошеломленно вскинула брови. Чем она мешает ему?
        Она понимала, что стоит в холле и подслушивает разговор Молли с братом, но не могла пошевелиться, как будто от этого зависела ее жизнь. Казалось, ее ноги приросли к полу.
        - Для нее это было ужасно, так скоро после смерти мужа, - рассуждал Сэм, споря с сестрой. - Но факт в том, что...
        - Ты просто не желаешь видеть ее здесь! - От гнева голос Молли зазвенел.
        - Да, не желаю, - подтвердил Сэм. - И кому, как не тебе, знать почему! - с горячностью сказал он.
        Крис была поражена этой вспышкой. Ее отношения с Сэмом, кажется, были переменчивы и порой совершенно противоречивы, но, даже когда Сэм пребывал не в лучшем настроении, она никогда не чувствовала такой открытой неприязни к себе...
        - Прошло уже десять лет, Сэм. - Молли говорила достаточно громко. - Не пора ли двигаться дальше?
        - Я уже двинулся дальше, черт! - выпалил он. - А вот другие - нет!
        - Ты не знаешь, что...
        - И я не собираюсь выяснять это с помощью твоей подруги Кристал! - сердито закончил Сэм.
        - Почему ты ее так называешь?
        - Кристал? - переспросил он. - Потому что для меня Крис - мужское имя.
        - А Кристал весьма женственна, - подытожила Молли.
        - Что ты имеешь в виду? - раздраженно потребовал ответа Сэм.
        - Ничего, - ответила его сестра. - Но тебе она, похоже, нравится.
        - какое это имеет отношение ко всему, черт? - быстро отреагировал он. - Молли, ты намеренно отклоняешься от сути.
        - Да? - так же быстро ответила она. - Я так не думаю.
        - Что ты имеешь в виду? - сердито сказал Сэм. - Молли, я тебя предупреждаю. Не пытайся свести меня со своей подругой. Кристал - известная личность, она владеет рестораном в Лондоне. А я...
        - Ты - отшельник, живущий на Йоркширских пустошах, - сухо произнесла Молли. - Но ведь так было не всегда, правда? Неужели ты не скучаешь по прошлой жизни, Сэм?
        - Нет! - оборвал он. - Я совсем не скучаю по той искусственной жизни - ни по людям, ни по местам, ни по чему-либо еще. Я ясно объяснил?
        - Кристально ясно...
        - Прекрати! - разъярился Сэм.
        - А что я такого сказала? - Молли была удивлена. - Ах, Кристал! - наконец, поняла она, на этот раз в ее голосе послышалось любопытство.
        Да, Кристал. Она все еще стояла в холле и слушала их спор.
        Уходи, говорил ей внутренний голос. Уходи, пока кто-нибудь из них или они оба не выйдут из комнаты и не застанут тебя за этим занятием.
        - И еще, - с упреком сказал Сэм. - Кристал ошибочно считает, что я - твой брат.
        Крис уже собралась потихоньку добраться до кухни, однако слова Сэма задержали ее.
        Значит, Сэм не брат Молли?..
        Она не стала ждать ответа подруги, решив, что и так уже достаточно услышала. Даже более чем достаточно. Мерлин встал, когда Крис вошла в кухню, но она была настолько потрясена новостями, что даже не обратила на него внимания.
        Невероятно, Сэм не был братом Молли! Но если он не брат ее подруги, то кто же он тогда?
        Крис вспомнила, что сначала называла его мистером Бартоном, а он возражал против этого и просил называть его Сэмом. Может быть, потому, что это была не его фамилия? У них с Молли разные фамилии? Но тогда как его зовут на самом деле?..
        Она налила себе кофе через ситечко и села за стол.
        Молли всегда говорила о Сэме как о брате - она постоянно о нем рассказывала, когда они учились в школе, и, конечно же, боготворила его.
        Но, может быть, это была не любовь сестры?.. Молли вроде бы сказала о том, что прошло уже десять лет с тех пор, как... С каких пор? Десять лет назад Молли появилась в шестом классе их школы-интерната...
        Крис тряхнула головой. Все совершенно запуталось.
        - Ах, вот ты где! - радостно воскликнула Молли, появляясь на кухне. От ее вчерашней усталости не осталось и следа. В небесно-голубом свитере и черных джинсах она выглядела потрясающе. - Мы с Сэмом только что гадали, проснулась ли ты и пойдешь ли вместе с нами выгуливать Мерлина. - Она налила себе кофе и присела рядом с Крис.
        Крис хмуро посмотрела на подругу. Она-то знала, что несколько минут назад эти двое ни о чем подобном не говорили.
        Молли пытливо посмотрела на нее.
        - Ты хорошо выспалась? - участливо спросила она и пояснила: - Ты очень бледная.
        Крис была в замешательстве. Она не могла понять, какие отношения связывают Молли и Сэма. Кроме того, Сэм заявил Молли вполне категорично, что он не хочет, чтобы Крис находилась здесь.
        Учитывая все это, она решила, что ей не стоит оставаться в «Доме Сокола».
        При других обстоятельствах Крис просто попросила бы Молли объяснить ситуацию. Год назад она поступила бы именно так. Но из-за вчерашнего незаконченного разговора о Джеймсе между ними образовалась стена, и теперь Крис совсем не хотела показывать, что ее волнуют отношения Молли и Сэма.
        - Я хорошо спала, спасибо, - сказала Крис. - Но не возражаешь, если не пойду с вами на прогулку? - Она улыбнулась, чтобы ее отказ прозвучал естественно. - Мне нужно сделать несколько телефонных звонков.
        - Только не бизнес, Крис, - запротестовала Молли, - ты обещала, что даже думать не будешь о делах в течение этой недели.
        Крис печально улыбнулась.
        - Я не могу об этом не думать, Молли, ты знаешь.
        Подруга вздохнула.
        - Наверное. Но нельзя немного отложить эти звонки?
        Конечно, можно. Но Крис нужно было остаться одной, чтобы разобраться в отношениях между ней, Молли и Сэмом, и все обдумать.
        - Мне действительно надо позвонить Джерри, - твердо сказала она, имея в виду менеджера ресторана. - Кроме того, у вас с Сэмом будет время пообщаться друг с другом, - заметила молодая женщина.
        Крис просто не знала бы, о чем с ними говорить после всего услышанного. Ей вообще было неловко оставаться здесь после того, как Сэм ясно сказал, что недоволен ее пребыванием в доме.
        - Вы готовы? - раздался голос Сэма, появившегося на кухне. Его лицо было гладко выбрито.
        - Доброе утро, Сэм, - подчеркнуто вежливо поздоровалась Крис. Пусть он не хочет, чтобы она здесь находилась, но хорошие манеры ему не помешают.
        - Доброе утро, - ответил он хмуро, и его зеленые глаза потемнели от гнева.
        Молли неохотно поднялась с места.
        - Пойду переобуюсь.
        - Побыстрее, - бросил Сэм. Крис не могла отвести взгляда от них обоих в поисках сходства, подтверждающего их родство.
        Но у Молли волосы были рыжие, а у Сэма - почти черные, глаза у Молли - карие, у Сэма же - зеленые, и в чертах лица не было ничего общего. И все же Крис не покидало ощущение, что Сэм ей кого-то напоминал. В тот момент, когда она увидела его без бороды, ей показалось, что он похож на Молли. Теперь же она поняла, что ошибалась. Кто же он такой?
        Она тряхнула головой, пытаясь избавиться от этих мыслей. Все равно она не найдет ответа на свой вопрос, если только Сэм сам не расскажет.
        - Что это вы изучаете? - поинтересовался он.
        Крис продолжала неосознанно смотреть на Сэма, погрузившись в раздумья.
        - Извините, - смущенно пробормотала она, отворачиваясь.
        - А вы разве не идете с нами? - Он нахмурился, видя, что она не собирается переодеваться.
        - Мне лучше побыть здесь, если вы не возражаете. - Ей вдруг пришло в голову, что Сэму может не понравиться, если она останется одна в его доме.
        - Как вам будет угодно, - небрежно бросил он.
        Крис внимательно на него посмотрела.
        - Вам действительно неприятно общество людей? - спросила она.
        Он прищурился.
        - Что имеется в виду?
        Крис покачала головой.
        - Ничего, - вздохнула она. - Но думаю, вам должно быть понятно, что иногда я тоже предпочитаю одиночество.
        - А сегодня, похоже, как раз тот самый случай? - Он насмешливо вскинул брови. - Я так понимаю, что вам тоже неприятно людское общество?
        Крис покраснела.
        - Возможно, - согласилась она. Последний, год она действительно провела как отшельница. По крайней мере, насколько ей позволяли вести такой образ жизни управление рестораном и запись телепрограмм.
        Сэм упрекнул ее уже более мягко:
        - Это неблагодарно по отношению к Молли, прилетевшей из Нью-Йорка, чтобы увидеть вас.
        - И вас.
        - И меня, - согласился Сэм. - Вы уверены, что все в порядке, Кристал? - спросил он, пристально взглянув на нее. Очевидно, ему в голову пришла какая-то мысль. - Вы давно спустились вниз? - подозрительно поинтересовался он.
        - Не очень давно, нет. - Она встала и подошла к раковине, чтобы вымыть кружку.
        - Но находитесь здесь достаточно долго.
        Достаточно долго, чтобы понять, что этот человек совсем не хочет, чтобы она жила в его доме. Достаточно долго, чтобы совершенно запутаться в его отношениях с Молли. Или с женщиной по имени Каролина. Не говоря уже о тех моментах, когда он целовался с ней. Достаточна долго, чтобы решиться уехать.
        Сэм схватил Крис за руку, повернул лицом себе и несколько секунд смотрел на нее немигающим взглядом.
        - Говорят, что те, кто подслушивает, никогда не слышат о себе ничего хорошего.
        Крис вскинула голову, и ее белокурые волосы рассыпались по плечам. Она могла бы отрицать, что подслушала его разговор с Молли, но это было бы явной ложью. Да и Сэм быстро поймет, что она врет.
        - Так вот что говорят о тех, кто подслушивает! А меня учили, что некрасиво говорить за спиной человека то, что не можешь сказать ему в лицо.
        - Я тоже об этом слышал, - согласился Сэм. - Мы говорили не о вас лично, Кристал. Только о самой ситуации.
        - Как забавно - меня впервые назвали ситуацией, - заметила она.
        - Кристал...
        - Молли уже спускается по лестнице, - прервала она его.
        У него был такой вид, словно он готов сказать: «К черту Молли». Но потом Сэм все же взял себя в руки, глубоко вздохнул и отпустил руку Крис.
        - Позже поговорим, Кристал.
        Молли хотела поговорить с ней «завтра». Сэм хотел поговорить с ней «позже». Но теперь она сомневалась, что ей захочется беседовать с ней или с ним.
        Может быть, это несправедливо по отношению к Молли. В конце концов, подруга не сделала ей ничего плохого. Она активно защищала ее от Сэма, не желавшего терпеть ее присутствие. Крис чувствовала себя настолько разбитой, что ей ничего так не хотелось, как вернуться в Лондон и побыстрее забыть об этой поездке. И о Сэме!
        - Мы поговорим, Кристал, - шепнул он ей.
        - Неужели? - Крис повернулась навстречу входящей Молли и улыбнулась ей. - Я приготовлю что-нибудь на завтрак, пока вы будете на прогулке, - пообещала она.
        - Здорово! - тут же охотно отозвалась Молли и насмешливо взглянула на Сэма. - Во всяком случае, Сэму больше нравится, как готовишь ты.
        Крис не нужно было смотреть на Сэма - она и так понимала, что его раздражают подобные выпады Молли. Хоть что-то ясно в отношении Молли к Сэму - ее подруга не трепетала, когда тот пребывал в плохом настроении.
        - Скоро увидимся, - сказала Крис.
        - Не скучай! - откликнулась Молли, выходя через черный ход.
        Прежде чем уйти, Сэм несколько секунд сердито смотрел на Крис.
        - Не перетруждайтесь, - бросил он через плечо.
        - Постараюсь, - ответила она. Он ухмыльнулся.
        - Кажется, мне больше нравилось ваше отношение ко мне, когда вы приняли меня за серийного убийцу.
        - Почему вы решили, что мое отношение изменилось? - заявила Крис ему вслед.
        Он обернулся.
        - Потому что я очень сомневаюсь, что вы целовались бы с человеком, которого считали серийным убийцей, так, как целовались со мной вчера, - выпалил Сэм, и она услышала стук закрывшейся двери.
        Крис разъярилась оттого, что за Сэмом осталось последнее слово. Наверное, он привык к этому, гневно подумала она, услыхав шум отъезжающего «лендровера». И успокоилась - Сэм на несколько часов избавил ее от своего сарказма.
        Никаких сомнений. Сэм был прав, заявив, что она поцеловала его вчера. И только приезд Молли не дал этому поцелую перерасти в нечто большее. Как бы она смотрела сегодня ему в глаза?
        Эта мысль причиняла ей боль. Но между ними ничего не было, поэтому не следовало об этом думать. Вместо того чтобы думать, она будет готовить - это ее успокаивало и освобождало от тревог.
        Пошарив в шкафах и холодильнике, Крис нашла ингредиенты для гарнира из сыра, брокколи, салата и картофеля и занялась готовкой. Потом зазвонил телефон.
        Крис считала звонки. Один, два, три - ровно до двенадцати. Телефон смолк и вскоре зазвонил снова.
        Итак, это звонит либо кто-то из родных Сэма, либо близкий друг. Хорошо, что Крис знала об этом, однако Сэму вряд ли понравится, если она ответит на звонок.
        Двенадцать звонков с перерывом повторились снова, потом еще раз. По этой настойчивости Крис поняла, что дело срочное и нужно ответить - неважно, разозлится Сэм или нет.
        Она поспешно вымыла руки, но успела поднять трубку только в тот момент, когда звонки закончились. Однако... телефон зазвонил в четвертый раз.
        - Алло, - сказала Крис.
        - Сэм? - раздался в трубке неуверенный женский голос. Крис усмехнулась: ее голос явно не был похож на голос Сэма.
        - Извините, но его нет дома. Что-нибудь передать ему? - Сэм не должен рассердиться, если она примет сообщение для него.
        - Молли, это ты? - женщина по-прежнему говорила неуверенно.
        - Нет, это не Молли, - вздохнула Крис, представив, в какое затруднительное положение попала. - Я... я просто друг. Друг семьи, - поспешно добавила она, хотя Сэм вовсе не считал ее другом. - Ни Сэма, ни Молли сейчас нет.
        - Понятно, - медленно ответила женщина, очевидно совершенно ничего не понимая. - Это Сэлли Грейнджер, агент Сэма. Вы могли бы ему передать, чтобы он позвонил сразу же, как придет? Скажите ему...
        - Может быть, вы сами все объясните Сэму, когда он позвонит? - быстро нашлась Крис, подумав о том, что Сэму едва ли понравится, что она ответила на звонок, на который ей отвечать не следовало.
        - Передайте ему, что Дэвид Стронг сломал ногу. У нас небольшие проблемы - главное действующее лицо «Бейли» с загипсованной ногой!

«Бейли»? Крис знала этот сериал. У нее не было телевизора, да и не хватило бы времени, чтобы его смотреть, однако надо прожить последние пять лет в пещере, чтобы не слышать о сериале «Бейли», главного героя которого, детектива с таким же именем, играл Дэвид Стронг. Она также знала, что с каждой новой серией рейтинг фильма поднимался все выше и выше.
        Но какое отношение Сэм имеет к этой популярной ленте?..
        - Передайте Сэму, что директор просит его написать какую-нибудь правдоподобную историю и включить ее в сюжет, чтобы Бейли смог ковылять в гипсе на костылях, - пояснила Сэлли Грейнджер. - Они думают, что это очень легко! - возмущенно добавила она.
        - Я передам, - чуть слышно сказала Крис.
        - Спасибо, - ответила женщина. - Попросите Сэма позвонить мне, как только он появится.
        Крис медленно опустила трубку. Вингард!
        Вовсе не Бартон, догадалась Крис. После разговора с Сэлли Грейнджер Крис уже не сомневалась, что его зовут Сэм Вингард и он известный автор сценария сериала
«Бейли», вот уже пять лет идущего по телевидению. Кроме того, он получил «Оскара» за фильм «Гонка против времени».
        И узнав, кто такой Сэм на самом деле, Крис сразу поняла причину его многолетнего уединения.



        ГЛАВА ОДИННАДЦАТАЯ

        - Мм, как аппетитно пахнет, - проговорила Молли через пару часов, входя в кухню. От длительной прогулки на свежем воздухе на ее щеках играл румянец.
        Крис попыталась непринужденно улыбнуться.
        - Завтрак будет готов приблизительно через двадцать минут. Где Сэм? - между прочим спросила она.
        - Он проверяет масло в машине, - пояснила Молли. - Чем тебе помочь? - предложила она, заметив, что Крис накрывает на стол для троих.
        - Можешь расставить тарелки, если хочешь, а я пока закончу салат. - Крис отвернулась. - Боюсь, мне придется сегодня ехать в Лондон: на ближайшие три дня все места в ресторане заказаны и Джерри не справляется.
        - Только не это! - В голосе Молли слышалось разочарование.
        Крис почувствовала себя виноватой. Но после всего, что услышала утром, и после ответа на телефонный звонок она не могла здесь больше оставаться.
        Крис боялась признаваться Сэму, что говорила с его агентом, поскольку знала: у него хватит ума сообразить, что она теперь знает о нем всю правду. Она даже сомневалась, что они смогут позавтракать за одним столом.
        - Тебе действительно надо уезжать? - с сожалением спросила Молли. - Я ведь только что приехала!
        - Я понимаю. Прости. Мне очень жаль, что так получилось. - Ведь она пыталась сбежать вовсе не от Молли. - Извини, Молли, но... - Крис замолчала, так как дверь распахнулась, и Сэм вошел в дом уверенной походкой.
        Она отвернулась, пытаясь не выдать своего смущения.
        - Извини за что? - поинтересовался он, подозрительно глядя на них.
        - Крис нужно уехать сегодня, - расстроенно сообщила Молли. - Я же просила тебя не звонить Джерри! - Она повернулась к Крис.
        Сэм нахмурился.
        - Кто такой Джерри?
        - Менеджер моего ресторана, - пояснила Крис, избегая его взгляда и вынимая гарнир из духовки.
        - Очевидно, не очень хороший, раз не может справиться без вас пару дней, - саркастически заметил Сэм.
        Крис выпрямилась.
        - Он отличный менеджер, но у нас не хватает персонала, а ресторан переполнен...
        - Настолько, что вы не можете взять несколько выходных? - недоверчиво спросил он.
        Крис бросила на него гневный взгляд - почему он против того, чтобы она уезжала, если утром утверждал обратное?
        - Получается, не могу, - отрезала она.
        Сэм покачал головой.
        - Похоже, это просто повод, - заметил он.
        - Повод? - повторила Крис, старательно избегая его пытливого взора.
        - Молли уверяет меня, что вы трудоголик, Кристал, - сказал он. - Но незаменимых людей нет.
        Она поджала губы.
        - У меня есть обязательства...
        - Вам нужно отдохнуть, - прервал он, окидывая ее критическим взглядом.
        Возможно, но она не собиралась здесь оставаться.
        - Я возьму отпуск чуть позже, когда будет больше времени, - пояснила она.
        - Да-а? - недоверчиво протянул он.
        - Послушайте...
        - Молли, ты не могла бы выйти и покормить Мерлина? - Сэм повернулся и мило улыбнулся Молли. - Его корм в сарае.
        - Конечно, - согласилась Молли, направляясь к двери. - Но сделай одолжение, пока меня не будет, постарайся уговорить Крис не уезжать...
        - Кажется, я именно это и пытаюсь сделать, - негромко пробормотал Сэм, оставшись наедине с Крис. - В чем дело, Кристал? - твердо спросил он.
        Она посмотрела на Сэма. И тут же пожалела - на нее сразу нахлынул поток воспоминаний о том, что она читала о нем десять лет назад. Да, эти десять лет были безжалостны к нему. Возможно, по этой причине Сэм показался ей едва знакомым, когда она впервые его увидела. На фотографиях десятилетней давности он был улыбающимся молодым человеком, абсолютно уверенным в себе. Эта уверенность потом обрушилась на него бурей всеобщего негодования...
        - Ни в чем, - ответила она. - Я уже объяснила...
        - Это очень удобно, Кристал. - Он встал и сделал несколько шагов по направлению к ней, заслонив все своей мощной фигурой. - Послушайте, я знаю, что вам не понравилось подслушанное утром, но это была моя личная точка зрения. Молли очень расстроится, если узнает, что вы из-за этого уехали.
        Кем он приходился Молли, Крис так и не смогла понять, но, несомненно, они очень привязаны друг к другу, иначе он не пригласил бы сюда подругу Молли.
        - Крис! - Сэм подошел и взял ее руки в свои. - Я не хочу, чтобы вы уезжали из-за меня.
        Она пытливо смотрела на него. Он явно суровый человек. Бескомпромиссный. Но был ли он настолько жесток, чтобы довести женщину до самоубийства?
        - Отвечайте же, черт возьми!
        Она судорожно сглотнула.
        - Я же сказала, в ресторане много посетителей...
        - И вы хотите, чтобы я поверил в эти сомнительные объяснения?
        - Я не прошу вас во что-то верить, - пояснила Крис. - Это, может быть, ваш дом, но меня сюда пригласила Молли, и если я обязана с кем-то объясняться, так это с ней. И она...
        - Верит вам не больше, чем я, - закончил Сэм. - Неужели дружба значит для вас так мало, что вы готовы немедленно уехать?
        - Конечно, нет, - протестующе воскликнула она, - но...
        - Но что? - настойчиво спросил он. - То, что я пару раз поцеловал вас? Именно из-за этого вы уезжаете? Мне казалось, вы были не против.
        Справедливое обвинение больно задело ее - кровь прилила к щекам. Нет, она была не против этих поцелуев. И из-за этого ей хотелось сбежать. Крис требовалось время, чтобы понять, что значили для нее эти поцелуи.
        Она протестующе вскинула голову.
        - Не пытайтесь превратить все это во что-то, чего на самом деле не было. Мы взрослые люди и достаточно опытные, - продолжила она. - Имело место не более чем короткое взаимное влечение.
        - Неужели? - произнес Сэм, привлекая ее к себе так близко, что она ощутила его дыхание и увидела прямо перед собой его глаза. - Я произвожу впечатление мужчины, который, когда ему вздумается, целует подряд всех женщин, попадающихся на его пути?
        Крис заставила себя не отводить взгляда и смотрела ему в глаза.
        - А как вы сами думаете?
        - Нет, черт возьми, нет! Я даже не помню, когда в последний раз... но вы... вы просто напрашивались на поцелуй!
        - Звучит как извинение, - насмешливо заметила она, размышляя над тем, что сказал Сэм: он не помнит, когда в последний раз - что? Целовался с женщиной? Нет, в это трудно поверить. В конце концов, в его жизни была какая-то Каролина. И Сэлли Грейнджер вела себя так, словно хорошо его знала. И потом, еще Молли...
        - Никаких извинений, Кристал. Я не собираюсь извиняться за то, что поцеловал вас.
        Она вопросительно посмотрела на него.
        - А я разве вас об этом просила?
        - Нет, но... - Сэм вздохнул. - Я должен попросить прощения за сказанное утром.
        - Мне не нужно было подслушивать. - Ее щеки запылали огнем, когда она вспомнила, что не могла сдвинуться с места от шока, слушая разговор Сэма и Молли.
        - Позвольте мне закончить! - нетерпеливо воскликнул Сэм. - Может быть, это единственный шанс услышать, как я извиняюсь.
        Крис уже поняла, что он не отказывается от своих слов, и очень удивилась, что он вообще приносит извинения.
        - Продолжайте. Если вам легче от этого...
        - Я это делаю не для того, чтобы мне стало легче. - Он глубоко вздохнул. - Кто-нибудь говорил вам, Кристал Веббер, что вы - женщина, способная привести мужчину в бешенство?
        Она улыбнулась.
        - В последнее время - нет.
        - Так вот я вам говорю. - Он отвернулся и засунул руки в карманы джинсов. - Послушайте, дело в том, Кристал, что я вовсе не хочу, чтобы вы уезжали.
        - Извините? - Ей показалось, что она неправильно расслышала его слова. Не мог же он сказать, что он...
        Сэм резко обернулся, гневно посмотрев на нее.
        - Я сказал, что не хочу, чтобы вы уезжали! - твердо повторил он.
        - Получается два голоса против одного, - весело заявила Молли, появляясь на пороге вместе с Мерлином и потоком холодного воздуха. - Но не стоит так громко кричать, Сэм, тебя слышно по всей округе, - добавила она, с любовью посмотрев на него.
        Сэм сердито покосился на нее, потом наградил Крис таким же взглядом.
        - Женщины! - пренебрежительно бросил он, прежде чем развернуться и уйти.
        - Мужчины! - понимающе сморщилась Молли. - Боже, боже, что ты сделала с Сэмом, Крис? - спросила она.
        Она ничего с ним не делала! Только... если ей правильно подсказывала интуиция - эти поцелуи для Сэма тоже не были просто взаимным влечением.
        Тоже?..
        Да, тоже.
        Нет! Не может быть, чтобы ее интересовал Сэм! Интересовал? Это было нечто большее. Намного большее!..
        - Ты в порядке, Крис? - озабоченно спросила Молли. - Ты очень побледнела.
        Побледнела? Странно, что она не упала в обморок от внезапной мысли, ударившей ее, словно обухом по голове.
        Она влюбилась в Сэма Вингарда!
        Крис застонала и попыталась сесть, чтобы не потерять сознание.
        - Крис... - У Молли, присевшей перед ней на корточки и державшей ее холодные руки в своих ладонях, был озабоченный вид. - Крис, в чем дело?
        Она покачала головой, отчаянно пытаясь справиться с полуобморочным состоянием.
        - Ты не возражаешь, если я пойду к себе и немного полежу? Завтрак готов...
        - Да ну его, этот завтрак, - нетерпеливо прервала ее Молли. - Скажи, что случилось?
        Молли была ее самой близкой подругой, ее верным союзником, ее помощницей, но, пока Крис не выяснит, какие отношения связывают Молли с Сэмом, она не сможет обсуждать с ней свои чувства.
        - Я просто устала, - неловко извинилась Крис. - Уверена, что приду в себя, стоит мне чуть-чуть отдохнуть.
        Она не была ни в чем уверена - она даже не была уверена в том, сможет ли окончательно прийти в себя снова.
        - Хорошо, - неохотно согласилась Молли, вставая. - Но я думаю, что тебе не стоит сегодня ехать в Лондон. Даже не думай в таком состоянии возвращаться на работу!
        Теперь у нее появилось еще больше поводов отбыть в Лондон. Ничто не удержит ее здесь.
        - Мне скоро станет лучше, - заверила подругу Крис. - И пожалуйста, позаботься о том, чтобы приготовленный завтрак был съеден. Ты знаешь, как я не люблю работать напрасно, - добавила она, направляясь к двери.
        - Я приду проведать тебя потом, - бросила Молли ей вслед.
        - Хорошо, - рассеянно согласилась Крис, беспокоясь сейчас больше о том, чтобы не встретить по дороге Сэма.
        Ей повезло. Сэма нигде не было видно, и, торопливо поднявшись по лестнице и пройдя по коридору, слегка задыхаясь от быстрой ходьбы, Крис, наконец, закрыла за собой дверь спальни.
        По щекам бежали слезы. Джеймс! О, Джеймс! Как она могла влюбиться в человека, столь непохожего на него? Оказалось, что она способна любить обоих!
        Она не хотела этого. Не хотела никого любить, меньше всего такого мужчину, как Сэм Вингард.
        Каков он на самом деле? Человек, которого Крис знала сейчас, был, несмотря на суровую внешность, сострадательным и заботливым, хотя и пытался скрывать эти качества за маской надменности. Все, что она знала о том Сэме, каким он был десять лет назад, - это только статьи в газетах. Тогда о нем писали ужасные вещи, но что из напечатанного было правдой? Люди не меняются, нет. Если сейчас Сэм внимателен и добр, значит, он всегда был таким.
        Какой смысл копаться в его душе? - укоряла себя Крис. Сэм недоступен женскому пониманию и неспособен на серьезные отношения с женщинами - вот и все, что она может сказать о нем. А другие отношения были бы абсолютно неприемлемы для нее. Поэтому...
        Внезапно распахнувшаяся дверь чуть не сбила ее с ног.
        Сэм влетел в комнату и закрыл за собой дверь.
        - Молли говорит, что вам нехорошо.
        - Молли преувеличивает...
        - У Молли, конечно, есть недостатки, но такое для нее нехарактерно. Итак, в чем дело, Кристал? - потребовал он ответа.
        Она смотрела на него, молча, и понимала, что не может произнести ни слова. Да и что она могла сказать? Что влюбилась в него?
        Сэм двумя шагами пересек комнату, мягко взял ее за руки и пытливо посмотрел ей в лицо.
        - Этого никогда с нами не случится, - тихо произнес он.
        - Нет, - шепотом согласилась Крис.
        - Было бы чистым безумием для нас обоих считать, что когда-нибудь это пройдет, - мягко продолжал Сэм.
        - Да.
        - Вы живете в Лондоне, а я не собираюсь уезжать из Йоркшира.
        - Да.
        - В вас есть все, чего я старался избегать в женщинах последние десять лет.
        Поскольку она практически ничего не знала о том, что произошло десять лет назад, ей оставалось только поверить ему на слово.
        - Да, - снова сказала Крис.
        Он сжал ее руки.
        - Тогда что я здесь делаю?
        Крис судорожно сглотнула.
        - Я не знаю.
        - Знаете, - упрекнул ее Сэм.
        - Нет, не...
        Да, она знала. Она знала, что Сэм оказался таким же беспомощным, как и сама Крис, перед этим взаимным влечением, возникшим между ними. Хотя, очевидно, ему хотелось с ним справиться.
        Им некуда идти вместе. Ничто не обещало возможности развития отношений. Ни добродушного подшучивания, которое возникает по мере сближения людей. Ни спокойных ужинов вместе. Ни походов в театр. Ни прогулок по красивым пролескам. Ни молчаливых моментов, когда они просто наслаждались бы обществом друг друга. У их отношений просто не было будущего.
        Она выпрямилась.
        - Мне действительно надо уехать, Сэм.
        В ответ он склонил голову и завладел ее губами.
        Их поцелуй длился бесконечно.
        Безумие, полное безумие! Но сейчас это безумие охватило их обоих...
        Ее руки скользнули по его плечам, ее тело ощущало крепкие мускулы его груди и бедер.
        Крис тихо застонала, когда руки Сэма стали нежно ласкать ее спину, скользнули по талии, по груди. Под нежным прикосновением его пальцев горячая волна желания прокатилась по всему ее телу.
        Она желала его. О, как она желала прижаться к нему так сильно, чтобы ничто не разделяло их.
        Раздался настойчивый стук в дверь, и послышался голос Молли.
        Крис выскользнула из объятий Сэма и сцепила руки, пытаясь унять дрожь.
        - Я думаю, вам следует узнать, что хочет Молли, - хриплым шепотом сказала она, стараясь не встречаться с ним взглядом.
        - Мне неинтересно, что хочет Молли...
        - Стоит поинтересоваться, - посоветовала она.
        Сэм был взбешен тем, что их прервали, и ее реакцией на это. Он стиснул зубы, нервно поиграл желваками.
        - Хорошо, я узнаю, что было нужно Молли, - согласился он. - Но потом нам необходимо поговорить.
        Крис покачала головой.
        - Мы уже поговорили. И последние несколько минут ничего не меняют, - твердо добавила она.
        - Посмотрим, - пробормотал Сэм, направляясь к двери и распахивая ее. - Да, Молли? - В его голосе слышалась еле сдерживаемая ярость.
        Молли невольно отступила назад.
        - Я бы не побеспокоила вас... но вы не слышали телефонного звонка, и потому...
        - Не тяни, Молли, - нетерпеливо прервал ее Сэм, - что там такое?
        - Звонит Сэлли Грейнджер. Она говорит, что ей срочно надо пообщаться с тобой.
        Крис забыла передать Сэму сообщение его агента!
        Она повернулась к Сэму:
        - Я совсем забыла вам сказать. Она уже звонила сегодня. Я имею в виду Сэлли Грейнджер, - добавила она.
        Блеск зеленых глаз тут же погас, и лицо Сэма превратилось в застывшую маску.
        - А она объяснила, что ей нужно? - Его голос звучал ровно и невыразительно.
        - Какая-то проблема с сериалом «Бейли», кажется, - сказала Крис.
        - Понятно, - холодно пробормотал Сэм, поворачиваясь и направляясь к выходу.
        Молчание, повисшее между Крис и Молли после его ухода, было красноречивее любых вопросов. Да, на эти вопросы нельзя найти ответ...



        ГЛАВА ДВЕНАДЦАТАЯ

        Молли решила отправиться в Лондон вместе с подругой и остановиться у нее на несколько дней.
        - В конце концов, я ведь приехала, чтобы повидаться с тобой, - запротестовала она, когда Крис удивилась, узнав о ее решении.
        Они ехали молча. Крис просто не знала, что сказать. В течение многих лет она считала Молли открытой книгой для себя, а теперь не имела понятия, о чем думает подруга.
        - Сэм не виноват.
        Крис нервно дернулась оттого, что Молли внезапно нарушила молчание.
        - Ты о чем? - Она озадаченно нахмурилась. В чем Сэм не виноват? В том, что она понятия не имела об истинных отношениях между ним и Молли? В том, что он был абсолютно непостижимым? В том, что он рассвирепел после разговора с Сэлли Грейнджер?
        Конечно, слово «рассвирепел» не совсем точно описывает его состояние, когда он, закончив разговор по телефону, присоединился к ним - холодный и надменный.
        - Ну, если вы решили ехать, не лучше ли приступить к сборам? - заявил он.
        - Сэм, ты невероятно груб! - протестующе воскликнула Молли.
        Сэм не удостоил Молли даже взглядом, продолжая смотреть на Крис, сидящую в кресле.
        - Прекрасно, - выпалил он. - Рад был с вами познакомиться, Кристал Джеймс. - Он холодно кивнул. - Надеюсь, вы благополучно доберетесь до дома, - добавил он в заключение и, повернувшись к Молли, спросил с легкой иронией: - Ну, теперь достаточно вежливо, по-твоему?
        Она робко кивнула.
        - Да, но...
        - Оставь, Молли, - устало произнесла Крис, понимая, что настроение Сэма только усугубило бы ситуацию, о чем бы они ни заговорили.
        - Да, оставь, Молли, - повторил Сэм ее слова с насмешкой. - Мы с мисс Джеймс уже все сказали друг другу. - Он вышел из комнаты, даже не взглянув ни на одну из них.
        И больше Крис его не видела... Молли ходила попрощаться с ним.


        - Рэйчел, - вырвалось у Молли. - Рэйчел Гибсон, - пояснила она, заметив, что Крис никак не отреагировала на ее слова.
        Так вот в чем не был виноват Сэм!
        Рэйчел Гибсон. Красивая, талантливая актриса. Невеста Сэма Вингарда, кинодраматурга, получившего «Оскара». Она приняла большую дозу снотворного после того, как Сэм разорвал помолвку с ней. Она решила, что у него был роман с другой женщиной.
        Хотя эта другая женщина, очевидно, не играла никакой роли в его жизни...
        Или играла? - подумала Крис, наблюдая за Молли. Десять лет назад, когда все это произошло, той было всего шестнадцать...
        - Рэйчел была без тормозов, - тихо сказала Молли. - Кажется, это проявлялось только по отношению к Сэму. После помолвки она вообразила, что любая женщина, с которой он встречался или разговаривал, хотела его. Сцены ревности стали невыносимы для Сэма, и единственным выходом из этой ситуации стал разрыв. Видимо, поэтому Рэйчел решила покончить с собой...
        Насколько помнила Крис, газеты в то время рассказывали совсем другую историю - они писали о намеренной жестокости Сэма по отношению к Рэйчел. О том, как он ухаживал за другими женщинами при всех, тем самым унижая ее. О том, как он проводил недели и месяцы без своей невесты, и, наконец, о разрыве помолвки, что окончательно разбило ей сердце. Поправившись, Рэйчел Гибсон выплакала свою любовь к Сэму на страницах прессы.
        Одна газета целую неделю печатала исповедь актрисы: начиная от попытки самоубийства Рэйчел, ее выздоровления, признаний в любви и заканчивая заявлением, что она хотела бы вернуть Сэма.
        Но, припоминала Крис, ничего не говорилось о Рэйчел как о болезненно ревнивой собственнице...
        - Я уверена, что для него это было очень трудное время, - сказала Крис.
        Слово «трудное» не могло в полной мере описать отношение общества и отдельных людей к Сэму Вингарду после того, как Рэйчел приняла снотворное. На следующий день он был отвергнут всеми, стал изгоем. Написанная им пьеса, которая шла в Вест-Энде в то время, была исключена из репертуара. Фильм «Темный рыцарь», снятый по его сценарию, не имел успеха, а телекомпания внезапно прекратила съемки сериала, шедшего тогда по телевидению.
        Имя Сэма Вингарда смешали с грязью, его карьера потерпела крах, и личная жизнь тоже.
        Это и являлось причиной его отшельнической жизни на Йоркширских пустошах в компании ирландского волкодава.
        Хотя...
        Его сериал «Бейли» пользуется успехом, вспомнила Крис. Но она знала, что Сэм Вингард никогда не появлялся на церемониях награждения, хотя его пьесы неизменно удостаивались премий.
        - Ты не поверила ни одному моему слову, не так ли? - вздохнула Молли.
        Крис нахмурилась.
        - Молли, не надо мне...
        - Сверни на заправку, - прервала ее подруга, указывая на неясно виднеющийся на дороге знак. - Хочу, чтобы ты внимательно выслушала все, что я тебе скажу, - решительно добавила она.
        Крис не понимала, почему Молли сочла, что все это имеет к ней какое-то отношение, однако повернула, припарковала машину и заглушила мотор, приготовившись слушать подругу.
        Слова застряли у нее в горле, когда она увидела, что глаза Молли полны слез.
        - Молли! - Крис обняла подругу и участливо посмотрела на нее. - Если тебе так важно, чтобы я поверила...
        - Конечно, мне это важно, - выдавила Молли. - Сэм особенный. Он хороший, добрый, великодушный, заботливый и...
        - Хорошо, хорошо, сдаюсь. - Крис подняла руки, пытаясь превратить все в шутку и вызвать улыбку у подруги. - Если ты считаешь его особенным, то я уверена, что так оно и есть, - мягко проговорила она.
        Молли нетерпеливо смахнула слезы.
        - Если бы я так хорошо не знала тебя, Крис, можно было бы подумать, что ты просто стараешься утешить меня...
        - Да нет же, - тут же заверила Крис подругу. - Твое отношение к Сэму - твое личное дело. Даже если весь мир с ним будет не согласен.
        Молли грустно улыбнулась.
        - Актерский мир, насколько я поняла за последние несколько лет, крайне переменчив. Ты можешь оказаться в центре внимания на одно мгновение, а в следующее о тебе могут забыть. - Она горестно покачала головой. - Благодаря тому, что произошло с Сэмом десять лет назад, я прочно стою на земле обеими ногами; что касается моей карьеры, то я воспринимаю свои успехи с определенной долей цинизма и прилагаю все усилия, чтобы скрывать свою личную жизнь от всех. Поэтому наша дружба очень важна для меня, - добавила она. - Я понимаю, что у тебя свой бизнес и связанный с ним успех, но ты тоже не смешиваешь дела и личную жизнь. Вдобавок, мы подружились еще до того, как добились чего-то.
        - И наша дружба будет продолжаться, - подхватила Крис. - Мы слишком много пережили вместе, чтобы позволить чему-либо разрушить ее. - Только... она еще не знала, какие отношения связывают Сэма и Молли. Понятно было одно: та обожествляет его.
        Молли высвободилась из объятий Крис и сжала ее руку.
        - Я... я всегда чувствовала себя виноватой из-за Джеймса! - наконец вырвалось у нее, и она с мольбой взглянула на Крис.
        Крис сжалась, не понимая, готова ли она выслушать признание Молли в любви к ее собственному мужу.
        - Лучше бы я никогда вас не знакомила. Если бы...
        Если бы. Жизнь, кажется, сплошь состоит из этих «если бы». Если бы они с Джеймсом не встретились, они никогда не полюбили бы друг друга. Если бы они не полюбили, они бы не поженились и не были бы счастливы вместе. Если бы Джеймс не заболел раком, он по-прежнему был бы с ней рядом. Если бы, если бы, если бы...
        У каждого есть свои «если бы». У Молли свои. У Сэма, должно быть, их тоже хватает.
        - Ты мой самый близкий человек, - продолжала Молли. - Знать, что это я познакомила тебя с Джеймсом... И потом ты навсегда потеряла его... - Она прерывисто вздохнула. - Знаешь, сколько раз я жалела о том, что познакомила вас, причинив тебе столько боли...
        - Боль пришла с его смертью, Молли, - протестующе сказала Крис. Она почувствовала облегчение от столь неожиданного объяснения: значит, Молли не любила Джеймса, подруга чувствовала себя виноватой в страданиях Крис, потерявшей любимого человека, и жалела о том, что познакомила их. - У нас с Джеймсом было шесть чудесных месяцев. Полгода счастья, которым я обязана тебе. Я ни минуты не жалею о проведенном вместе с ним времени. Ни одной минуты.
        Молли пытливо посмотрела на нее.
        - Ты на самом деле так думаешь?
        - Конечно, - без колебаний ответила Крис.
        Она действительно не отказалась бы ни от одной минуты, проведенной с Джеймсом. Даже если бы узнала о его болезни до того, как познакомилась с ним, она все равно бы в него влюбилась...
        Молли вздохнула.
        - Увидев, как ты была расстроена на похоронах, я... я месяцами избегала встреч с тобой, ссылаясь на занятость на работе, - призналась она.
        Крис пожала руку подруги.
        - Это было глупо. И вовсе ни к чему.
        Молли печально посмотрела на нее.
        - Должна сказать, что сейчас ты намного лучше выглядишь, чем во время нашей последней встречи.
        - Мне действительно лучше, - заверила ее Крис.
        Тяжкое бремя печали, которое она носила весь год - вначале из-за смерти мужа, потом из-за родителей, - кажется, исчезло. Ей действительно хотелось побыстрее вернуться в Лондон. У нее даже возникло желание начать работу над новыми телевизионными программами!
        Крис улыбнулась.
        - Наверное, дело в бодрящем йоркширском воздухе.
        Молли печально произнесла:
        - Ты хочешь сказать, что те перемены, которые я в тебе заметила, никак не связаны с Сэмом?
        Крис нахмурилась. Сэм? Какое он имеет отношение к тому, что жизнь больше не выглядит блеклой и неинтересной? Сказав ей дважды о том, что им надо поговорить, он даже не потрудился подойти к машине и попрощаться с ней, когда она уезжала.
        - Сэмом? - встряхнув головой, повторила Крис. - Не понимаю, что ты имеешь в виду, Молли, - призналась она, даже не желая думать сейчас о своих чувствах к Сэму Вингарду. У нее будет много времени в Лондоне, чтобы поразмыслить об этом...
        - Рэйчел разрушила его жизнь десять лет назад, - с ненавистью сказала Молли. - Она постаралась всем нам испортить жизнь на некоторое время.
        Крис непонимающе нахмурилась.
        - Да?
        Молли кивнула.
        - Почему, по-твоему, мне пришлось поменять школу в шестнадцать лет? Потому что Рэйчел связалась с газетчиками и раздула такой скандал своей клеветой на Сэма, что моим родителям пришлось переехать туда, где люди не знали, что Сэм Вингард - мой брат, - мрачно объяснила она.
        - Значит, Бартон - не твоя фамилия?.. - Для Крис был тягостен этот разговор: ведь утром Сэм ясно сказал, что он не брат Молли.
        - Конечно же, моя, - удивленно посмотрела на нее подруга. - Отец Сэма женился на моей матери, когда мне было двенадцать лет.
        Так, значит, Сэм - сводный брат Молли. Как ей это раньше не пришло в голову? - подумала Крис. Разведенные родители и повторные браки стали нормальным явлением.
        - Но дело не в этом, - продолжала Молли. - Я не допущу, чтобы ложь Рэйчел снова разрушила жизнь Сэма!
        Крис откинулась на спинку сиденья - у нее не было сил.
        - О чем ты говоришь?
        - Неужели ты не поняла, почему я хотела встретиться с тобой в Йоркшире, а не в Лондоне? - сердито спросила Молли. - Неужели ты не оценила Сэма, не заметила, насколько он великолепен?
        Конечно, она заметила. Как только увидела этого неряшливого отшельника. Он был настолько гипнотически привлекателен, что трудно было бы не заметить. Но это не значило...
        - Молли, - медленно произнесла Крис, - твое ощущение вины из-за Джеймса... ты... ведь не специально отложила приезд в Йоркшир? Не специально предоставила нам с Сэмом пару дней побыть наедине, чтобы мы лучше узнали друг друга? - Она нахмурилась. - Ты ведь не пыталась каким-то образом возместить мне потерю Джеймса, познакомив с Сэмом? - Она потрясла головой, словно пытаясь избавиться от этих мыслей.
        Эта затея казалась абсолютно нелепой, но...
        - Было бы глупо с моей стороны, да? - сказала Молли. - Для этого понадобилось бы согласие Сэма, а я уверена, что ты уже успела его достаточно хорошо изучить, чтобы понять, что Сэма невозможно вовлечь в нечто подобное. Он не позволил бы этого никому.
        Крис не совсем убедил ответ подруги. Она заметила, что Молли не ответила на первую часть вопроса...
        Конечно, она испытала облегчение, узнав, что Молли не была влюблена в Джеймса, однако ничто не мешало подруге заняться своего рода сводничеством.
        Крис глубоко вздохнула.
        - Да, но...
        - Но я не собираюсь отрицать, что обрадовалась бы, если бы моя лучшая подруга и мой брат понравились друг другу, - прервала ее Молли. - И должна сказать, что после моего приезда пару раз у меня была возможность убедиться, что это случилось. - Она взглянула на Крис. Та покраснела. Молли, скорее всего, заметила, что между ними возникла какая-то близость, ведь они были в объятиях друг друга, когда Молли приехала! А потом, когда она обнаружила Сэма в ее спальне!..
        - Было, конечно... какое-то физическое влечение, - нетерпеливо заметила Крис. - Но, ради Бога, не пытайся высмотреть в этом нечто большее. Я живу в Лондоне, владею рестораном, веду телепрограмму...
        - Не говори только, что это не оставляет тебе времени на личную жизнь, - перебила Молли. - Потому что ты справлялась со всем этим, когда была замужем за Джеймсом.
        - Я просто подчеркиваю, что наша тяга друг к другу никогда не переросла бы в нечто большее. - Сэм так коротко и ясно все объяснил! - Мы... наши жизни... совершенно разные.
        - Но...
        - Закончим на этом, Молли, - отрезала Крис.
        - Сэм хочет, чтобы я ему позвонила, когда мы приедем в Лондон, - сказала Молли.
        - И? - устало спросила Крис. Конечно, это было естественно - он беспокоился, благополучно ли они добрались. Как брат.
        Теперь Крис чувствовала себя глупо оттого, что неправильно истолковала отношения Молли и Сэма. Но, к счастью, никто из них не понял, куда на этот раз ее завело богатое воображение.
        Но где-то в жизни Сэма была еще женщина по имени Каролина... Знала ли Молли о ней? Крис понятия не имела, хотя из рассказа Молли можно было догадаться, что вряд ли.
        - Он просил меня сообщить, все ли у тебя хорошо...
        - А почему у меня должно быть что-то плохо? - рассердилась Крис.
        Молли даже испугалась.
        - Да просто Сэм волнуется за нас.
        Крис была возмущена таким произволом Сэма - просить Молли об этом.
        - То, что он пару раз поцеловал меня, не дает ему права...
        - Ага! - воскликнула Молли, радостно сверкая глазами.
        - Ага, ничего! - ответила ей Крис, включая зажигание. - Разговор окончен, Молли, твердо сказала она.
        - Хорошо, - кивнула Молли.
        Крис хмуро посмотрела на подругу и вывела машину на трассу.
        - Что-то ты слишком быстро согласилась, - пробормотала она недовольно.
        - Какое непонимание! - рассмеялась подруга, удобно располагаясь на сиденье и закрывая глаза. - Я немного вздремну, если ты не возражаешь. Кажется, опять плохо чувствую себя после долгой дороги.



        ГЛАВА ТРИНАДЦАТАЯ

        - Число гостей на сегодняшнем дне рождения изменилось снова: добавился еще один, и теперь общий заказ - на двадцать пять персон, - сказал менеджер ресторана Джерри.
        Крис занималась укладкой фруктов на огромном блюде.
        - Замечательно - нечетное число. Я уже начинаю жалеть, что согласилась на этот банкет. Единственная возможность усадить всех - после девяти тридцати, когда будут обслужены остальные клиенты. Я бы вообще не приняла заказ, если бы секретарь этого мистера Гарднера не был столь очаровательным.
        - Мужчина или женщина?
        - Женщина, - коротко ответила Крис.
        - Должно быть, этот мистер Гарднер знает толк в ресторанах и еде, - усмехнулся Джерри.
        Крис рассмешила его попытка польстить ей.
        - Я очень надеюсь, что он оценит дополнительную работу, которую мы вынуждены делать из-за того, что он постоянно меняет число гостей, - сказала она. - Началось все с восемнадцати человек, но за последние три недели к ним прибавилось еще семь.
        Крис принялась за оформление букета, который собиралась поставить в центр огромного стола, занимавшего полресторана и заказанного на этот вечер. Всех этих людей надо было посадить вместе.
        - Просто добавьте это в его счет, - посоветовал Джерри. - Если он может себе позволить пригласить на ужин двадцать пять человек в свой день рождения, то не заметит разницы в оплате.
        - В тебе есть твердость, Джерри Смит. - Крис рассмеялась. - А я просто не могу этого сделать. Я уже отправила счет на каждого человека его секретарю. Включая шампанское и другие напитки.
        - Конечно, - согласился Джерри, посмотрев на часы. - Еще четыре часа до нашего первого вечернего заказа. Что, если я заскочу домой на пару часиков и помогу Пэм уложить спать сорванцов?

«Сорванцами» были шестилетние двойняшки - дочки Пэм и Джерри, - и отец их просто обожал.
        - Конечно, - согласилась Крис. - Я справлюсь. Мне осталось только приготовить радужную форель для двадцать пятого гостя, а потом я могу присесть и отдохнуть немного. - Она была на ногах уже три часа, пока они готовили ресторан к вечеру.
        - Я накрою еще на одного, прежде чем уйти, пообещал Джерри. - Вернусь в семь тридцать, - бросил он, уходя.
        - Спасибо. - Крис рассеянно махнула вслед ему рукой, продолжая подбирать цветы для букета - желтые розы, специально заказанные на банкет.
        Последние несколько недель у нее было ужасно много дел, а со следующего понедельника начинались съемки телепрограммы.
        Но она, как никогда раньше, получала удовольствие от своей работы. Она окунулась в нее с головой.
        Но мысли о йоркширском отшельнике неотступно преследовали ее. В магазинах или на улице Крис постоянно обращала внимание на мужчин, похожих на Сэма - высоких и темноволосых, - и иногда ошибочно принимала кого-нибудь за него. Потому что какая-то часть ее души до боли хотела снова с ним встретиться.
        Какая-то часть, которая была в него влюблена.
        Честно говоря, не часть, а вся душа Крис принадлежала Сэму.
        Чувства к нему не исчезли за месяц пребывания в Лондоне. Наоборот, даже усилились. По этой причине внутренний голос советовал ей загрузить себя работой.
        Четыре недели назад, когда они с Молли вернулись в Лондон, подруга позвонила Сэму. Но он не попросил Крис взять трубку, и, кроме короткого разговора с Молли по телефону, она больше не получала никаких известий о нем.
        Да она и не ждала ничего, хотя все время думала о Сэме.
        Крис снова стала появляться на людях и часто бывала в своем ресторане, да еще заканчивала книгу, которая должна была быть опубликована после завершения серии телевизионных программ.
        Но, если честно, ничто не могло заглушить в ней желания увидеть или услышать Сэма.
        - Еще бутылку такого же шампанского на третий столик. - Джерри отдавал распоряжения официанту. - Начали появляться первые гости Гарднера, - сообщил он Крис, наблюдая за работой персонала на кухне. - Но самого хозяина пока нет.
        - Хорошо, - откликнулась Крис, снимая фартук и поправляя волосы, стянутые в тугой узел.
        - Ты выглядишь потрясающе, - заверил ее Джерри. - Как всегда.
        Она благодарно улыбнулась ему и поспешила в зал, чтобы самой встретить первых гостей, пришедших на день рождения, и дождаться остальных.
        Не хватает еще пяти, подумала она. Было около десяти часов. Тот, кто заказывал банкет, тоже пока не приехал, хотя его гости с удовольствием пили шампанское.
        Ну, сегодня не первое апреля, поэтому вряд ли это может быть шуткой, подумала она, еще раз взглянув на часы. Но даже если так...
        - Крис!
        От удивления она широко раскрыла глаза, узнав голос Молли, повернулась к двери и тут же очутилась в ее объятиях.
        - Думаю, что мне не стоит надеяться на столь же радушный прием, - раздался тоже хорошо знакомый ей голос.
        Крис сжалась, чувствуя, что кровь отхлынула от щек.
        За Молли вошел Сэм в черном элегантном костюме и белоснежной рубашке, улыбающийся, чисто выбритый и хорошо подстриженный.
        - Ну? - Он распахнул объятия, вопросительно вскинув бровь в ожидании.
        Она не могла оторваться от его гипнотического взгляда, сделала шаг вперед, как зачарованная... хотя в последний момент взяла его за руки и помешала Сэму обнять ее, потом встала на цыпочки и поцеловала его в щеку. И эта щека пахла тем же знакомым лосьоном!..
        Сэм посмотрел на нее смеющимися глазами.
        - И это все? - спросил он.
        - Конечно, - холодно ответила Крис и, хотя внутри у нее все дрожало, заставила себя перевести взгляд на Молли и недоумевающе улыбнулась ей. - Почему ты не позвонила и не сказала, что тебе нужен столик на вечер?
        - Я звонила, моя дорогая, - по-ирландски отозвалась Молли, и Крис тут же узнала голос «секретаря мистера Гарднера», делавшего заказ на сегодняшний вечер.
        - Так ты - мистер Гарднер? - произнесла ошеломленная Крис. Ей следовало догадаться, как только они заказали радужную форель как основное блюдо!..
        - Нет, это я, - вмешался Сэм.
        Крис повернулась к нему.
        - Значит, это у вас день рождения?
        - Почему бы нет? Когда-нибудь у человека должен быть день рождения, так почему не сегодня?
        - Нет, на самом деле это у меня день рождения, - вмешался чей-то голос. Крис посмотрела на чету, пришедшую вместе с Молли и Сэмом, - высокого симпатичного мужчину и очень красивую даму.
        - Мэтью Вингард. - Мужчина с улыбкой протянул Крис руку. - А это - моя жена Каролина. - Он обернулся к стоящей рядом женщине.
        Каролина!..
        Крис уставилась на очаровательную женщину лет пятидесяти. Нет, это не совпадение - именно она звонила Сэму в Йоркшир!
        Крис почувствовала, как у нее засосало под ложечкой, когда ей в голову пришла ужасная мысль - она должна была понять все задолго до объяснений Молли.
        - Поздоровайтесь, Кристал, - насмешливо предложил Сэм, хотя одного взгляда на него было достаточно, чтобы убедиться, что выражение его глаз не соответствует обходительным манерам.
        Крис глубоко вздохнула.
        - Добрый вечер, миссис Вингард, - напряженно сказала она, коснувшись руки дамы. - Как видите, все гости уже в сборе. - Она легким взмахом руки указала на собравшихся за столом. - Хотя, кажется, кого-то не хватает, - она пыталась сосчитать пустые стулья.
        Удивительно, что она еще на что-то способна после такого шока! Вначале Молли. Потом Сэм. Теперь знакомство с Мэтью и Каролиной Вингард. Крис была настолько смущена, что с трудом держала себя в руках.
        - Все пришли, Кристал, - заверил ее Сэм, придвинувшись к ней совсем близко, когда чета Вингардов удалилась приветствовать своих гостей. - Еще одно место - для вас, - сообщил он. - Конечно, когда вы освободитесь и сможете к нам присоединиться, - добавил он, глядя в ее раскрасневшееся лицо.
        - Для меня? - переспросила она.
        - Для вас, - подтвердил Сэм.
        - Вы действительно очень любезны, - осторожно сказала Крис, - но, боюсь...
        - Мой отец очень хотел с вами встретиться с тех пор, как мы сообщили ему, что устраиваем для него вечер-сюрприз в вашем ресторане, - объяснил Сэм. - Вы ведь не станете его разочаровывать? - поинтересовался он.
        Она заморгала. Мэтью был отцом Сэма. А это значит, что Каролина - мать Молли. И мачеха Сэма!
        - Понятно, - чуть слышно произнесла Крис. - Можете занимать места за столом, а я позабочусь, чтобы вам принесли первое. Если у меня будет время, я к вам присоединюсь, - добавила она, заметив, что Сэм собирается что-то возразить.
        - Хорошо, - холодно согласился он.
        - Надеюсь, ты простишь нам эту уловку, - сказала ей Молли. - Мы хотели сделать сюрприз Мэтью. Заказ мест на имя Гарднера был просто небольшой шуткой. - Она улыбнулась.
        Но чья это идея? - размышляла Крис и, прищурившись, посмотрела на Сэма. Молли или его? Человеком, для которого все это оказалось полной неожиданностью, была именно она, Крис!
        - Я думала, ты догадаешься, когда я заказала на второе форель, - призналась Молли.
        Давно следовало бы догадаться, подумала Крис.
        - Конечно же, это был выбор Сэма, - пояснила подруга.
        Крис и не сомневалась. Она старалась не смотреть на него. Может быть, идея насчет желтых роз - цветов Джеймса, помещенных в центре стола, тоже принадлежим ему?
        - Постарайся посидеть с нами, Крис, - попросила Молли и, взяв Сэма под руку, пошла занимать место за столом.
        Крис смотрела, как они идут, и удивлялась - почему в присутствии Сэма Вингарда она чувствовала себя так, словно ее прокрутили через мясорубку?
        По крайней мере, она, наконец-то, разобралась во всех этих запутанных родственных связях. И одно было очевидно - Каролина не женщина Сэма.



        ГЛАВА ЧЕТЫРНАДЦАТАЯ

        - Там случайно не Сэм Вингард? - озабоченно поинтересовался Джерри, появляясь на кухне.
        - Да, - подтвердила Крис, заканчивая приготовление форели.
        - Давно я его не видел, - сказал Джерри. - Раньше он часто заходил к Скотти, - пояснил он, имея в виду ресторан, в котором пять лет назад был менеджером. - Достойный парень. Я всегда считал, что его несправедливо втянули в скандал из-за попытки самоубийства этой актрисы, с которой он был помолвлен. Пресса его буквально на клочки разрывала в то время. Рад его видеть! - Он сделал шаг вперед, чтобы подхватить тарелку с форелью, которую Крис чуть не уронила на пол. - Все в порядке, Крис? - Джерри участливо посмотрел на нее.
        Она чувствовала себя полной дурой из-за того, что считала Каролину подружкой Сэма.
        А теперь еще Джерри, который давно знает его и считает достойным человеком, подлил масла в огонь.
        Кто же такой этот Сэм Вингард? Монстр, каким попытались представить его газеты десять лет назад? Или любящий сводный брат Молли, заботливый сын и нежный любовник, как показалось Крис?
        Она сняла фартук и, поправив облегающее черное платье, повернулась, чтобы взять последнюю тарелку с форелью.
        - Джерри, меня пригласили присоединиться к банкету, вы справитесь с десертом без меня?
        - Конечно, - ответил он. - Желаю хорошо провести вечер.
        Крис расправила плечи, сделала глубокий вдох и вошла в зал, где веселились семья Вингард и их гости. Разговор и шампанское текли рекой.
        Подойдя к столу, она поняла, что ей предназначалось место между Сэмом и его мачехой. Каролина с милой улыбкой обратилась к ней:
        - Как приятно наконец-то познакомиться с вами. Молли так много о вас рассказывала!
        - И обо всех вас тоже, - ответила Крис, думая о сидящем слева от нее Сэме.
        - В самом деле? - тихо шепнул он ей на ушко. - Вы выглядели не слишком довольной, когда мой отец представлял вам сегодня всех.
        Крис резко повернулась к нему:
        - Это потому что... - Она замолчала, прикусив нижнюю губу. Не могла же она признаться, что до последнего момента ревновала его к Каролине. Откуда ей было знать, что это его мачеха?
        - Потому что... - саркастически вскинув бровь, настойчиво поинтересовался Сэм.
        - Я была удивлена, увидев вас, - нашлась Крис. - А чья это идея - удивить не только вашего отца, но и меня?
        - Моя, конечно, - ничуть не смутившись, признался Сэм. В отличие от Крис, он вел себя весьма непринужденно.
        - Я так и подумала.
        - Да? Почему?
        - Очень похоже на вас, - выкрутилась Крис. Она чувствовала себя неловко после их холодного расставания в Йоркшире. - Сэм, когда мы в последний раз виделись...
        - Потом, Кристал, - прервал он ее, слегка прикоснувшись к ее руке, - я провожу вас домой после банкета, и мы сможем поговорить.
        - Да? - Крис заморгала, пытаясь вспомнить, как выглядела ее квартира утром, когда она уходила. Она была аккуратным человеком, и в доме царили порядок и чистота, но все же...
        - Да, - твердо заверил Сэм.
        Несмотря на то что он находится в Лондоне и проводит время в кругу своих друзей и семьи, он не менее высокомерен, чем четыре недели назад, решила Крис. Было бы глупо надеяться на что-то другое.
        - Займитесь едой, женщина, - нетерпеливо сказал Сэм. - Я еще не видел, чтобы вы как следует поели, вы слишком худенькая!
        - Ничего странного, мне не доставляет особого удовольствия еда, которую я сама приготовила, - пояснила Крис.
        Сэм бросил на нее многозначительный взгляд.
        - Тогда, может быть, пора приготовить кое-что для вас, - заметил он.
        - Отличная мысль, но...
        - По вечерам вы заняты, - добавил Сэм. - Я предлагаю приготовить для вас завтрак. - И испытующе посмотрел на нее.
        - Завтрак? - уставившись на него, выдохнула Крис.
        Он кивнул.
        - Горячие круассаны с медом. Как вам это нравится?
        - Великолепно, но...
        - В постель, конечно, - произнес он нежно.
        Крис покачала головой, окончательно разволновавшись. Сэм опережает события. Как можно совершить такой скачок: проводить до дому и сразу завтрак в постель?
        Она уставилась на белоснежную скатерть, не в силах взглянуть на него.
        - Сэм, я не знаю, какое впечатление у вас сложилось обо мне в Йоркшире...
        - Мы это уже проехали, Кристал. - Он пожал ей руку, пытаясь успокоить. - Но поговорим об этом позже, - мягко предложил он. - В конце концов, мы празднуем день рождения моего отца.
        Это действительно был вечер Мэтью Вингарда, и пожилой джентльмен был очаровательным хозяином на банкете, который для него организовали его сын и приемная дочь. Когда все пили кофе, он произнес небольшую речь, от души поблагодарив их. Никто, казалось, не спешил уходить, несмотря на то, что был уже час ночи.
        Крис отпустила весь персонал, в том числе и Джерри, убедив его, что можно будет все убрать завтра. Ей самой не хотелось, чтобы этот вечер закончился. Она чувствовала руку Сэма, лежащую на спинке ее стула, ей хотелось, чтобы он проводил ее до дома и принес утром завтрак в постель.
        Когда она сидела рядом с Сэмом в спортивной зеленой машине, то скорее походила на наивную девочку, чем на двадцатишестилетнюю женщину, побывавшую замужем и успевшую овдоветь.
        - Расслабьтесь, - сказал Сэм, нежно касаясь ее рук, которые она нервно сжимала на коленях. - Вам ведь понравился вечер?
        Удивительно, но даже после того, что он сказал ей за столом, она смогла еще поболтать с Молли и поговорить с их родителями. Но с кем бы Крис ни беседовала, она помнила о его руке, лежавшей на спинке ее стула...
        - Очень, - заверила она его. - У вас замечательная семья.
        - Я тоже так думаю.
        Крис облизнула пересохшие губы.
        - Сэм, пока мы не начали разговор, думаю, мне следует сказать вам, что я... - Продолжай, Крис, приказала она себе. - До этого вечера я сделала несколько ошибочных выводов...
        - Только несколько? - насмешливо воскликнул Сэм. - Каролина очень симпатичная женщина, правда? - спросил он понимающе.
        Крис бросила на него гневный взгляд, чувствуя, как краска приливает к щекам. Он знал, черт побери! Он знал, что она собиралась сказать...
        - Я понял все только сегодня, когда вас представили друг другу, по вашей реакции - вы смешались. Опять сработало богатое воображение, Кристал?
        Он снова об этом заговорил!..
        - Но тогда, в Йоркшире, вы были настолько замкнуты, а уж ваш взгляд был весьма красноречив! Я... Что здесь смешного? - поинтересовалась она, когда он начал смеяться.
        - Вы, - признался Сэм, встряхнув головой. - А я решил покончить со своей затворнической жизнью, - серьезно добавил он.
        - Да? - спросила она.
        - Мм... - Он кивнул. - Я остался один в Йоркшире после того, как вы с Молли уехали, и вдруг понял, что больше не могу так жить. Если вы смогли оправиться от ударов судьбы за последний год и вернуться к нормальной жизни, то и я смогу выдержать косые взгляды и несправедливые упреки в свой адрес.
        Он имел в виду Рэйчел Гибсон...
        - Теперь ваша очередь поинтересоваться, действительно ли эти обвинения и упреки несправедливы, - сказал он.
        - Возможно. - Но Крис была уверена, что не стоит ни о чем подобном спрашивать. Молли обо жала Сэма, отец и мачеха гордились им, Джерри считал его стоящим парнем. И Крис знала, что не влюбилась бы в него, будь он другим. - Нет, - уверенно ответила она, покачав головой. - Я не буду ни о чем спрашивать.
        Сэм вцепился в руль так сильно, что суставы на пальцах побелели.
        - Кристал, вы никогда не будете во мне сомневаться?
        Крис посмотрела на него и вдруг поняла, что вся его самоуверенность - предложение о завтраке в постели - была лишь ширмой, за которой он пытался скрыть волнение, его так же интересовал исход их разговора, как и ее.
        - Сэм!.. - с болью воскликнула Крис, слегка сжав его руку и ощутив сквозь ткань костюма напряженное тело.
        Сэм так отреагировал на ее прикосновение, что машина чуть не свернула с пути.
        - Дайте мне по крайней мере доставить вас домой в целости и сохранности. Мне бы не хотелось услышать очередное обвинение в свой адрес в том, что я пытался убить еще одну...
        - Сэм, сейчас же замолчите! - приказала Крис, прекрасно понимая, что он хочет сказать. - Я не верю ни одному слову из того, что говорила о вас десять лет назад Рэйчел Гибсон.
        Казалось, его озадачило такое заявление.
        - Вы не...
        - Конечно, нет, - заверила его Крис. - Хотя тебе придется отвечать за мою смерть, если ты сейчас же не остановишь машину и не поцелуешь меня! - заявила она, не в силах больше ждать сладкого забвения в его объятьях и его пьянящих поцелуев.
        На шее Сэма забилась жилка, и он, побледнев, вцепился в руль.
        - Я... Ты... - Он судорожно сглотнул.
        - Я не верю этому, глупый Сэм Вингард! - весело сказала Крис, и ее глаза заблестели от смеха. - Никогда бы не подумала, что доживу до такого дня!..
        - А вас, юная леди, я как следует отшлепаю! - заявил он, ловко припарковав машину на подземной стоянке между зданиями, в одном из которых находилась квартира Крис.
        Крис рассмеялась.
        - Я даже не стану спрашивать, откуда ты знаешь, где я живу. Молли, должно быть, тебе сообщила, - произнесла она, собираясь выйти из машины, но Сэм крепко схватил ее за руку и не позволил ей сделать этого. Крис недоуменно посмотрела на него. - О, Сэм! - Она подвинулась и обняла любимого, уткнувшись лицом в его плечо. - Все будет хорошо, - успокоила она его. - Вот увидишь.
        Она почувствовала, что Сэм задрожал всем телом, и еще крепче обняла его, чтобы успокоить.
        И вдруг поняла, что он трясется от смеха. Крис с укором посмотрела на него.
        - Что тут смешного?
        Сэм покачал головой, его глаза все еще смеялись.
        - По-моему, это мужчина должен успокаивать женщину и убеждать ее в том, что все будет хорошо, - пояснил он, задыхаясь от смеха.
        Крис сама невольно засмеялась.
        - Пойдем наверх, - предложила она.
        - Самое лучшее предложение за весь вечер, - заметил Сэм, выходя вслед за ней из машины.
        Крис было все равно, что подумал о ней Фред, ночной сторож, когда они прошли мимо. Она просто улыбнулась ему и дружелюбно помахала рукой.
        - Твоя репутация погублена, - заявил Сэм.
        - Мама всегда говорила мне, что если люди о тебе чего-нибудь не знают, то в любом случае придумают, поэтому лучше жить своей жизнью, не обращая на них внимания.
        Ее квартира была светлой и просторной, даже в середине зимы желто-кремовый декор создавал ощущение тепла и уюта. Именно такого впечатления добивался Джеймс, когда работал над ее дизайном...
        - Желтые розы были сегодня на столе, - сказала Крис, поставив сумочку на столик. - Почему ты их выбрал? Ведь это ты выбирал? - спросила она.
        Она чувствовала себя неловко, потому что Сэм находился в ее квартире. Пока они ехали сюда, все казалось возможным. Но здесь, теперь...
        - Нам нужно было начать с другого, - сказал Сэм, не сводя с нее своих зеленых глаз. - Я скучал по тебе весь этот месяц, Кристал, - хриплым голосом продолжил он.
        Она облизала пересохшие губы и поспешно произнесла:
        - Я даже не предложила тебе выпить...
        - Я не хочу пить.
        - Прекрасно, - пытаясь улыбнуться, сказала Крис. - Я... А куда ты дел Мерлина на сегодняшний вечер? - попыталась она сменить тему разговора.
        Это было ужасно! Что с ней случилось? Пока они не очутились в квартире, Крис чувствовала себя свободно в обществе Сэма, они даже непринужденно смеялись, а сейчас...
        - Он в доме у родителей, - объяснил Сэм. - Я решил, что это лучший вариант, пока я не найду себе жилье в Лондоне.
        Крис озадаченно на него посмотрела.
        - Ты действительно решил вернуться в Лондон? - От мысли, что он будет совсем близко, сердце ее забилось.
        - Да, - подтвердил Сэм, по-прежнему не сводя с нее напряженного взгляда. - Не на все время, конечно, - добавил он. - Я слишком люблю Йоркшир, чтобы навсегда уехать оттуда. Но, может быть, неделя там, неделя здесь...
        - Замечательно, - вежливо заметила Крис.
        - Да? - Взгляд Сэма стал настороженным.
        - Конечно, у тебя будет возможность чаще видеться с родными и...
        - И с тобой? - вставил он.
        Крис смутилась.
        - Если захочешь, - согласилась она.
        Он сделал резкий вдох.
        - Да, мне бы хотелось, очень.
        Она растерялась.
        - Я... Ты уверен, что ничего не хочешь? Может быть, кофе? Или еще что-нибудь?
        Сэм покачал головой.
        - Кристал, мне нужно рассказать тебе, что произошло десять лет назад...
        - Нет, не нужно, - запротестовала Крис. - Я уже сказала, что не верю, что ты виноват в том, что произошло с Рэйчел.
        - Уезжая из Йоркшира, ты так не думала, - медленно проговорил он.
        - Откуда тебе знать, что я думала, уезжая из Йоркшира? Тогда я многое понимала неправильно, - задумчиво сказала она. - Но считать тебя виновным в том, что случилось с твоей невестой...
        - Бывшей невестой, - перебил Сэм.
        - Как бы там ни было, - согласилась Крис. - Я уехала по другой причине. Вовсе не потому, что поняла, кто ты и почему живешь на Йоркширских пустошах уже десять лет, - объяснила она.
        Он был ошеломлен.
        - Тогда почему ты сбежала? Только не говори, что в ресторане было полно дел.
        - А... - Крис никак не могла объяснить, что уехала, потому что поняла, что влюбилась в него, и от этой мысли ей стало невыносимо... По крайней мере, так она чувствовала себя в тот момент... Последние четыре недели, проведенные без Сэма, показали, что она пыталась убежать от любви, но любовь отказывалась уходить. Глядя сейчас на Сэма, она осознала, что любит его еще больше.
        - А? - мягко переспросил Сэм.
        - Гм... - Крис сосредоточилась. - Сэм, за последний год я потеряла не только мужа, но и родителей...
        - Я знаю! - воскликнул он. - Это было ужасно! Я даже не могу представить... Может быть, и могу, - поправил он себя. - Кристал, ты говорила, что умрешь, если я тебя не поцелую; если я тебя не поцелую, со мной произойдет то же самое! - Он нежно обнял ее, и их губы сомкнулись в поцелуе.
        Сэм прервал поцелуй и, прикасаясь влажным лбом к ее лбу, прошептал:
        - Я люблю тебя, Кристал. Я так люблю тебя! Эти четыре недели без тебя стали сущим адом, намного хуже, чем все, что было в моей жизни до сих пор.
        - Я тоже тебя люблю, - задыхаясь, сказала она.
        Он резко вздохнул.
        - Достаточно сильно, чтобы выйти за меня замуж?
        - Да! - Крис не сомневалась, ей не хотелось ни о чем спрашивать - она была уверена, что ее любят так же сильно, как любит она.
        - Заказывая желтые розы, я хотел дать тебе понять, что признаю твою любовь к Джеймсу и никогда не попытаюсь отнять у тебя это, даже если мне удастся убедить тебя в своей любви. - Он бережно взял в ладони ее лицо. - Ясно?
        Она поняла, Сэм чувствует, что сейчас она любит его ничуть не меньше, чем когда-то любила Джеймса, только эта любовь совсем иная.


        - Не так уж и плохо, не правда ли? - шепнула Крис Сэму, когда под продолжительные аплодисменты он снова занял свое место рядом с ней.
        Сэм получил награду как лучший сценарист за сериал «Бейли». Это была уже шестая награда, но только в этом году Сэм лично получил ее.
        Прошел год со дня их свадьбы, а они все не могли решить, где им жить - в недавно купленном особняке в Лондоне или в йоркширском «Доме Сокола». Это был самый счастливый год в жизни Крис - к Сэму вернулась его популярность. Сериал «Бейли» становился все более успешным, и несколько продюсеров из Америки предложили ему написать сценарии.
        - Да, неплохо, - задумчиво сказал Сэм. - Но подожди, придет твой час, и ты получишь свою награду. Посмотрим, как ты будешь себя чувствовать, - поддразнил он жену.
        Телепрограмма Крис по кулинарии была номинирована на награждение.
        - Я уже получила свою награду, - нежно ответила она, загадочно глядя на него.
        Сэм озадаченно нахмурился.
        - Снова эта улыбка...
        Крис наклонилась и что-то прошептала ему на ухо. Ее глаза светились от счастья, когда она смотрела на мужа.
        Он судорожно сглотнул.
        - Ты уверена?
        - Конечно, - подтвердила она.
        Многие обернулись, когда Сэм с радостным криком поднял ее на руки, но они не замечали никого.
        Их сын или дочь родится к концу этого года.


 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к