Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Любовные Романы / ЛМНОПР / Мэкомбер Дебби: " Нетерпеливый Жених " - читать онлайн

Сохранить .
Нетерпеливый жених Дебби Мэкомбер

        Любовный ро­ман #344 Коди привлекательный и трудолюбивый, но у него нет ни времени, ни терпения на то, чтобы ухаживать за женщинами. Судьбу отца берет в свои руки его двенадцатилетняя дочь. Она решает подыскать ему невесту, и выбор падает на недавно переехавшую в их городок Шерри. Однако той хочется романтических отношений… Сможет ли Коди предложить их ей?..

        Дебби МЭКОМБЕР
        НЕТЕРПЕЛИВЫЙ ЖЕНИХ

        ГЛАВА ПЕРВАЯ

        - Далеко же тебя занесло, - тихо пробормотала Шерри Ватерман, выбираясь из своего новенького автомобиля на главную улицу небольшого техасского городка Пеппера.
        Решительно вздохнув, девушка осмотрелась, оценивая место, которое должно стать ее новым домом.
        Шерри приехала раньше на целых две недели, чтобы познакомиться с городом, а заодно навестить своею подругу Нору, жившую в Хьюстоне.
        В машине не было кондиционера, и Шерри открыла оба окна, но долгожданный ветерок принес с собой пыль, отчего горло пересохло, подобно высушенной солнцем техасской улице.
        Захватив кошелек и карту местности, девушка направилась в кафе «Желтая роза», располагавшееся неподалеку.
        У стойки толпилась масса народу, поэтому она, взяв меню, устроилась у окна.
        К столику Шерри неторопливо подошла официантка.
        - Впервые в наших краях? - в знак приветствия спросила она.
        - Да, коротко ответила Шерри, просматривая меню. - Мне, пожалуйста, чай со льдом и лимоном и чизбургер.
        - Чай со льдом и чизбургер, - повторила официантка. - Не хотите ли попробовать наш лимонный пирог?
        - Почему бы и нет? - Шерри сдалась без боя, против таких соблазнов трудно устоять.
        Через минуту официантка вернулась с чаем. Шерри с удовольствием выпила прохладный напиток и разложила на столе карту. Она рассчитывала приехать в Хьюстон к середине следующего дня. Нора Кэссиди ожидала ее не раньше среды, так что Шерри могла не торопиться и спокойно наслаждаться поездкой, хотя какое уж тут наслаждение при такой жарище!
        - К нам не часто заезжают, - сообщила официантка, доставив заказанное. - Большинство предпочитает автостраду.
        - А мне нравятся проселочные дороги, - ответила Шерри, отправляя в рот кусочек огурца.
        - Вы направляетесь в Сан-Антонио?
        - В Хьюстон. Я ассистент терапевта и…
        - Должно быть, ищете работу.
        Шерри про себя улыбнулась.
        - Уже нашла. - Она не упомянула, что будет работать именно здесь, в Пеппере.
        - О-о, - разочарованно протянула официантка. - А наш городской совет вот уже больше года пытается найти помощника терапевта через одно из этих агентств по найму.
        - Еще я могу выполнять обязанности сиделки и акушерки, - добавила Шерри, сама не понимая зачем. Свой медицинский диплом она получила совсем недавно.
        Официантка кивнула.
        - Я слышала, что в больших городах женщины предпочитают сейчас рожать дома. Однако у нас, в Пеппере, все приходят в больницу.
        - А у вас есть больница? - из вежливости поинтересовалась Шерри.
        - На самом деле это клиника. И док уверяет, что на двести миль в округе лучшего оборудования не найти. В прошлом году у нас был случай, когда один из учеников старших классов чуть не потерял руку. И ходить бы ему без руки, если бы не наш док. Но что бы он мог сделать без такого чудесного оборудования? Так что мы очень гордимся нашей клиникой.
        - Разумеется. - Шерри с тоской взглянула на свой ланч. Если официантка не перестанет болтать, он совсем остынет.
        - У вас в Хьюстоне семья?
        Шерри собрала остатки приправы и поднесла чизбургер ко рту, ясно давая понять, что пора кончать разговор.
        - Нет, только хорошая подруга.
        Глаза официантки загорелись.
        - Понятно. - Она отошла, но тут же вернулась, ведя за собой высокого, полного и уже немолодого мужчину.
        - Привет, - произнес он, сильно растягивая слова. - Добро пожаловать в Техас.
        Шерри поспешно проглотила первый кусок чизбургера.
        - Спасибо. Потрясающий штат.
        - А вы откуда приехали?
        - Из небольшого городка Орчард-Вэлли в штате Орегон.
        - Я слышал, в Орегоне неплохо.
        - Там просто отлично. - Взгляд Шерри замер на недоеденном чизбургере. Если ей повезет, этот ковбой наконец-то отстанет от нее и даст спокойно поесть.
        - Но жизнь в Техасе имеет много преимуществ.
        - Это я уже поняла.
        - Думаю, пора представиться, - сказал он, протягивая руку. - Меня зовут Дэн Боуи. Я местный мэр.
        - Приятно познакомиться. - Шерри вытерла пальцы и подала свою руку.
        Он радостно пожал ее, а затем, без всякого приглашения, уселся напротив.
        - Малышка Донна Джо сказала, что вы ассистент терапевта.
        - Действительно.
        - Еще она сказала, что вы только что устроились на работу.
        - Это так, но…
        - Знаете, так уж вышло, что Пепперу просто позарез нужен ассистент терапевта. Правда, одну женщину мы уже взяли на работу, но она появится здесь не раньше чем через две недели. И-и-и…
        Шерри поняла, что пора признаться, кто она на самом деле.
        - Ну, в общем-то, она уже появилась. Это я. - Она лучезарно улыбнулась. - Знаю, еще рано, но…
        - Вот это да! Да это ж отлично. Конечно, вам следовало заранее нас предупредить. Мы бы устроили вечеринку по поводу вашего приезда, правда, Донна Джо?
        - Честно говоря, я направляюсь в Хьюстон навестить подругу, но любопытство взяло верх, - объяснила Шерри. - Я хотела проехать через Пеппер и хотя бы краем глаза взглянуть на ваш город.
        - Ну и что вы думаете? - Мэр сдвинул шляпу назад и одарил девушку широкой улыбкой. - Вы ведь можете ненадолго задержаться? Заканчивайте ланч, - продолжал он, в то время как официантка поставила перед Шерри тарелку с огромным куском лимонного пирога и вновь наполнила ее кружку. - Я заплачу сам. Отошли чек в мой офис, Донна Джо.
        - Спасибо, но…
        - Ничего, ничего, а когда закончите свой ланч, мисс…
        - Ватерман, Шерри Ватерман.
        - Ну так вот, когда закончите, я с удовольствием покажу вам город. В клинику зайдем. Познакомлю вас с доком Линдси.
        - Ну… хорошо. - Шерри очень не хотела показаться неблагодарной и быстро все доела, ощущая на себе пристальный, немигающий взгляд мэра Боуи, хранившего теперь полное молчание.
        Едва она отложила вилку, как он тут же подхватил ее под локоть и буквально выдернул из-за стола. По пути из кафе он вновь обрел дар речи и болтал без умолку.
        - Пеппер - это небольшой симпатичный городок. Назван в честь Джима Пеппера. Не думаю, что вы о нем слышали в своем Орегоне. Умер Джим Пеппер в Аламо, но наши предки не хотели, чтобы мир забыл, каким прекрасным человеком он был, и назвали город его именем. Однако мало кому известно, что Джим Пеппер был практически слепым и погиб от пули убийцы, оказавшись с ним один на один.
        - Я думаю, его семья была вправе гордиться им.
        Они завернули на приветливую, усаженную деревьями улицу. Шерри сразу обратила внимание на старое здание белого цвета с широким крыльцом и темно-зелеными ставнями.
        - Док Линдси ужасно обрадуется, когда увидит вас. - Говоря это, мэр Боуи широко распахнул перед Шерри калитку. - Он так долго этого ждал. Да-да, очень долго.
        - Мне тоже не терпится познакомиться с ним, - вежливо вставила Шерри.
        Ей действительно хотелось поскорее приступить к новым обязанностям, ради этого долгожданного момента она в течение последних двух лет занималась на заочном отделении.
        Девушка быстро взбежала по ступенькам. Ее спутник распахнул перед ней входную дверь и провел внутрь. Навстречу им вышел регистратор - женщина средних лет, поприветствовавшая Шерри радостной улыбкой.
        - Док у себя? - на ходу спросил Дэн.
        Очевидно, мэра совершенно не интересовало то, что у доктора в данный момент мог быть пациент. Он просто подхватил Шерри под локоть и, постучав в полированную дубовую дверь, тут же вошел в кабинет. В удобном офисном кресле сидел пожилой седоволосый мужчина, его ноги покоились на письменном столе.
        - Док, - громко окликнул его Дэн. - Я вам кое-кого привел.
        Ответа не последовало, и мэру пришлось повторить свои слова еще раз.
        - А может, пусть лучше он поспит? - прошептала Шерри.
        - Ерунда. Он не простит себе, если пропустит встречу с вами.
        Странно, но то, что не смогли сделать оклики мэра, сделал тихий голос Шерри: док Линдси быстро опустил ноги на пол и выпрямился в кресле, уставившись на Шерри так, будто видел перед собой привидение.
        - Проклятье, кто вы такая?
        - Шерри Ватерман, - представилась она. - Мэр Боуи настаивал, чтобы мы встретились.
        - Что вас беспокоит?
        - Ничего, я отлично себя чувствую.
        - Она и есть та девушка, которую мы наняли в Орегоне.
        - Почему же, черт возьми, вы мне раньше этого не сказали? - пророкотал док Линдси, вскакивая с таким проворством, как будто ему было лет двадцать. - Уже давно пора приехать.
        - Боюсь, вы меня не совсем правильно поняли… - начала Шерри, но никто ее не слушал.
        Одобрительно похлопав мэра по спине, док извлек из-за двери удочку и радостно объявил, что появится на работе не раньше чем через неделю.
        На выходе он немного задержался:
        - Элли Джонсон вот-вот должна родить, но, думаю, у вас с этим проблем не возникнет. Скорее всего, я вернусь раньше, чем начнутся схватки. Ведь и ее первенец появился на свет двумя неделями позже положенного срока.
        - Не волнуйся, - произнес Дэн, провожая дока до двери. - Я слышал, как она сказала Донне Джо, что умеет принимать роды.
        Радостно фыркнув, доктор Линдси потряс мэру руку.
        - На этот раз ты сам себя превзошел, Дэнни, мальчик. Увидимся через неделю.
        - Доктор Линдси! - крикнула Шерри, бросившись за доком. - Я не могу остаться. Мне еще надо заехать в Хьюстон повидать подругу. - Она так быстро спускалась по ступенькам, что чуть не упала.
        Очевидно, док ее не слышал. На мэра, похоже, тоже напала временная глухота. Кинув удочку в свой грузовик, доктор Линдси взобрался на переднее сиденье.
        - Я не могу остаться! - заорала Шерри что есть мочи. - До начала моего контракта еще две недели. И у меня на них есть планы!
        - Но раз уж вы здесь, - сказал док, - то чего медлить? Добро пожаловать в нашу команду. Увидимся… - Шум мотора заглушил его последние слова.
        Шерри растерянно стояла на лужайке, глядя вслед отъезжающей машине, ее сердце бешено колотилось. Сердито нахмурившись, она подбоченилась. Никто не удосужился выслушать ее, они просто решили за нее, что она останется, легко отказавшись от своих планов. Но, черт возьми, она не позволит помыкать собой, да еще какой-то деревенщине вроде этого мэра или доктора, который, похоже, большую часть своего рабочего времени мирно почивает.
        - Я не могу остаться, - твердо заявила она, злясь даже больше не на мэра, а на себя за ту нелепую ситуацию, в которой оказалась. Вот плата за ее любопытство.
        - Но теперь вы просто не можете уехать, - настаивал Дэн. - Дока еще целую неделю не будет. Кроме того, он никогда не может уследить за временем - неделя может обернуться десятью днями, а то и больше.
        - Очень жаль, потому что я встречаюсь со своей подругой в Хьюстоне и мне никак нельзя опаздывать. - Это было не совсем так, но Шерри не собиралась начинать работу до назначенного срока. Кроме того, она не могла избавиться от впечатления, что в Пеппере происходит что-то неладное.
        - Если бы вы могли остаться хотя бы на неделю, мы были бы вам очень благодарны, - сказал мэр.
        - К сожалению, нет, - отрезала Шерри, направляясь вниз по улице к своей машине.
        Мэр следовал за ней по пятам.
        - Я уверен, ваша подруга не будет возражать. Почему бы вам самой не позвонить ей и не спросить об этом? Город оплатит эти переговоры.
        Какие жертвы, подумала Шерри.
        - Нет, спасибо, - твердо повторила она.
        Дэн не отставал:
        - Мне это самому не очень-то нравится. Но неделя, понимаете, всего каких-то семь дней, ведь док уже несколько месяцев не отдыхал.
        Шерри продолжала путь, решив не давать мэру возможности разжалобить ее. Он, кажется, забыл, что отсутствие дока может затянуться.
        - Поймите, - уговаривал Дэн, - на много миль вокруг нет ни одного человека, который мог бы оказать медицинскую помощь.
        Шерри остановилась и взглянула на него.
        - Жаль, что никто не подумал об этом раньше. Когда мы знакомились, я сказала вам, что направляюсь в Хьюстон. А мой контракт вступает в силу только через две недели.
        - Я знаю. - Он снял шляпу и бросил на нее умоляющий взгляд. - Но разве одна неделя - это так много?
        - Извините, мисс. - Из кафе вышел невысокий мужчина, одетый в форму офицера полиции, и не спеша направился к Шерри. Местный шериф, подумала она. Он лениво жевал зубочистку, засунув большие пальцы за пояс джинсов, над которым свешивался огромных размеров живот. - Должно быть, это вы владелица того прелестного «гео шторма»? - Он указал на ее машину, припаркованную в двадцати футах.
        - Да.
        Он задумчиво кивнул. Зубочистка переместилась в другой угол рта.
        - Этого я и боялся. Должен вам сказать, что ваша машина припаркована в неположенном месте.
        - Не может этого быть. - Все трое приблизились к «гео шторму». Место стоянки было отчетливо обозначено на асфальте, и машина Шерри стояла как раз между двумя другими автомобилями.
        - Видите, заднее колесо на желтой линии, - сказал шериф, показывая рукой.
        - Подозреваю, дело не обойдется без громадного штрафа, - съехидничала Шерри.
        Боже мой, с тоской подумала она, не удивлюсь, если меня повесят на ближайшем дереве. Хотя в этом случае волноваться не о чем: на много миль вокруг не растет ничего, кроме чахлого кустарника.
        - За незаконную парковку штрафа не полагается, - лениво ухмыляясь, сказал шериф. - А вот за переход улицы в неположенном месте заплатить придется.
        - Но здесь нет пешеходного перехода, - запротестовала она.
        - Есть, - сказал шериф, не переставая ухмыляться. - Немного ниже по улице. Я его собственноручно нанес не более чем десять дней назад.
        - Значит, вы меня оштрафуете, - процедила сквозь зубы Шерри, роясь в сумке в поисках кошелька. - Отлично, я заплачу, и давайте забудем об этом. - Она решила сейчас же отправиться в Хьюстон и еще раз хорошенько обдумать, стоит ли вообще здесь работать.
        - Вам не нужно платить никакого штрафа.
        - Но вы же только что сами сказали! - На самом деле Шерри почувствовала громадное облегчение.
        У нее уже заканчивались наличные, а она сильно сомневалась, что этот упрямый ковбой согласится взять чек.
        - Штрафа не нужно, но вот небольшой тюремный срок…
        - Тюремный срок! - взорвалась Шерри.
        - Но, Билли Боб, - вмешался мэр, - ты же не собираешься в самом деле посадить помощницу дока в тюрьму?
        Билли Боб потер подбородок с таким сосредоточенным видом, как будто от его решения зависела судьба человечества.
        - Но какое впечатление может создаться о нашем городе? - раздумчиво продолжал Дэн. - Мы же не хотим опозорить доброе имя Пеппера, правда?
        - Вы остаетесь, мисс?
        Шерри поймала взгляд мэра:
        - Похоже, выбора у меня нет.
        Как только доберусь до телефона, думала девушка, тут же позвоню мужу Норы - Рауди Кэссиди. Уж он-то, владелец одной из крупнейших компьютерных компаний, имеющий множество влиятельных знакомых в области юриспруденции, сможет похлопотать за нее! В результате к вечеру в городскую мэрию будет предъявлено столько судебных исков, что день отъезда Шерри Ватерман станет для местных жителей настоящим праздником.
        - Я отведу вас обратно к клинике, - заявил шериф, улыбаясь так, как будто это было идеальным решением проблемы. - Уверен, миссис Колсон будет просто счастлива позаботиться о вас.
        От злости Шерри заскрипела зубами, однако возражать не стала. Пока она не получит правовой поддержки, нет никакого смысла спорить.
        Билли Боб проводил ее к клинике. Регистратор миссис Колсон вновь поприветствовала Шерри теплой улыбкой.
        - Я так рада, что вы решили остаться.
        - Передаю ее в ваши заботливые руки, - сказал шериф.
        - Конечно, - заверила его миссис Колсон, поднимаясь из-за стола. - Я сама со всем справлюсь, так что вы можете идти. - И, подхватив Билли Боба под локоть, она потащила его к выходу. Затем повернулась к Шерри: - Билли Боб может найти управу на любого подлеца, но под его суровой наружностью скрывается доброе сердце.
        Шерри пришлось прикусить язык, чтобы воздержаться от едких замечаний, в то время как регистратор продолжала перечислять многочисленные достоинства шерифа:
        - Он из тех редких людей, о которых пишут в книгах. Билли Боб не только блюститель закона в наших краях, но и лучший во всем штате специалист по соусу для жаркого. Подождите, вы еще отведаете этот соус. Все ему советуют закатывать его в банки и продавать, но лично я сомневаюсь, что он когда-нибудь так сделает.
        - Надо же, какая досада! - Это все, что смогла выдавить из себя Шерри.
        Настроение не слишком улучшилось, даже когда миссис Колсон показала ей клинику. И все же современное оборудование приятно удивило девушку, а небольшое помещение в конце коридора, отведенное под ее кабинет, просто очаровало.
        - Доку крупно повезло, что он смог выбраться на несколько дней, - дружелюбно заметила миссис Колсон, не обращая никакого внимания на кислую мину своей собеседницы. - Даже припомнить не могу, когда он мог позволить себе отдохнуть больше одного дня. Он все время говорит о рыбалке, накупил себе кучу разных журналов и каталогов. Мне кажется, за те двадцать лет, которые мы знакомы, я ни разу не видела его таким оживленным, как сегодня. Думаю, он хотел поскорее улепетнуть, пока вы не передумали. Все-таки как хорошо, что вы остались!
        В ответ Шерри только слабо улыбнулась: мэр Боуи, док Линдси да еще и Билли Боб - не слишком ли для одного дня?
        - Так доктор Линдси практикует в Пеппере уже двадцать лет? - Шерри с тоской подумала, что, может, бедный доктор, так же как и она, заехал давным-давно в этот город и уже не смог отсюда выбраться. Да, это место по праву заслуживает названия
«сумеречной зоны».
        - Тридцать, если быть точной, или даже больше. У нас в Пеппере все считают его просто святым.
        Да уж, святой, подумала Шерри, однако не моргнув глазом бросил свой драгоценный Пеппер на произвол судьбы.
        Тем временем миссис Колсон провела ее в офис дока.
        - Располагайтесь и чувствуйте себя как дома. Не хотите ли чашечку кофе?
        - Нет, спасибо, - ответила девушка, оглядываясь в поисках телефона.
        Но когда миссис Колсон наконец вышла, раздался внезапный стук в дверь. Шерри тихо застонала.
        - Войдите, - обреченно вздохнула она, решив, что это, должно быть, снова миссис Колсон.
        В дверном проеме появился высокий поджарый ковбой, загорелое лицо которого цветом напоминало медную монету. Джинсы, клетчатая рубашка, пара грубых ботинок, надвинутая на глаза шляпа и повязанный вокруг шеи красный платок придавали ему грозный и даже несколько агрессивный вид.
        - Вы не доктор Линдси, - обвиняющим тоном заявил он.
        - Нет, - раздраженно ответила Шерри.
        - Вот и отлично, - воскликнула миссис Колсон, просачиваясь в дверь и вталкивая ковбоя в кабинет. - А вот и ваш первый посетитель!
        - Мой!
        - Где док? - требовательно спросил ковбой.
        - Уехал на рыбалку. А теперь присаживайся, - стальным голосом приказала миссис Колсон. - Ты первый посетитель мисс Ватерман, и я не хочу, чтобы у нее сложилось плохое впечатление о здешних жителях.
        - Я не собираюсь говорить с какой-то незнакомой женщиной о Хизер.
        - Брось, парень, женщина поймет все гораздо лучше.
        Что касается Шерри, то она полностью разделяла мнение ковбоя.
        - Не спорь со мной, Коди Бэйлман, - продолжала наступать миссис Колсон. - Я с тебя шкуру спущу, если ты обидишь мисс Ватерман. Она у нас просто душка!
        Коди снял шляпу и задумчиво почесал лоб:
        - У меня не получится.
        - Ну все, хватит. Все получится, стоит только попытаться.
        Регистратор решительно схватила его за руку и подтолкнула к стулу:
        - А теперь садись. И вы, Шерри, тоже.
        Никто из них и не пошевелился, однако миссис Колсон, похоже, это совершенно не волновало.
        - Коди пришел, чтобы поговорить о своей дочери. Хизер уже двенадцать, и забот с ней не оберешься, поэтому он и явился за советом, так как… ну, в общем, его жена десять лет назад умерла, а теперь у него появилось много проблем с дочерью, вы понимаете, она ведь уже совсем невеста…
        - Я не могу говорить о Хизер с незнакомым человеком, - твердо сказал Коди.
        - Думаю, хороший совет тебе все же не повредит, - авторитетно заявила миссис Колсон. - Садись. И вы, Шерри. Если вы будете стоять, Коди вообще ничего не скажет.
        На этот раз Шерри послушно села.
        - И что я должна делать? - шепотом спросила она.
        - Просто слушать. Док так всегда делает. И, кажется, это помогает.
        Да, доктор Линдси, вероятно, еще и местный психолог, мрачно подумала Шерри. Во время учебы она получила какое-то представление о психологии, но этого явно было недостаточно для серьезных консультаций.
        - Я не буду говорить о дочери с этой женщиной, - упрямо повторил Коди.
        - Кажется, теперь я начинаю понимать настоящую причину всех твоих проблем с Хизер, - заявила миссис Колсон и направилась к двери. Взявшись за ручку, она обернулась, взгляд ее переметнулся с Коди на Шерри, а на губах появилась ободряющая улыбка. - Дайте мне знать, если с Коди будут какие-то трудности, но уверена, вам не о чем беспокоиться. Он отличный парень, если его узнать поближе. - Она понизила голос: - На самом деле Хизер просто нужна мать, и я думаю, Коди давно пора снова жениться.
        - Ты что, предлагаешь свою кандидатуру. Марта? - спросил Коди.
        Щеки миссис Колсон залились румянцем.
        - Я тебе в матери гожусь, и ты это отлично знаешь. - С этими словами она покинула комнату, тихо прикрыв за собой дверь.
        Коди рассмеялся и, к великому удивлению Шерри, удобно устроившись в кресле, закинул ногу на ногу. Но когда он пристально посмотрел в глаза девушки, улыбка исчезла с его лица.
        Ну и что теперь? - думала Шерри. Наверное, следовало послать его куда подальше, но она почему-то не могла этого сделать.
        - Вы замужем? - неожиданно спросил он.
        От удивления Шерри даже рот открыла.
        - Нет… то есть… я…
        - Не волнуйтесь так. Я вовсе не предлагаю вам стать моей женой.
        - Ну что ж, и на этом спасибо. - Шерри постаралась вложить в свой голос как можно больше иронии.
        - Тогда что вы можете знать о детях?
        - У меня два младших брата и сестра, - ответила она, сама не понимая, почему. Давно пора было послать этого ковбоя ко всем чертям.
        - Так, значит, о девочках вы знаете все?
        - Надо сказать, не так давно я сама была подростком, - сухо заметила Шерри. Решив, что деваться некуда, она продолжила: - Почему бы вам не рассказать мне, что случилось с Хизер, и тогда я подумаю, чем могу ей помочь.
        Коди задумался и наконец решился:
        - Ну, во-первых, Хизер все время что-то делает за моей спиной.
        - Что, например?
        - Пользуется косметикой и так далее. Вы знаете, недавно ночью я заглянул к ней в комнату проверить, спит ли она, но когда увидел ее… могу поклясться, ее веки светились в темноте - столько эта девчонка наложила серебряных теней.
        Шерри едва сдержала смех.
        - Каких-то полгода назад, - продолжал он, - Хизер подавала надежды на то, что станет лучшим фермером, которого я когда-либо видел, а что теперь? Теперь она и слышать не хочет ни о каком ранчо. Кроме того, у нее начинает расти грудь.
        - Надеюсь, вы купили ей бюстгальтер?
        Даже сквозь густой загар было видно, как на его лице проступила краска.
        - Мне не пришлось… ну… в общем… она сама его купила. Заказала по каталогу без моего ведома. Ну и, разумеется, тот, что ей прислали, был на пять размеров больше, чем нужно. Все бы не так плохо, если бы она не носила его, набивая разной дрянью. Бог знает чем!
        - Думаю, тряпками, - заметила Шерри со знанием дела.
        Глаза Коди подозрительно сузились.
        - Может быть. Я ее спросил как-то об этом, но она такое мне устроила!..
        Да, миссис Колсон права, бедной девочке действительно нужна мать, подумала Шерри.
        - А у нее есть друг? - Может быть, Коди просто ревнует ее к какому-нибудь мальчишке? Это было бы хорошим объяснением создавшейся ситуации.
        Коди нахмурился:
        - С тех пор как она напялила этот бюстгальтер, за ней постоянно увивается целая орава. А ей как будто и дела нет. Надо сказать, до недавнего времени Хизер была настоящим сорванцом.
        - Коди, Хизер растет, - мягко заметила Шерри. Она откинулась на спинку кресла, скрестив руки на груди. - Девочка сама не понимает, что происходит с ее телом. Уверена, она не меньше вас напугана происходящими переменами. Поверьте, ей это не доставляет никакого удовольствия, так же как и вам. Дайте ей время и немного свободы, и вы сами увидите, как легко все уладится.
        Коди посмотрел на нее, будто решая, стоит ли ей верить.
        - У нее есть какие-нибудь близкие друзья? - спросила Шерри.
        - Уолли и Клэм, но мне кажется, отношения у них складываются не так хорошо, как раньше.
        - А как насчет подруг?
        - Есть парочка, но они живут здесь, в городе, а мы - в двадцати милях отсюда. То, что ей действительно нужно, - это поговорить с кем-нибудь, с женщиной старше ее, которая знает немного больше о таких вещах, как, например, бюстгальтер и остальная женская чепуха. И потом, этот нелепый план 4-Н. Моей дочери неожиданно пришла в голову мысль заняться устройством моей жизни.
        - 4-Н? Вашей жизни?
        - Не обращайте внимания, - тяжело вздохнув, сказал он.
        - Может, вы хотите, чтобы я с ней поговорила? - предложила Шерри. - Не уверена, что смогу все сразу уладить, но обещаю постараться.
        - Честно говоря, я хотел бы этого больше всего на свете, - сказал Коди, на мгновение его взгляд смягчился, но затем он снова нахмурился. - Последнее время она ведет себя просто как дикобраз, так что не обижайтесь, если она покажется вам несколько неприветливой. - Коди запнулся, отвел взгляд и снова тяжело вздохнул. - В то же время она может быть необычайно приветливой… Просто не удивляйтесь тому, что она скажет или сделает, хорошо?
        - Хорошо, не буду, - пообещала Шерри. - Уверена, мы с ней поладим. - Коди Бэйлман начинал вызывать у нее симпатию. Ему, очевидно, было нелегко обсуждать подобные вещи с незнакомой женщиной, но тем не менее интересы дочери были для этого человека на первом месте. Шерри не могла не оценить это. - Недавно я еще кое-что обнаружил. Думаю, Хизер не хотела, чтобы я это видел. По правде сказать, это меня очень насторожило.
        - Так что же это было?
        - Книга. Она засунула ее между диванных подушек. Это был один из тех любовных романов, которые так нравятся вам, женщинам. Должен сказать, это меня действительно встревожило.
        - Почему же?
        - Ну, не думаю, что ей стоит забивать голову подобной чепухой. - Он еще что-то пробормотал, однако Шерри не расслышала. Очевидно, Коди был невысокого мнения о романах.
        - Если хотите, я это обсужу с ней, - предложила Шерри. - Естественно, ей незачем знать, что вы нашли книгу.
        Коди поднялся:
        - Я очень ценю, мисс…
        - Ватерман, но, пожалуйста, зовите меня Шерри.
        - Шерри, - повторил Коди и протянул руку. Она пожала ее. Показалось ей или он действительно задержал ее руку в своей несколько дольше, чем было необходимо? Заметив взгляд Шерри, он наконец понял, что все еще не отпускает ее. - Было очень приятно познакомиться с вами.
        - Спасибо. Вы приведете Хизер сюда или лучше мне навестить вас на ранчо?
        - Если вас не затруднит. Было бы хорошо, если бы ваше появление не вызвало у нее подозрений. Узнай Хизер, что я с кем-то о ней говорил, она просто взбесится.
        - Тогда после полудня, скажем в час.
        - Великолепно.
        Коди немного задержался у двери.
        - Вы собираетесь остаться в Пеппере?
        - Я устроилась сюда на работу в прошлом месяце и должна была приступить к ней не раньше чем через две недели. Однако обстоятельства вынудили.
        Шерри не могла поверить собственным ушам. До того как Коди Бэйлман вошел, она и не собиралась жертвовать этими двумя неделями.
        - Тогда до завтра, - сказал Коди, широко улыбаясь.
        - До завтра.
        Он все еще топтался в дверях.
        - Может, вам лучше приехать к ланчу? По крайней мере угощу вас.
        Кивнув, она приняла приглашение.
        Тишину нарушил резкий звонок телефона. Судя по тому, что звук тут же оборвался, Шерри решила, что миссис Колсон сама подняла трубку.
        Коди не успел выйти, как в кабинет ворвалась регистратор с перекошенным от ужаса лицом.
        - Это был Люк Джонсон. У Элли начались схватки, и он напуган до смерти, что ей придется рожать в одиночку. Вам надо как можно быстрее ехать туда.
        - Куда? - решительно спросила Шерри.
        - Рэттлснэйк-Ридж, - вмешался Коди. - Пойдемте, - сказал он, подхватив ее под руку. - Я вас отвезу. Сами вы не найдете дорогу.

        ГЛАВА ВТОРАЯ

        - Рэттлснэйк-Ридж? - полушепотом переспросила Шерри, в то время как Коди вел ее к своему пикапу.
        Он открыл заднюю дверцу и помог ей забраться в машину. Нельзя сказать, что Шерри принадлежала к тому типу женщин, которые постоянно нуждаются в посторонней помощи, однако при росте в пять с половиной футов девушке было трудно самостоятельно залезть в пикап, рассчитанный на шестифутового Коди. Казалось, огромные колеса его машины были сняты с бензовоза.
        Определить первоначальный цвет пикапа не представлялось возможным, и Шерри пришло в голову, что ее, должно быть, не мыли с момента покупки. Возможно, именно благодаря толстому слою грязи она еще не развалилась.
        Шерри не могла сдержать улыбку при виде огромного количества листков, прикрепленных к приборной доске. Похоже, здесь помещалась вся документация Коди:
        - Мне нужно кое-что забрать из моей машины, - попросила девушка. - Она припаркована рядом с кафе.
        Коди остановился на Центральной улице, прямо возле ее «гео», и, заметив вопросительный взгляд девушки, пояснил:
        - Это единственная машина, которую я раньше не видел в нашем городе. - Он распахнул дверцу и, обойдя пикап, подал ей руку.
        Как только девушка снова устроилась в машине и застегнула ремень безопасности, они помчались вперед.
        Вот уже на протяжении нескольких лет Шерри получала от Норы длинные письма, в которых ее подруга описывала своеобразную жизнь Техаса; она писала, что люди здесь так же неповторимы, как их машины. Эти письма настолько заинтересовали Шерри, что она решила сюда переехать. И, похоже, уже начала понимать, что имела в виду Нора, рассказывая об уникальности местных жителей.
        - Жаль, что я сам не смог поговорить с Люком, - досадовал Коди. Он бросил на Шерри укоризненный взгляд, как будто именно по ее вине его друг был в таком отчаянии. - Элли настолько вскружила бедному парню голову, что, боюсь, если с ней что-то случится, он просто сойдет с ума.
        Шерри широко улыбнулась:
        - А разве не так мужчины должны относиться к своим женам?
        Коди задумался.
        - Может быть, но только к некоторым, - неохотно сказал он, как будто ему не хотелось признавать это.
        - А там, на Рэттлснэйк-Ридж, действительно водятся гремучие змеи? - спросила Шерри, чтобы как-то поддержать разговор.
        Теперь настала очередь Коди улыбаться:
        - У нас в Техасе стараются называть вещи своими именами. Мы не любим приукрашивать правду, так что, если место названо Рэттлснэйк-Ридж, можете не сомневаться - там действительно водятся гремучие змеи.
        - Понятно. - Шерри нервно сглотнула. - И что, их тут много?
        - А вы боитесь?
        - Не особенно. - Шерри надеялась, что ее голос звучит достаточно непринужденно. Нора ей ничего не писала о змеях. - Расскажите мне об Элли. Док говорил, что первого ребенка она родила двумя неделями позже положенного срока. Вы случайно не помните, сколько весил ее первенец?
        Коди в изумлении уставился на Шерри.
        - Если мне предстоит принимать роды, то важна любая деталь, - пояснила она. - Насколько я поняла, Элли небольшого роста и довольно хрупкого телосложения.
        - А разве не все женщины такие?
        Да, многого от Коди не добьешься.
        - А что еще вы бы могли о ней сказать? - терпеливо поинтересовалась Шерри.
        - Ну, она достаточно цепкая.
        - Молодая?
        - Лет двадцать пять, может быть, меньше. На самом деле Люк и не помышлял о браке, пока Элли не приехала навестить своих дедушку и бабушку. Вот тут-то он и попался. Клянусь, с тех пор как Люк ее встретил, он вел себя подобно влюбленному идиоту. - Коди нахмурился. - К сожалению, его состояние все еще остается таким же. Давно я не видел человека более влюбленного, чем он. - Голос Коди слегка дрогнул от переполнявших его чувств. - Бьюсь об заклад. Люк сейчас волнуется гораздо больше, чем сама Элли.
        - А первая ее беременность протекала нормально?
        - Откуда мне знать?
        - Она родила мальчика или девочку?
        - Девочку. Кристину Линн.
        - Это был крупный ребенок?
        - Я бы так не сказал.
        - И сколько ей лет?
        - Должно быть, около года. - Он запнулся. - А что, это плохо?
        - Почему? - Его вопрос несколько удивил ее.
        - Потому что вы нахмурились.
        Шерри и сама этого не заметила.
        - Нет, просто они не слишком-то долго тянули со вторым ребенком.
        - Да, но, если хотите знать правду, я думаю, это случилось незапланированно, так же как и с Кристиной Линн. Как я уже говорил. Люк потерял голову. Все время витает в облаках.
        Шерри это показалось очень милым. Витает в облаках, потерял голову. Ей было уже давно за двадцать, но ни один мужчина никогда не чувствовал по отношению к ней того же, и ей самой были чужды подобные переживания. Это и было одной из причин, по которым она уехала из Орчард-Вэлли. Вся ее жизнь была связана с этим маленьким городком, а ей хотелось перемен.
        Они ехали уже минут двадцать, как вдруг Коди свернул с основной магистрали на грязную, усыпанную гравием дорогу. Шерри резко подалась вперед, и, если бы не ремень безопасности, она могла бы стукнуться о приборную доску.
        - Вы в порядке?
        - Конечно. - От испуга Шерри боялась вздохнуть. - Сколько еще осталось?
        - Миль десять.
        Мысленно застонав, Шерри попыталась выдавить улыбку. Даже если бы они ехали на нормальной скорости, дорога стала бы настоящим испытанием. Девушку кидало из стороны в сторону, и, чтобы удержаться на месте, ей приходилось обеими руками цепляться за сиденье.
        Когда Коди наконец въехал на территорию ранчо, дорога выровнялась. Они остановились перед двухэтажным белым домом, показавшимся Шерри неким оазисом в страшной пустыне. Окна были украшены широкими голубыми наличниками, а из ящиков, прикрепленных снаружи, приветливо выглядывала красная герань.
        Шерри увидела, как входная дверь распахнулась и из дома выскочил долговязый ковбой.
        - Где вас черти носили? Почему так долго? - закричал он. - У Элли же схватки!
        Коди открыл дверцу, руки мужчины обвились вокруг ее талии и опустили девушку на землю.
        - Шерри, познакомьтесь, это Люк, - сказал он.
        - А где док? - спросил Люк.
        - На рыбалке. - Шерри протянула ему руку: - Меня зовут Шерри Ватерман и я…
        Слегка коснувшись ее руки. Люк метнул на Коли разъяренный взгляд, прервав тем самым объяснения Шерри.
        - Кого ты притащил к Элли? Коди, это же моя жена. Ты не можешь привести к ней любого, кто…
        - Я не любой, - попыталась успокоить его Шерри. - И справлюсь не хуже дока. Итак, где ваша жена?
        - Коди? - Люк неуверенно посмотрел на своего друга.
        - У тебя есть выбор: можешь сам принять у Элли роды, - предложил ему Коди.
        Люк заметно побледнел и покачал головой.
        - Я так и думал. - С этими словами Коди провел Шерри в дом. - Не обижайтесь на Люка, - прошептал он. - Я вам уже говорил, что с тех пор, как он встретил Элли, у него не все дома.
        Коридор вел на кухню. На высоком стуле сидела маленькая девочка, непрерывно стуча деревянной ложкой по столу, при этом лицо ее озаряла счастливая улыбка.
        - Кристина Линн, я полагаю, - сказала Шерри.
        Улыбка ребенка стала еще шире, хотя это казалось уже невозможным. По крайней мере дочь Люка, в отличие от своего отца, была рада ее видеть.
        - Где Элли? - спросила Шерри у Люка.
        - Наверху. Пожалуйста, поторопитесь. - Он быстро зашагал по направлению к лестнице.
        Шерри последовала за ним, перепрыгивая через две ступеньки, Коди шел следом.
        Пройдя по коридору. Люк показал Шерри вход в спальню. Элли сидела на кровати, прислонившись к изголовью, глаза были закрыты, а зубы лихорадочно кусали нижнюю губу. Руками она осторожно массировала вздувшийся живот.
        Люк присел возле кровати и, схватив руку жены, принялся целовать маленькие пальчики.
        - Они уже здесь. Волноваться больше не о чем.
        Элли поприветствовала Шерри и Коди едва заметным кивком. Шерри, выждав, пока у Элли пройдет очередной приступ боли, спросила:
        - Сколько длится схватка?
        - Минут пять. Это началось сразу после того, как отошли воды.
        - И как давно это случилось?
        - Около часа назад.
        - Тогда самое время осмотреть вас. - Шерри поставила свою сумку в ногах кровати и натянула резиновые перчатки.
        - Коди? - Люк снова вопросительно посмотрел на друга.
        - Коди, - обратилась к нему Элли, - будь так добр, займи чем-нибудь моего слабонервного мужа. - И она указала на дверь. - Он может развлечь Кристину Линн - ее совсем не следует оставлять одну. В любом случае пусть Люк держится подальше от этой комнаты.
        - Но, Элли, я тебе сейчас так нужен! - запротестовал Люк.
        - Нет, дорогой, в данный момент - нет. Коди, делай, что я сказала, и не подпускай сюда моего мужа.
        Коди с трудом вытолкнул Люка из комнаты. После того как мужчины удалились, Элли взглянула на Шерри.
        - Кто бы вы ни были, добро пожаловать. Вы не можете себе представить, как я рада видеть женщину.
        Шерри улыбнулась.
        - Меня зовут Шерри Ватерман. Я впервые в Пеппере. Док так обрадовался моему приезду, что сразу же отправился на рыбалку. Однако он сказал, что ваш срок придет не раньше чем через две недели.
        - Я тоже так думала. Но мы и с Кристиной Линн ошиблись в подсчетах.
        - Я вымою руки и тут же вернусь.
        К тому времени, как Шерри снова пришла в комнату, у Элли началась новая схватка. Немного подождав, пока боль прекратится, Шерри разложила подушки, чтобы Элли было удобнее.
        - У меня все в порядке? - нервно облизывая пересохшие губы, спросила Элли, когда схватка прошла. На лбу ее выступили бисеринки пота.
        - Все идет просто отлично, - ободряюще заверила Шерри, протирая лицо женщины влажной салфеткой.
        - И как долго это еще продлится?
        - Совсем чуть-чуть, - ласково пообещала Шерри. - Может, несколько часов.
        Плечи Элли безвольно опустились.
        - Этого я и боялась.
        Двадцать минут спустя в дверь тихонько постучали, и на пороге появился Коди.
        - Как у вас дела?
        - Отлично, - успокоила его Шерри. - Элли - просто замечательный пациент.
        - К сожалению, о Люке этого сказать нельзя. Может, вам что-нибудь нужно?
        - Подушки и магнитофон. - Увидев, что Коди озадаченно нахмурился, Шерри пояснила: - Успокаивающая музыка поможет Элли отвлечься от боли во время схваток. У меня есть с собой нужная кассета.
        Кивнув, Коди бросил взгляд на Элли.
        - Не волнуйся насчет Кристины Линн. Она в кровати и, судя по всему, уже спит. У меня на ранчо тоже все в порядке: я позвонил туда, и наша экономка пообещала мне присмотреть за Хизер, так что все улажено.
        - Делай что хочешь, но постарайся, чтобы Люк не заходил в эту комнату, - попросила Элли. - Такое впечатление, будто я единственная женщина, которой приходится терпеть боль при родах. Он напоминал развалину, когда я родила Кристину Линн. Доку Линдси пришлось убить гораздо больше времени на моего мужа, чем на меня.
        - Я позабочусь о том, чтобы он держал себя в руках, - выходя из комнаты, пообещал Коди.
        Шерри уже не раз сталкивалась с подобной ситуацией, когда будущий отец требовал к себе не меньше внимания, чем сама роженица. Ей всегда доставляло удовольствие смотреть на мужчин, которые испытывали такое волнение при рождении ребенка.
        - Поговорите со мной, - попросила Элли, прежде чем новая схватка обрушилась на нее.
        Шерри описала ей свое знакомство с Пеппером, встречу с майором Боуи, доком Линдси и Билли Бобом. Элли тихо смеялась над ее рассказом, но, когда боль снова началась, перевернулась на бок, а Шерри, нашептывая слова одобрения, начала аккуратно массировать ей поясницу, чтобы снять напряжение.
        - Я и сама не здешняя, - заговорила Элли, едва боль отступила. - Училась на втором курсе колледжа, когда заехала навестить своих бабушку и дедушку. Насколько помню, они всегда жили в Пеппере. Сначала собиралась остаться всего на несколько дней, но потом появился Люк. Могу поклясться, это был самый несносный и упрямый человек, которого я когда-либо встречала. Ни за что бы не поверила, что смогу полюбить его. Честно говоря, мне больше нравился Коди Бэйлман, но только в самом начале.
        - Очевидно, потом ваше мнение о Люке несколько изменилось.
        - Мой милый Люк. Сложно встретить второго человека, столь же сурового снаружи и чуткого внутри. Никогда не забуду тот день, когда он сделал мне предложение. Я как раз собиралась обратно в Даллас, потому что и так провела здесь на две недели больше, чем рассчитывала. Люк не хотел, чтобы я уезжала, но меня ждала работа, а осенью начинались занятия. Бабушка дала мне в дорогу столько провизии, что хватило бы на целый месяц.
        Шерри рассмеялась, а Элли тем временем скрутил новый приступ.
        - Приблизительно в пяти милях от города я заметила, что какой-то сумасшедший несется за мной на лошади, как будто догнать меня было вопросом жизни и смерти. Этим человеком оказался Люк. - От наплыва воспоминаний она покачала головой. - Когда я остановилась на обочине дороги, он спрыгнул с лошади, снял перчатки и, упав на колени, сделал мне предложение. Я поняла, что в жизни не смогу найти мужчину, который будет любить меня так же, как Люк Джонсон. Внезапно мир показался пустым без него. Конечно, мои родители расстроились, когда узнали, что я бросила колледж, но я счастлива, а это самое главное.
        - И вам не скучно жить так далеко от города?
        - Поначалу было немного скучно. Но сейчас я этому даже рада.
        - Никогда не слышала более романтичной истории.
        Элли улыбнулась.
        - А у вас в жизни кто-нибудь есть?
        - Ну, конечно, у меня были увлечения, так же как и у всех в юности. Некоторое время я встречалась с одним доктором, однако мы оба отлично понимали, что наши отношения не имеют будущего. - Шерри улыбнулась, вспомнив, как трудно было Колби Винстону признать, что он любит Валери Блумфилд.
        На протяжении следующих часов Коди пару раз заглянул к ним проверить, как идут дела, и рассказать о своих. По его словам. Люк метался из угла в угол и уже протоптал тропинку в ковре. А он, Коди, доблестно пресекал его попытки прорваться к своей жене.
        - Он так любит меня, - нежно сказала Элли.
        Когда Шерри закрывала за Коди дверь спальни, он тихо спросил:
        - Это еще долго? Люк в панике.
        - Пара часов, не больше.
        Коди кивнул, и на минуту его взгляд задержался на ее лице.
        - Все-таки здорово, что вы здесь. - Отвернувшись, он начал спускаться по лестнице.
        - Я тоже очень рада, что вы здесь, - раздался голос Элли.
        Шерри вернулась к кровати.
        - Док бы справился с этим не хуже меня.
        - Возможно, но меня очень поддерживает то, что вы женщина.
        Вторая волна схваток началась сразу после полуночи. От боли Элли выгибалась дугой, в перерывах между приступами пытаясь отдышаться. Шерри помогала ей советами. И наконец, с торжествующим криком, Элли произвела на свет крепкого, горластого младенца.
        Едва ребенок оказался на руках у матери, как дверь с грохотом распахнулась и в комнату ворвался Люк.
        - Сын, Люк, - прошептала Элли. - У нас сын.
        Люк опустился на колени возле кровати, глядя на сердитое пунцовое личико младенца. Новорожденный протестующе дрыгал крошечными ножками. Глаза его были прикрыты, и казалось, все силы ребенка уходят на пронзительный крик.
        - Смотри, он так похож на тебя, когда ты сердишься, - сказала Элли мужу.
        Люк кивнул, и Шерри заметила, что на глазах мужчины заблестели слезы, когда он наклонился и прикоснулся губами к сморщенному лобику сына. Затем, нежно проведя рукой по лицу жены, поцеловал ее.
        - Больше никого, - поклялся он. - Теперь наша семья окончательно сформировалась.
        Элли прикрыла глаза.
        - Точно так же ты говорил, когда родилась Кристина Линн.
        - Действительно, - согласился Люк. - Я и тогда не мог видеть, как ты страдаешь, а теперь все, баста - не думаю, что смогу выдержать еще раз. К тому же я чуть не потерял лучшего друга.
        - О нет, ты был далек от этого, старина, - откликнулся с порога Коди.
        - Ладно, успокоил, но двух детей вполне достаточно, правда, Элли? Знаю, ты говорила, что мечтаешь о четверых, но я и слышать об этом не хочу. Ты ведь не будешь возражать, правда?
        Проскользнув мимо здоровяка ковбоя, Шерри взглянула на Элли.
        - Вы совсем измучились. Не мешает немного отдохнуть.
        Бережно высвободив ребенка из рук матери, Шерри завернула его в мягкое одеяло, не переставая восхищенно разглядывать маленького человечка.
        - Пошли, - подтолкнул Коди Люка. - Это стоит отметить. Давай откроем ту бутылку великолепного скотча, которую ты прятал.
        - Она опять это сделает, - пробормотал Люк себе под нос. - Эта женщина знает, что я ни в чем не могу ей отказать. Я и сообразить не успею, что к чему, а у нас перед домом уже будут резвиться четверо детей.
        Шерри привела все в порядок и присоединилась к мужчинам в гостиной.
        Оба держали в руках по стакану виски.
        - Элли и Филип заснули, - сообщила им девушка.
        - Филип, - медленно произнес Люк, глаза его загорелись. - Значит, она все-таки решила назвать его Филипом.
        - Семейное имя? - поинтересовался Коди.
        Люк пожал плечами.
        - Вообще-то, это мое имя. В детстве оно мне не нравилось, так что, когда пошел в школу, я настоял на том, чтобы все называли меня Люком.
        - Элли говорит, что ребенок похож на Филипа, - вставила Шерри.
        Лицо Люка расплылось в широкой улыбке.
        - Думаю, она права. - Он взглянул на янтарную жидкость в своем стакане. - Сын. Теперь у меня есть сын.
        Шерри улыбнулась и вдруг поняла, что ее клонит в сон. У девушки выдался тяжелый день. Чтобы не ехать по жаре, она встала очень рано, а сейчас шел уже третий час ночи.
        - Пойдемте, - позвал Коди, ставя стакан на столик, - я отвезу вас обратно в город.
        Шерри кивнула, устало прикрыв рукой рот, и сладко зевнула. Она ужасно вымоталась.
        - Спасибо, - сказал Люк. В его глазах светилась благодарность. Он взял безвольную руку девушки и крепко пожал ее.
        - Я свяжусь с вами завтра, - пообещала Шерри. - Элли отлично справляется с ребенком.
        - Я знаю. Она со всем отлично справляется. - Люк опустил глаза, как будто ему стало стыдно за свое поведение. - Стоило мне только увидеть эту женщину, и я уже понял, что полюблю ее. Чего я не знал, так это как мне чертовски повезло, что она согласилась стать моей женой.
        - Из того, что мне успела сказать Элли, можно сделать вывод, что она считает себя не менее удачливой.
        При этих словах Люк широко улыбнулся.
        - Пойдемте, Шерри, вы совсем выдохлись, - Коди подхватил девушку под руку. - Спокойной ночи. Люк.
        - Спокойной ночи. - Люк проводил их до входной двери. - Мама Элли уже выехала и должна быть здесь утром. Она поможет нам. Еще раз спасибо.
        К тому времени, как Шерри снова оказалась в машине Коди, она едва стояла на ногах. Перспектива долгой поездки по разбитой дороге ужасала ее, но делать было нечего.

        - Шерри. - Казалось, кто-то зовет ее издалека. Возможно, со дна колодца. И тут она поняла, что случайно уснула.
        Ей не хотелось засыпать, но глаза сами закрылись, и она проспала всю дорогу. Должно быть, Коди вел машину с предельной осторожностью.
        Проснувшись, Шерри обнаружила, что ее голова уютно устроилась на плече Коди. Это было настолько приятно, что девушке не хотелось двигаться.
        - Мы уже в городе? - спросила она, неохотно открывая глаза.
        - Нет. Я решил, что вы слишком устали, чтобы трястись до Пеппера.
        Резко выпрямившись, Шерри огляделась: машина стояла возле огромного дома со сводчатыми окнами и нарядными фронтонами. Площадка перед домом, освещенная фонарями, напомнила девушке сцену, идеально подходящую для мыльных опер.
        - Где мы? - спросила она.
        - В моем доме, в «Счастливой подкове». Я подумал, что остаток ночи вы вполне можете провести здесь. А утром я отвезу вас в город.
        У Шерри не было ни сил, ни желания спорить с ним. Ей нравился этот ковбой, он вызывал у нее доверие, и когда Коди обошел машину, чтобы помочь ей выбраться, Шерри обнаружила, что с нетерпением ждет, когда его руки обовьются вокруг ее талии.
        - Надеюсь, вам не помешало то, что я заснула на вашем плече?
        Он что-то пробормотал в ответ, но Шерри не разобрала слов. Коди провел ее в просторную кухню, по пути включив свет.
        Не тратя лишних слов, он извлек из шкафа два больших стакана и наполнил их молоком.
        - Вы ничего не ели.
        Шерри на секунду задумалась. Он был прав, после того чизбургера и пирога у нее во рту и маковой росинки не было. Удивительно, что девушка до сих пор не испытывала ни малейшего чувства голода.
        - Вот, - сказал Коди, передавая ей стакан с молоком. - Это поможет вам дотянуть до завтрака.
        - Спасибо.
        Один стул он подвинул ей, другой оседлал сам. В комнате воцарилась гнетущая тишина.
        - Значит, - наконец произнес он, - вы собираетесь остаться в Пеппере?
        Шерри кивнула. Ей нравился его хрипловатый голос и мужественное лицо, хоть и несколько грубоватое, но привлекательное. Жизненный опыт оставил на нем свой отпечаток, и опыт этот, как догадывалась Шерри, был не из легких.
        - Вам здесь понравится. Пеппер - замечательный город.
        Все в Коди Бэйлмане восхищало девушку. Несколько прядей, выбившихся из темной копны волос, упали на лоб, придав ему какой-то задорный, мальчишеский вид. Это было так трогательно, что Шерри едва сдержалась, чтобы не поправить непослушную прядь.
        - Комната для гостей наверху, - отрывисто произнес Коди, вставая со стула. Он залпом осушил стакан молока и поставил его в раковину.
        Шерри ничего не оставалось, как тоже допить свое молоко и последовать за ним.
        - Сюда, - тихо сказал Коди, указывая на винтовую лестницу, ведущую наверх.
        Шерри на минуту задержалась, окидывая взглядом старинную мебель и картины.
        - У вас симпатичный дом.
        - Спасибо.
        Она последовала за ним вверх по лестнице, а затем в отведенную ей комнату в дальнем конце коридора. Открыв дверь, Коди тихо выругался.
        - Что-нибудь не так? - спросила Шерри.
        - Кровать не застелена. Прошлой ночью здесь была подруга Хизер, и моя дочь обещала, что сама перестелет постель. Очевидно, она забыла. Слушайте, лучше я останусь здесь, а вы переночуете у меня в комнате. Джени, наша экономка, только сегодня поменяла там белье.
        - В этом нет никакой необходимости, - запротестовала Шерри. - Застелить кровать - дело минутное.
        - Да вы едва стоите на ногах, - возразил Коди и, взяв девушку за руку, провел в другой конец коридора.
        Останься у нее хоть какие-нибудь силы, Шерри продолжила бы спор, но Коди был совершенно прав, она чувствовала себя абсолютно разбитой.
        - Позовите меня, если что-нибудь понадобится, и не спорьте, пожалуйста.
        Шерри кивнула.
        Был ли это внезапный порыв или давно сдерживаемое желание, но, прежде чем уйти, Коди наклонился, и его губы нежно коснулись губ Шерри.
        Девушка затрепетала, незнакомое чувство разлилось по всему телу. Она не оттолкнула его, когда он начал целовать ее шею. На его лице
        промелькнула некоторая настороженность, как будто он боролся сам с собой, но ему передался трепет ее жаждущих горячих губ и влекущее волшебство сладкого поцелуя заставило крепче прижать к себе Шерри.
        Когда он отпустил ее, девушка едва держалась на ногах.
        - Спокойной ночи, Шерри, - произнес он, затем резко развернулся и широкими шагами направился к двери.
        Но прежде чем уйти, он еще раз оглянулся. Девушка заметила нерешительность в его глазах - казалось, Коди противился внезапно возникшему влечению и уже жалел о том, что поцеловал ее.
        Шерри и сама запуталась в чувствах. Она уже ругала себя за то, что не настояла на комнате для гостей. Открыв дверь, девушка решительно шагнула внутрь: обстановка в комнате Коди напоминала о хозяине - начиная с базальтового камина и кончая огромной кроватью. Девушка откинула с постели покрывало и разделась. Она думала, что заснет, едва коснувшись головой подушки, но ошиблась и металась по кровати до самого рассвета. Перед глазами стоял образ Коди, и ей казалось, что лицо его выражает сожаление. Наконец она забылась тревожным сном.

        - Черт побери!
        Шерри приоткрыла один глаз и увидела в дверном проеме хорошенькую девочку лет двенадцати, одетую в джинсы и клетчатую рубашку, тяжелые косы спадали ниже плеч.
        - Черт побери, - повторила девочка так, как будто это было рождественское утро, а перед собой она видела не Шерри, а Сайта-Клауса, готового забросать ее подарками.
        Шерри приподнялась на локте и зажмурилась от яркого солнечного света.
        - Привет.
        - Здорово! - с веселой улыбкой поприветствовала ее девочка.
        - Который час? - Шерри протерла глаза. Казалось, она проспала всего несколько минут. Больше всего ей сейчас хотелось зарыться в подушку и с головой накрыться простыней.
        - Восемь тридцать. А где папа?
        - Ты… ты Хизер?
        - Значит, он рассказал вам обо мне, да? - радостно спросила девочка.
        Забежав в комнату, она вскочила на кровать.
        - Я думаю, ты все не так поняла. - Шерри почувствовала, что должна объяснить девочке ситуацию.
        - Но ведь вы в папиной кровати, да? Так что не надо слов! Все и так предельно ясно. Кроме того, вы - первая женщина, которую он привел к нам в дом. И как же вы познакомились? - Она подперла коленями подбородок и обвила себя руками, готовясь к долгому рассказу.
        - Хизер! - раздался голос Коди из другого конца коридора.
        - Я здесь! - крикнула девочка в ответ. Весь этот шум заставил Шерри поморщиться.
        Через пару секунд фигура Коди обрисовалась в дверном проеме, загородив собой весь проход.
        - Папочка, - укоризненно обратилась к нему Хизер, - оказывается, ты утаивал от меня свою любовную связь. И когда же свадьба?

        ГЛАВА ТРЕТЬЯ

        - Хизер! - возмущенно воскликнул Коди, на нем были джинсы и наспех накинутая рубашка, открывающая заросшую густыми волосами широкую грудь и плоский живот.
        - Но, папа, ты же не собираешься скромпроментировать, - попыталась выговорить Хизер, - свою подругу! У тебя есть только один способ сохранить ее доброе имя.
        Шерри рассмеялась. Она просто не смогла сдержаться, хотя, похоже, слова Хизер отнюдь не приводили Коди в восторг. Ясные голубые глаза девочки светились озорством.
        - Итак, - продолжила девочка, - как давно это продолжается?
        - Тебе придется извиниться перед мисс Ватерман, - железным тоном заявил Коди.
        - Извините, мисс Ватерман. - В голосе девочки не было и намека на раскаяние. - Я так понимаю, вы недавно у нас в городе?
        Шерри кивнула и протянула руку.
        - Называй меня просто Шерри. Я буду работать с доком Линдси.
        - У-у-у, это здорово, в самом деле здорово.
        - Прошлой ночью я была у Элли Джонсон, - продолжила Шерри.
        - А что, она уже родила?
        - Да, мальчика. Его назвали Филипом, - ответил Коди.
        Хизер хлопнула рукой по матрасу.
        - Ничего себе! Люк никогда этого не говорил, но я знаю, он хотел мальчика. Вообще-то Люк так помешался на Элли, что и котенку был бы рад.
        Коди потер лоб.
        - Мы вернулись домой после двух. А кровать для гостей была не перестелена. - Он строго посмотрел на Хизер.
        - Ой, - девочка хлопнула ладошкой по губам, - а я что, обещала? Извини.
        Шерри прочистила горло.
        - Пора бы мне уже подумать, как добраться до города.
        - Ты хочешь, чтобы я узнала, сможет ли Слим отвезти ее? - спросила отца Хизер.
        - Я сам это сделаю, - ответил Коди, удаляясь. - Но сначала не мешает позавтракать.
        - Завтрак, - многозначительно повторила Хизер. Слезая с кровати, она поиграла бровями. - Он сам отвезет вас, - добавила она, загадочно улыбнувшись Шерри. Ее улыбка стала еще шире, а огонек в глазах, казалось, был по-настоящему огнеопасен. - Да-а, мой папочка и впрямь положил на вас глаз. Определенно. Это может быть чертовски интересным. Похоже, он наконец послушался меня.
        - Я… да мы только вчера познакомились, - попыталась объяснить Шерри.
        - Ну и что?
        - Я имею в виду, ну, еще рановато делать подобные выводы.
        - Вот еще! - Хизер снова плюхнулась на кровать. - А как он вам? Симпатяга, вы так не считаете?
        - Э-э-э…
        - Однако с ним нужно набраться терпения. Понимаете, папа начинает хуже соображать, когда дело касается женщин. Ему нужно еще многому научиться, но, между нами говоря, мне кажется, у вас получится.
        Из рассказа Коди Шерри сделала вывод, что Хизер была робким, застенчивым ребенком. Ха! Какая уж тут застенчивость!
        - Обожаю романтику, - томно вздохнув, продолжала Хизер. Она огляделась, чтобы убедиться, что их никто не слышит, затем, понизив голос, добавила: - Я уже сто лет жду, когда до папочки наконец дойдет, что ему пора жениться. Мама умерла, когда мне было всего два года, так что я ее едва помню, и…
        - Хизер, мы с твоим папой познакомились совсем недавно, - напомнила ей Шерри. - Я боюсь, ты несколько ошиблась с выводами, а это не может понравиться ни мне, ни твоему папе.
        Лицо девочки погрустнело.
        - Думаете? Это все потому, что я сплю и вижу, когда же папа снова женится. Если он не поторопится, то к тому времени, когда у него появятся новые дети, я буду уже совсем взрослой. Если вы еще не догадались, должна сказать, что я действительно люблю детей. Ведь не слишком-то весело быть единственным ребенком. - Она на минуту замолчала и призадумалась.
        Шерри хотела ответить, но едва она открыла рот, как Хизер уже продолжала:
        - Но ведь он вам нравится?
        Шерри убрала волосы с лица. Ей не нужно было смотреть в зеркало, чтобы понять, что щеки ее пылают.
        - Конечно, твой отец замечательный человек, но как я уже говорила раньше…
        - Хизер! - прогрохотал Коди.
        - Он хочет, чтобы я вас оставила в покое. - Девочка скорчила гримасу. - Но ведь мы еще поговорим, правда?
        - Э-э… конечно. - У Шерри уже начинала кружиться голова.
        Было просто невозможно не привязаться к дочери Коди. В ней кипела жизнь, она заражала своим весельем.
        - Отлично. Тогда мы еще поболтаем.
        - Договорились.
        Когда Шерри спустилась на кухню, Коди и Хизер уже сидели за столом вместе с женщиной средних лет, густые седые волосы которой были аккуратно заколоты. Женщина тепло поприветствовала гостью.
        - Шерри, это Джени, - представил женщину Коди. - Она помогает нам с готовкой и уборкой.
        Приветливо кивнув, Шерри заметила заговорщицкие взгляды, которыми обменялись Хизер и Джени. Девочка, казалось, не переставала улыбаться с того самого момента, как обнаружила Шерри в постели отца. Экономка тоже сияла от удовольствия.
        - Джени у нас живет уже тысячу лет, - пояснила Хизер, дотягиваясь до другого конца стола, чтобы нацепить на вилку горячий блинчик.
        Джени захихикала.
        - Ну, я несколько моложе, чем сказала Хизер, но совсем чуть-чуть. А теперь садитесь, и я положу вам блинчиков.
        Коди ни слова не проронил за завтраком, но, насколько Шерри могла понять, он уже глубоко раскаивался в том, что привез ее на ранчо.
        Еда была изумительной. И хотя Коди не слишком-то пытался поддержать беседу, Шерри не винила его. Упоминание о погоде привело к продолжительному монологу Хизер на тему того, что лето - лучший сезон для свадеб, казалось, девочка готова на все, лишь бы убедить отца жениться. Присутствие Шерри только подстегнуло ее.
        После завтрака Коди извинился, сказав, что ему необходимо переговорить со своими рабочими. Шерри позвонила на ранчо Джонсонам проверить, как идут дела у Элли и новорожденного. К телефону подошел Люк и заверил, что у них все в порядке, особенно после того, как приехала мама Элли. Он еще раз поблагодарил девушку за помощь.
        - Готовы? - спросил Коди, когда она повесила трубку.
        - Да. Только попрощаюсь с Джени.
        Когда несколько минут спустя Шерри вышла во двор, Коди уже ждал ее. Хизер отправилась с ней, но в нерешительности остановилась, увидев отца возле пикапа.
        - Ты же не собираешься везти ее на этой старой развалине? Пап, этот пикап просто ужасен.
        - Собираюсь, - заявил Коди тоном, не терпящим возражений.
        Однако это не остановило Хизер.
        - Но Шерри же особенная. Я думала, ты отвезешь ее на «кадиллаке».
        - Да все в порядке, Хизер, - заверила ее Шерри, открывая дверцу машины. К сожалению, самостоятельно забраться внутрь она не могла. Коди подоспел на помощь, однако без особой охоты.
        Шерри помахала девочке, и машина тронулась. Хизер с изрядной долей драматизма прижала руки к груди и тут же бессильно опустила их, делая вид, что сражена романтикой ситуации. Шерри стоило усилий подавить улыбку.
        Ранчо Коди оказалась огромным. Они проехали уже много миль, а конца полям все еще не было видно. Шерри задала своему спутнику пару вопросов, чтобы завязать разговор, но разборчивого ответа так и не добилась. Очевидно, бессонная ночь не прибавила ему хорошего настроения.
        Въезжая в город, Коди прочистил горло, как будто собирался толкнуть речь на каком-то важном заседании.
        - Я надеюсь, вы не восприняли серьезно то, о чем говорила Хизер.
        - Вы имеете в виду то, что неплохо бы сохранить мое доброе имя?
        В ответ он пробурчал:
        - Да.
        - Ну конечно, нет.
        - Отлично.
        Он был настолько серьезен, что ей стоило огромного труда не рассмеяться.
        - И поцелуй тоже, - добавил он, хмуря брови.
        - Поцелуи, - поправила она.
        Несмотря на беспокойную ночь, Шерри действительно почти не думала об этом. Однако сейчас, вспомнив, сделала вывод, что причиной всему была лишь усталость, а также тот эмоциональный подъем, который они пережили вместе при рождении Филипа. То, что их влекло друг к другу, не подлежало сомнению, а поцелуи были чисто символическими - что-то вроде взаимного поздравления, ведь они оба помогли появиться на свет новой жизни. В них не было ничего сексуального…
        - Назовем их временным… помрачением сознания.
        - Договорились. - Это было не совсем то определение, которое им дала бы Шерри, но, очевидно, Коди оно казалось вполне приемлемым. К тому же он был рад встретить понимание с ее стороны.
        На некоторое время оба замолчали, и Шерри осталась наедине со своими мыслями. Она поняла, что в принципе согласна с Коди. Тот вечер был временным помутнением рассудка. Тем не менее ее охватило разочарование, как будто она стояла на пороге великого открытия, которое оказалось всего лишь ошибкой.
        Как только Шерри решила, что, возможно, в Коди Бэйлмане нашла своего избранника, она тут же обнаружила полное безразличие с его стороны. Определенно это было не то, о чем рассказывала Элли.
        Шерри очень мало знала о любви. Четыре года назад она наблюдала, как три сестры Блумфилд, одна за другой, нашли свое счастье в Орчард-Вэлли в течение одного лета. Любовь каждой из сестер была подобна взрыву. Валери и Колби чувство застало врасплох, оба отчаянно ему сопротивлялись. Шерри лишь оставалось наблюдать, как человек, с которым она сама встречалась, влюбляется в другую девушку.
        Затем из Италии вернулась Стеффи, сестра Валери. Она встретилась с Чарлзом после трехлетней разлуки, и оба, казалось, были сражены наповал силой охвативших их чувств. Свадьба состоялась через несколько недель после бракосочетания Валери и Колби.
        Однако из всех сестер Блумфилд Нора поразила Шерри больше всего. Они были одноклассницами, и долгое время их объединяли общие интересы и общие друзья. При мысли о Норе и Рауди на лице Шерри всегда появлялась улыбка. Похоже, ни долговязый миллионер, ни ее подруга не подозревали, куда заведут их отношения. Весь Орчард-Вэлли затаив дыхание следил за развитием этого романа. По мнению Шерри, Нора и Рауди оказались идеальной парой. Именно эта любовь и заставила ее подругу покинуть Орчард-Вэлли.
        С тех пор как Нора уехала из Орегона, Шерри с головой погрузилась в учебу, чтобы получить медицинскую степень, так что времени на любовь у нее не оставалось. Но сейчас девушке хотелось встретить такое же большое чувство, какое нашли ее подруги, ощутить то волнение и трепет, которые охватывают лишь тогда, когда встречаешь своего избранника. Она искала мужчину, который полюбил бы ее так, как Люк любит Элли. Она ждала мужчину, который смотрел бы на нее так, как Колби Винстон смотрит на Валери Блумфилд.
        Коди остановил пикап рядом с «гео» Шерри. Отстегнув ремень безопасности, девушка потянулась за сумочкой.
        - Мне понравилось, как вы вели машину, - сказала она, протягивая ему руку.
        - Всегда рад. - Он быстро пожал ей руку и выпрыгнул из машины, чтобы помочь. Когда его ладони оказались на талии девушки, глаза их встретились. На миг Шерри замерла, у нее просто не было сил двинуться, как будто его прикосновение парализовало ее. И только когда Коди отвел взгляд, она обвила руками его плечи и спустилась на землю. Их глаза снова встретились, и девушка прочитала в его взгляде затаенное сожаление
        Он слегка отступил, и ей показалось, что между ними возник какой-то невидимый барьер.
        - Я не собираюсь извиняться за то, что целовал вас прошлой ночью, - тихо сказал он.
        - Так вы все-таки жалеете об этом?
        - Да, сейчас даже больше, чем раньше.
        Суровая нотка в его голосе удивила Шерри.
        - Почему? - она почти прошептала это слово.
        - Потому что будет чертовски сложно не повторить этого еще раз. - Он отвернулся и направился к пикапу, забрался на переднее сиденье и завел мотор.
        Шерри села в свою машину и через пару минут уже была у клинике. Припарковав «гео» позади здания, девушка вошла через главный вход. Миссис Колсон поприветствовала ее широкой улыбкой.
        - Добро пожаловать!
        - Спасибо. У Элли родился замечательный мальчик.
        - Я уже в курсе. В наших краях слухи распространяются с ужасной скоростью. Элли заявила, что без вас рожать больше не будет. Она считает, что вы большая удача для Пеппера.
        Шерри рассмеялась:
        - Полагаю, от дока Линдси никаких известий?
        - Нет, почему же. Он позвонил сегодня утром проверить, как идут дела.
        Шерри вздохнула с некоторым облегчением. Во всяком случае, хоть какое-то чувство ответственности у этого человека было.
        - Я бы хотела поговорить с ним, когда он снова позвонит.
        - Нет проблем. Ему тоже хочется поговорить с вами. Похоже, произошла ошибка - вы должны были приступить к работе только через две недели.
        - Как раз это я пытаюсь все время объяснить, - решительно заявила Шерри. - Мне вообще не стоило заезжать сюда, так как все решили, что раз уж я здесь, то могу начать работать.
        Повертев в руках папку, миссис Колсон извлекла оттуда договор и бегло ознакомилась с его содержанием.
        - Док прав. Однако почему же вы появились здесь так рано?
        На миг Шерри показалось, что, даже прокричи она это в рупор, ее бы все равно никто не услышал.
        - Я просто решила заглянуть сюда по пути в Хьюстон, - терпеливо повторила она. - А мэр Боуи решил, что я остаюсь, впрочем, док тоже так подумал. И прежде, чем я успела хоть слово вымолвить, он выскочил за дверь с удочкой в руках.
        - Но вам надо было объяснить.
        Шерри стиснула зубы, чтобы не закричать.
        - Я пыталась, но никто даже не потрудился выслушать меня.
        - Хорошо, док просил передать вам, что где-то к полудню он вернется. Сказал, что все равно клев в начале сезона плохой.
        - Тогда мне нужно позвонить друзьям и предупредить, что я немного задержусь.
        - Конечно, звоните. Город все оплатит.
        Приняв душ и сменив одежду, Шерри стала дозваниваться подруге.
        - Я в Пеппере. Долгая история, но выбраться отсюда смогу только вечером, так что в Хьюстон прибуду завтра ночью.
        - Без проблем, - заверила ее Нора. - Я так рада, что ты приезжаешь! Мне тебя очень не хватало.
        - И мне тебя тоже.
        - Ну и как тебе Техас? - поинтересовалась Нора.
        В свете последних событий это был не самый лучший вопрос.
        - Я туг совсем недавно, чтобы успеть составить мнение. Люди достаточно дружелюбны, и я думаю, что скоро освоюсь с местным диалектом.
        Нора засмеялась.
        - О, Шерри, мне просто не терпится увидеть тебя. Но не волнуйся, я уже решила провести с тобой краткий курс по изучению нашего штата и местных обычаев. Ты полюбишь все это так же, как и я.
        - А как Рауди? - спросила Шерри.
        - Как всегда, в делах, но ходит вокруг меня кругами: с работы - домой, потом - за стол, а вечером - в постель. Одним словом - отличный отец и самый лучший муж.
        - Валери и Стеффи передают тебе привет. И папа тоже.
        - После разговора с тобой мне их еще больше не хватает. Рауди обещал, что мы съездим в Орчард-Вэлли где-нибудь к осени, но не думаю, что папа сможет так долго ждать. У меня предчувствие, что он сам появится здесь к концу лета.
        Шерри засмеялась:
        - Ну по крайней мере я буду у вас раньше его.
        - Мы рады тебе в любое время.
        У Шерри значительно поднялось настроение после беседы с давней подругой. Но у Норы был такой счастливый голос, что Шерри с трудом подавила приступ зависти. У Норы и Рауди уже было два ребенка, и они подумывали о том, чтобы завести третьего. Ее подруга всегда с ума сходила по детям, и Шерри удивлялась, почему она не стала кем-то вроде педиатра.
        Чтобы как-то скоротать время до приезда дока, Шерри полистала медицинские журналы. Когда она взглянула на часы, был уже полдень.
        В дверь просунулась голова миссис Колсон.
        - Давайте я принесу вам чего-нибудь на ланч?
        - Нет, спасибо. - Томительное ожидание полностью лишило ее аппетита.
        - Я собираюсь взять себе салат. Всегда заказываю еду в «Желтой розе». Может быть, все-таки поедите что-нибудь?
        - Нет, спасибо.
        Минут через пятнадцать в дверях приемной появилась Донна Джо с мясным салатом в руках и сразу же плюхнулась в кресло. Миссис Колсон была за стойкой, а напротив нее устроилась Шерри с сумочкой и чемоданом, всем своим видом показывая, что готова к отъезду.
        - К нам приехала ассоциация скотоводов, - пояснила Донна Джо, снимая обувь и осторожно растирая опухшие ступни. Как и накануне, она окинула Шерри любопытным взглядом. - Я слышала, вы прошлой ночью приняли у Элли роды.
        Да уж, новости в этом городке распространялись со скоростью света. Шерри кивнула.
        - Наверно, ночь вы провели у Элли и Люка, потому что мэр Боуи все утро вас разыскивал. Даже в клинике вас не было.
        - На самом деле Коди Бэйлман привез меня к себе домой.
        - Так вы что, всю ночь у Коди провели? - спросила Донна Джо. И официантка, и миссис Колсон с интересом взглянули на Шерри.
        - Было уже два часа, когда Элли родила. Я была измучена, Коди тоже. - Ей вовсе не хотелось произвести неверное впечатление. - Ничего такого не случилось. Я имею в виду, ничего, что касается… э-э-э… - Она попыталась найти подходящие слова. - Коди вел себя как настоящий джентльмен.
        - Разве кто-нибудь сомневается? - Донна Джо подмигнула миссис Колсон.
        - А что такого в том, что я провела ночь у Коди?
        - Да ничего, - поспешила успокоить ее миссис Колсон, - Коди ведь джентльмен.
        - Такой же, как любой техасец, - прыснула Донна Джо. - Ну что. Марта, сама ей скажешь или мне сказать?
        - Сказать что? - спросила Шерри.
        Донна Джо и миссис Колсон обменялись многозначительными взглядами.
        - Так что? - переспросила Шерри.
        - Думаю, не стоит, - после некоторого раздумья высказала свое мнение миссис Колсон. - Она и сама скоро обо всем узнает.
        Донна Джо кивнула:
        - Ты права.
        - Что я сама узнаю? - попыталась Шерри в третий раз, но слова ее снова остались без внимания.
        - Марта сказала, что вы уезжаете, - перевела разговор на другую тему официантка. - По пути заскочите в кафе, и я вам приготовлю на дорогу ланч. Может, сейчас вы и не голодны, но аппетит приходит во время езды.
        - Спасибо, непременно буду.
        Около двух прибыл док, усталый и недовольный.
        - С самого рассвета на ногах, - бурчал он. - Надо было сразу догадаться, что для рыбалки еще слишком рано.
        - Гарантирую, через две недели клев будет отменный, - пообещала Шерри.
        - Надеюсь, - проворчал док. - Могли бы и сразу сказать, что у вас еще две свободные недели.
        Шерри пришлось прикусить язык, чтобы не напомнить ему, что и так сделала все возможное для этого, разве только не бросилась под колеса его грузовика.
        Девушка чуть не проехала мимо кафе, но, вспомнив об обещании, данном Донне Джо, резко притормозила. Официантка была права: и правда стоило взять с собой чего-нибудь в дорогу, в частности пару содовых, так как солнце палило безжалостно.
        Кафе в этот час пустовало. Присев у стойки, Шерри протянула руку за меню.
        - Что бы вы хотели? - спросила Донна Джо.
        - Так, посмотрим… Сэндвич с индюшкой, кетчупом и салатом, упаковку чипсов и пять диетических содовых, все с собой.
        Донна Джо пошла передать заказ на кухню. Когда она вернулась, глаза ее оживленно заблестели.
        - Здорово, Коди.
        - Здорово. - Коди сел рядом с Шерри и заказал кофе. - Привет.
        - Привет. - Шерри отлично понимала, как глупо с ее стороны смущаться, но ничего не могла поделать.
        Это напомнило ей один случай из детства, когда предмет ее обожания, Вэйн Пирс, подсел к ней в школьной столовой. Она тогда и слова из себя вьщавить не могла, чтобы как-то поддержать беседу.
        - А я все думал, встречусь с вами сегодня или нет.
        - Коди приехал в город на заседание скотоводов, - пояснила Донна Джо, поставив перед Коди бежевую керамическую кружку, от которой шел божественный аромат.
        - Док вернулся, - сказала Шерри, хотя не была полностью уверена, понял ли ее Коди. - Ругался, что рыбалка была ужасной, но сейчас в самом деле не сезон.
        Он рассеянно пожал плечами.
        - Довольно поздно для ланча, вы не находите?
        Донна Джо положила на стойку коричневый бумажный пакет.
        - Я собираюсь перекусить по дороге, - пояснила Шерри, улыбкой поблагодарив Донну Джо. Перекинув ремешок сумочки через плечо, девушка принялась искать кошелек.
        Лицо Коди приняло хмурое выражение.
        - Вы что, уезжаете?
        - Да, в Хьюстон.
        Он еще больше нахмурился.
        - Так скоро?
        - Через две недели вернусь. - Она слезла с табурета, с удивлением заметив, что Коди бросил на стойку несколько монет и последовал за ней.
        - На самом деле я собирался поговорить с вами, - сказал он, открывая перед ней дверь.
        - Ну и? - Она направилась к машине, Коди не отставал.
        - Да, насчет того, что я сказал вам сегодня утром. - Он избегал ее взгляда. - По дороге на ранчо я думал об этом и понял, что, должно быть, мои слова прозвучали несколько самонадеянно.
        - Надо же, а я не заметила, - соврала Шерри. Ей стало очень приятно, что он пытается сгладить то впечатление.
        - Это все из-за Хизер, к тому же вы были так великолепны с Элли, и все прочее.
        - Мы уже решили, что это было временным помрачением сознания, - напомнила ему Шерри. - Так что давайте просто забудем об этом.
        Он сунул руки в карманы брюк, в то время как девушка открывала машину.
        - Хотел бы я забыть, - сказал он так тихо, что Шерри подумала, не ослышалась ли она.
        - Простите? - переспросила она и, взглянув на него, попыталась улыбнуться, однако улыбка вышла несколько кривой.
        - Ничего, - ответил он слегка севшим голосом. - Я ничего не говорил.
        - Хотели бы что? - настаивала она, не давая ему опомниться.
        Коди опустил глаза, повел плечами и тяжело вздохнул.
        - Хотел бы я забыть, - с усилием произнес он. - Ну что, теперь довольны?
        - Нет, - мягко ответила Шерри. - Теперь я растерялась.
        - Я тоже. Вы мне нравитесь, Шерри. Не знаю почему, но это так, и надо признать, это обстоятельство меня самого пугает до смерти. Меня давно так не влекло к женщине, уж не помню… - он замолчал и задумчиво потер подбородок, - когда. И теперь вы уезжаете.
        - Но я же скоро вернусь. - Шерри и думать забыла о том, что хотела как можно быстрее добраться до Хьюстона.
        - Целых две недели!.. К тому времени все уже будет по-другому.
        - Откуда нам знать?
        - Я-то знаю, - уверенно ответил он. Сердце Шерри готово было разорваться.
        - Так вы просите меня остаться?
        Коди вздрогнул.
        - Нет, - категорично ответил он, затем добавил мягче: - Нет. - И шагнул к ней. - Вот проклятье, - пробормотал он и обнял ее, приникнув губами к ее губам.
        Шерри, всем существом откликаясь на его поцелуй, почувствовала, как в ней вспыхнуло ответное пламя. Слегка отстранившись от девушки, Коди произнес:
        - А теперь уходите, пока я не выставил себя еще большим идиотом.
        Однако Шерри сомневалась, что у нее хватит сил сдвинуться с места.
        - Зачем вы это сделали? - спросила она, кончиками пальцев прикасаясь к губам.
        - Будь я проклят, если бы сам знал, - недовольно бросил Коди.
        Оглянувшись вокруг, Шерри начала понимать причину его беспокойства. Казалось, весь город замер, чтобы поглазеть на парочку: двое мужчин, выходящие из скобяной лавки, похоже, просто приросли к асфальту, к окнам «Желтой розы» прилипли любопытные лица, и среди них Донна. Официантка радостно улыбалась Шерри, одобрительно подняв большой палец.
        - Ну, теперь начнется, - пробормотал Коди, уставившись на свои ботинки, как провинившийся школьник. - Разговорам не будет конца.
        - Спешу напомнить, что инициатором всех этих временных помрачений сознания, к счастью, была не я.
        - Да, но и против вы тоже не были.
        - Ну конечно, все так просто, не правда ли? - сказала она, искренне радуясь, что у нее есть убедительный предлог, чтобы поскорее уехать отсюда. - А теперь мне пора. - И, бросив пакет с ланчем на заднее сиденье, девушка скользнула в машину.
        - Шерри, черт возьми, ты не можешь вот так уехать.
        - Правда? Неужели у нас на сегодня еще что-то запланировано?
        - О'кей, о'кей, мне не следовало тебя целовать, признаю свою вину. - Он задумчиво потер шею, как будто не мог подобрать нужных слов. - Как я уже говорил, ты мне нравишься.
        - Только ты это демонстрируешь весьма оригинальным способом.
        Закрыв глаза, он кивнул.
        - Я уже успел дел натворить, хотя знаю тебя меньше одного дня. Слушай, через две недели в Пеппере будет большой пикник с танцами. Ты приедешь к тому времени? - Он назвал дату и время.
        После недолгого раздумья Шерри кивнула.
        - Если все останется по-прежнему, мы еще поговорим, - сказал он и, резко развернувшись на каблуках, зашагал прочь.

        ГЛАВА ЧЕТВЕРТАЯ

        - Что тебе еще рассказать о Техасе? - спросила Нора, когда они с Шерри устроились во дворе перед бассейном. Трехлетний Джеф и малышка Грейс уже дремали, так что подруги могли спокойно нежиться в лучах солнца. - Техас славится своими нефтяными скважинами, крупным рогатым скотом и хлопком. Территория штата состоит в основном из прерий…
        - И пустынь, - добавила Шерри.
        - Это тоже. Техас можно сравнить с зажаренным кусочком курицы, посыпанным горошком и политым соусом. Кстати, я тут обнаружила одну вещь, - с улыбкой добавила Нора. - Большинству техасцев абсолютно все равно, что есть. Они употребляют столько перца, что совершенно перестают чувствовать вкус.
        - Ты знаешь, по-моему, я уже привязалась к этому штату, - призналась Шерри, маленькими глоточками отпивая чай. - Все здесь так дружелюбно настроены.
        - Да, жители прозвали его Дружба.
        Этот факт нисколько не удивил Шерри.
        - Народ у нас очень веселый, - продолжала Нора, глаза ее заискрились смехом. - Может, они сами этого не замечают, но, клянусь, иногда их поступки кажутся мне просто сумасшедшими. Например, у них есть неписаные правила, соблюдать которые обязан каждый настоящий техасец.
        - Какие же это правила?
        - Ну, настоящий техасец свято верит в закон и порядок, за исключением тех случаев, когда дело касается ограничения скорости до пятидесяти миль в час. Они считают это совершенно невыполнимым. Что касается одежды, то настоящий техасец в жизни не украсит свою шляпу чем-то вроде пера, исключением может быть разве что полоска змеиной кожи, но только в том случае, если он сам эту змею убил и сам же выделал кожу. А джинсы! Клянусь, их не стирают до тех пор, пока они не начинают стоять от грязи.
        Шерри расхохоталась. Во время поездки по штату она встретила парочку таких типов. Но ни один из них не мог сравниться с теми оригиналами, которых она видела в Пеппере: мэр Боуи, Донна Джо и Билли Боб. Смешно вспомнить, как эти люди пытались оставить ее у себя в городе.
        И, несмотря на все усилия, Шерри никак не могла избавиться от мыслей о Коди Бэйлмане. Она думала об их последней встрече, когда он поцеловал ее средь бела дня, да еще на виду всего города. Коди Бэйлман накрепко засел у нее в голове. Казалось невероятным постоянно думать о человеке после столь короткого знакомства.
        - Шерри.
        Девушка подняла глаза. Только сейчас она заметила, что Нора машет рукой перед ее носом, пытаясь привлечь внимание подруги.
        - Где ты витаешь?
        - Прости, я задумалась о… э-э-э… моих новых знакомых из Пеппера.
        - Скорее всего, это тот ковбой, про которого ты мне рассказывала.
        Шерри потупила взгляд, впрочем, ее нисколько не удивило, что Нора с такой легкостью проникла в ее мысли.
        - Я не могу выбросить его из головы. Думала, что, оказавшись здесь, разберусь во всем происшедшем между нами. Я имею в виду - не то чтобы между нами действительно что-то произошло… О Боже, а я ведь и суток не пробыла в Пеппере!
        - Он тебе нравится, да?
        - Похоже на то, - сказала Шерри, протягивая руку за стаканом и крепко сжимая его в ладони. - А впрочем, не знаю, у меня все смешалось в голове. Мы знакомы слишком мало, чтобы я могла составить о нем мнение, и все же…
        - И все же ты постоянно думаешь о нем, мечтаешь оказаться рядом, скучаешь. Все это кажется почти невероятным, если учесть, что он появился в твоей жизни всего несколько дней назад.
        - Да, - согласилась Шерри, удивленная тем, с какой легкостью Нора выразила ее собственные мысли. - Это как раз то, что я чувствую.
        - Я так и думала. - Нора откинулась на спинку кресла и, удовлетворенно вздохнув, подняла свое лицо навстречу лучам солнца. - Это напоминает мне то время, когда Рауди выписали из госпиталя и он отправился домой, в Техас. Жизнь без него стала какой-то бессмысленной. Как будто внутри меня образовалась пустота. Он пробыл в госпитале не больше двух недель, но казалось, весь мой мир вертится вокруг него.
        - Рауди, к счастью, испытывал к тебе те же самые чувства, - сказала Шерри, думая о том, что возникшее между ними влечение смущает Коди не меньше, чем ее саму.
        - Сначала нет, - возразила Нора. - Я забавляла его, а после той аварии бедный парень просто хотел за кем-нибудь приударить, чтобы отвлечься. Под рукой оказалась я. К тому же я ведь сестра Валери. Ты знаешь, на самом деле он ехал в Орчард-Вэлли, чтобы разорвать ее с Колби помолвку. Не думаю, что Рауди с самого начала был влюблен в меня, - он влюбился даже позже, чем это утверждает.
        - На твоем месте я бы не была настолько уверена. - Шерри до сих пор не могла забыть ту суматоху, которую внес Рауди Кэссиди в жизнь маленького городка Орчард-Вэлли. Его самолет потерпел крушение на близлежащем поле, он был серьезно ранен, и ему требовалась срочная медицинская помощь. Рауди оказался ужасным пациентом - требовательным и придирчивым. Только одна медсестра могла утихомирить его. И Шерри была уверена, что Рауди полюбил Нору задолго до того, как покинул госпиталь, хотя, может, сам этого еще не сознавал. К тому же Шерри отлично понимала, что происходило в то время в душе у Норы. Похоже, девушке было легче разобраться в чужих чувствах, чем в своих собственных.
        - Жаль, что ты устроилась на работу в Пеппере, - мягко заметила Нора. - Знаю, это звучит несколько эгоистично, но я надеялась, что если ты переедешь в Техас, то сможешь обосноваться поближе к Хьюстону.
        - Я и представить себе не могла, что этот штат такой большой. На карте центральная часть Техаса всего в двух шагах от Хьюстона. Я поняла, что ошиблась, только когда сама приехала сюда.
        - Обидно, что у тебя не остается времени побывать в Сан-Антонио. Рауди взял меня туда на нашу первую годовщину, и могу сказать, для меня это было как еще один медовый месяц. Может быть, все из-за тех восхитительных магазинчиков и уютных кафе. - От нахлынувших воспоминаний Нора с тоской вздохнула. - Воздух был напоен ароматом жасмина. Когда я закрываю глаза, то чувствую этот запах. - Лицо Норы приняло мечтательное выражение. - Мы спустились в речном трамвайчике по реке Сан-Антонио, клянусь, я не помню более романтичного уик-энда, чем тот.
        - Постараюсь побывать там, - пообещала Шерри.
        - Одной туда ехать не стоит, - настаивала Нора, - это место просто создано для влюбленных.
        - О'кей, я отправлюсь в путешествие, только полностью убедившись, что в кого-то безумно влюблена.
        - Отлично. - Нору удовлетворил ее ответ.
        Вернувшись с работы раньше обычного, Рауди принес отличные новости. Они с Норой собирались усыновить двоих детей, которые год назад осиротели. Из-за каких-то юридических трудностей процесс усыновления был задержан, но сейчас все уладилось.
        - Похоже, скоро в нашей семье ожидается пополнение, - объявил Рауди, устраиваясь рядом с женой и держа ее за руку.
        Шерри испытала почти физическую боль, видя так сильно любящих друг друга людей.
        Это было очередным напоминанием, что сама она совсем одна, и чем больше ее подруг находили спутников жизни, тем более одинокой она себя ощущала. Шерри начала чувствовать себя лишней.
        - Сегодня днем у Грейс прорезался новый зубик, - объявила Нора, наливая Рауди стакан чая со льдом и добавляя туда ломтик лимона.
        - На это стоит посмотреть, - ответил Рауди, направляясь к дому.
        - Рауди, - Нора поспешила за ним, - пусть Грейс поспит. Она и так целый день не могла успокоиться.
        - А я хотел взять ее и Джефа поплавать.
        - Конечно, но сначала подожди, пока они проснутся. - Взглянув на Шерри, Нора тихо вздохнула: - Клянусь, Рауди и сам большой ребенок. Ему просто необходимо с кем-то поиграть.
        - Он великолепен. Я уже начинаю завидовать.
        - А вот и напрасно, - сказала Нора, подходя к ней и ласково пожимая ей руку. - Теперь твоя очередь, и я думаю, у тебя все получится.
        - Надеюсь, - сказала Шерри, однако в ее голосе не было никакой уверенности.
        - Шерри, - позвал Рауди, выходя из дома. - Я навел справки о ковбое, про которого ты вчера говорила. - Из внутреннего кармана пиджака он извлек небольшой лист бумаги. - Коди Бэйлман, - начал Рауди, - родился тридцать пять лет назад, женился в двадцать один год, овдовел, у него есть дочь по имени Хизер. Владеет десятью тысячами акров в предместье Пеппера. Был избран председателем местной ассоциации скотоводов на трехлетний срок.
        - Это все? - спросила Нора.
        - Наряду с крупным рогатым скотом разводит лошадей.
        Шерри не почерпнула для себя никакой новой информации.
        - По-моему, это достойный человек. Я разговаривал с одним знакомым, который уже несколько лет знает Бэйлмана, так вот он очень высокого мнения о твоем ковбое. Если хочешь знать мою точку зрения, тебе стоит женить на себе этого парня, подарить ему пару детишек, и ты увидишь, кто был прав.
        - Рауди! - возмутилась Нора.
        - Это как раз то, что ты сама сделала, и все сработало, разве не так?
        - Здесь немного другой случай, - сказала Нора, виновато глядя на Шерри.
        - Брак им обоим не помешает, - продолжал Рауди. Он посмотрел на Шерри и кивнул, как будто принимая окончательное решение: - Выходи замуж за этого человека.


«Выходи замуж за этого человека», - повторяла про себя Шерри, возвращаясь в Пеппер несколько дней спустя. Прощальная фраза Коди «Мы еще поговорим» тоже не давала ей покоя.
        За пятьдесят миль до Пеппера у ее машины спустило колесо, затем последовало томительное ожидание в авторемонтной мастерской, так что на месте Шерри была гораздо позже, чем рассчитывала. Она уже и не мечтала попасть на торжественную часть праздника, в том числе и на парад, но надеялась успеть на танцы.
        Шерри пыталась дозвониться до Коди из автосервиса, но трубку никто не брал. Не было никаких сомнений: весь город веселится на празднике. Ничего не оставалось, как ехать дальше, не останавливаясь, даже чтобы перекусить.
        По случаю торжества город был украшен так, что Шерри с трудом его узнала. На Центральной улице красовался флаг, возвещающий о наступлении Дня города Пеппера. Фонарные столбы пестрели гирляндами, а между ними были натянуты ленты из гофрированной бумаги голубого и белого цвета.
        Несколько ярко окрашенных картонных знаков указывали дорогу в городской парк, где устраивалось барбекю. Свернув с Центральной улицы на Еловую, Шерри почувствовала запах мескитового дерева, смешанный с ароматом жареного мяса; в самом разгаре был конкурс поваров. Шерри повезло, и она смогла припарковать свою машину на боковой аллее. Звучала музыка «кантри-энд-вестерн», деревья были украшены разноцветными китайскими фонариками.
        В парке собралось множество людей, однако Шерри не видела ни одного знакомого лица. Она с удовольствием приняла бы душ перед встречей с Коди, но времени на это уже не оставалось. Хорошо еще, что ее длинная юбка, ковбойские ботинки и рубашка как нельзя лучше подходили к этому празднованию. Все эти вещи были подарками Норы.
        - Шерри!
        Быстро обернувшись, девушка увидела, что к ней, размахивая руками, мчится Хизер. Надо сказать, Шерри не была готова к такому бурному приему. Хизер налетела на нее, обвила руками за талию и так сжала, что девушка чуть не упала на спину.
        - Я знала, что вы приедете! Вот ни капельки не сомневалась. А вы уже видели папу?
        - Нет, я только что приехала.
        - Он уж и не думал, что вы появитесь. Вы знаете, мужчины все такие.
        Пессимизм Коди несколько разочаровал Шерри.
        - Но я же сказала, что приеду.
        - Вот и я говорила, но папа не слишком-то верил. Как вам моя прическа? - Густые темные волосы Хизер свободными локонами ниспадали на спину, что очень украшало девочку. Для большего эффекта она встряхнула головой, как будто рекламировала шампунь, а потом посмотрела на Шерри так доверчиво и невинно, что той пришла в голову мысль, уж не репетировала ли Хизер этот взгляд перед зеркалом. - Пойдемте найдем папочку, пока он совсем не зачах.
        Вскоре Шерри заметила в толпе Коди. Он разговаривал с небольшой группой людей, сбившихся в тесный круг. Судя по их серьезному виду, темой были какие-то мировые проблемы. И только подойдя ближе, она поняла, что они обсуждают, добавлять ли еще перца в соус Билли Боба.
        - Это соседи, - сказала Хизер. - Так что папочка еще найдет время поговорить с ними.
        Но Шерри остановила девочку - ей не хотелось перебивать мужчин.
        - Это может затянуться на много часов! - рьяно запротестовала Хизер. Очевидно, ее громкий голос был специально рассчитан на то, чтобы услышал отец, потому что он тут же обернулся и уставился на Шерри так, будто не мог поверить своим глазам. Извинившись перед друзьями, он направился к девушке.
        - Привет, Коди. - Ей показалось, что язык прилип к гортани.
        - А я уж и не надеялся, что ты приедешь, - сказал он.
        - По дороге проколола шину, а чинили ее целую вечность. Я пыталась дозвониться, но такое впечатление, что в «Счастливой подкове» все вымерли.
        - Ты голодна?
        - Как волк.
        Коди извлек из кармана тугую пачку банкнот, отсчитал несколько и отдал Хизер:
        - Вот, купи Шерри порцию мяса.
        - Но, папочка, я ведь хотела с ней поговорить и…
        Коди одним взглядом отклонил все возражения.
        - Ну ладно, картина ясна. Ты хочешь побыть с ней наедине. И сколько времени я должна нести мясо? - Она театрально вздохнула. - Час? Или лучше два?
        - Мы будем под ивой, - сказал Коди, не обращая внимания на ехидные вопросы, и указал рукой на огромную плакучую иву футах в пятидесяти.
        - Ива, - повторила Хизер, томно понизив голос. - Ну что ж, неплохое место, папочка. Действительно неплохое. Даже я бы лучше не придумала.
        Когда Хизер наконец скрылась, Коди вздохнул с облегчением.
        - Не принимай мою дочь всерьез, - сказал он, качая головой. Затем улыбнулся: - Она ждала твоего приезда не меньше, чем я.
        Его слова и улыбка не оставляли в этом никаких сомнений. Казалось, с момента их последней встречи прошла целая вечность.
        После двухнедельной разлуки скучать по человеку, которого почти не знаешь, казалось просто немыслимым.
        Внезапно Шерри почувствовала страх. Страх от просыпающихся в ней чувств. Страх от новой встречи с Коди, его поцелуев. Не слишком ли многого она ждет от возникшего между ними влечения?
        Теперь же, когда Шерри сидела возле Коди под тенистыми ветвями плакучей ивы, ее растерянность возросла во сто крат: с одной стороны, ее ужасно тянуло к этому человеку, с другой, она не могла с уверенностью сказать, что эти чувства вызваны самим Коди. Может, она просто нуждалась в той тихой, спокойной жизни, которую обещал брак с этим мужчиной? Больше всего на свете Шерри хотела повстречать такую же удачу, какую посчастливилось найти ее подругам. Она слишком устала от одиночества. Устала возвращаться в пустую квартиру, постоянно быть подружкой невесты, но никогда самой невестой. Ей хотелось мужа, дом, семью. Неужели она желает слишком многого?
        Коди расстелил для них покрывало.
        - Как поживают твои друзья?
        - Любят друг друга без памяти, - выпалила Шерри первое, что пришло ей в голову, и, тут же пожалев об этом, смущенно отвела взгляд.
        - Молодожены?
        Девушка покачала головой.
        - Они уже четыре года женаты, у них двое детей. А через несколько недель усыновят еще двоих.
        - Должно быть, это очень добрые люди.
        Его слова согрели сердце девушки. Добрее людей, чем Рауди и Нора, она действительно не знала. Казалось, их любви было так много, что она переливалась через край и делала счастливыми всех вокруг.
        - Что-то не так?
        Похоже, ее мысли были открытой книгой для этого человека.
        - Ничего, просто я до смерти напугана теми чувствами, которые ты будишь во мне. Я же тебя толком не знаю, а чувствую… сама не понимаю, что я чувствую.
        Он рассмеялся.
        - По крайней мере ты не одна в своем смятении. Ведь я тебя тоже почти не знаю. Почему я выбрал именно тебя из всех женщин, которых встретил за эти годы?
        - Я не помешаю? - спросила Хизер, прокладывая дорогу среди густо переплетающихся ветвей ивы. Она устроилась на покрывале, по-турецки скрестив ноги, и протянула Шерри тарелку, на которой возвышалась гора салата, жареный цыпленок и огромный маринованный огурец. Девочка облизала кончики пальцев. - Мясо закончилось. Я сказала мэру Боуи, что это для Шерри, и он попросил оставить ему один танец. Бедняга целый день готовил и теперь ждет не дождется, когда сможет увидеть хорошенькое личико вместо котелка с соусом Билли Боба.
        - Пахнет восхитительно, - заметила Шерри, беря тарелку и принимаясь за еду.
        Коди в упор посмотрел на дочь, давая понять, что дальнейшее ее присутствие здесь вовсе не обязательно, но она ответила ему не менее многозначительным взглядом и спросил:
        - Ну что, пришли к какому-нибудь решению?
        - Нет. Мы не так уж много времени провели наедине, ты не находишь?
        - На мой взгляд, вполне достаточно.
        Коди закрыл глаза.
        - Хизер, пожалуйста.
        - Может, ты все-таки пригласишь Шерри на танец или будешь ждать, пока ее у тебя не уведет мэр Боуи? Что касается амурных дел, папочка, то тут ты просто профан. Не ты ли все время твердишь, что «кто рано встает, тому Бог подает»? А знаешь, Дэн Боуи положил на Шерри глаз.
        - Мэр - женатый человек.
        - Ну и что? - Хизер, казалось, забавляло то, что они поменялись ролями. - Во всяком случае, это не остановило Рассела Форестера, когда он пустился в бега с той самой Молли.
        Если бы по цвету шеи можно было определить степень раздражения человека, то у Коди сейчас она явно была наивысшая. Но Шерри не возражала против вмешательства Хизер. Ей нужно было время, чтобы разобраться в своих чувствах. Все происходило слишком быстро. Шерри не сомневалась, что, приди Хизер секундой позже, она была бы уже в объятиях Коди.
        - Цыпленок просто великолепен, - сказала Шерри, слизывая острый соус с кончиков пальцев. - Не могу припомнить, когда я ела что-либо подобное.
        - Коди Бэйлман, ты что, прячешь Шерри под этим деревом?
        Говорящего видно не было, из-под ветвей торчала лишь пара начищенных до блеска ботинок.
        Наградив отца ликующей улыбкой, Хизер горячо зашептала:
        - Я же тебе говорила, что мэр Боуи первый пригласит ее на танец.
        Коди встал и раздвинул тяжелые ветви ивы.
        - Она ест.
        - О, привет, - сказала Шерри, гладя на мэра снизу вверх и поднося куриную ножку ко рту. - Я так поняла, вы здесь шеф-повар. Мистер Боуи, ваше кулинарное искусство выше всяких похвал.
        - А я еще и неплохой танцор. Не откажете старому дураку в любезности принять приглашение на тур вальса?
        Шерри рассмеялась.
        - А вы не такой уж и старый.
        - И что же подумает твоя жена? - ледяным тоном поинтересовался Коди, однако в его голосе звучало еще что-то… Но что? Раздражение? Ревность? Шерри никак не могла разобрать.
        Мэр беззаботно махнул рукой.
        - А Хэйзел все равно. Боже мой, да эта женщина замужем за мной уже больше тридцати семи лет! Кроме того, сейчас она разговаривает с подругами, а ты сам знаешь, эти кумушки готовы весь день провести за сплетнями. Так что я как раз окажу им услугу, подкинув подходящую тему.
        - Шерри? - Коди взглянул на нее, ожидая, что она отклонит предложение.
        По правде говоря, девушке льстило внимание двух мужчин, даже несмотря на то, что один из них годился ей в отцы и выгладел так, как будто всю жизнь был самым главным ценителем того, что приготовил.
        - Почему бы и нет, мэр, с огромным удовольствием.
        Коди, похоже, не был в таком восторге от этой идеи.
        - Я тебе говорила, что именно так все и произойдет, - возмущенно шипела Хизер. - Твоя проблема, папочка, заключается в том, что ты меня никогда не слушаешь. Я же читаю любовные романы, так что знаю достаточно о подобных вещах.
        Шерри не выдержала и рассмеялась. Она поднялась и, опершись на руку мэра, последовала за ним на танцевальную площадку.
        Коди и Хизер шли немного поодаль. Из-за того, что Дэн Боуи постоянно о чем-то болтал, Шерри не смогла разобрать ни слова из разговора отца и дочери, однако догадывалась, что Хизер продолжает распекать Коди за его медлительность.
        Несмотря на то что еще не стемнело, танцевальный холл был переполнен. Как только мэр вывел Шерри на черно-белую площадку, напоминающую шахматную доску, из динамиков полилась волшебная мелодия Вилли Нельсона. Одной рукой мэр обхватил Шерри за талию, другую отвел в сторону, крепко сжимая ладошку девушки, и медленно повел ее в танце.
        - Как дела, Шерри? - послышался женский голос.
        Девушка обернулась и увидела Донну Джо, танцующую с шерифом. Свободной рукой Шерри помахала в ответ. Док Линдси танцевал с миссис Колсон, стремительно двигаясь то в одном, то в другом направлении, как будто они исполняли не плавный вальс, а какое-то сумасшедшее танго.
        Дэн Боуи двигался с удивительной легкостью, кружа партнершу по всей площадке, поэтому к концу танца Шерри почувствовала, что едва стоит на ногах. Когда музыка стихла, девушка поискала глазами Коди и обнаружила, что он стоит прямо за мэром.
        - Надеюсь, следующий танец за мной, - сказал он.
        - Конечно. - Мэр галантно отступил и повернулся к Хизер. Низко поклонившись, он пригласил весело хихикающую двенадцатилетнюю девочку.
        Бросив на Шерри исполненный гордости взгляд, Хизер приняла приглашение, театрально присев в реверансе.
        - Итак, мы снова встретились, - сказала Шерри, ее левая рука скользнула на плечо Коди.
        - Сначала тебе следовало потанцевать со мной, - пробурчал он.
        - Почему? - Ей не понравился ни тон Коди, ни его отношение к этому. Разве можно видеть в Дэне Боуи соперника?
        - Тогда бы мне не пришлось выслушивать нотации дочери. Такое впечатление, что она занимается исследованиями в области романтических отношений, а я, очевидно, допустил несколько серьезных промахов. С точки зрения Хизер, своими действиями я не способен завоевать сердце современной женщины. - Он скорчил гримасу.
        Шерри не могла не заметить, что, в то время как другие пары кружили в вальсе, они просто топтались на одном месте. Казалось, Коди тоже обратил на это внимание, потому что последовал его язвительный комментарий:
        - Да, и это тоже. Моя собственная дочь не раз советовала мне брать уроки танцев. - Он фыркнул. - Как будто у меня есть время на подобную чепуху. Так что имей в виду, я не Фред Астер и никогда им не стану.
        На самом деле для Шерри это не имело никакого значения. Коди снова вздохнул.
        - Тебя еще что-то беспокоит? - спросила Шерри.
        - Да, - нехотя признал Коди. - Мне нравится держать тебя в своих объятиях. Возможно, этими словами я нарушаю твой романтический настрой, но будь я проклят, если знаю, что нужно говорить в подобной ситуации.
        Склонив голову на его плечо, Шерри прикрыла глаза.
        - Это было очень мило.
        На несколько минут воцарилось молчание, затем Коди спросил слегка севшим голосом:
        - А как насчет тебя?
        Шерри немного отстранилась, так что он мог заглянуть в ее глаза и прочитать в них вопрос. Его собственный взгляд выражал тревогу.
        - Было бы неплохо услышать то же самое от тебя, - сказал он. - Что тебе… нравится находиться рядом со мной.
        - Мне в самом деле приятно быть с тобой.
        Казалось, он не слышит ее:
        - Чувствую себя бабочкой, насаженной на булавку и выставленной на всеобщее обозрение.
        - Почему?
        Коди отвел взгляд, но Шерри все-таки успела заметить, что он нахмурился.
        - Просто те поцелуи на улице несколько обострили ситуацию. Это самый нелепый поступок, который я совершил за тридцать четыре года своей жизни. Я выставил себя полным идиотом перед всем городом.
        - Я бы так не сказала, - прошептала Шерри. - Мне очень даже понравилось.
        - В том-то и дело, - проворчал Коди. - Мне тоже. Знаешь, что я думаю? В этом виновата Хизер. Все началось с ее дурацкого плана, клянусь, эта несносная девчонка сведет меня в могилу.
        - План Хизер?
        - Забудь, что я это сказал.
        - Почему ты так сердишься? Неужели из-за того, что я танцевала с мэром?
        - Господи, конечно, нет. Это здесь совершенно ни при чем.
        - Тогда что же?
        - Да ты сама, - проворчал он.
        Зазвучал знакомый голос Долли Партон. И хотя это была быстрая музыка, Коди не обратил на это никакого внимания, упорно продолжая топтаться на том же самом месте.
        - Коди, давай лучше присядем.
        - Нет, нельзя.
        - Почему? - удивилась Шерри.
        - Потому что, как только мы присядем, кто-нибудь опять пригласит тебя на танец, а я не могу допустить такое.
        Шерри уставилась на него, теперь она ничего не понимала.
        - Почему не можешь? Коди, что за нелепость!
        - Тебе не стоит напоминать об этом. Я веду себя нелепо с тех самых пор, как увидел тебя с ребенком Элли на руках. А после того, как поцеловал тебя, я совсем потерял голову. Теперь мне понятно, что заставило прежде здравомыслящего Люка Джонсона пуститься на лошади в погоню за спортивным автомобилем: не мог допустить, чтобы женщина, которую он любит, уехала. И черт возьми, мне это безумство совсем не нравится. Ни капли.
        - Меня тоже пугает то, что я испытываю к тебе, Коди Бэйлман. Я была вполне довольна своей жизнью, пока ты в нее не ворвался.
        - Я тоже!
        - Тогда, думаю, пора с этим кончать, - заявила она, вырываясь из его рук. - Пока мы не сказали друг другу такое, о чем потом будем сожалеть. - Подбоченись, она с вызовом взглянула на него.
        - Отлично, - пробормотал он. - Так и сделаем.
        Шерри с трудом находила дорогу среди танцующих пар. Коди не отставал ни на шаг.
        Увидев Элли, сидящую в тени раскидистого дуба, Шерри поспешила к ней, намеренно не обращая внимания на Коди. Девушка была уже на полпути, когда услышала, что он ее окликнул:
        - Шерри! Черт побери, женщина, подожди меня!
        Она даже не потрудилась обернуться, чтобы выяснить, что же его задержало. Элли ей приветливо улыбнулась.
        - Вижу, ты поцапалась с самым упрямым после Люка Джонсона человеком в нашем городе.

        ГЛАВА ПЯТАЯ

        - Коди выводит меня из себя! - заявила Шерри, устраиваясь на одеяле рядом с Элли Джонсон. Обхватив руками колени, она возмущенно фыркнула.
        - Испокон веков мужчины выводили нас из себя. Совершенно нелепые создания, - спокойно сказала Элли, похлопывая своего сына по спинке. Филип блаженно спал на материнской груди.
        - Нелепые - не то слово. Просто безмозглые.
        - И это тоже, - с готовностью согласилась Элли.
        - Никто, кроме Коди, не смог бы оскорбить меня комплиментом.
        - Ну что ты. Люку это тоже удавалось, когда мы только начали встречаться, - сообщила ей Элли. - Он мог сказать что-то вроде «для такой тощей девушки ты очень неплохо выглядишь».
        Несмотря на раздражение, Шерри не смогла сдержать смех.
        Она заметила, что к Коди подходит Люк с Кристиной Линн на плечах. У Шерри появилась надежда, что, может быть, муж Элли даст Коди некоторые советы, касающиеся взаимоотношений мужчины и женщины.
        Стараясь отвлечься от мыслей о ковбое, Шерри вздохнула и принялась рассматривать Элли и ее младенца. Филип уже проснулся, так что Элли перевернула его на спину, положила себе на плечи детское одеяльце и освободила грудь.
        - Он просто расцветает, - счастливым голосом заметила она. - Не знаю, как благодарить тебя за то, что ты сделала той ночью. Твое присутствие очень помогло мне.
        - А мне - твое, - засмеялась Шерри.
        - Тогда можно сказать, что из нас получилась отличная команда. - Элли ласково погладила сына по лицу, в то время как он жадно сосал ее грудь. - Я в самом деле очень рада, что ты остаешься в Пеппере. Мне кажется, мы уже успели подружиться.
        Шерри оглянулась и увидела, как к ним, подбоченясь, направляется Хизер. Ее глаза негодующе сверкали. По дороге она остановилась и, перебросившись парой слов с отцом и Люком, возмущенно взмахнула руками и затем зашагала дальше.
        - Что он на этот раз натворил? - потребовала ответа Хизер. - Сказал что-то идиотское, да? - В порыве бешенства она хлопнула себя руками по бедрам и присела на одеяло рядом с Шерри. - Ничего удивительного, что он до сих пор не нашел себе новой жены. Очевидно, папе нужна помощь помимо той, которую я и мои любовные романы можем ему предложить.
        Элли и Шерри не смогли сдержать улыбок.
        - Не утруждай себя, Хизер.
        - Но я хочу, чтобы папа снова женился, и тогда у меня будет маленький братик или сестричка. А может, оба вместе.
        - Хизер, - сказала Шерри, - Коди что-то говорил о твоем плане и, кажется, сразу пожалел, что завел о нем речь.
        - Он никогда мне этого не забудет, - пробормотала девочка, - равно как и никто в городе.
        - Но ты должна признать, все вышло довольно забавно, - добавила Элли.
        - О, конечно, все здорово посмеялись над этим, и надо мной тоже.
        - Над чем? - Шерри хотела докопаться до правды.
        - Над моим планом 4-Н. Четыре года я состояла в этой организации, и каждую весну мы должны были начинать работу над индивидуальным проектом, рассчитанным на двенадцать месяцев. Первый год я разводила кроликов, второй - работала со своей лошадью. Дымкой. А в этом году я насмешила весь город тем, что решила помочь отцу в поисках новой жены.
        - Ты шутишь! - ужаснулась Шерри.
        - Тогда не шутила, но сейчас думаю, это действительно было глупо, - продолжала Хизер. - Как бы то ни было, о моем проекте постоянно судачили. Это одна из худших проблем маленького города. И папа очень рассердился на меня.
        Шерри не знала, что и думать.
        - Так вот почему ты так обрадовалась, когда увидела меня.
        - Именно, особенно когда обнаружила, что вы спите в папиной кровати.
        Быстро взглянув на Элли, Шерри почувствовала, как щеки ее заливаются краской.
        - Коди спал в комнате для гостей.
        - Моя подруга, Кэрри Вистлер, предыдущую ночь провела у меня, и я должна была сменить простыни, но случайно забыла, - объяснила Хизер Элли, затем снова обратилась к Шерри: - Вы отлично подходите друг другу, и я надеялась, вы полюбите моего отца. Из вас бы получилась потрясающая мама.
        Шерри почувствовала, как на глаза наворачиваются слезы.
        - Никто раньше не делал мне такого комплимента, Хизер. Я очень ценю это, но нельзя заставить полюбить. Мне очень жаль. Я не могу выйти замуж за твоего отца только потому, что тебе хочется братика или сестричку.
        - Но ведь он вам нравится?
        - Да, однако…
        - Однако он сморозил какую-то глупость и этим все испортил. - Хизер погрустнела.
        - Почему бы тебе не предоставить этим двоим возможность самим во всем разобраться? - предложила девочке Элли. - Твое вмешательство приносит больше вреда, чем пользы.
        - Но без меня у папы вообще ничего не получится.
        - Он ведь женился на твоей маме, разве не так? - напомнила Элли. - Похоже, тогда он сам прекрасно справился.
        - Все равно, мне нравится Шерри. Больше всех, и папе тоже. Его трагедия в том, что он думает, любовь - это всего лишь бесполезная трата времени. Папа говорит, что хотел бы отправиться в погоню, как Люк, и не маяться понапрасну.
        - Он так сказал? - Шерри уставилась на Коди. Должно быть, он почувствовал это, так как резко повернул голову и наткнулся на ее взгляд.
        Коди что-то сказал Люку. Пожав плечами, муж Элли дружески похлопал его по спине, и оба направились на площадку, где проводился конкурс поваров.
        - Он сказал, что слишком занят на ранчо, чтобы думать о каких-то там свиданиях.
        - Уверена, это правда, - подтвердила Шерри. Она чувствовала себя ужасной дурой, из ничего строящей воздушные замки. Она никогда не интересовала Коди. Просто он хотел доставить удовольствие своей дочери. А Шерри всего лишь подвернулась в удачный момент. Девушка почувствовала слабость. Вот что случилось, стоило ей только размечтаться и поверить в возвышенную любовь. Это у друзей Шерри все ладилось, но только не у нее. - У меня был долгий день, - сказала она, внезапно почувствовав страшную усталость. - Я, пожалуй, пойду распакую сумку, приму ванну и пораньше лягу спать.
        - Но вы не можете! - запротестовала Хизер. - Я записала вас с папой на бег в мешках, катание яиц и другие соревнования. Все это устраивается вечером, так как днем слишком жарко.
        - Не думаю, что твой отец будет очень рад такому напарнику, как я.
        - Нет, будет, - настаивала Хизер. - Он уже несколько лет подряд выигрывает конкурс катания яйца, и для него это действительно важно. Наверняка он захочет покрасоваться.
        - Думаю, сегодня Коди уже успел «покрасоваться» сполна, - тихо пробормотала Шерри.
        - Пожалуйста, останьтесь, - канючила Хизер, - пожалуйста, пожалуйста, пожалуйста. Если вы уйдете, я никогда не прощу папу за то, что он собственными руками разрушил свое счастье.
        Шерри начинала понимать, почему Коди был в такой панике по поводу своей дочери.
        - Хизер, ты становишься свахой. Я принесу больше вреда, чем пользы. Если твой отец искренне хочет встречаться со мной, он сделает это и без твоей помощи. Обещай мне, что больше не будешь вмешиваться.
        Хизер потупила взгляд, и ее прелестные голубые глаза наполнились грустью.
        - Все из-за того, что вы мне так нравитесь, а теперь мы не сможем общаться.
        - Но ведь для этого вовсе не нужен твой отец.
        - Правда?
        - Поверь мне, - вмешалась Элли. - Мужчина будет только помехой.
        - И вы будете ходить со мной по магазинам за школьной одеждой? Я имею в виду, в настоящем большом городе, где много магазинов, и будете проводить со мной там целый день?
        - С большим удовольствием.
        Хизер снова опустила глаза и пробормотала:
        - Потому что мне очень нужен совет по поводу лифчиков… и прочей ерунды.
        Шерри улыбнулась.
        - Мы поедем в Абелин и посвятим покупкам целый день.
        От радости глаза Хизер засверкали.
        - Вот здорово!
        - Значит, я поручаю тебе быть напарником отца в состязаниях.
        Проказница и глазом не моргнула.
        - Я уже подумала об этом. - И грустно поникла головой. - Ну что ж, видно, в этом году папе не суждено стать победителем.
        - Хизер, - попыталась образумить ее Шерри, - будь помягче с отцом.
        - О, конечно, - пообещала она. - Особенно после того, как между вами и мной возникло такое взаимопонимание.
        - Хорошо, тогда я отправляюсь в клинику.
        - Может, все-таки останетесь? На сегодня запланирован грандиозный фейерверк. Он даже лучше того, который устраивается Четвертого июля.
        - Думаю, Шерри уже хватило фейерверков этим вечером, - вставила Элли.
        - Да уж, ты права. Поговорим позже, Хизер. До свидания, Элли. - Наклонившись, она поцеловала лобик Филипа. - Думаю, скоро увидимся.
        - С удовольствием.
        Шерри была на полпути к машине, когда Коди догнал ее.
        - Я не хотел тебя обидеть, - виновато выдавил он.
        Вздохнув, Шерри закрыла глаза.
        - Знаю.
        - Но ты до сих пор сердишься?
        - Уже нет. Может, немного расстроена, но уже не сержусь. - Она подошла к машине и открыла дверцу. - Я разговаривала с Хизер, и она рассказала мне о проекте 4-Н. Это мне многое объяснило.
        - Что, например?
        - Например, то, что я тебе совершенно неинтересна. И то, почему ночью, когда родила Элли, ты привез меня к себе на ранчо, а не в город.
        - Это тут совершенно ни при чем. Мы оба устали как собаки, а мое ранчо гораздо ближе, чем город.
        - Не беспокойся, - попросила Шерри, не имея ни малейшего желания снова заводить спор. Она вымоталась, да и настроение было довольно паршивое. Изнуряющая жара, разочарование и, наконец, крушение всех надежд. - Мы мило поболтали с Хизер. Ты отлично воспитал ее, Коди. Она просто замечательная девочка. Если не возражаешь, я с удовольствием стану ее подругой. На самом деле мы уже договорились съездить в Абелин за одеждой.
        - Разумеется, я не возражаю.
        - Спасибо. - Скользнув в машину, она завела мотор. Шерри уже собралась уезжать, но Коди помешал ей закрыть дверцу.
        Недоуменно потерев висок, он нахмурился.
        - Не хочу показаться недоумком, но что все это значит?
        - Да ничего, на самом деле. Просто я сбегаю, - сказала она. - И советую тебе кончать со всем этим спектаклем.
        - Каким спектаклем?
        - Насчет того, что тебя влечет ко мне.
        - Но меня действительно влечет к тебе.
        - Однако ты этого совсем не хочешь.
        Прежде чем ответить, он пару раз открыл и закрыл рот.
        - Я так и знал, что ты мне об этом напомнишь! Да, ты права, у меня нет времени на ухаживания и все такое. Я должен смотреть за ранчо! К тому же сейчас самое напряженное время.
        Шерри моргнула, не зная, что и сказать. Казалось, Коди действительно не хотел ее обидеть, и все-таки то, что он говорил и делал, постоянно выводило ее из себя.
        - Дело в том, - продолжал Коди, все еще хмурясь, - что если я сейчас не заявлю о своих правах, то найдется не меньше десятка парней, готовых на все ради того, чтобы удостоиться твоего внимания.
        - Заявишь о своих правах? - Такое впечатление, что она была просто участком плодородной земли.
        - Знаешь, - предложил он, - пусть все в городе думают, что ты принадлежишь мне.
        - Я не принадлежу никому.
        - Еще нет, но мне бы хотелось, чтобы ты принадлежала мне. - Он снял шляпу. Шерри поняла, что этим жестом он показывал, насколько серьезный у них был разговор. - Если же ты решишь сбежать и выйти замуж за кого-то еще, тогда…
        - Тогда что?
        - Тогда разговаривать будет уже не о чем. Пойми, у меня просто нет ни времени, ни сил ухаживать за женщиной.
        Шерри медленно кивнула, изо всех сил сдерживая себя, чтобы не сказать что-нибудь такое, в чем потом будет раскаиваться. Неужели ухаживания требовали столько усилий? С детства Шерри мечтала, как она и ее избранник будут пить шампанское и угощать друг друга шоколадом при свете луны. Ей хотелось провести романтический уик-энд в Сан-Антонио, о котором столько говорила Нора.
        - Ну и?.. - потребовал ответа Коди.
        Некоторое время Шерри молча смотрела на него.
        - Ты, наверно, шутишь?
        - Я серьезен, как никогда. Ты нравишься мне. Что еще нужно? Конечно, можно несколько месяцев посвятить той чепухе, которой обычно ждут от влюбленных. С другой стороны, мы можем действовать здраво и не тратить времени на всякий романтический бред.
        - Что значит здраво? - невинно поинтересовалась Шерри.
        - Поженимся, конечно. Эти две недели я не переставал думать о тебе. И ты, мне кажется, тоже. Я прочел это по твоим глазам. Может, лучше не играть в игры, а признать, что ты хочешь меня так же, как и я тебя? Никогда не понимал, почему женщинам так нравится усложнять простые человеческие отношения. Если тебе хочется детей, то все в порядке. Я, разумеется, возражать не стану.
        Шерри тщательно подбирала ответ.
        - Так что? - настаивал он.
        Она взглянула на него с невозмутимым спокойствием.
        - Да я всю жизнь презирать себя буду, если выйду замуж за человека, который сделал мне предложение подобным образом.
        Коди уставился на нее, как будто не мог поверить собственным ушам. Затем решительным жестом водрузил шляпу на голову.
        - С вами, женщинами, всегда какие-то проблемы. Вы хотите, чтобы все вам подавали на блюдечке с голубой каемочкой.
        - Я не нуждаюсь ни в твоем предложении, ни в блюдечке с голубой каемочкой, - рявкнула Шерри. Разговор был закончен. Сначала Коди расстроил ее, но сейчас она была в бешенстве.
        - Значит, таково твое решение?
        - Да, - твердо ответила она.
        - И ты отказываешься от моего предложения?
        - Именно.
        - Мне нужно было раньше догадаться, - сказал Коди. - Стоило мне открыть рот, как я уже понял, что, кроме упрямства, от тебя ничего не дождусь.
        - Не убивайся так, - с наигранной беспечностью посоветовала она. - Уверена, найдется много женщин, которые будут просто прыгать от радости, услышав твое предложение. Только я не из их числа. - Она резко дернула ручку дверцы, и Коди вынужден был отступить. - Спокойной ночи.
        - До свидания, - пробормотал он, удаляясь.
        Обернулся, как будто хотел продолжить спор, но тут же передумал. Шерри завела мотор, и ее «гео» скрылся из вида.

        - Что произошло между папой и вами после нашего разговора? - шепотом спросила Хизер, позвонив Шерри ранним утром.
        - Хизер! Я на дежурстве и не могу разговаривать.
        - А кто болен?
        - В данный момент никто, но…
        - Ну, поскольку там никого нет, вряд ли мы сильно помешаем, если пару минут поговорим, да? Пожалуйста!
        - Между твоим папой и мной ничего не произошло. - Конечно, ее ответ был не слишком-то честным: впервые в жизни Шерри сделали предложение, если это так можно назвать.
        - Тогда почему папа ведет себя словно раненый медведь? Сегодня утром Джени пригрозила уволиться, а ведь она работала у нас еще до моего рождения.
        - Почему бы тебе не спросить об этом отца?
        - Вы смеетесь? Никто с ним не хочет разговаривать. Даже Слим держится от него на расстоянии.
        - Пройдет время, и он успокоится.
        - Если бы я могла ждать, то не стала бы вам звонить.
        - Хизер, - Шерри начинала терять терпение, - то, что случилось, касается только твоего отца и меня. Так что давай не будем об этом, хорошо?
        - И вам не нужна моя помощь?
        - Нет, - решительно ответила Шерри, - не нужна. Пожалуйста, дай нам самим во всем разобраться.
        - Ладно, - неохотно согласилась девочка. - Значит, вы не хотите разговаривать о том, чего, как вы утверждаете, не произошло.
        - Да!
        - А вы представляете, на какие жертвы я иду?
        - О, конечно.
        - Может, вы думаете, что раз я еще ребенок, то не понимаю очевидных вещей? Но на самом деле я знаю гораздо больше вас и папы, вместе взятых. Я…
        Шерри закатила глаза:
        - Мне нужен телефон.
        Хизер тяжело вздохнула.
        - Хорошо. Мы ведь собирались за моей школьной формой, правда? Только поскорее, потому что учебный год начинается через две недели.
        - Конечно! - Шерри предложила дату и время и напомнила девочке, чтобы та предупредила отца. - Я сниму номер в каком-нибудь хорошем отеле, и мы сможем там переночевать.
        - Вот здорово! Ой, Шерри, жаль, что у вас с папой ничего не получилось, по-моему, вы просто потрясающая!
        - Да ты и сама потрясающая, дорогая. Слушай, мне надо идти. Я не могу так долго занимать линию.
        - Понимаю. В следующий раз я оставлю миссис Колсон сообщение. А вы сможете перезвонить мне после дежурства.
        - Договорились.

        Шерри как раз отпустила своего первого пациента, четырехлетнего мальчика с запущенным отитом, когда миссис Колсон вручила ей телефонное сообщение. Глядя на широкую улыбку регистратора, Шерри заподозрила неладное.
        Ознакомившись с содержанием записки, Шерри устало опустилась в кресло и закрыла глаза. Звонок был от Хизер. Она разговаривала с отцом, и оказалось, что ему тоже, совершенно случайно, нужно в Абелин по делам на те же самые выходные, так что они отправятся туда втроем.
        Очевидно, поездка будет нелегкой. Зная Коди, можно предположить, что обычный поход по магазинам превратится в настоящее испытание. Не мешало бы ей установить собственные правила игры.

        Ранним субботним утром Шерри стояла на крыльце клиники и ждала Коди, который должен был заехать за ней. Прошла неделя с тех пор, как они виделись в последний раз, и четыре дня после их прохладной беседы по телефону. Девушка подумала, что еще ни разу в жизни так не боялась предстоящей поездки.
        Когда подъехал белый «кадиллак», Шерри почувствовала, что душа уходит в пятки. Из машины вылез Коди и поднялся по ступенькам навстречу ей. Шерри заметила, что Хизер перелезла на заднее сиденье.
        - Привет, - сказала Шерри, сжимая ручку сумки.
        - Привет, - тоном, лишенным всяких эмоций, ответил Коди, беря у нее из рук сумку.
        - Думаю, нам стоит поговорить перед отъездом, - предложила девушка, когда они спустились до половины лестницы.
        - Хорошо, - в его голосе не чувствовалось особого энтузиазма.
        - Давай заключим перемирие. Разве мы не цивилизованные люди? Нет никакого смысла возвращаться к тому разговору.
        - Да, - согласился он, - нет ничего проще, чем вести себя так, будто ничего не произошло.
        К великому удивлению Шерри, все именно так и случилось. Тишину в машине заполняло радио, а когда они остановились у заправочной станции, Хизер принялась оживленно болтать. Коди вел себя на редкость дружелюбно, и чем дальше они ехали, тем менее напряженной становилась обстановка.
        Гостиница, которую выбрал Коди, располагалась прямо возле крупного торгового центра. Стоило им зайти в просторный номер на две спальни, как Хизер уже собралась за покупками.
        - Эй, полегче на поворотах, - осадил ее Коди. В руках он держал портфель. - Ну, я пошел…
        - А как же ужин? - возмутилась Хизер. - У меня уже все запланировано.
        - Не волнуйся за нас, - сказала ему Шерри. - Мы либо закажем что-нибудь в номер, либо поедим внизу. А если будет настроение, сходим куда-нибудь, но, я думаю, недалеко.
        - А когда ты вернешься, папа?
        Коди задумался.
        - Не могу сказать точно. Наверное, поздно, так что не ждите меня.
        - Можно я посмотрю кино?
        - Если Шерри не возражает, то почему нет?
        Хизер обняла отца, он поцеловал ее в макушку.
        - Развлекайтесь.
        - Непременно, - пообещала Шерри.
        - И не бросайте денег на ветер, - посоветовал Коди на выходе.
        Как только он вышел, Хизер бросилась на кровать, раскинув руки.
        - Разве это не замечательно? Вы захватили купальник? Я - да.
        Купальник у Шерри был, однако она совсем не была уверена, хватит ли у них времени на то, чтобы поплавать в огромном гостиничном бассейне.
        - Как будто мы настоящая семья.
        - Хизер…
        - Знаю, знаю, - удрученно пробормотала девочка, - папа мне уже прочитал лекцию по этому поводу. Я не должна говорить ничего такого, что могло бы намекнуть на тот интерес, который вы друг к другу испытываете, - к концу фразы ее голос стал напоминать голос робота.
        - По крайней мере мы с твоим отцом понимаем друг друга.
        - В том-то и дело, что нет. Вы ему действительно нравитесь, Шерри. Даже очень. Хотя сам он этого не признает. - Она вздохнула и подняла голову. - У мужчин какая-то навязчивая идея насчет гордости, правда?
        - У женщин тоже, - сказала Шерри, доставая сумочку. - Ты хочешь пойти по магазинам или будем обсуждать загадочные особенности мужской души?
        Хизер даже секунды не понадобилось, чтобы принять решение. Она тут же вскочила с кровати.
        - Пойдем по магазинам.
        Торговый центр возле гостиницы состоял примерно из пятидесяти магазинов, двадцать из которых занимались продажей одежды. Для Шерри и Хизер было делом чести посетить все до единого. В гостиницу они вернулись увешанные коробками и пакетами.
        Хизер не могла налюбоваться на обновки. Достав вещи из сумок, она разложила их на кроватях, на софе и даже на диванчике в гостиной: две пары новеньких джинсов, несколько пестрых блузок, два шерстяных пуловера и хорошенький легкий кардиган; пара лифчиков - на еще не до конца развившуюся грудь Хизер - и подходящие трусики. Шерри удалось убедить девочку купить два платья, хотя та заявила, что единственное место, куда она сможет их надевать, - это церковь. Но перед чем они просто не смогли устоять, была обувь - всего пять пар: ботинки, тапочки для тенниса, туфли под воскресные платья, прочная пара для школы и забавные домашние тапочки.
        Шерри решила потратить немного денег на себя и купила восхитительное вечернее платье из черного крепа. Лиф платья был украшен малюсенькими хрусталиками, которые сверкали и переливались на свету. Одному Богу было известно, куда Шерри собиралась надеть его, но не купить это платье она просто не могла.
        - У меня идея! - воскликнула Хизер. - Давайте нарядимся к ужину, спустимся в ресторан и закажем омара.
        Идея великолепного ужина в честь успешных приобретений была довольно заманчивой, к тому же у Шерри появлялась неожиданная возможность покрасоваться в новом наряде, однако она совсем не была уверена, что Коди сильно обрадуется, увидев счет.
        - Даже не знаю, Хизер…
        - Папа не будет возражать, - заверила ее Хизер. - Он благодарен вам за то, что вы согласились пойти со мной по магазинам, а теперь будет вдвойне доволен, потому что у меня есть лифчики подходящего размера. Ну как, пойдем?
        - Да, думаю, ужин - потрясающая идея.
        - Отлично. - Хизер принялась рыться в сумках. - Однако сначала надо привести в порядок ногти, правда? - В магазине они увидели лак для ногтей потрясающего розового оттенка. Хизер буквально влюбилась в него и убедила Шерри, что без этого лака вся ее жизнь теряет смысл. - И волосы тоже.
        - Гулять так гулять! - махнула рукой Шерри. Если они собираются устроить себе праздник, мелочиться не стоит. Хизер переполнял такой безграничный восторг, что Шерри поневоле им заразилась.
        Добавив в воду пену с ароматом жасмина, Шерри залезла в ванну. Она вымыла волосы и намотала на голову полотенце. Завернувшись в толстый махровый халат, она присоединилась к Хизер, которая, приняв ванну в другой комнате, теперь сидела в гостиной.
        Девочка, одетая в точно такой же халат, с гордостью водрузила на стол бутылочку ярко-розового лака.
        - Только на ногах, - посоветовала ей Шерри. Несмотря на некоторое разочарование, Хизер кивнула. Она примостила сначала одну, затем другую ногу на краю кофейного столика, а Шерри накрасила ей ногти, потом ту же самую процедуру Хизер проделала с ней. Они были так увлечены процессом, что не услышали, как в замочной скважине поворачивается ключ. Обе подняли головы, когда в комнату неспешной походкой зашел Коди.
        - Папа! - Хизер вскочила на ноги и бросилась к отцу. - У нас был просто потрясающий день. Подожди, сейчас мы тебе все покажем.
        Поставив портфель на пол, Коди обнял дочь.
        - Похоже, у вас был веселый день.
        - Просто фантастический! Я потратила кучу денег. И Шерри тоже. Она купила вот это шикарное черное платье с бриллиантами, не настоящими, конечно, они только выглядят так. Шерри не смогла удержаться. И ты поймешь почему, когда она его наденет.
        Коди ничего на это не ответил. Его глаза подозрительно сузились, когда он обратил внимание на ноги дочери.
        - Что ты сделала со своими ногтями?
        - Правда, здорово? - восторженно воскликнула Хизер, растопыривая пальцы, чтобы он мог лучше рассмотреть.
        - А они не будут светиться в темноте?
        - Конечно, нет!
        Закончив красить последний ноготь, Шерри закрыла бутылочку.
        - Мы как раз собирались надеть обновки и спуститься вниз, чтобы поужинать, - сказала она. - Все нормально?
        - Да. Ужин за мной.
        - Что, даже омар? - спросила Хизер, не вполне уверенная, насколько хватит его щедрости.
        - Даже омар. Я только что продал большую часть стада по такой цене, о которой уже в течение нескольких лет и не мечтал.
        - Поздравляю. - Шерри встала, поплотнее запахнув халат.
        - Значит, с делами ты закончил? - поинтересовалась Хизер.
        - Закончил.
        - Вот здорово! Ты поужинаешь вместе с нами, да? Шерри, вы ведь не будете возражать?
        Коди встретился глазами с Шерри. Его дерзкая улыбка говорила: теперь слово за тобой.
        - Ну конечно, я не возражаю. - Разве она могла сказать что-то другое?
        - И вы наденете свое новое платье, - настаивала Хизер. - Папа, - она обратила внимание на отца, - у тебя просто глаза на лоб полезут, когда ты увидишь Шерри в этом платье.
        Глядя на дочь, Коди ответил:
        - Они у меня уже давно на лбу. С тех пор, когда я впервые увидел Шерри.

        ГЛАВА ШЕСТАЯ

        Шерри не могла понять, что заставляет ее так нервничать. Может, все дело в новом платье.
        Девушка аккуратно уложила свои блестящие каштановые локоны, закрепив их в пучок, однако несколько задорных завитков спадали на виски и шею.
        Она постаралась не придавать этому вечеру никакого значения, убеждая себя, что это всего лишь дружеский ужин. Ничего больше. Друзья! Надежду на что-то большее она подавила, однако сердце отказывалось с этим мириться. Она влюблялась в этого невозможного ковбоя, несмотря на то что в нем и намека не было на романтику.
        Одевшись, все трое собрались в гостиной. Шерри пришлось выдержать, хотя не без некоторого удовольствия, пристальный взгляд Коди. Платье сидело великолепно, на бедрах оно расходилось мягкими волнами. Удачным дополнением были черные босоножки на высоких каблуках.
        - Шерри выгладит на миллион баксов, правда? - воскликнула Хизер.
        Не отрывая взгляда от девушки, Коди кивнул.
        - Очень красиво.
        - Хизер тоже отлично выглядит, - сказала Шерри.
        Коди, казалось, смутило то, что он подумал о дочери только после этого напоминания. Однако при взгляде на девочку глаза его изумленно расширились.
        - Хизер, - пробормотал он, - как… ты выглядишь совсем взрослой.
        - Ты же знаешь, мне почти тринадцать, а это значит, что я уже женщина.
        - В этом платье ты действительно производишь такое впечатление. - Он наградил Шерри взглядом, полным неподдельной признательности. В его глазах читался вопрос, как же ей удалось убедить девочку купить что-то, кроме джинсов и ужасных ковбойских ботинок.
        Сам Коди выглядел сногсшибательно в хорошо сшитом костюме, свежей голубой рубашке и галстуке. Шерри не могла спокойно смотреть на этого мужчину, который сейчас был дьявольски соблазнительным.
        - Мы на ужин-то пойдем или так и будем весь вечер стоять и глазеть друг на друга? - напрямик спросила Хизер, глядя то на своего отца, то на Шерри.
        - Разумеется, пойдем, - ответил Коди.
        - Да, конечно, - пролепетала Шерри, готовая убить себя за тонкий, дрожащий голос.
        Хизер в ответ наградила девушку любопытным взглядом и широкой улыбкой.
        Ужин удался на славу. Небольшой ресторан украшали античные статуи и старинная мебель, столы были накрыты белыми льняными скатертями, лился мягкий, приглушенный свет. Хизер и Шерри заказали омара, Коди выбрал бифштекс.
        Когда музыканты заиграли, Хизер взглянула на отца и Шерри.
        - Вы ведь собираетесь танцевать, не так ли?
        - Музыка здесь больше для фона, чем для танцев, - объяснила Шерри, хотя сама отнюдь не собиралась отказываться, если бы Коди пригласил ее. Однако она уже знала, что он не слишком-то любит танцы, так что на приглашение рассчитывать не приходилось.
        Сначала принесли салаты и покрытые хрустящей корочкой гренки. Хизер с жадностью набросилась на свою порцию, и, когда Шерри взглядом попросила ее есть помедленнее, девочка вытерла соус с уголков рта и невинно пожала плечами.
        - Я слишком проголодалась, чтобы ковыряться в тарелке, как это, похоже, собираетесь делать вы.
        Аппетита у Шерри совсем не было, хотя это казалось довольно странным, ведь еще час назад - до того, как Коди вернулся в гостиницу, - она чувствовала голод. Девушка испытывала некоторое разочарование, что он к ним присоединился, так как теперь даже превосходный ужин не мог доставить ей удовольствия. Однако, несмотря на ту неловкость, которую она испытывала в его присутствии, в глубине души Шерри была очень рада, что может провести этот вечер с ним и Хизер.
        Подали основное блюдо, и Шерри была несказанно благодарна Хизер, которая в течение всего обеда болтала без умолку. Она говорила обо всем подряд, включая их поход по магазинам, останавливаясь только для того, чтобы прожевать очередной кусок омара. Коди, казалось, полностью сосредоточился на еде, лишь изредка бросая краткие реплики.
        И все же Шерри чувствовала себя не в своей тарелке. Похоже, Коди полностью отстранился от нее. Напряжение буквально висело в воздухе. Шерри не переставала благодарить небеса за то, что Хизер смягчала обстановку своей разговорчивостью.
        Девушка едва прикоснулась к еде, однако ничего не пропало даром, так как Хизер, проглотив свой ужин, доела все и за Шерри. Пока девочка ожидала свой черничный пирог, Шерри, извинившись, удалилась в дамскую комнату. Подкрасив губы, она на минуту задержалась. Кажется, она начинала понимать этого ковбоя. Коди признался ей, что совершенно не рад тому влечению, которое он к ней испытывает. Но ведь и Шерри влекло к нему, и ей это тоже нисколько не нравилось. Она даже не знала, как справиться со своим чувством, которое день ото дня становилось все больше. Девушка всегда считала, что обладает достаточной силой воли, но сейчас ее защита дала трещину. Шерри пугало то, что чем дальше, тем труднее ей будет скрывать свои чувства, а это неизбежно приведет к катастрофе.
        Она как раз возвращалась к столику, когда к ней подошел высокий мужчина. Их глаза встретились, и после некоторой заминки он заговорил.
        - Извините, - сказал он, сконфуженно улыбаясь, - мы нигде раньше не встречались?
        Шерри вгляделась в его лицо, и оно показалось ей знакомым, однако она не могла вспомнить, где и когда видела этого человека.
        - Я не местная, - сказала она. - Впервые в Абелине.
        Немного нахмурившись, мужчина назвал свое имя, но оно ни о чем не говорило Шерри.
        - Я должен вспомнить. Разве я вам никого не напоминаю?
        Шерри еще раз пристально посмотрела на него.
        - Может, немного, но точно я не помню.
        - О, извините. Не хотел вас напрасно беспокоить.
        - Да все нормально.
        Когда она вернулась к столику, в глазах Коди читался вопрос.
        - Ты знаешь этого человека?
        - Не уверена. Он сказал, что его зовут Джек Бернсайд. - После паузы она продолжила: - Ему показалось, что мы уже встречались, но ни он, ни я не смогли вспомнить, где и как это произошло. Жаль, ведь у меня хорошая память на лица.
        Коди фыркнул.
        - Ты что, не можешь отличить ложь от правды? Этот парень никогда тебя не видел - просто хотел познакомиться. Должен сказать, эта уловка стара как мир. Я думал, ты умнее.
        - Очевидно, ты ошибся, - спокойно сказала Шерри, не давая ему вывести себя из терпения.
        - Мне кажется, тебе стоит потанцевать с Шерри. - Хизер предприняла еще одну попытку, глядя на небольшую площадку, где уже собралось несколько пар.
        - Думаю, твой папа с большим удовольствием…
        - По-моему, попробовать стоит, - с вызовом глядя на нее, заявил Коди.
        Шерри растерянно моргнула. Этот мужчина не переставал удивлять ее. Коди помог ей встать из-за стола. Шерри чувствовала тепло его руки на своей спине, когда он вывел ее на паркетную площадку для танцев.
        Одним стремительным, движением он развернул девушку к себе лицом, так что юбка ее платья закрутилась вокруг ног. Затем привлек Шерри к себе, и ей показалось, она слышит биение его сердца.
        Однако Шерри уже не была такой наивной, она отлично поняла, зачем Коди пригласил ее на танец. Дело, конечно, не в том, что ему внезапно захотелось потанцевать, просто он решил показать Джеку Бернсайду, что эта девушка принадлежит ему, - поставил на нее клеймо, так же как на свой скот.
        Шерри попыталась освободиться от рук Коди, но тот не позволил. Это не было насилием. Он мог заставить ее не уходить только силой взгляда, не прикасаясь к ней.
        Словно загипнотизированная, она медленно подняла руки и мягко обвила его шею. Почувствовав прикосновение ее груди, Коди со свистом втянул в себя воздух.
        Шерри тут же осознала свою ошибку. Стоило ей запрокинуть голову, как их взгляды встретились, и ни один из них уже не мог отвести глаз. Они совершенно забыли о том, что находятся в ресторане, что вокруг люди. В висках стучало, и ни он, ни она почти не слышали музыки. Секунды складывались в минуты, а они все продолжали завороженно глядеть друг на друга.
        Первой отвела взгляд Шерри, она опустила руки и положила голову ему на плечо. Проведя ладонями по спине девушки, Коди еще крепче прижал ее к себе. Так они стояли несколько мгновений, и тут Шерри осенило - она вспомнила, где видела Джека Бернсайда.
        - Колледж, - внезапно произнесла девушка, высвобождаясь из объятий Коди, и окинула взглядом зал. - Я в самом деле его знаю, мы познакомились в Сиэтле несколько лет назад.
        Взяв Коди за руку, она решительным шагом направилась к столику, расположенному в дальнем конце зала, где в одиночестве ужинал Джек. Когда они подошли к нему, он поднялся.
        - Джек, - слегка запыхавшись, произнесла она, - вы правы, мы действительно друг друга знаем. Я Шерри Ватерман. Мы с вашей сестрой жили в одной комнате, когда учились в колледже. А вы приехали в Сиэтл по делам и угостили нас обедом. Это было лет восемь назад.
        Лицо Джека расплылось в широкой улыбке.
        - Ну конечно, вы подруга Анжелы. Я же говорил, мы где-то встречались.
        - Я и не отрицала, только не могла вспомнить где.
        - И как у вас дела?
        - Отлично, - ответила Шерри. - Я сейчас живу в Техасе.
        - Между прочим, я тоже. Мир тесен, правда? - Он взглянул на Коди.
        - Да, действительно тесен, - согласилась Шерри.
        Похоже, Джек был искренне рад встрече.
        - У меня отличная память на лица, особенно на такие хорошенькие.
        От смущения Шерри покраснела.
        - Познакомьтесь, это Коди Бэйлман.
        Мужчины обменялись крепким рукопожатием.
        - Может, присоединитесь ко мне? - пригласил Джек, указывая на пустующие места за его столиком.
        - Большое спасибо, но мы не можем, - сказал Коди. - С нами моя дочь, а она девочка застенчивая и будет неловко себя чувствовать рядом с незнакомым человеком. - Коди старательно избегал недоуменного взгляда Шерри. Это Хизер-то застенчивая?
        Они немного поболтали, затем Шерри и Коди вернулись к своему столику, где их ожидала сгорающая от нетерпения тихоня.
        - С кем это вы разговаривали? - спросила Хизер, вытягивая шею. - Я уж подумала, что вы решили там остаться.
        - Это тот человек, который только что подходил ко мне, - объяснила Шерри. - Я вспомнила, кто он такой, и решила поговорить с ним. Раньше мы очень дружили с его сестрой, а Джека я видела всего один раз.
        - Должно быть, встреча была незабываемой, - заметил Коди. Девушка уловила нотку сарказма в его голосе, и это ее немного развеселило.
        Коди оплатил счет, и все трое направились к дверям. Он взглянул в том направлении, где сидел Джек, и натянуто произнес:
        - Если хочешь остаться и поболтать с другом, ради Бога!
        - Спасибо, мы уже поговорили, - ответила Шерри, следуя за Коди и Хизер к эскалаторам.
        Когда они вернулись в номер, Хизер выбрала кассету и стала смотреть фильм, Шерри, сменив вечернее платье на джинсы и футболку, присоединилась к ней, но мыслями была далеко.
        Самое нелепое то, что ее все сильнее тянет к Коди. В то же время она с сожалением признавала, что вряд ли стоит рассчитывать на страстную любовь с его стороны: свою жизнь этот мужчина посвятил ранчо. Конечно, ему нужна женщина, чтобы помочь в воспитании Хизер, и, разумеется, в этом были свои хорошие стороны. Коди даст своей избраннице все, что она пожелает, за исключением одного - любви. А Шерри хотела встретить мужчину, который будет дорожить ею, того, кто сделает все на свете, чтобы завоевать ее сердце; человека, у которого не будет от нее никаких секретов. Совершенно очевидно, Коди не отвечал ни одному из этих требований.
        - Тебя что-то беспокоит? - спросил он, отвлекаясь от бумаг.
        Вопрос застал ее врасплох.
        - Нет. Почему ты спрашиваешь?
        - Мне показалось, ты вот-вот расплачешься.
        Странно, она действительно была близка к этому, но взяла себя в руки и выдавила улыбку.
        - Не глупи.
        Хизер уснула, не досмотрев фильм. Коди осторожно переложил девочку на кровать, и они с Шерри тихонько перешли в другую комнату, смущенно сознавая, что остались наедине.
        Шерри захватила с собой книгу, но, несмотря на то что Коди сидел за столом и, казалось, был полностью поглощен своими делами, не могла сосредоточиться на чтении, остро ощущая его присутствие. Да, она совершила ошибку, согласившись на общий номер.
        - Может, хочешь кофе? - нарушил тишину Коди.
        - Нет, спасибо. - Шерри с удовольствием извинилась бы и отправилась спать, но понимала, как нелепо это будет выглядеть, ведь еще не было десяти.
        Неожиданно Коди тяжело вздохнул.
        - Хорошо, - сказал он, - обсудим это еще раз и забудем навсегда.
        - Обсудим что? - поинтересовалась Шерри.
        - То, что между нами происходит.
        - А я не уверена, что между нами что-то происходит.
        Неторопливо закрыв кейс, Коди встал, подошел к дивану, на котором расположилась девушка, и сел на самый краешек, как можно дальше от нее, - удивительно, что он еще не упал на пол.
        - У тебя было больше недели на то, чтобы подумать над своим отказом.
        Шерри мягко ответила:
        - Конечно, мне не следовало говорить тогда то, что я сказала.
        Взгляд Коди прояснился, он поднял голову и внимательно посмотрел на нее.
        - Значит, ты передумала и решила выйти за меня замуж?
        - Нет.
        - О, - его плечи поникли, - мне следовало помнить, что так просто ничего не бывает, - пробормотал он, беря ручку и листок бумаги. - Ну хорошо, хотелось бы все-таки узнать, что отрицательного ты во мне находишь.
        - Да ничего. Ты честный, трудолюбивый, заслуживаешь доверия. Если бы моя бабушка была жива, она назвала бы тебя «солью земли», и я с этим определением вполне согласна. В тебя очень легко влюбиться, Коди. Иногда мне кажется, что я уже влюбилась, и это приводит меня в ужас.
        - Почему? - Он был искренне удивлен.
        - Потому что ты меня не любишь.
        Его глаза погрустнели.
        - Ты мне нравишься. Меня влечет к тебе. Черт возьми, у многих пар вначале и этого нет.
        - Любовь страшит тебя, правда? Ты потерял жену и до сих пор хранишь ее образ в своем сердце.
        - Не говори чепухи. - Он поднялся и, засунув руки в карманы брюк, подошел к окну. Стоя спиной к Шерри, заговорил, в его голосе слышалась боль. - Карен умерла десять лет назад. Сейчас я едва помню, как она выглядела. - Он повернулся. - Вот в чем проблема у вас, женщин. Прочитали несколько статей в журнале, пару любовных романов и уже считаете себя экспертами по любовной части.
        - Ты любил ее, правда?
        - Конечно, и очень страдал, когда она умерла.
        - И решил, что больше никогда не женишься, - мягко продолжила она.
        - Если быть откровенным, моя жизнь и без женщины достаточно насыщенна. Вот почему мне бы хотелось выяснить все прямо сейчас. Я не тот мужчина, которого можно посадить на поводок и водить, как маленького щенка.
        - А что, Карен так делала?
        - Нет. - Коди бросил на нее сердитый взгляд. - Но я видел такие случаи, например Люк.
        - Мне не показалось, что он у Элли на поводке.
        Коди нахмурился.
        - Люк сам надел ошейник. - Он подошел к столу и сделал какую-то пометку в своих бумагах. Затем снова взглянул на Шерри. - Мне кажется, мы сможем достичь некоторого компромисса.
        - Думаешь, это возможно?
        - Не знаю, - ответил он, - но, если попытаемся, может, что-нибудь и выйдет.
        - Сразу хочу тебя предупредить, что не изменю своего мнения. Такой брак не для меня.
        В его взгляде читалось недоверие. Однако у Шерри не было никакого настроения спорить с ним или убеждать. Пусть думает что хочет.
        - Так, это не сработало, - сказал Коди, резко проводя рукой по непокорным волосам. - А я рассчитывал составить список того, что от меня требуется.
        - Зачем?
        Он в сердцах бросил ручку на стол.
        - Затем, чтобы мы наконец-то могли пожениться!
        Шерри вовсе не хотела показаться недалекой, но их разговор принимал такие неожиданные повороты, что она уже не была уверена в том, как нужно понимать его слова.
        - Так ты до сих пор хочешь, чтобы я вышла за тебя?
        - По-моему, это очевидно, иначе я не стал бы выставлять себя круглым идиотом во второй раз.
        - Но почему? - Ей действительно хотелось знать.
        - Будь я проклят, если б сам знал, - раздраженно ответил Коди, однако тут же овладел собой и уже спокойнее добавил: - Потому что мне нравится, как ты откликаешься на мои объятия. Мне нравится вкус твоих губ. Они такие сладкие, что напоминают спелый апельсин. От подобных поцелуев мужчины сходят с ума.
        - И это все?
        - Нет. Еще потому, что Хизер тебя просто обожает. К тому же ты хорошенькая и довольно умная.
        - А-а-а, - только и смогла вымолвить Шерри.
        Такой ответ разозлил Коди.
        - Черт возьми, не можешь же ты отрицать, что нас влечет друг к другу?
        Этот мужчина обладал какой-то невероятной способностью оскорблять ее комплиментами. Однако в этот раз, к счастью, его слова больше развеселили, чем задели ее.
        - Мы целовались всего два раза, - напомнила она ему.
        - Всего два? - В его голосе звучало искреннее удивление. - Тогда, дорогая, могу тебя поздравить: в этой области ты сильна.
        Шерри решила расценить это как комплимент и мило улыбнулась. Тут же ладони Коди скользнули по ее рукам, и он нежно обнял девушку за плечи. В беспомощном ожидании она смотрела на его твердый чувственный рот.
        - Я ни на минуту не переставал думать о божественном вкусе твоих губ, - прошептал Коди и обнял ее еще крепче. - Черт, давно мне не хотелось целовать женщину так, как я хочу целовать тебя.
        - Ты меня не испугаешь.
        - Тебя, может, и нет, но меня это уж точно пугает.
        Его руки обвились вокруг ее талии, прижимая девушку к стальной груди. У Шерри возникла мысль, что их тела идеально подходят друг другу, как будто они были созданы специально для того, чтобы когда-нибудь стать единым целым.
        С подавленным стоном она прильнула к нему и разжала губы. Его ответ был мгновенным: рот жадно раскрылся, а язык, лаская, проникал все глубже и глубже. От ощущения его губ, прижавшихся к ее губам, от тепла, исходящего от сильного мужского тела, у Шерри закружилась голова. Она так мало знала о нем. Руки девушки скользнули вверх по его груди. И как бы ни называлось то, что Коди сейчас испытывает по отношению к ней, она испытывает то же самое к нему.
        Первым прервал поцелуй Коди. Слегка отстранившись, он произнес:
        - Должен заметить, что в интимном плане мы подходим друг другу великолепно.
        Внезапно Шерри почувствовала, что ноги не держат ее, она осторожно присела на диван, в душе надеясь, что выглядит достаточно спокойной и уверенной.
        Коди на минуту застыл, затем последовал ее примеру - уселся на краешек дивана так далеко, что даже мимолетное прикосновение было исключено.
        - До сих пор основным твоим возражением против нашей свадьбы было… - Он на минуту задумался, проглядел свои записи и в полном недоумении отложил их.
        - Меня интересует одна вещь, - как ни в чем не бывало начала Шерри. - Проект Хизер.
        Коди смущенно смотрел на нее.
        - Твое внезапное желание жениться - оно случайно не связано с этим таинственным проектом?
        - И да, и нет. Честно говоря, до предыдущего года у меня и мысли о браке не возникало, поэтому можно сказать, что Хизер действительно очень сильно повлияла на мое решение. Она сейчас в таком возрасте, когда необходима женщина, которая могла бы помочь ей советом. Не Джени, а кто-то помоложе. Я думаю, Хизер поняла это гораздо раньше меня. В ином случае у нее бы не возникла эта сумасшедшая идея.
        - Понятно. - Шерри было больно, однако лучше горькая правда, чем сладкая ложь.
        - Но это ничего не значит. Ты можешь подумать, что как только я увидел тебя, то сразу понял - ты станешь для Хизер прекрасной матерью. На самом деле все было не так! Когда я познакомился с тобой, мне стало ясно, что ты станешь прекрасной женой мне, с одним только исключением.
        - Каким?
        - Ты видишь все в розовом свете.
        - Коди, дело не только в этом.
        Он покачал головой.
        - Я не умею говорить красивых слов. И у меня нет времени убеждать тебя в том, что я буду неплохим мужем. Если ты этого до сих пор не поняла, то не думаю, что цветы и ужин при свечах заставят тебя изменить мнение.
        - Я бы на твоем месте не была в этом столь уверена, - ответила Шерри.
        - Неужели это то, чего ты хочешь? - Коди недоуменно нахмурился.
        - Мне нужен мужчина, который испытывал бы ко мне какие-то чувства, и, естественно, необходимо некоторое время, чтобы узнать друг друга лучше. На меньшее я не согласна. Если ты действительно намерен жениться на мне, Коди Бэйлман, тебе придется доказать искренность своих желаний.
        Коди что-то вполголоса пробормотал. Шерри не разобрала его слов, однако, взглянув на него, решила, что это даже к лучшему.
        - Так ты романтики хочешь? - спросил он.
        - Не только, - напряженным голосом ответила Шерри. - Мне нужно знать, что твое влечение не что-то временное, преходящее, а серьезное чувство, которому можно доверять.
        - Разве я не просил тебя стать моей женой? - раздраженно напомнил он. - Поверь, мужчина просто неспособен на более серьезный шаг.
        - Может, и нет, - согласилась Шерри. - Но женщине требуется немного больше, чем сухое, лишенное каких-либо эмоций предложение.
        - Значит, ты хочешь, чтобы я опустился на колени и пламенно признался, что жить без тебя не могу?
        Шерри на минуту задумалась.
        - Для начала неплохо.
        - Так я и думал. - Коди вскочил, решительным шагом направился к своему кейсу и, швырнув ручку и бумаги внутрь, с грохотом захлопнул его. - В таком случае забудем об этом разговоре. Я был готов на некоторые уступки, но это уже слишком. Так что выбор за тобой: принять мое предложение или отказаться от него.
        Шерри разочарованно закрыла глаза.
        - Тогда мы оба сделали свой выбор.

        ГЛАВА СЕДЬМАЯ

        Шерри сидела в «Желтой розе» за чашкой кофе, в который раз прокручивая в голове то, что случилось в Абелине. Ее одолевали сомнения. Вот уже несколько лет она мечтала выйти замуж и создать семью. Ей хотелось изменить свою жизнь. Именно по этой причине она, бросив родной город, пересекла почти полстраны.
        Коди. Если бы она могла думать о нем спокойно! Для Шерри явилось открытием то, как сильно ее влечет к этому человеку.
        Донна Джо подошла к ее столику и заново наполнила чашку.
        - Неважно выглядите, - по-дружески заметила официантка. - Как прошел уик-энд с Коди и Хизер?
        Шерри решила не удивляться тому, что Донна Джо знает, с кем она провела выходные.
        - Мы здорово повеселились.
        Поставив кофейник на стол. Донна Джо подбоченилась и сделала важное лицо, как будто то, что она собиралась изречь, было извечной истиной.
        - Поверьте мне, лапочка, этот мужчина просто без ума от вас.
        В ответ Шерри лишь кисло улыбнулась.
        - Я знаю о проекте Хизер. Это его вы и миссис Колсон имели в виду, когда сказали, что я сама все узнаю.
        Донна Джо попыталась скрыть удивление, однако безуспешно.
        - Вот уж не думала, что вы так быстро проникнете в эту тайну. У его дочери есть голова на плечах. Хизер рассчитывала, что, собственноручно занявшись поисками подходящей жены для отца, привлечет его внимание, и, ей-Богу, девчонка оказалась права. - Донна Джо рассмеялась. - Коди был просто шокирован. Он столько лет прожил без женщины, и вдруг нате вам… Вы ведь тоже в него влюбились, правда?
        - Он хороший человек, - уклончиво ответила Шерри.
        - Не просто хороший, а один из лучших. Правда, иногда он бывает невыносимым, но мужчины все такие. Конечно, я не знаю, где собака зарыта…
        - Какая еще собака?
        - Это старая техасская поговорка, которая значит, что мне неизвестно, в чем там у вас с Коди дело. Сама я уже много лет замужем, и, честно говоря, мне бы очень хотелось, чтобы Коди нашел себе хорошую жену. - Она широко улыбнулась. - В «Желтой розе» все только о вас и говорят, и, по правде сказать, мы уже решили, что вы поженитесь. Ну так что, будет у вас этой осенью свадьба?
        - Э-э…
        - Оставь помощницу дока в покое, - раздался голос шерифа. - И принеси, в конце концов, мой кофе.
        - Полегче, Билли Боб. Я же для всех посетителей «Желтой розы» стараюсь. Поверь мне, они сюда не поесть приходят, а сплетни послушать, потому что всем интересно знать, что происходит между Коди и Шерри.
        После этой фразы в кафе, казалось, все замерли, навострив уши.
        - Я тут краем уха слышал, что вы и Хизер составили ему компанию в Абелине, - сказал шериф, поворачиваясь к девушке лицом. - Звучит многообещающе. Даже очень.
        - Действительно, - подтвердил кто-то.
        - Если хотите знать мою точку зрения, - добавил другой; официально Шерри не была с ним знакома, однако знала, что это местный священник, - то женщина была создана Богом для того, чтобы стать спутницей мужчины. И, несмотря на прискорбный факт, что в наше время многие с этим не согласны, мне кажется, если вы все же не оспариваете сию истину, тянуть с брачным союзом не стоит.
        Теперь все выжидающе смотрели на Шерри, и ей ничего не оставалось, как поблагодарить священника.
        - Я… Спасибо за совет. Обязательно приму к сведению.
        И Шерри заторопилась к выходу, но по пути ей пришлось выслушать уйму вопросов и советов.
        Всю дорогу до клиники она корила себя за то, что вообще открыла рот. Подумать только, о них с Коди судачит чуть ли не весь город.
        Когда Шерри вошла в приемную, миссис Колсон подняла глаза.
        - Доброе утро!
        - Доброе утро, - на ходу бросила Шерри. Такая поспешность не могла ускользнуть от бдительной миссис Колсон.
        - Как прошли выходные? - бросила она вдогонку, перегнувшись через свой стол.
        - Великолепно. - Шерри достала свой халат и как раз застегивала последнюю пуговицу, когда в дверях появилась регистратор.
        - Дело в том, что сегодня утром я случайно узнала, что Коди сделал вам предложение. Это правда?
        Трясущимися руками Шерри застегнула пуговицу.
        - Кто вам сказал это?
        - Ну сами знаете, людская молва.
        - Тогда хочу вам напомнить, что на слухи полагаться не стоит.
        Миссис Кол сон подняла брови:
        - На сей раз ошибки быть не может. У меня сведения из достоверного источника.
        - Этот город даже хуже Орчард-Вэлли, - пробормотала Шерри. - Я ведь едва знаю Коди Бэйлмана. С какой стати вы решили, что он сделает предложение случайной знакомой, а тем более как вы могли подумать, что я отвечу на это предложение согласием?
        В то утро пациентов было немного, большинство пришли на обычный медосмотр, потому что со следующей недели начинался учебный год. Чтобы вновь не нарваться на Донну Джо и завсегдатаев «Желтой розы», Шерри заказала мясной салат прямо в клинику.
        В час дня миссис Колсон позвала девушку в кабинет дока, где Шерри дожидалась статная пожилая женщина, одетая в элегантный голубой костюм. В ее волосах, уложенных на французский манер, блестели серые пряди.
        - Здравствуйте, - поприветствовала ее Шерри.
        - Вы, должно быть, Шерри. Я Юдифь Бэйлман, мать Коди. Мне очень хотелось познакомиться с вами, поэтому я приехала из Далласа.
        Шерри внезапно почувствовала, что ей надо присесть.
        - Очень приятно познакомиться с вами, миссис Бэйлман.
        - Взаимно. Как я понимаю, нам нужно обсудить некоторые вопросы.
        На мгновение Шерри утратила дар речи. Затем, заикаясь, она робко попыталась намекнуть, что сейчас ее рабочее время. К сожалению, в коридоре не было ни одного пациента.
        - Не волнуйтесь, миссис Колсон все устроила. Нас не будут беспокоить.
        - Понятно. - Шерри почти рухнула на стул. - Чем могу помочь, миссис Бэйлман?
        - Насколько я понимаю, мой сын сделал вам предложение? - Она внимательно посмотрела на девушку.
        Шерри не хотела, чтобы ее ответ прозвучал слишком резко, но после всех событий этого дня у нее не было никакого настроения посвящать всех в свою личную жизнь.
        - Мне кажется, это касается только Коди и меня.
        - Полностью с вами согласна. Я не люблю совать нос в чужие дела и надеюсь, вы простите меня. Дело в том, что Коди слишком долго был холостяком, поэтому я очень обрадовалась, когда Хизер сказала…
        - Хизер? - перебила Шерри. Это все объясняло.
        - Ну да. Внучка позвонила мне сегодня утром. - На ее губах заиграла улыбка. - Она считает, что Коди может лишить ее последней возможности стать старшей сестрой, и, зная сына, я полностью разделяю опасения Хизер.
        - Миссис Бэйлман…
        - Пожалуйста, зовите меня Юдифь.
        - Юдифь, не поймите меня превратно, я действительно все время думаю о Коди и Хизер. Ваш сын в самом деле сделал мне предложение, однако, я бы сказала, несколько бесцеремонно. В его устах оно звучало так же романтично, как если бы он заключал контракт с домработницей.
        Миссис Бэйлман поджала губы:
        - Очень похоже на него.
        - И, если хотите знать, я ему отказала.
        Юдифь тихо рассмеялась.
        - А вы мне нравитесь, Шерри Ватерман.
        - Спасибо. - Она не привыкла к тому, чтобы сразу столько людей интересовались делами, которые их совершенно не касаются. Создавалось впечатление, что с той самой минуты, когда она начала работать в Пеппере, ее личная жизнь стала национальным достоянием.
        - Надеюсь, вы простите меня за прямолинейность, но мне хотелось бы знать: вы любите Коди?
        Шерри хотела сказать, что он очень привлекателен и она очень уважает его, но вместо этого почему-то просто кивнула.
        Только сейчас она осознала, что это действительно так: она любит его. Чтобы хоть как-то справиться со своими чувствами, Шерри на миг закрыла глаза.
        Юдифь вздохнула с видимым облегчением и улыбнулась.
        - Я так и думала. Когда я попыталась поговорить с ним о вас, он отказался. По правде говоря, я и не рассчитывала, что Коди согласится, - пробормотала Юдифь. - Он всегда был упрямым как осел.
        Сравнение было настолько точным, что Шерри не смогла сдержать улыбку.
        - Если Коди узнает, что я к вам заходила, он мне этого никогда не простит, так что, надеюсь, вы меня не выдадите.
        - Конечно. - Шерри невольно взглянула на дверь.
        - Не беспокойтесь, миссис Колсон ничего не скажет. Мы с ней старые друзья. - Она вздохнула и задумчиво посмотрела в окно. - Постарайтесь быть с ним терпеливой. Он хотел отказаться от любви, и, зная его, могу предположить, как он сопротивляется этому чувству сейчас. А сила воли у него огромная.
        Для Шерри это не было новостью. Вот только проявлялось это качество у него весьма своеобразно.
        - Коди заслуживает вашей любви, - тихо продолжила Юдифь. - Конечно, у него есть свои недостатки, но поверьте мне на слово: женщина, на которой он женится, будет счастлива. Когда Коди снова сможет полюбить, он полюбит всем сердцем и душой. На это потребуется время, но клянусь, вы не пожалеете.
        Шерри не знала, что и сказать.
        - Буду иметь в виду.
        - Мне пора… - Юдифь глубоко вздохнула и поднялась. - Помните, ни слова о том, что я приходила.
        - Обещаю.
        Юдифь крепко обняла Шерри и тихо сказала:
        - Будьте с ним помягче. Он станет вам отличным мужем.
        - Постараюсь.
        Миссис Бэклман закрыла за собой дверь. Когда вернулась миссис Колсон, глаза ее горели любопытством.
        - Этот визит будет нашим маленьким секретом, - заговорщицки сказала она.
        - Какой визит? - недоуменно спросила Шерри.

        В пятницу вечером Шерри сидела на деревянных качелях перед крыльцом клиники, наслаждаясь долгожданной прохладой. Легкий ветерок ласково теребил ее волосы, тишину нарушал лишь стрекот кузнечиков.
        Это было любимое время суток Шерри. После тяжелого дня ей хотелось просто посидеть в одиночестве и подумать. С тех пор как она немного привыкла к жителям Пеппера, в ее жизни начался новый этап. Приближался день рождения Норы, и Шерри весь вечер провела, сочиняя письмо для своей лучшей подруги.
        Звук подъезжающего пикапа заставил ее сердце учащенно забиться. Девушка встала и подошла ближе, пока Коди выбирался из машины.
        - Привет, Шерри, - смущенно произнес он.
        - Привет, Коди.
        Несколько секунд он молча смотрел на нее, как будто не мог вспомнить, с какой целью приехал сюда. Шерри решила помочь ему.
        - Может, присядешь? - Она указала на качели.
        - Если не возражаешь, с удовольствием.
        Должно быть, Коди совсем недавно побрился, потому что, когда он приблизился к качелям, Шерри уловила легкий запах его лосьона, казавшийся ей уже таким родным.
        Некоторое время они просто сидели бок о бок, тихонько раскачиваясь. Никому не хотелось говорить.
        - Я как раз ехал поиграть с друзьями в покер, когда увидел тебя, - наконец заговорил он.
        - Я очень часто тут сижу. Ночи сейчас такие теплые. И мне нравится смотреть на звезды. Наверно, поэтому большие города не для меня. Иногда я просто не могу отвести взгляд от звездного неба.
        - Как прошла неделя? - спросил он.
        - Очень много дел. А у тебя?
        - То же самое. - Он посмотрел ей в глаза. - Были какие-нибудь проблемы?
        - Что ты имеешь в виду?
        Он пожал плечами и задумчиво посмотрел на улицу.
        - О нас могли пойти разные разговоры…
        - Да уж, после тех выходных сплетен хватает.
        - Тебе кто-то докучает?
        - Да не так чтобы очень, а тебе?
        Он тихо рассмеялся:
        - Ты имеешь в виду - кроме Хизер и Джени?
        Последовало молчание, нарушаемое лишь легким поскрипыванием качелей.
        - У меня было время подумать о твоих словах насчет ухаживаний, - спустя минуту признался он. - По-моему, это просто глупости.
        Шерри нахмурилась:
        - Ты уже, кажется, говорил это. - И не один раз, подумала она, однако говорить вслух не стала, решив, что это будет несколько мелочно с ее стороны и ни к чему, кроме очередного спора, не приведет. А ей так не хотелось нарушать их внезапное перемирие.
        - Скажи, что от меня требуется, и я постараюсь выполнить это, - решительным тоном произнес Коди, как будто собирался оформлять заказ на покупку фермерского оборудования.
        - Тебе что, перечень нужен?
        - Было бы неплохо. Дело в том, что в подобных вещах я не слишком-то разбираюсь, поэтому хороший совет был бы весьма кстати.
        Взглянув на Коди, Шерри ласково провела ладонью по его щеке.
        - Спасибо. Я очень тронута.
        - Если только так я смогу убедить тебя стать моей женой, то, черт возьми, сделаю все, что в моих силах. Только скажи мне, что нужно делать, и не будем тратить время.
        Шерри не знала, что и ответить.
        - Не хотелось бы разочаровывать тебя, но, если я буду давать советы, ничего не получится. Это должно идти от сердца. - Она прижала ладонь к его груди. - Иначе ничего не выйдет.
        Коди опять нахмурил брови.
        - Так ты хочешь, чтобы я каким-то образом доказал тебе, что мои чувства искренни, и при этом отказываешься даже советом помочь?
        - Можно и так сказать. Но я бы выразилась по-другому.
        - Да нет, по-другому сложно. Проклятье, ты думаешь, что я умею читать мысли? Ну все, с меня хватит…
        Казалось, их временному перемирию пришел конец, а Шерри этого совсем не хотелось. И, поддавшись порыву, так как только это могло предотвратить ссору, она поцеловала его.
        Стоило Шерри коснуться его губами, как она почувствовала, что злость Коди исчезает. Он сжал ее плечи, его поцелуй был одновременно нежным и властным.
        Он страстно целовал ее лицо и шею, постепенно приближаясь к изящной впадинке у ее основания. Всякий раз, когда Коди дотрагивался до нее, Шерри чувствовала себя как Элли, подхваченная ураганом, уносившим ее в волшебную страну. Когда он наконец оторвался от ее губ, девушке показалось, что она чего-то лишилась.
        Коди хотел что-то сказать, но тут же передумал. Проведя пальцем по ее щеке, он произнес:
        - Мне пора идти.
        Ей не хотелось, чтобы Коди уходил, но просить его об этом она не стала.
        - Ребята ждут меня. Я им обещал.
        - Да все в порядке, Коди. Я понимаю тебя.
        Он стоял, засунув руки в карманы джинсов, как будто боялся, что опять захочет поцеловать ее. Мысль о том, что, может, именно поэтому он так спешит уйти, несколько утешала Шерри.
        - Приятно было снова увидеть тебя, - натянуто проговорил он, направляясь к машине.
        - Мне тоже, - столь же натянуто ответила она.
        Он в нерешительности остановился и снова взглянул на нее:
        - Э-э, ты можешь хотя бы намекнуть, как надо правильно ухаживать?
        - Уверена, тебе это не понадобится. Просто слушай свое сердце, Коди, и, можешь мне поверить, оно подскажет, что нужно делать.
        Он улыбнулся, и Шерри готова была поклясться, что более сексуального мужчины она еще не встречала.

        Весь следующий день от Коди не было никаких вестей, и Шерри загрустила. Да, ей хотелось, чтобы за ней ухаживали, чтобы ее добивались, подобно тому, как это делали мужчины на протяжении веков. Но больше всего хотелось чувствовать себя любимой. А как раз этого Коди не мог ей дать.
        Уже поздно вечером, когда она устроилась в кровати с книжкой, внезапный шум с улицы привлек ее внимание. Сначала Шерри не могла понять, что происходит. Звуки были ужасными, они напоминали вопли кота, которому наступили на хвост. Лишь несколько секунд спустя она поняла, что кто-то поет под гитару или, вернее, пытается.
        Шерри бросилась к окну и раздвинула занавески. Выглянув на улицу, она увидела Коди, который, стоя на лужайке перед ее окнами, что есть мочи драл глотку.
        - Коди, - закричала она, открывая окно и высовывая голову, - что, черт возьми, ты делаешь?
        Он принялся орать еще громче. Шерри поморщилась. Она ничего не могла с собой поделать: пел он даже хуже, чем играл на гитаре. Девушка зажала уши.
        - Коди, - она еще раз попыталась вразумить его.
        - Ты хотела романтики, - на секунду отвлекся он и тут же принялся с удвоенной энергией истязать гитару. - Дорогая, я делаю то, что подсказывает мне сердце, как ты и хотела.
        - Ты что, напился?
        Коди запрокинул голову и рассмеялся.
        - Надеюсь, ты не думаешь, что я стал бы проделывать это в трезвом виде?
        - Коди!..
        Ее прервал резкий вой полицейской сирены. Раньше Шерри не случалось слышать в Пеппере сирену. Очевидно, что-то произошло, однако у Шерри совсем не было времени думать об этом сейчас, когда Коди, подобно ошпаренному коту, вопил под ее окнами.
        - Коди! - взмолилась она.
        - Да в чем дело? - откликнулся он. - Ты хотела, чтобы за тобой ухаживали, чем я сейчас и занимаюсь.
        - Дай мне минуту, я оденусь и спущусь к тебе. Только не уходи и, ради всего святого, прекрати эту какофонию.
        - Все, что пожелаешь, - откликнулся он. Натянув джинсы и тонкий свитер, она сунула ноги в легкие теннисные тапочки и заспешила к двери.
        Возле клиники стояла полицейская машина. Быстро обогнув здание, Шерри наткнулась на помощника шерифа, держащего в руке карманный фонарик, луч которого упирался в незадачливого романтика.
        - Какие-то проблемы? - спросила Шерри. Она не была лично знакома с этим полицейским, но на небольшой золотой нашивке на кармане его рубашки значилось:
«Стивен Бин».
        - Все в порядке, правда, мистер Бэйлман?
        - В полном, - ответил Коди. На первый взгляд он выглядел трезвым как стеклышко. И если бы не нахальная улыбка, никто бы не подумал, что он выпил. - Пропустил пару стаканов виски, вот и все, - объяснил Коди. - Для смелости.
        - Вы собираетесь арестовать мистера Бэйлмана?
        - Дело в том, что за последние пять минут поступило целых три вызова, - начал полицейский Бин. - Сначала нам сказали, что в городе раненое животное. Затем позвонил мэр Боуи. Он требовал во что бы то ни стало положить конец этому адскому шуму…
        - Может быть, я и не Вилли Нельсон, но пою не так уж плохо, - запротестовал Коди.
        - Поверьте мне, мистер Бэйлман, плохо. Очень плохо.
        Коди взглянул на Шерри, прося о поддержке. И хотя он драл глотку только потому, что старался угодить девушке, она была неспособна на такую чудовищную ложь.
        - Думаю, тебе стоит на некоторое время завязать с пением, - осторожно предложила Шерри.
        Коди бросил на нее оскорбленный взгляд.
        - Значит, вы собираетесь забрать меня в тюрьму?
        - Да, я имею на это право, - ответ ил полицейский Бин.
        - На ка ких основаниях? - вмешалась Шерри.
        - Нарушение общественного порядка, для начала.
        - Я не знал, что пение серенад считается противозаконным.
        - В вашем случае - да, - пробормотал Бин.
        - Он не будет больше этого делать, - пообещала Шерри и взглянула на Коди, ожидая подтверждения с его стороны. - Правда?
        - Правда. - Коди клятвенно поднял правую руку.
        Полицейский тяжело вздохнул и выключил фонарик.
        - В таком случае закроем это дело, будем считать, что я сделал вам предупреждение.
        - Спасибо, - поблагодарила его Шерри. Полицейский развернулся, чтобы уйти, но Коди остановил его.
        - Это может просочиться в газеты?
        Офицер пожал плечами:
        - Вполне вероятно.
        - Буду вам очень признателен, если сообщение не появится в газете.
        Полицейский снова пожал плечами:
        - Это зависит не от меня. Я, конечно, сделаю все, что в моих силах, но обещать ничего не могу. Все-таки было целых три вызова.
        Когда патрульная машина скрылась из виду, Коди снял свою шляпу и в сердцах ударил ею по ноге.
        - Черт возьми, из-за тебя я чуть не испортил свою лучшую шляпу.
        - Из-за меня?
        - Ты слышала, что я сказал.
        - Так это ты меня обвиняешь в своем… в своем провале?
        - Нет! - крикнул в ответ Коди. - Я обвиняю Люка. Это он предложил мне спеть для тебя серенаду. Он заверял меня, что уметь играть на гитаре вовсе не обязательно. Сказал, что женщины с ума сходят по серенадам. Мне сразу надо было догадаться. - Коди негодующе отряхнул шляпу и довольно криво нахлобучил ее на голову.
        - Это было очень мило с твоей стороны, и я действительно тронута.
        - Да уж, наверное. Женщины получают настоящее удовольствие, когда видят, как взрослый мужчина выставляет себя ослом перед всем городом.
        - Это вовсе не так! - запротестовала Шерри.
        - Должен тебе напомнить, - прокричал Коди, размахивая руками, - я был уважаемым человеком в этом городе, до тех пор пока не появилась ты со своими глупыми требованиями. Все, что мне нужно, - это жена! А тебе нужен сказочный принц, который прискачет за тобой и увезет тебя на белом коне. В таком случае, моя милая, это буду не я!
        На мгновенье Шерри лишилась дара речи.
        - Я не просила тебя петь серенады.
        - О нет, - сказал он, направляясь к выходу. Возле калитки он остановился. - Это было бы слишком легко. Ты думала, я умею читать мысли. Я должен был сам догадаться.
        - Коди… - Она замолчала, решив, что продолжать спор не имеет смысла. - Может, будет лучше вообще забыть об этом. Ты прав. Я из тех женщин, которые хотят, чтобы мужчина, предлагающий брачный союз, любил.
        Коди либо не расслышал ее слов, либо решил пропустить их мимо ушей.
        - Люк. Вот в чем моя ошибка, - пробормотал он. - Я решил, что мой лучший друг разбирается в любовных вопросах, потому что, несмотря на все его промахи, ему в конце концов удалось завоевать Элли.
        - Ты совершенно прав, - сказала Шерри, поднимаясь вверх по лестнице. - Тебе бы следовало взять у своего друга парочку уроков. По крайней мере он любил эту женщину, а не искал кого-то, кто бы согрел его постель и позаботился о его дочери.
        Коди резко повернулся к ней и почти прокричал:
        - Знаешь, что я думаю?
        - Не знаю, и меня это мало интересует.
        - Все равно я тебе скажу.
        Скрестив руки на груди, она тяжело вздохнула.
        - Забудь обо всем! - громко закричал Коди. - Будем считать, что я не делал тебе этого идиотского предложения!
        - Коди! - Из окна напротив послышался недовольный голос. - Либо ты сейчас же заткнешься, либо я вызову шерифа.
        - Успокойся! - крикнул в ответ Коди. - Уже ухожу.

        ГЛАВА ВОСЬМАЯ

        - Это правда? - первым делом спросила Хизер у Шерри, когда та выходила из церкви. - Вы в самом деле чуть не отправили папу в участок?
        Шерри устало прикрыла глаза:
        - Коди тебе сказал?
        - Нет. - Глаза Хизер сделались круглыми. - Я слышала, как мистер Эллис говорил об этом мистеру Джеймсу. Они видели, как папа стоял под окнами вашей спальни, пел и играл на гитаре. Я даже не знала, что папа умеет играть на гитаре.
        - Он и не умеет. Я думаю, тебе самой стоит спросить у него о том, что произошло прошлой ночью. - У Шерри не было никакого желания рассказывать об этом. Коди все равно сделает ее виноватой во всем.
        - Сегодня утром папа не пришел в церковь. Он поручил Слиму проводить меня до города, потому что у него самого сильно болела голова. Завтра начинается учебный год. Вас не интересует, что я надену в первый день? Джинсы, ту сиреневую футболку и новые туфли.
        - Отлично!
        - Ну, мне пора идти. Когда вы снова к нам приедете? Я ждала вас на прошлой неделе. Решила постричься, но мне так хочется обсудить с вами прическу.
        - Спроси у папы, можно ли тебе задержаться у меня после школы как-нибудь на следующей неделе, а потом я сама отвезу тебя домой. Только скажи ему, - Шерри запнулась, - я не смогу остаться. Обязательно скажи ему об этом. Я просто подброшу тебя и поеду обратно.
        - О'кей, - ответила Хизер. - Было бы здорово. А вы не будете возражать, если я приглашу мою подругу Кэрри? Она так хочет познакомиться с вами, тем более ее ранчо совсем близко.
        - Конечно.
        - Спасибо. - Улыбка девочки согревала подобно солнцу. - Я позвоню вам, и мы договоримся о дне.
        Вздохнув, Шерри направилась к своей машине, но не успела пройти и пары шагов, как ее окликнула Элли Джонсон:
        - Шерри! Так приятно снова увидеть тебя.
        - Мне тоже.
        - Хотела тебе позвонить на неделе, но ребенок и все прочее… Может, ты поужинаешь с нами сегодня? Последнее время Люк так занят, что я умираю от скуки.
        - С большим удовольствием.
        - Вот и отлично. - Казалось, Элли была искренне рада. - Думаю, ты без труда отыщешь наш дом, правда?
        Шерри не была уверена в этом, но через час она все-таки с трудом добралась до ранчо. Элли встретила ее на пороге. Годовалая Кристина Линн была счастлива видеть гостью и не отставала от нее ни на шаг.
        Поприветствовав девочку, Шерри спросила о Филипе.
        - Он спит, - заверила ее Элли. - Я покормила его и уложила в кровать. Кристине Линн тоже пора спать, но я разрешила ей немного посидеть с нами.
        Радостная малышка тут же забралась к Шерри на колени и принялась теребить ее брошку.
        - Я думаю, ты знаешь, что произошло? - начала Шерри. Ей было просто необходимо обсудить с кем-нибудь события предыдущего вечера. В конце концов, Коди обвинял в своей неудаче не только ее, но и Люка.
        - Сегодня в церкви я слышала что-то об этом. Правда, что Коди чуть было не арестовали?
        - Да. За нарушение общественного порядка.
        Губы Элли тронула легкая улыбка.
        - Это пойдет ему на пользу. Коди придется учиться завоевывать женщину.
        - Неужели его первая жена, Карен, ничему не научила своего мужа?
        - Я ее не знала. А вот Люк - да. Однажды я спросила его о ней.
        - И что он тебе сказал? - Это не было простым любопытством. Шерри необходимо было знать правду о его первом браке. Тогда она, может быть, сумеет понять этого человека.
        - Насколько я помню, Коди познакомился с Карен в колледже. Он в первый раз оказался так далеко от дома, поэтому чувствовал себя немного одиноко. Люк ужасно удивился, узнав, что они поженились, - во всяком случае, он так говорит. Даже в двадцать лет Карен чем-то напоминала мальчишку. Хотя, мне кажется, как жена фермера она не знала себе равных. Ей доставляло удовольствие работать на ранчо и заниматься скотом. Любое дело спорилось в ее руках. - Элли на секунду запнулась, как будто не могла подобрать подходящих слов. - Еще Люк сказал, что Карен сложно было назвать хорошей женой или хорошей матерью. Она терпеть не могла сидеть дома с ребенком. Это и стало причиной их ссор. Как-то у них был очередной скандал, Карен грозилась бросить и Коди, и Хизер, а потом собрала свои вещи и уехала. Но на повороте она не сбавила скорость, и ее машина перевернулась. Смерть наступила мгновенно.
        - Какой кошмар!
        - Я знаю, Коди любил Карен, - продолжала Элли. - То, что он смог пережить это горе, достойно уважения.
        - Действительно. Я не думала, что его первый брак был таким… проблемным.
        - Конечно, его нельзя назвать совсем неудавшимся. Но пойми меня правильно. Единственная женщина, которую Коди действительно любил, не могла дать достаточно любви ни ему, ни Хизер.
        - Значит, он просто напуган, - прошептала Шерри.
        Зная, что Коди вдовец, девушка решила, что он полностью замкнулся в своем горе. Теперь же она поняла свою ошибку: Коди боялся, что, полюбив вновь, он опять ничего не получит взамен.
        - Постарайся быть с ним терпеливой, - посоветовала Элли.
        Шерри улыбнулась:
        - А ты знаешь, пару дней назад мне кто-то уже говорил это.
        - Коди так похож на Люка. Иногда мне хочется хорошенько встряхнуть и того, и другого. В самом начале Люк вел себя точно так же. Он решил, что, полюбив меня, попадет в зависимость от своих чувств. Иногда он без видимой причины был ужасно грубым, так что… должна сказать, у нас были и взлеты, и падения.
        - И что же все-таки стало для вас с Люком переломным моментом?
        Элли откинулась на спинку кресла и задумалась.
        - Легче всего предположить, что наши отношения изменились, когда я решила уехать из Пеппера. Именно тогда Люк помчался за моей машиной на лошади и сделал мне предложение, но на самом деле все случилось неделей раньше. - Она вздохнула и сделала небольшой глоток. - Если послушать Люка, то можно подумать, что это была любовь с первого взгляда. Поверь мне, все было совсем не так. Большую часть лета мы только и делали, что спорили. Он относился ко мне как к своей собственности, и меня это жутко раздражало.
        - И что же случилось?
        - Один, казалось бы, ничего не значащий поступок убедил меня в моей любви к Люку и в его ко мне. Люк взял меня покататься верхом, и я ему предложила что-то дурацкое. Не могу припомнить, что это было, но он отказался - должна признать, вполне обоснованно. Правда, тогда это ужасно разозлило меня, и я пустила лошадь галопом. Меня трудно назвать хорошей наездницей, буквально через два шага я уже была на земле. К счастью, сама я не пострадала, однако это был удар по моей гордости. Все бы ничего, но Люк начал смеяться. Я была настолько взбешена, что тут же направилась обратно пешком. Начался дождь, довольно сильный, и в считанные секунды я промокла до нитки, впрочем, как и Люк. Но я была зла и на себя, и на него и из принципа не говорила ему ни слова. В конце концов Люк спешился и побрел за мной, держа за уздечки обеих лошадей. Он не бросил меня, хотя, ей-Богу, я этого заслуживала. Очень долго я думала о том случае и пришла к выводу, что именно с таким человеком хотела бы провести остаток жизни.
        - Но вскоре после этого ты решила уехать из Пеппера.
        - Да, - весело подтвердила Элли. - Это был единственный способ. По-моему, Люк не собирался даже упоминать о свадьбе ближайшие три-четыре года.
        - А вот Коди как раз говорит об этом каждые три-четыре минуты.
        Элли рассмеялась:
        - Ты любишь его?
        - Да, - подтвердила Шерри. - Но проблема не в этом.
        - Проблема в Коди. Я понимаю, что ты имеешь в виду.
        - Требует, чтобы я вышла за него замуж, но связывать себя какими-либо чувствами не хочет. Он представляет брак как сделку, а мне хочется большего.
        - Он боится.
        - В таком случае я тоже боюсь. Мы познакомились в тот день, когда я приехала, и с тех пор моя жизнь совершенно изменилась.
        Элли похлопала ее по руке:
        - Скажи мне, что это за история с ухаживаниями? Сегодня днем я случайно услышала, как Люк и Коди говорили об этом. Мне стоило записать их разговор на пленку, до того он был смешным. Люк рассказывал Коди о различных способах завоевать твое сердце.
        - В том-то все и дело! Коди уже завоевал мое сердце. Просто он не знает, что с этим теперь делать.
        - Дай ему немного времени, - предложила Элли. - Коди умнее, чем кажется на первый взгляд.
        Вскоре вернулся Люк и, поцеловав жену и дочь, сел за стол.
        Передавая Шерри картофельное пюре, он неожиданно задал ей вопрос:
        - Как я понимаю, Коди приходил к вам вчера вечером? - Он торжествующе улыбнулся жене. Эта самоуверенная улыбка могла означать только одно - если Шерри и Коди в скором времени поженятся, это будет его заслугой.
        - Милый, - весело начала Элли, - Коди чуть было не арестовали за нарушение общественного порядка. И, по словам Шерри, винит он в этом именно тебя.
        - Меня?
        - Это ведь ты ему посоветовал.
        - Не имеет значения. - Люк щедро полил мясо подливкой. - Важно, чтобы Шерри была сражена широтой его романтической души. - Гордо взглянув на Шерри, он кивнул, как будто принимая ее благодарность.
        - Ну да, это было… э-э…
        - …романтично, - услужливо подсказал Люк.
        - Не уверена.
        - Это было смешно, - вставила Элли.
        - Ради любимой женщины мужчина готов на самые нелепые поступки.
        - Но я ничего такого не хотела и не просила об этом, - поспешно заверила Шерри. - Мне очень неловко, что Коди подумал, будто я жду от него подобной…
        - …глупости, - подсказала Элли.
        - Именно.
        Люк широко улыбнулся.
        - Ну разве любовь не прекрасна?
        - Нет, не прекрасна, - раздался чей-то голос. Это был Коди. Он стоял в дверях, глядя на Люка, как на предателя, заслуживающего немедленной казни.
        - Коди! - тепло поприветствовала его Элли. - Надеюсь, ты поужинаешь с нами?
        - Нет, спасибо, только что откушал. Мне хотелось поговорить с Люком по душам. Я не знал, что у вас гости.
        - Если тебе что-то не нравится, я могу уйти, - предложила Шерри.
        - Не говори глупостей, - прошептала ей Элли.
        Взгляд ковбоя переместился на Шерри, казалось, он проникает в ее душу. Коди был зол, она чувствовала это.
        - Хотя бы выпей с нами кофе, - сказала Элли, протягивая руку за кофейником и наливая ему кружку.
        Пройдя в кухню, Коди с недовольным видом сел за стол.
        - Думаю, вы слышали, что произошло? - Вопрос, заданный обвиняющим тоном, был адресован Люку. - В следующий раз, когда мне потребуется совет на предмет ухаживаний, ты будешь последним человеком, к которому я обращусь.
        Шерри постаралась сосредоточиться на еде, чтобы не слышать, о чем говорят мужчины.
        - Я решил, что раз вы с Элли так любите друг друга, - продолжал Коди, - то ты должен знать, как сделать женщину счастливой.
        - Он знает!
        Три пары глаз уставились на Элли.
        - Он любит меня.
        - Любовь… - Коди произнес это так, будто даже звучание этого слова было ему ненавистно.
        - Вот именно. И ее отсутствие может быть причиной того, почему такая умная женщина, как Шерри, не решается выйти за тебя замуж, - предположила Элли.
        - Так, значит, она не сказала вам, что я взял свое предложение обратно? Я понял, что весь этот разговор о женитьбе был моей крупной ошибкой. Мне не нужна женщина, которая выставляет меня на посмешище.
        - Ну нет, это была твоя инициатива, - сухо напомнила ему Элли.
        Шерри стиснула вилку, не в силах терпеть внезапно пронзившей ее боли. Она с ужасом поняла, что так близко подошла к любви только для того, чтобы тут же потерять ее.
        - В любом случае, - продолжила Элли, - мне очень жаль, что ты передумал, Коди. - Затем она весело улыбнулась. - Кстати, на десерт у нас яблочный пирог. Может, попробуешь немного?
        - Яблочный пирог? - Коди заметно оживился. - Думаю, для небольшого кусочка у меня осталось место.
        Шерри толком не поняла, как Элли это удалось, но через пару минут они с Коди остались на кухне вдвоем.
        - Может, выпьешь еще кофе? - предложила Шерри.
        - Пожалуйста.
        Она наполнила его кружку. Никогда прежде Шерри не чувствовала себя в присутствии Коди так неловко, как сейчас.
        - Хизер спрашивала разрешения как-нибудь остаться после школы и зайти к тебе в гости. - Он держал кружку обеими руками, упорно отказываясь взглянуть на Шерри.
        - Если ты не возражаешь.
        - Господи, конечно, нет! Ты лучший человек, которого она встретила за последнее время. Раньше я и не подозревал, что ее можно заставить надеть платье.
        - Ей просто нужен был небольшой совет, вот и все. - Шерри ходила по кухне, складывая грязную посуду в раковину. - Надеюсь, то, что происходит между нами, не испортит моих отношений с Хизер.
        - Уверен, это никак не может повлиять. Мне хочется, чтобы вы с Хизер остались друзьями.
        - Мне тоже этого хочется.
        Казалось, больше им нечего было сказать друг другу.
        Шерри вздохнула.
        - Мне жаль, что все так получилось прошлой ночью.
        Он пожал плечами.
        - Думаю, я как-нибудь это переживу. - Его губы тронула легкая улыбка. Затем он поднялся и поставил свою кружку в раковину. - Попрощайся за меня с Элли и Люком, хорошо?
        Шерри кивнула, ей не хотелось, чтобы он уходил, однако просить его остаться она не могла. Девушка проводила Коди до дверей. На верхней ступеньке он немного задержался, нахмурив брови.
        - Если бы ты не была такой чертовски привлекательной, все было бы гораздо проще, - пробормотал он, направляясь к пикапу.
        - Коди, - окликнула его Шерри, выходя за дверь и останавливаясь на верхней ступеньке, - вот это действительно было очень романтично.
        - Правда? Ты хотела услышать от меня что-то вроде этого?
        - Да.
        - Но это же было так просто.
        Она улыбнулась:
        - Зато от чистого сердца.
        На минуту он замер.
        - От чистого сердца, - повторил он, прижимая руку к груди. Открыв дверцу пикапа, повернулся к ней. - Значит, ты хочешь, чтобы я говорил что-то вроде: в тот день, когда вы родились, небеса оплакивали потерю своего самого прекрасного ангела.
        - Очень мило, Коди, но, кажется, кто-то уже говорил такие слова до тебя.
        - Говорил, - признался он, его глаза смеялись. - Но, по-моему, это не страшно, особенно если учесть, что я говорю правду.
        - Вот теперь это действительно очень трогательно.
        Он легко забрался в пикап и закрыл дверцу. Положив локоть на оконное стекло, Коди снова взглянул на нее и широко улыбнулся:
        - Не забудь, что ты остаешься с нами ужинать, когда привезешь Хизер.
        - Хорошо. Спасибо за приглашение.
        Затем Шерри некоторое время смотрела, как удаляется его машина. Она не сразу заметила, что рядом с ней кто-то есть.
        - Он твой, - шепнула Элли. - Коди сам еще не понял, что влюбился в тебя по уши.
        Это было именно то, что Шерри так хотела услышать. В ней вновь зародилась надежда.

        В понедельник вечером, сидя на крыльце клиники, Шерри обдумывала события последних выходных. Неожиданно из-за угла показался «кадиллак» и притормозил перед входом. Из него выпрыгнула Хизер и помчалась по дорожке навстречу Шерри.
        - Вы так нужны папе!
        Девочка говорила громко и очень возбужденно.
        - Да ничего особенного, - произнес Коди, выходя из машины. Под мышкой у него была зажата коробка конфет, а в руках он держал букет полевых цветов - васильки и маргаритки.
        - Цветы для вас, - пояснила Хизер. - Папа их собственноручно собрал.
        - Если не возражаешь, я сам все могу сказать, - проворчал он и, закатав рукав рубашки, принялся чесать запястье.
        - У него руки в таком состоянии! - прошептала девочка.
        - Хизер! - рявкнул Коди.
        - Ко всему прочему он еще и не в настроении.
        - Вот, - недовольно сказал Коди, протягивая Шерри конфеты и цветы.
        Шерри была так изумлена, что не могла найти слов.
        - Спасибо.
        - Это в самом деле очень романтично, правда? - вмешалась девочка. - Папа спросил меня, что, по моему мнению, можно назвать романтичным, и я ему посоветовала цветы и вишню в шоколаде. Эти конфеты - мои любимые, бьюсь об заклад, они вам тоже нравятся.
        - Конечно. - Шерри взглянула на Коди. - Что с тобой случилось? Почему ты чешешься?
        - Вот поэтому вы и нужны ему, - громким шепотом объяснила Хизер.
        Строгий взгляд Коди заставил ее замолчать.
        - Я сам собирал цветы. Васильки - это символ нашего штата, а еще я подумал, что тебе должны нравиться маргаритки. Здесь они растут повсюду.
        - Похоже, ты их с чем-то спутал, - сказала она и, взяв его за руку, развернула к свету, чтобы лучше разглядеть. - О, Коди, - с ужасом прошептала девушка, увидев покраснение и опухоль.
        - Ядовитый плющ, - сказал он.
        - Я тебе дам что-нибудь, хорошо?
        - Он совсем измучился, - вставила Хизер. - Настоящий страдалец! Но надолго мы задержаться не сможем, мне еще нужно заехать к Анжеле Баттерфилд и забрать мой учебник по алгебре.
        Шерри провела Коди в клинику и, найдя бутылочку с жидкостью от ожогов, протерла поврежденные участки кожи. Затем она дала неудачливому ковбою лекарство против зуда.
        Хизер с коробкой конфет на коленях пристроилась в углу комнаты.
        - Джени сказала, что вы должны оценить старания папы. Я тоже так думаю. - Последние слова было трудно разобрать, потому что Хизер жевала очередную конфету. - А вы знаете, что сначала нужно держать конфеты во рту вот так, - она продемонстрировала, - затем высосать всю вишню, чтобы шоколадная оболочка осталась целой?
        - Хизер, я покупал эти конфеты не для тебя, - раздраженно заметил Коди.
        - Знаю, но ведь Шерри не будет возражать, если я съем немного, правда?
        - Конечно, угощайся.
        - Уже угостилась, - проворчал Коди. - Хизер, может, тебе есть чем заняться на улице?
        - Нет.
        - А я думаю, да, - твердо возразил он.
        - Да? А-а, понимаю, ты хочешь побыть с Шерри наедине. Разве не проще было бы сказать прямо?
        - Мне хочется остаться с Шерри наедине.
        - Великолепно, - она взглянула на часы. - Пятнадцати минут будет достаточно? Не забывай, что в восемь мне надо быть у Анжелы.
        Коди тяжело вздохнул, его терпение было на исходе.
        - Пятнадцати минут вполне достаточно. Жди меня на крыльце.
        - Можно я возьму конфеты?
        - Хизер!
        - Ну ладно, ладно. - Кинув на отца обиженный взгляд, она направилась к двери. - Я понимаю, когда становлюсь лишней.
        - Однако недостаточно быстро, - бросил тот вдогонку.
        Теперь, когда они остались одни, Коди, казалось, забыл, что хотел сказать. Не говоря ни слова, он мерил комнату шагами.
        - Коди?
        - Я думаю.
        - Похоже, это очень серьезно, - мягко сказала Шерри, с трудом сдерживая смех.
        - Да, серьезно. Садись. - Он выдвинул стул, усадил Шерри, сам устроился напротив.
        - Мне очень жаль, что так получилось с ядовитым плющом, - попыталась завести разговор Шерри.
        Он пожал плечами:
        - Сам виноват. Надо было смотреть, что делаю, а не витать в облаках, думая о тебе.
        - Я знаю, это очень больно.
        - Гораздо больнее будет выслушивать разные шутки, когда все в Пеппере узнают об этом, да еще и о моих подвигах в прошлое воскресенье.
        - О, Коди, - прошептала Шерри, ее переполняло раскаяние, ведь он вел себя так только потому, что ей хотелось романтики.
        Он готов был на все, однако, похоже, так до сих пор и не понял, чего она хочет. Да, ей нравилось, когда за ней ухаживали, но она хотела, чтобы Коди доверял ей, мог открыть свою душу.
        - Слушай, я говорил, что отказываюсь от своего предложения, но мы ведь оба знаем, это несерьезно. - (Шерри усмехнулась, но не стала его убеждать, что для нее это приятная неожиданность.) - Понятия не имею, что еще можно сделать. Каждая моя попытка заканчивается полным провалом.
        Он присел на корточки возле Шерри и сжал ее ладони в своих руках. Девушка не могла не заметить его мозоли, и все-таки это были самые красивые мужские руки, которые она когда-либо видела.
        - Ты хотела романтики, и, клянусь, я старался изо всех сил. После того как меня чуть было не арестовали, не кажется ли тебе, что я заслуживаю небольшой награды?
        Шерри кивнула.
        - Я не обвиняю тебя в том, что залез в заросли ядовитого плюща, - это моя собственная ошибка. Подарив эти васильки, я хотел произвести на тебя впечатление. Конечно, проще было купить букет гвоздик. Лес Чиллес продает их после семи за полцены, но я решил, что тебе больше понравятся полевые цветы.
        - Ты был прав. Они очень красивые. Спасибо.
        - Все, что мог, я уже сделал, на большее у меня просто не хватает воображения: цветы, серенады, конфеты… и, хотя знаю, что единственный человек, который их ест, - это Хизер, я снова куплю их для тебя.
        - Не беспокойся насчет этого.
        - Я беспокоюсь не о конфетах. - Коди встряхнул головой, как будто пытался собраться с мыслями. - Знаю, ты думаешь, я сделал предложение из-за Хизер. Наверно, так оно и было, но только в самом начале. Я снова прошу тебя выйти за меня замуж, и в этот раз ради меня.
        - Пять минут, - раздался голос Хизер из-за двери.
        Коди на секунду прикрыл глаза, затем встал и направился к выходу.
        - Хизер, я хотел остаться с Шерри наедине, надеюсь, ты это помнишь?
        - Я просто напоминаю, что десять минут уже прошло и осталось всего пять. Папа, я не могу опоздать, иначе Анжела уедет, а вместе с ней и мой учебник.
        - Я помню.
        - Папа, ты истратил целую минуту, читая мне нотации.
        Беспомощно покачав головой, Коди вернулся к Шерри.
        - Так на чем мы остановились?
        - Мы обсуждали твое предложение.
        - Точно. - Он устало провел рукой по лицу. - По твоей милости я выставил себя полным идиотом, из кожи вон лез, чтобы угодить тебе. Да, я не знаю, что такое быть романтичным, могу быть только самим собой. Однако сомневаюсь, что тебя это устроит.
        - Хватит. - Она подняла руки. - Давай вернемся к тому, на чем остановились в тот момент, когда Хизер прервала нас.
        Он выглядел немного смущенным.
        - Ты ведь спрашивал, согласна ли я выйти за тебя не ради Хизер, а потому что ты сам этого хочешь?
        - И-и… - она наклонилась к Коди, - ты пытаешься сказать, что любишь меня?
        Он тут же остановился и задумчиво потер шею.
        - Шерри, я не хочу врать тебе, это было бы слишком просто. Я сам не могу понять, люблю ли тебя, но точно знаю, что за последние десять лет ни одна женщина не вызывала во мне те чувства, которые вызываешь ты. Ради тебя я смог забыть про свою гордость, из-за тебя делал глупости. И все потому, что постоянно думаю о тебе.
        Его слова были похожи на обрывки какой-то любовной песни. Шерри это сильно взволновало.
        - Папа!
        - Ну ладно, ладно, - раздраженно отозвался Коди. - Уже иду.
        Шерри встала. Ей очень не хотелось, чтобы он уходил.
        - Я заеду к вам на неделе, - пообещала она. - Думаю, нам обоим необходимо разобраться в своих чувствах.
        Улыбнувшись, Коди ласково погладил ее по лицу.
        - Сделаю все возможное, чтобы Хизер не крутилась у нас под ногами.
        - Я все слышала!
        Коди тихо рассмеялся и, наклонившись вперед, нежно поцеловал Шерри.
        - Твои губы слаще любых конфет.
        - Папа, это было здорово, - с порога объявила Хизер. Затем, повернувшись к Шерри, добавила: - Он сам до этого додумался.

        ГЛАВА ДЕВЯТАЯ

        - Не люблю быть обузой, - в третий раз повторила Элли.
        - Ты не обуза, - в третий раз возразила ей Шерри. - Мы с Кристиной Линн великолепно проведем время, а Филип даже не догадается, что ты ушла.
        Как будто в подтверждение ее слов, Кристина Линн забралась Шерри на колени и запечатлела мокрый поцелуй на ее щеке.
        - А теперь пошли, - сказала Шерри, подхватывая ребенка и подталкивая Элли к двери. - Твой муж хочет отметить вашу годовщину.
        - Не могу поверить, что он устроил все это без моего ведома!
        Тут появился Люк, одетый в темный костюм, его все еще влажные волосы скрывала шляпа. Рука мужа нежно обвилась вокруг талии Элли.
        - Мы уже несколько месяцев никуда не выходили вдвоем.
        - Знаю, но…
        - Идите и развлекайтесь, - решительно заявила Шерри.
        Чем больше она узнавала Люка и Элли, тем больше восхищалась этой парой. Девушка была искренне тронута любовью, с какой Люк относился к Элли и детям. Он позвонил Шерри и попросил посидеть с детьми вечером в среду, потому что ему хотелось устроить Элли праздничный ужин в честь третьей годовщины их свадьбы.
        Когда Шерри приехала на ранчо. Люк с гордостью продемонстрировал золотое ожерелье, которое купил жене. Девушка заверила его, что Элли будет счастлива, получив такой прекрасный подарок.
        - На случай, если Филип проснется, - сказала Элли, - в холодильнике бутылочка с молочной смесью.
        - Элли, - твердо сказал Люк, подталкивая ее к двери, - у нас на шесть часов заказан столик.
        - Но…
        - Иди, Элли, - поторопила ее Шерри. - Все будет отлично.
        - Знаю. Просто я еще ни разу не оставляла Филипа.
        Шерри рассмеялась и ласково погладила Кристину Линн.
        - У нас будет замечательный вечер.
        - Ты уверена…
        - Идите, - повторила Шерри.
        Следующие полчаса Кристина Линн с гордостью демонстрировала Шерри свои игрушки. Она стащила их все в гостиную и теперь с важным видом показывала, как они работают. Все, что требовалось от Шерри, - это ахать и охать в нужный момент. Затем она помогла девочке убрать игрушки в сундучок, который Люк сделал специально для своей дочери.
        Устав от игр, Кристина Линн легла на пол и принялась капризничать.
        - Мама!.. - Казалось, только сейчас она поняла, что мама куда-то ушла.
        - Мама и папа ушли обедать, - терпеливо объясняла ей Шерри.
        Решив, что Кристина Линн, скорее всего, просто проголодалась, она подогрела еду и посадила девочку есть. Но, очевидно, Кристина Линн не испытывала ни малейшего чувства голода, потому что весь ее обед оказался на полу.
        - Мама! - закричала Кристина, стуча маленькими кулачками по столу.
        - Не плачь, лапочка, - уговаривала ее Шерри, но все было бесполезно.
        Маленькая девочка вцепилась в нее как клещ и ни за что не хотела отпускать, оглашая дом громкими воплями; ей вторил Филип, и Шерри с тоской подумала, что дом вряд ли сможет выдержать подобный шум и, наверно, крыша скоро обвалится. Именно в таком положении ее застал Коди.
        Она не слышала, как он вошел, и была крайне удивлена, увидев, что он стоит в дверях детской комнаты.
        - Привет, - сказал он. - Люк предупредил, что ты согласилась посидеть с детьми сегодня вечером. Похоже, небольшая помощь тебе не повредит.
        - Кристина Линн, - с облегчением произнесла Шерри, - посмотри, пришел дядя Коди.
        Войдя в комнату, Коди высвободил ногу Шерри из цепких ручек Кристины Линн и поднял ребенка на руки. Девочка тут же уткнулась лицом в его плечо и продолжила рыдания.
        - Что случилось с Филипом? - спросил Коди.
        - Мне кажется, он голоден. Если ты займешь чем-нибудь Кристину Линн, я подогрею бутылочку.
        Через некоторое время они встретились в гостиной, куда Шерри принесла малыша и молоко. Коди сидел на полу, пытаясь развлечь Кристину Линн головоломкой, однако девочку ничего не могло заинтересовать.
        Филип не унимался.
        - Он привык к материнской груди, - сказала Шерри. - Вряд ли эта бутылочка заменит ему Элли. Кроме того, теперь мне кажется, он не голоден. А то бы его устроила и эта молочная смесь.
        Отставив бутылочку, Шерри устроилась в кресле с Филипом на руках, укачивая его, пока наконец плач ребенка не смолк. Кристина Линн зарылась лицом в диванные подушки, ее рыдания сменились тихими всхлипываниями.
        - Похоже, у тебя работы невпроворот.
        Шерри устало вздохнула:
        - Представь себе, Элли умудряется справляться с двумя детьми каждый день. Поистине, эта женщина просто чудо.
        - Про тебя можно сказать то же самое.
        - Вряд ли. - Ей было очень приятно слышать его слова, однако она уже вконец измучилась, а с момента отъезда Люка и Элли не прошло и пары часов.
        Наконец воцарилась долгожданная тишина.
        - Садись рядом со мной, - предложил Коди.
        Шерри боялась, что любое ее движение может разбудить Филипа, но ребенок спал крепко. Коди положил девушке руку на плечо и подтянул поближе. Ей было приятно сидеть вот так, прижавшись к его теплому боку.
        - Наконец-то перемирие, - прошептал он. - Интересно, осмелюсь ли я поцеловать тебя?
        Шерри мягко улыбнулась:
        - Любишь риск?
        Она подняла лицо, и Коди нежно прикоснулся к ее губам, потом его поцелуй стал более страстным и жарким.
        Шерри первая прервала поцелуй, тщетно пытаясь восстановить дыхание.
        - По части поцелуев ты большой знаток.
        - Не я, Шерри, а мы.
        - Не важно кто, но это уже становится опасным. - Она положила голову на его плечо. - Думаю, нам не стоит впредь это делать.
        - О-о, а я собирался повторить, и не раз.
        - Коди, - сказала она, встречаясь с ним глазами. - Я здесь не для того, чтобы… э-э… развлекаться.
        - Тсс, - он прижал палец к ее губам.
        Голова девушки снова вернулась на его плечо. Они держали друг друга за руки, и казалось, невидимая сила связывает их. Шерри наслаждалась чувством некоего единения, как духовного, так и физического. Это было именно то, чего она хотела с самого начала.
        Шерри закрыла глаза, впитывая теплый мужской запах. Коди потер подбородок, и девушка почувствовала, что дыхание его участилось. Выпрямившись и взглянув в его глаза, она увидела в них желание, которое было отражением ее собственного. Он снова наклонил голову и прильнул губами к ее устам.
        Они не произнесли ни слова, поцелуи все глубже погружали их в омут наслаждения, заставляя забыть обо всем на свете. С тихим стоном девушка оторвалась от его губ, глаза ее затуманились.
        - Не могу поверить, что мы делаем это, - прошептала она.
        Оба держали на руках по спящему ребенку. К тому же они находились в доме друзей, которые могли прийти в любую минуту.
        - Я сам в это с трудом верю, - согласился с ней Коди. - Черт, какая же ты красивая!
        Некоторое время они сидели молча, наслаждаясь друг другом и тишиной.
        - Шерри, послушай… - начал Коди.
        Его прервал внезапный звонок телефона, к которому тут же присоединился пронзительный крик Филипа. Кристина Линн проснулась и, окинув взглядом Коди и Шерри и не найдя мамы, в свою очередь разразилась плачем.
        К телефону подошел Коди, но вернулся обратно удивительно быстро. Расстроено взглянув на Шерри, он сообщил:
        - Это моя дочь. Узнала, что я помогаю тебе сидеть с Кристиной Линн и Филипом, и теперь в бешенстве, потому что я не взял ее с собой.
        - Мне кажется, - сказала Шерри, ласково похлопывая Филипа по спине, - это ее маленькая месть.
        Коди улыбнулся.
        - Конечно, с моей стороны нехорошо было оставлять ее, но я так хотел побыть с тобой наедине.
        - Нельзя сказать, что мы остались совсем наедине, - возразила она. Ее взгляд остановился на детях, которые каким-то загадочным образом успокоились и опять дремали. - Впрочем, нам они не сильно помешали.
        - Правда, но мы ведь исключение. - После недолгого молчания он продолжил: - Клади голову обратно мне на плечо. - Рука Коди обвилась вокруг ее талии. - Так приятно чувствовать, что ты совсем близко.
        - Мне тоже это нравится.
        Шерри прикрыла глаза, она сама не заметила, как погрузилась в сон, и следующее, что услышала девушка, был приглушенный шепот Люка и Элли.
        Открыв глаза, Шерри увидела, что на нее с улыбкой смотрит подруга.
        - Они вели себя ужасно, правда?
        - Не то чтобы совсем плохо, - прошептала в ответ Шерри.
        - Похоже, вы все дошли до полного изнеможения. Даже Коди спит.
        - Уже нет, - возразил он, широко зевая.
        Взяв на руки малышей, Люк и Элли направились в детскую, но через несколько минут вернулись.
        - Как прошел ужин? - спросила Шерри.
        - Великолепно. - Элли устроилась в кресле-качалке, Люк исчез на кухне и через пару минут появился, держа в руках поднос, на котором стояли четыре чашечки кофе.
        - Не помню даже, когда у меня последний раз был такой прекрасный вечер. - Рука Элли задержалась на шее, обрамленной золотым ожерельем. - Спасибо тебе, Шерри.
        - Если надо будет посидеть с детьми, обращайся ко мне в любое время.
        - Ты не поняла, я имею в виду не то, что ты присмотрела за детьми, то есть и это, конечно, тоже, я о другом… Ведь из-за тебя Коди постоянно советовался с моим мужем насчет всякой романтики и навел Люка на мысль, что в этом году наш юбилей должен быть особенным.
        Люк поцеловал жену.
        - Похоже, нам уже пора, - заговорил Коди.
        - Думаю, ты прав, - согласилась Шерри.
        - Допейте хотя бы кофе, - запротестовал Люк.
        - Как-нибудь в другой раз, - ответил Коди, помогая Шерри спуститься по лестнице.
        - Спокойной ночи, - сказала Шерри.
        - Спокойной ночи, и еще раз спасибо, - ответила Элли, стоя в дверях, ее рука обвилась вокруг талии мужа, а голова покоилась на его плече.
        Коди проводил Шерри до машины.
        - Скоро увидимся, - сказал он, хмуря брови.
        Шерри была поражена его озабоченным видом.
        Девушка готова была отдать полжизни за то, чтобы узнать, о чем он в этот момент думал.

        - Папа меня чуть не убил, - сообщила Хизер, ворвавшись в клинику. - Он заявил, что ему надоела моя привычка появляться везде в самый неподходящий момент.
        - Все в порядке, - заверила ее Шерри. - Рано или поздно мы с твоим папой во всем разберемся.
        - А еще он сказал, чтобы я не лезла в ваши дела, и я действительно не собираюсь этого больше делать, но мне бы все-таки очень хотелось, чтобы вы с папой поженились. Не только потому, что я мечтаю о братике или сестричке. Просто вы мне очень нравитесь, Шерри, и было бы так здорово, если бы вы навсегда остались с нами.
        - Мне бы тоже очень хотелось.
        - Так вы согласны? - тут же оживилась Хизер. - Можно я передам папе, что вы это сказали, потому что знаю, он будет рад…
        - Думаю, это не слишком хорошая идея. - Шерри сняла пиджак и убрала в шкаф. Она уже закончила запланированные на этот день дела, и все, чего ей сейчас хотелось, - это увидеть Коди. - Я думала, с тобой будет твоя подруга Кэрри.
        - Она не смогла. Вот почему я не покажу вам сегодня журнал с прической, какую мне хочется сделать.
        - Ну ничего. В другой раз.
        Хизер прижала книги к груди, глаза ее приняли мечтательное выражение.
        - Жду не дождусь того момента, когда вы к нам переедете.
        - Я не говорила, что перееду к вам, Хизер. Помнишь, что сказала Элли во время пикника?
        Хизер устало закатила глаза:
        - Если я буду вмешиваться, то принесу больше вреда, чем пользы.
        - Надеюсь, ты это понимаешь.
        Перед тем как покинуть клинику, Шерри причесалась и освежила макияж.
        - Ты уверена, что Джени и твой папа ждут меня сегодня вечером?
        - Конечно. Папа специально попросил меня зайти и пригласить вас, но если вы не сможете приехать, то все в порядке, потому что Слим сейчас в городе и он отвезет меня домой.
        Снова зазвонил телефон, но Шерри решила, что трубку возьмет миссис Колсон. Вскоре регистратор заглянула в кабинет.
        - Там какой-то приятный мужской голос просит вас к телефону.
        Это несколько удивило Шерри. Единственный «приятный мужской голос», который мог ее сейчас интересовать, принадлежал Коди Бэйлману, но миссис Колсон узнала бы его.
        Она подошла к телефону и подняла трубку:
        - Шерри Ватерман.
        - Шерри, это Рауди Кэссиди. Извини, что не предупредил тебя раньше, но не могла бы ты прилететь в Хьюстон, чтобы успеть к ужину сегодня вечером?
        - Прилететь в Хьюстон? Сегодня вечером?
        - Сегодня день рождения Норы, мне бы очень хотелось удивить ее.
        - Но билеты на самолет я уже не достану, а тебе ехать за мной в Пеппер слишком долго.
        - Я уже здесь, в аэропорту, за городом.
        - Здесь?
        - Да, сегодня утром я приехал в Абелин, и мне вдруг в голову пришло прихватить тебя с собой. Это было бы такой радостью для Норы! Она любит Техас, но после твоего визита затосковала по дому. Это будет настоящим праздником для нее, если ты приедешь.
        Шерри с сомнением взглянула на Хизер, ей так не хотелось расстраивать девочку.
        - Но завтра к девяти утра я должна вернуться обратно.
        - Нет проблем. К твоим услугам самолет.
        - Э-э… - Шерри пожалела, что у нее так мало времени на обдумывание.
        - Конечно, - пробормотала она. - Почему бы и нет? - Нора была ее лучшей подругой, и Шерри по ней очень скучала.
        Они договорились о встрече, и девушка положила трубку.
        - Ты слышала? - спросила она Хизер. Хизер опустила глаза и удрученно кивнула.
        - Это для того, чтобы устроить сюрприз. Именно из-за Норы я приехала в Техас, она бы сделала для меня то же самое. Кроме того, ты говорила, что Слим сможет отвезти тебя на ранчо.
        - Да.
        - Что ты думаешь насчет того, чтобы зайти ко мне после школы завтра? - предложила Шерри, ей ужасно не хотелось разочаровывать девочку. - Это будет даже лучше, потому что сможет прийти Кэрри.
        Хизер снова кивнула, но без особого энтузиазма.
        - Вы правы. Просто я очень хотела, чтобы вы снова приехали к нам на ранчо. И папа, я думаю, тоже хотел.
        - Я еще приеду, обещаю тебе! Ты ведь все объяснишь папе, правда?
        Хизер кивнула. Шерри подбросила ее до склада, возле которого стоял пикап Слима.
        Оттуда она поехала на взлетную полосу, где ее ждал Рауди. Как это похоже на мужчин - думать обо всем в самую последнюю минуту! После теплых приветствий и объятий Шерри взошла на борт самолета, принадлежащего компании Рауди, и устроилась в мягком кресле.
        - Как тебя приняли в Пеппере? - спросил Рауди.
        - Очень хорошо. Я полюбила Техас.
        - А как продвигаются дела с тем ковбоем?
        Она улыбнулась:
        - Понемногу.
        - Нора будет рада услышать это. - Он хлопнул себя по ноге. - Она очень удивится твоему приезду и тем более приезду своего отца. Он прилетел сегодня днем. Мой водитель сейчас показывает ему Хьюстон и Галвестон. Если все пойдет по плану, мы приедем домой приблизительно в одно и то же время.
        - Ты все это сам придумал?
        - Да, - гордо ответил он.
        Сказать, что Нора была поражена, - это значит ничего не сказать. Как и предсказывал Рауди, они встретились с мистером Блумфилдом у дома и вместе вошли.
        Рауди, стоя в дверях, торжественно позвал жену:
        - Нора, я дома!
        Когда появилась Нора, он обнял ее:
        - С днем рождения! - и отошел в сторону, чтобы она могла увидеть Дэвида Блумфилда и Шерри, стоявших позади него.
        - Папочка! - воскликнула Нора и кинулась на шею отцу. - Шерри! - Руки Норы обвились вокруг подруги, в глазах блестели слезы счастья.
        - Надеюсь, ты не думала, что я забыл про твой день рождения? - гордо спросил Рауди.
        Нора вытерла слезы и кивнула:
        - Я так и в самом деле подумала. Ужасный день! Дети капризничали, и мне казалось, что все забыли про меня.
        - Как видишь, не все, - сказал отец, положив руку на плечо младшей из своих дочерей.
        Нора рассмеялась:
        - О, папа!
        - А теперь входите и устраивайтесь, - пригласил их Рауди в гостиную. - Надеюсь, у тебя не возникнет из-за этого никаких проблем с ужином? - обратился он к жене.
        - Нет. Мне было настолько жаль себя, что я не готовила и собиралась заказать пиццу.
        - Отлично. - Рауди замолчал и взглянул на часы. - Потому что минут через десять подвезут еду.
        Эти слова окончательно сразили Нору.
        - Может, я еще чего-нибудь не знаю?
        - Ты имеешь в виду вот это? - Он извлек из кармана маленькую бархатную коробочку, но тут же сунул ее обратно. - Думаю, это на потом, когда мы останемся одни.
        Посмеиваясь, Дэвид огляделся по сторонам.
        - И где же мои драгоценные внучата?
        - Спят. Вымотались за день. Но если пообещаешь не шуметь, я разрешу тебе взглянуть на них. Кстати, сколько ты у нас погостишь? Надеюсь, не меньше недели?
        К тому времени, как они вернулись из детской, стол был накрыт. Празднично горели свечи.
        - Рауди уже как-то делал подобное, - сказала
        Нора, нежно беря мужа за руку. Рауди поднес ее пальчики к губам и осторожно поцеловал. - Но тогда он делал это тайным умыслом. Тот ужин был своего рода взяткой: он хотел убедить меня покинуть Орчард-Вэлли и стать его личной сиделкой.
        Рауди весело рассмеялся.
        - Помню, это не сработало. Нора не поверила, что я люблю ее, и должен сказать, мне не в чем ее винить, потому что и до сих пор точно не знаю, любил ли ее тогда или еще нет. В чем я был полностью уверен, так это в том, что не представляю себе жизни без этой девушки. Ты заставила меня потрудиться тогда, но я не жалею об этом.
        - А сейчас это тоже какая-то взятка? - спросил Дэвид.
        Рауди покачал головой:
        - Нет. Все, что мне нужно, у меня уже есть.
        За аперитивом последовали холодные закуски. Нора обратилась к Шерри:
        - А как у тебя дела с Коди? - (Шерри пожала плечами.) - Должна тебе сказать, я получила истинное наслаждение, читая твое последнее письмо. Он действительно сделал тебе предложение, сказав, что хочет броситься за тобой в погоню?
        - Похоже, этот мужчина знает, чего хочет, - высказал свое мнение Рауди.
        - С тех пор многое изменилось. - Шерри покачала головой. - Коди пытается понять, чего я все-таки хочу, но, боюсь, пока у него еще не получается. - Опустив глаза, она вздохнула. - В настоящий момент он мучается от ожогов ядовитого плюща, которые получил, собирая для меня полевые цветы.
        - Да, он действительно настроен серьезно.
        - Я люблю Коди, - призналась Шерри, - и мне действительно хочется романтики, но главное - чтобы он разделил со мной свои беды и радости, мечты о будущем. Его страшит то, что, полюбив меня, он попадет в зависимость. Он не хочет оказаться у женщины на поводке.
        - Звучит разумно, - заметил Дэвид.
        - Он на самом деле очень милый. - Шерри хотела, чтобы все поняли, что она чувствует.
        - Может, мне поговорить с ним? - предложил Рауди. - Как мужчине с мужчиной.
        - Вряд ли из этого выйдет что-нибудь хорошее. - Шерри не хотела показаться неблагодарной. - Его лучший друг, который очень счастлив в браке, пытался, но Коди решил, что у того просто не все дома.
        - Женившись, он станет по-другому смотреть на многие вещи.
        - Ты вроде бы говорила, что у него есть двенадцатилетняя дочь? - спросила Нора.
        Шерри кивнула.
        - Да, Хизер. Мне мало известно о его предыдущем браке. Знаю только, что оба они были еще не готовы к такому шагу. А потом его жена погибла в автомобильной катастрофе.
        - И до настоящего момента он не думал о том, чтобы вновь жениться? - поинтересовался Дэвид.
        - Большую роль в этом сыграла Хизер, но… - Она запнулась, вспомнив, как Коди признался ей, что в первый раз сделал предложение ради Хизер, однако второй раз ради себя. - Со временем, надеюсь, Коди поймет, что меня интересуют не полевые цветы и не полуночные серенады, а доверие. Для меня важно чувствовать, что мы принадлежим друг другу.
        - А потом сидеть вдвоем всю ночь, если ребенок заболел, - добавила Нора.
        - Принимать друг друга такими, какие вы есть на самом деле, - продолжил Рауди.
        - И, оглядываясь на годы, прожитые вместе, понимать, что это было лучшее время в вашей жизни, - задумчиво закончил Дэвид.
        Шерри надеялась, что Коди когда-нибудь поймет все это. Его мать попросила ее набраться терпения, тот же совет дала Элл и. Подчас это было довольно сложно, но девушка верила, что в конце концов добьется своего.
        На следующий день рано утром Шерри отправилась обратно. Нора проводила подругу до машины.
        - Жаль, что ты не можешь погостить еще.
        - Мне тоже жаль.
        - Если захочешь провести у нас уик-энд, позвони, Рауди пошлет за тобой самолет.
        - Хорошо. Я обещаю.
        Девушке показалось, что до Пеппера она добралась в два раза быстрее, чем до Хьюстона. В аэропорту Шерри нашла свою машину, а подъехав к клинике, обнаружила пикап Коди, припаркованный у ворот. Самого Коди нигде не было видно.
        - Миссис Колсон, - позвала девушка, - вы не видели Коди?
        - Нет! Сама удивляюсь. Машина здесь, а его нигде нет.
        Выйдя на крыльцо, Шерри внимательно посмотрела на грузовик и решительно направилась к нему. Заглянув в кабину, девушка обнаружила там мирно спавшего хозяина.
        - Коди, - тихо позвала Шерри.
        - Шерри? - Резко подняв голову, он ударился о руль. - Проклятье! - пробормотал он, потирая ушибленное место. Открыв дверь, Коди практически вывалился наружу.
        - Ты вчера напился? - потребовала ответа девушка.
        - Нет! - негодующе воскликнул он. - А где, черт возьми, ты пропадала всю ночь?
        - У моей подруги, в Хьюстоне, - сказала Шерри. - В любом случае, где и с кем я была, тебя совершенно не касается.
        - Как я понял, это тот летчик-лихач.
        - Да. Вижу, Рауди уже стал чем-то вроде легенды.
        - Так, понятно. - Коди нахлобучил шляпу. - Чего ты добиваешься? Хочешь, чтобы я ревновал?
        - О, из всех твоих бредовых мыслей эта - самая идиотская. Рауди женат.
        - Так ты теперь с женатыми развлекаешься?
        - Рауди - муж моей лучшей подруги. Вчера был ее день рождения, и ему пришла в голову мысль, что, если он возьмет меня с собой, это будет настоящим подарком для Норы.
        Коди недоверчиво посмотрел на нее.
        - Хизер говорила совсем другое. Она сказала, что мне необходимо действовать, причем немедленно, потому что ты встречаешься с другим мужчиной. Вот что, Шерри. Мне надоело играть в игры. Я сделал все, что было в моих силах, чтобы доказать свою искренность, поэтому, если ты теперь хочешь убежать с каким-то женатым…
        - Я не сбегала с женатым мужчиной! - горячо запротестовала она. - Странно, что ты даже допускаешь такую мысль.
        - Я целую ночь провел в пикапе, дожидаясь твоего прихода, поэтому если я показался тебе немного резким, то этому есть вполне логичное объяснение.
        - Тогда, может быть, тебе стоит поехать домой и отдохнуть, а не накидываться на меня с обвинениями?
        - Может быть, стоит, - прорычал он.
        Шерри была слишком занята собственными переживаниями, чтобы замечать зрителей, собравшихся вокруг. С крыльца их разговор увлеченно слушала миссис Колсон. Женщина из дома напротив, поливавшая розы, давно потеряла интерес к своим цветам и не замечала, что вода уже льется на тротуар. С другого крыльца за увлекательной сценой с наслаждением наблюдала пожилая пара.
        - Я говорю совершенно серьезно, Шерри. Прошу тебя в последний раз, потому что я сыт по горло. - Коди распахнул дверь грузовика и заскочил внутрь. - Ты выйдешь за меня замуж или нет?
        - Твое третье предложение столь же романтично, как и предыдущие.
        - Ты знаешь, что я думаю обо всей этой романтике. - Он завел мотор. Машина уже стала отъезжать, когда Шерри топнула ногой.
        - Да, ты, идиот! - закричала она ему вслед. - Я выйду за тебя!

        ГЛАВА ДЕСЯТАЯ

        - Не думаю, что он вас слышал, дорогая. - Женщина, поливавшая розы, выглядела крайне заинтригованной.
        - Мне тоже так кажется, - поддержал ее пожилой мужчина.
        - Конечно нет, - подтвердила миссис Колсон. - Этот парень из кожи вон лезет, чтобы заполучить вас. Может быть, он и упрямый, но не тупой. Дорогая, хотите, я позвоню Коди и все ему объясню? - предложила свои услуги миссис Колсон, в то время как Шерри поднималась по лестнице к входной двери.
        Девушка обернулась и бросила на нее разъяренный взгляд.
        - Я всего лишь предложила, - пробормотала регистратор.
        - Я сама как-нибудь с этим справлюсь.
        - Конечно, - ответила миссис Колсон, ничуть не обижаясь. - Уверена, у вас с Коди все получится. Не обращайте внимания на то, что он тут болтал. Все знают, он упрям как осел.
        - Когда речь идет об этом мужчине, я ни в чем не могу быть до конца уверенной, - бросила в сердцах Шерри.
        Полчаса спустя, когда Шерри вышла из кабинета, она услышала, как миссис Колсон негромко разговаривает с кем-то по телефону.
        - Клянусь, ты в жизни не видела такого разъяренного мужчину… - шептала она. - Он чуть шины не спалил, когда рванул отсюда на бешеной скорости, и все потому, что с ума сходит по…
        На минуту регистратор застыла и, нервно сглотнув, взглянула на Шерри.
        - Чем могу быть полезна? - выдавила она, ее лицо пылало.
        - Надеюсь, вы будете настолько добры, что перестанете распространять слухи насчет меня.
        - Я просто пыталась помочь, - оправдывалась миссис Колсон. - Донна Джо всю жизнь знает Коди и…
        - Так вы разговаривали с Донной Джо? - Шерри поразилась тому, чем занимаются люди в Пеппере в свое рабочее время.
        - Ну конечно. Донна Джо, так же как и я, дружит с матерью Коди. Она лично заинтересована в том, что происходит между вами. Мэр Боуи и шериф тоже, если учесть, что они постоянно торчат в «Желтой розе».
        - Что запланировано на сегодняшний день? - устало спросила Шерри.
        Миссис Колсон быстро пролистала регистрационную книгу:
        - Миссис Леари записана на десять, но она уже три года ходит к доку с одной и той же жалобой.
        - А что ее беспокоит?
        Миссис Колсон тяжело вздохнула:
        - Миссис Леари уже за семьдесят, и, ну, в общем она хочет заняться своим носом. Она решила, что потеряла Ирла Барроуса только из-за того, что ее нос был слишком большим, однако все это случилось около пятидесяти лет назад.
        - Она была замужем?
        - О да. Она была женой Ларри О'Леари, но вряд ли это был удачный брак, хотя у них родилось восемь детей. Док говорит, что никогда еще не слышал, чтобы женщина в семьдесят лет пыталась изменить свой нос. Когда она приходит в очередной раз, он просит ее подумать еще полгода. Так что вот уже три года она исправно появляется здесь каждые шесть месяцев.
        - Что касается меня, то я ей дам это направление. Если бедной женщине нужен другой нос, она его получит.
        - Я так и сказала Дорис, вот почему записала ее к вам. - Миссис Колсон определенно была весьма довольна собой. - Если хотите, я могу сказать Дорис номер направления по телефону, чтобы она сюда не приходила.
        - Отлично. Еще кто-нибудь назначен?
        - До полудня никого. - После услышанных новостей регистратор была в великолепном расположении духа. - Вы вольны куда-нибудь съездить. - Она оглянулась по сторонам и добавила: - Никто вам слова не скажет, если вы исчезнете на несколько часов.
        Наведя по телефону справки, Шерри назвала миссис Колсон имена трех пластических хирургов для своей новой пациентки и, взяв сумочку, направилась к выходу.
        Она была уже возле двери, когда в помещение ворвалась Донна Джо.
        - Слава Богу, я вас застала! - возбужденно заговорила она. - Моя бедная, бедная девочка, - ее глаза наполнились слезами, - вы, наверное, с ума сходите от отчаяния.
        - От отчаяния?
        - Насчет того, что вы сегодня потеряли Коди. А теперь слушайте меня, я хочу вам дать чисто женский совет. - Она запнулась, глубоко вздохнула и прижала руку к своей обширной груди. - Шерри Ватерман, боритесь за этого мужчину. Вы любите его, нам это уже давно известно, мы даже согласны простить вам то, что вчера вы улетели с тем красивым ковбоем. Да, кстати, кто это?
        - Рауди Кэссиди, и прежде, чем вы продолжите, должна вам сказать, я улетела с ним, потому что…
        - Рауди Кэссиди? - прошептала миссис Кол-сон. - А это не тот самый Рауди Кэссиди?
        - Мне нечего больше сказать. - Шерри не хотелось тратить драгоценное время на разговоры о своих вчерашних приключениях, хотя обе женщины, казалось, жаждали подробностей. - Я, пожалуй, воспользуюсь вашим советом и проедусь на машине.
        - Заезжайте ко мне в кафе и расскажите, как у вас все прошло с Коди, - попросила ее Донна Джо.
        - А кто сказал, что я еду к Коди?
        - А разве нет? - спросила Донна Джо. - Но это необходимо. Он становится таким неловким, когда дело касается любви и романтики. Лично я одобряю то, что вы требовали ухаживаний в самом начале, но уже пришло время облегчить страдания бедного парня.
        - Он достаточно намучился, - добавила миссис Колсон.
        - И кто бы мог подумать, что Коди будет вести себя так с женщиной? Должна сказать, только такая исключительная девушка, как вы, могла вынудить его на это, - заключила Донна Джо, подмигивая Шерри.
        Весь город, затаив дыхание, наблюдал за дальнейшим развитием событий. Шерри взяла свою машину и направилась на ранчо Коди. Шансы застать его там были невелики, но тем не менее попытаться стоило.
        Девушка отыскала Коди в загоне, где он тренировал жеребца.
        Шерри подошла к забору и некоторое время стояла, ожидая, когда Коди заметит ее.
        Через пять минут, показавшихся ей самыми длинными в жизни, она встала на нижнюю перекладину забора и позвала:
        - Коди!
        Обернувшись, он бессмысленно уставился на нее.
        Все оказалось сложнее, чем Шерри ожидала. По пути на ранчо она представляла, что при виде ее глаза Коди засветятся счастьем, он тут же заключит ее в объятия и начнет носить на руках, признаваясь в вечной любви.
        - Да? - наконец отозвался он.
        - Когда ты сегодня утром уехал, мне… мне кажется, ты меня не расслышал… - запинаясь, начала Шерри.
        Коди передал уздечку одному из рабочих и, надвинув шляпу на лоб, так медленно направился к девушке, как будто в запасе у него была уйма времени.
        Шерри не могла понять, что с ним. Его лицо не выражало абсолютно никаких чувств, он вел себя как робот.
        - Мне… кажется, ты еще не готов к разговору, - пробормотала Шерри.
        - Ты сама предложила, чтобы я вернулся домой.
        - Знаю, но я полагала, у тебя будет время все хорошенько обдумать и понять, что я не могу встречаться с мужем моей лучшей подруги.
        - Но ты же уехала с Рауди Кэссиди?
        Шерри кивнула.
        - Должен сказать, у тебя высокопоставленные друзья.
        - Но я дружу не с ним, а с Норой.
        - И все же тебя не надо было долго уговаривать, и ты тут же согласилась уехать с практически незнакомым человеком.
        Шерри закрыла глаза, призывая себя к терпению.
        - Когда ты, наконец, перестанешь упрямиться? Если тебе действительно кажется, что я могу сбежать с женатым мужчиной, то ты меня совершенно не знаешь.
        - Я? Упрямиться?! - воскликнул он. - Ты хоть представляешь, что я из-за тебя пережил? - Он рывком снял перчатку и, закатав рукав, принялся чесать руку. - Я сделал все, что мог, чтобы завоевать твою любовь, но больше так не могу. Я ушел, потому что мне все это осточертело.
        - В том-то и дело: ты ждешь моей любви, хотя своей делиться отказываешься. Не романтики я от тебя ждала, Коди, а любви. Мне хотелось, чтобы ради меня ты мог пойти на некоторые уступки. - Она прижала руку к груди и почувствовала, как учащенно бьется сердце. - Ты так и не понял этого. Тебе хотелось легкой победы, потому что ты не желал тратить слишком много времени на меня. Но ни одной женщине не может понравиться то, что ее воспринимают как досадную обузу.
        - Так вот что ты обо мне думаешь.
        - А что я могу еще думать, если ты говоришь мне подобные вещи?
        - Отлично.
        Он отвернулся, показывая, что разговор окончен. И Шерри поняла, что ей дают отставку. Что бы она сейчас ни произнесла, ее слова останутся не услышанными.
        Она направилась к машине и, забравшись внутрь, завела мотор. Девушке хотелось крикнуть ему что-то такое… такое… но ничего не приходило на ум.
        Шерри на огромной скорости выехала за ворота. Теперь она поняла, какой ошибкой был приезд сюда. Здравый смысл советовал переждать несколько дней, пока страсти улягутся: не следовало обращать внимания на советы миссис Колсон и Донны Джо.
        Шерри сама не поняла, что заставило ее взглянуть в зеркало заднего вида, но, когда она посмотрела туда, сердце ее замерло: за ней верхом на необъезженном жеребце мчался Коди. Животное неслось во весь опор, подгоняемое седоком. И Шерри удивилась, как ему удается удержаться в седле.
        Она остановилась, и ее примеру последовал Коди. Спешившись, он распахнул дверцу машины.
        - Так ты выйдешь за меня или нет? - потребовал немедленного ответа Коди. Он никак не мог отдышаться.
        Шерри смерила его взглядом:
        - Ты любишь меня?
        - После всего, что я пережил, как ты можешь задавать мне подобные вопросы? - рявкнул он. - Да, я люблю тебя. Ты давно поселилась в моем сердце. Что может убедить тебя в искренности моих чувств? Ты жаждешь крови?
        - Нет, - прошептала она, до боли закусывая губу.
        - Я люблю тебя, Шерри Ватерман, - сказал он. - Окажешь ли ты мне честь, согласившись стать моей женой?
        Сквозь слезы она кивнула.
        - Черт возьми! - крикнул Коди, сжимая
        Шерри в своих объятиях так крепко, что у нее Н перехватило дыхание. Его неистовые изголодавшиеся губы впились в ее трепещущие уста, как будто они были единственным источником жизни.
        - Коди, - отстраняясь от него, произнесла Шерри, - ты сошел с ума. Гнаться за мной на лошади, так же как Люк гнался за Элли! Ты же говорил, что все это глупая романтика.
        Коди открыл было рот, чтобы сказать, что это неправда, но туг же вспомнил свои собственные слова. Улыбнувшись, он робко пробормотал:
        - Да, говорил. Вот видишь, что любовь делает с людьми?
        - Ты действительно любишь меня?
        - Люблю ли я тебя? - вскричал он. - Да, Шерри, я люблю тебя.
        - Но ты…
        - Даже не думай об этом. Проклятье, это была действительно сумасшедшая погоня. - Он снова поцеловал ее, на этот раз его губы были не такими настойчивыми, а скорее нежными, любящими. Отстранившись от девушки, он сказал: - Пойдем.
        - Куда? - спросила Шерри.
        - Как «куда»? К священнику. Пока ты не передумала.
        Ее руки снова обвились вокруг его шеи.
        - Я ни за что на свете не передумаю. Никогда.
        На этот раз она сама поцеловала его, и Коди подхватил ее на руки.
        - Поставь меня, - просила Шерри. - Я слишком тяжелая.
        - Нет, - заявил Коди. - Я сегодня же иду к священнику, чтобы получить разрешение на брак.
        - Коди! Поставь меня на землю.
        - Любимая, я ждал тебя десять долгих лет и не собираюсь откладывать нашу свадьбу. Если ты хочешь устроить пышное торжество, то… - Он запнулся, как будто не мог подобрать нужные слова.
        - Скромная церемония вполне подойдет, - с улыбкой сказала она.
        - Мы можем пригласить весь Техас, если ты этого хочешь.
        - Я бы с удовольствием отпраздновала нашу свадьбу в семейном кругу.
        - Хорошо, я смогу купить билеты на самолет уже к полудню.
        - Коди, тебе не кажется, что мы сошли с ума?
        - Да, мы сводим друг друга с ума, но так и должно быть. Люк говорил мне об этом; правда, до тех пор, пока не встретил тебя, я совершенно не понимал, что он имеет в виду. Боже, почему тебе потребовалось столько времени, чтобы наконец решиться?
        Она уставилась на него и неожиданно начала смеяться. Обняв своего жениха за шею, Шерри громко чмокнула его.
        - Хоть убей, не знаю.

        Вернувшись через некоторое время в клинику, Шерри увидела, что миссис Колсон и Донна Джо нетерпеливо поджидают ее на крыльце.
        Тепло поприветствовав обеих, Шерри прошла мимо.
        - Ну и как у вас дела с Коди? - не выдержала Донна Джо, кидаясь следом за девушкой.
        - Все отлично. - Шерри хотелось, чтобы они немного помучились.
        - Отлично? - переспросила миссис Колсон и взглянула на Донну Джо: - О чем нам говорит слово «отлично»?
        - Ни о чем, - ответила официантка. - Однако я уже давно научилась не обращать внимания на слова. Важна интонация. Мне это «отлично» говорит, что в скором времени у нас в Пеппере будет свадьба.
        - А вам не кажется, что в кафе вас ждут посетители? - поинтересовалась Шерри.
        - Эллен позаботится об этом, - ответила Донна Джо, усаживаясь в кресло.
        - Однако на ней нет бриллианта, - заметила миссис Колсон.
        - Как? - обескуражено спросила Донна Джо. - А я-то думала, что, когда мы увидим вас в следующий раз, ваш палец будет украшать настоящая глыба.
        - Вы, наверно, говорите об этом? - Шерри покопалась в сумочке, извлекла кольцо, которое ей подарил Коди, и гордо надела его на палец. Миссис Колсон и Донна Джо взвизгнули от восторга, и Шерри кинулась в их объятия.
        - И когда же свадьба?
        - В скором времени, как вы и сказали, - пообещала Шерри, на душе у нее было удивительно легко. Самое смешное, что это кольцо Коди терпеливо таскал в кармане вот уже несколько недель.
        Больше Шерри ничего не успела добавить, так как входная дверь распахнулась и в приемную влетела Хизер. Издав победоносный клич, она бросилась к девушке на шею.
        - Откуда ты знаешь? - удивилась Шерри, с трудом переводя дыхание. Коди собирался забрать дочь после школы и отвезти в клинику, чтобы они могли сообщить ей вместе радостную новость.
        - От папы. Он приехал ко мне в школу. Эти мужчины такие смешные. Они совершенно не умеют хранить секреты.
        В дверях появился Коди. Заметив Шерри, он бросил на нее слегка сконфуженный взгляд.
        - Ты ведь не возражаешь, правда?
        - Ну конечно, нет. - Шерри обняла свою будущую падчерицу.
        - Эй, а меня? - потребовал Коди.
        - Вот это действительно романтично, - томно вздохнув, произнесла миссис Колсон.
        - Мне кажется, я сейчас заплачу, - в тон ей ответила Донна Джо.
        - Как вы считаете, сколько времени уйдет на то, чтобы у Шерри появился ребенок? - шепотом поинтересовалась Хизер.
        - Год, - предложила свою версию миссис Колсон.
        - Да, думаю, примерно столько, - поддержала ее Донна Джо.
        - Год?.. - Коди поднял голову и окинул взглядом всех собравшихся. Затем, улыбнувшись Шерри, подмигнул. - Вот еще, мы не будем ждать так долго!



 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к