Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Дом с привидениями Фрэнсин Паскаль
        Близнецы из «Ласковой долины» #3 Ты уже знаешь Элизабет и Джессику Уэйкфилд? Нет? Скорее читай эту книгу и другие книги из серии «Близнецы из Ласковой Долины». Сестер-двойняшек и их друзей, которые живут в американском городе Ласковая Долина, любят дети всех стран мира. Прочитай о них и ты, и они тебе обязательно понравятся.
        Фрэнсин Паскаль
        Дом с приведениями
        Посвящается Бэри Розепоу


1
        Было уже почти половина пятого, когда сестры Уэйкфилд вышли из библиотеки.
        - Пойдем скорее,- заторопилась Элизабет.- Мы ведь обещали маме, что в четыре будем дома.
        - Не беспокойся,- ответила Джессика.- Когда она прочтет наши доклады, ей сразу станет ясно, как много нам пришлось потрудиться. Пятерки у нас в кармане! Это уж точно!
        - Ты в самом деле думаешь, что Сеточка так расщедрится?- засомневалась Лиз.
        Миссис Арнетт, учительница истории, всегда забирала свои седые волосы под сеточку. Неизвестно, кто первый назвал миссис Арнетт Сеточкой, но прозвище это к ней прилипло и каждый раз веселило сестер.
        Джес и Лиззи катили на своих велосипедах по тенистым улицам их уютного калифорнийского городка. Близнецов хорошо знали в Ласковой Долине, но мало кто мог отличить друг от друга. Сходство девочек было просто фантастическим: у обеих длинные светлые волосы, голубовато-зеленые глаза и даже ямочки на левой щеке одинаковые.
        Когда они перешли в пятый класс, Джес, желая казаться взрослой, стала слегка завивать волосы и подкрашивать губы и ресницы.
        Ее сестра, напротив, косметику не жаловала. Да и зачем она нужна? Нежная кожа и чудесные длинные ресницы, подаренные ей природой, вполне устраивали Лиззи. Волосы она зачесывала назад и, разделив их на пробор, закалывала.
        В последнее время сестры стали ощущать, насколько они разные, несмотря на внешнее сходство. Лиззи была серьезная, спокойная девочка. Она много читала и даже пробовала сама писать, в своих беседах с подругами отличалась умом и рассудительностью. Джес, непоседа, напротив, терпеть не могла подолгу заниматься чем-то одним. От этого у нее портилось настроение.
        У нее всегда была куча «важных дел», и, едва закончив одно, она немедленно хваталась за другое. Массу времени она тратила на болтовню о мальчиках и моде с подружками из «Клуба Единорогов». Лиззи казалось, что Единороги ужасно глупые, а Джесси считала приятельниц Лиз жуткими занудами, но, несмотря на такую разницу вкусов, близнецы оставались лучшими подругами.
        Они свернули на Кэмден-драйв и не сговариваясь сбавили скорость. Обычно сестры старались объезжать эту улицу стороной, потому что здесь находился особняк Мерканди. Мрачный и ветхий, он напоминал старинные дома с привидениями из фильмов. Множество слухов ходило об обитателях этого дома. Большинство из них касались миссис Мерканди. Говорили, что она настоящая ведьма и держит своего сумасшедшего мужа на чердаке под замком. Таинственные огни и тени, плясавшие порой в чердачных окнах но ночам, казалось, только подтверждали правоту рассказчиков.
        Все эти страшные истории об особняке Мерканди наводили ужас на девочек, и все же они прямо умирали от желания узнать хоть чуточку больше о нем и его хозяевах. Вот и сегодня, стараясь держаться другой стороны улицы, подальше от таинственного особняка, они просто сгорали от любопытства.
        Дело в том, что примерно неделю назад Джес и Лиззи стали свидетелями того, как по улице проехало такси и остановилось перед домом Мерканди. Близнецы увидели, как темноволосая девочка примерно их возраста вышла из машины и направилась к покосившемуся переднему крыльцу. Шофер быстро выставил к обочине старый чемодан и мгновенно умчался. Взглянув еще раз в сторону особняка, сестры обнаружили, что темноволосая девочка уже исчезла в сумраке загадочного дома.
        С тех пор Лиз и Джесси только об этом и говорили. Они больше не видели ту девочку и даже стали подозревать, что миссис Мерканди сотворила с ней что-то ужасное.
        Много лет назад этот обветшалый дом был великолепным особняком в испанском стиле. Белоснежный, он стоял в глубине ухоженного парка, окруженный фруктовыми деревьями. Гармония и покой царили здесь. А теперь дом весь посерел и облез от времени. Красная черепица с крыши исчезла, а переднее крыльцо, казалось, было готово рухнуть в любой момент. Парк и лужайки возле дома большей частью скрытые металлической изгородью, буйно заросли диким кустарником и гигантскими сорняками.
        И сегодня, проезжая на велосипедах мимо дома Мерканди, сестры не отрывали взглядов от особняка, до боли в глазах пытаясь хоть что-то разглядеть сквозь железную изгородь и густую зелень деревьев.
        Неожиданно Джес тихо вскрикнула:
        - Лиззи, смотри!
        Две пары голубовато-зеленых глаз уставились на парадное крыльцо особняка. Массивная дубовая дверь отворилась, и уже знакомая им темноволосая девочка вышла на крыльцо. Ее волосы, собранные на затылке в «конский хвост», спадали по спине до самого пояса. Она была одета в поношенные джинсы и выцветшую клетчатую рубашку.
        Девочка не замечала, что за ней наблюдают. Она что-то высматривала во дворе. Легко сбежав по ступенькам крыльца, она стала кого-то звать, но кого, ни Лиззи, ни Джес не услышали.
        Сами не осознавая того, близнецы ехали все медленнее, пока окончательно не остановились посреди улицы. Наконец Лиз опомнилась:
        - Джес, мы не можем просто так стоять здесь и глазеть!
        - Ну конечно,- согласилась Джессика.
        Она осторожно слезла с велосипеда и шагнула на тротуар, потом, став на одно колено, дернула шнурок на своей теннисной туфле.
        - Оп-па! Мне срочно нужно завязать шнурок,- она улыбнулась сестре.- Он почему-то развязался.
        И Джессика стала возиться со шнурком.
        Но тут девочка опять позвала кого-то.
        - По-моему, она зовет собаку,- предположила Джес.- Кажется, она крикнула: «Ко мне, Борис!»
        - Борис?- прошептала Лиззи.- Кто же называет собаку Борисом?
        - Ведьма Мерканди, вот кто,- быстро нашлась Джессика.
        - По-моему, это отвратительное имя,- заметила Лиззи.
        - Конечно, отвратительное,- сухо согласилась Джес.- Отвратительное имя, отвратительное место и все, кто здесь живет, отвратительные.- Она все еще возилась со шнурком.- Слушай, я не могу весь день завязывать этот шнурок, как идиотка.
        - У меня идея,- сказала Лиззи. И ее книги грудой посыпались на тротуар.- Ой!- притворно вскрикнула она, закусив губу, чтобы не рассмеяться.
        Пока сестры собирали разбросанные учебники и тетради, темноволосая девочка вновь появилась в поле их зрения. У нее на руках была черная кошка. Когда она поднялась на крыльцо, входная дверь отворилась.
        - Ты видишь ведьму? Там, внутри?- скорее выдохнула, чем прошептала Джес.
        Близнецы впились глазами в темную фигуру, возникшую в дверном проеме.
        - Не знаю…- в голосе Лиз звучало сомнение.- Похоже, это просто старуха. Вся в черном.
        - Надеюсь, она нас не увидела!- вцепилась Джессика в руку сестры, как только за девочкой и женщиной в черном закрылась дверь.
        Зловещий дом словно проглотил их. Близнецы замерли, уставившись друг на друга. Наконец Лиззи сказала:
        - Поехали домой и расспросим Стива, что он знает о Мерканди.
        Четырнадцатилетний брат близнецов Стивен появился дома только через час. Едва он открыл входную дверь, Лиззи и Джес набросились на него.
        - Стив, отгадай, что мы знаем?!- Лиз вся пылала от нетерпения.
        Но Стива не так-то легко было вывести из равновесия. Он швырнул в шкаф баскетбольный мяч и куртку и, выдержав паузу, невозмутимо спросил:
        - Ну и что же вы знаете?
        - Недавно мы с Джес видели, как возле дома Мерканди из такси вышла девочка с чемоданом. Представляешь, сегодня мы опять ее видели по дороге из библиотеки! Она примерно нашего возраста,- торопливо рассказывала Лиз.
        Тут ее перебила Джессика:
        - У нее черные волосы, и такие длинные! Ниже талии. Мы думаем, что старуха Мерканди заколдовала ее или еще что-то с ней сделала.
        - С чего ты взяла?- удивилась Лиззи.
        - А с того,- заявила Джес,- кто же добровольно станет жить в этом ужасном доме с ведьмой Мерканди!
        Едва она произнесла последние слова, как вошел мистер Уэйкфилд.
        - Что еще за ведьма?
        - С тех пор, как девочки вернулись домой, они только об этом и говорят,- заметила мама, выходя из кухни, где готовила ужин.
        Лиззи и Джес, спеша и перебивая друг друга, рассказали папе о девочке, поселившейся в особняке Мерканди.
        Как только они закончили подробный рассказ о том, что с ними случилось днем, папа спросил:
        - А почему вы думаете, что миссис Мерканди ведьма?
        - Папочка,- сказала Джес тоном, каким говорят с малыми детьми,- всем известно, что в доме Мерканди водятся привидения и что старая миссис Мерканди - ведьма.
        Мистер Уэйкфилд взглянул на жену.
        - Ты слышала, оказывается, в Ласковой Долине, прямо у нас под боком проживает ведьма?- спросил папа, не скрывая улыбки.
        В глазах у мамы появились веселые искорки:
        - Да, насчет Мерканди ходит много слухов.
        - Это больше, чем слухи, мама,- заявил Стивен тоном, не допускающим возражений.- Хауэллы живут рядом с Мерканди. Джо рассказывал мне, что, по меньшей мере раз в неделю на чердаке Мерканди мелькают странные тени.
        - А Джанет говорит, что она не видела, чтобы мистер или миссис Мерканди вот уже целых пять лет куда-нибудь выходили из дома!- вмешалась Джес.
        - И Джо видел только один раз старуху Мерканди,- продолжил Стив.- Однажды, года два тому назад, она прогуливалась по заднему двору. И знаете… Она была такая бледная, и глаза у нее были с красноватым оттенком. Ну точно призрак!
        - Стивен,- укоризненно заметила мама,- пожалуйста, не называй ее старухой Мерканди.
        - Ее так все зовут!- запротестовал Стив.
        - Это не имеет значения,- твердо возразила мама.- Я хочу, чтобы ты уважал хотя бы ее возраст.
        - Я где-то читала, что глаза у ведьм обычно бесцветные и в темноте светятся,- сказала Лиз.- Они почти ничего не видят при солнечном свете и поэтому появляются только по ночам.
        Мистер Уэйкфилд застонал:
        - Нельзя же верить всему, что слышишь или читаешь! Неплохо было бы поразмышлять и собственной головой, а не просто бездумно пересказывать то, что говорили другие. А теперь извините нас. Я и мама договорились с друзьями поужинать вместе.
        После ужина Лиззи переоделась и спустилась на первый этаж, чтобы порепетировать перед очередным занятием в школе танца, которую они с Джессикой посещали дважды в неделю. Стивен пошел в комнату делать уроки, а Джессика, как всегда, направилась к своему излюбленному месту - в прихожую, к телефону.
        Был конец октября, и солнце уже почти зашло, поэтому Джес, присев возле телефона, включила настольную лампу. Она набрала номер Лилы Фаулер.
        Джессика и Лила знали друг друга еще с начальной школы, но близкими подругами стали только после того, как Джессика вступила в «Клуб Единорогов».
        Для Джес вступление в «Клуб Единорогов» было счастливейшим событием в ее жизни. В клубе состояли самые знаменитые девочки школы, они всегда были в центре внимания. Поскольку большинство из них учились в седьмых или восьмых классах, Джессике удавалось побывать в их компании в таких местах, куда пятиклассников обычно не пускали.
        Лила подняла трубку только после третьего звонка.
        - Лила!- воскликнула Джес.- Ни за что не догадаешься! Сегодня мы с Лиззи опять видели ту девочку во дворе дома Мерканди.
        - Да ты что!
        Джессика могла поклясться, что Лилу потрясло ее сообщение.
        - Рассказывай быстрей!
        - Мы видели ее во дворе перед домом. Она держала на руках черного кота по кличке Борис. А потом старуха, тоже вся в черном, позвала ее в дом.
        - Ведьма Мерканди? Какая она?
        - Я не разглядела, как следует,- призналась Джес.- В доме было темно.
        - А с девчонкой ты говорила?- продолжала допытываться Лила.
        - Нет. Я только собралась заговорить, как ведьма Мерканди увела ее,- Джессика намеренно слегка преувеличивала, зная, что ее рассказ вызовет отчаянную зависть Лилы.
        - Ого!- воскликнула Лила.- Думаешь, она тоже ведьма?
        - А что? Может быть,- сказала Джессика, вдохновленная новой мыслью.- Во всяком случае, выглядит она довольно странно.
        - Интересно, а Джанет об этом знает?- внезапно спросила Лила.- Ты с ней еще не говорила?
        - Нет. Я собиралась ей позвонить позже,- ответила Джес.
        - Ладно, можешь не утруждаться,- распорядилась Лила.- Я сама ей позвоню. В конце концов, она моя кузина. И Джанет живет по соседству с Мерканди, и готова поспорить, она тоже видела эту девочку. Пока! Встретимся завтра в школе.
        Поговорив с Лилой, Джес вскипела от негодования. Ведь она сама собиралась рассказать все Джанет, а теперь Лила перехватила у нее инициативу. Но Джессике не хотелось сердить Лилу. Джанет Хауэлл была кузиной Лилы и председателем «Клуба Единорогов». Она была самой знаменитой девочкой в средней школе Ласковой Долины. Джес никогда бы не рискнула попасть Джанет под горячую руку.
        Через полчаса Лиззи, уютно устроившаяся с книгой в руках на диване в гостиной, неожиданно увидела свою сестру в купальном костюме. Элизабет изумленно вскинула брови:
        - Ты что, собираешься купаться?
        - Да, собираюсь,- ответила Джес.
        Она направилась к раздвижной стеклянной двери и включила свет на заднем дворе.
        - Родителей удар хватит. Ты же знаешь, на этой неделе воду в бассейне не грели. Она, наверное, там ледяная… Вот схватишь воспаление легких!
        - Лиззи, здесь Калифорния, а не Аляска,- подчеркнуто медленно и терпеливо объяснила Джессика.- У нас можно купаться круглый год. Кроме того, я люблю холодную воду. Я только пару раз переплыву бассейн и все.
        - А ты спрашивала у Стива, он не против?
        Джессика с досадой посмотрела на сестру:
        - Конечно, нет. Ты же знаешь, что он скажет.
        - Все равно, я не хочу лишних неприятностей. Если мама с папой узнают…
        Уже выходя во дворик, Джесси бросила через плечо:
        - А ты им не говори, они ничего и не узнают.
        Элизабет видела, как сестра, описав безупречную дугу, нырнула в их маленький бассейн. Она взглянула на часы - половина десятого. Родители должны вот-вот вернуться, а сестры им обещали, что в десять часов уже будут в постелях. У Лиз редко случались неприятности, а если это и бывало, то всегда не без помощи ее милой сестрицы. Она облегченно вздохнула, когда Джес наконец вылезла из бассейна и вернулась в дом. Сестры поднялись наверх, заглянув по дороге в комнату Стива, и, пожелав ему спокойной ночи, разошлись по своим спальням. Как и было обещано, в десять часов Джессика лежала в постели, предварительно нацепив на голову наушники плейера, включенного на полную мощность. Не дослушав и до середины кассету с записями Джонни Бака, она заснула.
        Некоторое время спустя Джессику разбудили какие-то странные звуки. В комнате было абсолютно темно. Приподнявшись на локте, она огляделась, пытаясь понять, что же могло ее разбудить. Прямо на нее смотрели два светящихся огненно-красных зрачка. Хриплый голос прошептал:
        - Я ведьма из дома Мерканди!

2
        Услышав пронзительный вопль Джессики, Элизабет выскочила из постели и бросилась через ванную комнату, разделяющую их спальни. Увидев над головой сестры мертвенно-бледное лицо с раздвинутыми в дьявольской усмешке губами и пылающими, как угли, глазами, Лиззи оцепенела от ужаса. Почти машинально она протянула руку и включила свет.
        - Стив!- закричала она.
        В ее крике слились гнев и облегчение.
        Стивен сбросил свою страшную маску на пол и, корчась от смеха, рухнул на кровать перепуганной до смерти Джессики.
        Едва опомнившись, Джес схватила подушку я разразилась гневными воплями.
        - Стив! Где твои мозги?!- подушка мелькала в воздухе, каждый раз опускаясь на голову Стива.- У меня чуть сердце не остановилось!
        Лиззи подняла маску с пола и стала внимательно ее рассматривать.
        - Это самая страшная маска из всех, какие я видела. Где ты ее взял?
        - Всю ночь над ней провозился,- гордо ответил Стивен.- Это - Чудовище Черной Лагуны. Я хочу надеть ее на Хэллоуин.[Хэллоуин - канун дня Всех Святых, праздник в ночь на 1 ноября с маскарадом и угощениями. Чтобы прогнать злых духов, надевают страшные маски: ведьм, чертей, привидений и тому подобной нечисти.] Джейк Хилл устраивает вечеринку.
        Джессика села в кровати.
        - А мы с Лиззи пойдем праздновать Хэллоуин к Лиле Фаулер. Она пригласила к себе уже почти сорок человек.
        Стивен забрал маску у Лиз. И суровым голосом старшего брата распорядился:
        - А теперь, детки, бай-бай! Мама и папа скоро вернутся.
        Джессика показала ему язык и повернулась к сестре:
        - Лиззи, не уходи, давай сегодня переночуем в одной комнате, как раньше.
        Видимо, она все еще боялась.
        Лиззи тоже находилась под впечатлением от страшной маски, поэтому ей тоже не слишком хотелось спать в комнате одной.
        - Очень даже не против.
        И, улыбнувшись сестре, Лиззи нырнула к сестре под одеяло.
        Проснувшись на следующее утро, Джессика застонала.
        - У меня горло болит,- прохрипела она.- Попроси, пожалуйста, маму, пусть придет и измерит мне температуру.
        Лиззи посмотрела на Джес.

«Я же тебе говорила»,- было написано в ее глазах, но она и словом не обмолвилась о вечернем купании. Даже заскочила в ванную, где сушился купальник сестры, и повесила его в шкаф подальше от маминых глаз.
        Измерив Джессике температуру, мама велела ей весь день не выходить из дома. Услышав суровый приговор, Джес рухнула на подушку и просипела:
        - Ну вот, теперь я не встречусь с Единорогами. Сегодня во время обеда мы хотели провести экстренное заседание.
        - Думаю, тебе чертовски повезло, Джес,- поддразнила ее Лиззи.
        Джессика нахмурилась:
        - Ну почему ты даже не попытаешься быть терпимей к Единорогам?
        - Я уже тебе говорила. Я считаю, что в этом дурацком клубе вы ничем полезным не занимаетесь. Только сплетничаете на своих заседаниях и все.
        - Премного благодарна,- Джес задохнулась от обиды.
        Сверкнув глазами, Лиз улыбнулась сестре:
        - Я не имела ввиду именно тебя, Джес.
        Но Джессика уже забыла про оскорбление, нанесенное Единорогам.
        - Если пойдешь мимо дома Мерканди и опять увидишь эту девочку, попробуй на этот раз узнать про нее все, что можно. Да, поговори с Лилой и Джанет. Может, они узнали что-нибудь новенькое и…
        - Хорошо, хорошо,- оживленно сказала Элизабет.- Я тебе все расскажу, как только вернусь домой.- Лиззи застегнула молнию на светлом спортивном жакете, одетом поверх бледно-голубой юбки.- Пока, Джес!
        Лиззи не хотелось одной идти мимо дома Мерканди, и она отправилась в школу совсем другой дорогой, в обход. Поговорить с Лилой и Джанет о девочке из особняка ей не удалось. Но получилось так, что не прошло и десяти минут с начала занятий, как Лиззи узнала все, что ее интересовало.
        На первом же уроке мисс Поли объявила, что в их класс поступает новая ученица. Дверь открылась и вошла школьная секретарша, а за ней - девочка, которую Лиззи и Джес видели козле дома Мерканди.
        Пока секретарша шепталась с мисс Поли, передавая ей какие-то бумаги, новенькая, смущенно потупившись, стояла перед классом. Лиз заметила, что на ней была все та же поношенная одежда, в которой они с сестрой видели ее в последний раз.
        Когда секретарша вышла, мисс Поли встала и дружески положила руку на плечо новенькой.
        - Ребята! Это Нора Мерканди. Она совсем недавно переехала к нам из Пенсильвании.
        При вмени Мерканди в классе взволнованно зашептались.
        Будто про себя, но достаточно громко, чтобы все вокруг услыхали, Лила прошептала:
        - По-моему, она хотела сказать «Трансильвании».[Трансильвания - область в Румынии, родина вампира Дракулы.]
        Учительница строго посмотрела в ту сторону, откуда донесся приглушенный смех. Она подождала, пока все успокоились.
        - Мне бы хотелось, чтобы кто-нибудь из вас показал сегодня Норе нашу школу и познакомил с Ласковой Долиной.
        Все смущенно отводили глаза от мисс Поли, которая в ожидании добровольца посматривала на ребят.
        Пауза затягивалась, и ученики, чувствуя себя неловко, стали ерзать за партами. Нора Мерканди все так же смотрела в пол, лицо ее густо покраснело. Лиззи стало невыносимо жалко ее. Она медленно подняла руку.
        Мисс Поли с облегчением улыбнулась.
        - Спасибо, Элизабет!- и, повернувшись к Норе, сказала: - Элизабет Уэйкфилд тебе все покажет и познакомит с одноклассниками. Надеюсь, тебе понравится в нашей школе.
        Мисс Поли указала Норе на свободную парту во втором ряду. Как только Нора двинулась по проходу, Лила Фаулер и Эллен Райтман, тоже из «Клуба Единорогов», демонстративно отодвинулись от нее в сторону, насколько это было возможно. Нора недоуменно взглянула на них.
        Через несколько минут прозвенел звонок. Элизабет собрала учебники и пошла было к Норе, но Лила ее остановила.
        - Ты в самом деле собираешься ей все показывать?- спросила она.
        Элизабет знала, что Лила может быть жестокой и эгоистичной, особенно по отношению к тем, кто ей не нравился. А Лиз была уверена, что Нора Мерканди Лиле не по душе. Но сейчас она решила не обращать на Лилу внимания.
        Она только утвердительно кивнула:
        - Мисс Поли сказала, чтобы я познакомила ее с ребятами. Хочешь познакомиться с ней?
        - Ну уж, нет! Спасибо,- отрезала Лила.- Еще заколдует меня.
        - Неужели ты не боишься ведьмы?- прошептала Эллен.- Просто не верится, что ты сама вызвалась помогать ей?
        - По-моему, Нора больше похожа на испуганную девочку, чем на ведьму,- заметила Лиз.
        - Ну смотри, превратит тебя в лягушку!- предостерегла Эллен.- Если такое случится, будь уверена, я тебя поймаю и отнесу к вам домой. Наверное, Джессика но доброте своей не откажется от тебя, даже если ты станешь зеленой и скользкой.
        Лила и Эллен расхохотались. Они подбежали к Чарли Кэшмену, известному своими хулиганскими выходками. Через секунду все трое уставились на Нору и, уже выходя из класса, завыли низкими голосами:

«Бу-у-у, бу-у-у, бу-у-у».
        Элизабет подошла к Норе и дружески ей улыбнулась:
        - Не обращай на них внимания. Большинство ребят в Ласковой Долине совсем не такие уж плохие.
        Однако Нору, казалось, ее слова не убедили. Она робко посмотрела на Лиз и тут же отвела взгляд. Потом взяла портфель, тетради и вышла из класса следом за ней.
        Как обычно, в коридоре было много учеников, снующих из одного кабинета в другой. Лиз открыла дневник Норы и посмотрели ее расписание уроков.
        - Сейчас у нас будут разные занятия, так что встретимся только на физкультуре после обеда,- сказала она.- Пойдем, я покажу, где у тебя будет урок.
        У Элизабет сердце оборвалось, когда она увидела Лилу и Чарли Кэшмена, сидящих на переднем ряду в классе, где у Норы по расписанию была история. Ей оставалось только надеяться, что они не доставят новенькой лишних неприятностей.
        В течение следующего урока Лиз почти не вспоминала о Норе Мерканди. Она была слишком увлечена своим любимым предметом - английским. Элизабет любила сочинять и вместе со своими подругами Эми Саттон и Джулией Портер выпускала школьную газету для одноклассников, которая называлась «Пятиклассник Ласковой Долины». И хотя пока вышло только два номера «Пятиклассника», газета имела огромный успех.
        Во время обеда Лиз обнаружила Нору сидящей в полном одиночестве за столиком в дальнем углу буфета. Подойдя к ней, Элизабет присела рядом.
        - Привет!- широко улыбнулась она.- Как прошла история?
        Нора едва не плакала, но старалась держаться независимо. Она пристально посмотрела на Элизабет и, не выдержав, горько вздохнула:
        - Просто ужасно, и английский тоже! Все обращались со мной так, будто… будто я какая-то заразная.- Нора машинально передвигала тарелки на своем подносе. Наконец, продолжила: - Видишь вон тех девчонок?
        Лиз оглянулась и увидела Лилу и Эллен Райтман, которые вместе с другими Единорогами сидели недалеко от них.
        - Они весь урок рассылали записки по классу. Не знаю, что там было написано, но, прочитав их, все смотрели на меня такими глазами!..
        - Нора…- Лиззи запнулась, не зная сразу, что и сказать.- Видишь ли, Лила и Эллен - они Единороги. В этом клубе все девчонки такие. Только тем и занимаются, что сплетничают.
        - Но как они обо мне могут сплетничать?- изумилась Нора.- Ведь они меня даже не знают.
        - Когда Единорогам не о чем посплетничать, они начинают выдумывать всякую всячину.
        Лиззи видела, что ее слова только еще больше встревожили Нору. Нора вновь скользнула взглядом но Единорогам.
        - А почему они все в лиловом?
        - Цвет их клуба. В этом году! они решили носить только лиловое.- Лиз улыбнулась, и ямочка на щеке стала еще заметней.- Но это не единственная их глупость.
        Неожиданно прямо в тарелку, стоящую перед Норой, упал бумажный самолетик. Нора и Лиззи оглянулись, чтобы узнать, кто его запустил, но в буфете было непривычно тихо - все вокруг, казалось, были заняты только едой.
        Элизабет обратила внимание, что на самолетике какая-то надпись. Она развернула его и молча прочитала:

«Мы все про тебя знаем. Убирайся в Трансильванию».
        Прежде чем Нора это заметила, Лиз скомкала бумажку и бросила ее в мусорный бачок. Потом, извинившись перед Норой, подошла к столику Единорогов.
        - Послушайте, Нора отличная девчонка. Почему бы вам не познакомиться с ней поближе?
        - Ни за что!- отрезала Лила.
        - Если ты хочешь угодить учительнице и стать лучшей подругой ведьмы, это твое личное дело,- кисло улыбнулась Эллен.- Но не жди, что мы станем тебе помогать. Мы много чего знаем о Мерканди. И не хотим иметь ничего общего ни с кем из них.
        Элизабет подняла брови:
        - И что же такое вы знаете о Мерканди?
        Улыбка превосходства расплылась по лицу Лилы:
        - Мы-то знаем, да не для твоих ушей.
        Резко развернувшись, Лиз пошла обратно к Норе. Есть им обеим уже не хотелось, и Лиз предложила немного пораньше пойти на физкультуру.
        - А ты принесла сегодня спортивный костюм?- спросила Лиззи, когда они подошли к раздевалке.
        Нора отрицательно качнула головой:
        - Нет. Тот, что был у меня раньше, превратился в сплошные лохмотья. Я его выбросила, когда собиралась сюда. У бабушки с дедушкой мало денег… и мне не хочется ни о чем их просить.
        - В спортзале не разрешают заниматься без спортивного костюма,- объяснила Лиз.- А если будешь сидеть, получишь плохую оценку.- Ее лицо неожиданно просияло.- У нас с сестрой есть один запасной костюм. Я его принесу, и ты будешь в нем ходить на занятия, пока не купишь себе новый.
        - А ты уверена, что твои не будут против?- недоверчиво спросила Нора.
        Лиззи покачала головой. Ее длинные светлые волосы волной перекатились по плечам.
        - Думаю, все будет в порядке.
        Лиззи не была без меры любопытна, но теперь она чувствовала некоторую ответственность за эту девочку и должна была, как ей казалось, поближе узнать свою одноклассницу. Секунду поколебавшись, она решилась:
        - А как получилось, что ты стала жить с дедушкой и бабушкой?
        Нора сглотнула застрявший в горле ком. На мгновение Лиз показалось, что она сейчас заплачет:
        - Папа умер, когда я была еще маленькой… а мама - в прошлом месяце.
        Лиз подавленно молчала.
        - П-п-прости,- запинаясь, прошептала она.
        Разговор прервался сам собой - в раздевалку ворвались другие девочки. Весь урок Нора просидела на скамейке, наблюдая за играющими в теннис. Когда игра закончилась, Лиззи хотелось продолжить беседу, но время поджимало - нужно было срочно приниматься за статью для «Пятиклассника». По дороге из спортзала она успела только сказать:
        - Завтра я принесу тебе спортивный костюм. Встретимся утром в классе.
        Дела у Норы и после обеда складывались не лучшим образом. На последнем уроке Лила нарочно толкнула ее, когда она шла к своей парте. Чтобы не упасть, Нора схватилась за угол ближайшего стола, и тут же услышала презрительное шипение Мэри Джаччо, тоже Единорога:
        - Убери лапы с моей парты!
        Даже учитель, который был близоруким и не видел, что на самом деле произошло, резко отчитал Нору:
        - Я знаю, что вы новенькая, но предупреждаю: я не потерплю никакого шума на своем уроке.
        Но самое худшее случилось по дороге домой. Метрах в десяти от Норы, не отставая и не приближаясь ни на шаг, ее упорно преследовали Лила и Эллен. Потом к ним присоединились Брюс Пэтмен, шестиклассник, наглый мальчишка из богатой семьи, и Чарли Кэшмен со своим приятелем Джерри Макаллистером. Всякий раз, как Нора прибавляла шагу, чтобы оторваться от них, ее мучители тоже увеличивали скорость.
        - Пусть убирается в свою Трансильванию!- громко разглагольствовала Лила.- В Ласковой Долине и без нее хватает этих колдунов Мерканди.
        Дойдя до Кэмден-драйв, Нора бросилась бежать. Она пулей пронеслась по улице, распахнула железные ворота, вбежала во двор и кинулась по дорожке, ведущей к крыльцу. Когда она подбежала к двери, ее всю колотило. Единственное, что узнала Нора Мерканди в свой первый школьный день, было чувство глубочайшей ненависти к этой школе, да и ко всей к Ласковой Долине.

3
        Лиз не терпелось поскорее рассказать Джессике обо всем, что случилось в школе, но сначала она хотела поговорить с мамой. Как хорошо, что она сегодня взяла выходной, чтобы поухаживать за Джес! Лиззи нашла маму в цветнике около бассейна.
        Миссис Уэйкфилд ласково поздоровалась с дочерью:
        - Привет, солнышко! Как дела в школе?
        Элизабет не выглядела счастливой:
        - У меня-то все в порядке, а вот у Норы, внучки Мерканди, сегодня был ужасный день.
        Минут десять она рассказывала маме о Норе и о том, как Лила с друзьями обошлись с ней. Упомянула и о том, что у дедушки и бабушки Норы почти нет денег, а Норе нужна спортивная форма. Лиз призналась, что предложила Норе на время свой запасной костюм.
        - Это ты хорошо придумала, Лиззи,- одобрила миссис Уэйкфилд.- Прямо сейчас и приготовь его, чтобы утром не забыть.
        - Хорошо. Спасибо, мама,- перед тем, как войти в дом, Лиз спросила: - А как себя чувствует Джес?
        Миссис Уэйкфилд вздохнула:
        - Думаю, достаточно хорошо, иначе у нее вряд ли хватило бы сил, чтобы посмотреть
«Надежду Райана», «Госпиталь для всех», «Только одна жизнь» и «Все мои дети». Телевизионные сериалы.]
        Лиз захихикала. Любовь Джессики к «мыльным операм» была постоянным объектом семейных шуток.
        Несколько минут спустя Лиззи плюхнулась на постель сестры. Не успела она и рта раскрыть, как Джессика воскликнула:
        - Лиззи! Наконец-то! Я только что разговаривала по телефону с Кэролайн Пирс, и она сказала мне, что та девчонка, которую мы с тобой видели у дома Мерканди, сегодня приходила в школу и что она - настоящая ведьма. Кэролайн сказала, что она очень странная.
        Кэролайн жила через два дома от Уэйкфилдов. Жуткая воображала, и к тому же - с самым длинным языком в городе. Лиззи вздохнула:
        - Просто невероятно, как быстро Кэролайн разносит сплетни. Да, девочка приходила в школу. Ее зовут Нора, она внучка стариков Мерканди. Но она совсем не странная. Наоборот, она очень симпатичная. Если хочешь знать, Лила и Эллен ведут себя куда более странно. А по отношению к Норе просто отвратительно.
        - Ну при чем здесь они?- прервала ее Джессика.- Лила с Эллен куда интереснее твоей зануды Эми Саттон,- огрызнулась она.
        Элизабет совсем не хотелось начинать очередной спор с сестрой, тем более относительно Эми Саттон, поэтому она ничего не сказала, но посмотрела на Джессику так, что та мгновенно поняла: лучше оставить Эми Саттон в покое.
        У Джессики тоже не было никакого желания спорить.
        - Кэролайн сказала, что эта Нора смотрела на всех такими зловещими глазами, словно собиралась заколдовать,- произнесла Джессика.
        Лиззи изумленно вытаращилась:
        - Кэролайн ненормальная! Нора просто нервничала!
        Судя по всему, ее слова не убедили Джес. Поигрывая золотистой прядью волос, упавшей на плечо, она ехидно поинтересовалась:
        - Как случилось, что ты взялась ее опекать сегодня! Неужели тебе не было страшно?
        - Нет. Я же сказала тебе, что Нора хорошая девочка,- ответила Лиз.
        - Допустим. Но если Нора Мерканди такая замечательная, почему же Эми Саттон весь день к вам обоим и близко не подходила?
        - Это тебе Кэролайн сказала? Клянусь, она вечно все перевирает.
        Эми Саттон была закадычной подругой Элизабет. Они всегда держались вместе. Вместе сидели за одним столиком в буфете и вместе выпускали «Пятиклассника Ласковой Долины».
        - Эми сегодня была на экскурсии с классом мистера Джексона,- объяснила Лиззи.
        Следующие полчаса Элизабет всячески пыталась убедить Джессику в том, что Нора Мерканди не привидение, не оборотень и не ведьма. Но даже после этого у нее не прибавилось уверенности в том, что ее сестра изменит отношение к Норе, тем более, что Лила Фаулер и другие Единороги с первого взгляда возненавидели бедняжку. Лиззи любила Джес и восхищалась ею. Но временами ее беспокоила мысль, что сестра чересчур легко поддается влиянию Лилы и остальных Единорогов.
        На следующее утро Лиззи тоже проснулась с болью в горле. Она намеревалась пойти в школу, но, когда мама измерила ей температуру, Лиз пришлось остаться в постели.
        Когда Джессика оделась и собралась уже идти на кухню завтракать, Элизабет позвала ее к себе:
        - Не забудь спортивную форму для Норы… И не обижай ее.
        - Я никогда не обижаю ведьм,- махнула рукой на прощанье Джес.
        Она схватила сумку, которую ей вручила Лиз, и, спустившись вниз, поставила ее на ступеньки возле входной двери. Двадцать минут спустя она выскочила из дома, совершенно забыв о спортивной форме для Норы.
        В класс Джессика вошла вместе с Лилой и Эллен. Подходя к своему месту, она заметила Нору Мерканди, скромно сидящую на задней парте. И только тогда Джесси вспомнила, что забыла сумку со спортивной формой.
        Нужно было срочно что-то придумать в свое оправдание, чтобы укротить гнев Лиззи, Джес посмотрела на Нору долгим оценивающим взглядом. Та показалась ей грустной и одинокой. Видать, не уютно ведьме среди обычных людей. Но, как только Нора, набравшись мужества, застенчиво ей улыбнулась, Джес отвернулась к Лиле и Эллен. У Норы, сердце остановилось. Элизабет Уэйкфилд, единственная, как ей казалось, подруга в школе Ласковой Долины, делает вид, что не знает ее!
        Раздался звонок. Мисс Поли начала урок с разговора о подготовке к празднованию Хэллоуина на следующей неделе.
        - Каждый класс,- объяснила она,- выберет победителей в конкурсе на лучший костюм по следующим критериям: самый отвратительный, самый красивый, самый страшный и самый необычный.
        Лила вскинула руку:
        - А победители получат призы?
        - Да,- сказала мисс Поли.- Победителю в каждой категории будет вручена специальная лента - об этом позаботился родительский комитет.
        Джессика подняла руку.
        - Да, Джессика?- кивнула в сторону мисс Поли.

«Странно,- подумала Нора,- учительница назвала Элизабет другим именем».
        - Мисс Поли,- сказала Джессика,- а если мы придем в костюмах, ведь не обязательно рассаживаться по своим местам? Иначе можно догадаться, кто из нас кто.
        - Отличная мысль,- согласилась мисс Поли.
        - А еда там будет?- пожелал узнать любивший вкусно поесть Джерри Макаллистер.
        - Там будет много всяких вкусностей. На всех хватит,- заверила учеников мисс Поли.- Итак, как вам известно, шестой урок в Хэллоуин отменяется. Все соберутся в своих классах, Конкурс костюмов будет проводиться утром, но сам праздник начнется на шестом уроке.
        - Мисс Поли,- сказала Эми Саттон,- из нашего класса только Элизабет и я работаем в газете. Я думаю, всем будет интересно узнать, что в очередном номере
«Пятиклассника» мы собираемся опубликовать фотографии и рассказы о победителях конкурса костюмов.
        Нора впилась глазами в Эми, когда та говорила. Она знала, что Элизабет и Эми близкие подруги. Лиз обещала познакомить ее сегодня с Эми и сказала, что они втроем пойдут обедать.
        В обед Нора, сидя за пустым столиком, с нетерпением ждала Элизабет - ведь не забыла же она о своем обещании? Каково же было ее удивление и разочарование, когда она увидела, что Элизабет вошла в буфет вместе с Лилой и Эллен! Они уселись за тот же столик, за которым вчера сидели все Единороги. Ни разу Элизабет не взглянула в ее сторону. Нора ничего не понимала. Как могло за одну ночь произойти такое превращение дружелюбной девочки в заносчивую гордячку?
        Уже в раздевалке перед началом физкультуры Джессика вспомнила, что собиралась сказать Норе Мерканди о забытой спортивной форме.
        Несчастная Нора в одиночестве сидела на скамейке. Джессика не особенно спешила заговорить с ней. Она знала, что Единорогам это не понравится. А кроме того - что, если Нора действительно ведьма?
        В конце концов Джессика, глубоко вздохнув, решительно направилась туда, где сидела Нора.
        - Привет… Я Джессика Уэйкфилд,- слегка дрожащим голосом произнесла она.- Моя сестра, когда я уходила в школу, просила захватить для тебя спортивную форму. Я ее забыла, но обещаю, что завтра обязательно принесу!
        Нора растерялась:
        - Твоя сестра?
        Теперь Джессика почувствовала себя уверенней. Она поняла, что Нора ничего плохого ей не сделает.
        - Да. Мы с Лиззи близнецы. Ты нас вместе не видела, потому что я вчера болела и оставалась дома. А сегодня заболела Лиз.
        Карие глаза Норы сосредоточенно изучали Джессику Уэйкфилд. Нежная, с легким загаром кожа, голубовато-зеленые глаза и шелковистые светлые волосы - все точь-в-точь, как и Элизабет. Было мгновение, когда Нора испугалась, что это выдумка Единорогов, чтобы потом посмеяться над ней. Но вдруг она вспомнила, что Элизабет упоминала о сестре.
        - Просто… просто не верится… Вы абсолютно одинаковые! Как вас различают?- проговорила она, запинаясь.
        Джессика привыкла к таким вопросам.
        - Чаще всего никак,- ответила она.- Только те, кто нас хорошо знает, могут различить, хотя даже бабушка до сих пор путает меня с сестрой.
        Джессика подпрыгнула и сдернула ракетку с ближайшего крючка.
        - Еще раз извини за костюм,- повторила она и, будто подхваченная волной, устремилась к теннисному корту.
        Лила и Эллен встретили Джессику у кортов.
        - Зачем ты разговаривала с этой ведьмой?- высокомерно спросила Эллен.
        - Лиззи попросила меня принести ей запасной костюм для физкультуры, а я забыла его дома,- пояснила Джессика.
        - У ведьмы нет даже спортивного костюма?- фыркнула Эллен.
        - Все это ведьмины штучки!- объявила Лила.- Ей нужен твой костюм, чтобы заколдовать тебя.
        - Не говори ерунды,- вскинулась Джессика.
        - Надеюсь, ты не защищаешь ведьму, Джес?- в голосе Лилы прозвучала угроза.
        Джессика знала, что Нора понравилась Лиззи, да и выглядела она достаточно безобидно. С другой стороны, ей не хотелось конфликта с Единорогами.
        - Ладно,- примирительно сказала она.- Давайте лучше играть в теннис.
        Мисс Лэнгберг быстро распределила девочек по кортам. Лила, которая должна была играть c Элизабет, осталась без пары.
        - Мерканди,- позвала учительница физкультуры Нору.
        Когда Нора подошла, мисс Лэнгберг объяснила:
        - Обычно я не допускаю к занятиям без спортивной формы, но поскольку у нас сегодня не хватает одного игрока для пары, я хочу, чтобы ты сыграла с Лилой.
        - Мисс Лэнгберг, может быть, стоит у нее спросить, приходилось ли ей вообще играть до этого в теннис,- надменно посоветовала Лила.
        - Спасибо за совет, Лила,- в словах учительницы звучала ирония.- Именно это я и собиралась сделать.
        - Да, мэм,- торопливо ответила Нора.- Дома я занималась в секции тенниса.
        Когда учительница отошла от девочек, Лила фыркнула:
        - У меня собственный теннисный корт и свой тренер. Он был профессиональным теннисистом.
        Ничего не ответив на это, Нора направилась на свою половину площадки.
        - Минутку,- остановила ее Лила.- Может, сыграем на что-нибудь?
        Нора замялась:
        - У меня… у меня нет денег.
        - Хорошо, тогда сыграем на что-нибудь другое,- настаивала Лила.- У меня есть дорогая инкрустированная ручка. Ставлю ее против талисмана, который ты носишь.
        Нора испуганно прикрыла ладонью миниатюрного единорога висящего у нее на шее.
        - Нет,- решительно воспротивилась она.- Это подарок мамы.
        - Ладно,- насмешливо сказала Лила.- Можешь поставить, что хочешь.
        Нора немного подумала, потом произнесла:
        - У меня в портфеле лежит серебряная пудреница с зеркальцем и расческой.
        - Пудреница у меня уже есть,- сказала Лила,- но сыграть на это можно,- снизошла она.- Ну давай, моя ручка против твоей пудреницы. По рукам?
        - Ладно,- неохотно уступила Нора.
        Нора видела вчера, как играет в теннис Лила, и знала, что играет она хорошо. Но еще Нора знала, что, если она сама что-то и умеет делать классно, так это играть в теннис. Прошлым летом она завоевала кубок Филадельфии по теннису среди юниоров.
        Лила подавала первой. Когда Нора отбила ее подачу, и мяч ударился в площадку рядом с линией, Лила поняла, что победить Нору Мерканди ей будет совсем не просто.
        К четвертому гейму счет был уже три один в пользу Норы. Когда счет стал пять один, остальные девочки вместе с учительницей физкультуры подошли к их корту и стали наблюдать за игрой. В конце последнего гейма Нора, подбежав к сетке, погасила высокую подачу - мячик ударился о площадку рядом с Лилой и улетел обратно к Норе.
        Все, в том числе и мисс Лэнгберг, зааплодировали. Застенчиво улыбнувшись, Нора подняла мячик.
        Лила покраснела от ярости и завизжала:
        - Погоди, проклятая ведьма! Я тебе еще покажу!
        Улыбка сбежала с лица Норы. Быстро отвернувшись она покинула корт.
        Двадцать минут спустя, когда в раздевалке уже почти никого не осталось, Лила подошла к Норе. Казалось, она уже успокоилась. Она даже улыбнулась, протягивая Норе инкрустированную ручку. Но в глазах ее было нечто такое, что Нора поняла за фальшивой улыбкой Лила пытается скрыть бушующую в ней злобу.
        Взглянув на ручку, Нора сказала:
        - Оставь себе, Лила. Ручка слишком хороша, чтобы ее отдавать.
        - Какая разница,- беззаботно пожала плечами Лила.- Папа мне другую купит.- И, продолжая притворно улыбаться, добавила: - Бери, Нора. Договор есть договор.
        Нора долго колебалась, прежде чем взять дорогую ручку. Она и представить себе не могла, как потом будет раскаиваться, что взяла этот выигрыш.

4
        Утром Лиз и Эми ждали Нору возле кабинета, надеясь встретиться с ней до звонка на урок. Увидев шагающую к ним Нору, Лиззи тут же приветственно ей замахала. Нора робко улыбнулась - было видно, что она очень рада.
        Вся ее застенчивость исчезла, и карие глаза заблестели, когда Лиззи упомянула о ее победе на теннисном корте.
        - Джессика вчера дома только об этом и говорила,- объяснила Лиззи.
        - Лила предложила мне играть на приз,- сообщила Нора.- Не думаю, что она обрадовалась, когда я выиграла.
        - А что ты выиграла?- полюбопытствовала Элизабет.
        Прежде, чем Нора ответила, Эми сказала:
        - Жаль, что мы не познакомились вчера, Нора. Я Эми Саттон.
        - Привет,- улыбнулась Нора.
        Прозвенел звонок. Перед тем, как разойтись по местам, Лиз уточнила:
        - Встретимся в буфете, Нора. Я принесла тебе спортивную форму - на случай, если тебе сегодня захочется разгромить еще кого-нибудь.
        Лила услышала последние слова Элизабет. Она все еще злилась на ведьму, которой вчера проиграла, но сейчас это было не важно. Она уже придумала, как рассчитаться с гадкой ведьмой и очень скоро. Еще перед уроком Лила остановила мисс Поли. Она пожаловалась учительнице, что у нее пропала дорогая инкрустированная ручка. Теперь ей оставалось только ждать.
        Через десять минут класс приступил к письменной работе. Нора вытащила из портфеля выигранную ручку. Именно этого момента Лила и ждала.
        - Вот моя ручка!- крикнула Лила.
        Все повернулись в ту сторону, куда уставилась Лила. У Норы Мерканди в руках сверкала красивая ручка, инкрустированная розовой и белой эмалью.
        Нора от изумления широко открыла глаза. Когда она вдруг поняла, что все глядят на нее, и что Лила обвиняет ее в воровстве, лицо ее стало покрываться багровым румянцем.
        - Лила, что все это значит?- возмутилась мисс Поли.
        - У нее моя ручка,- Лила показала на Нору.- Мисс Поли,- напомнила она учительнице,- я же вам сказала перед уроком, что у меня пропала ручка. Вот она. У Норы Мерканди!
        - Довольно, Лила!- остановила ее мисс Поли.
        Лила пропустила слова учительницы мимо ушей.
        - Эту ручку мне подарила бабушка на день рождения. Всем известно, что Нора Мерканди слишком бедна, чтобы покупать себе такие дорогие ручки!
        - Я сказала, хватит, Лила!- мисс Поли кивнула Норе.- Выйдем на минуточку, не возражаешь?
        Лила ждала, пока мисс Поли с Норой выйдут из класса. Она действовала по плану. Как только дверь за учительницей закрылась, она встала из-за парты.
        - Слушайте, моя кузина Джанет живет на соседней улице с этой фурией. Она точно ведьма. У нас есть доказательства.
        - Это правда!- завопила Эллен Райтман.- Все Мерканди сумасшедшие.
        - Джанет живет прямо около Мерканди,- пояснила Лила.- Эллен, ну-ка, что нам утром Джанет рассказала?
        Эллен привстала, со стула.
        - У матери Джанет есть кот но кличке Уолтер. Ему уже пятнадцать лет. Вчера вечером Джанет вышла во двор, чтобы позвать его домой. И тут она услышала, как Уолтер мяукает, будто от сильной боли. Она заглянула через забор на задний двор Мерканди… - Эллен сделала эффектную паузу,- а там Нора с Уолтером на руках. Она заметила Джанет и подошла к забору. Но прежде, чем отдать кота, Нора как-то странно посмотрела на него, словно хотела заколдовать.
        Элизабет почувствовала, что начинает злиться:
        - Ну и что из того?
        Эллен бросила на Элизабет уничтожающий взгляд и быстро сказала:
        - Сегодня утром на пороге кухни Уолтера обнаружили мертвым!
        По классу прокатилась волна изумления, и наступила полная тишина. Неожиданно раздался голос Эми:
        - Может быть, Уолтер перед сном поел что-нибудь приготовленное Джанет?
        - Не смешно!- сердито закричала Лила.- Уолтер пятнадцать лет жил у тети. А эта ведьма только раз взглянула на него, и он умер через несколько часов. Как ты это объяснишь?
        - Кот был старый,- резонно заметила Лиз.- От старости и умер.
        Тут неожиданно подал голос Рэнди Мэйшон, один из самых способных и скромных мальчиков в классе:
        - Мой дядя работает в похоронном бюро. Как только Мерканди приехали сюда, они сразу же заказали там два гроба. Они сказали, чтобы их доставили им на дом. И сейчас эти гробы стоят у них на чердаке!
        Все в классе замерли от ужаса. Наконец Лила произнесла драматическим тоном:
        - Как известно, ведьмы могут в них спать. Почти каждую ночь Джанет наблюдает на чердаке их дома какие-то странные мерцающие огни.
        Кэролайн Пирс тоже добавила страху:
        - Вчера в раздевалке я стояла перед зеркалом, причесывалась… А тут Нора подошла и встала рядом со мной… Представьте себе! Я не увидела в зеркале ее отражения!
        - Кэролайн,- вмешалась Лиз,- ты же знаешь, что это зеркало уже давно разбито. Наверное, Нора встала напротив той секции, которую вынули.
        - Я рассказываю то, что видела,- упрямо твердила Кэролайн.
        В этот момент мисс Поли вернулась в класс - без Норы.
        - Я отвела Нору в кабинет к заместителю директора. Думаю, мистер Эдвардс захочет поговорить и с тобой, Лила.
        Лила собрала книги и направилась в кабинет заместителя директора школы. Чувствовала она себя очень уверенно. Что-что, уж врать она хорошо умеет. Взрослые почти всегда ей верили.
        Нора уже сидела в приемной, когда туда вошла Лила. Лила уселась напротив нее. Она с вызовом уставилась на испуганную девочку, стараясь еще больше смутить ее. Нора беспокойно ерзала на стуле, пытаясь избежать пронзительного взгляда своего врага. Через пятнадцать минут дверь в кабинет заместителя директора открылась. Из нее выглянул мистер Эдвардс, лицо его было серьезным. Он впустил девочек в кабинет. Подождав, когда они сядут, он тоже сел за свой стол.
        - Итак, насколько я понял, у нас возникла проблема с ручкой.
        Нора и Лила молча кивнули.
        - Могу я на нее взглянуть?- попросил мистер Эдварде.
        Нора быстро вытащила из записной книжки злополучную ручку и протянула ее мистеру Эдвардсу. Тот попросил Нору рассказать, где она взяла эту ручку.
        Когда Нора начала рассказывать про теннисный выигрыш, Лила крикнула:
        - Она врет!
        Мистер Эдвардс холодно взглянул на нее.
        - У вас еще будет возможность высказаться, юная леди. А пока попрошу вас помолчать.
        Лила сразу поняла, что заместитель директора настроен серьезно, и придется употребить всё свое мастерство притворщицы. Она стала терпеливо ждать своей очереди. Когда она получила наконец возможность высказаться, то, приняв самый благочестивый вид, отвергла все, что рассказала Нора о теннисном матче.
        - Эту ручку подарила мне бабушка. Кроме того, я никогда не играю на такие дорогие вещи.
        Внимательно выслушав обеих, заместитель директора погрузился в долгое молчание - слишком щекотливым было это дело, чтобы так просто его решить. Тщательно все взвесив, он благосклонно сказал Лиле:
        - Возьми свою ручку, Лила.
        А к Норе обратился сурово:
        - Юная леди, вы совсем недавно в нашей школе. И, наверное, не знаете, что у нас запрещено играть на любые вещи. Во всяком случае, я не понимаю, как вы могли принять такую дорогую вещь от кого бы то ни было.
        Нора побледнела. Ее губы дрожали, когда он закончил:
        - Довольно неприятный случай. Надеюсь, больше такого с нами не случится.
        Выходя из кабинета, Лила ангельски улыбнулась.
        - Спасибо, мистер Эдвардс, что помогли мне вернуть ручку,- сказала она сладким, как сироп, голосом.
        По дороге в класс обе девочки не проронили ни слова. Нора изо всех сил пыталась сдержать слезы. Лила смотрела на нее уже дьявольской усмешкой. Никому еще не удавалось безнаказанно унижать Лилу Фаулер!
        Перед обедом Элизабет и Эми увидели Нору в раздевалке. Они бросились расспрашивать, что же случилось в кабинете заместителя директора.
        - Мистер Эдвардс поверил Лиле,- печально закончила Нора, рассказав, каким образом к ней попала ручка.- К ней он отнесся благожелательно, а меня строго предупредил, чтобы я в школе больше ни на что не играла. Но ведь это не я придумала играть на ручку.- Рыдания снова подступили к горлу.
        - Успокойся, Нора. Мы тебе верим,- мягко сказала Лиззи.
        - Не знаю, что со мной случилось,- с горечью призналась Нора.- Лила показалась мне такой искренней, и я ей поверила,- произнеся последние слова, Нора заставила себя улыбнуться.
        - Что-что, а врать она умеет. Лила Фаулер самая лживая девчонка на свете,- сочувственно улыбнулась Эми в ответ.
        Элизабет уже было собралась рассказать Норе некоторые сплетни, которые услышала сегодня в классе, как неожиданно к ним подошел высокий симпатичный мальчик. Это был Рик Хантер, староста шестого класса. Рик был самым заметным и популярным из мальчиков в школе Ласковой Долины.
        - Ты Элизабет или Джессика?- улыбаясь, спросил он.
        - Я Элизабет,- улыбнулась ему в ответ Лиз.
        - Еще немного - и я начну вас различать,- пообещал Рик и повернулся к Норе.- Ты, должно быть, Нора Мерканди?
        Нора спокойно кивнула.
        - Меня зовут Рик Хантер. Я слышал, ты отлично играешь в теннис.- Рик ослепительно улыбнулся Норе.- Может быть, сыграем как-нибудь после школы?
        Нора покраснела и, запинаясь, проговорила:
        - Я… я… хорошо.
        - Договорились,- обрадовался Рик.
        Когда Рик ушел, Эми возбужденно затараторила:
        - Нора, ты ему понравилась! Он у нас тоже новенький и самый симпатичный парень в школе!
        - Джессика без ума от него,- сказала Лиз.
        Неожиданно у нее родилась интересная мысль:
        - И Лила тоже по нему сохнет! Она-то вообще от злости лопнет, если узнает, что ты играешь в теннис с Риком Хантером.
        - Как ты думаешь, что она сделает?
        - Нe знаю,- ответила Лиз,- но готова поспорить, что она так просто этого не оставит.
        - Не забывай, что в нашей школе спорить на что-нибудь запрещено,- засмеялась Эми.


* * *
        Хоть Лила и была уверена, что преподнесла Норе урок, успокаиваться на этом она не собиралась. В этот день у нее появилась еще одна возможность разделаться с Норой на уроке математики - самом нелюбимом предмете Лилы.
        Мисс Уайлер заранее предупредила учеников, чтобы они подготовились к контрольной работе. Весь вчерашний вечер Лила висела на телефоне, и ей было не до контрольной.
        Лила не выполнила еще и половины задания, когда заметила, что Нора подошла к учительскому столу и положила на пластиковый поднос свою контрольную работу.

«Должно быть, соображает в математике»,- подумала она.
        И тут в голову пришла идея.
        Лила продолжала корпеть над задачей по делению, пока мисс Уайлер двигалась в конец классной комнаты, где стоял шкаф со всякими принадлежностями. Учительница открыла шкаф и стала что-то искать. Времени не оставалось! Сейчас или никогда! Лила вышла из-за парты, сердце у нее громко стучало.
        Небрежной походкой она подошла к столу учительницы и положила листок со своей контрольной работой поверх Нориного. Она покосилась в сторону учительницы. Та все еще возилась в шкафу. Все одноклассники трудились над контрольной. Те немногие, кто уже сдал свои работы, либо читали, либо делали домашнее задание.
        Лила опять протянула руку к подносу и схватила не только свою контрольную, но и Норину. Она мгновенно стерла написанную карандашом фамилию Норы и вместо нее поставила «Лила Фаулер». На своем же листке написала фамилию Норы.
        Возвращаясь на свое место, Лила быстрым взглядом окинула комнату. Никто не смотрел на нее. Облегченно вздохнув, она опустилась за парту. На ее губах играла хитрая улыбка.

«Поздравляю, Лила,- сказала она себе и улыбнулась еще шире.- Эта ведьма получит еще один хороший урок! И опомниться не успеет!»

        На первом этаже своего дома сестры Уэйкфилд усиленно готовились к следующему занятию в студии танца. Плавно скользя в медленном танце, Лиззи говорила:
        - Конечно, Единороги не обязаны любить Нору. Но я просто не понимаю, почему ее нужно так ненавидеть.
        Джессика проделала грациозный пируэт.
        - Она взяла ручку у Лилы. И Лила правильно сделала, что сказала об этом мисс Поли. Ручка слишком дорогая, ее действительно нужно было вернуть.
        Лиззи перегнулась через спинку дивана, которую сестры использовали в качестве балетного станка.
        - Я верю, что Нора выиграла эту ручку. Джес, я знаю Единорогов. Если они кого-то невзлюбят, они этому человеку любую подлость готовы сделать.
        Джессика пропустила слова сестры мимо ушей и продолжала танцевать.
        Лиззи озабоченно нахмурилась.
        - Смотри, не поддавайся Лиле, если она начнет тебя уговаривать на какую-нибудь пакость против Норы.
        Джессика наконец остановилась и посмотрела на сестру.
        - Лиззи, ты, кажется, думаешь, что я позволяю Лиле мной командовать? У меня, слава богу, есть своя голова на плечах.
        - Тогда поклянись мне, что не обидишь Нору,- быстро сказала Лиз.
        - Я об этом подумаю,- пообещала Джес весьма неубедительным тоном.

5
        - Скорее бы увидеть, какое у нее будет лицо, когда она получит обратно свою контрольную. Скорей бы!- захлебываясь от смеха, с трудом выдавила из себя Лила.
        Эллен откинулась на подушки Лилиной кровати. Ее голос звенел от восхищения.
        - Ну, Лила! У тебя стальные нервы. Такое проделать! У меня бы духу не хватило.
        Джессика тихо сидела у окна и внимательно рассматривала что-то во дворе дома Фаулеров. Теннисный корт находился на его северной стороне, а бассейн - на южной.
        - А почему ты все время молчишь, Джес?- в тоне Лилы слышались нотки раздражения.
        Джессика, отвлекшись от своего занятия, торопливо ответила:
        - Я все думаю, какая ты смелая, Лила! Не побоялась поменять контрольные!
        Лила самодовольно улыбнулась:
        - Да, я смелая, и я еще кое-что придумала, чтобы окончательно проучить Нору Мерканди.
        Джессика колебалась. Она думала о том, что ей сказала Лиззи, потом решилась:
        - Может быть, нам лучше оставить ее в покое?
        Мэри Джаччо, скрестив по-турецки ноги, сидела на полу.
        - Мы же только шутим,- оказала она, отбросив на спину длинные светлые волосы.
        - Верно, Мэри,- согласилась Лила.- Мы просто хотим немножечко подшутить над этой ведьмой Мерканди.
        Джессика ухмыльнулась:
        - Если так, то шутки я люблю.

        Через два дня мисс Уайлер раздала проверенные контрольные работы. Лила Фаулер получила пятерку, а Нора Мерканди - двойку. Мисс Уайлер задала классу решать задачу, а Нору позвала к своему столу. Лила и Мэри хитро переглянулись и заулыбались. Джессика старалась не смотреть на подруг, сделав вид, что занята задачей.
        - Нора,- мисс Уайлер обратилась к девочке как можно мягче,- я знаю, ты у нас новенькая. Может, ты еще не проходила задачи на деление?
        Нора была потрясена, когда увидела жирную красную двойку, красующуюся на ее листке. Она замешательстве смотрела на контрольную работу.
        - Но… я…- пробормотала она.- Обычно я хорошо справлялась с делением. Просто не знаю, что случилось, мисс Уайлер.
        - Судя по оценкам, которые ты получала в прежней школе, с математикой у тебя было прекрасно.
        Пока она говорила, Нора внимательно изучала свою контрольную. Здесь какая-то ошибка, вдруг поняла она. Это же не ее почерк. Она оглянулась на одноклассников и встретила насмешливый взгляд темных Лилиных! глаз.
        Судя по выражению лица Норы, та все поняла,- в этом Лила была уверена. Но когда по Нориным щекам потекли слезы, Лиле стало ясно, что она не посмеет сказать учительнице о подмене контрольной. Когда Нора проходила мимо нее к своей парте, Лила чуть слышно прошипела:
        - Так тебе и надо, ведьма Мерканди!
        Эллен видела, как Нора потихоньку вытирает ладонью глаза. И когда она села за парту, вид у нее был совершенно убитый. Эллен с Лилой обменялись торжествующими улыбками.
        После математики Нора нашла Лиз и Эми в раздевалке. Они уже ждали ее.
        - Привет,- сказала Нора, надеясь, что девочки не заметят ее заплаканного лица.
        Но Элизабет заметила сразу.
        - Что случилось, Нора,- обеспокоенно спросила она.
        - Лила Фаулер опять взялась пакостить,- призналась Нора протянула девочкам свою контрольную по математике.- Она поменяла контрольные, и я получила двойку.
        - Ужас!- воскликнула Эми.- А что сказала мисс Уайлер, когда узнала?
        Нора, ничего не ответив, стала собирать книги, которые хотела сегодня взять домой.
        - Ведь ты рассказала все мисс Уайлер?- допытывалась Лиз.
        - Нет!- крикнула Нора хлопнув дверцей шкафчика.- Я не хочу новых неприятностей. Я буду держаться как можно дальше от Лилы, и, может быть, тогда она оставит меня в покое. А математику исправлю на следующей контрольной.
        - Ты что, не понимаешь,- сказала Лиззи.- Если ты сейчас промолчишь, Лила в следующий раз придумает что-нибудь похуже.
        - Не знаю… Просто не хочу новых неприятностей.- Все трое двинулись в холл.- Ума не привожу, в чем я провинилась? Не могла же Лила разозлиться просто из-за того, что проиграла в теннис. И в школе все от меня шарахаются, словно я… словно я прокаженная. Я с самого начала почувствовала какую-то ненависть к себе.- В карих глазах Норы опять заблестели слезы.- Ну почему?
        Лиз и Эми обменялись тревожными взглядами.
        - Видишь ли, Нора,- осторожно начала Эми,- многие в городе думают, что твоя бабушка… э-э-э…
        - Немного странная,- пришла ей на помощь Лиззи.
        На лице Норы появилось замешательство и удивление.
        - Странная? Почему?
        - Ну…- неуверенно произнесла Элизабет,- видишь ли, Нора, уже много лет в городе ходят всякие сплетни о доме твоей бабушки. А твои бабушка и дедушка живут, как… отшельники. Никто их не видит. Поэтому по городу поползли слухи, что они не совсем нормальные.
        Лиз не нашла в себе сил сказать Норе, что о ее бабушке болтают, будто она ведьма и держит своего мужа привязанным на чердаке.
        - Но… но это же вздор,- пролепетала Нора.- Правда, что они не выходят из дома, но на то есть причина. Я могу объяснить…- Нора остановилась на полуслове. Ее лицо осветила надежда.- А что, если я приглашу девочек завтра к нам в гости?
        Нельзя было сказать, что эта идея вызвала энтузиазм у Элизабет и Эми.
        - Понимаете,- настаивала Нора, глаза ее сияли.- Когда они познакомятся с моей бабушкой, все эти дурацкие слухи прекратятся.
        Лиззи почувствовала, как ее пронзила жалость к Норе с ее наивной надеждой на Единорогов.
        - Ну что ж, попробуй. Все равно хуже не будет.
        - Но как ты заманишь Лилу свой дом?- резонно поинтересовалась Эми.
        - Я сама придумаю что-нибудь,- решительно сказала Элизабет.- Нора, сможем мы завтра после двух встретиться у вас во дворе?
        Нора кивнула.
        - Я спрошу у бабушки с дедушкой, но, думаю, все будет в порядке.
        - Договорились,- улыбнулась Лиззи.- Встретимся завтра после двух.
        Девочки подошли к особняку Мерканди. Лиз и Эми помахали Норе, которая легко взбежала по ступенькам полуразвалившегося крыльца и исчезла в темноте таинственного дома.

6
        В субботу утром Лиз решила, что пришло время привести план Норы в действие.
        - Что ты делаешь сегодня после обеда?- спросила она Джессику, растянувшись поперек ее кровати.
        Джесси стояла перед зеркалом еще в пижаме и лениво расчесывала волосы. Она любила поваляться в постели и всегда вставала позже своей сестры. Элизабет, проснувшись, обычно тут же вскакивала с кровати, готовая немедленно приниматься за свои дела. Джессика, напротив, но утрам в течение доброго часа пребывала не в духе. Вот и сейчас настроение у нее было не ахти, ведь проснулась она всего минут пятнадцать назад. Она лениво пожала плечами.
        - Может, пойду к Лиле. Она недавно купила новую видеокассету и пригласила кое-кого и Единорогов посмотреть.
        - Окажи мне маленькую услугу,- попросила Элизабет, пристально глядя на сестру.
        Джессика перестала расчесываться.
        - Смотря какую.- В ее голосе звучало подозрение.- A что ты хочешь?
        - Я хочу, чтобы ты сегодня в два часа привела Лилу и как можно больше Единорогов на задний дворик Мерканди.
        Джессика резко повернулась.
        - Мерканди? Ты думаешь, мы сумасшедшие?
        - Нора хочет положить конец всем этим слухам о ее бабушке и доме Мерканди.
        Джессика недоверчиво моргнула.
        - И ты знаешь, что она собирается для этого сделать?
        - Просто познакомит нас со своей бабушкой,- уверенно ответила Лиз.
        - Я не желаю знакомиться с ведьмой,- объявила Джес.
        - Перестань, Джес,- одернула ее Лиз.- Может быть, она обыкновенная добрая старушка.
        - Ну да! И ей нужно мясо для жаркого, чтобы приготовить праздничный обед. Не знаю, как ты, но я не желаю кончить жизнь на сковородке у ведьмы!
        - Джес! Не смеши меня! Просто приведи Единорогов сегодня в два часа к дому Мерканди.
        - А что мне за это будет?- в глазах Джессики появился хитрый огонек.
        - Это вымогательство!- возмутилась Лиз.
        Джессика ухмыльнулась:
        - Разумеется!
        Лиззи знала слабости своей сестры. Всякий раз, когда от Джес нужно было чего-нибудь добиться, достаточно было предложить подходящую взятку, и та всегда уступала. На этот раз, чувствовала Лиззи, цена будет высокой.
        - Я дам тебе поносить мой новый желтый свитер,- предложила Лиз.
        - В любое время, когда захочу,- добавила Джессика.
        У Лиззи во рту пересохло. Это хуже, чем она могла ожидать.
        - Хорошо.
        - И купишь мне большой пакет воздушной кукурузы, когда мы в следующий раз пойдем в кино. И с двойным маслом,- продолжала Джессика.
        - С двойным маслом,- вздохнув, повторила Лиззи.
        - И всю неделю будешь вместо меня накрывать на стол и…
        - Джес!- попыталась ее остановить Элизабет.
        - Элизабет, я ведь рискую жизнью, связываясь с Мерканди. А прошу тебя всего о паре маленьких услуг - и все.- У Джессики на лице появилось выражение ангельской невинности.
        - Что еще?- спросила Элизабет.
        - Приготовишь сегодня обед.
        - Теперь все?- ядовито уточнила Лиз.
        - Все!
        - Где твоя совесть, сестричка? Мой новый желтый свитер, сервировка стола, обед…
        - И воздушная кукуруза,- невозмутимо закончила Джессика.- Не забудь про воздушную кукурузу, пожалуйста.
        - Ладно, вымогательница,- сказала Лиззи.- Я на все это согласна. Но обещай, что ты там будешь.
        Джессика торжественно подняла ладонь.
        - Обещаю!

        В час дня Джес стояла перед парадной дверью дома Фаулеров.
        Дверь открыла усталая и раздраженная горничная.
        - Иди прямо на шум,- бросила она.
        Джессика подавила смешок. Даже она была вынуждена признать, что музыка, доносившаяся из Лилиной комнаты, чересчур громкая. Они с Лиззи никогда не позволяли себе включать музыку так, чтобы она могла помешать родителям.
        Когда Джессика вошла в просторную комнату Лилы, она увидела там Эллен Райтман, Тамару Чейз и Кимберли Хэйвер. Девочки танцевали под музыку включенного на полную мощь видеомагнитофона. Джессика тут же присоединилась к ним. Несколько минут спустя, когда кассета кончилась, в комнату вошла Джанет Хауэлл.
        - Классная вещь, правда?- спросила довольная Лила, когда девочки повалились на пол.- Папа привез мне эту кассету из Лондона.
        - Ага,- сказала Джессика,- значит, твой папа будет дома на Хэллоуин?
        - Нет, он сегодня опять уехал. На этот раз в Нью-Йорк,- Лила пожала плечами и прибавила, ослепительно улыбнувшись: - Но он обещал мне привезти дорогой подарок, когда вернется через неделю.
        - А тебе не скучно без родителей?- спросила Джессика.
        Ей трудно было даже представить, как бы она жила в пустом доме без мамы и папы.
        - Ну, когда мама первый раз уехала, я по ней скучала,- неохотно призналась Лила. - Но теперь я каждое лето живу у нее две недели. А папа между своими поездками бывает дома по нескольку дней, иногда даже целую неделю,- Лила стала перебирать видеокассеты.- Знаете, к этому привыкаешь. Мне даже нравится, что никто тебе в затылок не дышит.
        - Да,- согласилась Кимберли,- иногда так хочется, чтобы родители уехали в отпуск куда-нибудь подальше.
        Лила вытащила кассету из гнезда видеотеки и швырнула ее на одну из туго набитых подушек, валявшихся на полу.
        - Теперь эту посмотрим, но сначала я расскажу вам о своей идее - о новом клубе.
        - Новом клубе?- удивленно переспросила Джессика.- А чем тебя не устраивает «Клуб Единорогов»?
        Лила рассмеялась и встряхнула блестящими каштановыми волосами.
        - Ничем. Я имею в виду, что это будет клуб, дополняющий «Единорогов». Сейчас все объясню. На прошлой неделе мы с Джанет и моими тетей и дядей ходили на футбольный матч старшеклассников.
        - Мой брат играет в университетской сборной,- с гордым видом вставила Эллен.
        - У каждой спортивной команды старшеклассников есть свои болельщицы, а у болельщиц - капитан,- объясняла Лила.- Я подумала, может, и нам тоже организовать что-нибудь такое. Мы могли бы поддерживать свои баскетбольные команды во время газонных игр. И даже придумать свои собственные приветствия!
        Джессика мгновенно загорелась.
        - Неплохо бы сделать помпоны, соответствующие цветам нашей школы и жезлы. Я хорошо танцую и могу заняться программой выступления.
        Остальные одобрительно закивали и зашептались.
        Лила улыбнулась. Она была рада, что ее идея так понравилась подругам.
        - Я думаю, мы могли бы наливаться, например, «Амазонки».
        - Не помешало бы сперва получить поддержку кого-нибудь из учителей,- сказала Эллен.
        - Не беспокойся,- заверила ее Лила.- Я поговорю с мисс Лэнгберг. Уверена, она нас поддержит.
        Девочки еще немного поболтали о новом клубе, незаметно разговор перекинулся на вечеринку, которую Лила решила устроить на Хэллоуин.
        - Значит, в следующую пятницу здесь будут только слуги?- В глазах Эллен светилось жгучее любопытство.
        - Да,- ответила Лила.- Но, мне кажется, надо сначала посоветоваться с остальными Единорогами, прежде чем строить какие-то особые планы,- сказала Лила, словно отвечая своим мыслям.
        - Что еще ты задумала?- спросила Джессика.
        - Пока не знаю, но думаю, мы можем сыграть какую-нибудь шутку с Норой Мерканди, чтобы она запомнила этот Хэллоуин на нею оставшуюся жизнь.
        - Может, «разукрасим» ее дом?- предложила Тамара, чутко уловив настроение Лилы.
        - Развесим по кустам и деревьям туалетную бумагу,- вдохновилась Эллен.
        Лила даже порозовела от удовольствия, предвкушая новые мучения Норы.
        - Можно, только этого слишком мало. Все это детские штучки. Нужно посоветоваться с кем-нибудь из мальчишек, может, они что-нибудь придумают? А что, если пригласить Нору к нам на вечеринку, и уж тогда мы сможем по-настоящему посмеяться над ней?
        - Кстати, о Норе Мерканди.
        У меня для вас от нее послание,- нервно произнесла Джессика.
        Все пять девчонок разом повернулись к ней.
        - Утром Лиз мне сказала, что Нора хочет встретиться с нами сегодня после обеда у себя во дворе.
        Не веря своим ушам, Тамара: уставилась на нее широко раскрытыми глазами.
        - На дворе Мерканди?! А больше она ничего не хочет?! Ноги моей там не будет… Кто знает, что там может случиться!
        Лила тут же проявила бдительность:
        - А что ей нужно от нас?
        Джессика заулыбалась:
        - Лиззи сказала Норе, что к ней относятся плохо, потому что думают, что ее бабушка и дедушка отшельники.
        - Отшельники?- Единороги взвизгнули от смеха.
        Лила первая пришла в себя:
        - А почему она ей правду не сказала?
        - Нора хочет доказать, что ее дедушка и бабушка обыкновенные старики,- продолжала Джессика, пропустив вопрос мимо ушей.- Она пригласила всех Единорогов к себе домой к двум часам.
        Эллен взглянула на свои часики.
        - Осталось всего двадцать минут.
        - Думаю, нам стоит пойти,- решилась Джанет.
        Лила уставилась на свою кузину так, словно вдруг увидела космического пришельца:
        - Ты серьезно?
        - Серьезно,- уверила ее Джанет. Ее глаза заблестели.- Хочу поближе рассмотреть, какая она, эта ведьма.
        - Но это опасно,- напомнила Лила.
        - Даже если старуха Мерканди и ведьма, она уже очень старая ведьма,- успокоила Кимберли.- Если что, мы успеем от нее убежать.
        - Но ведь она может напустить на нас порчу,- сказала Лила.- А если она решит отплатить мне за то, что я обидела Нору?- она нахмурилась.- Кроме того,- надменно продолжила она,- кто такая Нора Мерканди чтобы… приглашать к себе домой Единорогов. У нас элитарный клуб. Мы в гости к кому попало не ходим.
        Остальные согласно кивнули. Джессика почувствовала, что теряет контроль над ситуацией. Но помня про обещание, данное Элизабет, не говоря уж о желтом свитере, воздушной кукурузе и о домашних заботах, от которых будет избавлена, она наконец сказала:
        - Должна все-таки признаться, что мне было бы любопытно побывать там. А тебе, Лила?
        Лила пожала плечами.
        - Может быть… немного.
        - Давайте осторожно проберемся к дому и понаблюдаем за ними через изгородь,- предложила Эллен.
        После долгого молчания Лила кивнула в знак согласия:
        - Ладно, пошли!
        Единороги поспешно выскочили из дома Фаулеров и направились в сторону дома Мерканди. По дороге им встретился Брюс Пэтмен на велосипеде. Увидев их, он остановился, расплывшись в улыбке:
        - Куда это сегодня отправились Единороги?
        - К дому Мерканди,- довела до его сведения Джессика.
        Брюс удивился:
        - Шутите?! В самое логово?
        Девчонки на ходу рассказали о приглашении. От удивления Брюс даже присвистнул.
        - Вы и в самом деле думаете, что она собирается вас познакомить со старухой Мерканди? Я еще никогда не видел ни одной ведьмы… Возьмите меня с собой!
        Единороги пришли в восторг. Брюс Пэтмен был одним из тех, о ком они говорили чаще всего. Они считали его одним из самых симпатичных мальчиков в школе.
        Подойдя к дому Мерканди, шесть девочек и Брюс невольно замедлили шаги и приглушили голоса. Двинувшись вдоль железной изгороди, окружавшей весь участок Мерканди, они дошли до заднего двора. Между металлическими прутьями решетки было большое расстояние, и весь двор хорошо просматривался - даже заполонившая его зелень не мешала.
        Все семеро приникли к решетке и молча стали наблюдать. Двор полностью зарос сорняками и одичавшим кустарником. Сумрачный вид придавали ему старые раскидистые деревья. Под огромным узловатым дубом стоял небольшой стол. Лиззи и Эми расставляли на нем тарелки, стаканы и раскладывали бумажные салфетки.
        Лила презрительно фыркнула!
        - Кажется, ведьма собирается устроить субботнее чаепитие на свежем воздухе.
        - Ш-ш-ш,- прижала палец губам Джанет.- Вот и она.
        Единороги вместе с Брюсом Пэтменом отпрянули и присели за кусты, так, чтобы их не был видно.
        Было слышно, как у заднего входа хлопнула дверь. Нора подошла к столу и поставила посередине огромный кувшин с фруктовым пуншем. Она напряженно улыбнулась Эми и Лиззи.
        - Думаете, они придут?- спросила она.
        - Не беспокойся, Нора,- сказала Лиззи.- Двух еще нет. Они придут.
        - Тогда принесу печенье,- успокоилась Нора и направилась к дому.
        Когда Нора скрылась внутри особняка, Единороги и Брюс снова подкрались к железным воротам.
        - Лиззи!- охрипшим от волнения голосом позвала Джессика.- У вас там все в порядке?
        Услышав голос сестры, Элизабет облегченно вздохнула. До последнего момента она не была уверена, что Единороги появятся.
        - Конечно, все в порядке,- откликнулась она.
        Элизабет наблюдала, как Единороги боязливо входили во двор. Позади них так же неуверенно плелся Брюс Пэтмен.
        - А вы уже видели старуху Мерканди?- спросила Лила.
        - Еще нет,- ответила Эми.
        - Нора ушла за печеньем, которое испекла ее бабушка. Она сказала, что попросит бабушку выйти, как только все соберутся,- сообщила Лиззи.
        Лила переглянулась с остальными Единорогами. Они уже были почти на середине двора, когда дверь отворилась, и вышла Нора с подносом, на котором лежало еще теплое печенье. Увидев Единорогов, она остановилась. Было видно, что она очень волнуется. Поставив поднос на стол, Нора, робко улыбнувшись, едва слышно произнесла:
        - Привет.
        И хотя это относилось ко всем, глаза Норы были устремленье только на Лилу. Она знала, что только от Лилы зависит, как пройдет сегодняшняя встреча.
        - Ну, и где же миссис Мерканди?- задрав нос, спросила Лила. Если она и боялась, то виду не показывала.
        - Бабушка выйдет через минуту,- ответила Нора.- Попробуйте пока печенье и пунш.
        - А может, они отравленные, откуда мы знаем?- подозрительно поджала губы Эллен.
        Лиззи рассмеялась и взяла с подноса одно печенье.
        - Не говори глупостей, Эллен. Пожалуйста.- она передала поднос Эми.- Мы с Эми попробуем первыми.
        Но только Брюс и Лила потянулись к подносу, как неожиданно летняя стеклянная дверь дома широко распахнулась. В проеме появился высокий мужчина, облаченный в черный костюм. Его седые волосы были дико всклокочены и торчали во все стороны лицо казалось намазанным мелом. Он качнулся и неуверенно шагнул негнущимися ногами. Низким хриплым голосом он угрожающе повторял одно и то же странное слово:
        - Нор… Нор… Нор…
        Медленно, почти не сгибая ног, он двинулся по направлению к детям.
        - Зомби![Оживленный колдуном, но лишенный души труп.] - завизжала Лила.
        Поднос выпал из рук Эми, и печенье рассыпалось по земле.
        - Зомби!- завопил Брюс.- Бежим отсюда!- И он бросился к воротам.
        Вслед за ним сорвались и Единороги.
        Элизабет и Эми, прижавшись друг к другу, в ужасе застыли. Во все глаза они смотрели на странного человека. Нора, поняв, что все ее надежды на нормальные отношения с Единорогами потерпели крах, залилась слезами.
        - Вам сейчас тоже лучше уйти,- рыдая, проговорила она.
        Лиззи и Эми развернулись и бросились со двора. Они слышали, как человек позади них все еще бормотал:
        - Нор… Нор… Нор…

7
        Зомби в доме Мерканди! Эту новость Единороги, Брюс Пэтмен и Кэролайн Пирс разнесли по городу со скоростью света.
        Придя в понедельник в школу, Нора окончательно убедилась, что оказалась в полной изоляции: все сторонились ее, стараясь не встречаться взглядами. Но, что самое неприятное, по неизвестной причине на уроке не было Эми и Лиз.
        Во время обеда Нора сидела в буфете одна. Она смотрела в тарелку, не поднимая глаз, но не могла не заметить Единорогов и толпу учеников, окруживших их столик.
        - Он был похож на Франкенштейна,[Франкенштейн - главный герой романа ужасов Мэри Шелли «Франкенштейн, или Современный Прометей».] - в тысячный раз за этот день повторила Эллен.
        - Он шел прямо на нас и все время повторял одно и то же слово,- рассказывала Лила Мэри Джаччо.- Оно звучало, как «мор, мор, мор».
        Мэри, как и все, кто собрался вокруг столика Единорогов, чтобы послушать их рассказ о приключении в доме Мерканди, закатила глаза от ужаса. История пошла гулять по буфету от столика к столику, обрастая новыми, жуткими подробностями и изменяясь до неузнаваемости. К концу обеденного перерыва по школе уже разошелся слух, будто какой-то монстр с ножом чуть не убил всех Единорогов.
        Лила, Джессика и Эллен вышли из буфета минут на десять пораньше и направились в спортзал. У них было достаточно времени, чтобы поговорить о «зомби».
        - У меня мурашки по спине так и бегают, когда вспоминаю этот кошмар,- призналась Эллен.
        - Думаешь, он на самом деле зомби?- спросила Джессика.
        - Не знаю, но он был ужасен, это точно,- сказала Лила.- И что меня злит больше всего,- добавила она,- ведь она специально пригласила нас к себе, чтобы напугать.
        - Это подлость с ее стороны,- сказала Эллен.- Она должна получить по заслугам, чтобы напомнила: Единорогов так просто не запугаешь.
        - Мы никому не можем позволить так с собой обращаться,- решительным тоном заявила Джессика.
        Эллен с понимающей улыбкой взглянула на Лилу.
        - Лила, я чувствую, у тебя уже есть кое-что в запасе.
        Лила прищурилась, по ее лицу скользнула коварная улыбка.
        - Ты не ошиблась. Я придумала, как мы сможем отомстить. Нам давно нужен раб, и, полагаю, Нора идеально подойдет для этой роли.
        И по дороге к спортзалу Лила подробно рассказала, о том, что задумала.
        Нора уже переоделась в спортивный костюм, когда остальные девочки стали появляться в раздевалке. К удивлению Норы Лиззи и Эми среди них не было, они так и не появились. Hopа одиноко сидела на деревянной скамеечке возле своего шкафчика. Она боялась заговорить с кем-нибудь, и все вокруг вели себя так, словно она стала невидимкой.
        Первой к ней подошла Лила. Пробравшись по узкому проходу между шкафчиками, она остановилась перед Норой и, сложила руки замком на груди, уставилась на Нору ледяным взглядом.
        - После урока Единороги хотят с тобой поговорить.
        Сердце у Норы заколотилось.
        - О ч-ч-чем?- пробормотала.
        - Узнаешь после урока. Жди нас у входа в спортзал.
        Следующие полчаса все были захвачены волейболом. Нора, отличная спортсменка, играла на этот раз из рук вон плохо - ее занимали совсем другие мысли. Она не могла понять, куда запропастились Эми и Лиз. Уж не избегают ли они ее? Когда раздался звонок, Нору охватило отчаяние. Она быстро ополоснулась под душем, оделась и, схватив учебники, бросилась к двери.
        Стоя в ожидании у дверей, Нора вдруг увидела ту, кого искала целый день. Впервые за весь день она улыбнулась.
        - Элизабет.
        - Я Джессика,- холодно сообщила Джессика.
        Улыбка тут же исчезла с Нориного лица, и Джес добавила: - Лила велела тебе ждать здесь.
        - Да, но…
        - Не уходи, пока она не придет,- предупредила Джессика,- мы хотим с тобой поговорить.
        Нора вздохнула, плечи ее поникли, она словно застыла. Когда появились Лила и Эллен, она все еще стояла у дверей спортзала, съежившаяся и несчастная. Единороги тут же ее окружили.
        Лила, как обычно, напала первой:
        - Мы знаем, ты пригласила нас к себе в субботу, чтобы напугать.
        - Неправда!- запротестовала Нора.
        - Заткнись и слушай Лилу!- Прервала ее Эллен.
        Лила улыбнулась Эллен, потом опять повернулась к Норе.
        - За то, что ты сделала с нами в субботу, сегодня ты сбегаешь для нас в одно место.
        - В какое место?- чуть слышно спросила Нора.
        - Единороги очень любят сладкое,- сказала Лила.- Больше всего - большие шоколадные бисквиты из кондитерской «Сам Крам», что на Нейл-Авеню. Ты должна сбегать туда по время урока и купить нам дюжину.
        - И вернуться до конца урока,- подхватила Эллен.- Чтоб у нас было время поблаженствовать.
        В Нориных глазах появилось беспокойство.
        - Но ведь ученикам запрещу но выходить из школы во время уроков!
        - Точно,- ядовито подтвердила Эллен.
        - А если меня поймают! У меня же будут неприятности!
        Лила пожала плечами.
        - Не исключено.
        Горло Норы судорожно сжалось. Собрав все свое мужество, она прямо взглянула на Лилу.
        - Ты не сможешь заставить меня делать все, что тебе хочется.
        - Смогу,- уверенно заявила Лила.- Если ты сегодня не выполнишь мое приказание, завтра у тебя непременно будут неприятности. И опять с мистером Эдвардсом.
        - Какие неприятности? Я ничего не сделала!
        Глаза Лилы сделались жесткими и холодными.
        - Я знаю комбинацию замка у твоего шкафа. Если ты не сделаешь того, что мы приказываем, завтра мой кошелек окажется в твоем шкафу. Джессика и Эллен скажут мистеру Эдвардсу, что видели, как ты вытаскивала кошелек из моей сумочки.
        Нора почувствовала, что ей не хватает воздуха. Ясно, что заместитель директора школы поверит не ей, а двум свидетельницам. Ей придется сделать все, кто от нее требуют Единороги.
        - Но… у меня нет денег,- в отчаянии произнесла она.
        - Это мы знаем,- надменно произнесла Лила.
        Она открыла свой кошелек и сунула Норе пятидолларовую банкноту.
        - Возьми, и чтобы бисквиты к концу урока были у нас!
        Развернувшись на каблуках Лила зашагала прочь. Остальные Единороги двинулись следом за ней.
        В начале урока Нора отпросилась в туалет. Она выскользнула из здания школы и бросилась через футбольное поле, чтобы сократить путь. Нора пробежала несколько кварталов, купила в «Сам Крам» шоколадные бисквиты и ухитрилась за двадцать минут до окончания урока вернуться в класс.
        Проходя между рядами к своему месту, она задержалась возле парты Лилы. Ее руки дрожали, когда она клала пакет со сладостями перед Лилой.
        - Отлично, рабыня,- сказала Лила тоном королевы.- Завтра получишь другое приказание. А теперь, так и быть, можешь быть свободна.
        Нора, спотыкаясь, пошла к своему месту. От страха у нее все плыло перед глазами. Что ее ждет завтра? Она открыла учебник по математике и в отчаянии огляделась вокруг, надеясь увидеть Лиззи и Эми. Их не было. Теперь Нора окончательно убедилась, что они ее избегают. Она осталась совершенно одна.

8
        Этим вечером в половине восьмого все Уэйкфилды собрались гостиной своего большого дома. Мистер Уэйкфилд и Стивен смотрели по телевизору футбольный матч, миссис Уэйкфилд, расположившись на диване, читала книгу, а близнецы были заняты костюмами, которые они готовили к празднику Хэллоуин.
        Джессика надела себе на шею венок из желтых и красных пластмассовых цветов. Она кружилась по комнате в гавайском танце «хула», мелькая голыми плечами и покачивая бедрами, вокруг которых развевалась маленькая юбочка из травы.
        - Ой, братцы,- завопил Стивен,- теперь ни за что не поеду на Гавайи.
        - А по-моему, она хороша,- Встала мама на сторону дочери.
        Джессика в упор не замечала брата.
        - Спасибо, мамочка,- поблагодарила она.- Готова поспорить, что мы с Лилой и Эллен получим призы за лучшие костюмы.
        - Вы что же, все оденетесь гаваитянками? Тогда у вас есть шанс получить приз за самые дурацкие костюмы.
        Стивену доставляло удовольствие поддразнивать сестру.
        Джессика шутливо толкнула его ногой.
        - Лучше уж танцевать «хулу» чем быть Чудовищем Черной Лагуны.
        - А ты нам свой костюм на хочешь продемонстрировать?- обратился папа к Лиз.
        - Обязательно, папочка, как только он будет готов,- Элизабет торопливо пришивала большую яркую пуговицу к костюму клоуна.
        - Джес, ты передала сегодня Норе то, о чем я просила?
        - А о чем ты просила?
        Джессика сделала вид, будто не понимает вопроса сестры.
        - Я же просила тебя утром передать Норе, что мы с ней завтра встретимся,- сердито напомнила Элизабет.- Ты ей объяснила, почему нас с Эми сегодня не было на занятиях?
        - У вас с Эми какие-то дела?- спросила мама.
        - Да, мы с Джулией и Эми готовили новый выпуск «Пятиклассника Ласковой Долины». Он выходит в конце каждого месяца. Мы просидели над номером весь классный час, весь обед, всю физкультуру, в общем,- весь день.- Лиз снова повернулась к Джесси: - Надеюсь, Единороги не очень досаждали Норе?
        Джессика пожала плечами.
        - Уж не хочешь ли ты скакать, что мы забыли об этом ужасном зомби, который набросился на нас? Она только для того и пригласила нас к себе, чтоб запугать.
        - Неправда,- сказала Лиззи.- Она хотела подружиться вами.
        - Подружиться,- фыркнула Джессика.- Кто будет дружить с ведьмой?- Она повернулась и вышла из комнаты, шелестя юбкой из травы.

        На следующий день во время обеда Лиззи и Эми сидели за своим обычным столом в буфете и ждали Нору. Увидев ее, они приглашающе помахали руками.
        Нора медленно подошла к столу и неуверенно улыбнулась.
        - Привет… Я… я думала, что вы больше не хотите иметь со мной дела. После того, что случилось в субботу.
        - Мы знаем - ты ни в чем не виновата, Нора,- успокоила ее Лиз.- Нас с Эми не было вчера в классе, потому что мы заканчивали очередной номер газеты. Я просила Джессику, чтобы она предупредила тебя об этом.
        Нора вздохнула.
        - Она ничего не сказала.
        - Знаю,- ответила Лиззи.- Я вчера с ней поговорила и поняла, что Единороги опять не дают тебе покоя.
        - Они обращались со мной, как с рабыней,- с обидой произнесла Нора.
        И она подробно рассказала подругам обо всем, что с ней случилось за последние два дня. Ее не только посылали в магазин, но утром на уроке Лила приказала Норе переписать домашнее задание по математике для нее, Эллен и Джессики. Наступила пауза. Нора посмотрела на Элизабет.
        - Трудно даже поверить, что вы с Джессикой можете быть такими разными!
        Лиз растерялась. Обычно они всегда защищала сестру. Но на этот раз…
        - Мне очень жаль, Нора. А Джессике это так не пройдет. Если родители узнают о случившемся, они ее на месяц посадят под замок. Нужно что-нибудь придумать, чтобы урезонить Единорогов и прекратить этот кошмар.
        Элизабет задумалась:

«Джессика… Ее нужно проучить. И этих Единорогов тоже - за их жестокое обращение с Норой».
        Но по опыту Лиз знала, что если Джессику загнать в угол, она будет отбиваться со страшной яростью. А если ее оставить в покое, Джессике все это быстро надоест, как ей обычно все надоедает. Может, так и сделать? Может, не бороться с Единорогами, а оставить все, как есть? Пусть Нора продолжает выполнять их приказания. Надоест же им это в конце концов. До Хэллоуина остается всего несколько дней, и, может быть, Лила Фаулер будет так занята подготовкой к вечеринке, что просто забудет про свою
«рабыню»?
        Но Лиз не знала, что Единороги готовили очередной «сюрприз» для Норы Мерканди.

9
        На следующее утро, когда Нора, подходила к классу, она увидела возле дверей Лилу, Эллен и Джессику - они явно ждали ее. У Норы перехватило дыхание.

«Опять,- подумала она.- Что им еще от меня нужно?»
        Она хотела было пройти мимо, но Единороги преградили ей путь.
        Лила улыбнулась ей самой дружеской улыбкой.
        - Нора,- беззаботно сказала она,- подожди, пожалуйста, секундочку, мы хотим с тобой поговорить. Не сердись. Нам очень жаль, что мы так обращались с тобой,- почти умоляющим тоном произнесла она.
        - Что… Что ты сказала?- от такого поворота Нора совершенно растерялась, это было видно по ее лицу.
        Приторно улыбаясь, Лила повторила:
        - Я сказала, мы очень сожалеем, что так плохо обошлись с тобой.
        Нора изучающе смотрела на Лилу. Лила открыто улыбалась, и светло-карие глаза излучали искреннее дружелюбие. Но что это значило? Нора опешила еще больше, когда Лила добавила:
        - Мы провели заседание клуба вчера вечером. И решили: ты не виновата в том, что произошло в субботу. Мы хотели бы с тобой подружиться.
        Нора лишилась дара речи. Она недоверчиво смотрела на девчонок, которые тепло улыбались ей. Нора, как во сне, повернулась и пошла в класс - она была слишком потрясена и не могла вымолвить ни слова.
        В обед Лиз и Эми ждали Нору за их постоянным столиком в буфете. Но когда Эми окинул взглядом заполненный ученикам буфет, она не поверила своим глазам.
        - Ты только посмотри!
        Элизабет от неожиданности едва не упала со стула. Нора Мерканди была с Единорогами. Она сидела за их столиком между Лилой и Джессикой. Девочки о чем-то разговаривали и весели смеялись. Глядя со стороны, можно было подумать, что она находится среди лучших друзей.
        - С ума можно сойти!- воскликнула Лиззи.- Это… что-то невозможное! По-моему, здесь какой-то подвох…
        Сидя рядышком с Единорогами, Нора чувствовала себя не слишком уютно и очень нервничала. Она бросила взгляд в сторону Лиззи Эми. Как ей хотелось быть с ними, но она боялась снова рассердить Единорогов. Ее подозрения вовсе не испарились, хотя Единороги вели себя по-дружески.
        - А после школы мы собираемся в «Дэйри Берджер» пить кока-колу,- сказала Лила.- Пошли с нами.
        - «Дэйри Берджер»?- повторила Нора.
        - Там собираются самые классные ребята,- сообщила Джес.
        - Я угощаю,- предложила Лила.
        Ее карие глаза смотрели так ласково. Она улыбнулась Норе. Впервые за все время Нора заметила, что Лила на самом деле довольно симпатичная.
        Единороги ни на секунду не оставляли Нору без внимания и весь день таскали ее за собой. На физкультуре ей удалось обменяться с Лиз коротким приветствием, но поговорить толком они так и не смогли.
        В «Дэйри Верджер» Нора чувствовала себя очень неловко в большой компании Единорогов, где было немало шести- и семиклассниц.
        Через некоторое время она немного освоилась, но, когда увидела, что к ним направляется Брюс Пэтмен, сердце ее бешено заколотилось. Ей оставалось только надеяться, что Брюс не ляпнет какой-нибудь мерзости о случившемся в субботу на ее дворе.
        К ее глубокому изумлению и облегчению, Брюс приветливо заулыбался.
        - Привет, Нора,- произнес он очень дружелюбно.- Хочу извиниться, что, как дурачок, убежал тогда.
        Нора во все глаза уставилась на Брюса. Он говорил вполне искренне. Она с трудом выжала из себя:
        - Все… нормально.
        - А Лила тебя уже пригласила к себе на Хэллоуин?- спросил Брюс.
        - Н-н-нет,- Нора почувствовала, что краснеет.
        - Я как раз хотела тебе сказать, Нора,- улыбнулась Лила.- Завтра в половине восьмого я устраиваю у себя дома костюмированный бал. Отпразднуем Хэллоуин. Будет много ребят из нашей школы и все Единороги. Надеюсь, ты тоже придешь.
        - Ну… Я не знаю,- колебалась Нора.
        - Лиззи и Эми тоже будут, торопливо добавила Джессика.
        - Мы отлично повеселимся,- пообещала Лила.
        - Спасибо, Лила. Я спрошу у бабушки с дедушкой. Вообще-то, заманчиво,- вежливо сказала Нора.
        - А какой у тебя будет костюм, Нора?- спросила Джес.
        - Еще не знаю,- ответила Нора.- В школе, где я раньше училась, мы никогда не наряжались на Хэллоуин. Поищу что-нибудь в сундуках у бабушки.
        - У меня идея,- сказала Лила, словно ее только что осенило.- А что, если ты нарядишься ведьмой? Тогда все поймут, что тебе наплевать на всю эту болтовню про ваш дом.
        - Может быть,- задумчиво протянула Нора.- Я посмотрю.
        Когда они заказали мороженое, Нора извинилась и ушла в туалет. Как только она скрылась из виду, Единороги чуть не попадали от смеха. Первой пришла в себя Джанет Хауэлл, президент клуба.
        - Эта глупая ведьма всерьез поверила, что мы ее друзья.
        - Подождем до завтрашнего вечера,- хохотнул Брюс.
        - Вот уж будет ей сюрприз!- между приступами смеха произнесла Джессика.
        В глазах Лилы опять появилось хитрое выражение.
        - Просто не могу дождаться завтрашнего вечера. Представляю ее физиономию, когда она поймет, что ее выманили из дома только, для того, чтобы показать всем какой она выглядит идиоткой в своем настоящем ведьминском костюме!
        - Только задержи ее у себя хотя бы на полчаса,- предупредил Брюс.- Этого нам будет вполне достаточно, чтобы отделать дом Мерканди.
        Джессика спросила с любопытством:
        - А что вы хотите сделать?
        - Тихо!- шикнул Брюс.- После скажу. Она идет сюда!
        Когда Нора села за стол, наступило неловкое молчание. Наконец Брюс помахал девчонкам.
        - До завтра!
        - До завтра,- подмигнула ему Лила.- Это будет превосходный Хэллоуин!

10
        Проснувшись на следующее утро, Элизабет и Джессика почувствовали необыкновенное волнение. Наконец-то - долгожданный Хэллоуин! В это утро сестры дольше обычного крутились у зеркала, примеряя свои костюмы и подкрашиваясь.
        Облачившись в пятнистый клоунский балахон, над которым она трудилась все последние дни, Лиззи намалевала два ярко-розовых пятна на своих и без того уже румяных щеках. Потом надела на голову красный кудрявый парик из хлопковой пряжи. И в довершение всего, налепила на лицо огромный красный резиновый нос. Увидев свое отражение в зеркале, висящем на двери и общей с Джессикой ванной, она расхохоталась от удовольствия.
        Джессика, стоя позади Элизабет, восхищалась собственным костюмом. Она ярко раскрасила свое лицо, наклеила длинные искусственные ресницы и надела парик с черными волосами до пояса. На ней была коротенькая травяная юбчонка и маленькая маечка, а на шее висел венок из пластмассовых цветов. Пройдясь в танце перед зеркалом, она осталась вполне довольна.
        Когда они появились на кухне, Стивен чуть не подавился пудингом. Кое-как откашлявшись, он сказал:
        - Ну и видок! Как два оживших чучела.
        Мама улыбнулась девочкам.
        - Отличные костюмы,- похвалила она, шутливо дернув Лиззи за резиновый нос.
        Папа подмигнул дочерям.
        - Как я погляжу, вы зря времени не теряли - костюмы хоть куда.
        У Джесси всегда был прекрасный аппетит, и в доме по этому поводу всегда подшучивали. Но в такие особенные дни, как сегодня, она могла съесть слона. Сейчас на тарелке перед нею возвышалась огромная порция яичницы с беконом и лежал толстенный тост, намазанный виноградным желе. Она закинула за спину черные волосы парика и, подцепив на вилку яичницу, поднесла ко рту. В тот же момент одна из искусственных ресниц отвалилась и упала прямо на тост в густое желе.
        Стивен затрясся от нового приступа смеха. Даже Лиз и родители не удержались от улыбок. Раздосадованная Джессика вытащила ресницу из желе. Бережно держа ее двумя пальцами, она прошествовала наверх, чтобы отмыть и прилепить ее на место.
        По дороге в школу Джессика встретилась со своими партнершами по гавайским затеям Лилой и Эллен. И до самой школы троица шла, пританцовывая под музыку Лилиного плейера.
        Тем временем Лиз остановилась у дома Эми. Эми выпорхнула на улицу в клоунском балахоне, очень напоминающем тот, что был на Лиз. Увидев ее, Элизабет хихикнула.
        - У меня будто еще одни близнец появился.
        Чувствуя себя немного неловко в своих карнавальных костюмах, Лиз и Эми торопливо шагали по улицам Ласковой Долины. Их одноклассники тоже были одеты в самые разнообразные и фантастические наряды. Некоторых под масками и гримом узнать было совершенно невозможно.
        И тут Лиз и Эми увидели Нору Мерканди. От неожиданности они открыли рты. Она была вылитая ведьма! Остроконечная черная шляпа, из-под которой спускались прямые седые космы, длинное черное платье и черные туфли с пряжками - жуть! И загримировалась она очень удачно - лицо было, как восковое, с черными кругами под глазами. Ладони ее тоже были неестественно белыми, а с кончиков пальцев свисали длинные когти, похожие на звериные.
        - Нора…- Элизабет запнулась.
        Она не была абсолютно уверена, с кем разговаривает,- Норой или настоящей ведьмой. На какой-то момент ей вдруг вспомнились все эти слухи о Мерканди.
        - Привет, Лиззи. Привет, Эми,- откликнулась Нора.- Извините, что вчера я так и не по говорила с вами.
        - Ничего,- ответила Лиззи.
        - Не могу никак понять, с чего это вдруг Единороги решили со мной подружиться?- озадаченно произнесла Нора. Угрюмую морщинистую маску ведьмы осветила улыбка.- Лила даже пригласила меня сегодня на вечеринку.
        Элизабет улыбнулась Норе.
        - Может, они наконец-то поняли, какая ты на самом деле? Во всяком случае,- добавила она,- я очень рада, что ты там будешь.
        - Спасибо… И я рада,- застенчиво призналась Нора.
        Раздался звонок на первый урок. Два клоуна в компании страшной ведьмы бросились через школьный двор к своему классу.
        Никто даже не заметил, как мисс Поли появилась в классе. Ученики бегали между рядами парт, рассматривая костюмы друг друга. Чарли Кэшмен нарядился пиратом. Он носился по классу, размахивая над головой серебристой картонной саблей. Кто-то, одетый Кинг-Конгом, взобрался на парту и, рыча, бил себя по мохнатой груди. Бродяга с котомкой за плечами делал вид, будто собирается схватить Кинг-Конга: и все это под музыку «хулы», рвущейся из Лилиного плейера.
        Лиззи и Эми вошли в класс направились к своим местам. За ними следовала Нора. Выключив плейер, Лила уставилась на нее во все глаза. В классе наступила мертвая тишина. Все провожали глазами Нору, идущую к своей парте.
        Нора была одета именно той, за кого все ее принимали,- отвратительной ведьмой!
        Даже на мисс Поли произвел впечатление Норин костюм.
        - Ты самая правдоподобна; ведьма из всех ведьм, Нора,- сказала она.
        Нора смущенно ответила:
        - Спасибо.
        Мисс Поли повернулась к остальным.
        - Я понимаю, что вам нелегко усидеть на месте в такой день.- На лице учительницы появилась лукавая улыбка.- Поэтому я разрешаю вам сегодня вставать и ходить по классу.
        Весь класс радостно завопил. Кинг-Конг в знак одобрения колотил себя в грудь, а Чарли Кэшмен рубил своей картонной саблей бедного бродягу. В школе Ласковой Долины началось празднование Хэллоуина!
        В буфете Единороги снова усадили Нору за свой столик.
        - Вот это костюм, Нора!- восхищенно сказала Джессика.
        - И как ты его умудрилась сделать?- спросила Лила.
        Нора пожала плечами.
        - Я сказала бабушке. Она поискала на чердаке и нашла там этот костюм. Вот я его и надела как вы предлагали.
        Единороги обменялись многозначительными взглядами. Кто ж еще будет хранить на чердака такой до жути настоящий костюм ведьмы, как не сама ведьма?
        - А ты придешь сегодня к нам на вечеринку?- спросила Лила.
        - Да, если вы еще не передумали,- смущенно произнесла Нора.
        - Приходи обязательно,- настойчиво пригласила Лила.- Без тебя у нас ничего не получится.
        Нора не заметила хитрой улыбки, скользнувшей по губам Лилы.

        Вечеринка в доме Лилы Фаулер началась в половине восьмого. Были приглашены многие пятиклассники и даже кое-кто из шестых и седьмых классов. Все Единороги, разумеется, тоже присутствовали.
        Лила переходила от компании к компании и старалась как могла, чтобы каждый почувствовал, какую высокую честь ему оказали, пригласив в этот дом. Время от времени, так, чтобы все это видели, она поправляла голубую ленту, которой ее наградили в классе. Как и предсказывала Джессика, она сама и Эллен с Лилой победили в конкурсе на самый красивый костюм.
        Лила пригладила черные волосы своего парика и подошла к Рику Хантеру и его друзьям-шестиклассникам.
        - Я так счастлива, что ты пришел, Рик,- сказала Лила тоном светской львицы, жеманно хлопая искусственными ресницами.
        Она полагала, что это ей очень идет.
        - Тебе что-то в глаз попало, Лила?- спросил Рик.
        - Э-э-э… нет,- ответили Лила и решила сменить тему.
        - Рик,- кокетливо сказала она,- у меня есть собственный теннисный корт. Может, как-нибудь сыграем с тобой? Ты не против?
        - Спасибо, Лила. Может, и сыграем,- Рик окинул взглядом огромную гостиную.- Кстати, о теннисе, а Нора Мерканди здесь?
        Лиле явно не понравился такой поворот.
        - Она будет здесь с минуты на минуту,- фыркнула Лила.
        Рик кивнул.
        - Скорей бы она пришла. Хочу с ней тоже договориться насчет тенниса.
        Помрачневшая Лила направилась к своим Единорогам. По крайней мере, они ее оценят по достоинству. Подойдя к Эллен, Джанет и Джессике, она сказала:
        - Ни за что не догадаетесь! Сегодня я разговаривала с мисс Лэнгберг. Она разрешает нам организовать клуб «Амазонки».
        - Вот здорово!- загорелась Джессика.- Я уже придумала, как все это нужно закрутить, чтобы получилось.
        - Все это хорошо, вот только…- нахмурилась Лила.- Мисс Лэнгберг сказала, что все, кто хочет вступить в клуб, должны выдержать конкурс. И еще, в клуб нужно принимать всех, кто пройдет этот конкурс.
        - Ну вот,- разочарованно протянули Эллен и Джанет.
        Джессика пожала плечами.
        - Ну и что из этого? Никому не запрещается участвовать конкурсе.- Она плутовато улыбнулась, отчего ямочка на ее щеке стала еще глубже.- Но это не значит, что мы каждого примем.
        - Точно,- ухмыльнулась Эллен.- Мы просто очень постараемся, чтобы в клубе оказались только наши лучшие подруги?
        - В клубе должно быть как можно больше Единорогов,- подтвердила Джанет.
        - Мисс Лэнгберг предложила сделать плакаты. Их нужно развесить по всей школе, так чтобы каждый знал, когда будет конкурс. Но мы можем их сделать совсем маленькими и незаметными,- хихикнула Лила.
        В этот момент Эллен обратила внимание на Кена Мэтьюза.
        - Посмотрите на Кена,- прошептала она.- Какой симпатичный, был бы он еще чуть повыше ростом…
        Единороги всегда уделяли много времени обсуждению достоинств мальчишек Ласковой долины.
        - Ему здорово не повезло,- сказала Джессика.- Настоящий лилипут.
        - А когда Брюс и Чарли собираются отсюда ускользнуть?- спросила Эллен.
        - Точно не знаю,- ответила Лила.- От нас требуется одно: нужно отвлечь ведьму, чтобы она ни в коем случае не заметила, когда они уйдут и задержать ее здесь хотя бы на полчаса. Я дождаться не могу момента, когда она узнает, что они сделали с ее домом!- и тут Лила увидела, как горничная вводит Нору Мерканди в гостиную.
        Фальшиво улыбаясь, Лила помахала Hope. Нора неуверенно подошла к большой группе Единорогов, собравшихся в центре гостиной. Она была все в том же костюме ведьмы.
        - Какой у тебя красивый дом, Лила,- вежливо сказала она.
        Лила пожала плечами:
        - Да. Мой папа много зарабатывает.
        В другом конце комнаты Нора заметила Лиз и Эми, которые все еще были в клоунских костюмах. Она направилась было к ним, но Джессика схватила ее за руку и потащила в другую сторону, изобразив на лице самую сладкую улыбку:
        - Пошли, Нора. Я покажу тебе, где можно поесть.
        Нора нехотя последовала за ней в столовую.
        Элизабет сняла свой клоунский нос, чтобы без помехи попить фруктового пунша из бокала.
        - Интересно, о чем это шепчутся Брюс и Чарли?- спросила она Эми.
        Эми посмотрела в сторону мальчишек. Вскоре к ним присоединился Джерри Макаллистер. Все трое громко расхохотались.
        - Я их знаю и готова спорить, они что-то задумали,- решила Эми.
        В этот момент троица незаметно выскользнула из многолюдной гостиной.
        Джес увидела из столовой, как Лила подает условный сигнал, показывая два больших пальца. Это означало, что Брюс и его друзья уже находятся на пути к дому Мерканди. У Джессики моментально изменилось выражение лица.
        - Ну как, Нора, ты сегодня хорошо повеселилась?- вдруг резко спросила она.
        Нора моргнула от неожиданности.
        - Все было… очень хорошо. Я рада, что Лила меня пригласила.
        - А уж как мы рады, что ты явилась сюда в своем истинном обличье, ведьма Мерканди! - голосом, полным яда, произнесла Эллен.
        - Да,- громко подхватила Лила,- намного веселее праздновать Хэллоуин в компании с настоящей отвратительной ведьмой!
        Удивленные гости повернулись в их сторону. Кое-кто захихикал. Нора ошеломленно смотрела на Единорогов. Опять они за свое! Все это время они притворялись, чтобы завлечь ее на свою вечеринку и посмеяться над ней… Но почему? Как все это жестоко и несправедливо! Слезы брызнули из глаз Норы. Элизабет и Эми - вот кто ей нужен! Она повернулась и бросилась в гостиную. За ее спиной громко хохотали Джессика, Лила и Эллен.
        В холле Нора на секунду приостановилась. Она услышала, как Тамара Чейз говорила Джанет Хауэлл и двум семиклассницам из «Клуба Единорогов»:
        - Ребята только что ушли к дому Мерканди с праздничными украшениями. Они взяли тухлые яйца, туалетную бумагу, баллончики с краской и всякое такое.
        Тамара и подружки залились смехом.
        Так вот оно что! Они издеваются не только над ней! Они хотят посмеяться и над домом, в котором она живет. И над дедушкой с бабушкой!
        Нора вдруг поняла, что больше не в силах этого вынести. Она направилась в гостиную и срывающимся от ярости голосом закричала на весь дом:
        - Я ненавижу тебя, Лила! Я всех вас ненавижу!
        Резко повернувшись, она выбежала в переднюю дверь.
        Ошеломленные гости молчали, никто не понимал, что случилось. Элизабет подошла к Джессике.
        - Что на этот раз вы сделали с ней?- потребовала она ответа.
        - А я-то в чем виновата?- огрызнулась Джессика.- Ты же сама видела, как мы с ней обращались.
        - Она просто сумасшедшая ведьма,- объясняла каждому Лила.- Мерканди все такие. Пусть убирается в свой дом с привидениями, ей там самое место.
        Элизабет не колебалась больше ни секунды. Она ни на йоту не верила всем этим россказням о Мерканди и теперь собиралась помочь подруге. Повернувшись, она выбежала вслед за Норой. Джессика бросилась за сестрой.
        - Оставь ее, сказала Лила.- И вообще, праздник продолжается. Все в гостиную!
        Но Джессика впервые не стала слушать свою ближайшую подругу.
        - Нет!- закричала она.- Кто знает, что может случиться с Лиззи возле дома Мерканди?! Ведь сегодня Хэллоуин!- Джессика оттолкнула Лилу и бросилась прочь из дома Фаулеров за Лиз и Норой.
        Эми Саттон и Рик Хантер сорвались следом за ней. Через секунду за ними последовали и все остальные, включая и саму Лилу.
        От дома Лилы Фаулер до особняка Мерканди было три квартала. Нора всю дорогу мчалась, как ужаленная. Когда она приблизилась к железной изгороди, окружавшей ее дом, то обнаружила висящую на ней хозяйственную сумку. В сумке лежали баллончики с краской и коробка с яйцами. Туалетная бумага уже была развешена по кустам и деревьям. Нора схватила сумку и направилась прямо на шепчущиеся в темноте голоса.
        Как раз в этот момент Брюс начал разматывать туалетную бумагу на низкие кусты у переднего крыльца их старого дома.
        - Брюс! Прекрати сейчас же!- не своим голосом закричала Нора.
        Ее пронзительный крик застал Брюса врасплох. Он застыл с рулоном туалетной бумаги в руках и молча смотрел на нее, не в силах пошевелиться. Взбешенная Нора размахнулась и со всей силой обрушила на него сумку с краской и тухлыми яйцами. Судорожно рыдая, она взбежала по гнилым ступенькам покосившегося крыльца и исчезла за дверью.
        Лиз оказалась возле особняка как раз в тот момент, когда Нора закричала на Брюса. Она стремительно поднялась на крыльцо и постучала в дверь.
        - Нора!- звала она, но из дома, кроме гулкого эха от ее ударов, не доносилось ни единого звука.
        Элизабет медленно повернула массивную бронзовую ручку. Дверь открылась, и она шагнула внутрь, в темноту.
        Джессика подбежала к дому и увидела, как за спиной Элизабет закрывается тяжелая дубовая дверь. Ей показалось, что мрачный особняк проглотил ее сестру.
        - Лиззи!- закричала она, и в это время из-за угла показалась толпа Лилиных гостей. Джессика махнула в сторону дома: - Лиз в доме! Мы должны ей помочь!
        Только Эми и Рик подбежали к ней, остальные замерли, как вкопанные.
        - Ты с ума сошла!- воскликнула Лила.- Мы туда ни за что не пойдем, там же привидения!
        Джес сжала руки в кулаки. Ее голубовато-зеленые глаза источали глубочайшее презрение.
        - Да вы и пальцем не пошевельнете, чтобы спасти мою сестру от… от…- Она побледнела, представив, что может происходить сейчас в доме.- Ладно, я иду, и если с Лиззи что-то случится, это будет на твоей совести, Лила Фаулер!
        В порыве ярости она бросилась к двери и толкнула ее со всей силой, на какую только была способна. В то же мгновение зловещая тьма дома Мерканди поглотила и ее.

11
        В небесах прямо над домом Мерканди сияла полная луна. Ребята на улице в ужасе наблюдали, как Джессика Уэйкфилд пропала внутри самого таинственного дома Ласковой Долины.
        Первой заговорила Эми Саттон.
        - Я тоже пойду.
        И она направилась к двери.
        - Я с тобой!- Это был Рик Хантер. Он повернулся к толпе: - Пошли все! Ведь нас много. Чего нам трусить?
        Боязливо переглядываясь, ребята нерешительно двинулись по заросшей дорожке к покосившемуся старому крыльцу. Входная дверь была приоткрыта. Впереди шли Эми и Рик. Небольшой группкой они потихоньку проскользнули в особняк. Последними вошли Единороги и Брюс с мальчишками, помогавшими ему «украшать» двор Мерканди.
        Откуда-то издалека, с верхнего этажа, до них донесся крик Джессики: «Лиззи!». Следуя за ее голосом, они быстро взбежали по широкой винтовой лестнице на второй этаж. Отсюда начали взбираться по узким ступенькам, ведущим под самую крышу дома.
        Пока они поднимались на чердак дома Мерканди, их глаза успели привыкнуть к тусклому свету, царившему в особняке.
        Элизабет пыталась успокоить Нору, когда в комнату ворвалась Джессика.
        - Лиззи! Все в порядке?
        Элизабет, увидев решительное лицо своей сестры, поняла, что Джессике понадобилось собрать все свое мужество, чтобы войти в особняк Мерканди. Она кивнула.
        - Не беспокойся, Джес! Все хорошо!
        Неожиданно Нора и близнецы услышали топот множества ног по лестнице, ведущей на чердак. Нора уже почти успокоилась. Носовой платок нашелся в кармане карнавального костюма. Вытирая глаза, она размазывала по щекам ужасный грим, когда в дверь ввалилась целая толпа ребят.
        - Смотрите!
        Рик Хантер первым обнаружил афиши, развешанные по всем стенам полутемной комнаты. На них был изображен человек в черном костюме и черном плаще. Внизу было напечатано «Волшебник Марвин» и «Париж», «Лондон», «Нью-Йорк».
        - Я что-то слышал о нем,- задумчиво проговорил Рик.
        - И я тоже,- сказал Кен Мэтьюз, явно волнуясь.- Мой папа как-то рассказывал. Это был один из самых знаменитых фокусников в мире!
        - Это мой дедушка!- Нора произнесла эти слова еле слышно, но голова ее гордо поднялась.- Еще мальчиком он работал вместе, с Гудини.[Гарри Гудини - знаменитый американский фокусник конца XIX - начала XX века. Некоторые его трюки до сих пор не разгаданы.]
        - Гудини!- восхищенно зашептали все.
        - Я знаю! Это же величайший фокусник!- воскликнул Брюс Пэтмен почти с благоговением.
        - Это правда,- раздался голос в дверях.- Почти всем своим трюкам мой муж научился у самого Гудини.
        Все обернулись и увидели пожилую женщину, которая только что произнесла эти слова. Она слегка горбилась, и волосы ее были совершенно седые, лицо - бледное и морщинистое. Но глаза смотрели весело, и голос был очень приятным.
        Женщина подошла к Норе и обняла ее.
        - Моя бедная малышка! Нелегко ей пришлось в Ласковой Долине.- Она по очереди оглядела всех мудрым старческим взглядом.- Мы не ожидали такой компании, поэтому не можем вас ничем угостить. Но, может быть, вместо этого мы устроим вам небольшое представление? Не хотели бы вы встретиться с Волшебником Марвином?
        По комнате пробежал одобрительный шелест голосов.
        - Очень хорошо. Я сейчас вернусь. А пока, Нора, дорогая, объясни своим друзьям, что случилось с дедушкой.
        Большинство ребят удобно расположились прямо на полу. Остальные расселись на старой мебели, хранившейся на чердаке. Лиз и Джесси устроились на каком-то покрытом черным атласом ящике.
        Нора все еще чувствовала себя неуверенно. Она начала тихим голосом:
        - Я знаю, что с тех пор, как бабушка с дедушкой приехали сюда, о них и об этом доме ходят много разных слухов. Лет десять назад моего дедушку разбил паралич. С тех пор он не мог никуда выходить один, и бабушке пришлось все время находиться рядом.
        Чем дальше Нора рассказывала, тем внимательнее становились ее слушатели. Все сидели тихо, и было видно, что ребята захвачены рассказом. Нора почувствовала, как силы возвращаются к ней.
        - Через несколько минут вы познакомитесь с моим дедушкой. Некоторые из вас его уже видели однажды и решили, что он страшен и опасен. Но дело в том, что он парализован не полностью, а, частично, поэтому передвигается, но с большим трудом. То же и с речью. У него не получается четко произносить слова, но дедушка понимает все, что говорят другие.
        Пока Нора говорила, в дальнем конце комнаты открылись дверцы лифта. В лифте в кресле-коляске сидел сам Волшебник Марвин. Миссис Мерканди выкатила кресло на середину комнаты. Старик приветственно поднял руку.
        - Дедушка, конечно, не может показывать фокусы. Но некоторым из них он научил меня,- пояснила Нора.- Если хотите, я вам покажу фокус с распиливанием.
        Все дружно зааплодировали, соглашаясь.
        - Так вот почему на чердаке мелькали тени,- прошептала Джанет Эллен.
        Нора насмешливо смотрела на Лилу.
        - Лила, не хочешь поучаствовать в этом фокусе?
        Лила побледнела.
        - Ни за что!
        Все рассмеялись, впервые увидев Лилу растерявшейся. Улыбаясь, Нора подошла к сестрам Уэйкфилд.
        - Извините, но вы сидите на гробе.
        Лиз и Джесси мигом вскочили на ноги. Раздалось нервное хихиканье. Нора взяла за кончик черное покрывало и ловким движением резко сдернула его. Под покрывалом оказался короткий деревянный гроб! Нора открыла крышку.
        - Элизабет, ты мне доверишь распилить тебя пополам?
        Лиз во все глаза смотрела то на гроб, то на Нору.
        - Я как-то привыкла быть целой… но… А ты уверена, что это безопасно?
        - Я никогда не пробовала делать это с живыми людьми, поэтому ничего не могу сказать тебе, пока не попробую,- отвечала Нора, еле сдерживая смех.
        Глаза Лиз наполнялись все большей тревогой, пока Нора не шепнула ей что-то на ухо.
        Элизабет немного нервничала, но в конце концов согласилась. Она забралась в гроб. С обоих концов в гробу были проделаны специальные отверстия. Голова Лиз выглядывала из одного отверстия, а в противоположном виднелись ее ноги. Нора опустила крышку гроба и закрыла ее на замок. Джессика содрогнулась, увидев, что Нора вынесла из-за занавески длинную пилу. Все в волнении подались вперед. Нора вставила пилу в специальные пазы в центре гроба, примерно на уровне талии лежащей внутри Лиз. Затем она стала водить пилой, которая издавала жуткие визгливые звуки. Когда пила уже вошла в ящик достаточно глубоко, у Лиз на лице появилось выражение страдания. Глаза ее закрылись. Казалось, она потеряла сознание.
        Джес решительно шагнула вперед, но Эми схватила ее за руку.
        - Это же фокус!
        В самый ответственный момент Норе помогала ее бабушка. Она встала у одного конца гроба, а Нора - у другого. Они потянули гроб каждая в свою сторону, и все увидели, что он распилен на две половины! Чердак заполнился шумом и криками. Все смотрели на распиленную Элизабет.
        Нора подняла руку, успокаивая зрителей, и повернулась к бабушке. Старушка начала подталкивать вперед свою половину ящика, а Нора - свою, до тех пор, пока гроб вновь не оказался целым. Нора легонько стукнула по гробу, открыла замок и подняла крышку. Внезапно Лиз открыла глаза и села, улыбаясь во весь рот.
        Раздался оглушительный гром аплодисментов.
        - Нора!- Брюс пытался перекричать шум.- А ты знаешь какой-нибудь фокус, чтобы сделать человека выше? Кен Мэтьюз с удовольствием согласится тебе ассистировать!
        Раздался дружный хохот. Один лишь Кен смеялся с явной неохотой. Его обижали такие шутки хотя он уже привык ко всяким шпилькам по поводу своего роста.
        Вскоре Нору окружила толпа поклонников.
        Медленно подошла Лила.
        - Я… я вижу, ты совсем не ведьма,- сквозь зубы признала она.
        Конечно, это не было извинением в полном смысле, но Нора решила, что от Лилы большего ждать не приходится.
        - Я рада, что ты наконец-то это заметила,- глаза Норы смеялись.- Надеюсь, мы больше не будем врагами.
        Джессика, Эллен и Джанет переглянулись с Лилой. Было ясно, что теперь они не смогут сплетничать о Мерканди, ведь Нора раз и навсегда уничтожила все слухи о своей семье. И потом, сколько новых друзей сразу появилось у Норы.
        Стоя невдалеке, Лиз и Эми наблюдали, как Нора и Лила кивают друг другу головами. Элизабет улыбнулась. На душе у нее потеплело.
        - Кажется, для Норы в конце концов все закончилось успешно.
        Эми тихонько засмеялась:
        - И кто бы мог подумать, что у нас в Ласковой Долине живет всемирно известный фокусник, да еще с такой талантливой внучкой!
        Девочки оглянулись на бабушку и дедушку Норы. Глядя на них, не оставалось сомнений, что один этот вечер принес им гораздо больше радости, чем все последние годы.
        - Подумать только, неужели кто-то мог считать миссис Мерканди ведьмой!- размышляла Элизабет, качая головой и глядя на добрую старушку.
        - Я уверена в одном,- сказала Эми,- ни одна ведьма никогда не выглядела такой счастливой.
        - Одна все-таки немного счастливее.- уточнила Лиз.
        Она смотрела в другой конец комнаты. Там стояла Нора вместе с Риком Хантером и другими пятиклассниками. Глаза ее светились радостью.
        - Да,- согласилась Эми.- Теперь я понимаю, что ты имеешь в виду. Нора действительно самая счастливая из всех бывших ведьм Ласковой Долины.

12
        В понедельник утром после Хэллоуина Джес, совсем еще сонная, сошла вниз позже обычного.
        - Джес, я бы на твоем месте поторопился,- улыбаясь сказал папа.- По-моему, Стив уже доедает остатки завтрака.
        Джессика засмеялась. Она держала папин портфель, пока он надевал пиджак. Отец взял портфель и чмокнул дочь в светловолосую макушку.
        - Спасибо, солнышко! До вечера.
        - Пока, папочка,- вслед ему крикнула Джес.
        В кухне Стив мазал масло на предпоследний кусок тоста. Садясь на свое место, Джессика аккуратно положила на папин стул бумажный рулон.
        - Что это?- полюбопытствовал Стивен.
        - Плакаты,- ответила Джессика, беря последний тост.- Мы с Лилой нарисовали их вчера, а сегодня собираемся развесить по всей школе.
        - Это для клуба болельщиц «Амазонки», о котором вы рассказывали?- спросила мама.
        - Да.- Джессика отпила апельсинового сока.- Мисс Лэнгберг считает, что все должны узнать о конкурсе.
        Лиз вскинула брови.
        - А кто будет выбирать участниц?
        Джес ослепительно улыбнулась Лиззи.
        - Специальный комитет - Лила, Эллен, Мэри и я!
        - Почему бы вам просто не переименовать Единорогов в Амазонок?- усмехнулась Лиз, - Все равно там будут одни и те же лица.
        - Ну почему же,- возразила Джес.- Каждый, кто действительно этого достоин, может войти в клуб.
        - Джессика! Надеюсь, вы со своими подругами будете справедливы к кандидатам и станете судить по их талантам и достоинствам, а не по популярности,- выразила надежду мама.
        - Только так, мамочка!
        Но Лиз, слушая сладкий голосок своей сестрицы, ни минуты не сомневалась, что мамины пожелания так и повиснут в воздухе.
        Позже, в обед, прогуливаясь по школьным коридорам, Лиз и Эми увидели плакат, приглашающий в клуб болельщиц.
        - О!- сказала Эми.- Звучит заманчиво. Может, мне тоже попробовать?
        - Ты серьезно, Эми?- Лиз была удивлена.- Что ты там забыла?
        - А что? Было бы неплохо поддержать наших баскетболистов. Между прочим, тетя прошлым летом научила меня крутить жезл. По-моему, я с жезлом буду выглядеть очень даже мило.
        - Да будет тебе известно, этот клуб организуют Единороги,- сообщила Лиз.
        - Ну и что?- ответила Эми.- Все равно здорово.
        - Ты смеешься?- Лиз продолжала отговаривать Эми.- Ты знаешь, чем они занимаются на своих заседаниях? Сплетничают и болтают про мальчишек.
        Эми добродушно пожала плечами.
        - А разве это запрещено?
        - А если Единороги будут принимать в клуб только своих?- поддела ее Лиз.
        - А может, они захотят и меня принять? Что плохого, если я попробую?- настаивала Эми.- Да, я все-таки допытаюсь!
        Лиз смотрела на Эми со все возрастающим беспокойством. Она помнила, как тяжело ей было отдавать Единорогам Джес. Неужели она потеряет и Эми?
        Удастся ли Элизабет отговорить свою лучшую подругу от ее неожиданной затеи, вы узнаете, прочитав следующую книгу из серии «Близнецы из Ласковой Долины».

        notes
        Примечания


1
        Хэллоуин - канун дня Всех Святых, праздник в ночь на 1 ноября с маскарадом и угощениями. Чтобы прогнать злых духов, надевают страшные маски: ведьм, чертей, привидений и тому подобной нечисти.

2
        Трансильвания - область в Румынии, родина вампира Дракулы.

3
        Телевизионные сериалы.

4
        Оживленный колдуном, но лишенный души труп.

5
        Франкенштейн - главный герой романа ужасов Мэри Шелли «Франкенштейн, или Современный Прометей».

6
        Гарри Гудини - знаменитый американский фокусник конца XIX - начала XX века. Некоторые его трюки до сих пор не разгаданы.


 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к