Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Любовные Романы / ЛМНОПР / Роллингз Лайза: " Одиннадцать Дней " - читать онлайн

Сохранить .
Одиннадцать дней Лайза Роллингз


        # Алекс Бенсон с детства внушили, что любовь с первого взгляда и до последнего вздоха не более чем миф. Со временем она убедилась, что это правда. Сделав успешную карьеру, снискав уважение подчиненных, обретя настоящих друзей, Алекс так и осталась одинокой. Она не встретила любовь, но в ее душе продолжала теплиться надежда, что сказка все же может стать явью. И вот, когда она совсем было отказалась от мечты, судьба решила, что достаточно испытывала Алекс и та заслуживает любви. Однако Алекс, ожидавшая чуда всю жизнь, никак не может поверить, что всего одиннадцати дней достаточно, чтобы обрести счастье…

        Лайза Роллингз
        Одиннадцать дней


1

        - Свет! Я сказала, что мне нужно много света! А это что? Это же полумрак для интима! Мне не нужен интим на показе мод! Мы не в борделе!
        Александра Бенсон, подбоченясь, стояла на краю высокого подиума и ругала художников по свету почем зря.
        - Я же сто раз объясняла, какое мне нужно освещение! Сто раз! Неужели так трудно было запомнить?
        - Мисс Бенсон, мы все сделали так, как надо.
        - А получилось так, как не надо! По крайней мере, мне такая работа не нужна! Я плачу вам за то, чтобы все было выполнено качественно!
        - Алекс, родная, успокойся, ты слишком нервничаешь из-за этого показа.
        Марк, лучший друг Алекс, компаньон и ко всему прочему кузен, погладил ее по плечу. Чем еще больше разозлил и без того разъяренную женщину. Алекс нетерпеливо махнула рукой и спрыгнула с подиума, рискуя сломать себе обе ноги.
        - Всех уволю! - пронзительным голосом закричал Марк, пародируя Алекс. - Все пойдут на эшафот!
        - Заткнись, - посоветовала ему Алекс. - Иначе на эшафот пойдешь ты.
        Марк посмотрел на нее с грустной улыбкой. Если у Алекс плохое настроение, то поднять его можно только одним способом: сделать все, что она требует, и не вступать в пререкания.
        Алекс было двадцать девять лет, и восемь из них она занималась проведением показов мод. Это был ее конек. Она придумывала сценарии показов и следила за их воплощением. К тому же ее и Марка агентство держало штат профессиональных моделей. Так что модельеры, желавшие продемонстрировать свою коллекцию одежды, могли рассчитывать на то, что им предоставят помещение, придумают, как выгоднее подать наряды, и прорекламируют предстоящий показ. Как говорится, весь пакет услуг. Когда-то Алекс начинала скромным помощником по рекламе, а сейчас была одним из самых известных в городе организаторов показов. Она так тщательно продумывала все мелочи, что заказчикам ни разу не удалось хоть к чему-то придраться.
        Это только кажется, что показ мод основан только лишь на девушках-моделях и одежде, которую они рекламируют. Однако если бы не было таких, как Алекс, ни один показ не состоялся бы. Кто придумает декорации, правильно подберет цветовую гамму, оформит помещение? Под руководством Алекс работал целый полк дизайнеров, она же была мозговым центром. Когда что-то шло не так, как задумывалось, Алекс начинала выходить из себя.
        - Что это такое? - Алекс двумя пальцами приподняла край драпировки. - Что за ткань? Что за цвет? Я выбирала не такой.
        - Это я взял на себя смелость… - начал было Марк.
        - Какую еще смелость?! - возмутилась Алекс. - Я выбирала не такую! Ты не мог со мной посоветоваться, когда, по твоему выражению, брал на себя смелость?
        Марк тихонько вздохнул.
        Ну конечно же он виноват. Пусть так. И пусть Алекс лучше вымещает всю свою злобу на нем, чем на ни в чем не повинных рабочих.
        - Все пропало! - заявила Алекс со свойственным ей пессимизмом. - Показ будет сорван. Пойду и повешусь.
        - Веревку можешь попросить у осветителей! - прокричал ей вслед Марк.
        Он знал, что все будет в порядке. Алекс всегда за полчаса до окончания работ уходит с поля боя в самом мрачном настроении, чтобы потом появиться непосредственно на самом показе и собрать охапки комплиментов и поздравлений.


        Алекс зашла в гримерку, где пока еще никого не было, и уселась на вертящийся стул перед зеркалом. Она задумчиво взглянула на свое отражение и попыталась улыбнуться. Улыбка вышла жалкой. Не то чтобы Алекс очень расстроилась из-за каких-то там в большей степени надуманных неурядиц со светом или оформлением зала, просто ей было грустно. На Алекс частенько накатывали приступы необъяснимой хандры, и тогда она старалась как можно меньше общаться с людьми, боясь выплеснуть на них свою агрессию.
        - И что только тебе еще надо? - спросила Алекс у своего отражения. - У тебя же все есть, ты счастливый человек. Ну за что мне эта депрессия? За какие грехи?
        Алекс всегда считала себя баловнем судьбы. Нет, конечно же, чтобы добиться какой-то цели, ей приходилось изрядно потрудиться, но в конечном счете все получалось, как надо. К тому же Алекс была из тех людей, которых очень любят счастливые случайности.
        Хотя ведь нет ничего случайного. Все, что происходит, должно было произойти. Но некоторые случаи частенько изумляли Алекс. Например, она совершенно случайно выбрала в колледже специальность дизайнера, тогда как собиралась идти совсем на другой факультет - просто встретила свою старую знакомую и та уговорила ее попробовать поступить вместе.
        Потом совершенно случайно Алекс заметила объявление в газете о том, что одной известной фирме требуются рекламные агенты, можно без опыта работы.
        Совершенно случайно она выиграла городской конкурс молодых дизайнеров, и ее заметили в высших кругах, куда был закрыт доступ абсолютному большинству даже очень талантливых людей, но без связей.
        Таким образом, совершенно случайно Алекс всегда оказывалась в нужном месте в нужное время. Да, ей приходилось много работать, но все основополагающие события в ее жизни происходили благодаря странным, но весьма благоприятным стечениям обстоятельств.
        Если появлялась какая-то проблема, которую Алекс не знала, как решить, она позволяла себе плыть по течению, уверенная, что случайности, чьей любимицей она была, скоро подскажут ей выход.
        Но вот с личной жизнью, как это часто бывает у успешных женщин, у Алекс были нелады. Самые длительные ее отношения продолжались три месяца, и это был рекорд. Расставания случались всегда по инициативе Алекс. За исключением, пожалуй, ее последнего романа. В одном мужчине ее не устраивала излишняя самоуверенность, в другом - ужасная привычка учить ее жить, третий был идеален во всех отношениях, и именно поэтому Алекс с ним и рассталась. И так постоянно. У Алекс не было недостатка в поклонниках, но ей не нужны были отношения на одну ночь, и поэтому она в конце концов дала себе клятву вообще отказаться от любых отношений, выходящих за рамки дружбы.
        - А зачем мне мужчина? - говорила Алекс, когда Марк пытался разобраться в причинах ее одиночества или знакомил с очередным холостым приятелем.
        - Что значит зачем? - изумлялся Марк. - Я думал, что в двадцать девять уже знают, для чего человеку нужна вторая половинка.
        - Хорошо, - говорила в таких случаях Алекс, - давай разберемся по пунктам. Деньги? Я сама могу себя обеспечить и обеспечиваю всю свою жизнь. Общение? Большинство моих друзей - мужчины. Меня порой тошнит от мужского общества. Помощь по дому? Я в состоянии нанять людей, которые все это будут делать с блеском. Секс? Уж как-нибудь обойдусь! В крайнем случае, завести интрижку на пару ночек не составит для меня труда!
        - Феминистка несчастная, - вздыхал Марк. - Так и останешься одна до конца дней своих. Как последняя дура.
        Но Алекс все же мечтала о том, что когда-нибудь встретит «своего» мужчину. Он вовсе не должен быть идеальным. Он просто будет предназначен для нее. Так же, как и она для него. Однако этими мечтами Алекс не делилась даже с лучшими друзьями. Да и сама уже переставала верить в сказки об идеальной любви.


        - Что это? - спросила Алекс, глядя на Марка, который помахивал у нее перед носом двумя маленькими цветными картонками.
        Марк плюхнулся на низкий подоконник и с улыбкой посмотрел на Алекс.
        - В последнее время ты слишком много нервничаешь. Вот, например, вчера. Все были в шоке от твоих криков, хотя показ прошел, как и обычно, просто идеально. Я решил, что тебе нужно расслабиться и развлечься.
        - Ты записал меня к психоаналитику? - мрачно спросила Алекс.
        Марк ей мешал. В ее голове только что смутно забрезжила идея по поводу очередного показа, но теперь эта самая идея улетучилась без следа.
        Наверное, полетела к моим конкурентам, подумала Алекс.
        - Не угадала, - весело сказал Марк. - Это, - он снова помахал картонками, - два билета на концерт. Мы идем сегодня вечером.
        - На какой еще концерт? - насторожилась Алекс.
        Она терпеть не могла подобных сюрпризов. На сегодняшний вечер у нее не было никаких глобальных планов, но она мечтала о тихом отдыхе и спокойном сне.
        - На рок-концерт, - пояснил Марк.
        - О-о-о… - протянула Алекс. - Тем более.
        - Что это значит?
        - Я туда не пойду, и не проси.
        - Да ты что?! - воскликнул Марк. - Ты посмотри только, кто там будет выступать!
        Алекс протянула руку и взяла билет.
        - Ни одного названия не знаю, - призналась она, рассматривая картонку.
        - Не смеши меня! - презрительно фыркнул Марк. - Всех их крутят по местному радио и…
        - Местному? Так это еще к тому же и местные? Нет, Марк, исключено. Никуда я не иду.
        - Но, Алекс, ты же любишь рок-музыку. Вспомни, мы же часто ходили раньше на такие концерты.
        - Раньше - это десять лет назад.
        - Не записывай себя в старухи, дорогуша. Давай тряхнем стариной, развеемся!
        - Можешь трясти чем угодно, но не со мной, - мрачно пошутила Алекс. - Уйди, ты мне мешаешь работать.
        - Я не уйду, пока ты не согласишься пойти на концерт.
        - Там будут одни малолетки. Что делать нам, тридцатилетним старикам?
        Марк закрыл лицо руками и глухо застонал.
        - Ты точно не в себе. И я действительно запишу тебя на днях к психоаналитику, Александра. Тридцать лет… И ты считаешь себя старой? Впрочем… - Марк посмотрел на нее сквозь растопыренные пальцы, - если присмотреться повнимательнее…
        - Что?! - возмущенно воскликнула Алекс. - Это я-то старая?
        - Ты только что сама об этом сказала.
        - Я могу говорить все, что угодно, о себе, любимой, но тебе не позволю!
        - Так ты, значит, идешь, старушка?
        Алекс в ярости вскочила с кресла.
        - Ну погоди у меня! - воскликнула она.
        Марк со смехом отпрыгнул в сторону.
        - Старушка, а бегаешь, как молоденькая!
        - Псих, - беззлобно проворчала Алекс. - Во сколько начало?


        - Ох, Марк, зря я согласилась. - Алекс жалась к Марку, глядя на огромную толпу, которая стояла у входа в клуб. - Ты только посмотри на них. Это же форменный зоопарк.
        - Ты тоже так когда-то выглядела, - сказал Марк, разглядывая пышную красотку, чьи волосы были выкрашены в ярко-синий цвет.
        - Я так никогда не выглядела! - возмутилась Алекс. - В синий уж точно не красилась.
        - А зря, тебе пошло бы, - сказал Марк, улыбаясь. - Представляешь, как удивились бы наши клиенты? Возможно, ты привлекла бы новых. Такая креативная леди…
        - И отпугнула бы старых, - подхватила Алекс. - Марк, я боюсь толпы, ты же знаешь.
        - Никогда не замечал, - удивился он. - Ты всегда находишься в толпе. Тусовки тебе не в новинку.
        - Это не такие тусовки, - захныкала Алекс. - То, что я вижу здесь, - это бесконтрольная, неуправляемая толпа.
        - Прекрати сжимать мой локоть, мне больно. Алекс, я обещаю тебе, что мы не полезем в самую гущу. Честное слово.
        - Мы с тобой выглядим пингвинами среди страусов.
        - Ты прекрасно выглядишь.
        Алекс, примерно представляя, какой контингент зрителей будет на концерте, отыскала в шкафу узкие черные джинсы и облегающий топик. Выглядела она сейчас лет на двадцать пять, не больше, но все равно чувствовала себя не в своей тарелке.
        - Пойдем внутрь, выпьем пива, освоимся.
        Марк потащил Алекс в клуб. Алекс наконец вспомнила о том, что она взрослая женщина, с успешной карьерой, достойная уважения, и гордо вскинула голову, чтобы не казаться испуганным подростком.
        Впрочем, подумала она, вряд ли здесь кому-то есть дело до моей успешной карьеры.
        - Эй! - вдруг крикнул Марк и помахал кому-то рукой.
        - Ненормальный, - сказала Алекс. - Здесь тебя никто не услышит. Кого ты зовешь?
        - Услышит, - сказал Марк и снова помахал рукой.
        Алекс проследила за взглядом кузена. К ним направлялся незнакомый ей мужчина.
        - Кто это? - спросила она.
        - Мой старый приятель. Точнее - лучший друг. А еще точнее - лучший из лучших.
        - Я думала, что знаю всех твоих старых приятелей, - с укоризной проговорила Алекс. - Почему ты от меня его скрывал?
        Мужчина подошел поближе, и у Алекс на секунду остановилось сердце. На сто процентов в моем вкусе, мелькнуло у нее в голове, даже на двести.
        - Рад видеть тебя, приятель, - сказал Марк и протянул незнакомцу руку. - Познакомься - это Алекс, моя кузина. А это - Натан.
        Алекс тоже протянула мужчине руку и улыбнулась. Натан ей сразу понравился. Она не слишком доверяла первому впечатлению, зная, что оно частенько бывает обманчивым. Алекс так и не научилась, как это умел делать Марк, по одному взгляду определять, что за человек перед ней стоит. Однако она почувствовала непреодолимую симпатию к Натану. Он действительно в ее вкусе. А вкус у Алекс был, это бесспорно. Впрочем, как и у Натана, если говорить об одежде. Алекс могла судить об этом, не зря же она проработала столько лет в мире моды.
        - Как ты здесь оказался? - спросил Марк.
        - Одна из групп исполняет мои песни, - улыбнулся Натан. - Рад познакомится с вами, Алекс.
        - Вы пишете песни? - заинтересовалась Алекс. Ее привлекали все творческие люди, она терпеть не могла ординарность.
        - Ну да, - сказал Натан и больше не возвращался к этой теме на протяжении всего вечера.
        Он вообще говорил крайне мало. Зато Марк болтал без умолку. Впрочем, как и всегда.
        Обычно Алекс настороженно относилась к новым людям, но Натан, не произнеся не слова, ухитрился расположить ее к себе. Именно поэтому у Алекс вдруг возникло ощущение, что они уже давно знакомы.
        После концерта решено было прогуляться по парку, и Натан наконец разговорился.
        Алекс отметила, что он искренне смеется над ее шутками, ему интересно с ней разговаривать, и тоже получала от прогулки истинное удовольствие. Не каждый день встречаешь человека, с которым так легко общаться, подумала она.
        - Алекс у нас умница, - тараторил Марк. - Если бы не она, я бы сидел без денег и без работы. А так вот навязался ей в компаньоны. Хоть я по сравнению с ней полная бездарность.
        - Не преувеличивай, Марк, - миролюбиво произнесла Алекс. - Он выделывается, Натан. Не обращай на него внимания.
        - Я его слишком хорошо знаю, чтобы верить всему, что он болтает, - рассмеялся Натан, и Алекс снова удивилась, что Марк никогда не говорил ей о своем приятеле.
        Непонятно почему, но Алекс почувствовала, что должна снова увидеть Натана. И взяла с него обещание прийти на ближайший показ, который организовывало ее агентство.
        - На следующей неделе, в субботу, - уточнил Марк. - И не вздумай ссылаться на свои дела и жуткую занятость.
        - Я постараюсь прийти, - сказал Натан, и Алекс почувствовала, что это не просто дежурная фраза, с помощью которой пытаются отделаться от ненужного приглашения. Натан на самом деле постарается прийти.
        Я так и не успела ни о чем с ним поговорить, подумала Алекс, когда они уже расстались. Он пишет песни, ходит на такие концерты. И он, кажется, безумно интересный человек.
        С чего она это взяла, Алекс не сказала бы даже под гипнозом. Она могла бы покопаться у себя в подсознании, но не стала.
        Когда я встречусь с ним в следующей раз, то сумею выяснить, действительно ли он интересный человек или мне это только показалось, решила она.


        - Кто такой этот Натан Грант? - спросила Алекс словно невзначай, когда на следующее утро они с Марком обсуждали концерт.
        - Мой самый близкий друг, - ответил Марк.
        - Этого не может быть! - не поверила Алекс. - Почему же тогда я о нем никогда не слышала?
        Марк только пожал плечами.
        Алекс задумалась. А ведь действительно, что она знает о своем кузене? Разве она знакома со всеми людьми, которых он может назвать друзьями? То, что она не знала и половины его подружек, - понятно. Они менялись так часто, что Алекс даже не трудилась запоминать их имена. А может быть, она просто никогда не интересовалась жизнью Марка?
        Алекс пришла к неутешительному выводу, что так оно и есть, и ей стало грустно. Я эгоистка, вынесла она себе вердикт и диагноз.
        - Я уверен, что рассказывал о нем, только ты пропускала это мимо ушей, - сказал Марк.
        Он ни за что не обиделся бы, если бы Алекс высказала все свои мысли вслух. Марк не видел ничего странного в том, что Алекс не лезет ему в душу. Напротив, он всегда был ей за это благодарен.
        - Мы учились вместе в колледже, - продолжал он. - Натан - человек с очень интересным мировоззрением, он изменил всю мою жизнь.
        Брови Алекс поползли вверх.
        - Вот как? - сказала она удивленно.
        С ума сойти, я ничего не знаю о своем кузене, ближайшем помощнике и, как я всегда считала, лучшем друге. Какая же я все-таки свинья!
        - Вы чем-то с ним похожи, - вдруг сказал Марк и впервые спохватился: - А почему ты спрашиваешь о нем?
        - Просто так, - сказала Алекс и сделала вид, что увлеклась изучением очередной сметы.
        Этот человек, к которому она где-то на уровне подсознания сразу почувствовала симпатию, хотя и говорил очень мало, но тем не менее успел запасть ей в душу.
        Нет, она думала о нем не как о мужчине.
        Она и сама не могла сказать, почему вообще думает о нем.


        Обычно, знакомясь с мужчинами, Алекс автоматически примеривала их на роль потенциальных партнеров. Это свойственно большинству женщин. Они видят мужчину, и в мозгу у них включается программа, заложенная природой. Прокручиваются несколько ситуаций. Нравится ли мужчина внешне? Хочет ли она, чтобы он поцеловал ее и какие при этом ощущения она испытывала бы? А как насчет секса? Приятен ли мужчина ей физически? Алекс старалась изо всех сил отключать свой мозг от подобных сравнений, но у нее получалось плохо. Она переставала думать о мужчине как о будущем любовнике только спустя некоторое время, когда успевала пообщаться с новым знакомым и составляла о нем мнение как о человеке.
        С Натаном все было по-другому. Именно это ее и зацепило. Не то чтобы он не привлекал ее как мужчина. Все было гораздо сложнее. Программа не включилась. И Алекс вдруг поняла, что произошло это не потому, что Натан ей не нравится, а потому, что в сравнениях и проигрывании возможных ситуаций не было смысла. Этот мужчина подходил ей по всем параметрам.
        И она не сразу это поняла. Сначала возникло ощущение, что он ей симпатичен, а потом - что она знает его очень давно.
        И это всего-то на первый день знакомства!
        Да какой там день? Несколько часов!
        Алекс просто знала, что Натан - ее мужчина. Знала, и все тут.
        И по этому поводу не ощущала ни радости, ни страха. Она просто не копалась в своей душе. Она знала. И больше ничего не анализировала и ни о чем не думала.
        - Как ты думаешь, он придет на наш показ? - спросила она у Марка, который успел задремать в уютном кресле.
        - Что? - испуганно встрепенулся он, хлопая ресницами. - Ты о ком?
        - О Натане.
        - Ну да, раз он обещал.
        Марк с удивлением взглянул на Алекс, недоумевая, что на нее нашло и чего она прицепилась к его лучшему другу, но Алекс уже сделала вид, что снова полностью посвятила себя работе.

2

        Он не пришел.
        Алекс ждала его весь день. А когда начался показ, она так и не увидела его в зале.
        Алекс разочарованно вздохнула. Ну вот, а она ждала его. Почему-то…
        - Натан не придет, - сказал Марк, улыбаясь. - У него срочная работа и он не смог выбраться на показ. Но Натан клятвенно пообещал явиться на следующий, даже если случится конец света.
        Алекс улыбнулась.
        - Тогда нам будет не до показа. Я как-то и забыла, что твой друг должен прийти.
        Марк хитро улыбнулся и скрылся в толпе.
        Не поверил, подумала Алекс. Я плохая актриса или Марк чересчур прозорлив? Но, по крайней мере, я знаю, что задержало Натана.
        - Кстати, - Марк снова возник откуда-то с папкой в руках, - он передал тебе свои стихи и рассказ. Мне кажется, тебе будет интересно.
        Алекс взяла папку у него из рук и рассеянно взглянула на нее.
        Вот как? Я бы никогда не отдала незнакомому человеку плоды своего творчества, подумала она. Такой жест может означать только одно: он мне доверяет. И считает, что я пойму. Что ж, я тоже в своем роде творческий человек, хотя и не пишу стихов.
        Она принялась за чтение, как только пришла домой. То, что Алекс прочла, поразило ее до глубины души.
        Это были ее мысли, ее взгляды, ее идеи. Она никогда не встречала человека, внутренний мир которого был бы так схож с ее внутренним миром.
        - Просто невероятно, - произнесла Алекс с улыбкой и вздохнула. - Поверить не могу. Это гениально. Он мог бы стать известным писателем. Невероятно, - еще раз повторила она.
        Не так уж часто Алекс попадались люди, которые думали в том же направлении, что и она. Поэтому Алекс всегда радовалась тому, что есть хоть кто-то, способный понять ее мысли. Теперь же она убедилась, что Натан не просто похож на нее, они мыслят одинаково!
        Интересно, поверит ли он мне, если я скажу, что мы с ним зеркальное отражение друг друга? - с улыбкой подумала Алекс.


        - Вы сегодня были просто великолепны!
        - Супер!
        - Потрясающе!
        Алекс слышала искренние и не очень поздравления со всех сторон. Конечно, это были люди, которые знали, кто такая Александра Бенсон и чем занимается ее агентство. Все остальные возносили похвалы модельеру, чью коллекцию сегодня демонстрировали.
        Алекс вежливо отвечала на комплименты, а сама мечтала смыться как можно скорее. Ей, безусловно, нравилось находиться в центре внимания и слышать похвалы, но сегодня почему-то захотелось оказаться дома.
        - Вижу по твоим глазам, что ты мечтаешь, чтобы все поскорее закончилось, - сказал Марк, который как обычно материализовался из ниоткуда.
        - Ты прозорлив до необычайности, - сказала Алекс и взяла его под руку. - Что говорят о самом показе?
        - Да если бы не мы, эту коллекцию никто и не заметил бы! - заявил Марк.
        - Не преувеличивай. - Алекс решила быть справедливой. - Мы конечно же потрудились, но вряд ли наше агентство существовало бы, если бы не все эти модельеры.
        - О, подумаешь! А что они делали бы без нас?
        - Давай оставим этот философский разговор, - попросила его Алекс. - Все равно никто никогда не разберется в том, что появилось раньше: курица или яйцо.
        - Раньше всех появились динозавры, - смеясь, ответил Марк. - Вот, кстати, приближается один из них.
        Алекс взглянула туда, куда указал Марк. К ним направлялся Гавард Рэнделл, самый главный их конкурент, который не раз пытался сманить у них лучших моделей.
        Он подошел к Марку и Алекс и вежливо поздоровался.
        - Прелесть, что вы тут сегодня устроили, - сказал он. - Очень мило.
        Марк и Алекс переглянулись. Складывалось впечатление, что Рэнделл говорил максимум о корпоративной вечеринке, а не о показе, на организацию которого они угрохали уйму сил, времени и денег.
        Первой нашлась Алекс.
        - Спасибо за комплимент. Очень приятно слышать это именно от тебя, Гавард.
        - А ты стал нашим фанатом, - добавил Марк. - Ни одного показа, организованного нами, не пропускаешь.
        - Нужно же мне следить за тем, что делают мои коллеги!
        Алекс заулыбалась. Ага, коллеги, как же.
        - Прелестно и мило - это единственное, что ты можешь нам сказать? - спросила она.
        - Я мог бы рассыпаться в комплиментах минут на двадцать, если это доставит вам удовольствие.
        - Мне доставила бы удовольствие справедливая критика, - сказала Алекс.
        - Еще чего. Чтобы вы осознали все свои минусы и стали работать еще лучше? - с вежливой улыбкой сказал Рэнделл.
        - А вот это действительно прекрасный комплимент. - Алекс широко улыбнулась, но улыбка предназначалась вовсе не Рэнделлу.
        К ним шел Натан. Он сдержал обещание и пришел на следующий показ.
        Марк сразу же отметил, как ни с того ни с сего расцвела Алекс, проследил за ее взглядом и тоже расплылся в улыбке.
        - Просто супер, - искренне сказал Натан, и Алекс подумала, что это, пожалуй, единственный комплимент о показе, сделанный действительно от всей души.
        - Спасибо, - поблагодарила она. - Извини, Рэнделл, я тебя оставлю с Марком, надеюсь, у вас найдется о чем поболтать.
        Она отвела Натана подальше от любопытных ушей Рэнделла.
        - Я так устала, - призналась Алекс.
        Натан улыбнулся.
        - Охотно верю. Может быть, подговорим Марка удрать куда-нибудь и спокойно поужинать?
        - Я была бы просто счастлива. Не могу больше находиться среди всех этих людей.
        - Устала от шума?
        - Просто устала.
        Через полчаса они сидели в уютном ресторанчике и с удовольствием поглощали ужин. Алекс чувствовала себя как никогда счастливой. Давно ей не было так хорошо.
        - О работе не говорим, - сразу предупредил Марк, который тоже ужасно устал, но изо всех сил старался не подавать виду.
        Однако все равно разговор крутился вокруг показа. В конце концов Алекс сдалась. Если уж их волнует какая-то тема, то лучше поговорить о ней, а потом забыть.
        И вообще ей было достаточно находиться в компании своих друзей. Хотя нет, Натана она не могла назвать своим другом. И вовсе не потому, что знала его слишком плохо, а потому что не хотела. Да, она совершенно не желала видеть его в роли своего друга.
        Ей было так хорошо рядом с ним. Так, как не может быть просто с другом. Даже с самым лучшим.
        - Какие планы на ближайшее будущее? - спросил он.
        - Как обычно: работа, работа и ничего, кроме работы, - ответил Марк. - Хотя, честно говоря, я бы давно взял отпуск. Полугодовой.
        Алекс рассмеялась.
        - Обойдешься. Не заслужил еще.
        - Ничего себе! - возмутился Марк. - Что же еще надо такое сделать, чтобы заслужить? Ночевать в офисе?
        - Если от этого будет лучше нашему агентству, то ночуй. Вот только боюсь, что на твоей работоспособности перемена жилья никак не скажется.
        - Ну, вряд ли я там буду ночевать один, так что…
        - Ой, да я даже на это и не рассчитывала! Кстати, я прочла то, что ты передал мне, Натан.
        - И что можешь сказать по поводу моих творений? - спросил Натан, стараясь казаться равнодушным.
        У него это очень хорошо получается, отметила про себя Алекс. Но она сразу заметила, как он напрягся, став внимательным.
        - Я бы хотела с тобой подробнее поговорить об этом позже.
        - Без ненужных свидетелей, - встрял Марк.
        Алекс отмахнулась от него, как от назойливой мухи.
        - А вообще я хочу сказать, что это все - мои мысли. Я не нашла ни одной фразы, с которой могла бы быть не согласна.
        - Вот как? - В глазах Натана читались сомнение и заинтересованность.
        - Мне кажется, что тебе стоит попробовать опубликовать это. Свяжись с издательствами, возможно, тебе повезет. Я даже уверена, что повезет.
        Натан усмехнулся.
        - Вряд ли. Я не настолько высоко ценю свой талант писателя, чтобы надеяться на то, что какое-нибудь издательство заинтересуется моими опусами.
        - Я бы все же попробовала, - продолжала настаивать Алекс. - Ты сейчас над чем-нибудь работаешь?
        - Да, - Натан кивнул, - я пишу роман. Вернее, почти уже написал. Осталось совсем немного.
        - О чем? О любви? - спросил Марк весело. - Или о сексе?
        - В том числе, - серьезно ответил Натан. - Я пишу о сомнениях.
        - О сомнениях?
        - Как-нибудь я тебе расскажу тебе о нем более подробно, - сказал Натан и подмигнул Алекс. - Без ненужных свидетелей.
        Как бы я хотела, чтобы это произошло как можно скорее, про себя вздохнула Алекс.


        - Что скажешь о ней? - спросил Марк у Натана, когда Алекс отправилась в дамскую комнату.
        - Она как-то странно на меня смотрит, - задумчиво ответил Натан.
        - Странно? В смысле - странно?
        Натан пожал плечами.
        - Я не знаю, но от ее взгляда мне не по себе. Потому что я не понимаю, почему она на меня так смотрит.
        - Да ну, не придумывай, - отмахнулся Марк. - Что ж она на тебя посмотреть, что ли, не может?
        Натан покачал головой.
        - Ты не понимаешь. Ладно, все равно я пока не смогу тебе объяснить. Еще в первую встречу она пыталась скрыть свои глаза, но ей это не удалось. Я все равно замечал ее заинтересованные взгляды.
        - Может, ты ей понравился, парень? - Марк подмигнул ему и хлопнул по плечу. - Ох, дружище, пойди пойми этих женщин.
        - Не в этом дело. Вернее, не только в этом.
        - Она тебе нравится?
        Натан ответил ему смущенной улыбкой.
        - Конечно, нравится. Алекс очень привлекательная женщина.
        Марк заулыбался.
        - Давай, куй железо, пока горячо. Вокруг нее вертится такое количество мужчин, что я бы на твоем месте поторопился.
        - А я вот как раз думаю, что торопиться не следует, - отозвался Натан задумчиво.


        Марк вошел в комнату, где модели приводили себя в порядок перед показом, и широко улыбнулся.
        - Привет, девочки!
        Его появление было встречено гулом радостных голосов. Марк был любимчиком
«девочек». Он никогда ни на кого не кричал, не ругал за опоздания и вообще считался истинным ангелом. Который, впрочем, не прочь был приударить за всеми красотками сразу. Алекс и Марк играли роли хорошего босса и плохого босса. При таком раскладе ясно было, кто являлся плохим. Не то чтобы Алекс устраивала ее роль, но она по праву считала, что обладает талантами руководителя в гораздо большей степени, чем Марк.
        - Сьюзан, ты просто шикарно выглядишь. Маргарет - ты вне конкуренции. Какой замечательный браслет, Энджи! Тебе очень идет голубой цвет, Келли, - направо и налево расточал Марк комплименты.
        Всего в штате состояли одиннадцать манекенщиц. Если для показа требовалось большее количество, то приглашались девушки из других модельных агентств. Однако Марк постоянно твердил Алекс, что штат следует расширить, и как можно скорее. Алекс понимала, откуда ветер дует, и качала головой. Агентству ни к чему столько моделей, говорила она. Возможно, когда-нибудь…
        Неопределенное «когда-нибудь» не устраивало Марка, но он не спорил с Алекс, понимая, что это бесполезное занятие и он только зря потратит время. Ко всему прочему Марк понимал, что кузина все же права. Ему оставалось только грустно вздыхать и довольствоваться тем, что есть: одиннадцатью штатными манекенщицами.
        - Как дела, Линда? - спросил Марк девушку, которая скромно сидела в самом дальнем углу гримерки.
        Она была одной из новеньких. И взяли ее в виде исключения.
        Редкой красоты женщина, подумал Марк.
        - Очень хорошо, спасибо, - ответила Линда с видом примерной ученицы.
        Марк попался тут же. Он не мог пройти мимо женщины, которая строила из себя скромницу. Да что уж тут говорить, он вообще не мог пройти мимо красивой женщины!
        - Как тебе нравится у нас? - спросил он, подсаживаясь к Линде.
        - Привыкаю потихоньку, - тихо сказала она и посмотрела на него из-под полуопущенных ресниц.
        - Уже подружилась с девочками? - тоном заботливого дядюшки спросил Марк.
        - Да, они очень милые, - ответила Линда и тихонько вздохнула.
        Было видно, что она изо всех сил старается не выдать, как ей приходится трудно.
        Бедняжка, подумал Марк. Неужели ее не принимают?
        Линду действительно не принимали. Во-первых, она, как ни крути, была конкуренткой, а во-вторых, потому, что, несмотря на свою скромную внешность, новенькая обладала прямо-таки железным характером. Двуличных людей вообще мало кто любит, поэтому, хотя остальные манекенщицы и улыбались Линде вежливо, улыбки эти были скорее похожи на оскал.
        - Я совсем ничего о тебе не знаю, - сказал Марк. - Расскажи о себе.
        Он и в самом деле понятия не имел о Линде, пока Алекс не сообщила ему о том, что взяла еще одну модель.
        - Как?! Не посоветовавшись со мной?! - вскричал тогда Марк.
        - Если она тебе не понравится, можешь ее уволить, - сказала Алекс, прекрасно зная, что Марк забудет обо всех своих обидах, как только увидит Линду.
        Вообще-то Алекс была категорически против того, чтобы Марк заводил личные отношения с манекенщицами. Начиная с ним работать, она опасалась, что Марк примется обхаживать всех моделей. Однако он хотя и частенько захаживал в гримерку, расточал комплименты и флиртовал с манекенщицами, но никогда не был замечен в серьезных связях с ними.
        Марк и без того умудрялся менять женщин столь часто, что Алекс путалась в его подружках.
        Когда Марк впервые увидел Линду, то, как и предсказывала Алекс, потерял дар речи на добрых пятнадцать секунд. Зато потом он наверстал упущенное тем, что, опять же по выражению Алекс, чуть не заговорил Линду до смерти. Однако новенькая не спешила одаривать его своим вниманием. Именно поэтому Марк никак не мог найти покою и использовал любой предлог, чтобы поговорить с Линдой.
        Теперь, когда он попросил красотку рассказать о себе, Марк ожидал примерно следующего ответа, который на сей вопрос давали остальные манекенщицы: живу одна, с трудом перебиваюсь с хлеба на воду и страдаю от зависти соперниц. Однако Линда удивила его и здесь.
        - Думаю, что я ненадолго в модельном бизнесе, - сказала она, наблюдая за тем, как у Марка медленно отвисает челюсть. - Природа дала мне красоту, но я вовсе не хочу выставлять ее напоказ. Знаете, - она доверительно понизила голос, - я мечтаю получить высшее образование и заняться научной деятельностью.
        Марк был так изумлен, что ему даже в голову не пришло спросить, каким именно видом научной деятельности собирается заняться Линда.
        И хорошо, что не спросил. Именно на это Линда и рассчитывала. Марк сразу ей приглянулся. А тем более он стал в ее глазах самым симпатичным из мужчин, когда она узнала, что Марк компаньон Алекс Бенсон. Линда потратила много времени, чтобы украдкой вызнать у своих товарок, что нравится Марку, а чего он терпеть не может. И поняла, чем его можно зацепить. На самом деле Линда вовсе не собиралась получать высшее образование. Она и школу-то закончила с горем пополам. Если бы не ангелоподобная внешность, неизвестно как могла бы сложиться судьба Линды, ибо, кроме прекрасной фигуры, шикарных волос, красивой мордашки и умения подать себя, других талантов Линда не имела.
        - Прекрасная цель, - сказал Марк, как только снова обрел дар речи. - Приятно осознавать, что ты не строишь никаких иллюзий по поводу сказочного будущего и головокружительной карьеры модели.
        Линде не понравились эти слова, потому что именно на головокружительную карьеру она и рассчитывала, но благоразумно решила промолчать.
        - Марк, ты занял мое место, - пропела Келли. - Извини, но мне придется тебя подвинуть.
        Марк с видимой неохотой уступил ей место.
        - Поболтаем с тобой после показа? - спросил он Линду.
        - Ну конечно, - сказала она и снова скромно опустила глаза.
        - Если ты думаешь, что у тебя с ним что-нибудь выгорит, - то ты глубоко ошибаешься, - сказала Келли, когда Марк отошел от них. - Он, конечно, бабник, но никогда не был замечен в интимных связях с сотрудницами агентства.
        - С чего ты решила, что я на что-то такое рассчитываю? - притворилась оскорбленной Линда. - У меня и в мыслях не было флиртовать с ним! Он сам подошел ко мне, чтобы поговорить.
        - Не старайся казаться той, кем ты на самом деле не являешься, - фыркнула Келли, крася ресницы. - Уж я-то знаю, что никакая ты не скромница.
        - По-моему, ты просто ревнуешь.
        - К Марку? Нет. Он когда-то был моим любовником, но потом, когда я пришла в агентство, мы договорились, что не будем больше встречаться. И в принципе я не сожалею. Мы остались хорошими друзьями. Я всегда могу рассчитывать на его поддержку, но прекрасно знаю, что исключений он ни для кого не сделает.
        Если не повезло тебе, то это не значит, что не повезет и мне, подумала Линда. Когда я возьмусь за дело, Марк будет есть у меня с руки.
        - Ты, кажется, говорил что-то насчет ужина?
        Марк обернулся. Перед ним стояла Линда.
        Странно, он думал, что все модели уже разошлись. И когда это он успел пообещать ей ужин? А впрочем, не важно. Разве можно отказать такой красивой женщине?
        - Как хорошо, что ты оказалась настолько терпеливой, что подождала меня, - сказал Марк, расплываясь в улыбке.
        Он окинул Линду оценивающим взглядом. Да, с такой женщиной не стыдно появиться в самом шикарном ресторане.
        - Куда ты хочешь пойти? - спросил он.
        - На твой выбор, - ответила Линда. - Но я бы предпочла какое-нибудь тихое местечко. Терпеть не могу шумную толпу.
        Когда Марк привез Линду в «тихое местечко», то ей понадобилось все ее актерские способности, чтобы скрыть разочарование. Она никак не думала, что Марк воспримет ее просьбу буквально. На самом деле Линда предпочла бы появиться с Марком в людном дорогом ресторане, где собирается элита. Она-то знала, где частенько коротает вечера Марк. И вот пожалуйста - получите то самое тихое место.
        - Здесь мило, - с кислой миной проговорила Линда, оценивая тоскливым взглядом обстановку итальянского ресторанчика.
        Однако Марк не заметил ее разочарования.
        - Да, я очень люблю сюда приезжать после тяжелого дня. Здесь никогда не бывает шумно и нет всех этих тусовок, состоящих из людей с претензией на звездность.
        У-у-у… как все плохо, простонала про себя Линда. Но ничего, когда ты станешь моим, тебе придется изменить свои привычки.
        Линда рассчитывала на то, что Марк влюбится в нее и поможет взойти по карьерной лестнице. Она использует его по максимуму, а потом, когда он станет ей ненужным и из него нечего будет больше выжать, - бросит. Линда не сомневалась, что у нее получится все, что она задумала.
        Она всегда так поступала с мужчинами: сначала возьмет все, что можно, а потом помашет ручкой. То, что Марк окажется таким же, как все, она не сомневалась. Влюбится как миленький. Еще ни с одним промаха не было.
        - Мне так нравятся люди, которые работают вместе со мной, - сказала Линда. - Все такие замечательные.
        - Сегодня мне не показалось, что ты в восторге. Ты уверена, что к тебе хорошо относятся? Может быть, ты просто боишься рассказать мне? Модельный бизнес довольно жесток. Если что-то будет не так, сразу же говори мне, и я разберусь со всеми твоими проблемами.
        Скажу, уж будь уверен, подумала Линда.
        - Нет-нет, все в полном порядке, - поспешила она заверить Марка. - Бывают, конечно, моменты, когда я чувствую себя не в своей тарелке, но в остальном - все идеально. Как ты думаешь, если бы я решила остаться в модельном бизнесе, у меня получилось бы пробиться выше, чем сейчас?
        - О да, ты же просто сказочная принцесса! Я никогда не видел столь красивой женщины, как ты! Ты просто идеал! У тебя могло бы быть великое будущее, если бы…
        Марк разливался соловьем добрых десять минут. Ему совсем не трудно было делать комплименты женщине, которая ему понравилась. Хотя он прекрасно понимал, что его разговоры о великом будущем Линды в качестве манекенщицы не имеют ничего общего с тем, что он на самом деле об этом думает. Да, Линда, безусловно, потрясающе красива, но как модель она не профессионал. Линде не хватало грациозности, плавности движений и… искренности. Все, что она делала, казалось заученным. Он видел сегодня на показе все ее недостатки. И Алекс тоже видела. Марк был уверен, что в ближайшем будущем Линду ждет не очень приятный разговор с хозяйкой агентства. Ну что ж, зато он, добрый Марк, утешит маленькую беззащитную Линду. А пока почему бы ему не сказать ей то, что она хочет услышать? Тем более что Линда, как оказалось, не собирается продолжать карьеру.
        Линда же расцвела, как роза. Ей безумно нравилось слушать льстивые речи Марка. Она все больше и больше убеждалась в своей исключительности.
        Да, я такая! - казалось, говорил ее взгляд.
        Наконец Марк умолк ненадолго, чтобы собраться с новыми силами. Он прекрасно знал, что после ужина отвезет Линду домой - к ней домой - и даже не попросится на чашечку кофе. Марку было достаточно того, что он провел вечер с красивой женщиной, которой так нравится его слушать.
        У Линды же были совсем другие планы, и она собиралась их осуществить сегодня же вечером. Именно поэтому, когда они после ужина действительно поехали к ней домой, Линда попросила Марка проводить ее до двери, потому что в ее неблагополучном районе снуют всякие темные личности, а уж в подъезде и подавно.
        Марку пришлось согласиться. Не мог же он послать Линду на верную погибель!
        - Хочешь, я покажу тебе своих рыбок? - огорошила она Марка, когда он довел ее до двери квартиры.
        Марк взглянул на часы.
        - Уже довольно поздно, Линда.
        - Они еще не спят, - наивно заявила Линда и распахнула дверь.
        Марк покорно вошел, все еще недоумевая.
        Соблазнить его Линде не составило никакого труда, особенно когда она ушла переодеться и вернулась в откровенном пеньюаре. Крепость пала - Марк сдался. Терзаемый совестью, но все же чрезвычайно довольный собой он занялся любовью с Линдой.

3

        Алекс с самого утра была на ногах. Ей пришлось побывать в сотне мест, побеседовать с тысячей людей, и к вечеру она чувствовала себя совсем разбитой. Иногда бывали такие дни, когда на нее наваливалось всё и сразу. Тогда Алекс все же успевала переделать то, что накопилось, но потом просто падала от усталости.
        Именно поэтому звонок Марка, который решил пригласить ее на ужин, оказался как нельзя кстати. Алекс вбежала в ресторанчик и сразу же увидела Марка и Натана.
        Приятный сюрприз, подумала она, глядя на Натана, и направилась к ним.
        - За тобой кто-то гонится? - спросил Марк. - Ты так вбежала, будто собиралась заявить о том, что здесь заложена бомба и всех нужно срочно эвакуировать.
        - Это я по инерции, - сказала Алекс, переводя дух. - Сегодня мне действительно пришлось побегать. Срочно закажите мне чего-нибудь или я умру с голоду! Кстати, всем привет.
        Натан улыбнулся ей. Алекс вдруг стало как-то необычайно спокойно. Словно она только что попала в уютный дом после того, как полдня провела под дождем.
        - Что новенького расскажете? - спросила она.
        Марк пожал плечами.
        - В агентстве все спокойно. Ничего в твое отсутствие не произошло. Даже как-то скучно.
        - А у меня тем более, - рассмеялся Натан.
        - Фу, какие вы скучные! - весело заявила Алекс. - Я вот сейчас присела, пожалуй, в первый раз за день. Сегодня просто сумасшедший день. А с чего это вы меня решили пригласить на ужин? Марк, ты уверен, что ничего не случилось?
        Марк рассмеялся.
        - Я не стал бы таким образом заглаживать свою вину. Прекрасно знаю, что на тебя это не действует. А ужин был идеей Натана.
        - Да, - подтвердил Натан. - Просто я решил, что вечер пятницы неплохо провести в компании друзей. И познакомиться с тобой поближе.
        - Мы уже достаточно знакомы, - возразила Алекс, припомнив, что впервые увидела Натана месяца полтора назад.
        - Всего три дня, - невозмутимо возразил он.
        - Три дня? - удивилась Алекс.
        - Да, я общаюсь с тобой сегодня всего лишь в третий раз.
        - Какой странный отсчет времени, - сказала Алекс и улыбнулась. - Но мне нравится. Оригинально.
        - Но ведь правда, Александра. Подумай сама: некоторые люди могут запросто сказать, что знакомы пять лет, а если подсчитать, сколько они за это время дней посвятили непосредственно общению друг с другом, то может набраться всего несколько месяцев чистого времени. И это называется долгим знакомством? Тебе не кажется это странным? Разве можно знать человека несколько лет, встречаясь с ним от силы раз в несколько недель?
        - Ты прав, но я никогда не думала об этом.
        - А вот я точно знаком с Алекс много лет, - сказал Марк. - В детстве мы много времени проводили вместе.
        - Да, ты просто не давал мне покою, - смеясь, сказала Алекс. - Почему-то в выходные ты постоянно торчал у нас в доме.
        - Твои родители очень меня любили, - сказал Марк. - А еще они любили моих родителей, которые места себе не находили, если им не предоставлялась возможность на уик-энд отправиться к кому-нибудь в гости.
        Уже не в первый раз Алекс замечала пристальный взгляд Натана. Он просто не отрывал от нее глаз, когда они находились вместе. И, если учесть, что сегодня действительно всего третий день их знакомства, это казалось Алекс довольно странным. Она начинала нервничать.
        - Почему ты на меня так смотришь? - спросила она с улыбкой, стараясь ничем не выдать своей нервозности. - Что-то не так?
        - Все так, - ответил Натан, не переставая смотреть на нее.
        Разговор снова вернулся в прежнее русло, но Алекс, ко всему прочему сидевшая напротив Натана, просто не могла игнорировать его взгляд. В итоге она начала смущаться, и оттого ее разбирал смех.
        - Перестань! - взмолилась наконец Алекс, закрывая лицо руками. - Я чувствую себя наивной школьницей, на которую загляделся мальчик. Но я же знаю, что твои взгляды совершенно иного рода.
        - Ты не любишь, когда на тебя смотрят?
        - Я почему-то не могу выдержать твой взгляд. Раньше такого со мной не случалось.
        - Мне интересно наблюдать за тобой, - сказал Натан. - И мне нравится, что ты смущаешься.
        Привычка Натана всегда говорить то, что он думает, смущала Алекс еще больше, чем взгляд его зеленых глаз.
        У Марка зазвонил телефон, и он, перекинувшись с кем-то парой фраз, попросил извинения и заявил, что у него срочное дело.
        - Ну и как зовут твое срочное дело? - спросил Натан.
        Марк подмигнул ему.
        - Я потом тебе расскажу. Когда не будет Алекс.
        - Это еще почему?! - возмутилась Алекс. - Какие у тебя от меня секреты?
        - Никаких! - Марк невинно захлопал ресницами.
        Так, по-моему, вскоре меня ждет какой-то неприятный сюрприз, кольнуло Алекс смутное предчувствие беды. Марк никогда раньше не скрывал от меня имена своих пассий. Надеюсь, это не кто-то из агентства.
        - Что с тобой? - спросил ее Натан, когда Марк удалился.
        Алекс вышла из состояния задумчивости и улыбнулась.
        - Просто думаю о работе.
        - Ты довольна своей работой?
        - Да, я просто счастлива, что у меня получается все, что я делаю. Мне очень нравится моя работа. Я получаю от нее истинное удовольствие.
        - Завидую я тебе, - вздохнул Натан, улыбаясь. - Я пока не могу похвастаться тем же.
        - Разве творчество не приносит тебе радости? - удивилась Алекс.
        - Я не о моих книгах. Ведь это не работа, а скорее хобби. Я больше всего на свете хотел бы, чтобы мое творчество могло приносить еще и деньги, но… А так у меня есть скучная работа, благодаря которой я могу снимать квартиру, покупать кое-что из одежды и завтракать, обедать, а иногда еще и ужинать. - Натан снова улыбнулся.
        - Но ты хотел бы изменить свой образ жизни?
        - Разумеется. Более того, я обязательно его изменю. Просто на все нужно время.
        - А также море сил, которых иногда так не хватает? В том числе и творческих?
        - У меня иногда бывает такое чувство, когда я слышу чью-нибудь новую песню, что она могла бы быть моей. Будто муза, которая прилетала ко мне, улетела к другому, потому что я не смог ее поймать и отвлекся от творчества. У тебя так не бывает? Никогда не посещает мысль: а ведь это могло быть моим воплощением идеи?
        - Бывает, - призналась Алекс. - И часто. Жутко не хочется делиться своими музами с другими, но меня нередко отвлекают в самый неподходящий момент, когда я, казалось бы, вот-вот поймаю идею.
        Натан покачал головой.
        - Музы - существа свободные. Ты не можешь их поймать. Они сами выбирают, к кому прилететь.
        Алекс улыбнулась.
        - Очень жаль, что нельзя с ними заключить контракт на постоянное пользование их услугами.
        Натан кивнул.
        - Да, но тогда было бы не так интересно. Не люблю, когда все известно заранее.
        А я вот не знаю, люблю я или не люблю, подумала Алекс. Вот, например, в случае с Натаном я вообще не могу сказать ничего определенного. И это меня немного пугает.
        Когда Алекс вернулась домой, то поняла, что ей страшно не хватает Натана. Уже давно ни с кем ей не было так спокойно и хорошо.
        Что бы это могло значить? - подумала Алекс, прекрасно понимая, что начинает влюбляться в человека, с которым знакома всего три дня.
        - Алекс, я просто не ожидал… Спасибо, мне очень, очень приятно твое внимание.
        - Совершенно не за что.
        Марк открыл дверь и осторожно заглянул в кабинет кузины. Он прекрасно узнал голос мужчины, который разговаривал с Алекс. Ее бывший бойфренд. Ее большая любовь. До сих пор. Что здесь делает этот человек? Он и так причинил Алекс слишком много страданий.
        Марк решил обнаружить свое присутствие и постучал в дверь.
        - Можно?
        Да, действительно в кабинете вместе с Алекс находился ее бывший возлюбленный, Эд. Закинув ногу на ногу, он сидел напротив Алекс в кресле и рассматривал какую-то большую книгу в кожаном переплете.
        - О, привет, Марк! - Эд даже не потрудился подняться ему навстречу.
        Марку пришлось подойти к нему, чтобы пожать руку, хотя здороваться ему с Эдом вовсе не хотелось.
        - Какими судьбами? - вежливо спросил Марк.
        - Да так, по делам, - ответил Эд неопределенно.
        Между ним и Марком всегда были несколько натянутые отношения. Они недолюбливали друг друга. Алекс переживала по этому поводу. Эд считал, что Марк ничего собой не представляет, а Марк за глаза называл Эда самовлюбленным идиотом.
        - Как дела? - светски поинтересовался Марк, хотя его меньше всего на свете занимало то, как поживает Эд.
        - Прекрасно, - последовал ответ. Эд, даже если бы дела у него шли из рук вон плохо, ни за что не стал говорить об этом Марку. - Еще раз спасибо тебе, Алекс, - обратился к ней Эд. - Я и не думал, что ты помнишь о моем дне рождения.
        - Конечно же помню. - Алекс улыбнулась.
        В отличие от тебя, тупица, она конечно же помнит обо всех датах, с раздражением подумал Марк. Эд не поздравил Алекс в ее день рождения, и Марк долго успокаивал расстроившуюся кузину.
        - Прекрасный подарок. Надо же, ты еще помнишь о моих пристрастиях.
        Марк с яростью взглянул на Алекс. Она перехватила его взгляд и поспешила перевести разговор на другую тему.
        - Итак, Эд, я постараюсь помочь тебе всем, чем смогу. Я позвоню тебе сразу же, как только все узнаю.
        О чем это она? - подумал Марк.
        - Ты прелесть, Алекс! - Эд выбрался из кресла. - Буду ждать звонка. Пока, Марк.
        Как только за Эдом захлопнулась дверь, Марк красноречиво хмыкнул.
        - Не надо на меня так смотреть, я знаю, что ты скажешь, - Алекс виновато улыбнулась. - Да, я сделала ему подарок, ну и что?
        - Я даже не знал, что ты купила ему эту дурацкую книгу… Кстати, что это было?
        - Не важно, - отмахнулась Алекс. - Это то, что он давно хотел приобрести.
        - Он не поздравлял тебя с твоим днем рождения, - поспешил напомнить ей Марк.
        - Я в курсе, - сказала Алекс резко. - И что с того? Если жить по принципу «ты мне - я тебе», мир рухнет.
        - А если жить как добрая самаритянка, то, конечно, мир станет лучше, - с усмешкой сказал Марк.
        - Отвали. - Алекс понимала его раздражение, но не собиралась оправдываться. С какой стати?
        - Что он от тебя хотел?
        - Это только мое и его дело. Эд попросил о небольшой услуге, которую мне совсем не трудно выполнить.
        - Ну разумеется. Добренькая Алекс все сделает.
        - У меня нет к нему такой ненависти, как у тебя, несмотря на то что он мой бывший любовник. А тебе Эд не сделал ничего плохого. Впрочем, и мне тоже.
        - Кроме того, что он разбил твое сердце.
        - Со своим сердцем я как-нибудь сама разберусь.
        - Ты самостоятельна до тошноты и все же не можешь отказать этому прощелыге.
        - Что ты на него взъелся? - удивилась Алекс.
        - Ты же его до сих пор любишь, а ему до этого и дела нет!
        - А почему ему непременно должно быть до этого дело? Это мои чувства, моя жизнь и моя личная трагедия, если уж на то пошло! А разошлись мы без скандалов и ссор. Так что без проблем будем общаться дальше и помогать друг другу в случае такой надобности.
        - Но пока только ты ему помогаешь.
        - Я уверена, что, если бы мне от него что-нибудь понадобилось, он всегда пришел бы мне на помощь.
        - Но пока понадобилось только ему.
        - Как ты мне надоел! - воскликнула Алекс. - Тебе следовало бы родиться женщиной. Только заядлые сплетницы лезут не в свое дело так же яростно, как и ты.
        - Ты своими же руками портишь себе жизнь.
        - У меня на этот счет иное мнение, - сухо сказала Алекс. - Ты что-то хотел? Или просто заглянул на огонек?
        Марк что-то проворчал, Алекс не расслышала, но по интонации поняла, что фраза содержала явно нелестный отзыв о ее персоне.
        - Ты что-то сказал? - спросила она.
        - Ничего. Зайду позже. Не буду отвлекать тебя от важного занятия - оплакивания себя и своих отношений.
        Марк вышел и раздраженно хлопнул дверью.
        - Нет, Марк, на этот раз ты ошибся, - тихо сказала Алекс.
        Да, когда-то после каждой встречи с Эдом или телефонного разговора с ним Алекс заливалась слезами, переживала заново их разрыв и впадала в недельную депрессию. А Марку приходилось ее утешать. Естественно, Эд и знать не знал, что Алекс сильно страдает. А если бы и знал, разве это что-нибудь изменило бы?
        Алекс знала, что Эд не любит ее. Когда-то их связывало какое-то чувство, которое за неимением другого названия Эд именовал любовью, но потом оно исчезло - примерно через год их совместной жизни. Исчезло у него. А Алекс же любила его по-настоящему. Однако она не стала устраивать скандалов по поводу того, что Эд предложил расстаться. Она с честью выдержала это испытание, заявив, что тоже давно уже не видит перспективы продолжения их отношений.
        - Совершенно никакой перспективы, - заявила она. - Я рада, что ты поднял эту тему.
        - Расстанемся друзьями? - предложил обрадованный Эд, и Алекс ничего не оставалось, как согласиться. В противном случае она могла бы навсегда потерять Эда.
        Он так боялся сложностей в отношениях с женщинами, что наверняка перестал бы общаться со своей бывшей возлюбленной, обходя ее за километр. А так Эд превозносил характер Алекс до небес, называя ее самой мудрой женщиной в мире.
        А мудрейшая из женщин рыдала ночами в подушку, чтобы утром улыбаться заученной улыбкой, иногда звонить Эду, чтобы ненавязчиво поинтересоваться, как у него идут дела, и даже встречаться с ним изредка за обедом.
        Марк искренне считал ее дурой.
        Да, такая больная любовь не приносила ей ничего, кроме страданий, но Алекс не могла от нее избавиться. Она была необходима ей, как наркотик.
        Они расстались с Эдом почти полтора года назад, а чувства не проходили. Это была первая настоящая любовь Алекс. И ничего с этим не поделаешь. Алекс знала, что всегда будет помогать Эду, чтобы он ни попросил сделать для него. Просто по старой памяти о былых чувствах.
        Вот именно - былых.
        Месяц назад Алекс совершенно случайно встретила Эда в кафе. Она давно не видела его и вдруг поняла, что любовь исчезла. Алекс внезапно осознала, что не любит больше Эда. Это и удивило, и обрадовало ее одновременно. Однако в глубине души Алекс понимала, что так и должно было быть. Теперь она свободна.
        Так что зря Марк думает, что она снова станет переживать. Уже нет. Она теперь относилась к Эду, как к другу.
        Его нелепая фраза «давай расстанемся друзьями», которая когда-то причиняла Алекс боль, теперь обрела новое значение.
        Александра больше не относится к Эду как к мужчине. Приятель, друг, старый знакомый… Кто угодно, но только не объект воздыхания.
        Я всегда буду его любить, но теперь уже совсем другой любовью, подумала Алекс. Мне сложно все это объяснить и вряд ли Марк когда-нибудь поймет меня, но это, в конце концов, меня мало интересует.
        Она свободна. По-настоящему свободна. Ее душа спокойна. Она готова к… новой любви.
        Но только не к такой, какая была раньше.


        Натан открыл глаза и уставился в потолок. Ему приснилась Александра. Как так получилось, что мысли об этой женщине не выходят у него из головы? Несколько дней назад, после их последней встречи, он вдруг начал ощущать, что ему чего-то не хватает. Он постоянно вспоминал о ней. Как и что она говорит, как двигается, ее жесты, взгляды, улыбка… Ему не хватало Алекс.
        Как странно, подумал Натан. Я могу предположить, что это может означать, но неужели это правда? Скорее всего, я не ошибаюсь. Но как воспринимает меня она? И скучает ли она по мне?
        Он встал с постели и отправился в ванную. Однако даже контрастный душ не помог ему избавиться от навязчивых мыслей об Алекс.
        Она притворяется сильной женщиной, изо всех сил старается не показать своей слабости, однако я сразу увидел, как она ранима. Странно, что больше никто этого не замечает.
        Он не раз слышал от других людей отзывы об Алекс и о ее деятельности. Все как один считали ее чуть ли не железной леди. Все, кроме тех, кто знал ее близко, а таких было крайне мало. Создавалось впечатление, что она никого к себе не подпускает.
        Или, может быть, не так уж много людей нашлось, кто искренне хотел бы к ней приблизиться?
        Ее немногочисленные друзья отмечали, что Алекс всегда готова прийти на помощь, говорили о ее доброте… Но в то же время так же, как и остальные, говорили о том, что Алекс сильная, уверенная в себе и немного замкнутая.
        Они все не замечают или не хотят замечать того, как ранима Алекс. За плотной оболочкой, почти каменной стеной, которую создала сама Алекс, скрывается душа, жаждущая любить. Именно любить, даже не быть любимой. Потому что на первом месте у Алекс - дарить свою любовь. Но не все люди способны принять искреннее отношение к самим себе. Мы все привыкли прятаться за броней - один раз обманувшись, боимся ошибиться снова.
        Я тоже не исключение, подумал Натан. Но я боюсь другого - причинить боль людям, которые мне не безразличны. А Алекс мне не безразлична хотя бы уже потому, что я не могу о ней не думать. Она пытается спрятаться от чувств, которые, по ее мнению, снова могут сделать ее слабой. Но разве любовь - это слабость?
        Если я помогу ей снова стать прежней, скажет ли она мне спасибо за это? Что, если я сделаю только хуже? Ведь не зря же она столько лет возводила вокруг себя стену?
        Натан включил компьютер и уставился в монитор. Вот уже несколько дней он не мог закончить свою книгу. Она была уже готова, оставалось написать лишь последнюю главу, но он не мог ее завершить. С тех пор как он встретил Алекс, он начал сомневаться в своих теориях. Натан вдруг начал понимать, что тоже возвел вокруг себя стену, прячась от собственных чувств за скептическим отношением к жизни.
        Как мы с Алекс похожи, подумал он. Слишком похожи.
        Нет, ничего не выйдет. Он писал книгу о человеческих сомнениях, но теперь сам перестал верить в то, что пишет. Натан знал, как закончит свой роман, только начав его писать. Однако теперь он понимал, что ничего не получится. Концовка, придуманная им в самом начале работы, теперь не подходит. Он не может врать самому себе, да и своим читателям.
        Если, конечно, кто-нибудь когда-нибудь прочтет его книги.

«Человеку свойственно сомневаться», - ни с того ни с сего всплыло в голове латинское изречение.
        Натан улыбнулся и придвинул к себе клавиатуру. Он знал, как закончит книгу. Теперь он знал.


        Линда вошла в приемную Марка с высоко поднятой головой. Она и секретарша Марка терпеть друг друга не могли с первой минуты знакомства. А уж теперь, когда Линда заявляла свои права на Марка, тем более.
        Высокомерно кивнув секретарше, Линда прошествовала к двери кабинета Марка.
        - Стойте, туда нельзя! - воскликнула секретарша, но Линда уже открыла дверь.
        И сразу же бросилась в объятия Марка.
        - Здравствуй, мое ясное солнышко! - пропела она, повиснув на Марке.
        - Э-э-э… Привет, Линда. Я немного занят сейчас… - Марк одной рукой прижимал к уху телефонную трубку, а другой пытался высвободиться из объятий Линды. - Я разговариваю с Алекс, - добавил он тихо.
        Линда скорчила недовольную гримаску, но отстранилась. Она не была уверена, что Алекс одобрит их с Марком отношения, и потому решила до поры до времени вести себя благоразумно.
        - Да, Алекс, я зайду, как только все будет готово. Не беспокойся. Кстати, тебе привет от Натана.
        Линда в это время рассматривала свои ногти. Она тратила огромные деньги на салоны красоты, которые, кстати сказать, были ей совсем не по карману. Однако всегда находился человек, который мог за нее заплатить. И сейчас такой человек тоже был. Однако Марку знать об этом вовсе не обязательно.
        - Что случилось? - спросил Марк, повесив трубку.
        - Котенок, я просто жутко соскучилась по тебе! - промурлыкала Линда. - А ты разве нет? Ты не позвонил мне вчера.
        - Зато позавчера мы провели вместе чудесную ночь. - Марк подмигнул ей. - А то, что не позвонил, так я домой вчера явился только во втором часу ночи.
        - И где же ты был? - ревниво спросила Линда.
        Марк глубоко вздохнул. Он уже понял, что ошибся в Линде. Теперь он прекрасно видел, что ею движет только стремление подняться с его помощью повыше.
        Линда могла говорить что угодно, давать любые обещания - Марк сам был на это мастак и оттого хорошо знал цену подобным клятвам, - однако она не могла скрыть своей зависти и злобы. Линда завидовала всем: Алекс - за то, что та была успешной женщиной и руководила агентством; своим коллегам-манекенщицам - за то, что они могли обойти ее на пути к славе; и даже самому Марку - за то, что ему, по мнению Линды, слишком легко все доставалось.
        Она уже успела устроить ему сцену ревности, а Марк всегда безумно уставал от выяснения отношений. Он сразу, после их первой ночи, раскаялся в том, что поддался искушению и переспал с Линдой.
        Утром она без околичностей потребовала, чтобы Марк поднял ей зарплату.
        - Ты же не хочешь, чтобы твоя кошечка умирала с голоду?
        Марк также ошибся, решив, что Линда умна. Она могла претендовать на звание мисс Хитрость, но и это качество было у нее не от большого ума. Она слепо копировала поведение других женщин.
        Кстати, никаких рыбок у нее дома не было.
        - Алекс знает о наших с тобой отношениях? - задала Линда волнующий ее вопрос.
        Марка это тоже волновало. Потому что у него не раз складывалось ощущение того, что Алекс знает все и про всех, даже если от нее это тщательно скрывают. Он ужасно боялся предстоявшего разговора с кузиной. А что такой разговор непременно состоится, Марк нисколько не сомневался.
        - Почему ты спрашиваешь об Алекс? - поинтересовался он. - Она не моя мама. Алекс приходится мне всего лишь кузиной.
        - Просто интересно, что она обо всем этом думает, - сказала Линда.
        А мне-то как интересно! - подумал Марк.
        Линда вновь повисла на его шее.
        - Котеночек…
        Как меня раздражает это обращение! - возмутился про себя Марк.
        - Котеночек! Давай сходим куда-нибудь сегодня?
        - Куда, например? - с тоской в голосе и во взгляде спросил Марк.
        - В какой-нибудь ресторанчик… - Линда осеклась, вспомнив, что Марку нужно обо всем говорить прямо. - В большой ресторан, где собирается много народу.
        - Не лучше ли поехать в менее людное место?
        - Не лучше! - отрезала Линда. - У меня столько нарядов, которые некуда надеть!
        - Может быть, лучше закажем пиццу, купим вина и посидим дома? Проведем прекрасный вечер.
        Лицо Линды исказила злоба. На кой черт ей эта пицца?
        - Я хочу в ресторан! Ясно же, кажется, сказала: в рес-то-ран!
        Марк сразу же заметил, что Линда недовольна, но она резко изменила тактику.
        - Разумеется, милый, как скажешь, - пропела Линда, нежно улыбаясь и расстегивая ширинку на его брюках. - Если ты хочешь поехать домой, то поедем.
        - О, ну если ты все же хочешь в ресторан, то я не против, - почти простонал Марк, который уже готов был согласиться даже на полет на Луну.
        - Прекрасно, - сказала Линда и отодвинулась от Марка. - Тогда я должна привести себя в порядок. Вызови такси.
        - Солнышко, я сам отвезу тебя домой, - сказал Марк, обнимая ее за талию.
        - Ну уж нет! Иначе мы точно никуда не уедем! - воскликнула Линда и обольстительно улыбнулась. - После ужина у нас будет гора времени!
        Опять меня взяли тепленьким и развели на ужин, подумал Марк, для которого такая ситуация, правда, в разных вариациях, повторялась раз в пятый. Сам виноват: надо учиться на собственных ошибках.

4

        - Мне подпилили каблук! Кто эта гадина?! Я ей все волосы повыдергиваю!!!
        Алекс, услышав стенания, распахнула дверь, и ее глазам предстала живописная картина. Десять невероятной красоты полуобнаженных женщин обступили одиннадцатую, которая сидела на голом полу и горько плакала. Или пыталась сделать вид, что плачет. Судя по ее глазам, она больше злилась, чем расстраивалась.
        - Это еще что за новости? - громко спросила Алекс, входя в гримерную. - Вам выходить на подиум через десять минут.
        - Линде подпилили каблук, - робко сказала одна из моделей и тут же поспешила ретироваться, чтобы, во-первых, избежать грозного взгляда Алекс, а во-вторых, одеться к выходу на подиум.
        - Что за выдумки? - спросила Алекс, строго глядя на зареванную Линду.
        Модель выглядела весьма жалко. Светлые волосы в беспорядке рассыпались по плечам, тушь стекала по щекам, оставляя на нежной коже черные разводы, веки опухли, а глаза покраснели.
        - В таком виде ты не сможешь участвовать в показе, - пригрозила Алекс, надеясь тем самым вывести Линду из состояния ступора.
        Однако девушка громко всхлипнула и принялась стучать по полу кулачком.
        - Меня подставили! Подставили!
        - Всем шагом марш одеваться! - скомандовала Алекс, не обращая внимания на вопли Линды.
        Модели беспрекословно подчинились. Им было неприятно уже то, что в центре событий оказалась Линда, а не они сами. Ко всему прочему, никто не хотел потерять работу. Они еще не завоевали мировую славу и в качестве приложения к ней право капризничать по любому поводу. У Линды проблемы? Так пусть она сама с ними разбирается!
        - Встань с пола, - сказала Алекс строго. - Не хватало еще, чтобы ты простудилась. Встань и накинь на себя что-нибудь.
        Линда нехотя встала, но никуда не пошла. Только сейчас Алекс заметила, что в руке Линда сжимает свою туфельку с поломанным каблуком-шпилькой.
        Я не рискнула бы носить такие, если б меня с обеих сторон не поддерживали за руки, подумала Алекс.
        - Что это? - вслух спросила она.
        - Это мои туфли, - ответила Линда, которая уже перестала размазывать слезы по щекам.
        - Я вижу, что не норковое манто, - буркнула Алекс. - Я в который раз тебя спрашиваю: что случилось?
        Линда без слов ткнула под нос Алекс свою туфельку.
        Алекс взяла ее и повертела в руках. Действительно, каблук сломан. Однако никакого подпила не наблюдалось.
        - Просто некачественная обувь, - вынесла свой вердикт Алекс. - Ни больше, ни меньше.
        - Но почему именно у меня?! Да еще за пять минут до выхода?
        - Кстати, если ты не поторопишься, то опоздаешь, - сказала Алекс.
        - Но без туфель!
        - Вот и иди без них, - посоветовала Алекс, которая в голове уже проработала всевозможные варианты дальнейшего развития событий. - Девочки! - громко провозгласила она. - Все выходите без обуви!
        В ответ раздались возмущенные восклицания, которые, впрочем, тут же перекрыл решительный голос Алекс.
        - Это будет оригинально! К тому же мы сегодня не обувь рекламируем, а платья. И без разговоров! - поставила она жирную точку в инциденте.
        - Но как же… - начала Линда.
        - Что - как же? - Алекс, которая уже выходила из комнаты, обернулась на пороге.
        - Мы должны узнать, кто виновник моих бед!
        - Ты сама, - безжалостно ответила Алекс. - Присмотрись внимательнее: никто и не думал пилить твой каблук. Сегодня обыкновенный показ. Вас всего одиннадцать человек. Кому в голову взбредет вставлять тебе палки в колеса?
        - Это еще как сказать, - возразила Линда. - Вы думаете, что у меня нет конкуренток?
        - Конечно, есть, - милостиво согласилась Алекс. - Но это не тот случай, когда нужно впадать в истерику. Линда, не задерживай всех, показ вот-вот начнется.
        - Ну подожди у меня! - злобно пробормотала Линда, когда за Алекс захлопнулась дверь. - Возомнила себя самой умной? Все мне испортила! Я тебе еще покажу, кто из нас умный!
        - Эй, Линда! - весело сказала одна из моделей. - А у тебя явный актерский талант! Может быть, тебе податься в театр, а не тратить попусту свой дар на то, чтобы привлечь к себе внимание?
        - И тебе тоже я задам трепку, - злобно пробормотала Линда, не удостоив товарку даже взглядом. - Я вам всем покажу!
        Она взяла свои туфли и швырнула их в мусорную корзину, однако промахнулась, что еще больше развеселило моделей и сильнее разозлило Линду, которая и без того готова была взорваться от переполнявшей ее злобы. Однако Линда нашла в себе силы подойти к мусорной корзине, поднять туфли и аккуратно положить их туда, куда целилась первоначально.
        Как я вас всех ненавижу! - подумала Линда. Всех до единой!


        - Вы что-то сегодня совсем раскисли, - сказала Джейн.
        Она уже пять лет работала у Алекс секретарем и умела распознавать настроение начальницы с первого взгляда.
        - Как же я устала от этих несносных девиц! - пожаловалась Алекс, которую потянуло на откровения.
        Она не могла позволить себе плакаться Марку в жилетку, потому что тот грудью вставал на защиту манекенщиц. А Джейн ее точно поймет. Между ними давно установилось что-то, что за отсутствием другого определения можно было назвать дружбой.
        - Что там еще они натворили? - спросила Джейн с искренним интересом.
        - О, это все новенькая.
        - Линда?
        - Ну да. Представляешь, она заявила, что ей подпилили каблук.
        - А это правда? - Глаза Джейн загорелись. Она страшно любила послушать об интригах в модельном бизнесе.
        Алекс махнула рукой.
        - Какое там! Не знаю, как она умудрилась сломать каблук, но Линда сделала это сама, без посторонней помощи. Вот только не понимаю - зачем?
        - Может быть, таким образом она хотела привлечь к себе внимание?
        - Какой в этом смысл?
        - Я имею в виду не ваше внимание, - сказала Джейн. - Скорее всего, Линда ожидала, что в момент, когда она будет рыдать над коварством завистливых соперниц, ей на помощь придет Марк.
        - Марк? - откровенно удивилась Алекс. - А какое отношение ко всему этому имеет Марк?
        - Как? - в свою очередь изумилась Джейн. - Вы разве не знаете?
        Алекс подняла на нее взгляд, полный недоумения.
        - Не знаю о чем?
        Джейн прикусила губу. Может быть, она зря проболталась. Ей было известно, что Марк делится с Алекс абсолютно всем, но раз та не в курсе последних сплетен, то, наверное, только потому, что Марк не хотел, чтобы кузина знала о…
        - Ну-ка говори, что там еще за новости? - потребовала Алекс.
        - Я думала, что вы все знаете, - с виноватым видом сказала Джейн. - Об этом говорит все агентство вот уже вторую неделю.
        - Да о чем же?
        - О Марке и Линде.
        Вот это новость!
        - Не может быть, - проговорила потрясенная Алекс.
        - Но это так. - Джейн пожала плечами. - Честное слово, я и не думала, что вы не в курсе. Только не выдавайте меня Марку. Он мне голову оторвет.
        - Не раньше чем я ему оторву голову, - пообещала Алекс. - То есть ты хочешь сказать, что у Марка интрижка с манекенщицей? С Линдой?
        - Ну да, именно это я и хочу вам сказать вот уже минут пятнадцать!
        Алекс закрыла лицо руками.
        Только этого ей не хватало! Какой скандал! Марк совсем голову потерял! Разве он не знает, чем обычно заканчиваются такие романы? По меньшей мере, грандиозным скандалом! Или он не боится лишиться клиентуры?
        - И как далеко все это зашло? - спросила Алекс.
        - Так уже почти все закончилось, - ответила Джейн, явно этим фактом разочарованная. - Вот поэтому, видно, Линда и принялась ломать каблуки. Марк в последнее время почти не обращает на нее внимания. Между нами говоря, эта Линда не очень хороший человек.
        - И не очень хорошая модель, если уж на то пошло, - сказала Алекс. - Она, разумеется, красива, но у нее нет никаких талантов. Все наши манекенщицы помимо прекрасной внешностью обладают еще и творческими способностями. А Линда даже в танцах оказалась не обучаемой. Если она думает, что сделать себе карьеру можно лишь походкой от бедра, то я буду вынуждена разочаровать ее.
        - Думаю, она рассчитывает кое-чем другим сделать себе карьеру, - многозначительно сказала Джейн и подмигнула Алекс.
        - Хочешь сказать, что инициатива в их с Марком отношениях исходила преимущественно от нее?
        - Ну вы же знаете Марка, он никогда не пройдет мимо хорошенькой женщины. Но здесь немного другая история. Ведь для Марка отношения с манекенщицами всегда были табу. Линда сумела сломать его оборону.
        - Тогда мне все понятно, - сказала Алекс. - Но все равно мне просто не верится, что Марк мог на такое решиться. И ничего мне не рассказал!
        - Наверное, боялся вашего гнева, - предположила секретарша.
        - И правильно делал.
        - Кстати, - Джейн усмехнулась, - вы несправедливы к Линде. Кое-какие способности у нее имеются. Например, актерский талант, раз уж она принялась разыгрывать из себя жертву чьих-то козней.
        - Это не талант. Это жалкие потуги. Мне не составило труда разгадать ее замысел.
        - Кстати, мне уже успели сообщить, что ваша идея того, чтобы модели вышли босиком в вечерних платьях, произвела фурор.
        Алекс пожала плечами.
        - Мне случайно пришла в голову эта идея. А вот за нее я могу сказать спасибо Линде.
        - Что вы собираетесь делать? - спросила Джейн с интересом. - Хотите ее уволить?
        - Если я ее и уволю, то не потому, что она соблазнила Марка. Так что пока пусть живет спокойно.
        - Жаль, - вздохнула Джейн, - я рассчитывала на страсти, достойные мексиканских телесериалов.
        - Держу пари, что в своем рабочем столе ты держишь парочку любовных романов.
        Джейн открыла ящик стола и предложила Алекс заглянуть туда. Там действительно лежали несколько дамских романов: Мелани Рокс, Элизабет Кейли, Виктория Шарп… Алекс от души расхохоталась. Надо же: попала в точку.
        Если бы она всегда так хорошо, а главное вовремя, умела разгадывать характеры людей, насколько проще ей было бы жить.


        - Алло!
        Алекс выбежала из ванной, чтобы ответить на телефонный звонок. На голове у нее было тюрбаном замотано полотенце, а на лицо Алекс нанесла маску жуткого ярко-голубого цвета. Она мельком взглянула на себя в зеркало и испугалась собственного вида.
        Хорошо, что меня сейчас никто не видит, подумала она.
        В кои-то веки Алекс решила устроить себе праздник и позволить понежиться в ванне, а потом заняться собственной внешностью. В последнее время Алекс была так загружена работой, что времени у нее не оставалось даже на то, чтобы сделать маникюр.
        Я превращаюсь в обезьяну, возвращаюсь к первоисточникам, решила Алекс нынешним утром, разглядывая себя в зеркале, и пообещала во что бы то ни стало посвятить себе, любимой, целый вечер.
        - Привет, Алекс, это Натан.
        Алекс почувствовала, как у нее запрыгало сердце.
        - О, очень рада тебя слышать! - сказала она искренне.
        - Надеюсь, я ни от чего тебя не отвлекаю?
        Алекс мысленно улыбнулась, представив, что сказал бы Натан, если бы увидел ее сейчас.
        - Конечно нет, Натан.
        - Что нового? Я слышал о вашем последнем показе и босоногих моделях. Как тебе такое пришло в голову?
        - Совершенно случайно, - призналась Алекс. - Честное слово. Да и кто сказал, что к вечерним платьям обязательно нужны туфли?
        Во время их телефонного разговора Алекс не раз ловила себя на том, что откровенно кокетничает с Натаном, и ей становилось за себя стыдно.
        Что он может о ней подумать?
        Но разве можно плохо подумать о женщине, которая кокетничает?
        А еще Алекс вдруг начало казаться, что откровенно сходит с ума. У них с Натаном было столько общего, что она не уставала удивляться. Он даже говорил ее фразами.
        Полтора часа болтовни по телефону пролетели незаметно. Причем они успели поговорить не только о пустяках и пофлиртовать друг с другом, но и побеседовать на самые что ни на есть серьезные темы.
        - Натан, возможно, ты сочтешь меня сумасшедшей, - сказала Алекс, - но у меня сейчас такое ощущение, будто я разговариваю сама с собой. Словно стою возле зеркала и беседую с собственным отражением.
        - Не поверишь, - он рассмеялся, - но у меня точно такое же чувство. Будто я - это ты, а ты - это я.
        Точно мы две половины одного целого, подумала Алекс.
        - Удивительно, не правда ли? - сказала она.
        - Да, удивительно и замечательно одновременно. Мне никогда ни с кем не было так просто, как с тобой.
        Алекс почувствовала, как от этих слов у нее радостно подпрыгнуло сердце.
        Что со мной происходит? - подумала она. Нет, я воистину схожу с ума! Неужели я и вправду успела влюбиться?
        - Ты мое зеркальное отражение, - сказал Натан.
        Алекс при этих словах и в самом деле повернулась к зеркалу и чуть не вскрикнула от ужаса. Она уже успела забыть о своем внешнем виде. Маска, которую нужно было держать на лице пятнадцать минут, но никак не полтора часа, сделала Алекс похожей на мумию, а волосы успели высохнуть и теперь находились в таком творческом беспорядке, что позавидовали бы самые креативные парикмахеры.
        И я с такой-то внешностью смею надеяться на взаимность со стороны Натана! - усмехнулась Алекс. Ты слишком большого о себе мнения, детка, подумала она с грустью.


        Натан положил трубку и задумался. Он уже понял, что не может жить без этой женщины. В его жизни было много романов, но ни один из них не длился долго. То ли ему попадались не те женщины, то ли дело было в нем самом. Однако Натан понимал, что ни разу не встречал такую женщину, как Алекс, которая понимала его с полуслова. Если верна теория о двух половинках, которые ищут друг друга порой всю жизнь, чтобы когда-нибудь соединиться, то он нашел свою.
        Но что чувствует к нему Алекс? Да, она сказала, что у нее тоже такое ощущение, будто они знакомы всю жизнь… Но это может ничего не значить!
        Или, напротив, означает слишком многое.
        Как узнать правду? Определенно - только спросив у самой Алекс. Но ведь он может все испортить своей настойчивостью. К тому же Марк говорил ему, что Алекс до сих пор любит своего бывшего любовника.
        Натан мучился сомнениями и не знал, что ему сделать, чтобы их развеять.
        Время покажет, решил он, тем не менее понимая, что ему все же нужно на что-то решиться. Либо сделать первый шаг, либо отойти в сторону. Но пока он еще не определил, что ему выбрать.


        - У меня есть потрясающая идея! - воскликнула Алекс, влетая в кабинет Марка. - Ты что, спишь, что ли?
        Марк сидел с закрытыми глазами и, казалось, дремал.
        - Подъем! - скомандовала Алекс.
        Марк потянулся и зевнул.
        - Извини, я не спал сегодня почти всю ночь.
        Алекс нахмурилась.
        - Даже не говори мне, чем ты был занят и тем более с кем! Отныне я не желаю знать о твоих любовных приключениях!
        - Ты совершенно несправедливо обвиняешь меня в том, чего нет и не было! - заявил Марк. - Я не спал всю ночь вовсе не потому, что мне мешала уснуть любовь. И даже не потому, что я пытаюсь придумать, как мне поставить точку в отношениях с Линдой. Да-да, она стала слишком назойливой. Можешь меня четвертовать, если я еще хоть раз заведу интрижку с манекенщицей!
        - С удовольствием подвергла бы тебя и более серьезным пыткам! - заявила Алекс. - Ну и почему же ты не спал?
        - Не поверишь!
        - А ты попробуй расскажи, вдруг поверю.
        - Мне тоже пришла одна грандиозная идея, по сравнению с которой твоя покажется бледнее первого снега.
        - Ты еще даже не знаешь, что я хочу предложить тебе, - обиделась Алекс.
        - Не важно. Все равно ты меня не переплюнешь.
        Марк был так уверен в себе, что Алекс хотелось его стукнуть чем-нибудь, чтобы сбить с него спесь.
        - Что ж, давай начинай, а потом я. Может быть, нам удастся прийти к общей идее.
        Марк повернул к Алекс экран монитора.
        - Я тут кое-что изобразил в общих чертах.
        - Что это? - Алекс заморгала. - Что за бред? По сравнению с тобой Пикассо отдыхает.
        Она не раз уже отчитывала Марка за то, что тот не может четко представить план предстоящего проекта. Хотя Марк и обладал незаурядным талантом художника, однако что-то понять в его эскизах мог только он сам.
        Марк обиженно взглянул на Алекс. Как всегда она ничего не понимала. Марк чувствовал себя непризнанным гением.
        - Мне пришло в голову объединить показ с каким-нибудь фестивалем.
        - Что это значит? - спросила Алекс.
        - Пока и сам не знаю, - признался Марк. - Но вот так должно выглядеть помещение после того, как мы над ним поработаем.
        Алекс еще раз взглянула на эскиз.
        - Ты довольно удачно выбрал для всего расположение и… знаешь что?
        - Что?
        - Это совершенно совпадает с тем, что задумала я.
        Если бы Алекс и Марк не понимали друг друга с полуслова, они ни за что не сработались бы. Как все гении, Марк интуитивно чувствовал какие-то вещи, но никогда не мог объяснить их. Вот и сейчас он нарисовал эскиз будущего показа, понятия не имея, что все это должно означать.
        - А какова твоя мегаидея? - спросил Марк.
        - То, что ты здесь изобразил: расположение сцены, подборка цвета - все напоминает мне тот концерт, куда ты вытащил меня пару месяцев назад.
        - Точно! - воскликнул Марк и тут же сник. - Так, выходит, память меня подвела, и я, вместо того чтобы создать что-то оригинальное, свистнул чужую идею?
        - Ты позаимствовал концепцию, - утешила его Алекс. - Я хочу сделать показ в рамках музыкального фестиваля. Пусть музыканты выступят нашими моделями. У нас как раз есть предложение от модельера молодежной одежды. Его идеи весьма смелые, и как нельзя лучше их можно подать с помощью креативной молодежи.
        - Да! - воскликнул Марк. - Именно это я и имел в виду!
        Алекс улыбнулась. Ну конечно же именно это, Марк.
        - У меня уже появилось множество планов! - продолжал Марк воодушевленно. - А Натан может помочь нам. У него же столько знакомых среди музыкантов!
        Алекс с сомнением покачала головой.
        - Думаешь, стоит загружать его нашими просьбами?
        - О чем ты, Алекс? Он будет только рад нам помочь. А помочь тебе, - Марк подмигнул, - особенно.
        Алекс зарделась.
        - Не говори глупости.
        - Что я вижу?! - вскричал Марк и расхохотался. - Неужели Алекс Бенсон покраснела от смущения? Джейн! - гаркнул он. - Скорее зови сюда фотографов, нам нужно запечатлеть эпохальный момент из жизни Алекс.
        - Ничего не надо, Джейн, - сказала Алекс, отсылая обратно услужливую секретаршу, которая тут же примчалась на зов Марка. - Мой кузен шутит. Прекрати паясничать, Марк.
        Марк посерьезнел.
        - Ну признайся же, что ты не совсем равнодушна к Натану. Я же вижу.
        - А я вижу, что ты сошел с ума, - сказала Алекс. - Нам нужно немедленно приниматься за работу. Я предложу проект нашему клиенту. Уверена, он его одобрит. Зайди ко мне после ланча, обсудим детали.

5

        - В каком мире ты живешь, Марк? - с усмешкой спросила Алекс, глядя на смету, которую представил ей кузен. - Ты всерьез считаешь, что мы можем позволить себе такие расходы? Даже если мы возьмем кредит в банке, толку не будет. Расходы не окупятся.
        - Я и так свел их к минимуму, - обиженно проговорил Марк. - Не забывай, что я еще не учел заработную плату наших моделей.
        - Кстати, тебе не кажется, что мы их слишком балуем? - задумчиво произнесла Алекс. - С такими запросами, как у них, мы вконец разоримся.
        - У тебя есть какие-то идеи насчет этого? - поинтересовался Марк с такой же усмешкой, какая была несколько секунд назад у его кузины. - Или, может быть, ты знаешь кого-то, кто желает работать бесплатно?
        - Не ерничай, - мрачно попросила Алекс и отдала ему листок. - В любом случае это нам не по карману. Как не по карману и нашим клиентам.
        - Если у нас такие неплатежеспособные клиенты, не лучше ли не работать на них вовсе?
        - А ты знаешь кого-то, кто с удовольствием заплатит больше? - огрызнулась Алекс. - Между прочим, почему без моего ведома ты поднял гонорар Линде? Она что, лучше всех?
        Марк смутился.
        - Кое в чем, - промямлил он.
        - Так вот и плати ей из своего кармана, если она кое в чем работает исключительно на тебя! Твоя самостоятельность начинает мне действовать на нервы. И на мой карман, в котором скоро не останется ни цента!
        Марк промолчал. Он понимал, что виноват перед Алекс. Действительно, следовало поставить ее в известность. Да и вообще не надо было поддаваться на уговоры Линды. Но она была так нежна с ним и только попросила чуть-чуть увеличить зарплату… Марк ничего не мог с собой поделать, когда дело касалось красивых женщин. В их руках он становился воском, плавящимся от каждого прикосновения.
        - Я подумаю, как можно обойтись меньшими затратами, - угрюмо сказал Марк.
        - Уж будь так добр, - отозвалась Алекс уже более миролюбивым тоном.
        Она знала все недостатки Марка и прощала ему, когда он раскаивался в своих недальновидных поступках. Все же его плюсы заметно перевешивали минусы. Алекс успела уяснить, что, если Марк совершит очередную глупость, его следует отчитать, но так, чтобы он не замкнулся надолго. Ибо у обиженного жизнью и кузиной Марка резко падала работоспособность, а это не могло не сказываться на бизнесе.
        Именно поэтому Алекс в случае с Марком использовала политику кнута и пряника.
        - Не дуйся, - сказала Алекс. - Кстати, у меня есть к тебе одно небольшое, но симпатичное предложение.
        - Какое еще симпатичное предложение? - все еще обиженно спросил Марк.
        Алекс подмигнула ему.
        - Новая девушка-модель. Я бы хотела, чтобы ты посмотрел, подойдет ли она нам.
        Взгляд Марка обрел более осмысленное выражение.
        - Да? Я обязательно посмотрю, - оживился он, моментально забыв о том, что ему нужно пообижаться еще какое-то время. - Когда она придет?
        Алекс взглянула на часы.
        - Через… пять минут.
        - Отлично. Ну, я пойду? - В глазах Марка читалось нетерпение.
        - Конечно, - милостиво отпустила его Алекс.
        Ох, бабник, вздохнула она беззлобно, когда Марк вышел. Когда-нибудь тебе это аукнется. Хорошо бы я ошиблась…
        В кабинет Марка без стука и предупреждения ворвалась Линда. Именно ворвалась, а не вошла и даже не вбежала. Из-за спины Линды выглядывала испуганная секретарша, призванная охранять творческий покой Марка.
        - Я же просил никого ко мне не впускать, - усталым голосом произнес Марк, мельком взглянув на Линду.
        - Да, но… - попыталась что-то сказать в свое оправдание секретарша.
        Линда захлопнула дверь, едва не прищемив несчастной женщине нос.
        - Я думала, что на меня твои правила не распространяются, - сказала Линда.
        Она подошла к столу, за которым работал Марк, и одним взмахом руки скинула все бумаги, а сама уселась на столешницу.
        - Ты в своем уме?! - рассердился Марк. - Не видишь, я работаю?!
        - Нам надо поговорить.
        - Вот именно! О твоем поведении! - Марк принялся собирать раскиданные бумаги. - Чокнутая! - ворчал он. - Мало того что ты врываешься ко мне в кабинет и мешаешь работать, так еще и устраиваешь здесь погром!
        Линда не обратила на его бормотание никакого внимания. Она задрала и без того короткую юбку так, что стали видны черные кружевные трусики, и разглядывала зацепку на чулке. Это сейчас ее беспокоило куда больше, чем праведный гнев Марка.
        Марк же тем временем продолжал собирать свои бумаги, стараясь делать это как можно медленнее, и обдумывал план дальнейших действий. То, что Линда заявится к нему, он не сомневался. Еще бы: ей урезали только что повышенную зарплату, и ко всему прочему он не объявлялся у нее уже несколько дней, даже на звонки не отвечал. Ко всему прочему по агентству наверняка успели поползти слухи о том, что он ухлестывает за новой сотрудницей-моделью.
        Разговор с Линдой он намеревался отложить на самый дальний срок, который только возможен. Но не вышло. Линда не из тех женщин, кто покорно будет ждать прихода своего потерявшего совесть бойфренда. Тем более когда речь идет о ее финансовых потерях.
        Линда наконец устала от созерцания дефекта на чулке и обратила-таки внимание на ползающего по полу Марка.
        - Ты долго там будешь свои бумажки собирать? - спросила она капризно.
        - Сколько потребуется, - буркнул Марк. - Так чем я обязан твоему внезапному появлению?
        - Если гора не идет к Магомету, то он сам идет к горе, - ответила Линда.
        Марк молча взглянул на нее снизу.
        - И что это значит? - наконец спросил он.
        Линда приняла обольстительную позу, которую только можно было изобразить, сидя на громоздком столе.
        - Ты меня совсем забросил, - прохныкала она.
        Марк поднялся с пола и аккуратно положил груду бумаг на стол.
        Ну уж нет, этим хныканьем его не обманешь. Он-то прекрасно знал, что Линда только на первый взгляд похожа на маленькую домашнюю кошечку, а на самом деле она обладает характером настоящей пантеры.
        Хищница!
        Однако он решил действовать крайне осторожно. Линда зашла издалека, начав с того, что интересовало ее меньше всего - то, что Марк не объявлялся несколько дней. Но он знал, что на самом деле Линда пожаловала выяснить финансовые вопросы. Нужно быть предельно осторожным. Стоит расслабиться, как она на него набросится и растерзает.
        - У меня очень много работы, - сказал Марк, глядя на Линду честными глазами. - Ты же знаешь, у нас новый проект, и Алекс нагрузила меня так, что я с ног валюсь от усталости. Даже поесть времени нет.
        Вот, правильно. Ах какой же он молодец! Нужно свалить все на Алекс. Линда никогда не станет выяснять с ней отношения. Да что там отношения, она и пикнуть боится, когда Алекс оказывается поблизости.
        - Что за проект? - насторожилась Линда.
        Она всегда становилась очень внимательной, когда речь заходила о деньгах.
        - Потом все узнаешь, - отмахнулся Марк. - Сейчас это пока только наметки.
        Однако от Линды было не так-то уж просто отцепиться. Она притянула Марка к себе за галстук и провела пальчиком по его щеке.
        - И все же? Неужели ты ничего не расскажешь своей малышке?
        Марка передернуло. Он никогда не отличался особым постоянством в связях, и Линда уже давно ему наскучила. Поэтому он мечтал от нее отделаться как можно скорее. Сейчас на горизонте у него замаячил новый роман, и все заигрывания Линды были теперь лишь бесплодными попытками привлечь к себе его внимание.
        При всех недостатках у Марка был огромный плюс: он никогда не встречался с несколькими женщинами сразу и никогда не заводил новых романов, пока не покончит со старым.
        Этот плюс Марк сам у себя выделял и не раз хвастался им перед Алекс. Пожалуй, это было единственное проявление у Марка хоть какого-то постоянства в отношениях с женщинами.
        Линда заметила реакцию Марка, и лицо ее омрачилось.
        Сейчас будет буря, подумал он, и ему захотелось куда-нибудь спрятаться.
        - Почему мне урезали зарплату? - спросила Линда, решив действовать напрямую.
        - Алекс сделала мне выговор за то, что я с ней не посоветовался, - ответил Марк. - Она сказала, что ты пока еще не заслужила таких денег.
        - А ты, конечно, не мог вступиться за мои права!
        С какой стати? - мелькнуло в голове у Марка.
        - Я пытался, - сказал он. - Но ты же знаешь Алекс.
        - Она просто мне завидует.
        Марк открыл рот от удивления.
        - Завидует? Чему она может завидовать, Линда? Очнись!
        - Конечно, завидует. - Линда соскользнула со стола, уселась в кресло Марка и вытянула свои длинные ноги. Марку показалось, что они занимают полкабинета. - Я гораздо красивее ее.
        Она набитая дура, подумал Марк, имея в виду конечно же Линду.
        - Во-первых, Алекс очень привлекательная женщина, - сказал он. - А во-вторых, не думаешь же ты, что человек, на которого ты работаешь и который зарабатывает в пятнадцать раз больше тебя, может завидовать какой-то манекенщице?
        - Ах ты скотина! - прошипела Линда.
        Да, не следовало мне такое говорить, спохватился Марк, но слишком поздно.
        - Ты просто урод! - Линда вскочила с кресла и попыталась влепить Марку пощечину, однако он перехватил ее руку и сильно сжал запястье.
        Он ненавидел женские истерики. У того, кто плохо знал Марка, могло возникнуть впечатление, что он слабохарактерный человек. Однако это было совсем не так. Просто Марк слишком любил женщин и не любил скандалов, однако и его можно было вывести из себя. И это легко удалось сделать порядком надоевшей ему Линде.
        - Еще раз попытаешься меня стукнуть, - спокойно произнес он, - я тебя отшлепаю, как щенка.
        У Линды расширились глаза от гнева и удивления. Несмотря на то что она спала с Марком, Линда не пыталась хорошо его узнать, а потому тоже считала его слабохарактерным слюнтяем, из которого можно вить веревки.
        - Выйди из моего кабинета, - сказал он.
        - Что?
        - Ты слышала.
        Марк с удовольствием лично открыл бы ей дверь, но, признаться, опасался поворачиваться к этой фурии спиной.
        - Ах вот как ты заговорил! - прошипела Линда, и в самом деле становясь похожей на змею. - Может быть, еще скажешь, что слухи о том, что ты увиваешься вокруг новенькой, тоже правда?
        - Это вообще-то не твое дело, - сказал Марк. - Но если ты уж так хочешь знать - это правда.
        - Подонок!
        - Сколько можно меня оскорблять?! - возмутился Марк. - Какое ты вообще имеешь на это право, детка? Так разговаривать будешь со своим мужем, если он, конечно, станет терпеть такое обращение!
        - А со мной ты занимался сексом ради того, чтобы когда-нибудь просто выбросить на помойку?
        - Мне было хорошо с тобой. Но если уж быть справедливым, Линда, то ты сама вешалась мне на шею.
        Она снова бросилась к нему с кулаками.
        - Ну хватит! - Марк легко подхватил ее, перекинул через свое могучее плечо и понес к двери.
        - Я тебя ненавижу! - визжала Линда. - Я покажу тебе!
        - Ты мне уже показала все, что могла, - сказал Марк добродушно, выволакивая свою бывшую любовницу из кабинета.
        Секретарша проводила их взглядом, в котором читалось удовлетворение от того, что наглая Линда получила по заслугам. Уж будьте покойны, завтра об этом узнает все агентство. У секретарши с Линдой были свои счеты.
        Марк, донеся Линду до лифта, поставил ее на ноги и нажал на кнопку. Линда тщетно пыталась пнуть Марка или укусить, но он удерживал ее на расстоянии. Наконец двери лифта открылись, и Марк легонько втолкнул свою бывшую подружку в кабину.
        - Очень вас прошу, проследите, чтобы эта девушка целой и невредимой добралась до нужного этажа. У нее сегодня был очень тяжелый день, и она плохо соображает, - пояснил он удивленным людям, которые были в лифте. - Пока, Линда. Было очень приятно общаться с тобой.
        Линда сняла с ноги туфлю и швырнула ею в Марка. Он увернулся, и двери лифта закрылись. Марк поднял туфлю и повертел ее в руках.
        - Бедная Золушка, - сказал он печально. - Кажется, тебе придется отправляться домой босиком.


        Алекс страшно удивилась, когда Натан пригласил ее на прогулку воскресным утром. Раньше при их встречах всегда присутствовал Марк. У Алекс даже начали закрадываться подозрения, что Натан боится ее. Хотя это, безусловно, было странное предположение.
        Они договорились встретиться в городском парке возле самого большого фонтана. Когда Алекс пришла в назначенное время, Натан уже был там.
        - Хорошо, что ты меня вытащил сегодня на прогулку, - поблагодарила его Алекс. - Обычно в свой выходной день я валяюсь на диване и поглощаю чипсы, листая какой-нибудь не особенно интеллектуальный журнал. Так что ты спас меня от очередного никчемного времяпровождения.
        - И тебе спасибо за то, что согласилась прийти, - сказал Натан. - Пойдем прогуляемся.
        Несмотря на то что было уже далеко не утро, стоял довольно густой туман. Небо заволокло тучами.
        - Мне всегда нравились такие туманные дни, - сказала Алекс.
        - Мне тоже. - Натан улыбнулся. - Впрочем, ничего удивительного. Мы же уже успели понять, что очень похожи.
        - Ну не так уж и похожи, я уверена, - сказала Алекс. - Давай проверим. Ты любишь молоко?
        - Не очень.
        - Так, я тоже. Тебе нравится дождь?
        - Еще как! Иногда даже гораздо больше, чем ясная погода.
        - В точку, - вздохнула Алекс. - Пока попадание один к одному.
        - Давай, я задам пару вопросов? Утро или вечер?
        - Определенно вечер.
        - Книги или телепередачи?
        - Конечно, книги!
        - Любимый цвет?
        - Синий и оранжевый.
        - Вот и не сошлись: мой любимый цвет - черный.
        - Ну хоть какое-то отличие! - Алекс рассмеялась. - А то мне действительно начало казаться, что я схожу с ума.
        - Ты его все еще любишь? - ни с того ни с сего спросил Натан.
        - Что там тебе наболтал Марк? - с улыбкой спросила Алекс.
        - Он сказал, что ты до сих пор любишь своего бывшего любовника.
        Алекс выразительно вздохнула.
        - Марк слишком любит делать поспешные выводы. А что насчет тебя?
        - Я расстался с девушкой, которую очень любил и до сих пор люблю, не так давно, - сказал Натан с какой-то безнадежностью в голосе.
        Алекс почему-то стало грустно. Она не могла даже понять почему. Ведь этот человек совсем ничего не значил для нее. И тем не менее ей было досадно знать, что он в кого-то влюблен.
        Но ведь я тоже только недавно распрощалась со своей любовью, подумала она.
        - Почему вы расстались? Или, быть может, я влезаю не в свое дело?
        - Нет, это не секрет, - сказал Натан. - Мы с ней слишком разные люди. К сожалению. Она не захотела, чтобы я помог ей.
        - Помог?
        - Есть люди, которые боятся себя, своих чувств, эмоций и закрываются в раковину, одеваются в броню, которую почти невозможно пробить. Они начинают вести себя так, как все, и жить так, как все. А тут появляется кто-то, кто напоминают им о том, какие они есть на самом деле. Не каждому это понравится. Она не захотела снова стать собой. Ей проще жить так, как она живет. Понимаешь?
        Еще бы она не понимала! Кому он рассказывает про раковину, броню и жизнь по правилам?
        - Да, я понимаю. Но кто тебе сказал, что она другая? Вдруг ты ошибся и такое поведение и есть ее сущность, настоящее «я»?
        - Нет, я видел ее настоящую. Она другая. И теперь она боится меня и ненавидит.
        - За что?
        - За то, что я смог разгадать ее настоящую. Мне так больно, что я не смог ей помочь…
        - Нельзя помочь человеку, который не хочет помощи. Ей комфортно жить так, как она живет. Не трогай ее. Она не виновата, что ее образ жизни тебе не подходит. Ты считаешь, что она живет неправильно, а она наверняка думает то же про тебя.
        - Верно, - кивнул Натан. - Но от этого не становится легче. Я ведь люблю ее.
        - В этом-то все и дело. Мы почему-то считаем, что любимый человек должен жить по нашим правилам. Она сама выбрала себе такой образ жизни. Значит, ей так лучше. Не тяни ее назад. Иногда это бывает слишком болезненно.
        Алекс прекрасно его понимала. Сколько раз она сама ошибалась в людях! Алекс искренне любила всех, кто ее окружает. И пыталась дарить людям свою любовь. Но ее так часто отвергали, что она почти перестала показывать свои чувства. Алекс прекрасно знала, что люди почему-то не верят в искренность других и не желают, чтобы кто-то лез в их жизнь.
        - Подумай сам, - сказала она. - Если бы объявился некий доктор и ходил по всем домам, заявляя, что люди смертельно больны и только он может всех излечить? Что бы про него сказали?
        - Многие заявили бы, что он сумасшедший, - ответил Натан с улыбкой.
        - Да. Но также были бы и такие, кто поверил, но побоялся в этом признаться. А нашлись бы и те, кто прямо попросил о помощи. Остальные гнали бы его вон. Я еще раз повторяю тебе, что людям, не нуждающимся в том, чтобы их излечили, невозможно доказать, что они больны.
        - А те, кто верят, но боятся?
        - Они в конце концов сделают выбор. Или окончательно поверят в болезнь и попросят о помощи, или забудут о докторе, его словах и продолжат жить, как все.
        - И будут жить, пока не станет поздно, пока не узнают, что доктор был прав.
        - Это их выбор. Это их судьба. Помоги тем, кто в этом действительно нуждается.
        Натан ничего не ответил и надолго замолчал. Алекс понимала, что ему трудно принять ее слова. В этом разговоре он относился к разряду сомневающихся.
        Ему нельзя ничего доказать, подумала Алекс. Он любит, а значит, не сможет сейчас принять иную точку зрения.
        И тем не менее Алекс получала истинное удовольствие от этого разговора. Она устала от болтливых манекенщиц, которых интересуют только деньги и карьера. Она устала от разговоров о работе. Как же она давно не вела беседы о душе!
        Внезапно послышались раскаты грома.
        - Все-таки мы выбрали не самое подходящее время для прогулок, - сказал Натан. - Что ты скажешь, если я приглашу тебя к себе в гости?
        - Скажу, что я не против, - ответила Алекс, которая не могла отказать себе в удовольствии посмотреть, как живет Натан.
        Он привез ее в довольно скромную квартирку, и Алекс поняла, что и здесь они похожи. Все, что Натану нужно, - вещи первой необходимости. Его принцип: было бы на чем спать, плюс пара стульев и стол, за которым можно было бы и обедать и работать.
        Натан угостил Алекс ароматным кофе и включил музыку. Несмотря на то что вечер еще не наступил, обстановка была более чем романтическая. Алекс снова занервничала, так как Натан опять не сводил с нее глаз.
        Наконец Алекс разозлилась по-настоящему. Почему она, взрослая, знающая себе цену женщина, начинает смущаться и глупо хихикать, как пятнадцатилетний подросток, под прицелом пристального взгляда Натана? Ну вот, он опять на нее смотрит. Взгляд его серьезных внимательных зеленых глаз, казалось, проникал в душу, сканировал ее насквозь.
        Как на рентгене, мелькнула у Алекс мысль, и она потребовала:
        - Прекрати на меня так смотреть!
        - Как? - спросил спокойно Натан.
        - Так… - Она и сама не могла объяснить, как именно. - Просто перестань.
        - Тебя это смущает?
        - Да! - выпалила Алекс. - Впрочем, нет. Я не привыкла.
        - К чему?
        - К тому, что на меня смотрят! - выйдя из себя, рявкнула Алекс.
        - На тебя никто никогда не смотрит, что ли?
        - Смотрят, но не так.
        - А как?
        Бред какой-то, подумала Алекс, отворачиваясь. Весь этот разговор - бред. С чего начали, к тому и пришли. Почему меня так нервирует его взгляд?
        В то же время она не могла сказать, что ей неприятно внимание Натана. Просто в душу закрадывались совершенно нелепые подозрения вроде: а вдруг он умеет читать мои мысли? В глазах Натана светилось что-то такое, что Алекс терялась. Будто Натан прожил уже не одну жизнь и все про всех знает.
        Я сильная. Я умная, начала Алекс свою обычную мантру, которую произносила всякий раз, когда ей нужно было успокоиться. Меня нельзя вывести из себя.
        Неправда. На самом деле она очень ранима, хотя и прячется за оболочкой сильной женщины. Может быть, именно поэтому ее смущал взгляд Натана? Она боялась, что он разглядит ее настоящую - ведь Алекс пряталась от всех уже много лет.
        Так было комфортно, так никто не мог причинить ей боль. Она слишком боится боли. Сколько раз Алекс доверялась людям, отдавала им частицу себя, открывала свою душу и получала потом в эту самую душу плевок… Она так устала от пощечин и боли!
        И тем не менее с Натаном она чувствовала себя в безопасности, но доведенный за многие годы до автоматизма инстинкт самосохранения не позволял ей раскрыть себя.
        - Все, хватит, - с нервным смехом сказала она, повернулась к Натану и посмотрела ему в глаза, изо всех сил стараясь не отводить взгляд. - Проверим, кто кого пересмотрит.
        Натан, казалось, удивился.
        - Ну что ж, хорошо, - сказал он. - Давай проверим.
        Алекс нервничала, но не могла себе позволить проявить это. Она продолжала играть роль человека, который всегда все контролирует: от банковского счета до собственных эмоций.
        Но тут она заметила, что Натан тоже нервничает. Алекс было известно, что скрещенные на груди руки - закрытая поза. Значит, Натан пытается отгородиться от чего-то… Или от кого-то. От нее?
        - От кого ты хочешь спрятаться? - спросила она, не отрывая взгляда от широких зрачков Натана.
        - Что?
        - Ты скрестил руки. Это закрытая поза.
        Он усмехнулся.
        - Из тебя получился бы отличный психолог.
        Алекс тоже улыбнулась и взяла его ладони в свои.
        - Так будет лучше. Я хочу знать, что ты мне открыт.
        Да, так лучше. Так она контролирует ситуацию. Так он в прямом смысле у нее в руках.
        Однако Алекс продолжала бить нервная дрожь. Ей было так плохо, что она с трудом сдерживалась, чтобы не отвести взгляд. Однако она тут же почувствовала, что руки Натана тоже дрожат. О чем она и не преминула тотчас сообщить ему.
        - У меня никуда не годные нервы, - попытался оправдаться Натан.
        Ну конечно. Ладно, примем и такую версию, подумала Алекс, но ничего не сказала.
        В первые двадцать минут она чувствовала себя не в своей тарелке. Еще бы. Если бы кто-нибудь из клиентов или даже из подчиненных увидел Алекс сейчас, они были бы несказанно удивлены: непобедимая Алекс Бенсон занимается ерундой - вот уже полчаса смотрит в глаза незнакомому мужчине, держа его за руки. И нервничает. Так могут поступать подростки, а не взрослые люди.
        Хотя кто устанавливал эти дурацкие правила? Почему она хоть иногда не может делать то, что хочет? Почему не может быть ребенком, если ей это нравится?
        И Алекс просто попыталась раствориться в своих ощущениях.
        Играла музыка, Алекс чувствовала тепло рук Натана и куда-то улетала, глядя ему в глаза. Ей мучительно хотелось узнать, о чем он думает, но так же ей было страшно оттого, что он может уметь читать мысли.
        Ведь он - это она, а она - это он.
        Алекс думала о том, что нашла свою вторую половинку и что эта половинка пока не любит ее.
        Сколько ей понадобится времени, чтобы излечить его от боли прежней любви? И от самой любви. А захочет ли он лечиться?
        - О чем ты думаешь? - вдруг спросил ее Натан.
        В его зеленых глазах то вспыхивал, то погасал какой-то огонек, природа которого была непонятна Алекс.
        - А о чем думаешь ты? - ответила она вопросом на вопрос.
        - Не хочешь мне сказать?
        - А ты мне?
        - Нет, - сказал Натан. - Почему бы тебе не рассказать мне о своих мыслях первой?
        - А если я думаю о том же, о чем думаешь ты?
        Глаза Натана погрустнели.
        - Это было бы просто великолепно, - тихо произнес он.
        - Почему? - тут же спросила Алекс.
        Натан улыбнулся.
        - Не пытайся меня поймать.
        Они снова надолго замолчали. Алекс любила смотреть людям в глаза, любила, когда они отводили взгляд первыми. Редко бывало наоборот. Она всегда хотела, чтобы нашелся человек, под взглядом которого она опустит глаза. И вот нашла. Теперь она будет учиться смотреть ему в глаза.
        Зачем? А кто его знает. Но только ей это очень нужно.
        - Когда я смотрю тебе в глаза, я куда-то улетаю, - с нервным смешком сказала Алекс.
        - Тебе это не нравится?
        - Нравится, но я боюсь не вернуться.
        - Не бойся, - почти прошептал Натан и крепче сжал ее руки.
        Она не боялась. Алекс впервые за многие годы забыла обо всех своих проблемах и перестала бояться.
        Я теперь никому тебя не отдам, подумала Алекс. Никогда и никому. Я помогу тебе. Я сделаю все, что будет в моих силах, только чтобы ты был счастлив. И мне ничего не нужно взамен. Совсем ничего. Только знать, что ты счастлив.
        В дверь позвонили, и Алекс вздрогнула.
        - Ты ждешь кого-то?
        Натан покачал головой.
        - Нет.
        - В любом случае нужно открыть, - сказала Алекс, хотя она совсем не хотела прерывать их медитацию.
        Натан отвел взгляд, выпустил ее руки, и Алекс сразу стало грустно и одиноко. Он вышел, и она взглянула на часы.
        Ого! Два часа подряд мы просто смотрели друг другу в глаза! Я бы просидела еще два, подумала Алекс с грустью. Да что там два, я бы провела так всю свою жизнь!
        В комнату вошли Натан и Марк. Марк улыбался во весь рот.
        - Ну как дела, детка? - спросил он. - Я вот тут решил заехать к вам ненадолго. Все равно мимо проезжал.
        Вот гаденыш, подумала Алекс беззлобно. Почему я не удивляюсь?
        - Чем вы тут занимались? - спросил Марк и оглядел комнату.
        Уж явно не любовью, хотела огрызнуться Алекс. Интересно, если рассказать, что мы два часа смотрели с друг другу в глаза, мой замечательный кузен поверит?
        - Общались, - ответил Натан. - Может, кофе?


        Марк не мог не приехать к Натану на следующий день. Алекс ничего не желала рассказывать своему кузену. Марк буквально не находил себе места, изнывая от любопытства: как это так, в жизни двух его лучших друзей происходит что-то необычное, а он не в курсе!
        Натан, казалось, не удивился, увидев его на пороге.
        - Решил ненадолго заскочить, - сказал Марк.
        - Просто проезжал мимо. - Натан улыбнулся. - Ты всегда так говоришь, когда нужно придумать повод для визита.
        - Меня раскусили! - Марк рассмеялся.
        Он плюхнулся на диван и сложил ладони на животе.
        - Я слушаю тебя, сын мой, - сказал он, глядя на Натана.
        - Я люблю ее, - сказал Натан, зная, о чем хочет спросить его лучший друг.
        - Уже? - изумился Марк. - Ты не ошибся?
        - Разве можно ошибаться в этом чувстве?
        - Еще как!
        - Я не ошибся, - твердо сказал Натан. - Я действительно люблю ее. Мы две половинки, которые наконец встретились.
        - Ты точно ничего не путаешь? Может быть, это только сексуальное влечение, а ты принимаешь его за любовь?
        - Сексуальное влечение присутствует, - признал Натан с улыбкой, - но оно стоит на втором месте после желания просто быть рядом с Алекс, разговаривать с ней, смотреть на нее.
        - Не стану говорить, что ты меня не удивил. Не думал, что все произойдет так быстро.
        - Быстро? Да я искал ее всю свою жизнь! - воскликнул Натан, и в его зеленых глазах зажегся огонь. - Мне понадобилось ошибиться тысячу раз и три тысячи раз разочароваться, чтобы наконец встретить ту единственную женщину, с которой я хочу быть всегда.
        - И умереть в один день, - протянул Марк, будто распевал псалом, и добавил: - Желательно от оргазма.
        - Вечно ты умудряешься все опошлить!
        - Я возвращаю тебя к прозе жизни, дружище, - сказал Марк и подошел к бару. - Я тут похозяйничаю у тебя немного, раз уж ты сам ничего мне не предлагаешь.
        Натан рассмеялся.
        - Извини, я не думал, что ты позволяешь себе спиртное в начале рабочего дня.
        Марк демонстративно взглянул на наручные часы.
        - В начале, говоришь? Уже два часа дня! Мой рабочий день можно считать законченным.
        - Интересно знать, что по этому поводу думает Алекс.
        - Ну вот, уже началось! - Марк огорченно вздохнул. - Теперь вы будете во всем поддерживать друг друга и совсем меня заклюете.
        - Вряд ли. Тебя ничем нельзя пробить.
        - И что же ты собираешься делать со своей любовью? - спросил Марк, который имел привычку перескакивать с темы на тему.
        Натан присел на краешек стола и задумчиво уставился в потолок.
        - Я не знаю, - наконец произнес он. - Действительно не знаю. Я не могу жить без нее - это абсолютно точно. Но что чувствует она? Если вообще что-то чувствует?
        - Во всяком случае, при упоминании твоего имени она краснеет, как подросток.
        - Да? - Натан заинтересованно взглянул на него. - А что она говорит обо мне?
        - Знаешь, я прихожу к выводу, что мужчины более болтливые существа, чем женщины. Алекс молчит. Я пытался вывести ее на откровенный разговор, но она избегает тем о своих чувствах.
        - Ничего удивительного.
        - Я бы на твоем месте действовал более настойчиво, Натан.
        - Не хочу причинять ей боль.
        - Я не имел в виду, что настолько настойчиво, - попытался пошутить Марк. - Как ты можешь причинить ей боль, дурачина?
        - Ты говорил, что она любит этого Эда…
        - Да, но мне кажется, что самое время помочь ей забыть о нем.
        - А ты уверен, что она этого хочет?
        - Никто не может быть в чем-либо уверенным на сто процентов, - философски изрек Марк. - Что ты от меня хочешь? Чтобы я предоставил какие-то гарантии того, что у тебя с Алекс все получится? Может быть, принести документ, заверенный нотариусом?
        - Теперь мне кажется, что ты меня отговариваешь. - Натан грустно улыбнулся.
        - Что вы вчера делали столько времени вместе? - спросил Марк раздраженно. - Будь я на твоем месте, давно бы уже затащил ее в постель. А вы небось все о душе разговаривали!
        - Марк, не все в этом мире сводится к плотским удовольствиям.
        - В вашем возрасте быть романтиками просто стыдно, - заявил Марк.
        - Кто тебе такое сказал?
        Марк махнул на все рукой. Этих двоих невозможно переубедить в чем-то.
        Тоже мне, люди искусства, подумал он с раздражением. Я вот тоже отношусь к творческой элите, но тем не менее не забываю о том, что одними разговорами о высоком сыт не будешь.
        - Мы вчера два часа просто смотрели друг другу в глаза не отрываясь.
        - Дети, - проворчал Марк. - Ну и что ты высмотрел?
        - Она боится любить.
        - Так помоги ей! Я столько слышал о том, что ты хочешь сделать этот мир лучше. Помоги хотя бы одному человеку. А, да что там, ты даже себе не можешь помочь, это не она - это ты боишься.
        - А я - это она, - сказал Натан. - Ты прав, Марк. Нужно что-то делать.

6

        Марк вошел в кабинет Алекс с твердым намерением разобраться в том, что же она все-таки чувствует к Натану. Марк любил их обоих. Они были его лучшими друзьями, и он был бы счастлив, если бы между Александрой и Натаном возникли чувства. Поэтому Марк даже забыл на время о собственных проблемах, так он переживал за этих двоих.
        Марк просто сам себя не узнавал.
        Вот уж не думал, что буду когда-нибудь выступать в роли свахи, с усмешкой думал он. Впрочем, пока я что-то не очень продвинулся на этом поприще.
        Алекс сидела за компьютером, обхватив голову руками. Выглядела она смертельно измученной.
        - Прекрати так сжимать голову - треснет, - посоветовал Марк.
        - Она и без того у меня почти треснула, - простонала Алекс. - Иногда мне начинает казаться, что я занимаюсь совсем не своим делом.
        - Ну вот, приехали! - Марк рассмеялся. - Если тебе что-то не удается придумать сразу, то не надо тут же хвататься за веревку и мыло. Отдохни. А потом идея сама придет.
        - Как же, жди. У меня нет времени.
        Марк потрепал Алекс по волосам.
        - Дорогая сестричка, - произнес он. - Так недолго и в больницу для душевнобольных попасть. Отвлекись, давай поговорим на более приятные темы.
        Алекс потерла глаза.
        - На какие, например?
        - Например, о Натане.
        Алекс удобнее устроилась в кресле.
        - С удовольствием поговорю о нем. Что тебя беспокоит, Марк?
        - Не разыгрывай прием у психолога, пожалуйста, - попросил Марк. - Мне необходимо знать, что ты к нему чувствуешь.
        - Зачем тебе это?
        - Не думай только, что Натан попросил меня что-то узнать, - поспешил сказать Марк. - Я вчера долго разговаривал с ним о тебе.
        - Перестань лезть ко мне в душу! - возмутилась Алекс. - Почему я вас стала так беспокоить?
        - Я хочу тебе счастья, дурья твоя башка!
        - Научись сначала заботиться о себе!
        Марк изо всех сил пытался ее понять, но не мог.
        - Ты боишься, что он окажется таким же, как все? То есть самовлюбленным эгоистом, который причинит тебе боль в очередной раз?
        - Нет, - Алекс покачала головой, - я знаю, что Натан не такой, как все. Это странно и замечательно одновременно. Я боюсь не его я боюсь себя.
        - Себя?
        - Я боюсь, что причиню ему боль.
        Марк неожиданно рассмеялся.
        - Угадай, что он совсем недавно мне сказал насчет тебя?
        - То же самое? - грустно спросила Алекс.
        - Представь себе.
        - Ничего удивительного, - сказала она задумчиво. - Мы слишком похожи.
        - Ты - это он, а он - это ты. Что может быть проще? Почему вы сомневаетесь, глупые?
        - Человеку свойственно сомневаться, - патетически процитировала Алекс.
        Марк фыркнул.
        - Это ты будешь своим внукам рассказывать, а не мне. Почему непременно нужно бояться и сомневаться? Не лучше ли рискнуть? Если не получится, то не получится, а если все-таки…
        - Нет, давай уж остановимся на варианте «а вдруг не получится». У меня всегда было только так.
        - Это не значит, что всю жизнь тебя будут преследовать неудачи, Александра. Почему тебе не может повезти?
        Алекс пожала плечами.
        - Оставь меня в покое, Марк. Я не хочу больше говорить на эту тему.
        - А я хочу и буду! Потому что если я не скажу, то никто не скажет. И никто, кроме меня, не втолкует в ваши дурные головы, что вы совершите самую большую ошибку в жизни, если не рискнете.
        - Отстань.
        - Не отстану. Как ты можешь причинять ему боль?
        - Если по твоей теории, - усмехнулась грустно Алекс, - я - это он и наоборот, то Натан тоже переживал неудачи. Я не хочу оказаться очередной его ошибкой. Я не боюсь за себя. Я столько раз обжигалась, что больше ничего не чувствую, понимаешь? Я уже поставила крест на своих отношениях с мужчинами.
        - Тебя лечить надо. Ты поставила крест на себе? Что ты только мелешь? Тебе даже тридцати нет, ненормальная!
        - Да, я ненормальная, - спокойно согласилась Алекс. - Так что отвяжись, в который раз тебя прошу.
        Она встала и вышла, хлопнув дверью. Если Марк не желает покинуть ее собственный кабинет, то она не гордая - сама уйдет.
        Алекс шла по коридору и старалась отогнать от себя грустные мысли.
        Рискнуть? Ради чего? Она так устала! Да, она никогда не встречала такого человека, как Натан. Это действительно ее мужчина. Но это не значит, что она будет строить с ним какие-то отношения. Нет. Для чего? Он так похож на нее, что иногда ей становилось страшно. Вторая половина? Ну нет… А если да?
        Алекс остановилась и прижалась лбом к холодной стене коридора. Она не может не общаться с Натаном. Ей спокойно с ним. Но с другой стороны, ее смутное желание быть рядом с ним вряд ли воплотится во что-то конкретное. Это ведь только ее желание. Натан ничем не дает понять, что у него есть какие-то чувства, кроме обычного вежливого интереса к ней. К тому же он любит другую.
        Если бы не Марк, Алекс не мучилась бы сомнениями. Она ни за что не сделает первый шаг. Именно потому, что уверена в том, что Натану она безразлична.
        - Александра? С вами все в порядке?
        Алекс обернулась. Перед ней стояла ее секретарша.
        - Да, все нормально, Джейн. Все как нельзя лучше.
        Алекс глубоко вздохнула и решительно отправилась обратно в свой кабинет выдворять оттуда зарвавшегося кузена.


        Порывы сильного ветра почти сбивали с ног, дождь лил так, словно природа решила за один день вылить годовую норму влаги. Алекс, обеими руками вцепившись в зонтик, чувствовала себя Мэри Поппинс.
        Она с трудом различала, что творится в десяти шагах от нее. Внезапно она почувствовала, что чьи-то руки подхватили ее и вытянули из ненастного круговорота.
        Алекс очутилась под навесом и только тут увидела того, кто спас ее от неминуемой гибели в луже воды.
        Это был Марк. Он счастливо улыбался, хотя на нем не было и сухой нитки.
        - Не понимаю, почему ты выглядишь таким довольным, - изумилась Алекс. - Ну и погодка!
        - Я тебя сразу узнал по твоему ярко-розовому зонтику, - сообщил Марк. - Ты чуть было не улетела в поднебесье.
        - Если бы не ты, наверное, ветер унес бы меня на другой конец города.
        Марк рассмеялся.
        - А что, неплохой способ передвижения. Не надо тратиться на такси. В этом есть только один минус: такая погода бывает нечасто. Кстати, а где твоя машина?
        - В ремонте, - проворчала Алекс, стряхивая с зонтика воду. - А твоя?
        - Там же. Чувствую, что скоро снова перейду на городской транспорт.
        - Я и так тебя редко наблюдаю в агентстве. А если ты начнешь добираться до места работы на автобусе, то я и подавно тебя не увижу.
        Алекс осмотрелась. Они стояли под навесом маленького кафе. Вокруг них теснились такие же вымокшие, как и они сами, люди.
        - Может быть, нам стоит сесть за столик и выпить кофе? - Предложила Алекс. - Раз уж мы тут застряли.
        Сквозь стеклянные витрины кафе хорошо просматривался уютный зал. Один из посетителей вышел оттуда, и через приоткрытую дверь на Алекс и Марка пахнуло теплом и вкусными запахами. Остальные тоже потянули носом.
        - Идем скорее. - Марк потянул Алекс за собой. - Иначе нас могут опередить, и мы останемся с носом.
        Алекс уселась за столик и облегченно вздохнула. Она жутко замерзла, к тому же зонтик ничуть не спас ее от косых струй дождя.
        Марк сделал заказ, и, пока они ждали кофе и пирожные, Алекс занималась своим любимым развлечением, которому предавалась, когда оказывалась в людном месте: разглядывала окружающих ее людей. Она не раз таким образом черпала идеи для сценариев показов. Но сейчас Алекс недолго наблюдала за посетителями кафе, потому что к ним приблизилась симпатичная темноволосая женщина и поздоровалась с Марком.
        - Привет, вот уж не думала, что тебя можно встретить в этом заведении.
        - Мариам? - Марк расплылся в улыбке. - Я тоже не знал, что ты сюда захаживаешь. Познакомься, это моя кузина Александра.
        Мариам подарила Алекс улыбку и снова обратила все свое внимание на Марка.
        - Давненько не виделись. Как поживаешь?
        - Присаживайся к нам, если хочешь, - предложил Марк. - Поболтаем.
        - К сожалению, не могу. Меня ждут. Я просто хотела узнать, что у тебя нового.
        - Все как обычно, как видишь.
        - Да уж, ты ничуть не изменился.
        Марк улыбнулся.
        - Я вообще не меняюсь. Не имею такой привычки. У меня та же работа, те же друзья…
        - Неужели ко всему прочему у тебя появилась и постоянная женщина? - поддразнила его Мариам.
        - О нет. И здесь я тоже не изменился.
        Мариам рассмеялась, потом взгляд ее стал задумчивым. Было видно, что она размышляет о чем-то важном для нее.
        - Отлично. - Марк с деланным равнодушием пожал плечами. - По-моему, тебя зовут.
        Мариам оглянулась и поспешила попрощаться с Марком.
        - Было приятно с вами познакомиться, Александра, - сказала она, хотя ни разу за все время разговора не обратила на Алекс никакого внимания. - Пока, Марк. Передавай привет Натану.
        - Кто это? - спросила Алекс, наблюдая за тем, как Мариам идет к своему столику, где ее ждал какой-то мужчина.
        - Это бывшая пассия Натана, - с неохотой ответил Марк.
        Алекс посмотрела на Мариам уже более заинтересованно.
        - Да? Та самая женщина, по которой он до сих пор сходит с ума?
        Марк поперхнулся кофе.
        - До сих пор? Кто тебе об этом сказал? Она уже давно ему безразлична.
        - Похоже, у тебя неверная информация, - сказала Алекс, вспоминая их с Натаном разговор. - Он любит ее.
        Марк покачал головой. Уж не потому ли Алекс ведет себя так настороженно: считает, что сердце Натана занято другой? Однако он не успел ничего выяснить, так как Алекс внезапно рассмеялась.
        - Сегодня день бывших, - весело произнесла она.
        Через несколько секунд к ним подошел Эд.
        Марк не смог сдержать улыбки. Жаль, что Натана здесь нет. Он тоже от души посмеялся бы над этой ситуацией.
        - Добрый вечер! - произнес Эд и, не дожидаясь приглашения, уселся за их столик. - Коротаете время за чашечкой кофе? Вот уж не ожидал сегодня вас здесь увидеть.
        У Алекс возникло ощущение дежавю, и она переглянулась с Марком, который, похоже, испытывал то же самое.
        - Разве это какое-то особое кафе? - спросил Марк. - Почему мы не могли здесь оказаться?
        Эд пожал плечами. Он произнес эту фразу, совершенно не задумываясь над ее смыслом. Просто надо было что-то сказать.
        - Как поживаешь, Эд? - спросила Алекс.
        - Ничего нового. Одни проблемы. А у тебя, как я слышал, жизнь бурлит.
        Алекс вздрогнула: что он имеет в виду? Однако она быстро успокоилась. Ну откуда он может знать о ее чувствах к Натану, если она даже самой себе боится в них признаться?
        - Ты имеешь в виду мой бизнес? - спросила она.
        - Ну да, а что же еще?
        - Еще может быть бурная личная жизнь, - с невинным видом заметил Марк.
        Алекс кинула на него испепеляющий взгляд.
        Почему Марк вечно лезет не в свое дело? И тем более ему не следовало намекать на ее гипотетическую личную жизнь при Эде. Хотя, с другой стороны, ее бывшему бойфренду вряд ли есть до этого дело. Он никогда не интересовался частной жизнью Алекс. Тогда как сам частенько рассказывал ей о своих пассиях, среди которых, кстати, было даже несколько ее приятельниц.
        - Личная жизнь? - На этот раз вопреки ожиданиям Алекс в глазах Эда мелькнул интерес. - Только не говори, что ты собралась замуж.
        - А что в этом такого? - Почему-то пренебрежительный тон Эда задел Алекс за живое. - Ты считаешь, что я не могу обзавестись семьей?
        Эд покачал головой.
        - Не считаю. Просто тебе прежде всего нужен человек, с которым ты будешь чувствовать себя комфортно эмоционально.
        У Марка отвисла челюсть. Он не ожидал, что Эд, которого Марк считал довольно поверхностной личностью, не интересующейся ничьими, кроме собственных, интересами, настолько хорошо знает Алекс.
        - Ты прав, Эд.
        - Так ты выходишь замуж?
        - Нет. Я пока не нашла человека, который устраивал бы меня полностью.
        Марк - уже в который раз - захлебывался кофе.
        Что она несет? А как же Натан? Или она действительно по-прежнему так влюблена в Эда, что больше ни о ком не хочет слышать?
        Алекс посмотрела в окно. Дождь почти перестал, и даже порывы ветра стихли. Она взглянула на часы.
        - Кажется, мне пора, - сказала она. - Еще увидимся, Эд. Марк, встречаемся завтра утром в моем кабинете. У нас еще море дел.
        Она поднялась и вышла из кафе.
        Надо же, размышляла Алекс, за каких-то полчаса я увидела бывшую - впрочем, и нынешнюю тоже - любовь Натана и свою прошлую любовь!
        Алекс снова вспомнила о любимых случайностях. Словно судьба давала ей возможность поразмыслить над происходящим и право сделать выбор.
        Впрочем, что касается ее, Алекс, то свой выбор в любви она давно уже сделала. Она любит Натана. Хотя знакомы они всего лишь… - Алекс подсчитала в уме - шесть дней. Да, сегодня шестой, потому что утром она разговаривала с Натаном по телефону.
        Сколько ей еще мучиться в сомнениях? Хоть бы какая-нибудь определенность! Ей даже легче было бы, если бы Натан дал понять, что она ему не нужна. Только бы не эта жуткая неизвестность!

7

        - Я хочу что-нибудь необычное, - говорил клиент. - Что-нибудь, чего ни у кого еще не было.
        Алекс с трудом подавила зевок. Сколько раз она это слышала. Все хотят чего-то необычного, не имея ни малейшего представления о том, что они желают на самом деле.
        - Понимаете, - привычно начала объяснять Алекс, - мне нужно твердо знать, как вы представляете этот показ. Насколько я поняла, это будет показ осенних моделей одежды?
        - Именно.
        - Ваши потенциальные покупатели - кто они? - спросила Алекс, начиная выуживать информацию, необходимую ей для того, чтобы придумать очередную идею очередного показа.
        Однако клиент только пожал плечами.
        - Обычные люди: как вы, ваша секретарша, любая женщина.
        Ага, одежда исключительно женская. Уже что-то.
        - То есть вы хотите сказать, что эта линия одежды подходит для женщин любого возраста, достатка, социального положения?
        Клиент задумался.
        - Пожалуй, нет, - наконец произнес он. - Определенные рамки существуют.
        Да неужели же дошли до сути? - обрадовалась Алекс.
        - Например? - спросила она.
        - Наши клиентки - женщины примерно от двадцати пяти и до сорока лет.
        - Социальное положение?
        - Не имеет значения. Потому что любая женщина имеет право быть красивой, - пафосно ответил клиент.
        - Значит, цена подойдет всем?
        - Практически, - уклончиво ответил клиент.
        Ладно, это в конце концов не мое дело, подумала Алекс. Об остальном позаботится отдел рекламы.
        - Как вы представляете себе показ? Может быть, у вас есть какие-то особые пожелания?
        - Я их уже вам изложил.
        Ну как же, как же: что-нибудь, чего ни у кого еще не было…
        - Хорошо. - Алекс выложила перед ним несколько сценариев показов, которые планировались когда-нибудь быть проведенными.
        Клиент просмотрел их все и с тоской взглянул на Алекс. Видно, он был разочарован, что его не поняли.
        - Ни одно из этого не подходит.
        - Но ведь этого ни у кого еще не было, - не без сарказма сказала Алекс.
        - Все равно не то.
        - Хорошо, мы подумаем, что еще вам можно предложить. Я позвоню вам завтра около двух часов.
        Клиент вышел, оставив Алекс в раздражении. Если они сами не знают, чего хотят, почему это должна знать она? Она вызвала к себе Марка, пусть он тоже помогает ей.
        Алекс была рассержена. Она прекрасно знала, что Марк и без того выполняет большую часть так называемой грязной работы, но сегодня на нее напала такая хандра, что ей просто необходимо было общество. Алекс вот уже несколько дней не общалась с Натаном - тот был слишком занят. И оттого настроение у Алекс упало до отметки со знаком минус.
        Она не могла не слышать и не видеть Натана. Алекс понимала, что становится зависимой. Словно наркоманка.
        Алекс закрыла лицо руками. Несмотря на то что вот уже которую неделю находилась на распутье, она абсолютно была счастлива!


        Алекс жутко озябла по дороге домой. В машине совершенно некстати сломался обогреватель, а ее шофер так же совершенно некстати не заметил этого. Алекс могла бы и сама управлять автомобилем, но когда-то поклялась себе, что никогда не сядет за руль. Марк пытался ее переубедить, обвиняя в глупых страхах, но Алекс не поддавалась.
        - Ты не такая большая шишка, чтобы ездить с шофером, - сказал он.
        - Ну и пусть. Если я буду вызывать такси всякий раз, когда мне надо куда-нибудь добраться, то разорюсь.
        - Но почему ты так боишься автомобилей?
        - Водить машину - не женское занятие.
        Марк покачал головой.
        - Что ж, многие мужчины сейчас аплодировали бы тебе стоя.
        - Почему?
        - Потому что все представители сильного пола считают, что женщина за рулем - хуже чем обезьяна с автоматом.
        - Твой плоский юмор меня уже достал, - проворчала Алекс.
        - И все же я думаю, что есть какая-то более существенная причина в том, что ты не хочешь садиться за руль.
        - Просто я когда-то думала о том, что будет, если я собью человека, - задумчиво сказала Алекс. - Я не смогу с этим жить.
        Марк закатил глаза.
        - О женщины! Вечно придумывают себе проблемы!
        Так или иначе, но Алекс ездила с шофером. И была избавлена от всех хлопот с автомобилем, кроме, конечно, счетов из автосервисов.
        Вот и теперь ей грозят новые расходы, раз уж обогреватель так не вовремя вышел из строя.
        Алекс с трудом повернула ключ в замочной скважине окоченевшими пальцами. Как хорошо после трудного рабочего дня оказаться в своем любимом, родном, теплом до…
        Алекс, произносившая про себя этот монолог, удивленно застыла на пороге собственной квартиры. Сначала она подумала, что у нее галлюцинации. И хорошо, если бы это было так. Потому что, как только Алекс открыла дверь, ей на ноги буквально хлынула вода.
        Она вошла в квартиру и остановилась посередине прихожей в луже воды.
        - Ну наконец-то!
        Алекс вздрогнула от неожиданности. В дверь вломилась ее соседка, которая жила этажом ниже. Это была дородная женщина лет сорока, которая постоянно ходила в бигуди. По крайней мере, без них Алекс ее никогда не видела. Женщину звали Хелен. Алекс слышала, что Хелен жуткая скандалистка, но убедиться в справедливости таких обвинений ей предстояло только сейчас.
        - Мы уже хотели взламывать дверь! - воскликнула Хелен. - Где вы шляетесь столько времени?
        - Вообще-то на работе, - сказала Алекс робко.
        - Посмотрите, что вы тут натворили! Это же потоп.
        Трудно не заметить, подумала Алекс.
        - Я сама в шоке, - сказала она, пытаясь успокоить Хелен. - Надо выяснить, что произошло.
        - Что произошло?! - завопила Хелен. - Да у меня с потолка течет с обеда!
        - Почему же вы мне не позвонили? - спросила Алекс, проходя на свою кухню.
        Хелен прошествовала за ней.
        - Я звонила, - заявила она. - Но ваша секретарша сказала, что вы уже ушли. Разве можно уходить с работы сразу после обеда?
        - Можно работать не только непосредственно сидя в офисе, - машинально продолжала разговор Алекс. - Что-то случилось с трубой.
        - Ясное дело, что-то с ней случилось, раз уж тут наводнение. Весь дом с утра сидит без воды, зато у вас ее в избытке.
        - Вы же сказали, что аврал начался после обеда.
        - Не придирайтесь к словам! Лучше скажите, что вы собираетесь со всем этим делать?
        - Первым делом - вызвать сантехника, - сказала Алекс и подняла трубку телефона. - Кстати, а почему вы не сообщили моей секретарше, что творится у меня дома? Она непременно связалась бы со мной.
        Хелен проворчала что-то невнятное и вышла в прихожую. Алекс двинулась за ней, удивляясь про себя, как могло такое произойти в новой квартире. Ведь все было в порядке.
        После внимательного осмотра Алекс поняла, что ей теперь придется делать в квартире ремонт.
        - Час от часу не легче! - вздохнула она. - У меня и так ни на что не хватает времени.
        - Это вы о чем?
        Алекс вздрогнула. Она-то думала, что Хелен давно ушла.
        - О том, что мне придется оплачивать ремонт и в вашей квартире, - сказала Алекс. - У вас потолок сильно пострадал?
        - Хорошо, что не рухнул, - изрекла Хелен. - Удивляюсь вашему спокойствию. Где это видано: у нее в доме полный бардак, а она безмятежна, как младенец.
        - Что же я, по-вашему, должна вопить и биться в истерике? - не выдержала Алекс. - Можете не волноваться, я возмещу ущерб, причиненный вам.
        - А кто мне заплатит за моральный ущерб? - поинтересовалась Хелен с ехидной усмешкой.
        - Какой еще моральный ущерб? - удивилась Алекс.
        - Я полдома на уши поставила! - заявила Хелен почти что с гордостью.
        - Был бы толк, - сказала Алекс тихо.
        Ей с большим трудом удалось выпроводить соседку. Та все никак не хотела уходить и продолжала возмущаться тем, что у нее безнадежно испорчен потолок.
        А у меня безнадежно испорчена квартира, подумала Алекс.
        Она собрала самые необходимые ей вещи, сложила их во вместительную сумку и собралась было обзванивать гостиницы в поисках свободного номера, как приехал Марк.
        - Я совсем забыла, что ты должен привезти мне эскизы, - сказала Алекс, открывая ему дверь. - Не удивляйся, пожалуйста, у меня здесь небольшая авария.
        - Небольшая? - Марк с изумлением осмотрелся. - Ты что, решила принять ванну и забыла выключить воду?
        - Я пока еще и сама не знаю, что могло случиться, - ответила Алекс со вздохом. - Вот собралась переезжать, пока здесь все не приведут в порядок. Я сама ни за что не справлюсь с ремонтом, к тому же у меня вообще нет времени. Так что мой кошелек опять похудеет.
        - Где ты собралась жить? - поинтересовался Марк.
        - Сейчас позвоню в гостиницу.
        - Не стоит. - Марк подхватил ее сумку. - Ты едешь ко мне. Неужели я оставлю свою кузину в беде? - сказал он, заметив, что Алекс хочет ему возразить. - И не спорь со мной. Ты во всем мне помогаешь, могу же и я сделать что-нибудь полезное?


        Какое замечательное изобретение сотовый телефон! - думала Алекс, улыбаясь, когда писала сообщение Натану.
        Всего лишь нужно нажать пару кнопок, и ты можешь услышать родной голос любимого человека, где бы этот человек ни находился в данный момент. Или передать сообщение. Простое коротенькое послание, допустим, в три слова «я люблю тебя» способно поднять настроение с нулевой отметки до максимума. Алекс вспомнила свою близкую подругу, которая восхищалась вообще всеми чудесами техники: от микроволновой печи до пульта дистанционного управления. Сейчас сама Алекс была близка к тому же состоянию эйфории.

«Сообщение не может быть отправлено», вдруг высветилось на экране.
        Алекс нахмурилась.
        Что за чушь? Почему не может быть отправлено? Надо попробовать еще раз.

«Сообщение не может быть отправлено».
        Алекс потрясла телефон, как будто это могло чем-то помочь, и снова упрямо нажала на кнопку.

«Сообщение не может быть отправлено».
        О чем там она думала пару минут назад? Чудо техники? Как бы не так! Дурацкий телефон! Кто только придумал сотовую связь?! Почему нельзя отправить сообщение?
        Алекс начинала злиться, а когда она злилась - настроение резко ухудшалось. На смену недавней эйфории приходило состояние полной обреченности и апатии.

«Сообщение не может быть отправлено»…
        - Да чтоб тебя! - воскликнула Алекс в сердцах.
        Ей безумно захотелось хлопнуть телефон об пол, но она сдержалась.
        - Ты себя хорошо чувствуешь? - В комнату заглянул Марк. - Мне показалось или ты разговаривала сама с собой?
        - Нет, я разговаривала с сотовым телефоном, - раздраженно сказала Алекс и ограничилась тем, что кинула аппарат на диван.
        - Хочешь сказать, ты разговаривала по сотовому телефону? - уточнил Марк.
        Алекс бросила на кузена разъяренный взгляд, в котором, впрочем, помимо злобы читалась также и безграничная тоска.
        - Я разговаривала с телефоном, - сказала она упрямо. - А еще я иногда разговариваю с микроволновкой, когда она недостаточно разогревает пищу, и с пылесосом, когда он не хочет включаться.
        - Ох уж эти женщины. Ну вы и сказочницы… - Марк покачал головой. - Только женщины могут быть уверены в том, что, если с техникой поговорить по душам, она обязательно заработает. Что случилось-то?
        - Сообщение не может быть отправлено, - повторила Алекс фразу, которая едва ее не свела с ума несколько минут назад.
        - Попытайся позже, - посоветовал Марк.
        - Без тебя я не догадалась бы.
        Марк развел руками.
        - Вижу, ты не в духе, а раз так, то лучше тебя не трогать. Но, может быть, выпьешь кофе с пирожными?
        - Откуда у нас вдруг взялись пирожные? - удивилась Алекс.
        - Я купил их, когда возвращался домой. Не думаешь же ты, что я сам их приготовил?
        - Какой ты стал заботливый, - с сомнением в голосе сказала Алекс. - Только не говори, что ты хочешь попросить меня об одолжении смыться ненадолго из твоей квартиры.
        Марк виновато опустил глаза.
        - Совсем ненадолго, Алекс. Ко мне придет потрясающая девушка и… Это не займет много времени.
        Алекс покачала головой и тяжело вздохнула.
        - Скажи честно: когда я собиралась снять номер в гостинице, ты отговорил меня только потому, что некому готовить тебе обеды и ужины?
        - Не надо так, Алекс. - Она как всегда попала в самую точку, и Марк почувствовал себя последней сволочью. - Ты же знаешь, что я из лучших побуждений.
        - Ладно, - миролюбиво сказала Алекс, поглядывая на телефон, который вдруг разразился трелями, возвещающими о том, что сообщение все-таки будет доставлено. - Скажи, во сколько мне приехать, и я ухожу.
        - Ты можешь быть удивительно прелестным созданием, если только знать, как с тобой разговаривать! - воскликнул Марк, улыбаясь. - Погуляй до одиннадцати… Но на всякий случай позвони, когда будешь возвращаться домой.

8

        Алекс держала в руках дискету, которую передал ей Натан. Он сказал, что это его последняя работа. Роман, работе над которым он посвятил почти год. Алекс уже привыкла, что Натан время от времени присылал ей по электронной почте свои стихи и рассказы, и была рада тому, что он ей доверяет.
        Она принялась за чтение. Алекс засиделась глубоко за полночь, рискуя проснуться утром с головной болью или вообще не проснуться вовремя, но прочла все до конца.
        В голове у нее зародилась одна идея, которую Алекс собиралась воплотить в жизнь в ближайшее время. Натан не хочет сам связываться с издательствами, ну так она с удовольствием сделает это за него. Тем более что у нее было много знакомых среди представителей различных профессий.
        Алекс не сомневалась, что книгу Натана ждет успех. Она преподнесет ему замечательный сюрприз. Алекс хотела это сделать не только потому, что любит его. Она мечтала сама стать для кого-нибудь счастливой случайностью.


        Может быть, мне только это кажется? - спрашивала себя Алекс, идя рядом с Натаном. Или все же не кажется?
        Она замечала, что взгляд его иногда становился слишком нежным, чтобы списывать все на то, что ей показалось. Его случайные прикосновения тоже были чересчур ласковыми. Однако Алекс не могла заставить себя посмотреть на происходящее со стороны. Она боялась ошибиться и сделать неправильные выводы.
        А вдруг она обманывает себя? Алекс так хотела любить и быть любимой, что вполне могла принять желаемое за действительное. В ее сердце было столько нерастраченной нежности, которую она могла бы излить на Натана, что временами ей становилось больно оттого, что она ничего не может сказать ему прямо.
        Они шли по улице, и Алекс удивлялась, какими глупыми могут быть люди, когда всего боятся. Натан удивлялся вслух тому же. Ситуация была смешной и грустной одновременно. Они ничего не говорили прямо, но оба понимали, о чем и о ком идет речь.
        Взрослые люди, а ведут себя, как…
        Как? Бояться, конечно, глупо, но почему-то люди продолжают испытывать страх перед неизвестностью.
        Алекс боялась потому, что не знала, как дальше будут развиваться события, если вдруг кто-то из них двоих сделает первый шаг. Всю жизнь она жила по определенному сценарию развития отношений. Она знала чуть ли не поминутно, как все будет происходить.
        Обычно ее отношения развивались по следующей схеме: она знакомится с мужчиной, он нравится ей, а она ему. Они встречаются какое-то время, потом - постель. Затем они либо расстаются сразу, либо через некоторое время, потому что его не устраивает: ее график работы, ее привычки, она сама. А ее не устраивает: он разбрасывает свои вещи по всей квартире, его техасский акцент, его волевой подбородок…
        Когда люди начинают придираться к таким мелочам, становится понятно, что о любви и речи нет.
        Все укладывалось в сценарий: любовь - секс - расставание - боль.
        Алекс привыкла к этому. Расставание всегда было болезненным, но зато привычным. Когда человек знает свою дальнейшую судьбу, какой бы она ни была, он перестает бояться неожиданностей.
        А в случае с Натаном Алекс не могла ничего знать наверняка. Он был другим. Отношения были другими. Весь мир казался иным.
        И Алекс было страшно. Натан тоже боялся. Он уже знал, что любит ее, но не мог пока признаться Алекс в этом, потому что не мог сказать наверняка, как она к этому отнесется. Алекс может обрадоваться, ответить ему взаимностью, а может и испугаться. Если произойдет последнее - он ее потеряет. Возможно, навсегда. А этого Натан не мог допустить. Однако он знал также и то, что не сможет молчать долго. Когда-нибудь, и судя по всему скоро, Натан проговорится. Он просто не может идти с Алекс рядом и не говорить ей о том, что любит ее.
        Но ведь и она, возможно, тоже его любит. Возможно. Если он правильно понимает язык ее жестов, ее взгляды, ее заигрывания.
        Или же он вообще ничего не понимает в женщинах.


        - Где ты была? - Марк встретил Алекс на пороге и смерил ее подозрительным взглядом.
        Алекс скинула туфли, не отвечая, прошла к себе в комнату, где упала на кровать и закрыла глаза. На губах ее играла блаженная улыбка.
        - Почему ты мне не отвечаешь? - продолжал настаивать Марк. - Это форменное безобразие! Ты пришла домой в одиннадцатом часу вечера.
        - Ты ведешь себя, как ревнивый муж, - сказала Алекс, не открывая глаз. - И я прекрасно знаю причину такого твоего настроения.
        - Да? - с интересом спросил ее Марк. - И в чем же она?
        - А в том, что некому было готовить тебе ужин, негодяй! - воскликнула Алекс, села на кровати и запустила в кузена подушкой.
        Марк подхватил ее и кинул обратно.
        - Угадала. И тебя не мучает совесть, что твой любимый брат остался голодным?
        - Что же ты не попросил свою любимую женщину, чтобы она накормила тебя? - хитро прищурившись, поинтересовалась Алекс.
        Марк погрустнел. Он сел на кровать рядом с Алекс и вздохнул.
        - Потому что вчера я расстался со своей любимой женщиной и еще не успел найти новую, - сказал он. - Так что у меня на самом деле трагедия, а ты где-то ходишь… Где?
        - От любопытства кошка сдохла, - ответила поговоркой Алекс.
        - Ах так! - Марк снова схватился за подушку. - Ну погоди у меня! Наверное, нашла себе какого-нибудь красавца? Я видел, как вокруг тебя вился сегодня утром какой-то импозантный парень.
        - Этот парень старше меня на тридцать лет! - Алекс рассмеялась. - И он наш клиент.
        - Знаем мы этих клиентов. Так где ты была? - в третий раз спросил Марк.
        - Ты же наверняка знаешь, где и с кем я была, - ответила Алекс. - Не строй из себя униженного и оскорбленного.
        - Ну хорошо, - сдался Марк. - Да, я видел машину Натана под своими окнами. Кстати, почему он не зашел?
        - У него много дел, - ответила Алекс.
        - Так много, что на тебя у него есть время, а на меня не оказалось. - Марк обиженно надулся. - Вот они, лучшие друзья! Стоит им обзавестись второй половинкой, как они забывают о тех, кто прошел с ними огонь и воду. И ты не исключение.
        - Я сейчас тебе что-нибудь приготовлю, - смилостивилась Алекс. - Скажи, как ты умудрялся не умереть с голоду? С тех пор как я переехала к тебе, ты только и делаешь, что ноешь. Ты не в состоянии даже пожарить себе яичницу.
        - Не вижу смысла что-то готовить самому, когда в доме живет женщина. Благодарная женщина, - добавил он, - которой оказали большую услугу и не бросили на улице, когда она осталась без крова.
        Алекс поднялась с постели и прошла на кухню.
        - Кстати, кров этой женщины уже почти привели в порядок, - сказала она. - Так что я на днях от тебя съезжаю.
        Марк искренне огорчился и погрустнел.
        - Так я и знал. Снова останусь в одиночестве. Бедный я старый холостяк!
        - Так женись на ком-нибудь, - посоветовала Алекс. - Найди себе милую кошечку, которая будет готовить тебе еду, ждать с работы по вечерам и подавать тапочки.
        - Хватит с меня кошечек, - проворчал Марк. - Они все рано или поздно выпускают коготки и начинают кусаться. К тому же не забывай, что все кошки любят гулять сами по себе. А это меня не устраивает. Где бы найти женщину, которая полюбит меня такого, какой я есть, и выдержит мой несносный характер?
        - И твои любовные похождения, - добавила Алекс, нажимая на кнопки микроволновки.
        - Могу поклясться, - сказал Марк, - что, если такая женщина найдется, я забуду обо всех остальных.
        Алекс промолчала, но ее молчание говорило гораздо красноречивее любых слов.
        - Она мне не верит! - провозгласил Марк, указывая на Алекс. - Зря. Я не бросаю слов на ветер!

9

        Линда бежала по улице за Марком и никак не могла нагнать его. Кричать было бесполезно. В этой части города такое скопление людей и машин, что с трудом можно разговаривать, даже находясь рядом. А быстро бегать Линда не могла: она как всегда была на высоченных каблуках. Несколько раз споткнувшись, чуть не вывихнув ногу и почти задохнувшись от быстрой ходьбы, Линда с размаху врезалась в мужчину лет сорока пяти, чья внешность показалось ей смутно знакомой.
        - Эй! Нельзя ли поосторожнее?! - Линда хотела оттолкнуть мужчину и продолжить погоню, но он крепко схватил ее за руку. - Это еще что такое?! - возмутилась Линда.
        Она уже потеряла Марка из виду и теперь тщетно пыталась высмотреть его в толпе.
        - Куда вы так торопитесь, милая девушка? - спросил мужчина.
        Линда повнимательнее взглянула на него. Вот она, ее досадная помеха, стоит и улыбается. Ну погоди же!
        - Не ваше дело! - отрезала Линда резко.
        Она попыталась продолжить путь, но мужчина опять ее задержал.
        Линда с яростью взглянула на него, мечтая, чтобы он немедленно провалился сквозь землю, но вдруг ее озарило. Конечно же! Она знает его! Линда не раз видела этого человека на показах. Это же главный конкурент агентства Алекс Бенсон - Гавард Рэнделл.
        Вся злость мигом слетела с Линды. Она перестала вырываться и улыбнулась Рэнделлу белоснежной улыбкой.
        И как это она его сразу не узнала? Нет, с такими людьми нужно обращаться предельно вежливо.
        Гавард Рэнделл своим наметанным глазом сразу же заметил красивую длинноногую девушку, которая куда-то спешила так, что каждую секунду рисковала упасть со своих чересчур высоких каблуков. Он никогда не проходил мимо красивых женщин. Правда, по иным причинам, чем, например, Марк. Гавард использовал любую возможность, чтобы превзойти конкурентов. А значит, манекенщицы у него должны быть самые красивые. Увидев Линду, Гавард подумал о том, что эта молодая женщина, хотя и чрезвычайно привлекательна, наверняка не имеет никакого отношения к модельному бизнесу. Профессиональная модель никогда бы не стала одеваться так безвкусно.
        Ну что ж, если над ней поработать, подумал Гавард, то, возможно, что-нибудь и получится.
        Перехватив ее на середине дороги, он сначала отшатнулся, поймав на себе ее злобный взгляд, но теперь, когда Линда ему улыбалась, он заранее простил ей все прегрешения на десять лет вперед.
        - Простите, вы, кажется, куда-то торопитесь?
        - Уже нет, - выдохнула Линда, которая еще не отдышалась как следует от быстрой ходьбы. - Я увидела свою подругу. Так мне показалось… Но теперь поняла, что ошиблась. Это была не она. Я не ушибла вас?
        - Что вы! Вы хрупкая и легкая, как пушинка, - покривил душой Гавард. Когда Линда с разбегу врезалась в него, ему показалось, что он столкнулся с автомобилем.
        - Спасибо.
        Линда зарделась. Это не составляло для нее никакого труда: краснеть по собственному желанию она научилась еще в школе и чрезвычайно гордилась этим талантом, который не раз помог ей поймать в свои сети понравившегося мужчину.
        - По-моему, вы порвали чулок, - сказал Гавард с сожалением, уставившись на ноги Линды.
        Она опустила взгляд.
        Вот незадача! Действительно порвала. Ну и как она теперь в таком виде доберется до дома?
        - Это я виноват, - поспешил сказать Гавард. - Вы зацепились за мой кейс. - Он продемонстрировал небольшой чемоданчик. - Простите, я даже не знаю, как загладить свою вину.
        Стрелка на чулке Линды оказалась как нельзя кстати. Гавард Рэнделл прекрасно знал, как разговорить женщину, чтобы познакомиться с ней поближе. Наверняка эта милашка не откажется от маленькой компенсации в виде кофе и десерта.
        - Ах, это мои последние чулки! - воскликнула Линда, и глаза ее наполнились слезами. - Что же мне теперь делать? У меня совсем нет денег, а до зарплаты еще несколько дней. Если я куплю себе чулки, мне придется несколько дней голодать!
        О том, чтобы купить колготки, даже самые дорогие, не могло быть и речи. Ни за что. Даже если она действительно останется без средств к существованию. Линда давно уже уяснила, что чулки смотрятся гораздо сексуальнее, чем обычные колготки. Линда, разумеется, вовсе не голодала. Но нужно было же вызвать у Гаварда Рэнделла угрызения совести!
        - Ах, как мне загладить мою вину? - с искренним сочувствием спросил он. - Может быть, я смогу вам помочь? Мне ничего не стоит купить вам чулки.
        Линда приняла оскорбленный вид.
        - Спасибо, мне ничего не надо, - сказала она твердо.
        Гавард испугался, что красотка ускользнет от него, и тут же принялся ее забалтывать.
        - Можно, я хотя бы компенсирую вам моральный ущерб? - произнес Гавард, смущенно улыбаясь. - Не откажите мне в любезности пообедать со мной.
        Линда с трудом сдержалась, чтобы тут же не броситься ему на шею. Отлично! Этого она и добивалась! Она была бы не прочь, чтобы Гавард пригласил ее также на ужин, который плавно перетек бы в завтрак.
        Гавард отвез ее в уютный ресторанчик, где подавали изумительную выпечку к кофе.
        И это называется пообедать? - подумала Линда, которая любила поесть за чужой счет. Однако когда она увидела цену за одно только пирожное, сразу успокоилась. На эту сумму она могла бы купить две пары самых дорогих чулок.
        - Меня зовут Гавард Рэнделл, - наконец представился Гавард.
        Линда хотела сказать, что прекрасно знает, как его зовут, но вовремя остановилась. Гавард, несомненно, не в курсе, на кого она работает. Хотя это обидно. Неужели ее красоту Гавард Рэнделл не заметил на показах? Однако не следует раскрывать перед ним все свои карты. Кто знает, что можно получить от этой встречи?
        - А меня зовут Линда, - сказала она, улыбаясь.
        - Какое красивое имя. Да и вы тоже прекрасны. - Гавард был крайне галантен и умел льстить женщинам.
        Линда решила, что напала на ловеласа. Если бы она узнала, что Рэнделл вот уже как двадцать пять лет женат, у него трое детей и он ни разу не изменил жене и до сих пор любит ее, то Линду просто стошнило бы от презрения.
        - Я хочу еще раз извиниться за ваш чулок, - сказал Гавард. - Скажите, а где вы работаете? Мы с вами никогда раньше не встречались?
        Линда напряглась. Все-таки он ее помнит. Правда, пока еще терялся в догадках, где мог видеть Линду раньше.
        Тем не менее она решила пойти ва-банк.
        - Я работаю секретарем в одной маленькой фирме, - сказала она. - Вполне возможно, что мы раньше встречались. Ваше лицо мне тоже знакомо.
        - Вам кто-нибудь говорил, что вы могли бы стать супермоделью? - спросил Гавард.
        Линда покраснела.
        - Ах нет, никто не говорил. У меня не такая уж выдающаяся внешность, чтобы рассчитывать на карьеру манекенщицы.
        - Вы себя недооцениваете, - искренне сказал Гавард, который купился на ложь Линды. - У меня есть к вам одно маленькое, но заманчивое предложение. Не сочтите меня нахалом, но что бы вы сказали, если бы я предложил вам стать манекенщицей?
        - Я как-то никогда не задумывалась о такой перспективе, - пробормотала Линда.
        В голове ее лихорадочно крутились мысли. С одной стороны, она отдала бы все на свете ради будущей карьеры, а с другой, Гавард Рэнделл все же был конкурентом агентства, где она сейчас подвизалась.
        Сомнения ее были вызваны вовсе не тем, что ее вдруг начала мучить совесть и Линда не могла бы променять свою нынешнюю работу на работу у конкурента хозяев. Как раз наоборот. Однако Линда так мечтала напакостить Алекс и Марку, что ей не хотелось увольняться, пока она этого не добьется.
        - Так самое время задуматься! Сколько вам лет?
        - Двадцать три, - сказала Линда.
        - О, вы выглядите гораздо моложе. Однако нужно поторопиться. В вашем возрасте уже поздно начинать карьеру, но я помогу вам, если вы захотите. Я директор модельного агентства. Кроме того, мы занимаемся творческой постановкой показов. Я всегда рад новым красивым женщинам. Вы просто созданы для подиума!
        А то я не знаю! - самодовольно подумала Линда.
        Гавард достал визитку.
        - Вот, возьмите. Я даю вам время на раздумье, и, если вы захотите сотрудничать с нами, позвоните по этому телефону.
        - Вы уже уходите? - почти закричала Линда, когда он поднялся со стула.
        - Да, к сожалению, - сказал Гавард. - У меня через полчаса назначена важная встреча. Пожалуйста, думайте побыстрее. Вы так красивы, что можете рассчитывать на головокружительный успех.
        Линда кивнула. Задумчиво глядя вслед Гаварду Рэнделлу, она вспомнила, что не спросила о самом главном: сколько она будет зарабатывать.
        Я хочу получать много денег, сказала себе Линда. Но если я просто стану ходить по подиуму, то вряд ли добьюсь повышения. Нужно сделать что-то такое, отчего Рэнделл будет сам умолять меня прийти к нему в агентство.
        И еще я должна как-то отомстить Алекс и Марку за их отвратительное отношение ко мне. Я буду не я, если что-нибудь не придумаю!
        - Итак, все готово! - провозгласил Марк. - Это будет просто грандиозно!
        - Надеюсь, - сказала Алекс, которая никогда заранее не разделяла всех восторгов Марка. - Теперь осталось только согласовать все с нашими клиентами и дать рекламу.
        - Всего ничего, - сказал Марк. - Мы с тобой гении!
        Алекс улыбнулась.
        - Натан просто молодец. Если бы не он, я вряд ли бы нашла столько хороших музыкальных групп.
        - Да, он такой, - подтвердил Марк с улыбкой. - Цени его. У него золотой характер.
        - Мне кажется, фестиваль следует назначить на следующий месяц, - сказала Алекс, снова возвращая разговор в деловое русло.
        - Да, на начало. Тогда мы с тобой успеем подготовить все досконально. Честно говоря, Алекс, у меня уже голова кругом идет. Мне кажется, что все задумки, которые у меня когда-либо были, я высказал. Теперь у меня в голове пусто, как в кувшине.
        - Ничего, мы с тобой заслужили отдых, так что после фестиваля возьмем небольшой отпуск. Сначала ты, а потом я.
        - Жду не дождусь, когда увижу, как все, что мы с тобой тут обсуждали ночами, воплотится в жизнь, - сказал Марк, потирая руки. - Все конкуренты сдохнут от зависти.
        - Не будь таким самоуверенным, Марк. Мы, собственно, ничего нового не предлагаем.
        - Ты как всегда скромна, сестренка. Нет, я уверен, что об этом показе будут вспоминать еще долго!
        - Главное, чтобы добрым словом, - позволила себе немного скепсиса Алекс. - Марк, еще рано радоваться. Нам предстоит столько работы, что придется брать по два отпуска.
        - Это уже не имеет существенного значения, - беззаботно отозвался Марк.
        - Только бы наши конкуренты не пронюхали о наших планах! Я не хочу, чтобы кто-то узнал о фестивале раньше, чем о нем будет объявлено официально.
        - Я бы не стал на твоем месте волноваться, вряд ли кто-то проговорится. Тем более что в курсе всего лишь четверо, включая нас с тобой.
        - Ох, Марк, ты можешь быть свободен, - сказала Алекс со вздохом. - А я еще поработаю. Теперь мне придется следить и за тем, чтобы все задумки были выполнены именно так, как мы хотели. Если опять появится какая-нибудь раздражающая меня деталь вроде ткани не того цвета, я уволю всех, кто попадется мне под руку. А потом буду раскаиваться в содеянном. Но никого не верну из принципа.
        Марк подмигнул ей.
        - Не любишь признавать своих ошибок?
        - А кто любит? Но приходится. Я просто не люблю совершать эти самые ошибки.
        - Что ж, надеюсь, когда ты будешь увольнять всех направо и налево, под твою горячую руку я не подвернусь.


        Алекс стояла у огромного плаката и не верила своим глазам. Она в который раз перечитывала написанное.
        - Этого не может быть, - прошептала она.
        Земля уходила у нее из-под ног. Алекс не могла пошевелиться, ей казалось, что она сейчас упадет замертво.
        Гавард Рэнделл устраивает фестиваль через две недели. Приглашены музыкальные коллективы, которые будут рекламировать одежду. Грандиозный праздник, куча народу…
        - Я сплю и вижу дурной сон, - прошептала Алекс. - Но сейчас я проснусь.
        Она ущипнула себя за руку, однако это не помогло. Алекс почувствовала боль, которая вывела ее из сомнамбулического состояния.
        Это моя идея! Это мой фестиваль! - чуть не закричала Алекс, хотя в данный момент она могла лишь тихо шептать - столь велико было ее потрясение. Кто-то украл мою идею. Идею, которая только-только начала становиться реальной.
        Заголосил сотовый телефон, и Алекс, все еще не отрывая взгляда от плаката, поднесла трубку к уху.
        - Ты видела?! Алекс, ты видела?! - услышала она захлебывавшийся от волнения голос Марка. - Ты была на улице?
        - Я сейчас на улице, и я вижу, - тусклым голосом произнесла Алекс. - Марк, через десять минут я жду тебя в моем кабинете.
        Алекс опустила сотовый в сумочку. Сейчас у нее просто не было сил выслушивать причитания Марка.


        - Кто это мог сделать?! Какая сволочь?! - бушевала Алекс. - Марк, ну что ты молчишь?
        Он только пожал плечами.
        - А что ты хочешь услышать от меня? Чистосердечное признание? Но я и рта не раскрывал, когда кто-то хотя бы намеком пытался узнать у меня о нашем новом проекте.
        - Я не обвиняю тебя. Но кто? Давай подумаем вместе - кто? Мы потеряли кучу денег, но даже не в этом дело. У меня украли идею! Я такого просто не могу простить!
        - Алекс, успокойся и давай, как ты и хотела, вместе подумаем, кто мог рассказать нашим конкурентам о том, что мы задумали.
        - Никто не знал об этом, кроме тебя, меня и двоих наших помощников. Мы же собирались воплотить нашу идею только в следующем месяце. А тут такой удар! Просто ниже пояса.
        - Ты могла проболтаться?
        - Конечно нет!
        - А наши помощники?
        - Теоретически могли, конечно. Но, Марк, они не знали о мелочах! Они имели представление только об общей концепции! А ты же видишь, что произошло! У нас украли даже детали! Детали, о которых имели представление только ты и я, Марк!
        - На что ты намекаешь?! - взвился Марк.
        - Ни на что.
        - Нет, ты уже во второй раз намекаешь на то, что я могу оказаться виноватым во всей этой гнусной истории.
        - А что еще мне остается думать?! - окончательно потеряла терпение Алекс. - Если я не говорила, то кто остается?
        - А где, скажи, гарантия, что это не ты проболталась? - Марк подозрительно прищурился. - А теперь хочешь свалить всю вину на меня?
        Алекс подбоченилась и в упор посмотрела на Марка. Во взгляде ее явно читались недоверие, презрение и ярость. Такая жгучая смесь могла взорваться в любую минуту. Алекс и так уже с трудом сдерживалась, чтобы не наброситься на Марка и не надавать ему пощечин.
        Она никому ни о чем не говорила! Алекс знала это наверняка. Если только она не страдает провалами в памяти, лунатизмом или ее умышленно не ввели в состояние гипноза.
        Марк тоже смотрел на нее с нескрываемой злостью. Те несправедливые обвинения, которыми щедро осыпала его Алекс, вывели Марка из состояния душевного равновесия. В эту минуту он почти ненавидел свою кузину и лучшую подругу.
        - Стоп. Хватит, - вдруг сказала Алекс, которую отрезвил взгляд Марка. - Этак мы поубиваем друг друга, но ни к чему не придем. Я знаю, что ты не виноват, ты знаешь, что не виновата я. Но кто же?..
        - Этот вопрос я задаю себе с тех пор, как увидел рекламу фестиваля, - сказал Марк.
        Алекс села в кресло и обхватила голову руками.
        - Что нам теперь делать? - жалобно спросила она.
        Марк тоже рухнул на стул и закрыл глаза. Нет смысла изображать сильную личность и делать вид, что его никак не трогает происходящее. Он выбит из седла, Алекс тоже. Она и не скрывает того, что в панике. Хотя обычно Алекс никогда не показывала своих эмоций. Значит, это действительно слишком сильный удар и для нее.
        Да о чем речь! А разве для него - нет?
        - Ничего теперь не надо делать, - ответил Марк на вопрос, который задала ему Алекс несколько минут назад. - Когда я узнаю, кто мог проговориться, я этому гаду голову оторву!
        - Это ж как надо было проговориться, - с сарказмом сказала Алекс. - Кто-то изложил все до малейших подробностей.
        Алекс тяжело вздохнула. Она верила, что Марк никому ничего не говорил по доброй воле. Но он вполне мог рассказать то одно, то другое разным людям и не заметить того, что болтает лишнее. Это она, Алекс, молчала, как немая, а вот Марк… Да, он все же мог. Но теперь уже ничего не докажешь. А говорить ему о своих подозрениях - лишний повод для ссоры.
        Короче говоря, Алекс считала, что это Марк во всем виноват, хотя и не собиралась высказывать ему свои претензии. Марк ни за что не сознается в содеянном. Тем более Алекс была уверена, он сделал это не нарочно. Просто у него болтливый язык. Слишком болтливый.
        Марк же мысленно обвинял Алекс.
        Она женщина, рассуждал он, а значит, любит поговорить. Следует узнать, с кем она общалась в последнее время наиболее тесно.
        Хотя что толку? Уже ничего нельзя исправить. Им придется отказаться от грандиозного замысла. Сколько же хлопот им добавится!
        Во-первых, придется либо отказать всем клиентам, которые имели отношение к этому показу, либо придумывать новый сценарий. А на это у них с Алекс нет больше сил. Во-вторых, нужно сообщить всем музыкантам, что показ отменяется.
        - Кстати, Рэнделл сделал ставку на исполнителей популярной музыки, - сказал Марк.
        Алекс вскинула голову. В глазах ее что-то сверкнуло.
        - Да… - медленно произнесла она. - Может быть, еще не все потеряно? Хотя теперь все наши планы по проведению фестиваля будут выглядеть как подделка под Гаварда Рэнделла.
        - Я пойду, Алекс. Мне, кажется, необходимо выспаться. Утро, как известно, мудренее вечера. А потом мы решим, как нам жить дальше.


        Натан держал Алекс за руку и пытался утешить, хотя прекрасно понимал, что все слова сейчас бесполезны. Алекс не плакала, слез не было совсем. Она просто сидела и молчала. Натан понимал, как ей плохо. И ничем тут помочь нельзя. Ему оставалось только сидеть рядом с ней.
        Впрочем, Алекс этого было вполне достаточно.
        - Не понимаю, как такое произошло, - сокрушалась она. - Просто не понимаю.
        - А не могло Гаварду Рэнделлу просто прийти в голову то же, что и вам?
        Алекс покачала головой.
        - Нет, слишком много совпадений. Так что исключено.
        - Но ведь это еще не конец света, не так ли? Перестань так убиваться, приди в себя. Ты все равно не сможешь ничего изменить.
        - От этого мне становится еще хуже. Если бы я хотя бы знала, кто виноват…
        - Ну и что бы ты сделала, Алекс? Накинулась на виновника с кулаками?
        - Если Рэнделл знал, что это моя идея, и сделал это специально, то я ему голову откручу! - Алекс вздохнула. - Но что я могу сделать? Только сходить с ума от бессильной злобы.
        - Стоит ли?
        - Не стоит, конечно, но…
        Алекс почувствовала, как Натан гладит ее пальцы.
        Как хорошо, когда он просто держит меня за руку, подумала она. Я почти физически ощущаю, как его сила передается мне. Если бы я могла всегда находиться рядом с ним!
        Алекс хотелось обнять Натана, прижаться к нему, поцеловать его, но она не могла даже позволить себе думать об этом.
        Натану же тоже приходилось сдерживаться, чтобы не признаться в своей любви к Алекс прямо сейчас. Он так хотел быть рядом с ней! Раньше он не верил в абсолютную любовь, когда ничего больше не нужно, только быть рядом с любимым человеком. Натан даже готов был к тому, что у него с Алекс не будет никаких отношений. Он знал, что останется рядом с ней в любом случае.
        Почему же этим двоим так тяжело было сказать о том, что они чувствуют? Ведь любовь - это так естественно!
        Во всем виноваты те самые сомнения, которые описывал Натан в своем романе. Люди боятся перемен. И Натан не являлся исключением, хотя очень переживал из-за этого.
        Пусть лучше все останется так, как есть, думал он. Я буду рядом с Алекс, буду держать ее за руку и безмолвно любить. Да, пусть лучше будет так. Ведь нет никакой гарантии, что она ответит на мои чувства. Я не хочу рисковать.
        И все же как тяжело молчать, когда душа кричит о том, что любит!
        Почему тогда он не может быть таким, как все? Он взрослый мужчина, который знает, как обращаться с женщинами. Он давно мог бы показать Алекс свою симпатию, но почему-то никак не мог заставить себя действовать по привычной схеме.
        С Алекс все по-другому. От этого и легко, и тяжело одновременно. Но ничего не поделать. Она просто не такая, как все.
        Она - моя вторая половинка, подумал Натан. Я не могу ей лгать. Это то же самое, как если бы я лгал себе.
        Но если она - это я, неужели Алекс не чувствует того, что я люблю ее? И неужели она сама не любит меня?

10

        Этого не может быть… Этого просто не может быть!
        Марк ходил из угла в угол и думал. Он тер лоб, морщил нос, ерошил волосы так, что его прическа начала напоминать последствия атомного взрыва. Однако Марку это не помогало. Он ничего не понимал.
        Алекс права: кроме них двоих, никто не знал досконально, до мелочей сценарий будущего грандиозного показа. Они рассчитывали на полный успех, думали, что их идея произведет фурор, и не ошиблись. Фурор она действительно произвела. Но поздравлять с успехом будут вовсе не Алекс и Марка, а их конкурентов.
        Кто? Кто мог проговориться?
        Марк остановился напротив окна, невидящим взором уставился в серое небо. В голову ему приходили мысли о ночных воришках и грабеже. Но ведь они с Алекс в основном все обсуждали только на словах!
        Он слишком хорошо знал свою кузину, чтобы предположить, что она могла кому-нибудь рассказать хоть что-то, хоть какую-то незначительную деталь. Значит, виноват он.
        Если только в их кабинетах не поставили прослушивающие устройства.
        - Бред! - воскликнул Марк и снова задумался, вспоминая всех, с кем он разговаривал в последнее время.
        Секретарша? Но она не в курсе его дел. Все ее обязанности заключаются только в приеме звонков и посетителей. Все важные конфиденциальные документы Алекс готовила лично.
        Его новая любовница? Но на этот раз его любовница не имеет никакого отношения к модельному бизнесу. Именно поэтому Марк и не обсуждал с ней свои проблемы. Привычки разговаривать во сне он не имеет. Но, даже если предположить, что это так, не мог же он рассказать в подробностях обо всем?!
        - Кто? Кто еще?
        Раздался зуммер интеркома.
        - Ну кто там еще? - недовольно спросил Марк, нажав на кнопку.
        - Пришла Линда Микс, просит аудиенции, - доложила секретарша.
        Линда? Что ей еще надо?
        - Ну пусть войдет, - буркнул Марк.
        Ему меньше всего хотелось сейчас разговаривать с этой красоткой. Но, может быть, он сможет хоть на минуту отвлечься от своих проблем?
        - Привет, душка Марк! - пропела Линда, входя в кабинет. - Как настроение? Я вижу, не очень.
        Марк уселся в кресло и провел ладонями по лицу.
        - Что ты хотела, Линда?
        Линда уселась на вертящийся стул и ослепительно улыбнулась, продемонстрировав свои великолепные белые зубы.
        - Пришла проведать тебя и… попрощаться.
        - Уезжаешь с новым любовником в теплые края? - спросил Марк. - Не забудь согласовать с Алекс свой отпуск.
        - Я ухожу из агентства.
        - Вот как? - Марк не выказал ни малейшей заинтересованности, что ужасно разозлило Линду, которая ожидала от него совершенно иной реакции. - Ну что ж, пока.
        - Не хочешь спросить, куда я ухожу? - сквозь зубы процедила Линда.
        - Ну и куда же ты уходишь? - покорно повторил Марк.
        - Угадай.
        Марк взглянул на нее взглядом смертельно уставшего от жизни человека.
        - Линда, мне некогда, а ты опять явилась морочить мне голову. Пришла попрощаться - прощайся. Хочешь что-то сказать - скажи. Если нет - уходи. Я не собираюсь играть с тобой в шарады.
        - Пытаешься понять, кто мог продать вашу замечательную идею конкурентам? - спросила Линда.
        Наконец-то! Именно этого она и ждала! Как загорелись глаза Марка! Как он напрягся! Мигом слетела вся усталость!
        Я же говорила, что ты пожалеешь о том, что кинул меня, Марк, подумала Алекс. И твоя Алекс пожалеет, что не обращалась со мной должным образом!
        - Почему ты так решила? - осторожно спросил Марк, у которого уже начали зарождаться кое-какие сомнения и смутные подозрения.
        - Угадай, - снова сказала Линда, желая подразнить Марка.
        На этот раз он попался на ее удочку.
        - Ты слышала о том, что вчера произошло?
        - Нет, пожалуй, ни одного человека из нашего агентства, да и не только из нашего, кто не слышал бы об этом.
        - И что все говорят? - спросил Марк.
        Опять он ушел не туда, куда ей нужно. Неужели он настолько тупой, чтобы не понять самого главного - это она, Линда, выдала все их секреты?!
        - Говорят, что вы идиоты, - не сдержала своего раздражения Линда. - И я тоже так считаю.
        Марк вздохнул.
        - Ах, милая Линда… Если бы ты только знала, как это выбило нас из колеи. Меня и Алекс. Наше агентство теперь под угрозой разорения.
        - Серьезно? - спросила Линда, и в глазах ее появилось выражение злорадства. - Неужели это был настолько важный проект?
        - Не то слово, - подтвердил Марк. - Мы возлагали на него огромные надежды. А теперь…
        - Что теперь?
        - Всё.
        - Что всё?
        Марк посмотрел на нее задумчиво.
        - Что - всё? - повторила Линда, жадно всматриваясь в лицо Марка.
        - Какое ты ко всему этому имеешь отношение? - вдруг спросил он.
        Марк видел, что Линда следит за его реакцией. Она была похожа на хищное животное, которое наблюдает за агонией своей жертвы и ради продления собственного удовольствия не спешит прикончить ее. Ему стало противно. Линда, несомненно, не просто так пришла к нему. Если бы она только решила уволиться, она не стала бы сейчас разыгрывать весь этот спектакль.
        Линда невинно захлопала ресницами.
        - Я? Разве я могу иметь какое-то отношение к тому, что у вас свистнули идею? Вы меня никогда не посвящали в свои секреты.
        - Мы как-то не задавались такой целью, - сказал Марк с ухмылкой.
        Он хорошо знал Линду. Она, конечно, считала себя великой умницей, была уверена в том, что хитрее ее никого нет на свете.
        Ты ошибаешься, детка, подумал Марк. Есть кое-кто и похитрее тебя. Это я. Ты не с тем связалась, красотка.
        Криками и угрозами от нее ничего не добьешься. Здесь нужны другие методы.
        - Я просто так спросил, - тоже напустил на себя невинный вид Марк. - Все эти события настолько выбили меня из колеи, что я сам не знаю, что говорю.
        - Мне очень жаль, - сказала Линда, но по ее лицу можно было понять, насколько ее слова расходятся с действительным отношением к ситуации.
        - Так куда же ты уходишь? - вернулся Марк к первоначальной теме их разговора.
        - В другое агентство. Мне сделали очень выгодное предложение, - сказала Линда. - Так что, теперь вы можете окончательно разориться?
        - И, боюсь, это произойдет слишком скоро.
        - А ты знаешь, кто в этом виноват?
        - Нет. У меня просто голова пухнет, но я не могу догадаться.
        Какая же она глупая! Неужели Линда думает, что я еще не догадался? - удивился Марк. Ведь понятно, что это она каким-то образом выдала все наши секреты. Узнать бы каким…
        Какой же он идиот, подумала Линда со злорадством. Так до сих пор и не догадался. Тем лучше, представляю, как ты удивишься, когда узнаешь, Марк.
        - Может быть, ты кому-нибудь что-нибудь рассказывал?
        Уж точно не тебе! - подумал Марк. Он отрицательно покачал головой.
        - Нет, это исключено. Я молчал как рыба.
        - Тогда Алекс.
        - Она не могла.
        - Почему же? - изобразила изумление на своем красивом лице Линда. - Она вполне могла разболтать все своему любовнику.
        У нее нет любовника, хотел сказать Марк, но вовремя остановился.
        - Она не из болтливых, - ограничился он одной фразой.
        - А я знаю, кто это сделал, - сказала Линда, которая уже достаточно наигралась.
        - Да ты что? - Марку даже в некоторой степени нравилось разыгрывать из себя дурака. Если б в его душе сейчас не кипело негодование, он получал бы истинное удовольствие от сложившейся ситуации. - И кто же это?
        Если она снова скажет «угадай», то я ее придушу, подумал он. Однако Линда на этот раз сразу перешла к делу.
        - Это была я, - сказала она.
        - Очень смешно.
        Ну наконец-то мы дошли до сути, подумал Марк. И мне не придется ее душить.
        - Не веришь? - Линда открыла сумочку и вытащила из нее диктофон. - А что ты скажешь на это? - Она нажала на кнопку, и послышались голоса Алекс и Марка, обсуждающих проект.
        Так вот оно что! Она спрятала диктофон. Марк напряг память, чтобы вспомнить, когда это могло произойти, и вдруг вспомнил.
        Ну конечно же! Я знаю, когда она успела это сделать, понял он вдруг. То-то она крутилась месяц назад возле моего кабинета. Как Линда пробралась туда, уже не важно. Но теперь мне все ясно.
        - Ну как? - спросила Линда с улыбочкой, которая исказила ее красивую внешность до неузнаваемости.
        - Зачем ты это сделала? - спросил Марк спокойно.
        Линда разочарованно взглянула на него и выключила диктофон. Она опять ошиблась, ожидая бурного скандала.
        Что-то сегодня пошло не так, как она планировала. А она-то думала, что знает Марка как свои пять пальцев.
        - Мне надоело, что вы меня ни во что не ставите, - сказала она резко.
        - Разве я или Алекс сделали тебе что-нибудь плохое?
        - А то нет!
        - Например?
        - Не буду я приводить никаких примеров!
        - Ну уж нет, если ты решила нас обвинять в мифических грехах, то хотя бы приведи доказательства. А так все твои обвинения оказываются несостоятельными.
        Линда хотела попросить, чтобы он изъяснялся попроще, но она побоялась, что Марк сочтет ее невежественной дурой, и смолчала.
        - Ну так и?..
        - Первое: меня не устраивала моя зарплата, - начала Линда и загнула палец.
        - Ты получала столько же, сколько и остальные манекенщицы твоего ранга. Ты еще не доросла до более высокого уровня. С какой стати мы должны платить тебе больше? За твои красивые глаза? Ну так таких глаз у нас несколько десятков пар.
        - Второе, - сквозь зубы процедила Линда, стараясь не взорваться, - Алекс меня ни во что не ставила. Когда у меня сломался каблук…
        - А, да знаю я эту историю, - отмахнулся Марк. - Ты вечно делаешь из мухи слона. Никто и не думал вставлять тебе палки в колеса.
        - Если бы ты знал, какое осиное гнездо этот модельный бизнес, ты бы так не говорил.
        - Возможно, - согласился Марк. - Но твоя выдумка со сломанным каблуком была не что иное, как попытка привлечь к себе мое внимание. Ты хотела, чтобы эта история дошла до моих ушей, так она дошла. Что еще?
        - Урод!
        - Знаешь, - задумчиво произнес Марк, - за все время наших отношений ты была искренней только несколько раз, и все эти разы ты от всей души называла меня кретином. Так что я вполне успел понять твое истинное отношение ко мне. Зачем ты спала со мной? Хотела продвинуться по карьерной лестнице? Так ты же знаешь, что, для того чтобы взойти еще на одну ступеньку, нужно быть лучшей из лучших. Да, во многом я не могу отказать женщине, когда она просит. Но потом, через некоторое время, я успеваю остыть и начинаю трезво оценивать ситуацию. Так вот, Линда, ты не лучшая!
        - Теперь уже лучшая. - Губы Линды растянулись в усмешке. - Я стану зарабатывать гораздо больше, чем раньше, и меня будут уважать.
        - Сомневаюсь.
        - Посмотрим. - Линда поднялась со стула и направилась к выходу. - А вам счастливо оставаться! Желаю скорейшего разорения вашему дурацкому агентству!
        Она вышла и поборола искушение плюнуть в секретаршу, которая как всегда смотрела на нее презрительным взглядом.
        Это еще не конец, мысленно пообещала себе Линда. Когда я стану знаменитой, я вам устрою более сладкую жизнь.
        Однако она не чувствовала никакого удовлетворения от своей мести. Линда мечтала вывести Марка из себя, довести его до истерики! Марк должен был кричать, топать ногами, угрожать ей, в общем, делать все то, что обычно делают люди, которые обнаружили в своем близком окружении предателя.
        Однако Марк настолько спокойно перенес ее предательство, что Линда расстроилась.
        Но у нее осталась Алекс! Правда, Линда боялась ее до сих пор. И эта зависимость от хозяйки выводила манекенщицу из себя.
        Однако Линда так хотела увидеть Алекс растоптанной и поверженной, что забыла о своей робости перед ней.
        Что там сказал Марк? Их агентство на грани разорения? Так им и надо! И все-таки она отомстила им!


        Марк, оставшись в кабинете один, улыбался и даже что-то напевал себе под нос. У него и в мыслях не было устраивать Линде истерику. Еще не хватало! Да и чего он этим добился бы? Что произошло - то произошло.
        Марк был фаталистом. Если что-то случилось - значит, так надо. А криками и угрозами ничего не добьешься. Только нервы себе истреплешь.
        Линда наверняка отправится к ней взять реванш. Нужно предупредить Алекс, чтобы она тоже не тратила свои драгоценные нервы.
        Марк нажал на кнопку интеркома.
        - Солнышко, - ласково позвал он секретаршу, - соедини меня, пожалуйста, с Алекс.


        - Мне нужно поговорить с мисс Бенсон, - заявила Линда, подойдя к столу секретарши Алекс.
        Джейн широко улыбнулась.
        - Она не может вас принять.
        - Скажите, что это срочно.
        - Она занята.
        - Скажите или я вам здесь все разнесу! - выкрикнула Линда, окончательно потеряв терпение.
        Джейн, не меняя выражения лица, вызвала Алекс.
        - Мисс Бенсон, здесь Линда Микс.
        - Я сама сейчас к ней выйду, - сказала Алекс и действительно появилась через несколько секунд. В одной руке она держала сумочку, а в другой - пиджак, который лихо закинула себе на плечо.
        - Уезжаю домой, Джейн, - сказала она. - Сколько можно работать!
        - Вы совершенно правы, - подтвердила секретарша. - Нужно хоть изредка думать и о себе.
        - Привет, Линда, - сказала Алекс, будто только что заметив модель. - Я подписала твое заявление об увольнении, так что все в порядке.
        - Мне нужно поговорить! - почти вскричала Линда, чувствуя, что даже Алекс от нее ускользает.
        - О чем? - Алекс остановилась на пороге. - Если о том, что это ты выдала наши идеи конкурентам, то я в курсе. Желаю удачи, Линда. Пока, Джейн.
        С этими словами Алекс вышла за дверь, оставив растерянную Линду в недоумении. Джейн с трудом сдерживала смех, глядя на манекенщицу. Линда повернулась к ней, и Джейн, пряча улыбку, прикрыла рот рукой и закашлялась.
        - Дура! - выпалила Линда на прощание, чтобы хоть как-то выплеснуть свои эмоции, и выбежала вон.
        - Скатертью дорожка, - ухмыльнувшись, напутствовала ее Джейн.

11

        Алекс опоздала на ужин с Натаном на целых двадцать минут. Она старалась всегда приходить вовремя и потому выезжала на все встречи, даже не очень важные, пораньше. Но сегодня на дорогах было просто столпотворение. Она застряла в пробке на добрых полчаса!
        - Ну быстрее же! - торопила она своего водителя, хотя понимала, что это бесполезно. Машин было столько, что она даже не смогла бы открыть дверцу собственного автомобиля, чтобы выбраться из него и пойти пешком.
        - У вас важная встреча? - спросил водитель, лениво затягиваясь сигаретой.
        - Нет, у меня свидание. Я приглашена на ужин.
        - Подождет ваш кавалер, - объявил водитель. - Все равно мы еще долго не сможем тронуться с места.
        - Я не люблю опаздывать.
        - Я знаю.
        - Тем более на свидание.
        Водитель кивнул.
        - Угу.
        Его забавляло волнение Алекс Бенсон, на которую он работал уже два года. За все это время он видел Алекс взволнованной только два раза: когда она торопилась на свадьбу своей лучшей подруги и когда забыла дома сотовый телефон. Последнее для нее было подобно смерти, потому что Алекс не могла позволить себе ходить без телефона. Ей постоянно звонили то клиенты, то сотрудники.
        - Подождет, - еще раз повторил водитель.
        Алекс, разумеется, знала, что Натан подождет, но ей так хотелось поскорее увидеться с ним, что она готова была прыгать по крышам автомобилей, чтобы попасть в ресторан, где они договорились встретиться.
        Когда она добралась-таки до Натана, то была взвинчена до предела. Сказывалась к тому же усталость. Алекс так перенервничала из-за всей этой истории с Гавардом Рэнделлом, что ее до сих пор трясло от одной мысли о ней. Марк старался успокоить ее. Он бодрился, чтобы казаться спокойным, но Алекс прекрасно знала, что кузен переживает не меньше, чем она.
        - Прости, Натан. Я застряла в пробке, - сказала Алекс, усаживаясь за столик. - Марк не раз уже грозился, что будет ходить пешком или ездить на велосипеде, и, честное слово, я начинаю думать, что в этом есть смысл.
        - Ничего страшного, - сказал Натан. - Я же знал, что рано или поздно ты все равно придешь. Как прошел день?
        - Отвратительно и хорошо одновременно.
        - Почему отвратительно?
        - Я узнала, кто нас подставил.
        - Полагаю, что по этому же поводу день прошел хорошо.
        Алекс кивнула.
        - Именно.
        - И кто это был? Кто-то из своих?
        - Да, одна из наших манекенщиц. Она умудрилась записать на диктофон мои беседы с Марком по поводу показа и выдала наши идеи конкурентам. Удивляюсь человеческой неблагодарности. Эту девушку мы взяли в агентство в качестве исключения. Честно говоря, кроме внешней красоты, в ней нет больше ничего привлекательного.
        - Люди редко бывают благодарными. Лучше попытайся выяснить, из-за чего она предала вас? Деньги?
        - Я, разумеется, не знаю, сколько ей заплатили за идею, но… скорее всего, ею двигала месть. У нее был роман с Марком.
        - А, тогда понятно. - Натан улыбнулся. - Марк никогда не был постоянным в любви. Видимо, эта особа быстро ему надоела, и это слишком сильно задело ее женское самолюбие.
        - Да, и она к тому же сама встречалась с ним только ради того, чтобы Марк помог ей сделать карьеру. Впрочем, давай не будем больше о работе.
        - Хорошо, - согласился Натан. - Мне вообще иногда начинает казаться, что ты не думаешь ни о чем, кроме своего агентства. Это, конечно, хорошо, но иногда нужно думать и о себе.
        - Я ужасно выгляжу? - Алекс по-своему интерпретировала фразу Натана.
        - Ты всегда замечательно выглядишь, - сказал он. - Ты очень красивая.
        Алекс почувствовала, что краснеет. Она вспомнила, как когда-то не могла смотреть в глаза Натану и тоже краснела и нервничала.
        Кстати, что-то не стало в последнее время его пристальных взглядов. Алекс заметила, что Натан как-то изменился, но не могла понять, что ее насторожило. Теперь она поняла. Комплименты комплиментами, но что-то здесь не так.
        И что же это может значить? Когда Алекс смотрела на него, Натан отводил взгляд. Это что-то новенькое! Неужели Натану неприятно смотреть на нее? Быть может, он продолжает общаться с ней только потому, что боится обидеть ее?
        Алекс погрустнела. Да, наверное, так и есть: она больше его не интересует. Настроение испортилось окончательно.
        Да и разговор сегодня как-то не клеился. Раньше, когда Алекс узнавала нового для нее человека поближе, ей было легко общаться с ним. А в случае с Натаном теперь она вместо прежнего спокойствия и ощущения того, что рядом с ней ее вторая половинка, ощущала отчужденность.
        На что я рассчитываю? - с тоской подумала Алекс. Он не любит меня. Я в очередной раз ошиблась. Вот и на ужин пригласил только потому, что обещал еще две недели назад. Я больше неинтересна ему.
        Алекс стало так грустно, что на глаза навернулись слезы. Она украдкой смахнула их.
        Как она могла ошибиться? Снова и снова Алекс наступала на одни и те же грабли, но так ничему и не научилась.
        Натан отвез Алекс домой сразу же после ужина. Он даже не согласился ненадолго зайти к ней и посмотреть ее заново отремонтированную квартиру. Натан попрощался с ней у двери и ушел, все так же избегая ее взгляда.
        Алекс вошла в квартиру и поплелась в спальню. Там она, даже не переодеваясь в домашнюю одежду, упала на кровать и лежала так до тех пор, пока не стемнело.
        После всех волнений еще и это! - подумала Алекс раздраженно.
        Что ж, пусть будет так. Не нужен ей Натан. Подумаешь, кто он такой, чтобы занимать все ее мысли?
        А ведь занимает! Да и неправда, что он не нужен ей. Как она сможет жить без него?
        Как она жила раньше? Алекс, очнись, приди в себя: ведь жила же!
        Нет, не жила - существовала, твердил ей внутренний голос, и Алекс знала, что это правда.
        С десятым днем знакомства, поздравила она себя. И что мне теперь делать?
        Алекс была почему-то твердо уверена, что теперь она и Натан перестанут общаться. Они созданы друг для друга, а он этого не понимает. Или это она такая дура, что придумала себе красивую сказку и пытается выдать ее за реальность?
        Что ж, теперь все ее мечты рухнули. В полночь карета превратилась в тыкву, а принц исчез.


        Марк вошел в приемную Гаварда Рэнделла и осмотрелся. Все, как у них в агентстве. Почти один в один. А теперь уже появились и общие идеи.
        - Вам назначено? - спросила секретарша.
        Марк покачал головой.
        - Нет.
        - Вы хотите сделать заказ на проведение показа?
        - Нет, я не клиент.
        - Тогда, боюсь, мистер Рэнделл не сможет вас сейчас принять, - сокрушенно сказала секретарша. - У него очень много дел в связи с предстоящим фестивалем. Вы, конечно, слышали о нем?
        Губы Марка скривила горькая усмешка.
        - Слышал. Но все же мне придется побеспокоить вашего босса. Если он не примет меня сейчас, то я не отвечаю за свои дальнейшие действия.
        Секретарша испуганно взглянула на Марка. Он и впрямь был похож на сумасшедшего: бледное лицо, в глазах лихорадочный блеск… Стоит ли тогда вообще сообщать мистеру Рэнделлу о приходе этого человека? Или сразу вызвать санитаров?
        - Я не сумасшедший, - сказал Марк, догадавшись о ее мыслях, и улыбнулся. - Мне необходимо срочно поговорить с Гавардом Рэнделлом. Это в его интересах. Дело как раз касается показа. Если вы не сообщите ему о моем визите, то, боюсь, потом, когда фестиваль сорвется, он не скажет вам за это спасибо.
        Аргумент возымел действие, и секретарша сообщила Рэнделлу о том, что с ним хотят срочно поговорить.
        Марк вошел в кабинет Гаварда, но не ответил на его приветствие и проигнорировал протянутую ему руку.
        - Я не хочу здороваться с человеком, который занимается плагиатом, - сказал Марк.
        Улыбка на лице Рэнделла погасла. Он и без того был удивлен, что его посетил Марк. Не так уж часто они пересекались, а уж в гости друг к другу и подавно не ходили.
        Марк долго раздумывал над тем, стоит ли ему поговорить с Рэнделлом или не стоит. И в конце концов решил, что если не выскажет Гаварду все, что о нем думает, то перестанет себя уважать.
        Алекс отговаривала Марка, но он ни в какую не хотел уступать.
        - Пойми, - говорил он, - если мы проигнорируем то, что нас так обули, над нами будут смеяться все кому не лень.
        - Над нами и так уже все смеются, - сказала Алекс. - Наши клиенты пришли в ужас от того, что все срывается, и раззвонили о всех бедах по всему модельному миру, ты же знаешь.
        - Мы потеряли клиентов? - с тоской спросил Марк.
        - Еще чего не хватало! Да, кое с кем пришлось попрощаться, но те, кто работал с нами с самого начала, остались. Мы что-нибудь придумаем в срок. Грандиозных планов, конечно, уже не надо строить, но, по крайней мере, мы проведем обычный показ на высоком уровне. Не ходи к Рэнделлу, прошу тебя.
        - И сидеть, как мышь в своей норке? Он украл у нас идею, а я буду молчать?
        - Он ничего у нас не крал, - сказала Алекс устало. - Рэнделл купил эту идею за свои деньги. Ты же прекрасно знаешь, что Линда действовала по собственной инициативе.
        - Да, она по собственной инициативе надела нам петлю на шею.
        - Прорвемся как-нибудь.
        - Нет, Алекс, не отговаривай меня. Я не собираюсь бить Рэнделлу морду, но по душам поговорю.
        - Ты знаешь, что я против, - еще раз предупредила кузена Алекс.
        И вот теперь Марк стоял перед сконфуженным Гавардом Рэнделлом и смотрел на него взглядом, полным презрения.
        - Я не совсем понимаю, что ты имеешь в виду, - сказал Гавард.
        - Я имею в виду твой фестиваль, идею которого во всех подробностях ты свистнул у нас и даже глазом не моргнул. Да, мы конкуренты, но должны же быть какие-то рамки! У тебя вообще нет никакой совести. Тебе самому не стыдно выдавать чужие планы за свои?
        - Присядь, Марк, - сказал Гавард и нажал на кнопку интеркома. - Принеси нам, пожалуйста, кофе, Сюзан, и побольше.
        - Я сюда пришел не кофе с тобой распивать, - заявил Марк.
        - Да, но прежде, чем ты уйдешь, я бы хотел прояснить все до конца.
        Гавард прошел к своему креслу и сел за стол. Марку ничего другого не оставалось, как усесться напротив Гаварда. Не мог же он стоять перед ним, как нашкодивший ученик перед учителем! Тем более что это Гавард должен был чувствовать себя виноватым, но никак не Марк.
        Сюзан принесла кофе и даже бутерброды, и Гавард предложил все это Марку.
        Марк только поморщился.
        - Итак, я тебя слушаю, - сказал Гавард.
        Он уважал и Алекс, и Марка, хотя пытался всегда превзойти их по всем пунктам. Но он любил честную борьбу. Гавард всегда считал, что Алекс гениальна. И тем более он не мог ею не восхищаться, потому что она была женщиной. Женщиной, которая руководила целым штатом склочных красоток и умудрялась находить общий язык даже с самыми капризными клиентами. А теперь вот приходит Марк и непонятно в чем его обвиняет.
        - Это я тебя слушаю, - раздраженно сказал Марк. - Или тебе нечего сказать? Я, разумеется, не жду, что ты будешь передо мной оправдываться. Это было бы слишком наивно с моей стороны, но мне просто хотелось бы знать, как у тебя совести хватило на такое?
        - На какое такое?
        - Не придуривайся! - Марк начал выходить из себя.
        Он старался держать себя в руках, с самого начала рассчитывая на то, что убьет Рэнделла одним только своим спокойствием, но, как только увидел Гаварда, внутри у него все снова закипело.
        - Если ты меня в чем-то хочешь обвинить, приводи аргументы. И они должны быть вескими. - Голос Гаварда стал жестким. - Мне не очень-то приятно выслушивать от тебя оскорбления, которые я не заслужил.
        Марк подавил безумное желание расхохотаться. Нервы, подумал он. Мне нужно повсюду таскать с собой успокоительное.
        - Хорошо, - сказал он. - Могу все разложить тебе по полочкам, раз уж ты так хочешь.
        Гавард развел руками и кивнул. Да, он этого хотел. А как же иначе? И вообще как смеет этот мальчишка разговаривать с ним в подобном тоне?
        - Первое, - начал Марк, предварительно глубоко вздохнув, чтобы успокоиться, - ты украл у нас идею фестиваля, и ты это знаешь. Я пришел не для того, чтобы разбираться с тобой жесткими методами, хотя я с удовольствием набил бы тебе морду, но мне очень хотелось посмотреть в твои глаза и увидеть в них хоть грамм совести. Но я что-то ничего не вижу.
        - Что за чушь?! - Гавард тоже разозлился. - Что значит - я украл у вас идею фестиваля? Ты не пьян, Марк?
        - Увы. Я трезв, как стекло.
        - И наркотики не принимаешь?
        - Если ты будешь издеваться надо мной… - Марк побелел от ярости.
        - Стоп, - сказал Гавард. - Я всего лишь хочу выяснить, что происходит, и с чего ты взял, что я плагиатор?
        - Потому что это была наша идея! И мы придумали ее целиком и полностью. А ты так же целиком и полностью ее украл! Всю, до малейших подробностей!
        Гавард положил сцепленные кисти рук на стол, слегка наклонился вперед и резко произнес:
        - Я сейчас просто выгоню тебя отсюда, Марк. Потому что ты городишь чушь. Идею фестиваля придумали мы. А о том, что вы задумывали нечто подобное, я понятия не имею.
        - А кто конкретно предложил тебе план проведения этого показа? - спросил Марк, на которого вдруг снизошло озарение.
        - Если хочешь знать, то это очень талантливая и очень красивая девушка, которую зовут Линда Микс. Хотя не понимаю, какое тебе дело до этого. Ее имя тебе ничего не скажет. Я познакомился с ней случайно и предложил поработать у меня моделью, но теперь она не просто модель - она мой первый помощник. Ибо женщина с таким незаурядным умом, как у нее, далеко пойдет. Тебе плохо, Марк?
        Марк уже не сдерживал своих эмоций. Он смеялся так, что у него из глаз хлынули слезы. Марк почувствовал, что, если сию же секунду не остановится, у него начнется самая настоящая истерика.
        - Прости, Гавард, - сказал он, немного успокоившись. - Сейчас я приду в себя.
        Гавард смотрел на него странным взглядом. Он видел, что с Марком что-то не то. Да, этот мальчишка действительно в панике, и, кажется, у него нервный срыв. Но Гавард до сих пор не понимал, что происходит.
        - Линда Микс, - сказал Марк, вытерев слезы, - работала у нас моделью, Рэнделл. И она украла у нас идею показа и принесла ее тебе. Не знаю почему, но я верю, что ты понятия не имел о том, что это чужая идея. Линда выдала ее за свою? Вот молодец!
        - Не понимаю, - тихо произнес Гавард. - Линда работала у вас? Этого быть не может! Она не могла быть моделью.
        - И тем не менее она ею была. Хотя да, ты прав, у нее нет к этому никаких данных, кроме внешности. Это люди, не имеющие никакого отношения к модельному бизнесу, думают, что манекенщицей может стать любая красивая женщин, если ее обучить ходить по подиуму. Но мыто с тобой знаем, что этого недостаточно.
        - Она сказала мне, что работала секретаршей в какой-то маленькой фирме.
        - Да никем она не работала! У нее даже образования, кроме школьного, нет! Ты не спрашивал ее, где она училась?
        - Признаться, я был так поражен ее талантами дизайнера и организатора, что ни о чем ее не спросил.
        - А тебя не удивило, что один человек смог продумать все до мелочей, тогда как для этого требуется обычно человек десять? Надо быть гением, чтобы такое придумать в одиночку.
        - Она сказала мне, что думала над этим неделю, так ей хотелось работать.
        - Ты сама наивность! - И Марк снова рассмеялся.
        Да, он верил Гаварду Рэнделлу. Когда Марк впервые узнал, что их идею украли, он никак не мог поверить, что Рэнделл пошел на такое. Они всегда были честны. Соперничали - да, перетягивали клиентов - случалось, переманивали друг у друга моделей - бывало, но никогда не занимались столь низким занятием, как плагиат.
        - Значит, меня надули, - медленно произнес Гавард.
        Он задумался. Линда показалась ему такой восторженной, она так хотела работать. Когда он увидел почти полностью готовый план проведения показа, то забыл обо всем на свете. Он сразу же предложил Линде сотрудничество, думая о том, что теперь его агентство благодаря такой счастливой случайности, как встреча на улице, станет самым востребованным в городе.
        А оказывается, Линда ему лгала. Гавард терпеть не мог лгунов, и ему претили методы, которыми, как оказалось, пользовалась Линда.
        Он никогда не стал бы заниматься плагиатом и воровать чужие идеи. Он двадцать пять лет работает в модельном бизнесе и всегда был честен.
        - Сьюзан, - снова позвал он. - А пригласите-ка ко мне Линду.


        Линда вошла к Гаварду Рэнделлу с лучезарной улыбкой на губах. С тех пор как стала работать у Рэнделла, авантюристка еще больше похорошела.
        Она даже одевалась не так безвкусно, как раньше. Гавард тонко намекнул ей на то, какой он хотел бы ее видеть. Правда, Линда приняла это как знак того, что Гавард не прочь завести с ней личные отношения.
        Пока он не делал никаких намеков на то, что хочет затащить ее в постель, но Линда, хотя и была давно не против стать любовницей Гаварда, не торопилась. Она напропалую кокетничала с работающими у Гаварда мужчинами - разумеется, с теми немногими, у кого была традиционная ориентация, - и добилась на этом поприще кое-каких успехов.
        Например, сегодняшнюю ночь она провела в постели с самым красивым парнем, какого она когда-либо встречала.
        Нужно только быть очень осторожной, чтобы о ее романах не узнал Гавард. Но она постарается, чтобы все ее тайны остались при ней.
        Линда была уверена, что мужчину можно привязать к себе с помощью постели. Впрочем, в ее хорошенькой головке не умещалось много мыслей, а те, что все же уместились, были самыми простыми и заурядными.
        Она конечно же позвонила по номеру на визитке, предварительно выждав несколько дней. Эти дни были необходимы ей как доказательство того, что она работала над своей идеей, не жалея себя.
        И Рэнделл пришел в восторг. Линда совершенно не боялась его гнева в случае, если Гавард узнает о том, что это не она придумала план проведения фестиваля. Линда, по правде говоря, вообще не задумывалась над тем, что такое возможно. И уж совсем абсурдным было бы предполагать, что она думала над тем, что ей делать, если уж такое все же произойдет.
        Она стала любимицей Гаварда, получила потрясающую работу и баснословную зарплату и была счастлива.
        Однако когда она вошла в кабинет и увидела там Марка, Линда почувствовала, как мир пошатнулся.
        - Добрый день, мистер Рэнделл, - сказала Линда, все еще пытаясь улыбаться.
        Марка она проигнорировала, решив, что, может быть, все обойдется, если сделать вид, что они не знакомы. Наивная Линда в глубине души надеялась на то, что Марк ничего не скажет Гаварду.
        - Не хочешь поздороваться со мной, Линда? - поинтересовался Марк.
        Линда смерила его презрительным взглядом, однако по лицу Гаварда она поняла, что самые худшие из ее опасений могут оправдаться.
        - Здравствуй, Марк, - выдавила она из себя и тем самым в глазах Гаварда подписала себе приговор.
        - Садись, - предложил Гавард. - Кофе?
        Линда снова улыбнулась. Если он предлагает кофе, значит, еще не все потеряно. Кто знает, зачем он ее вызвал?
        - Значит, ты знакома с Марком? - спросил Гавард мягко. Он не хотел пугать Линду, справедливо предполагая, что тогда из нее не вытащит ни слова.
        - Да, мы… где-то встречались, - сказала Линда.
        - Где-то! - Марк рассмеялся. - Какое-то время мы регулярно встречались в постели.
        Гавард подавил улыбку. Все же ему нравился этот Марк, который первоначально производил впечатление вертопраха. Однако за шутками и образом балагура Марк скрывал свой сильный характер.
        Линда ничего не ответила на фразу Марка, но по выражению ее лица было заметно, что она готова убить своего бывшего любовника.
        - Марк пришел ко мне, чтобы попроситься к нам на работу, - сказал Гавард неожиданно.
        Марк удивленно взглянул на него, но понял, к чему клонит Гавард, и тут же включился в игру.
        - Я решил посоветоваться с тобой, - пояснил Гавард. - Марк сказал, что ты хорошо знаешь его и можешь дать ему рекомендации.
        Линда расслабилась.
        Вот оно что! Ну конечно же, ведь агентство Алекс Бенсон прогорело, Марк сам сказал ей об этом. Немудрено, что теперь он ищет работу.
        Ха! Хочет хорошо устроиться за чужой счет? Не выйдет! Никаких рекомендаций она ему давать не будет! Тем более положительных.
        - Ничего не могу сказать о нем, - сказала Линда. - Я не так уж и хорошо его знаю.
        - А как же постель? - Марк изумленно вытаращил глаза. - Неужели для тебя ничего не значили наши отношения?
        - Я была молода и наивна, - заявила Линда.
        - Три месяца назад? А потом внезапно повзрослела и набралась опыта?
        Если он хочет, чтобы я положительно отозвалась о нем, почему тогда так себя ведет? - подумала Линда. Теперь я уж точно не скажу о нем ни одного хорошего слова!
        - Вы что-то хотели узнать у меня? - спросила Линда у Гаварда, решив обращаться непосредственно к нему.
        - В сущности я уже принял решение, - сказал Гавард, - но мне нужно проверить Марка. И я хочу попросить тебя, чтобы ты помогла мне в этом.
        - Да? - с готовностью отозвалась Линда.
        - У меня есть один проект, я рассчитываю на то, что вы займетесь его разработкой вместе. У тебя же столько идей, Линда!
        Линда сникла. Ей совершенно не улыбалась перспектива работать с Марком. Но с другой стороны, если Гавард начет нагружать ее работой, то она не справится.
        Если я не хочу потерять это место, то нужно соглашаться, решила Линда.
        - Как скажете, мистер Рэнделл.
        - Я тут как раз говорил Марку о том, какая ты умница, - сказал Гавард. - Представь себе, Марк, эта красотка умнее нас с тобой в сто раз.
        - Да ну? - сказал Марк. - Впрочем, если верить тому, что она и вправду все это придумала, то Линда воистину гений. Мы с Алекс даже вдвоем не всегда до всего доходили.
        Линда заёрзала на стуле.
        - Уверен, Гавард, что мы с Линдой сработаемся. Хотя я просто не представляю, что буду делать. Она не оставит мне работы. По сравнению с ней я бездарь.
        - Что скажешь, Линда? - спросил Гавард, внимательно за ней наблюдая.
        Она лишь пожала плечами.
        - А помнишь, Линда, - воодушевленно начал Марк, - как много ты всего придумывала для наших показов?
        - Ну да. - Линда кивнула и зарделась вроде как от смущения. - Не хвали меня, я всего лишь человек с некоторыми способностями.
        - Она слишком скромна, Гавард! - воскликнул Марк. - Не слушайте ее. Линда и правда гений! И такая красавица! Да ей завидовали все модели в нашем агентстве! Ну еще скажи, что это не так, Линда!
        - Еще как завидовали. - Линда вздохнула. - Они все такие завистливые…
        - Ты же говорила мне, что работала секретаршей и никакого отношения к модельному бизнесу не имела? - вдруг сказал Гавард.
        Линда открыла рот от изумления.
        Проговорилась! Это Марк во всем виноват. Разболтался тут - не заткнешь! Наговорил кучу комплиментов, а она и уши развесила. Забыла, что плела до этого Гаварду.
        - Я и не имела никакого отношения…
        - Это точно. - Марк усмехнулся и переглянулся с Гавардом.
        - То есть… Ах, мистер Рэнделл, - Линда посмотрела на него полными слез глазами и наклонилась вперед так, что ее грудь чуть не выскочила из низкого выреза блузки. - Простите меня. Я не хотела вам говорить, что какое-то время уже работала моделью. Боялась, что вы меня не возьмете к себе. Ведь за то время, что я служила в агентстве Алекс Бенсон, я не достигла никаких высот. И все из-за зависти и злобы окружающих! Меня никто и слушать не хотел. Никому не нужны были мои идеи!
        Из глаз Линды, казалось, вот-вот потекут крупные слезы. Она была уверена, что Гавард Рэнделл смягчится. Ни один нормальный мужчина не может остаться равнодушным к слезам женщины.
        Однако либо Рэнделл, в понимании Линды, не был нормальным мужчиной, либо сердце его совсем зачерствело, потому что он не обратил никакого внимания на эмоциональное состояние Линды, на большие грустные глаза и на ее взволнованно вздымающуюся грудь.
        - Мне очень неприятно, Линда, что ты лгала мне, - сказал Гавард. - К тому же Марк утверждает, что идея фестиваля принадлежит вовсе не тебе.
        - Ну да, это я все придумал, - сказал Марк.
        - Еще чего! - воскликнула Линда, сразу забыв о том, что ей надо плакать. - Ты к этому не имел никакого отношения!
        - Да что ты говоришь? Хочешь сказать, что ты сама все это выдумала? Нет, душенька, не надо забирать все лавры себе. Ты же помнишь, как мы обсуждали этот проект ночами!
        - Ты меня, по-моему, путаешь с Алекс Бенсон! - выкрикнула Линда. - Это с ней вдвоем вы обсуждали этот дурацкий фестиваль, а меня там и близко не было!
        - Ты уволена, - сказал Гавард Рэнделл спокойно. - Можешь идти.
        - Наивная дура. - Марк покачал головой. - Нет в тебе ума ни капли. Как оказалось легко вывести тебя на чистую воду.
        Линда молча смотрела на Гаварда, не веря его словам.
        - Это неправда, - прошептала она. - Вы не можете…
        - А что можешь ты? - в свою очередь спросил Гавард. - На что ты рассчитывала? Неужели ты думаешь, что я всю жизнь помнил бы только об одной твоей заслуге?
        - Но благодаря мне состоится фестиваль!
        - Я уже достаточно заплатил тебе за это, - сказал Гавард. - Тебе хватит на тысячу пар чулок.
        Линда медленно поднялась со стула и повернулась к Марку.
        - Это ты во всем виноват! - прошипела она. - Но все равно я вам отомстила! Ваше агентство полетело в тартарары!
        - И здесь ты ошиблась, - сказал Марк. - Не верь людям, Линда, они могут лгать точно так же, как и ты. С агентством все в порядке. Кроме морального вреда, ты не причинила никакого ущерба.
        - Вы не разорились? - удивленно спросила Линда.
        - Конечно нет! - воскликнул Марк. - Как тебе могло такое прийти в голову?
        - Мисс Микс, вы свободны, - сказал Гавард Рэнделл. - Было приятно пообщаться с вами.
        Линда осознала, что ничего не может изменить. Она вышла из кабинета, громко хлопнув дверью.
        - Марк, ты же понимаешь, что я не стану останавливать проект, - сказал Гавард. - Я потратил на это слишком много денег.
        Марк кивнул.
        - Понимаю.
        - Обещаю, что если смогу чем-то помочь, то я сделаю это. И поверь, мне очень жаль, что так произошло. Я бы никогда не позволил себе воровать чужие мысли.
        - Я знаю, - ответил Марк.
        Он подошел к Гаварду и от души пожал ему руку.
        За окном раздался визг тормозов, и Марк, который не мог не удовлетворить свое любопытство, выглянул наружу.
        - О, смотри! - смеясь, сказал он.
        Гавард подошел к окну и увидел Линду - она стояла посередине проезжей части и лихо ругалась с водителем «мерседеса», который чуть не сбил ее, когда она пыталась перейти дорогу на красный свет.
        В конце концов Линда начала улыбаться, а водитель, галантно раскланявшись, открыл перед ней дверцу.
        - С этой женщиной все будет в порядке, - хмыкнув, объявил Марк. - Она не пропадет!

12

        - Ты меня вызывала? - Марк сел напротив Алекс и провел рукой по своим всклокоченным волосам.
        - Ну и вид у тебя! - рассмеялась Алекс. - Что с тобой произошло? Попал в аварию?
        - О чем ты? - не понял ее веселья Марк.
        - Видел бы ты себя в зеркале!
        - Я думал, - важно сказал Марк. - А когда я думаю, у меня есть привычка ерошить волосы.
        - И что, помогает?
        - Мне - да!
        - Надо будет попробовать, - сказала Алекс. - Как ты думаешь, мне пойдет такая же прическа, как у тебя?
        - Ты позвала меня для того, чтобы поговорить о моих волосах? - раздраженно спросил Марк.
        - Нет, я вызвал тебя по делу. Кстати, а о чем ты думал?
        - Не поверишь, но тоже о деле.
        - О, Марк! - воскликнула Алекс. - Если ты мне сейчас скажешь, что думал о том же, о чем и я, будет просто чудесно. А я не сомневаюсь, что это так.
        - Это касается нашего показа? - спросил Марк. - Ты размышляла над тем, как спасти ситуацию, после того как Гавард Рэнделл собрал столько комплиментов?
        - Да, мне как-то завидно стало, что о его деятельности трубят газеты, а о нашей - нет.
        - И каковы твои мысли по этому поводу?
        - Стоит ли отказываться от задуманного, когда уже потрачено столько сил - вот о чем я думаю.
        - Да, но ты же сама говорила, что теперь мы будем выглядеть жалкой копией.
        - Так надо сделать так, чтобы не выглядели!
        - Ну хорошо, - согласился Марк. - У меня есть кое-какие мысли на этот счет. Давай как всегда по очереди. Сначала говорю я, потом ты.
        - Да, но только надо сначала проверить, нет ли где спрятанного диктофона. - Алекс улыбнулась. - Так, на всякий случай.


        - Потрясающе!
        - Грандиозно!
        - Великолепно!
        Как же Алекс соскучилась по всем этим комплиментам!
        - О да, - Марк подмигнул ей, - мы - супер.
        Нет, они вовсе не выглядели бледной копией. Основываясь на собственном опыте, своих разработках и ошибках, которые допустил Гавард Рэнделл при проведении фестиваля, Марк и Алекс создали настоящий шедевр.
        Это был не просто фестиваль. Это был праздник для всех.
        - По-моему, нам придется расширять свою деятельность, - озабоченно сказала Алекс. - Кое-кто из прежних клиентов хочет под наше крылышко на постоянное место жительства.
        - Вы прекрасно поработали, - раздался громкий голос Гаварда Рэнделла. - Примите мои поздравления.
        - Спасибо. - Алекс пожала протянутую руку. - Ну как, мы лучше тебя, Гавард?
        - Я, наверное, старею, - вздохнул он. - Молодежь наступает мне на пятки. Как быть, просто ума не приложу!
        - Работай дальше, - посоветовал ему Марк. - Ты наш главный конкурент. Если сложишь оружие, то нам не с кем будет бороться и станет жутко скучно.
        Гавард рассмеялся.
        - Ты, как обычно, слишком самоуверен, Марк. Не думайте, что вы самые лучшие.
        - Ты же несколько секунд назад сам признал это.
        - Я вам льстил, - сообщил Гавард, улыбаясь.
        - О, простите, но я вас покину, - сказал Марк внезапно, вглядываясь в толпу, и, помахав на прощание рукой Алекс и Гаварду, исчез.


        - Что ты тут делаешь? - спросил Марк у красивой темноволосой женщины в больших черных очках.
        Она попыталась пройти мимо него, но он не позволил ей это сделать, загородив дорогу.
        - Линда, не пытайся ускользнуть, я тебя сразу узнал.
        Линда, а это действительно была она, со вздохом сняла очки.
        - Я не собираюсь никуда убегать, - сказала она. - Я не за этим сюда пришла.
        - Чего это ты так вырядилась? - спросил Марк.
        - Как ты меня узнал?
        - Тебя сложно не узнать.
        - Но все же?
        - По твоей походке, - сказал Марк. - Ты единственная из всех знакомых мне красивых женщин, кто не умеет ходить на каблуках, но все же их носит.
        Линда сморщила носик.
        - Если ты пытаешься таким образом унизить меня, то у тебя ничего не получится!
        - У меня и в мыслях не было тебя оскорблять, Линда. Ты задала вопрос, я на него ответил. Так к чему этот маскарад?
        - Я хотела посмотреть на ваш фестиваль, но не желала, чтобы меня кто-нибудь узнал.
        - А что, тебе стыдно смотреть людям в глаза?
        - За что мне должно быть стыдно?
        - Короткая же у тебя память, Линда! Ты уже успела забыть, как украла у нас проект?
        - О чем ты говоришь? - притворилась наивной Линда. - Никогда такого не было.
        Марк рассмеялся и сказал:
        - Линда, ты как всегда великолепна.
        - Правда? - Линда тоже улыбнулась и кокетливо посмотрела из-под длинных ресниц. - Ты все еще считаешь меня привлекательной?
        - А я никогда и не менял своего мнения по этому поводу, - сказал Марк. - Что касается твоей внешности, то ты шикарна. Кстати, как там поживает тот владелец
«мерседеса»?
        - Какого «мерседеса»? - изумилась Линда.
        - Того самого, что чуть не сбил тебя на дороге в день, когда тебя уволил Рэнделл.
        - Ах этот… - Линда небрежно махнула рукой. - Понятия не имею, как он поживает. Мы уже расстались.
        - Он чем-то не подошел тебе? У него было недостаточно денег?
        - Зачем ты подошел ко мне, Марк? - спросила Линда со слезами на глазах. - Ты только и делаешь, что оскорбляешь меня. Да, когда-то я оступилась, но нельзя же за это клеймить позором до конца дней моих?
        - Ты раскаиваешься?
        - Я всего лишь хотела выбиться в люди, - тихо сказала Линда.
        - Такими способами, дорогая, ты только нажила себе врагов. Мой тебе совет: используй другие методы.
        - Марк, я так по тебе скучала, - вдруг сказала Линда и прижалась к нему всем телом. - Честно. Ты мне веришь?
        - Отчего ж не поверить? - развеселился Марк.
        - Давай начнем все сначала?
        - С какого именно начала? С того, когда ты затащила меня в постель, или с того, когда подложила диктофон в кабинет, где мы с Алекс обсуждали свое ноу-хау?
        - Ты злой, Марк. Нельзя быть таким.
        - Нельзя быть такой дурой! - обозлился Марк. - Ты и вправду думаешь, что я могу купиться на твои обольстительные речи? Я не вхожу в одну реку дважды.
        Линда резко повернулась и попыталась отойти от Марка, но споткнулась и буквально рухнула на какого-то красавца.
        Она вечно будет терять туфли, подумал Марк. Но зато всегда будет падать в объятия мужчин.
        Когда он в следующий раз проходил мимо Линды и ее нового приятеля, Марк услышал знакомые речи.
        - Я хочу заняться наукой, - говорила Линда. - Все считают красивых девушек глупыми, но это не так.
        Марк покачал головой. Линда никогда не изменится. Никогда.
        Алекс лежала на диване и перелистывала журнал, но ей ничего не шло в голову. Алекс была опустошена и хотела только одного - покоя.
        Когда раздался телефонный звонок, она даже раздумывала какое-то время, стоит ли снимать трубку, но потом все же подошла к телефону. И правильно сделала, потому что звонил Натан.
        - Привет, - сказал он. - Я не слишком поздно?
        Если до этого Алекс была обижена на Натана, то теперь, когда он позвонил, она почувствовала, что все ее раздражение исчезло, будто его и не было.
        Она была так счастлива слышать его голос, что забыла обо всех своих сомнениях.
        - Я рада, что ты позвонил, - честно сказала она.
        - Я хотел позвонить тебе раньше, но не мог.
        Гораздо лучше было бы, если б ты приехал, подумала Алекс.
        - Что произошло в твоей жизни, чего я еще не знаю? - спросил он.
        - Ничего хорошего, но, к счастью, и ничего плохого.
        Опять будем болтать о пустяках, с радостью подумала Алекс, которая готова была разговаривать с Натаном о чем угодно.
        - Ты какой-то странный в последнее время, - сказала Алекс. - Проблемы на работе?
        - Нет, просто изменилось кое-что, - сказал Натан. - Во мне. Я тут видел недавно твоего бывшего друга, когда обедал с Марком.
        Понятно, подумала Алекс. Марк увидел Эда и не преминул сообщить о том, кто это такой, Натану. Снять бы моему кузену голову!
        - Почему ты молчишь?
        - Задумалась.
        - Ты скучаешь по нему?
        - По Эду? - удивилась Апекс. - Нет. А разве должна? Мы с ним расстались так давно, что я даже вспоминаю о нем нечасто.
        - А Марк говорил совсем другое.
        - Марк всегда что-нибудь говорит, - с раздражением сказала Алекс. - У него рот ни на секунду не закрывается. И он всегда забывает, что не имеет никакого права лезть в чужие дела.
        - Но если бы не он, я бы совсем ничего не знал о тебе, - сказал Натан.
        - Если ты хочешь что-то узнать, спроси у меня. Я отвечу на любой твой вопрос.
        - Давно ты охладела к Эду?
        Алекс не хотела разговаривать об Эде с Натаном. Зачем он об этом спрашивает? Есть замечательное правило, которого нужно придерживаться: никогда не говорить о своих бывших связях с человеком, которого любишь. Что было - то прошло. Кануло в Лету. Ушло в небытие.
        - Окончательно я поняла, что у меня больше нет зависимости от чувств к Эду, только недавно, - призналась Алекс.
        - И что повлияло?
        Сказать ему или не сказать? Алекс все же рискнула:
        - Один человек, который появился в моей жизни, - произнесла она и стала ждать реакции Натана.
        Как она жалела сейчас, что не видит его лица! Так трудно догадаться, что он чувствует! Этим и плох телефон. Раньше, когда Алекс нужно было кому-то сказать неправду, например отказаться от свидания, сославшись на жуткую занятость, она всегда звонила по телефону. Врать она не умела, потому что все чувства отражались на ее лице. А по голосу не слышны те нотки, которые могут выдать настоящие чувства.
        Алекс поняла, что ей необходимо видеть Натана.
        - И как зовут этого человека? - спросил он игриво.
        Да, я тоже пытаюсь скрыть эмоции за напускной веселостью, подумала Алекс. Я уверена, что знаю, какой ты хочешь слышать ответ. И также уверена, что этот ответ важен для тебя.
        - Зачем тебе знать? - весело спросила Алекс. - Какой ты любопытный!
        - Мне просто интересно.
        Интересно? Как же. Мне тоже кое-что интересно, но я же не спрашиваю! А почему бы мне тоже не спросить? Кого я боюсь?
        - Угадай, - предложила Алекс.
        - Я даже не знаю. Могу только предположить.
        - Так предположи.
        - Мне кажется, что его зовут так же, как и меня.
        - Да, это так, - сказала Алекс.
        - Это правда?
        Алекс грустно хмыкнула.
        - Мне незачем лгать.
        - Должен тебе признаться, что и я тоже изменился потому, что появилась женщина, которая мне теперь небезразлична.
        - Только не говори, что мы с ней тезки! - И Алекс рассмеялась, пытаясь за смехом скрыть свое волнение.
        - Ты угадала, Алекс. Ее зовут так же, как и тебя, потому что это ты.
        - Ты шутишь?
        - А что, похоже на то, что шучу?
        Они оба готовы были смеяться и плакать. Почти полтора часа они обсуждали, как глупы были, что не говорили друг другу о своих симпатиях.
        - О чем ты думал, когда смотрел мне в глаза тогда? - спросила Алекс.
        Она знала, что Натан может сказать. Вопрос надо было сформулировать чуть иначе: о ком ты думал.
        Она знала, что Натан вспоминал Мариам. Его глаза в одно мгновение стали такими грустными, что у Алекс замерло сердце от жалости.
        Она думала о нем, а Натан о своей бывшей возлюбленной.
        Сколько же времени понадобится мне, чтобы помочь ему забыть о ней? - подумала Алекс. Но, сколько бы ни потребовалось, я подожду. Теперь мне будет проще. Ведь я знаю, что нравлюсь ему, и могу рассчитывать в будущем на развитие отношений.
        - Я думал о том, что ты так близко и одновременно далеко от меня. И я думал о том, что люблю тебя, - сказал Натан.
        Алекс сразу забыла обо всем, что хотела сказать. Ей стало так больно, словно ее обожгло огнем.
        Она так хотела услышать эти слова, но даже не думала, что такое возможно! Одно дело мечтать и надеяться, и совсем другое - действительно слышать!
        - Алекс? - позвал ее Натан.
        - То, что ты сказал мне, - медленно произнесла Алекс, - последнее… - она умолкла, не зная, как продолжить. - Это правда?
        - Это правда, Алекс. Я люблю тебя.
        Она ощутила на своих щеках горячие капли и провела по лицу рукой. Слезы. Она плачет. От счастья.
        Алекс вообще редко плакала, а от счастья в первый раз.
        - Что с тобой, Алекс? Все в порядке? - услышала она взволнованный голос Натана.
        Он на другом конце города прижимал трубку к уху и старался понять, что сейчас чувствует Алекс.
        Если я все испортил, то не прощу себе, подумал Натан. Но теперь уже отступать поздно. Я сказал то, что давно хотел сказать. И назад дороги нет.
        Натан сам не знал, как решился на это признание. Точнее, он не задумывался об этом. Просто произнес это - и все. Не мог не произнести.
        - Алекс?
        - Я… я плачу, - сказала она.
        - Прости меня, пожалуйста, прости!
        - О, да за что, Натан?
        - Я сделал тебе больно.
        - Но это приятная боль. Боль от счастья.
        - Как я хотел бы сейчас видеть тебя, обнять тебя!
        - Я тоже, - прошептала Алекс.
        Она могла бы позвать его сейчас к себе, но что-то остановило ее. Возможно, она просто хотела подольше продлить то ощущение, которое сейчас испытывала.
        - Мы встретимся завтра? - взволнованно спросил Натан.
        - А ты сомневаешься? О, Натан, конечно же встретимся!
        - Тогда назначай время и место.
        Алекс задумалась.
        - В три часа дня, на маленьком мостике неподалеку от моего дома. Ты знаешь, где это, мы там гуляли с тобой.
        - Хорошо. Но я, наверное, умру до этого момента. Я просто не доживу.
        - Придется дожить! - смеясь, сказала Алекс. - Я не позволю тебе умереть раньше, чем я смогу тебя обнять.
        О, какое счастье! Алекс закрыла глаза и закружилась по комнате.
        - Я так счастлива! - воскликнула она.
        Ее бил озноб от радостного возбуждения. Он ее любит! Любит! Неужели это правда?
        Ей так трудно было поверить в то, что ей отвечают взаимностью. Вся проблема Алекс была в том, что она почему-то была твердо уверена, что ее нельзя любить, в нее нельзя влюбиться.
        Но почему? - сама себя спрашивала Алекс. Откуда у меня такие мысли? Разве я некрасива?
        Она взглянула на себя в зеркало. На нее смотрела симпатичная молодая женщина с горящими счастливыми глазами и блуждающей улыбкой на лице. Отражение ей понравилось.
        Меня любят! Я люблю!
        Алекс так нервничала, что не могла уснуть. Она тысячу раз прокручивала у себя в голове разговор с Натаном. Вспоминала, что сказал он и что ответила она. Думала о той боли, которая пронзила ее, когда она услышала слова: «я люблю тебя».
        Натан сказал, что не может выразить этой фразой полноты своих чувств, и Алекс его понимала.
        Три прекрасных слова перестали быть волшебными для многих людей. Повсюду можно слышать: я тебя люблю. Но для многих эти слова не означают ничего.
        Вот, например, Эд. Он говорил ей слова любви, но не потому, что чувствовал это. Просто так было нужно. Так говорят все. К примеру, в момент физической близости.
        Эти слова истерлись, как старая пластинка.
        Алекс же казалось просто кощунством говорить слова любви так, как говорят, к примеру: доброе утро. Просто по привычке, ничего при этом не ощущая.
        Натан произносил их совсем по-другому. Для него «я люблю тебя» было отражением его души, его искренних чувств. Важно было слышать ту интонацию, с которой он произносил их, и тогда все становилось понятно: да, он абсолютно искренен.
        Алекс тоже не могла выразить в словах то, что испытывала к Натану. Она не могла без него жить. Она задыхалась без него. Он - ее воздух, ее дыхание, ее судьба, ее счастье.
        И он отвечает ей полной взаимностью!
        Как же она счастлива!
        Алекс выглянула в окно, посмотрела в небо и поблагодарила его за свою любовь.


        Марк как обычно появился без предупреждения. Он был подобен тайфуну. Марк ввалился в квартиру Алекс, нагруженный пакетами.
        - Как дела, кузина?
        - Мне лень было что-то готовить себе, а ужинать в одиночестве в ресторане скучно. Поэтому я купил еды и пришел к тебе.
        - А что, все твои женщины тебя бросили?
        - Представляешь, как сговорились! - с искренним возмущением воскликнул Марк. - Все как одна чем-то заняты.
        - Неужели полгорода могло сговориться?
        - Ох, как смешно. - Марк покачал головой, укоризненно глядя на Алекс. - И где только твоя совесть?
        - Там же, где и твоя.
        Алекс взяла у Марка пакеты и прошла на кухню.
        - О, нам хватит на неделю. Или ты собираешься забрать остатки, чтобы не пришлось готовить? - спросила она весело.
        - Нет, остатки я оставлю тебе, чтобы ты могла кормить Натана.
        Марк уже все знает? - подумала Алекс. Или просто опять ляпнул, по своему обыкновению, не подумав?
        Когда они разогрели еду в микроволновке и уселись за стол, Марк разлил принесенное вино по бокалам и потребовал с Алекс тост.
        - А есть повод? - закинула Алекс удочку.
        - А что, нам нужен повод? - удивился Марк. - У нас все хорошо, фирма жива, мы тоже, так что… Но если тебе обязательно нужен повод, то давай придумаем его.
        - Не надо ничего придумывать, - сказала Алекс. - Повод есть.
        - И какой?
        - Натан мне во всем признался.
        Марк медленно опустил бокал на стол.
        - Признался в чем?
        - Я же сказала: во всем.
        - Вот прямо-таки во всем?
        - Да! - рявкнула Алекс.
        - И что он сказал?
        - Что любит меня.
        - Да ну?! - У Марка загорелись глаза. - И что ты ему ответила?
        - Все в порядке, - сказала Алекс.
        - Что это значит? То есть вы не поссорились, нет?
        - А с чего, скажи на милость, мы должны были поссориться?
        Марк замотал головой, будто вокруг него роем летали мухи.
        - Подожди, - сказал он. - Так что ты сказала ему?
        - Я тоже призналась, что люблю его.
        Марк испустил вздох облегчения.
        - Ну наконец-то! Я уже думал, что это никогда не произойдет! И как вы только решились?
        - Я сама не знаю. Натан сказал мне о своей любви первым. Ах, Марк, я так счастлива! И это совсем не страшно - говорить то, что чувствуешь!
        - Разумеется, - сказал Марк. - Я всегда так и поступаю.
        - Ты не самый хороший пример.
        - Сегодня я молча снесу твои оскорбления. Но только сегодня.

13

        Она назначила свидание на мостике вовсе не потому, что это было романтично, как предположил Марк.
        Это было бы слишком наивно, а Алекс никому и в голову бы не пришло назвать наивной. Просто она понимала, что если Натан заедет за ней, то будет испорчена вся радость встречи. А назначать встречу слишком далеко от дома было выше ее сил.
        Алекс чувствовала мазохистскую необходимость томительного ожидания. Ожидания счастья. Да, Алекс была счастлива и хотела как можно дольше продлить это ощущение. Однако ожидание не должно было быть и слишком долгим.
        Именно поэтому Алекс назначила встречу на маленьком мостике в пяти минутах ходьбы от ее дома. Алекс могла ждать, но она знала, что в пять минут преодолеет расстояние, отделяющее ее от Любимого человека.
        Сегодня она посмотрит в глаза Натану совсем иначе, чем раньше. Ведь теперь она знает…
        Она знает о его чувствах, а он знает о ее.
        Сможет ли Натан повторить все то, что сказал ей по телефону, глядя в глаза? Не испугается ли?
        И как ей себя вести? Как?
        Алекс взглянула на часы. До назначенного времени оставался целый час, а она уже готова была бежать к мостику. Сегодня Алекс почти не спала. Она уже и позабыла, что существует такое состояние: волноваться, ждать, не спать ночами. Кажется, это и называется влюбленностью?
        Алекс вспомнила, как презрительно отзывалась об этом чувстве совсем недавно.
        Что там она говорила Марку: я перестала влюбляться сразу после того, как окончила школу, потому что детство закончилось?
        Да кто ей сказал, что любовь - это чувство подростков? Разве не может и в тридцать лет сердце замирать от одной мысли о любимом человеке? Разве не спать ночами, переживая радость и волнение, могут только восемнадцатилетние?
        Что за чушь! Как глупа я была! - подумала Алекс.
        Пятнадцать минут прошло.
        Алекс еще раз взглянула в зеркало, подправила макияж, припудрила нос, брызнула на себя еще пару капель духов, снова провела расческой по волосам.
        - Как же долго тянется время! - простонала она, не зная, чем еще себя занять.
        Что она скажет Натану? Что он скажет ей? Как будет смотреть на нее? Как улыбаться?
        Осталось полчаса.
        Алекс снова и снова прокручивала в голове их вчерашний разговор. Никогда она не испытывала такой сладкой боли, когда он произнес: я люблю тебя. Никогда и никому она сама не говорила таких слов, хотя любила…
        Любила ли? Сейчас ей казалось, что нет, ни разу в жизни она не была влюблена.
        Так как сейчас, не была, подумала Алекс. Сейчас все по-другому. Сейчас это чувство сродни чему-то святому. Но я все равно любила. Раньше моя любовь была больной, неправильной, ведь она не должна приносить страдание. Но это все равно любовь, и я благодарна небу за то, что она у меня была. Сейчас мне есть с чем сравнивать, и я понимаю, что обрела.
        За что мне такое счастье? - спросила она саму себя. Но ведь, наверное, я его заслужила.
        Алекс подумала о том, что всегда добивалась всего, чего хотела. Случайности помогли ей и здесь. Алекс знала, что так и будет. Потому что верила. Несмотря на то что всем своим видом показывала свою неприступность, саму себя пыталась убедить в том, что любви нет, она тем не менее свято верила в нее.
        У меня теперь есть все. Я добивалась всего именно потому, что верила. Потому что жила не так, как диктовали другие, а так, как хотела сама. И я заслужила. Мне было нелегко. Все надо заслужить. Я старалась, я работала, я страдала. И я заслужила.
        Еще пятнадцать минут.
        Все, не могу больше, подумала Алекс и пулей вылетела из дому, едва не забыв запереть дверь.
        Алекс старалась идти как можно медленнее, чтобы растянуть время, оставшееся до заветных трех часов дня. Однако она была абсолютно уверена, что Натан уже ждет ее.
        Если я - это он, рассудила она, то Натан тоже не мог усидеть на месте и наверняка пришел куда раньше назначенного часа.
        К мостику вела длинная лестница, по которой нужно было спуститься вниз. Алекс остановилась на верхней ступеньке и вгляделась в даль. Да, вот он, Натан. Уже ждет ее. И не смотрит в ее сторону.
        Он боится и собирается с силами, подумала Алекс, улыбнувшись. Он чувствует то же, что чувствую я.
        Она медленно спускалась по ступеням, и улыбка ее становилась все нежнее.
        Я люблю его.
        Эту фразу Алекс готова была повторять тысячу раз, как повторяла раньше: я сильная, я неприступная, я смелая.
        Натан стоял на середине мостика и смотрел вдаль. Казалось, он замечтался и совсем не замечает Алекс.
        - Ты случайно не меня ждешь? - со смехом спросила она, подходя к нему, и слова застыли у нее в горле от взгляда Натана, перевернувшего ее душу.
        Не говоря больше ни слова, они просто сделали шаг друг другу навстречу и обнялись. Мимо проходили люди, удивленно глядя на взрослых людей, обнимавшихся так, будто им по шестнадцать лет и это первое их свидание. Но ни Александре, ни Натану не было до прохожих никакого дела. Сейчас они были одни. И никого не существовало, кроме них двоих: ни других людей, ни даже привычного мира. Все, что им было нужно, - обнимать друг друга, слышать биение сердец.
        И это действительно были их первые чувства, потому что Алекс и Натан понимали, что любят впервые.
        - Я люблю тебя, - сказал Натан, глядя Алекс в глаза. - Я не могу без тебя.
        - За что ты меня любишь? - с улыбкой спросила Алекс. - Мы знакомы всего двенадцатый день. Ты меня не знаешь.
        - Я знаю тебя, - серьезно ответил Натан. - Я - это ты, а ты - это я. Я знаю тебя, - повторил он. - Любят не за что-то, а просто потому, что любят.
        - Это я и хотела от тебя услышать, - вздохнула тихонько Алекс и закрыла глаза в ожидании поцелуя.


        - Вы произвели сенсацию, - сказал Марк, смеясь. - Мне за сегодняшний день уже человек десять сообщили, что видели вас, обнимающихся и целующихся. Удивляюсь, как вас не арестовала полиция нравов. Говорят, вы останавливались через каждые три шага и просто оторваться друг от друга не могли.
        - Преувеличивают, - сказала Алекс. - Мы останавливались через каждые четыре шага. И кто это, интересно, тебе обо всем сообщил? Назови мне имена этих десятерых.
        - Да ну тебя, - отмахнулся Марк, который и сам грешил склонностью к преувеличению. - Не в этом дело. Просто тебя, Алекс, кажется, не привыкли видеть в роли слабой женщины.
        - Пусть привыкают, - ответила она и подарила Натану, который держал ее за руку, нежнейшую из своих улыбок.
        Марк пришел в агентство как никогда рано. У него давно не было такого хорошего настроения, как сейчас. Он готов был обнять весь мир.
        Как человеку мало надо для счастья, подумал он, вспоминая Алекс и Натана. Раньше я завидовал детям, которые способны радоваться солнечному лучу, озарившему их детскую. А теперь знаю, что нам всем нужно быть немного детьми, чтобы понимать, что такое счастье. Мы сами придумываем себе критерии, благодаря которым обязательно должны обрести покой и радость. Сначала считаем, что нужно получить образование, потом мечтаем о престижной работе, деньгах, успешной карьере и забываем о том, что счастье не зависит от материальных благ. Деньги дают нам ощущение стабильности, но не душевный покой. Чтобы быть по-настоящему счастливым, нужно любить и знать, что тебя любят. Нужно уметь быть ребенком.
        Марк взглянул на пустую приемную. Его секретарша еще не пришла.
        Он подошел к ее столу и посмотрел на лежащие на нем вещи: блокнот, несколько исписанных листков бумаги, фотография в рамке.
        Он поднес фото к глазам и всмотрелся в него повнимательнее.
        Какая милая женщина и какой чудесный ребенок, подумал он. Кто это?
        И только сейчас до него дошло, что симпатичная женщина - это его секретарша. Только не в деловой одежде, не причесанная гладко и безукоризненно, как обычно, - а такая, какая, наверное, она в повседневной жизни: густые каштановые волосы рассыпались по плечам, глаза сияют - кстати, они голубые, ну надо же! - открытая улыбка. И девочка у нее на руках так похожа на мать…
        А может быть, это ее младшая сестра? Что он знает о человеке, который работает с ним бок о бок вот уже несколько лет?
        Он так привык, что секретарша неизменно находится в офисе, отвечает на его звонки, приносит ему кофе, выполняет работу, до которой у Марка не доходят руки…
        Она замужем? Это ее ребенок? Да ведь Марк даже не помнит, как ее зовут!
        Марк вдруг ощутил на себе пристальный взгляд. Он поднял глаза и увидел свою секретаршу в дверях.
        - Милый ребенок, - сказал он, кивая на фотографию, которую все еще держал в руках.
        Секретарша, которая до этого смотрела на него настороженно, улыбнулась.
        - Это моя дочь.
        - Вы замужем?
        - Была, но развелась в прошлом году, - сказала она и прошла в приемную. Она поставила на стол сумку и взглянула на Марка. - Вы что-то рано сегодня.
        - Да вот, ощутил прилив сил, - сказал Марк с улыбкой. - И меня почему-то потянуло на работу.
        - Необычное для вас явление. - Секретарша подмигнула ему.
        А она симпатичная, мелькнуло в голове у Марка. Если бы она не убирала волосы под заколку и надела юбку покороче… Интересно, у нее красивые ноги? Почему он никогда раньше не замечал в ней женщину? Он снова бросил взгляд на фотографию. Если бы он увидел ее такой, какая она на фото, ни за что не прошел бы мимо.
        Так как же ее зовут?
        Марк не мог спросить у нее об этом напрямую, потому что ему было стыдно. Сколько она у него уже работает? Наверняка больше двух лет. И он ни разу за это время не назвал ее по имени.
        Солнышко, дорогуша, котеночек… Любые глупые слова, которые он щедро раздаривал всем женщинам без разбору, но только не имя.
        Он вошел к себе в кабинет и набрал домашний номер Алекс.
        - Да? - услышал он заспанный голос Натана.
        Наверное, я машинально набрал номер Натана, а не Алекс. Вот дурак! - обругал себя Марк и положил трубку, решив не говорить Натану, кто звонит.
        Марк снова нажал на кнопки в твердой уверенности, что теперь-то уж попадет куда надо.
        - Да? - снова ответил Натан, но уже более бодрым голосом.
        Марк зажмурился.
        - Натан? - сказал он. - Это ты или у меня галлюцинации?
        - О, конечно, ну кто еще может звонить в такую рань, если не Марк? - произнес Натан. - Это я, дружище. Что произошло? Если ты позвонил только для того, чтобы выяснить, как у меня дела, то не рассчитывай, что я буду уверять тебя в том, что очень рад тебя слышать.
        - А что ты делаешь у Алекс? - спросил Марк.
        Повисла пауза.
        Алекс и Натан. Натан и Алекс. Натан у Алекс.
        Что за дурацкие вопросы он задает? А что странного в том, что Натан ночевал у своей любимой женщины?!
        - Я, кажется, говорю глупости? - сказал Марк смущенно. - Извини, я что-то не в себе сегодня.
        - Так что случилось?
        - Да ничего особенного. Просто мне нужно было кое-что узнать у Алекс.
        - Привет, Марк! - услышал он немного хриплый после сна голос Алекс. - Что ты хотел?
        - Алекс, прости меня, очень тебя прошу. Но у меня вопрос жизни и смерти!
        - Ну и?
        - Как зовут мою секретаршу?
        Снова пауза. Кажется, Алекс потеряла дар речи.
        - Марк, ты хорошо себя чувствуешь? - Голос Алекс стал заботливым. - У тебя нет температуры?
        - Я не сошел с ума, - зашептал Марк, словно боясь, что его кто-то подслушает. - Просто я вдруг обнаружил, что знать не знаю, как ее зовут. Понимаешь, она всегда была, и всё тут. Ты сама нанимала ее на работу. Она прекрасная секретарша. Но я никогда не обращался к ней по имени.
        - И что тебе вдруг взбрело в голову сегодня? - с сарказмом спросила Алекс.
        - Как ее зовут, ты мне скажешь или нет?
        - Кортни. Ее зовут Кортни.
        - Спасибо! - с облегчением выдохнул Марк. - Не представляешь, как я тебе благодарен!
        Кортни… Какое красивое имя, подумал он и снова вышел в приемную.
        - Кортни, мне грустно и одиноко в своем кабинете одному, поэтому, можно, я немножечко посижу здесь, с вами?
        Она взглянула на него с изумлением, но, разумеется, согласно кивнула.
        Огромные голубые глаза. Сколько ей лет? - подумал Марк. Она выглядит такой юной…
        Надо же, подумала Кортни, он помнит, как меня зовут! Просто удивительно.
        - Можно абсолютно бестактный вопрос? - спросил Марк, глядя в эти самые голубые глаза.
        - Задавайте.
        - Сколько вам лет? Нет, вы, разумеется, можете не отвечать, - спохватился Марк. - Я хам и признаю это.
        Кортни искренне улыбнулась. Она удивилась, что босс вдруг проявил к ней личный интерес, но была рада этому.
        Она влюбилась в Марка два года назад, когда только устроилась к нему на работу. Поэтому и с мужем развелась: не могла лгать. Однако Кортни никогда не рассчитывала на взаимность. Во-первых, потому что знала: с подчиненными Марк не позволяет себе ничего, кроме флирта, - исключение составила только Линда. А во-вторых, ни для кого не секрет, что Марк ловелас. Такие мужчины не меняются даже с возрастом.
        Однако Кортни готова была бы терпеть его ужасный характер, его несерьезность, даже его любовные похождения, лишь бы быть рядом с ним. Но Кортни понимала, что это невозможно. Марк никогда не смотрел на нее как на женщину. Зато щедро одаривал улыбками и комплиментами всех остальных представительниц слабого пола.
        - Мне двадцать семь, - сказала она. - Я не делаю секрета из своего возраста.
        Какая у нее чудесная улыбка и зубы какие белые! - восхитился Марк.
        Ну и дурак же он был! Рядом с ним находилась такая удивительная женщина - милая, мягкая, добрая, - а он и не видел этого!
        - У вас очень красивые волосы, - сказал он. Почему бы вам не носить такую же прическу, как на фотографии?
        В глазах Кортни промелькнуло сомнение, но она тут же потянулась к заколке и расстегнула ее. Волосы рассыпались по плечам блестящим каскадом.
        Марк застыл в восхищении.
        - А что вы делаете сегодня вечером? - спросил он.


        - Натан, у меня есть для тебя сюрприз, - сказала Алекс, входя в комнату, где ее любимый мужчина работал за компьютером.
        Натан повернулся к ней. Как и всегда, когда он видел Алекс, в глазах его светилась любовь.
        - Иди сюда, - сказал он и притянул Алекс к себе за талию. - Я так люблю тебя!..
        Алекс крепко обняла Натана, вдыхая его запах. Как чудесно, что больше не надо держать свои чувства в себе!
        - Я тоже очень тебя люблю, - сказала она.
        Натан счастливо улыбнулся ей.
        - А что ты прячешь за спиной? - спросил он. - И что за сюрприз ты мне приготовила?
        Алекс высвободилась из его объятий и сделала шаг назад.
        - Эй! - воскликнул Натан. - Почему у тебя такой загадочный вид?
        - Секрет, - хитро сказала Алекс.
        - Вот так, - грустно произнес Натан. - У тебя уже появились от меня секреты.
        - Я так люблю тебя, - прошептала Алекс, с нежностью глядя на него. - У меня нет никаких секретов от тебя. Вот, - она протянула ему книгу.
        - Что это? - спросил Натан, но умолк на полуслове, когда прочел название. Это…
        - Это твоя книга, дорогой. И мой сюрприз.
        Алекс наблюдала, как Натан, словно не веря, осторожно раскрывает книгу и вчитывается в строчки.
        - Моя книга? - сказал он.
        - Не можешь поверить? - Алекс рассмеялась. - Но это так. Прости, у меня действительно был маленький секрет от тебя. Я ведь не сказала, что передала твою рукопись одному моему знакомому издателю. Он пришел в восторг от твоего романа и предложил напечатать его. Я взяла на себя смелость заключить от твоего имени контракт с ним. Но теперь можно ничего не скрывать. Да, это твоя книга, и, Натан… она пользуется успехом у читателей!
        - С ума сойти можно, - пробормотал Натан, поднимая взгляд на Алекс. - Это невероятно… Ты потрясающая женщина.
        - Ты не сердишься на меня за мое своеволие? - спросила Алекс.
        - Сержусь? - Натан нежно обнял ее. - Как я могу на тебя сердиться, любовь моя, если ты уже меня сделала самым счастливым человеком на свете? И продолжаешь делать еще счастливее.
        Алекс погладила Натана по волосам и заглянула в его любящие глаза.
        - Я и сама не знала, что можно быть такой счастливой, Натан. Спасибо тебе за то, что ты есть.
        Вместо ответа он поцеловал ее, и Алекс ощутила в его поцелуе целый океан искренней и безграничной любви.


        - Мы уезжаем, - с порога объявила Алекс.
        - Куда? - спросил ошеломленный Марк, пропуская гостей в квартиру.
        - Мы же давно с тобой решили, что нам срочно нужен отпуск, - сказала Алекс, проходя в гостиную Марка.
        Натан держал ее за руку и не отпускал ни на секунду. Марк даже умилился, глядя на них.
        - Значит, оставляете меня, старого, забитого жизнью боевого товарища, одного? Я же говорил, что так и случится в конце концов!
        - Не плачь, - сказал Натан. - Мы не навсегда. Когда приедем, наступит твоя очередь отдыхать.
        - И куда вы собрались?
        Алекс пожала плечами.
        - Не знаю.
        - Как так? Решили ехать куда глаза глядят, что ли? - спросил Марк. - Или с милым рай и в шалаше?
        - Нет, просто Натан не говорит мне, куда мы едем.
        - Хватит уже Алекс делать мне сюрпризы, - проворчал Натан. - Я тоже на это способен.
        Алекс втянула воздух носом.
        - Как вкусно пахнет, Марк! Только не говори, что ты что-то готовил сам!
        - И не скажу. - Марк загадочно улыбнулся. - Не было такого.
        - Так, - оживился Натан, - кажется, наш Марк завел себе новую кухарку!
        - У тебя опять роман? - строго спросила кузена Алекс.
        - Она не кухарка! - возмутился Марк. - И не надо думать, что я встречаюсь с женщинами только ради того, чтобы они ублажали меня в постели и готовили мне еду.
        - Да ну? - не поверила Алекс. - Ты изменил свое мнение о личных отношениях?
        - Я беру пример с вас, - нашелся Марк. - Вы настолько меня вдохновили, что я тоже решил отыскать свою вторую половинку.
        - Неужели нашел? - спросил Натан.
        Из кухни раздался детский смех, и Алекс чуть не упала от удивления.
        - Что, уже и ребенком успели обзавестись? Или у тебя настолько понизилась возрастная планка для твоих любовниц?
        - Фи, Алекс! Как ты можешь! - сказал Марк. - Мари чудесный ребенок. Я отношусь к ней, как к собственной дочери. А Кортни - чудесная женщина.
        - Кортни? - переспросила Алекс. - Я думаю о той Кортни или они просто тезки с твоей секретаршей?
        - Это та сама Кортни, - подтвердил Марк с гордостью.
        - Если ты и ей разобьешь сердце, я тебя убью, - пригрозила потрясенная Алекс.
        - Я уже разбил ей сердце, два года назад, - не без самодовольства сообщил Марк. - Но об этом я расскажу вам позже. Пойдемте, я познакомлю вас с Мари. Кортни жутко стесняется. Она боится смотреть тебе в глаза, Алекс.
        - Глупости какие! - фыркнула Алекс. - Я хорошо знаю Кортни. Она чудесная женщина.
        Она, не дожидаясь приглашения Марка, направилась на кухню.
        - Пусть женщины поболтают, - сказал Марк. - Нам тоже с тобой надо посплетничать.
        - Ты уверен, что это действительно твоя вторая половинка, как ты и говоришь, или это просто очередной роман? - спросил Натан.
        Марк покачал головой.
        - Да, на этот раз все серьезно. Я никогда не говорил таких слов, поэтому ты можешь мне поверить: Кортни создана для меня. Я ее люблю. Или ты считаешь, что я слишком тороплюсь? Ну так я проходил мимо своего счастья два года!
        - Нет, ты и правда слишком долго ждал. Поэтому вполне мог позволить себе влюбиться. Ведь и нам с Алекс понадобилось всего одиннадцать дней, чтобы понять, что мы не можем жить друг без друга.
        - Да уж, вас не переплюнуть никому, это точно, - сказал Марк.
        В комнату вошли Алекс и Кортни, которая держала свою дочь за руку.
        - Все готово, - сказала Кортни. - Можно идти ужинать.
        Натан взял Алекс за руку. Он просто не мог находиться с ней рядом и не касаться ее. Если Натан не держал Алекс за руку, он чувствовал себя так, будто его разделили пополам.
        - Я так люблю тебя, Алекс, - прошептал он ей на ушко. - Что бы я делал, если бы не было наших одиннадцати дней?
        - Наверное, просто жил бы, как и раньше, - сказала Алекс, улыбаясь.
        - Я не жил, - возразил Натан серьезно. - Жить я начал только сейчас.
        - Я знаю, - ответила Алекс. - Я все знаю. Потому что ты - это я.
        - А я - это ты, - подхватил Натан и поцеловал ее.
        - Кажется, мы будем ужинать втроем, - тихо произнес Марк, подмигивая Кортни. - Пойдем, Мари, пусть эти две несносные половинки целуются.
        Натан и Алекс остались вдвоем. Они смотрели друг другу в глаза и понимали, что больше им ничего не нужно. Они - одно целое. И не надо никаких слов, чтобы выразить их любовь. Им и так все понятно.


        Внимание!
        Текст предназначен только для предварительного ознакомительного чтения.
        После ознакомления с содержанием данной книги Вам следует незамедлительно ее удалить. Сохраняя данный текст Вы несете ответственность в соответствии с законодательством. Любое коммерческое и иное использование кроме предварительного ознакомления запрещено. Публикация данных материалов не преследует за собой никакой коммерческой выгоды. Эта книга способствует профессиональному росту читателей и является рекламой бумажных изданий.
        Все права на исходные материалы принадлежат соответствующим организациям и частным лицам.


 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к