Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Любовные Романы / СТУФХЦЧШЩЭЮЯ / Торп Кей: " Фотомодель На Ранчо " - читать онлайн

Сохранить .
Фотомодель на ранчо Кей Торп

        # Алекс Шервуд твердо решила отказаться от своей профессии фотомодели и начать новую жизнь вдали от шумного Лондона. Брат очень кстати приглашает ее в Америку погостить на ранчо, где разочаровавшаяся во всем и вся девушка неожиданно встречает настоящую любовь.

        Кей Торп
        Фотомодель на ранчо

        ГЛАВА ПЕРВАЯ

        Глядя из машины на открывавшийся перед нею пейзаж, Алекс настроилась на мечтательный лад. Обширные зеленые пастбища чередовались с горными отрогами, густо поросшими лесом. Вайоминг! Одно это слово вызывало в памяти образы мускулистых ковбоев на горячих скакунах, свист лассо, громоподобный топот бегущего стада. Алекс прекрасно понимала, что старые вестерны, которые она так любила в детстве, имели мало общего с сегодняшним днем Вайоминга, но… как иногда приятно помечтать!
        - Далеко отсюда до Лейзи-Уай? - смакуя само название ранчо, спросила она брата, сидевшего за рулем пикапа.
        - Около часа езды, - ответил тот. - Как раз поспеем к ужину. Надеюсь, ты не на диете? У нас отлично кормят. Да это и не мудрено, если вспомнить, сколько стоит неделя на ранчо. Принимать отдыхающих - очень прибыльный бизнес.
        - Но ведь ранчо настоящее? Так, по крайней мере, я поняла из твоего письма.
        - Все верно. Кэл скорее сдохнет, чем откажется от скотоводства.
        Уловив в его голосе нотку раздражения, Алекс быстро взглянула на брата. Столь же красивый, как и в восемнадцать лет, когда они виделись в последний раз, он стал еще привлекательней теперь, в двадцать шесть. Белокурые волосы слегка выгорели на солнце, а черты лица немного огрубели и стали более мужественными. Несмотря на два года разницы, в детстве их часто принимали за близнецов. Разумеется, определенное сходство сохранилось и по сей день, хотя уже не столь явно бросалось в глаза. Прошедшие восемь лет не могли не сказаться и на былом взаимопонимании.
        - Вы с ним ладите? - забеспокоилась Алекс. Брат уклончиво пожал плечами.
        - Более или менее.
        Похоже, не все так просто, сделала вывод Алекс. Впрочем, принимая во внимание все обстоятельства, удивляться было особенно нечему.
        - А отдыхающие тоже участвуют в работах на ранчо? - снова спросила она.
        - Это кому как нравится. Удивительно, но многие рассматривают починку ограды и возню со скотиной как неотъемлемую часть оплаченных удовольствий!
        - Возможно, они воплощают в жизнь свои фантазии, - предположила Алекс. - Я и сама в юности мечтала стать ковбоем.
        Грег ухмыльнулся и тут же напомнил ей того мальчишку, каким она его когда-то знала.
        - А стала фотомоделью, и это был более удачный выбор.
        Алекс кисло улыбнулась:
        - Не столько выбор, сколько соблазн! Если бы меня не высмотрел тот фотограф, сама бы я никогда и не подумала о подобной карьере. А сейчас проблема в том, что ничего другого я делать просто не умею. Когда тебе семнадцать, об этом, как правило, не задумываешься.
        - Сомневаюсь, что ты уже достигла своего потолка, - заметил Грег, бросив оценивающий взгляд на копну золотистых волос и изумительный профиль сестры.
        - Как фотомодель я очень скоро его достигну. - Алекс постаралась произнести эту фразу самым будничным тоном. - Я неплохо стартовала, но теперь начала задумываться о том, чем бы мне еще заняться в этой жизни.
        - Тебе виднее. - Брат немного помолчал. - Ну и как, что-нибудь приходит на ум?
        - Иногда занимаюсь рекламным бизнесом. Компания, в которой я работала последний год, предложила мне постоянную работу по продаже ювелирных украшений в магазинах.
        Грег скорчил гримасу.
        - Звучит скучновато, особенно после того образа жизни, который ты вела до сих пор.
        - На этот счет ты несколько заблуждаешься, - сухо ответила Алекс. - Буйные ночные оргии противопоказаны тем, кому на следующий день предстоит оказаться перед камерой.
        - Во всяком случае, ты всегда сможешь найти себе богатого мужа. С твоей внешностью это не проблема.
        - Если я и соберусь выйти замуж, - резко заявила Алекс, - то уж точно не по расчету!
        - Ты всегда была романтичной натурой, - усмехнулся брат.
        Да, когда-то… Алекс нахмурилась. Если последние несколько лет не смогли избавить ее от иллюзий, то последние недели сделали это наверняка!
        - Между тобой и Марго любовь возникла с первого взгляда? - сменила она тему, не желая предаваться неприятным воспоминаниям. - Помнится, ты говорил, что вы познакомились в Лас-Вегасе.
        - Да, верно. Друзья, у которых она гостила, привели ее в ночной клуб, где я работал барменом. Через неделю мы поженились.
        - И ты еще называешь меня романтичной натурой!
        - Она хотела устроить все побыстрее, прежде, чем вмешается Кэл, - спокойно, пояснил брат, не отрывая ярко-синих, таких же, как у нее самой, глаз от дороги.
        - Он ей брат, а не надсмотрщик. Так почему же…
        - Порой в их отношениях и не разберешься. Он обращается с ней как с шестнадцатилетней девчонкой, хотя ей уже двадцать.
        Наверное, Кэла тоже можно понять, подумала Алекс, стараясь сохранять беспристрастность. Скоропалительный брак с малознакомым человеком - едва ли разумный поступок для девушки любого возраста. Грег не ответил ей на вопрос прямо, из чего можно предположить, что не любовь явилась главной причиной его женитьбы. Брат так долго странствовал по свету, что одна мысль об оседлой жизни в местечке наподобие Лейзи-Уай должна была иметь для него определенную притягательную силу.
        Впрочем, упрекнула себя Алекс, я еще многого не знаю. Человек, сидевший рядом с ней, во многом отличался от того мальчика, вместе с которым она выросла, однако это вовсе не означало, что он стал ей абсолютно чужим.
        Когда их отец умер, Алекс исполнилось двенадцать лет. Менее чем через год мать снова вышла замуж, и Алекс отнеслась к этому значительно спокойнее, чем Грег, который был крайне возмущен вторжением чужого мужчины в их семью. После четырех лет непрекращавшейся вражды брат ушел из дому, чтобы присоединиться к группе единомышленников, желавших побродить по свету. Поначалу Алекс восприняла это почти с облегчением, но, по мере того как проходили недели и месяцы, начала сильно скучать по брату. Письма слал он редко, и из них мало что можно было узнать. Компания, с которой путешествовал Грег, постепенно таяла, и так продолжалось до тех пор, пока их не осталось только трое. Однако Грег не проявлял ни малейшего желания вернуться домой.
        Пару недель назад Алекс узнала о том, что Грег женился и переехал в Вайоминг. В тот момент она как раз испытывала острую необходимость сменить обстановку, поэтому его предложение приехать и познакомиться с новыми родственниками пришлось как нельзя более кстати. Возможно, через какое-то время, когда она надумает вернуться обратно, все проблемы уже решатся сами собой.
        - Мама передавала тебе привет, - снова заговорила Алекс и осторожно добавила: - Она надеется, что ты как-нибудь выберешься навестить ее.
        - До тех пор, пока он еще там, - нет.
        Алекс почти не сомневалась в таком ответе и тем не менее запротестовала:
        - Но ведь прошло уже восемь лет! Возможно, теперь вам удастся поладить.
        - Возможно, корова научится летать! - покачал головой Грег. - Я не собираюсь туда возвращаться. Мама сделала свой выбор, когда вышла замуж.
        Алекс поняла, что спорить бесполезно. Она и сама могла быть упрямой, когда дело касалось того, что сильно задевало ее чувства, но не до такой же степени!
        - Это твой шурин предложил пригласить меня в гости? - спросила она, чтобы сменить тему разговора.
        - Больше настаивала Марго. Ей хотелось познакомиться с тобой. Она собиралась поехать со мной в аэропорт, но я подумал, что для начала нам надо поговорить наедине, ведь мы так давно не виделись.
        Он нажал на педаль газа, чтобы догнать единственную машину, которая ехала впереди них. Стрелка спидометра перевалила за отметку семьдесят миль в час, и водитель, которого они обогнали, возмущенно зажестикулировал - на этом шоссе были ограничения скорости.
        - Ты ничего не писала о собственных увлечениях, - без тени осуждения заметил Грег. - Если, конечно, я получил все твои письма.
        - Сомневаюсь. Ты никогда не сидел на одном месте. - Алекс запустила руку в шелковистую волну волос на затылке и сделала несколько вращательных движений головой, пытаясь снять боль в шее. - Надеюсь, на ранчо найдется достаточное количество горячей воды. Мне чертовски необходим душ!
        - Там есть все что угодно, - уверил Грег. - Однако ты не ответила на мой вопрос.
        - Я просто не поняла, что ты имел в виду. - Она покрутила головой в другую сторону, сосредоточившись на этих движениях. - Если я никогда не писала о мужчинах, то, скорее всего, потому, что ни один из них этого не стоил.
        - Ну, возможно, ты встретишь своего единственного именно тут.
        - Едва ли я пробуду на ранчо достаточно долго для того, чтобы завести многообещающие знакомства, - с коротким смешком отвечала Алекс.
        - Почем знать. Один взгляд может все решить. Ты говорила, что всегда хотела стать ковбоем. Возможно, это твой шанс.
        - Почему бы и нет! - самым легкомысленным тоном заметила Алекс.
        - Кэлу уже тридцать четыре. Самое время его заарканить, - посоветовал брат.
        - Может, он уже женат на своей работе. Кстати, я и не знала, что он настолько старше Марго.
        - Ее матери было уже за сорок, когда она забеременела Марго. Она умерла во время родов Их отца убили десять лет назад, после чего Кэлу пришлось взять все дела на себя, а потом, когда цены на мясо пошли вниз, он стал брать жильцов. Сейчас уже нет необходимости в дополнительных заработках, но он продолжает этим заниматься. В разгар лета ранчо забито до отказа.
        - Ну разумеется, это же самый популярный способ провести отпуск! - Сама Алекс при всем желании не смогла бы придумать ничего лучшего. - А у тебя не найдется какой-нибудь свободной лошадки? Я так давно не ездила верхом.
        - Ты сама выберешь себе лошадь, - заверил ее Грег. - Да и вообще, будешь делать все, что захочешь. Ты когда-нибудь летала на воздушном шаре?
        - Нет, хотя и не прочь попробовать. Кстати, я вовсе не хочу, чтобы вы обращались со мной как с одним из ваших жильцов. Я многое умею делать и могу помогать, пока буду гостить у вас.
        Одна мысль об этом доставила ей удовольствие. Вытянув длинные, обтянутые джинсами ноги, Алекс откинулась назад, размышляя об открывающихся перед нею возможностях. Ремонт оград, выпас стада верхом на лошади - все это выглядит просто раем! Ближайшую неделю, а то и две она будет жить так, как виделось ей в детских фантазиях!
        Погрузившись в сладостные грезы, Алекс вскоре задремала. А когда снова открыла глаза, то увидела перед собой горные вершины. Выпрямившись на сиденье, она поняла, что машина уже свернула с шоссе. Дорога, по которой они сейчас ехали, была узкой и неровной, а по обеим сторонам раскинулись зеленые поля. Слева, в непосредственной близости от дороги, паслись лошади.
        - Извини, - сказала Алекс, подавив зевок. - Полеты всегда меня утомляют. Много нам еще осталось?
        - Последние десять минут мы уже находимся на территории Лейзи-Уай, ответил Грег. Усадьба впереди нас.
        В центре просторной долины раскинулось главное строение, по бокам которого находились конюшни и коровники. Большая часть домов была разбросана среди деревьев чуть позади. Самое видное место занимали загоны для скота. Возле одного из них группа мужчин и женщин расседлывала лошадей после верховой прогулки. В вечернем воздухе далеко разносились голоса и смех.
        Грег остановил машину перед главным зданием и выключил мотор.
        - Добро пожаловать на ранчо, - с иронией заявил он. - Кэла, скорее всего, еще нет, но Марго где-то поблизости.
        Алекс вылезла из машины, разминая затекшие конечности и с наслаждением вдыхая пьянящие ароматы гор. Какая бы жара ни царила в Вайоминге днем, но здесь, на высоте шести тысяч футов, вечера были прохладными, и она сразу ощутила этот перепад температур через тонкую ткань своей блузки.
        Куртка находилась в машине. Алекс нагнулась, чтобы достать ее. Выпрямившись, она посмотрела на дом. Двухэтажный, сложенный из крупных бревен, с широкими верандами, он полностью отвечал ее представлениям о том, как должно выглядеть жилище хозяина ранчо. Здесь даже имелся металлический треугольник, подвешенный на балке и дополненный покачивающимся рядом металлическим прутом. Это нехитрое приспособление, предназначенное для того, чтобы созывать гостей на трапезу, прекрасно вписывалось в царившую вокруг атмосферу.
        Появившаяся на веранде девушка вполне соответствовала общей картине ранчо. Маленькая и стройная, она была одета в джинсы и бело-голубую клетчатую рубашку. Пышные каштановые, коротко подстриженные волосы обрамляли удивительно хорошенькое личико. Девушка быстро сбежала по трем широким ступеням крыльца навстречу Алекс.
        - Привет! Как прекрасно, что мы наконец встретились!
        Она привстала на цыпочки, чтобы поцеловать Алекс в щеку, и непринужденно засмеялась, когда поцелуй получился не слишком удачным.
        - Какая ты высокая и красивая! Впрочем, мне следовало бы помнить об этом! Грег говорил, насколько вы с ним похожи. - Она отступила назад, чтобы получше рассмотреть Алекс. - Но ты даже прекраснее, чем я себе представляла! Скажи, у тебя натуральный цвет волос?
        - Светлые волосы предпочтительнее для шоу-бизнеса, но - увы! - я действительно блондинка! - рассмеялась Алекс. - Да ты и сама ужасно хороша, сестричка.
        - О черт, а мы действительно сестры, ну… родственницы? Я всегда хотела иметь сестру!
        - А как насчет того, чтобы сказать «спасибо» человеку, который обеспечил тебя сестрой? - поинтересовался Грег.
        Марго повисла у него на шее, и то обожание, которое отразилось в ее блестящих газельих глазах, тронуло Алекс до глубины души.
        - Спасибо, милый! Спасибо, спасибо, спасибо!!!
        - Не перебарщивай, - урезонил ее Грег. Он чмокнул Марго в нос, поставил ее на ноги, повернул на сто восемьдесят градусов и отвесил легкий шлепок. - За дело, киска, иначе наступит время ужина, а мы еще не будем готовы. Проводи Алекс в ее комнату, пока я достану багаж.
        Настоящий хозяин дома, весело подумала Алекс, следуя за Марго в дом. Впрочем, судя по всему, жена совсем не возражала против главенствующего положения Грега.
        Еще слишком рано было делать выводы о том, испытывал ли Грег к своей юной жене ответные и столь же глубокие чувства, хотя, судя по недавней сцене, Алекс несколько усомнилась в этом. Пожалуй, отношения Грега к супруге были весьма сдержанны. А ведь они женаты чуть более трех месяцев…
        Внутренняя обстановка дома оказалась под стать его внешнему виду, так что Алекс не была разочарована. С одной стороны большой жилой комнаты со сводчатым потолком находился просторный холл, а с другой - не менее просторная столовая. Центральная лестница разветвлялась в обе стороны, выводя на открытые галереи.
        Комната Алекс располагалась со стороны фасада. Все было деревянным - потолок, стены и пол, покрытый ткаными ковриками. Огромных размеров кровать застлана вышитым вручную покрывалом.
        - Одна ванная находится через две двери по коридору, а вторая - на другой стороне дома, - извиняющимся тоном произнесла Марго. - Гостевые коттеджи имеют собственные удобства. Сюда жильцы заходят только в большую комнату и в столовую. Надеюсь, что тебе будет хорошо, - добавила она, оглядываясь по сторонам, - хотя тут не слишком-то роскошно.
        - Да здесь так хорошо, что лучше и быть не может! - радостно воскликнула Алекс.
        Она открыла окно и посмотрела вниз. Отдыхающие, недавно вернувшиеся с верховой прогулки, отвели лошадей в загон и теперь с седлами в руках направлялись к одной из конюшен. Другая группа еще только въезжала в широко распахнутые ворота. Скорее всего, это рабочие, подумала Алекс, разглядывая свернутые кольцами лассо, свешивающиеся с лук их седел.
        Наблюдая за тем, как они спешиваются и начинают расседлывать лошадей, она невольно остановила взор на худом и мускулистом мужчине в джинсах и бежевой рубашке. Незнакомец расстегивал подпругу седла, причем его лошадь была такой же поджарой, как и ее хозяин. Да они просто идеально подходят друг другу! - восхитилась про себя Алекс.
        Марго тоже подошла к окну и встала рядом с Алекс.
        - А вот и ребята вернулись! - воскликнула она. - Вон тот, в бежевой рубашке, мой брат. Даже отсюда ты можешь заметить, что мы с ним не слишком-то похожи. Он Форрестер до мозга костей, а я пошла по материнской линии. Мне было всего десять, когда нашего отца убили, так что своим воспитанием я обязана Кэлу. Я в вечном долгу перед ним.
        - Кэл поступил, как подобает поступать брату в подобных обстоятельствах, - бесцеремонно заявил Грег, появляясь в дверном проеме. - Не делай из него героя.
        Марго засмеялась, словно не замечая недовольные нотки в его голосе.
        - Кэлу и самому это бы не понравилось. Алекс, давай я помогу тебе распаковаться, - простодушно обратилась она к Алекс, когда Грег поставил обе дорожные сумки на огромную кровать. - Держу пари, что у тебя там найдется немало красивых нарядов!
        - Судя по весу, ты права, - прокомментировал Грег. - Покажите мне женщину, которая отправляется куда бы то ни было, не прихватив с собой всего своего гардероба!
        - Покажите мне мужчину, который сможет воздержаться от подобного комментария, - в тон Грегу парировала Алекс. - Я не захватила ничего особенно шикарного, Марго, но буду очень благодарна тебе за помощь.
        - У тебя есть время только на то, чтобы принять душ, - предупредил Грег. - До ужина осталось менее получаса.
        Алекс могла бы объяснить брату, что душ займет не более пяти минут и что она не собирается усердствовать с вечерним макияжем, но она не стала попусту терять время. В отличие от того, в чем она нуждалась в первую очередь, распаковка багажа может и подождать.
        - Я лучше пойду и освежусь сама, - неожиданно заявила Марго. - Кстати, тебе не о чем беспокоиться - у нас все по-простому. - Во взгляде ее ярко-голубых глаз, устремленных на Алекс, светилась улыбка. - Я в самом деле очень рада тебя видеть. Гости - это, конечно, хорошо, но они бывают тут слишком недолго, чтобы можно было узнать кого-нибудь получше. Грег говорит, что ты привыкла много ездить верхом. Это правда?
        - Не так часто, как бы мне этого хотелось, - призналась Алекс.
        - Ну, здесь ты это быстро наверстаешь. У нас свыше семидесяти лошадей, так что есть из чего выбрать. Как правило, я катаюсь лишь с теми гостями, кто приезжает сюда на более долгий срок. Им удается здорово повеселиться.
        - Не всем, - отозвался Грег, после чего на лице его жены появилось виноватое выражение.
        - Я знаю, дорогой, что Кэл вел себя сурово, но это лишь потому, что он хотел ввести тебя в курс дела на ранчо. Теперь, в случае необходимости, ты сможешь взять все на себя.
        - Я так и понял. - Грег даже не пытался скрыть свой скептицизм. - В любом случае нам с тобой самое время убраться отсюда. Ты сможешь просветить Алекс позднее.
        Когда супруги ушли, Алекс какое-то время продолжала стоять на одном месте. По мере того как она осмысливала весь этот разговор, между ее бровями начала пролегать тонкая морщинка. Было очевидно, что Грегу не слишком нравилось работать на ранчо, но, с другой стороны, чего он еще ждал, когда вздумал поселиться здесь?
        Решив, что во всем разберется позднее, Алекс раскрыла одну из сумок и вытащила из нее косметичку и шаль. Для начала в душ, а потом она придумает, что надеть сегодня вечером.
        Когда она вышла на галерею, вокруг не было видно ни души, хотя откуда-то снизу доносились голоса. Ванная комната была просторной и хорошо оборудованной. Огромных размеров ванну дополняла отдельная душевая кабинка. Некоторые полотенца висели на вешалках, другие, свернутые, лежали на подставках, расположенных над ванной. И те и другие были мягкими, пушистыми и огромными.
        Большая страна - и все в ней большое! - с юмором подумала Алекс.
        Как Грег и обещал, недостатка в горячей воде не было. Привыкнув к слабому давлению в душе своей городской квартиры, Алекс едва не была сбита с ног сильной струей, вырвавшейся из раструба. Задыхаясь, она с трудом подвернула оба крана, радуясь тому, что не забыла надеть шапочку, защищавшую волосы: до ужина оставалось слишком мало времени, поэтому сушить их было некогда. Сегодня вечером ее могли подстерегать любые неожиданности, поэтому ей вовсе не хотелось испытывать неловкость, сидя за столом с мокрыми волосами.
        Несколько мгновений она просто стояла и наслаждалась потоком теплой воды и лишь затем начала мыться. Обычно она пользовалась кремом для очистки лица, дабы кожа сохраняла перед камерой свою естественную влажность. Но сегодня она отбросила всякие предосторожности и обильно намылилась, наслаждаясь свежим, щекочущим ноздри ароматом мыльной пены.
        Однако, проникнув под неплотно прикрытые веки, эта самая пена вызвала внезапную и весьма мучительную боль в глазах. Прослезившись, Алекс поспешно прополоскала глаза водой, после чего толкнула дверь душевой кабинки, чтобы схватить полотенце, которое она повесила на ближайший крючок. Но оно выскользнуло из ее мокрых пальцев и упало на пол.
        - Позвольте мне помочь вам, - насмешливо произнес низкий мужской голос, при первых звуках которого Алекс замерла на месте.
        Прищурившись сквозь слезы, Алекс кое-как рассмотрела ту худую и мускулистую фигуру, которую видела ранее. Смахнув другое полотенце с вешалки, Алекс мгновенно закуталась в него, оставив один конец свободным, чтобы иметь возможность вытереть все еще слезящиеся глаза.
        Смущение и гнев затмили боль. Едва ли она представляла себе первую встречу с хозяином ранчо именно такой. Не пытаясь уйти, он изучающе рассматривал ее глазами цвета вороненой стали; при этом уголки твердо очерченного рта чуть подрагивали. Вообще говоря, его облик производил сильное впечатление: загорелая кожа туго обтягивает скулы, тяжелый подбородок, густая темная шевелюра. Алекс была ростом почти шесть футов и считала себя довольно высокой девушкой, но этот мужчина был выше ее на добрых шесть дюймов.
        - Все нормально? - спросил он.
        - Прекрасно, - отозвалась Алекс, пытаясь вернуть хотя бы частицу самообладания. - У вас тут принято входить в ванную, когда она занята другим?
        - Но дверь была не заперта, - без намека на извинение произнес мужчина.
        - Зато вы должны были слышать шум воды!
        - Через дверь?
        - Самое лучшее, что вы можете сейчас сделать, это снова оказаться за ней!
        - Я подумал, что вам была нужна помощь, - невозмутимо возразил он. - Да и в чем проблема? По-моему, при вашей работе у вас не должно быть никаких предубеждений против наготы.
        Сперва ей захотелось яростно отринуть подобное предположение, однако второе желание оказалось еще сильнее - двинуть бы ему в глаз! Он был не первым и уж явно не последним, кто считал оголение фотомодели само собой разумеющимся и чуть ли не единственным способом существования в модельном бизнесе. Впрочем, подобное соображение отнюдь не уменьшало ее раздражения.
        - Я полагаю, что вы не увидели ничего такого, чего бы не видели тысячу раз до этого! - зло проговорила она.
        - Никакая тысяча не стоит одного этого раза, - насмешливо улыбнулся он. - Кстати, если вы уже закончили, то я бы не прочь занять ваше место.
        - Ради Бога.
        Продолжая прикрываться полотенцем, Алекс попыталась проскользнуть мимо Форрестера, который отступил в сторону. Ей удалось поймать болтающийся конец полотенца, но через секунду лишь мгновенная реакция Кэла, который успел схватить ее за талию, спасла Алекс от падения. При этом предательски сползающее полотенце угрожало открыть ее прелести для более тщательного осмотра. Однако Алекс, вдруг ощутив прикосновение его мускулистого тела, поймала себя на том, что едва не позабыла о чувстве собственного достоинства.
        - Внимательней смотрите себе под ноги, - посоветовал Кэл, выпуская ее из объятий. - Создается впечатление, что вы просто созданы для несчастных случаев.
        - Не беспокойтесь, - проворчала она, высвобождаясь из его объятий. - Спасибо за помощь. Без вас бы я просто погибла.
        И вновь в его серых глазах вспыхнул огонек насмешки.
        - Да уж, пожалуй.
        Алекс благополучно добралась до стула, где лежала ее шаль и комнатные туфли. Первое знакомство вряд ли можно назвать успешным, уныло подумала она. Вероятно, Кэл Форрестер выразил далеко не все, что хотел сказать.
        Вернувшись в свою комнату и посмотрев на себя в зеркало, Алекс решила, что не стоит его в этом винить. С торчащими из-под шапочки волосами и красными от мыла глазами она выглядела не слишком привлекательно. Скинув шапочку и позволив волосам рассыпаться по плечам, она уронила на пол полотенце.
        Стройные очертания талии и бедер, высокая и упругая грудь, длинные красивые ноги - недаром же она в течение многих лет получала предложения сниматься в обнаженном виде, хотя подобная работа ее отнюдь не прельщала. Алекс рекламировала все что угодно, начиная от трикотажа и кончая косметикой, позировала для каталогов модной одежды и выступала в качестве ведущей телевикторин, однако ей так и не удалось заручиться одним из тех настоящих, долговременных контрактов, благодаря которым ее имя стало бы известным в каждой семье. Но все это уже не имело для нее никакого значения - она навсегда покончила с этим отрезком своей жизни.
        Надев узкие трусики и шелковый бюстгальтер, Алекс провела щеткой по волосам и накрасила губы тонким слоем помады янтарного цвета. Ее брови и ресницы были достаточно темными от природы и не нуждались в особом уходе. Впрочем, даже если бы и нуждались, в данный момент ее это мало заботило. Когда она не работает перед камерой, то предпочитает выглядеть естественно.
        Мысль о том, что она снова увидит Кэла Форрестера после той позорной сцены в ванной, заставила кровь прилить к щекам. Алекс не сомневалась в том, что была далеко не первой женщиной, которую он видел обнаженной, однако все это не имело значения. Она не была ни ханжой, ни эксгибиционисткой, а вот он, очевидно, принял ее за одну из них.
        Главное - проявить твердость, внушала она себе, и не позволить ему заметить и тени смущения! Пусть думает, что хочет. Что может понимать какой-то ковбой, не вылезающий из деревенской глуши?
        Внезапно прямо под окном раздался резкий металлический лязг, который заставил ее подпрыгнуть на месте. Пора идти ужинать. Солнце быстро клонилось к закату, золотя края туч и укутывая все вокруг покрывалом теней. Что бы она ни думала о владельце Лейзи-Уай, это местечко ее отнюдь не разочаровало. И она не собирается искать ничего другого.

        ГЛАВА ВТОРАЯ

        Когда Алекс вышла из своей комнаты, дверь в ванную была еще закрыта, но стоило ей приблизиться, как дверь тут же распахнулась. Одетый в светло-серые брюки и черную рубашку, расстегнутый ворот которой обнажал его загорелую шею, хозяин Лейзи-Уай уже не так явно напоминал ковбоя. Стоило ему взглянуть на Алекс и иронично усмехнуться, как она вновь почувствовала себя взволнованной.
        - Кажется, я забыл поприветствовать ваше благополучное возвращение в свою комнату, - заявил Кэл, протягивая ей руку. Заметив непроизвольную реакцию Алекс, он удивленно вскинул бровь. - Я лишь хотел пожать вам руку, только и всего.
        Сдержавшись, Алекс протянула руку в ответ, испытывая странное волнение от прикосновения длинных и загорелых мужских пальцев. Форрестер был наделен несомненным физическим обаянием - в его гибком, мускулистом теле явственно ощущалась скрытая сила, он словно бы вибрировал изнутри, излучая флюиды мужественности.
        - Как это мило с вашей стороны, что вы предоставили мне возможность снова увидеть Грега, ? церемонно произнесла Алекс, пытаясь скрыть свои чувства. - И я вам очень благодарна за это.
        Кэл непринужденно пожал плечами.
        - Не стоит благодарности. Пойдемте ужинать.
        В тот момент, когда они спускались по лестнице, дверь одной из комнат напротив распахнулась, и оттуда появилась Марго. Она по-прежнему была в джинсах, хотя и сменила свою клетчатую рубашку на белую. В том взгляде, который она бросила на Алекс, читалось одно только восхищение - без малейшей примеси женской ревности.
        - Ты бесподобна! - воскликнула Марго. - Ведь она изумительно красива, Кэл, правда?
        - Разумеется, - сухо кивнул он. - Просто Елена Прекрасная!
        Способная двинуть тебе в глаз, если будешь продолжать издеваться, мрачно подумала Алекс, улыбаясь Марго.
        - Мне кажется, я слишком принарядилась.
        Но Марго энергично запротестовала:
        - В самый раз! Все уже знают, что сестра Грега - фотомодель, а потому были бы разочарованы, если бы ты выглядела заурядно. То есть я не хочу сказать, что ты можешь выглядеть заурядно, просто я имела в виду…
        - Дай пройти, пока ты найдешь подходящие слова, - вмешался брат.
        - Алекс уже поняла, что я имею в виду! - вздернула нос Марго.
        - Все в порядке, - уверила ее Алекс. - И мне было очень приятно это слышать.
        И они стали вместе спускаться вниз; Кэл неторопливо шел сзади.
        - Грег уже внизу? - поинтересовалась Алекс.
        - Нет, он будет с минуты на минуту. Я хотела его подождать, но, как он любит выражаться, мы же не сиамские близнецы.
        Не слишком-то подходящее выражение по отношению к молодой жене, отметила про себя Алекс, начиная сомневаться, что Марго настолько невосприимчива к подобным тонкостям, как это кажется на первый взгляд. Грегу следовало бы поучиться более бережному обхождению с молодой женой.
        Большинство собравшихся в обеденном зале были одеты в стиле Марго - джинсы и рубашки, - и лишь на двух женщинах были юбки. В зале стоял один длинный стол, из чего Алекс немедленно сделала вывод, что каждый может садиться, где захочет.
        Кэл отодвинул стул, помогая ей сесть, после чего опустился рядом и представил Алекс ближайшим соседям. Марго устроилась на другом конце стола и немедленно вступила в оживленный разговор со своими соседями.
        - Грег говорил, что вы пользовались в Европе большим успехом, - сказала одна из женщин.
        - Грег преувеличивает, - беспечно отмахнулась Алекс, - я была лишь одной из многих.
        - Скромной, как и все остальные! - заявил брат, проходя позади нее и направляясь к своему месту рядом с Марго, - Привет всем! Удачный был денек?
        В ответ раздался нестройный хор голосов. Обрадовавшись тому, что перестала быть центром внимания, Алекс какое-то время с удовольствием выслушивала рассказы о прошедшем дне, попутно разглядывая окружающих.
        Грег уже говорил ей, что минимальный возрастной ценз для гостей составляет восемнадцать лет. Алекс поняла это так, что на действующем ранчо за детьми требовался бы постоянный присмотр. Поэтому большинство отдыхающих находилось в возрасте 30 - 40 лет, хотя имелась и супружеская чета пенсионеров.
        Поскольку здесь не было никого из тех мужчин, что вернулись на ранчо вместе с Кэлом, можно было сделать вывод о том, что рабочие питаются отдельно. Однако это не такое уж бесклассовое общество, каким она его себе представляла.
        Сидя за столом, покрытым клетчатой скатертью, Алекс постоянно сознавала, насколько близко к ее собственным коленям находится колено Кэла. Пару раз они случайно соприкоснулись, и ей стоило большого труда удержаться и не отпрянуть. Но вот что странно - каждое такое прикосновение напоминало ей удар током!
        Судя по тому, как реагировали на хозяина ранчо некоторые из присутствующих здесь женщин, он производил подобное электризующее впечатление не только на Алекс. Вероятно, именно в этом и состояла его основная функция - производить впечатление. Даже в самых современных ковбоях присутствует какое-то врожденное обаяние.
        Когда Грег говорил об отличной еде. то ничуть не преувеличивал. Алекс никогда еще не видела такого количества огромных бифштексов и не ела столь изысканно приготовленных цыплят. Все овощи были доморощенными, причем одного только картофеля имелось три сорта. Алекс так наелась, что для десерта, пирожного с банановым кремом и фруктового напитка со льдом, места уже просто не осталось.
        После десерта все перешли на веранду, чтобы выпить кофе. В обеденном зале остались две женщины из обслуживающего персонала, которые принялись убирать со стола.
        Снаружи быстро стемнело, в серо-бархатистом небе уже весело поблескивали звезды. Недавняя тоска сменилась оживлением. Алекс с нетерпением ждала завтрашнего утра, чтобы немедленно начать искать себе занятие по душе. Для уборки дома и приготовления пищи людей хватало, поэтому она применит свои способности в другой области. Но прежде всего ей следует показать, на что именно она способна.
        Кэл сидел рядом с ней. В этой позе - нога на ногу, руки сцеплены на затылке - он выглядел удивительно умиротворенным. И это было немного странно, поскольку Кэл отнюдь не производил впечатление человека, который вместе со своими гостями коротает вечера в ленивой праздности.
        Во время ужина они почти не разговаривали. Возможно, этому помешала та женщина, которая сидела по другую сторону от Кэла и постоянно требовала его внимания.
        Алекс украдкой посмотрела на него, но стоило их взглядам встретиться, как она мгновенно ощутила нервную дрожь, пробежавшую по ее спине.
        - По сравнению с тем, чем вы обычно занимаетесь вечером, подобное времяпрепровождение должно казаться вам ужасно глупым, - заметил он.
        - Вовсе нет, - запротестовала Алекс, - кроме того, я люблю просыпаться рано утром, поэтому всегда стараюсь лечь пораньше.
        - И всегда одна? - насмешливо скривил губы Кэл.
        - Не думаю, что вас это касается.
        - Вы правы, хотя факт весьма любопытный. Судя по вашей внешности, у вас не должно быть недостатка в мужчинах.
        - Моя внешность почему-то притягивает одних негодяев!
        - Да? А кого вы считаете порядочными людьми?
        - Тех, кто является личностью и для кого деньги не главная ценность на свете, - быстро ответила она. - Есть такие вещи, которые нельзя купить даже за деньги.
        - Ну, это старая песня, - и он окинул Алекс задумчивым взглядом с ног до головы. Заметив, как у нее вспыхнули щеки и блеснули глаза, он вновь улыбнулся той улыбкой, которая вызывала у Алекс желание ударить его. - Скажите честно, Алекс, почему вы здесь?
        Вопрос застал ее врасплох, но она постаралась ответить спокойно:
        - Я думала, что это очевидно.
        - Только не надо меня уверять в том, что «захотелось повидать брата»! Ни один из вас не страдал от отсутствия другого.
        - Мы англичане, а англичане стараются сдерживать свои эмоции. Если бы я знала, что мне будут не рады, - нервно ответила она, - то никогда бы сюда не приехала!
        - Я этого не говорил, ? покачал головой Кэл, - я только усомнился в том, что вы проделали весь этот путь лишь для того, чтобы повидать Грега. Мне кажется, это не в вашем репертуаре.
        - Вы и понятия не имеете о моем репертуаре!
        - Согласен. Вы смотритесь в Лейзи-Уай так же странно, как я бы смотрелся перед камерой!
        Кэл вместе со своим креслом расположился таким образом, что Алекс была как бы заперта в углу. Благодаря этому их разговор тонул в общем гаме, царившем на веранде, и не мог стать достоянием окружающих. Он сделал это нарочно? - предположила она, а вслух сказала:
        - Ну, если уж вы столь проницательны, то, может быть, сами скажете, почему я здесь?
        - Предполагаю, что вам хотелось удрать от чего-нибудь…
        У Алекс перехватило дыхание. Нет, он не может знать обо всей этой истории!..
        - А затем поздравить себя с тем, что совершила идеальное преступление? - с принужденным смешком спросила она.
        - … или от кого-нибудь, - невозмутимо закончил Кэл, словно не услышав ее вопроса. И сразу же, не давая ей времени опомниться, резко сменил тему: - Чем вы собираетесь здесь заниматься? У вашего брата будет много работы.
        - Мне кажется, вы его слишком загружаете… - Не успев закончить фразу, Алекс пожалела, что вообще заговорила об этом. Стальные глаза Кэла вспыхнули мрачным огнем.
        - Он успел поплакаться вам в жилетку?
        - Да нет, просто у меня самой сложилось такое впечатление.
        - Вы находитесь здесь всего три часа. По-вашему, этого времени вполне достаточно для серьезных выводов?
        - Мне не нужно читать всю книгу, чтобы понять сюжет, - огрызнулась Алекс. - И я полагаю, что вы дали Грегу возможность неоднократно попадать впросак, чтобы он сам убедился в том, чего стоит. Точнее говоря, чего он стоит по вашему мнению. Ведь он не тот человек, которого вы хотели бы видеть мужем Марго, не так ли?
        Кэл расцепил руки и плотно обхватил подлокотники кресла своими длинными пальцами. Эти сильные пальцы привыкли управлять лошадьми - и не только.
        - Если мы собираемся продолжать нашу беседу спокойно, то я вам отвечу. Да, он не тот человек. Если уж Марго так приспичило выскочить замуж, то лучше бы она вышла за того, о ком хоть что-нибудь знала.
        - То есть за того, кого вы сами прочили ей в мужья?
        - То есть за того, кого она сама имела в виду, прежде чем познакомилась с вашим братом!
        Алекс стоило больших усилий сохранять сдержанность.
        - Очевидно, с предыдущим избранником у вашей сестры не было ничего серьезного. Она уже достаточно взрослая как для того, чтобы выйти замуж, так и для того, чтобы принимать решения самостоятельно.
        Его губы скривились в презрительной усмешке:
        - Полагаю, что вы тоже привыкли принимать решения самостоятельно.
        - Да, особенно с тех пор, как осознала, что это - моя жизнь.
        - И никогда не допускали ошибок?
        - Я никогда не допускала роковых ошибок, а это самое главное. - Подобное утверждение было весьма далеко от истины, однако Алекс пребывала совсем не в том настроении, чтобы опровергать саму себя. - В любом случае мы говорим не обо мне. - Только тут, поймав на себе несколько заинтересованных взглядов, она сообразила, что они начинают привлекать внимание. Именно для этих посторонних наблюдателей она и постаралась улыбнуться: - По-моему, нам лучше вообще прекратить этот разговор.
        - И немедленно, - кивнул Кэл. Одним прыжком он вскочил на ноги и возвысил голос, обращаясь к окружающим:
        ? Тем, кто собирается завтра целый день кататься на лошадях, придется встать пораньше. Если в шесть тридцать вы еще не будете в седле, мы уедем без вас!
        В ответ послышались возгласы одобрения. Алекс уже несколько недель не сидела на лошади, поэтому целый день, проведенный в седле, стал бы для нее тяжелым испытанием. Для начала разумнее всего было потренироваться на небольших дистанциях. Кроме того, отчужденно подумала она, меня никто и не пригласил!
        Кэл вернулся в дом, даже не оглянувшись на нее.
        Погруженная в свои мысли, Алекс очнулась лишь после того, как Марго неожиданно заняла кресло, освободившееся после ухода брата.
        - Ощущаешь разницу во времени? - с искренней симпатией в голосе поинтересовалась Марго. - Я лично никогда не летала через Атлантику, но могу себе представить, что ты должна чувствовать. Сколько времени сейчас в Англии?
        - Примерно пять утра, - быстро подсчитала Алекс, бросив взгляд на часы, которые она переставила во время полета из Денвера. - Я была в пути более суток!
        - Тогда, я полагаю, тебе самое время поспать.
        - Думаю, ты права, - улыбнулась Алекс. - Утром мне хочется чувствовать себя свежей.
        - Грег может отсутствовать весь день, но я всегда здесь и с удовольствием составлю тебе компанию.
        - Прекрасно. До сих пор мне не приходилось бывать на настоящем ранчо, поэтому для меня все будет в новинку.
        - А у вас в Англии разве нет больших ферм? Я всегда думала, что английские фермы похожи на наши ранчо.
        - Самая крупная английская ферма заняла бы лишь небольшой уголок ваших угодий. Кроме того, там не используют лошадей - во всяком случае, для выпаса скота. Это вообще другой мир. - Алекс сделала паузу, наблюдая за красивым личиком невестки, которая слушала ее с неподдельным интересом. - Грегу следует привезти тебя ко мне в гости. У меня не слишком просторная квартира, но как-нибудь мы поместимся.
        - О, это было бы чудесно! - радостно воскликнула Марго. - Мне всегда хотелось побывать в Англии!
        Если Грег и Марго действительно соберутся к ней в гости, то это произойдет не скоро, напомнила себе Алекс. Сначала должен пройти достаточный срок, чтобы ее собственная жизнь вошла в норму. И дело вовсе не в том, что она боится их поспешного осуждения, если им вдруг случайно удастся открыть ее секрет. Только от Кэла не стоит ждать пощады…
        Алекс прикрыла рот рукой, подавив непроизвольный зевок. Как же она устала - и телесно, и духовно.
        - Пойду-ка я прилягу, а то еще засну прямо здесь.
        - Я провожу тебя, - заявила Марго. - Утро вечера мудренее.
        С подобным утверждением Алекс не могла не согласиться. Несколько часов сна - и она будет готова справиться с чем угодно, даже с Кэлом Форрестером!
        Отдыхающие уже разбрелись по своим коттеджам. Увлеченный беседой с одним из гостей, Грег оглянулся на нее лишь тогда, когда она задержалась, чтобы пожелать ему спокойной ночи.
        - Через минуту увидимся, детка, - кивнул он Марго. - Чарли посвящает меня в тонкости страхового бизнеса.
        - Хорошее дело для тех, кто в нем понимает, - откликнулся Чарли, - во всяком случае, для меня.
        Для тебя - возможно, машинально подумала Алекс, наблюдая за выражением лица своего брата и надеясь, что он не соблазнится возможными предложениями собеседника. Жизнь на ранчо могла не во всем соответствовать ожиданиям Грега, но Лейзи-Уай был домом Марго. В любом случае за два месяца трудно принять объективное решение.
        Я слишком тороплюсь с выводами, упрекнула она себя, направляясь в свою комнату. После восьми лет разлуки вряд ли можно надеяться на полное понимание своего брата.
        Поднявшись по лестнице, Марго пожелала ей спокойной ночи, причем несколько преувеличенно бодрым тоном. Сколько раз, подумала Алекс, Грег вынуждал свою жену ложиться спать одну?
        - Я надеюсь завтра осмотреть ранчо, - сказала Алекс. - Можем даже вместе прокатиться на лошадях, но только, разумеется, не слишком далеко. Для начала мне надо потренироваться.
        - Мы поедем сразу после завтрака, - сообщила Марго и добавила: - Я так рада видеть тебя здесь!
        - Я тоже рада нашему знакомству, - Алекс наклонилась и поцеловала ее в щеку. - Увидимся утром.
        Дверь в комнату Кэла была плотно закрыта. Если он там, то наверняка уже спит. Вряд ли такого человека способен разбудить легкий шум, однако Алекс, пройдя в свою комнату и принявшись распаковывать вещи, старалась передвигаться на цыпочках.
        Интересно, он спит в пижаме или… Она вдруг так отчетливо представила его себе обнаженным, что замерла на месте возле платяного шкафа. Алекс почти никогда не позволяла себе думать о мужчинах подобным образом - последнее время она вообще старалась не думать о них, - однако в Кэле Форрестере было нечто такое, что взволновало ее до глубины души.
        Проснулась она от солнечного света и сразу почувствовала душевный подъем. Однако ее прекрасное настроение продолжалось лишь до тех пор, пока она не взглянула на часы, лежавшие на ночном столике. Половина десятого! Полдня уже потеряно!
        Откинув одеяло, Алекс сунула ноги в черные тапочки и дотянулась до легкой хлопчатобумажной шали, которая висела на спинке кровати. Завтрак давно кончился, а тех, кто собирался на верховую прогулку, уже и след простыл. Видимо, и Кэл покинул усадьбу. Ей совсем не хотелось снова увидеть его издевательскую улыбку.
        Приняв душ, Алекс надела джинсы и голубую рубашку. Затем убрала волосы с лица, стянув их на затылке серо-голубым шарфом, и слегка коснулась губ помадой.
        Одна из двух женщин, что вчера прислуживали за ужином, пересекала холл. Увидев Алекс, которая начала спускаться по лестнице, она остановилась.
        - А я и не знала, что вы уже проснулись, - заметила она без всякой тени осуждения. - Что бы вы хотели на завтрак?
        - Хорошо бы чашечку кофе, ответила Алекс, не желая отвлекать женщину от ее обязанностей. - Вас зовут Дженет, не так ли?
        - Так. Мое имя Дженет Лисон. Но вы не дотянете до ланча, если ограничитесь только кофе. Я принесу вам оладий с патокой.
        - Я предпочла бы гренки. Кроме того, я привыкла готовить сама. Вам не следует со мной возиться.
        Дженет весело пожала плечами:
        - Но ведь мне за это платят. В любом случае, Бак не любит, когда кто-нибудь вторгается на кухню. Идите на веранду, а я принесу ваш завтрак туда. В такое замечательное утро грех торчать в доме.
        И терять время, отметила про себя Алекс, направляясь на веранду и разминувшись по дороге с другой служанкой, постарше Дженет. Ну ничего, зато теперь, проспав десять часов подряд, она чувствует себя полностью отдохнувшей.
        Выйдя на веранду, Алекс осмотрелась по сторонам, но Марго нигде не было видно. Горы казались выгравированными на фоне голубого неба, а ослепительный шар солнца находился высоко над головой. Переводя взгляд с загонов для скота на сочно-зеленые пастбища, Алекс заметила, как сквозь кроны деревьев сверкает полоска воды.
        Летом здесь просто прекрасно, впрочем, и у зимы есть определенные преимущества - например, прямо с крыльца можно вставать на лыжи. Не то чтобы она умела ходить на лыжах, но при наличии надлежащего стимула…
        - Как спалось? - послышался сзади хорошо знакомый голос.
        Алекс медленно повернулась, невероятным усилием воли заставив себя сохранить невозмутимое выражение лица. Засунув большие пальцы рук за ремень джинсов и иронично изогнув бровь, Кэл небрежно прислонился плечом к дверному косяку.
        Как долго он за мной наблюдал? - успела подумать Алекс, а вслух произнесла:
        - Прекрасно, благодарю вас. Я не думала, что в этот час вы еще здесь.
        - Я занимался кое-какой бумажной работой. Выращивать скот не значит только пасти стада.
        - Не сомневаюсь. Я тоже не столько позирую, сколько готовлюсь к появлению перед камерой.
        На какое-то мгновение в его серых глазах вспыхнула добродушная смешинка, однако ее тут же сменило прежнее издевательское выражение.
        - Верю вам на слово. Вы уже завтракали?
        - Дженет обещала принести мне гренки и кофе. - Произнеся эту фразу, Алекс почувствовала необходимость добавить: - Я хотела все сделать сама, но узнала, что ваш повар не любит, когда посторонние люди заходят на кухню.
        - Да, действительно, Бак терпеть не может, когда кто-нибудь, даже я, слоняется по его владениям, - подтвердил Кэл.
        - Вы позволяете ему диктовать вам условия?
        - Учитывая, как трудно его заменить, у меня просто нет выбора.
        - Ну да, конечно, не так много желающих проводить время на кухне, - вежливо согласилась Алекс.
        - Вы правы.
        Кэл посторонился, давая дорогу Дженет, после чего вошел на веранду вслед за ней и кивком головы показал, куда ставить поднос.
        - Если не возражаете, я позавтракаю вместе с вами.
        На подносе уже стояли две чашки кофе. Очевидно, Дженет предвидела нечто подобное.
        Кэл привычным движением задрал ноги на перила веранды.
        - Я бы тоже не возражал против пары гренков, если здесь есть чем поделиться, - заявил он в тот момент, когда Алекс передавала ему чашку кофе. - Разного рода подсчеты всегда пробуждают во мне аппетит.
        - Странно, что вы не наняли бухгалтера.
        - Одно время у меня работал бухгалтер, но это продолжалось лишь до тех пор, пока я не обнаружил, что он водит меня за нос.
        Алекс внимательно следила за выражением его мужественного лица - сильные челюсти, твердо очерченный рот, стальные глаза…
        - И что с ним сталось?
        - Какое-то время он провел за решеткой, - спокойно заметил Кэл. - Можно считать, ему повезло.
        - Вы имеете в виду, что если бы его не посадили, то ему могло быть хуже?
        - Я имею в виду, что он просидел всего несколько месяцев. Теперь мы уже никого не вешаем.
        Это было не совсем то, о чем она его спрашивала, однако Алекс благоразумно решила сменить тему. Стул Кэла угрожающе отклонился назад и теперь в любую минуту грозил выскользнуть из-под своего седока. Впрочем, судя по внешнему виду хозяина ранчо, подобная опасность казалась маловероятной. Статные бедра, длинные, сильные, плотно обтянутые джинсами ноги, ни малейших жировых складок на талии, широкие плечи - да, Кэл Форрестер мог гордиться своим телосложением.
        - Вы не видели сегодня утром Марго? Она обещала мне устроить познавательную экскурсию по округе.
        - Она в одном из коттеджей. Какая-то девушка почувствовала себя плохо. Я сказал, что присмотрю за вами, до тех пор пока она не вернется.
        - Вы могли бы с большей пользой провести время.
        - Не уверен. В любом случае нельзя допускать, чтобы гость скучал.
        - Но я не гость, - уточнила Алекс. - Вернее сказать, я не отношусь к числу ваших платных постояльцев. Поэтому вы совсем не обязаны меня развлекать.
        Кэл окинул Алекс притворно-равнодушным взглядом, задержавшись на ее соблазнительных губах.
        - А я вас развлекаю?
        Она вдруг представила себе, как он целует ее в губы, и тут же ощутила внезапный жар, вспыхнувший где-то в низу живота и быстро распространившийся по всему телу.
        - Да, вы просто идеальный хозяин, - саркастически заметила Алекс, стараясь скрыть свое смущение.
        - Весьма польщен, - весело отозвался он. - Кстати, как долго вы намерены здесь оставаться?
        Столь резкая смена темы разговора застала ее врасплох. Алекс с нарочитым безразличием пожала плечами:
        - Пока не появится работа.
        - А если этого не произойдет?
        - Что-нибудь должно подвернуться.
        - Или кто-нибудь?
        - Может, и так, если это будет тот человек, который мне нужен. - Она изо всех сил старалась говорить спокойно.
        - Настоящая любовь или ничего - это вы имеете в виду? - Он вновь улыбался с откровенной иронией. - Трудно поверить, что вы такая романтичная натура.
        - Вы просто плохо меня знаете. Возможно, и вы не такой уж циник, каким хотите казаться, - медленно добавила она. - Просто на вашем отношении ко мне сказывается ваше отношение к моему брату.
        - За вашим братом я наблюдаю уже два месяца, - сухо заметил Кэл. - И он пока никак не показал, что разделяет те чувства, которые к нему испытывает Марго.
        Алекс к сама думала то же самое, однако сочла необходимым возразить:
        - Некоторые люди умеют скрывать свои чувства, но это не означает, что они вообще ничего не испытывают. Если бы Грег не любил вашу сестру, то он бы на ней не женился.
        - Вы не виделись с братом восемь лет. Неужели вы думаете, что по-прежнему хорошо знаете его?
        Алекс прикусила губу.
        - Люди не слишком меняются.
        - Это зависит от того, где они находились и с кем общались. Сомневаюсь, что он восемь лет мотался по миру лишь для того, чтобы закалить характер.
        - Но он же работал! - запротестовала Алекс. - Например, на одной австралийской овцеводческой ферме.
        - Это он так говорит.
        - Я ему верю! Он писал мне оттуда. - Это письмо было единственным, но Алекс не стала уточнять. - Кроме того, он работал и в тот момент, когда познакомился с Марго. Разве не так?
        - Барменом в ночном клубе! - Кэл скривился, словно ниже этой должности катиться было некуда. - А Марго раньше никогда в жизни не была в подобных заведениях.
        - Ну так и обвиняйте тех, кто привел ее туда первый раз.
        - Больше они здесь не появятся!
        Да, в этом его можно понять, как, впрочем, и в том, что он не испытал большой радости, когда его юная сестрица внезапно вернулась домой в сопровождении новоиспеченного супруга. Честно говоря, Алекс тоже не считала Грега идеальным мужем, но Марго добровольно выбрала его в спутники жизни и теперь всячески старалась сохранить этот брак.
        - Раз уж все так случилось, - осмелилась заявить Алекс, - неужели вам не приходит в голову, что если вам удастся избавиться от Грега, то вы потеряете и Марго?
        - Она не уйдет с ним. - Это было сказано абсолютно спокойно: констатация факта, и только.
        - То есть вы не позволите ей уйти?
        - Напротив, я очень сомневаюсь, что ваш брат позволит ей это сделать. - Кэл спустил ноги на пол, так что теперь его стул стоял на всех четырех ножках. - Если вы закончили, то мы можем пойти и подобрать вам лошадь.
        Алекс поставила пустую чашку на блюдце, сознавая всю тщетность дальнейшего разговора. Вряд ли она сейчас сможет придумать что-то еще, что говорило бы в пользу Грега. В конце концов, пусть сам доказывает, чего он стоит.
        Однако ее не слишком прельщала перспектива и дальше оставаться наедине с Кэлом.
        - Я бы предпочла подождать, пока освободится Марго, - заявила она. - Но еще больше мне бы хотелось заняться какими-нибудь хозяйственными делами.
        - В этом нет необходимости. Однако можете считать, что ваше предложение оценили.
        Какого черта! Десять к одному, что он абсолютно уверен - она ни на что не способна. Если он полагает, что она ко всему прочему плохо разбирается в лошадях, то его ждет сюрприз.

        ГЛАВА ТРЕТЬЯ

        В загоне находилось свыше дюжины лошадей, среди которых был и серый жеребец Кэла. Алекс приглянулся широкогрудый гнедой конь, беспокойно метавшийся вдоль ограды.
        - Я могу взять его?
        - В принципе да, хотя он вряд ли вам подойдет. Выберите лучше пегого, и тогда вам гарантирована хорошая, ровная езда. Или возьмите гнедую кобылу.
        - Мне нечего бояться, я не новичок, - твердо заявила Алекс. Этот жеребец меня вполне устраивает.
        - А я сказал - нет, - спокойно, но очень решительно заявил Кэл.
        Спорить было бесполезно, и она смирилась, тем более что ее подстегивало нетерпение. Сейчас главное - продемонстрировать ему свои способности.
        - Ну, тогда я возьму гнедую кобылу.
        - Пойдемте за седлами, - кивнул Кэл. Седла хранились в дальнем конце конюшни.
        Оказавшись там, Кэл поднял кожаное седло, которое по своим размерам как минимум вдвое превышало знакомые ей английские седла, и довольно бесцеремонно вручил его Алекс.
        - Каждый носит свое седло самостоятельно, - пояснил он. - Кстати, большинство отдыхающих предпочитает все время кататься на одной и той же лошади.
        - А я, наоборот, предпочла бы попробовать разных, - призналась Алекс. - Это возможно?
        Кэл беззаботно пожал плечами.
        - Вполне. Только держитесь подальше от гнедого. Когда он не в духе, то может быть чертовски упрям.
        И не он один, отметила про себя Алекс. Она обязательно прокатится на гнедом, пусть даже это будет последняя поездка в ее жизни!
        По мере их возвращения к загону седло становилось все тяжелее и тяжелее. С большим облегчением Алекс сбросила его на верхнюю жердь изгороди, а Кэл вошел в загон и проворно взнуздал гнедую, тщетно пытавшуюся вырваться из его рук Предназначенная Алекс лошадка была не столь буйная, как ее гнедой братец, однако достаточно своенравна.
        Не дожидаясь команды Кэла, Алекс сняла седло с ограды и взгромоздила его на блестящий круп лошади. Приговаривая ласковые слова, она застегнула подпругу, а затем, переведя дух, затянула ее потуже.
        Гнедая прядала ушами, ловя звуки ее голоса, но стояла неподвижно, как скала. Алекс взяла поводья в одну руку и вставила ногу в стремя. Легкий толчок - и вот она уже прочно сидит в седле.
        - Какое прекрасное ощущение! - воскликнула Алекс. - Словно в кресле! Я привыкла к гораздо менее удобным седлам, чем это.
        - Через несколько часов оно покажется не столь удобным, - прокомментировал Кэл. - Погоняйте ее немного по кругу.
        Алекс послушно выполнила его приказание, с наслаждением покачиваясь в седле.
        - А как ее зовут? - спросила она на ходу.
        - Минти. Попробуйте рысью.
        Минти безропотно отреагировала на прикосновение каблуков. Действуя в стиле вестернов - то есть держа поводья одной рукой и стараясь не слишком их натягивать, - Алекс легко меняла направление скачки. Она несколько рисовалась перед Кэлом и сама это сознавала, но должен же он понять, что она далеко не новичок в этом деле.
        - Полагаю, вполне достаточно, - через пару минут заявил он.
        Восприняв это замечание в качестве одобрения, Алекс остановилась и, наклонившись вперед, похлопала лошадь по шелковистой шее.
        - Где я могу покататься?
        - В полдень я собираюсь в город, так что вы можете поехать со мной. Если захотите ее расседлать, не надо относить седло обратно. Оставьте его на ограде.
        Кэл направился обратно к дому, а Алекс продолжала сидеть верхом, глядя ему вслед и испытывая сильное желание дать волю своему гневу. Она ведь продемонстрировала, что умеет управляться с лошадью, так что необходимость в дальнейшем присмотре была явно излишней!
        Впрочем, как бы ей ни хотелось проявить характер, благоразумие требовало подчиниться. Приятельские отношения между ней и братом ее невестки еще не прошли серьезного испытания, и вызывающее поведение с ее стороны вряд ли будет этому способствовать. В любом случае, пока она находится в Лейзи-Уай, придется подчиняться хозяину ранчо.
        Марго появилась возле загона как раз вовремя, чтобы услышать последние слова брата. Усмехаясь и явно догадываясь о произошедшей между ними стычке, она наблюдала за тем, как Алекс спешивается и начинает расседлывать лошадь.
        - Я ожидала, что ты поступишь именно так.
        - Ну, он же босс! - бодро ответила Алекс, расстегивая подпругу. - Тем более что я как раз собиралась ехать в город. Кстати, это далеко?
        - Несколько миль. Но такой городишко тебе вряд ли приходилось видеть.
        Алекс взглянула на невестку, удивленная пренебрежительными нотками в ее голосе.
        - Думаю, он мне все же понравится. А ты тоже туда собираешься?
        - Нет, - покачала головой Марго, - на сегодня у меня есть другие дела.
        Основательно же тебя оседлали, подруга, сочувственно подумала Алекс, с усилием снимая седло.
        Отведенная обратно в загон, Минти немедленно начала брыкаться, словно протестуя против нового заточения. И Алекс вполне разделяла ее чувства. Промчаться галопом по окрестностям - что могло быть более прекрасным для них обеих?
        - Когда я училась в школе, то всегда завидовала своим одноклассницам, у которых были пони, - сказала она, неохотно покидая загон. - Знаешь, я была бы просто на седьмом небе от счастья, если бы жила той жизнью, которую ведешь ты, Марго!
        - С радостью поменялась бы с тобой местами, Алекс! - искренне изумилась невестка. - Позировать перед фотокамерами, демонстрировать последние модели одежды, путешествовать по свету - как это прекрасно! До того как оказаться в Вегасе, я никогда не была дальше Денвера. Выходя замуж, я надеялась, что все изменится, но - увы! Меня ждала та же рутина.
        - А Кэл знает о твоих чувствах? - задумчиво поинтересовалась Алекс.
        Молодая женщина отрицательно покачала головой:
        - Я поняла, что жизнь проходит мимо, лишь после поездки в Вегас. Там столько развлечений!
        - Но за них нужно платить, - мягко урезонила ее Алекс. - Ты должна была понять, что Грег не настолько богат.
        - Я не думала о деньгах. Мы так чудесно проводили время!
        Могу себе представить, отметила про себя Алекс. Ради одной недели, которая могла обеспечить его будущее, Грег наверняка постарался вовсю. Встреча с шурином стала для него настоящим шоком, особенно когда он понял, какая жизнь его ожидает. Тем не менее Алекс еще не была уверена в истинных мотивах, которыми руководствовался Грег, когда женился на Марго.
        - Ты любишь его? - спросила она невестку, глядя в ее газельи глаза.
        - О да! - подтвердила Марго, однако сияние ее глаз заметно померкло. - Хотя и не уверена, что он отвечает мне тем же.
        - Мужчинам порой бывает трудно выставлять напоказ свои истинные чувства, но я не сомневаюсь, что он тоже тебя любит. - Алекс постаралась произнести эту фразу как можно более уверенным тоном. - Иначе почему он так хотел, чтобы я приехала и познакомилась с тобой?
        - Наверное, ты права. - Марго и самой хотелось в это верить. - Скорее всего, я ждала от нашего брака слишком многого. Кстати, - она сделала небольшую паузу, - а ты сама когда-нибудь влюблялась?
        - Нет, но я все еще жду, когда это случится, - беззаботно улыбнулась Алекс.
        - Но ведь ты должна была встречаться с огромным количеством потрясающих мужчин!
        - Увы, ни один из них не предложил мне тех отношений, на которые я рассчитывала.
        - Ты имеешь в виду замужество?
        - И это тоже. Во всяком случае, что-нибудь, продолжительное.
        - Судя по тому, что ты думаешь о жизни на ранчо, вы с Кэлом могли бы составить прекрасную пару.
        - Ну да, как кошка с собакой, - усмехнулась Алекс.
        - Мне кажется, что ты подходишь ему гораздо больше, чем Диана, - продолжала Марго, не обращая внимания на иронию золовки. - Она далеко не так красива, как ты.
        - Спасибо за комплимент. - Алекс рассматривала гнедого, восхищаясь его могучей статью. - А кто она?
        - Дочь Джосса Лэттимера. Ему принадлежит ранчо Серкл-Экс.
        - Ну и как, они нашли взаимопонимание?
        - Диане бы очень хотелось так думать, - поморщилась Марго, - зато мне чертовски не хотелось бы иметь ее своей золовкой!
        - Но если она именно то, что нужно Кэлу… - Не закончив, Алекс отвернулась от ограды и постаралась выбросить эту мысль из головы. - Кстати, ты обещала показать мне свое хозяйство.
        Следующий час они потратили на осмотр усадьбы. Шесть бревенчатых комфортабельных коттеджей, предназначенных для гостей, были снабжены всем необходимым. Четыре коттеджа были одноместными и двухместными, зато оставшиеся два в случае необходимости могли вместить четырех человек. В зимнее время года, когда их арендовали любители катания на лыжах и автосанях, они отапливались дровами и газовыми калориферами. С каким удовольствием Алекс жила бы в одном из таких коттеджей круглый год!
        Небольшие дома, расположенные за конюшней, предназначались для холостых рабочих. Женатые приходили на ранчо утром и уходили вечером. В данный момент большинство из них трудилось в разных концах Лейзи-Уай, а двое в сопровождении Грега отправились верхом осматривать ограду для скота, чтобы проверить, нет ли где повреждений.
        - На прошлой неделе в Серкл-Эксе украли около тридцати голов скота, - пояснила Марго. - Воры выломали часть ограды, въехали на грузовике прямо в загон и с помощью собак загнали скот в кузов. В прошлом году Кэл устроил ловушку и сумел поймать целую шайку. Однако это не слишком отпугнуло других, дело-то очень выгодное.
        - А что за ловушка? - спросила Алекс, заинтригованная тем, что воровство скота, оказывается, существует до сих пор.
        - Кэл загнал стадо лучших бычков туда, откуда их легко можно было угнать, а сам вместе с несколькими ребятами лег в засаду. Они дожидались воров каждую ночь, и так продолжалось больше недели.
        - Но почему он был так уверен в том, что воры обязательно явятся? Я имею в виду, откуда воры могли знать, где находится скот?
        - А они обычно заранее рассылают разведчиков, чтобы те определили самые перспективные места.
        - И всех удалось поймать?
        - Всех до единого. И каждый получил по двенадцать месяцев тюрьмы. Если бы это зависело от Кэла, то они получили бы по двенадцать лет!
        В этом Алекс не сомневалась. Она очень живо представила себе сцену, описанную Марго, ночная засада, появляется грузовик, рокот мотора и топот копыт, и вдруг всеобщее смятение и суматоха. В былые времена воров могли вздернуть на ближайшем дереве.
        Поскольку отдыхающие уехали на целый день, а Грег все еще не появился, во время ланча на веранде собралось всего три человека. Памятуя о том, насколько обильным был ужин, Алекс старалась умерять свой аппетит. Даже если она собирается отказаться от модельного бизнеса, это еще не причина, чтобы объедаться.
        - Да при таких порциях даже воробей умрет с голоду! - фыркнул Кэл, наблюдая за тем, как Алекс поглощает на десерт кусочек яблока. - Несколько фунтов дополнительного веса вам не повредят.
        - У Алекс идеальная фигура, - заявила его сестра. - Мне бы ужасно хотелось выглядеть так же, как она!
        - Для этого тебе нужно подрасти и перекраситься в блондинку.
        - Когда вы намерены ехать в город? - спросила Алекс, меняя тему разговора.
        - Как только покончим с ланчем. - Судя по выражению его глаз, он прекрасно сознавал ее раздражение. - Вам надо подобрать себе шляпу, чтобы уберечь глаза от солнца.
        - У меня есть несколько шляп, - тут же предложила Марго. - Ты можешь взять одну из них.
        - Благодарю, - улыбнулась Алекс. - Но лучше я сама куплю себе шляпу, чтобы взять ее домой в качестве сувенира.
        - Но ты же не собираешься скоро уезжать? - забеспокоилась невестка.
        Ответ на этот вопрос требовал слишком большой откровенности, поэтому оказался для Алекс довольно затруднительным.
        - В принципе сейчас у меня нет никаких неотложных дел, - неуверенно пробормотала она.
        - Период затишья, не так ли? - спросил Кэл и тут же добавил: - Вы можете оставаться здесь, сколько вам будет угодно.
        - Благодарю, - сказала Алекс. - С вашей стороны это очень любезно.
        - Не стоит благодарности. Можете развлекаться вместе с гостями. Завтра у нас намечена вечеринка, а в субботу в Прескотте состоится родео. Вечером там будут танцы.
        - А как насчет работы на ранчо? Грег говорил, что гости предпочитают не только развлекаться, но и работать.
        - Да, кое-кому из мужчин нравится немного поразмяться.
        - А что, женщинам это запрещено?
        Кэл посмотрел на сверкающий каскад ее белокурых волос, не скованных косынкой, а затем красноречиво перевел взгляд на ее холеные руки.
        - У нас нет работы для женщин.
        - Там, откуда я приехала, женщин считают способными выполнять любую работу, за которую они сами берутся!
        - Да, но лишь в том случае, если они не переоценивают своих возможностей.
        - Качество пудинга выясняется в процессе еды. Ведь я уже продемонстрировала вам, что умею сидеть на лошади.
        - А как насчет лассо?
        - Я могу научиться.
        - Ладно, я подумаю, - снисходительно улыбнулся Кэл, но затем вдруг резко отодвинул стул и встал - высокий, темноволосый и разъяренный. - Жду вас возле загона через десять минут, - на ходу бросил он.
        Стоило ему уйти, как Марго, наблюдая за выражением лица Алекс, радостно захихикала:
        - Ты выглядишь так, словно тебе нравится постоянно его подкалывать!
        - Очень даже нравится… Впрочем, извини, ведь он все-таки твой брат.
        - Тебе не за что извиняться. Порой он и меня доводит до белого каления. Но ты обратила внимание, что он нарочно тебя провоцировал?
        Алекс бросила на нее резкий взгляд, но затем грустно улыбнулась:
        - Ты имеешь в виду, что он все же позволяет женщинам принимать участие в работах на ранчо?
        - Да, если они сами проявят энтузиазм.
        - Мне кажется, я поступила именно так.

        - И все равно, ты не производишь впечатление человека, которому нравится подобная работа, - усомнилась Марго.
        - Не суди о книге по ее обложке. Я же должна показать, на что я способна, не так ли?
        Когда Алекс подошла к загону, Кэл уже оседлал обеих лошадей. Уверенная посадка, в одной руке поводья, другая свободно свисает вдоль бедра - он производил впечатление человека, родившегося в седле. Чем не реальное воплощение тех ковбоев, которых Алекс боготворила в детстве? Впрочем, то, что казалось прекрасным в мечтах, было совершенно невыносимо в действительности!
        - Я рад, что вы не забыли о шляпе, - заметил Кэл. - Она пришлась вам впору?
        - Чуть маловата, - пожаловалась Алекс. - Я смогу сегодня купить себе другую?
        - Почему бы и нет? - Он надвинул собственную шляпу на глаза, после чего слегка стегнул поводьями своего серого жеребца. - В дорогу.
        Несмотря на их натянутые отношения, Алекс чувствовала себя в приподнятом настроении. Да и как могло быть иначе, если под ней отличная лошадь, а над ней голубое небо Вайоминга!
        Чего еще можно хотеть от жизни? Да если бы ей сейчас сказали, что она никогда в жизни больше не увидит города, то в ответ она бы лишь небрежно пожала плечами!
        Впрочем, рано или поздно, но в город ей все же предстоит вернуться. Она может пробыть здесь максимум две недели, но затем ей придется на какое-то время съездить домой. Правда, она еще не решила, соглашаться ли на предложенную работу или нет… У нее есть месяц на размышления и еще остались деньги, так что пока не о чем беспокоиться.
        Двигаясь по наезженной дороге, они направлялись к реке. Минти была свежа и полна сил, и Алекс это чувствовала. А не пора ли раз и навсегда показать Кэлу, что она из себя представляет? - дерзко подумала Алекс и через мгновение пригнулась к голове лошади, пустив ее галопом.
        Когда она пролетала мимо Кэла, он что-то закричал, но Алекс, понукая Минти, не обратила на это внимания. Она была уверена, что он поскачет следом.
        Кэл догнал ее в тот момент, когда Алекс уже достигла сосновой рощи, окаймлявшей берег реки. Сияющие глаза, шляпа на затылке, вызывающая улыбка - в таком виде она встретила подъезжающего ковбоя.
        - Ну что, теперь вы убедились в моих талантах?
        - Сделаете это еще раз, - сердито заявил он, - и я надолго запрещу вам садиться на лошадь!
        - Но я не подвергалась ни малейшему риску. Из такого седла просто невозможно вылететь!
        - Напрасно вы так думаете. Стоит лошади попасть копытом в яму, и… - До этого момента Кэл говорил достаточно спокойно, но тут его словно бы прорвало: - Слушайте, черт бы вас подрал, что вам говорят!
        - Спокойнее! Вы испугаете лошадей.
        В его серых глазах сверкнула молния. Каким-то неуловимым движением он придвинулся вплотную, схватил Алекс за волосы на затылке и с силой привлек к себе. Никогда в жизни ее еще не целовали подобным образом! - изумленно подумала она, вдыхая возбуждающий аромат его кожи. Когда он ее отпустил, Алекс задыхалась, тщетно пытаясь сохранить остатки самообладания.
        - Вы будете играть в эту игру, когда вернетесь домой - там вам это сойдет с рук, - на удивление спокойно заговорил Кэл, - но только попробуйте поиграть со мной еще раз - и все закончится совсем не так, как вы думаете!
        - Игру? Если вы считаете, что я…
        - И не устраивайте сцен! - решительно прервал он. - Можно подумать, что вас не целовали прежде.
        - Но не так грубо! Ваша тактика супермена может подействовать на местных женщин, но только не на меня!
        - Честно сказать, я не заметил, чтобы вы слишком противились, - ухмыльнулся он.
        - Я не могу унижаться до борьбы с таким мужланом, как вы! - Алекс осеклась, заметив, что его ухмылка становится все шире. Нет, она не будет устраивать сцен! - Так мы едем в город или будем продолжать обсуждение поцелуя?
        - С этой минуты я убежден, что вы будете вести себя прилично, по-прежнему улыбаясь, кивнул Кэл.
        Он натянул поводья, и его серый жеребец тронулся с места. Алекс последовала за ним, испытывая сильное желание бросить чем-нибудь тяжелым в эту самодовольную физиономию!
        Они переправились через реку вброд. Алекс отпустила поводья, предоставив Минти, которой вода доставала только до колен, самой себе.
        К тому времени, когда они достигли вершины лесистого склона, над пиками гор начали собираться тучи, однако над долиной небо по-прежнему сияло незамутненной голубизной.
        - Кажется, мы попадем в дождь, - заговорила Алекс, решив предать забвению предыдущий эпизод.
        - И это будет не просто дождь, а летняя гроза. - Он оглянулся на нее: - Не боитесь грозы?
        - До сего дня не боялась, хотя, с другой стороны, я никогда и не попадала в грозу, сидя верхом на лошади.
        - Мы можем успеть вернуться до ее начала. Я не собираюсь долго оставаться в городе.
        Это означало, что и ей не придется там задерживаться. Ну и что? Не очень-то и хотелось, думала про себя Алекс, стараясь подавить мятежный задор, который отчаянно рвался наружу.
        - После сегодняшней поездки мне будет позволено кататься самостоятельно? - самым невинным тоном поинтересовалась она.
        - Почему бы и нет? Вы уже сполна продемонстрировали свои способности.
        Алекс метнула в его сторону подозрительный взгляд, однако на этот раз знакомой ухмылки на его губах не было.
        - Я езжу верхом с семи лет, - заявила она.
        - У вас был пони?
        - Увы, нет. Два раза в неделю я ходила в местную конюшню. Став постарше, я стала проводить там вечера и уик-энды.
        - А Грег тоже любил лошадей?
        - Не так, как я.
        - Однако детьми вы были очень близки?
        - Очень, - подтвердила Алекс и тут же усомнилась в том, стоит ли снова затевать разговор о брате.
        Кэл догадался о причине ее колебаний.
        - Я не готов сейчас возвращаться к этому разговору, - твердо сказал он.
        - Если вы так плохо относитесь к Грегу, то я просто не понимаю, почему вы вообще позволили ему пригласить меня сюда. В конце концов, мы с ним сделаны по одному шаблону.
        - Когда ваш брат наконец-то соизволил проговориться о том, что у него имеется сестра, то Марго загорелась идеей пригласить вас в гости. До того момента никто из нас даже не подозревал о вашем существовании.
        - Возможно, ему просто требовалось время на то, чтобы осмотреться, - покусывая губы, предположила Алекс. Объяснение прозвучало настолько неубедительно даже для нее самой, что Кэл тут же состроил насмешливую гримасу. - Впрочем, - поторопилась добавить она, - какие бы причины у него ни были, сейчас это уже не имеет значения, не так ли?
        - Для вас, очевидно, не имеет.
        Тем временем они спустились в просторную долину, на противоположной стороне которой виднелись дома - это и был Прескотт. Примерно двадцать минут быстрого аллюра, мысленно прикинула Алекс. Туча по-прежнему находилась позади них, но Кэл наверняка знал, что говорил, когда уверял, что они успеют вернуться.
        Алекс украдкой бросила взгляд на его чеканный профиль. При воспоминании о недавнем поцелуе вдоль спины пробежала быстрая дрожь. Интересно, а что чувствовал он сам, целуя ее в качестве наказания за постоянные насмешки?

        ГЛАВА ЧЕТВЕРТАЯ

        Если не считать пары автомобилей, двадцатый век практически не коснулся Прескотта. Судя по тому, что почти возле каждого дома, расположенного вдоль единственной, усаженной деревьями улицы, находились привязи, лошади продолжали оставаться здесь главным средством передвижения.
        Кэл спешился перед зданием, на окнах которого красовалась вывеска «Шериф графства».
        - Я на минутку, - сказал он, - а вы пока можете осмотреться.
        Алекс проследила взглядом за тем, как он скрылся в дверях. Каждое движение его прекрасно сложенного тела отзывалось в ней сладостной дрожью, и этот факт невозможно было отрицать! Но нередко физическое влечение оказывается губительным для подлинных чувств…
        Если Кэл надеялся управиться с делами за несколько минут, то у нее просто не оставалось времени для внимательного осмотра достопримечательностей. Поэтому Алекс терпеливо ждала, поглаживая Минти и не сводя глаз с жеребца Кэла, который то фыркал, то начинал мотать головой.
        Алекс была настолько занята лошадьми, что не обратила внимания на «лендровер», притормозивший неподалеку. И лишь когда водитель хлопнул дверцей и направился к ней, она бросила быстрый взгляд через плечо. Водителем оказалась молодая женщина, одетая в том же стиле, что и сама Алекс.
        - Это жеребец Кэла Форрестера, а вас, я полагаю, зовут Алекс, - сказала она. - Я - Диана Лэттимер с ранчо Серкл-Экс.
        Как ни странно, но Алекс уже догадалась об этом. Когда Марго говорила о Диане, то была к ней явно несправедлива. Темные вьющиеся волосы, поразительно красивое лицо и глаза необычного янтарного цвета. С такой внешностью Диана вполне могла бы составить ей достойную конкуренцию на поприще фотомодели.
        - Рада познакомиться, - ответила Алекс. - Кэл внутри, но обещал скоро выйти.
        - Тогда я тоже подожду, потому что ехала повидаться с ним. - Диана облокотилась на перила, не обращая внимания на беспокойного серого жеребца. - Могу я узнать, как долго вы собираетесь здесь оставаться?
        - Скорее всего, пару недель, - ответила Алекс, и янтарные глаза собеседницы туг же вспыхнули радостным облегчением.
        - Отпуск, не так ли?
        - Конечно. Кроме того, я хотела повидаться с братом. Ведь вы знакомы с Грегом?
        - Конечно. Он отличный парень.
        - Его жене тоже так кажется, - сухо заметила Алекс, уловив в голосе собеседницы неприятно поразившие ее нюансы.
        - Марго всегда была очень впечатлительна, - спокойно продолжала Диана. - Никто не ожидал, что она вернется из Вегаса с мужем на аркане.
        - Жизнь полна сюрпризов.
        - Да, только есть сюрпризы большие, а есть маленькие, - заметил Кэл, появляясь на крыльце. Он приветливо улыбнулся Диане, причем в его улыбке не было ни грамма той издевки, к которой уже привыкла Алекс. - Что привело тебя в город?
        Ответная улыбка со стороны Дианы показалась Алекс слишком слащавой.
        - Я направлялась на твое ранчо, когда увидела здесь Джеда. Обычно ты не ездишь верхом.
        - Это зависит от количества времени, которым я располагаю. А зачем я тебе понадобился? Что-нибудь случилось?
        - О нет, я лишь хотела узнать, собираешься ли ты на воскресное родео, только и всего.
        Могла бы спросить и по телефону, отметила про себя Алекс. Интересно, пришла ли Кэлу та же мысль?
        - Да, собираюсь, - подтвердил он. - А ты?
        - Разумеется! - Это радостное восклицание сопровождалось снисходительным взглядом в сторону Алекс. - Я слышала, что в ваших краях нет родео?
        - У нас есть спорт, а это почти одно и то же.
        - Кажется, вы собирались подыскать себе подходящую шляпу? - напомнил Кэл, обращаясь к Алекс.
        - Что? А… да, конечно. - На какой-то момент она растерялась. - Но я думала, что вы хотели побыстрее уехать отсюда…
        - Десять минут ничего не решат. - И он еще раз дружески улыбнулся мисс Лэттимер: - Увидимся в воскресенье.
        Наблюдая за выражением лица Дианы, когда та смотрела вслед Кэлу, Алекс вдруг почувствовала к ней определенную симпатию. Очередная старая как мир история неразделенной любви…
        - А ранчо Серкл-Экс граничит с вашим? - спросила Алекс Кэла, когда они отъехали на такое расстояние, что Диана уже не могла их услышать.
        - Да, оно находится к востоку от Лейзи-Уай. А что?
        - Я вдруг подумала о тех преимуществах, которые дало бы их слияние.
        - Никакие преимущества не стоят моей женитьбы на Диане, если вы это имеете в виду.
        - Но Диана далеко не худший вариант!
        - Конечно. - И снова его бровь иронически поползла вверх. - Однако вы с ней только что познакомились… откуда такой интерес?
        - Просто я подумала, что женитьба может хоть немного смягчить ваш характер, - улыбаясь приторно-медовой улыбкой, заявила Алекс.
        - Сомневаюсь, чтобы Диане захотелось выступить в качестве смягчающего средства, однако буду иметь в виду ваше замечание.
        Скорее всего, Диана была лишь одной из многих местных красоток, мечтавших захомутать владельца Лейзи-Уай, подумала Алекс.
        При покупке шляпы главной проблемой оказался не размер, а цвет и форма. Несмотря на растущее нетерпение Кэла, Алекс перемерила дюжину шляп, пока не остановила свой выбор на светло-бежевой с черной лентой. Кроме того, ей приглянулись ковбойские сапожки из красиво выделанной кожи, но потом она решила, что на сегодняшний день ограничится шляпой.
        Вместо десяти они провели в магазине двадцать пять минут. Оказавшись на улице, Алекс с беспокойством увидела, каких размеров достигла туча. Теперь она закрыла собой треть неба! Вдалеке над вершинами гор уже виднелись вспышки молний и доносились удары грома.
        - А вы уверены, что мы успеем вернуться? - с сомнением спросила Алекс, когда они сели на лошадей.
        - Если не успеем, то промокнем, - пожал плечами Кэл.
        К тому моменту, когда они достигли вершины хребта, солнце еще сияло, однако туча продолжала неумолимо приближаться, явно намереваясь вылить на них все свое содержимое. Гром становился все более раскатистым, молнии сверкали все ярче. Спускаться и ехать через пастбище, которое находилось прямо под ними, было опасно - испуганные грозой лошади могли понести.
        Кэл тоже смотрел в этом направлении, но не на землю, а на небо. Проследив за направлением его взгляда, Алекс увидела несколько черных птиц, которые кружили над ними.
        - Грифы?
        - Откуда вы знаете?
        - Из фильмов. Значит, там, внизу, находится какая-то падаль.
        - Причем достаточно большая, если привлекла такую ораву. Позднее я вернусь сюда и посмотрю, что там такое.
        - А почему бы не сделать это прямо сейчас? - задорно поинтересовалась Алекс, горя желанием показать свою храбрость. - Не такой уж большой крюк.
        Он пристально взглянул на нее:
        - Да, но в этом случае мы почти наверняка попадем в грозу.
        - Подумаешь, дождик! - беззаботно отвечала Алекс. - Мне случалось промокать и прежде. - Она пришпорила Минти, не обращая внимания на внутренний голос, тщетно взывавший к благоразумию. - Едем!
        Кэл последовал за ней к тому месту, над которым кружили грифы. Сейчас Алекс насчитала всего трех - значит, остальные уже терзают падаль.
        При приближении всадников несколько грифов взмыло в воздух, однако две хищные птицы остались сидеть на месте, вырывая своими могучими клювами огромные куски из полусъеденной туши бычка.
        Кэл закричал, и они тоже взлетели, но так тяжело и неохотно, словно им мешали переполненные желудки. Сев неподалеку, они начали прохаживаться взад и вперед, дожидаясь, пока пришельцы уберутся восвояси.
        Какие ужасные создания! - с отвращением подумала Алекс, разглядывая их голые красные шеи. Впрочем, мысль о том, что грифы вряд ли способны напасть на людей, ее несколько успокоила.
        Они спешились. Судя по всему, туша бычка была достаточно свежей, хотя от нее исходил столь сильный запах, что Алекс наморщила нос. Вся задняя часть туши практически отсутствовала, причем ее явно отрезали острым инструментом - птичий клюв так не оторвет.
        - Воры? - предположила Алекс.
        - Голодные бродяги. Их тут много шатается в поисках работы.
        Внимательно осмотрев остатки туши, Кэл выпрямился, сдвинул шляпу на затылок и смерил взглядом то расстояние, которое отделяло их от основного стада.
        - Заблудился совсем близко от ограды, вот и стал легкой добычей, - резюмировал он.
        - Но почему воры взяли только заднюю часть туши?
        - Чтобы разделать всю тушу, требуется значительно больше времени, а они боялись, что их заметят ночные сторожа.
        - Вы так спокойно ко всему относитесь! - заметила Алекс, глядя на его чеканный профиль.
        - А тут не из-за чего волноваться. Кто бы это ни был, они, скорее всего, уже далеко. Но все же я посоветую Тейлору держать ухо востро.
        Тейлором, как предположила Алекс, был местный шериф, которого они только что посетили. Конечно, современный Запад отличался от кинематографического Запада из ковбойских вестернов, однако общая атмосфера продолжала оставаться той же. Для полноты картины не хватало только индейцев, которые с дикими воплями мчались бы по склонам гор.
        За последние пятнадцать минут Алекс забыла о туче, однако крупные капли дождя, обрушившиеся на поля шляпы, мигом вернули ее к действительности.
        - Садитесь в седло, - посоветовал Кэл. - Дождь обещает быть сильным.
        Через минуту началось то, о чем принято говорить «разверзлись хляби небесные». За несколько секунд Алекс промокла до нитки, рубашка плотно прилипла к телу, а вода ручьем стекала с полей шляпы. Алекс испытала искреннюю благодарность к своей лошади, которая на удивление спокойно отреагировала на бешеную атаку дождя.
        Прямо над головой вспыхнула молния, после чего раскат грома медленно покатился куда-то на юг. Полоска голубого неба, появившаяся над вершинами хребта, постепенно становилась все шире и шире - по мере того, как туча удалялась орошать новые пастбища. Дождь закончился так же внезапно, как и начался, выглянуло по-прежнему яркое солнце, и вскоре от мокрой одежды уже потянулись тонкие струйки пара.
        - Кажется, вы говорили, что у вас часто случаются летние грозы? - поинтересовалась Алекс, стараясь размять затекшую ногу.
        - Порой пятьдесят-шестьдесят раз в году, - подтвердил Кэл.
        - У меня на родине такого не бывает!
        - Но у вас нет и такого солнца. А под этим вы быстро просохнете. Кроме того, до ужина у вас еще будет время привести себя в порядок.
        Мгновенно забыв о чувстве дискомфорта, она метнула в его сторону сердитый взгляд синих глаз.
        - Вы действительно думаете, что меня заботит только моя внешность?
        - Может, и не только, но в основном. Ведь вы зарабатываете своей внешностью, не так ли?
        - Иногда и мозгами тоже!
        - Я полагаю, в этом случае вам приходится сложнее.
        Алекс сделала медленный, глубокий вдох, стараясь сдержать желание ударить его, и побольнее.
        - Вы просто не понимаете, в чем состоит моя работа, - заявила она. - Что бы вы сказали, если бы вам приходилось по нескольку часов находиться под перекрестным огнем раскаленных «юпитеров», принимая те позы, которые от вас требуют? А как насчет демонстрации купальников на открытом воздухе - в самый разгар зимы! - и при этом еще надо делать вид, что испытываешь неземное блаженство?
        - Перечисленное требует выносливости, а не интеллекта, - спокойно отвечал Кэл. - Однако если вам не нравится ваша работа, то почему вы продолжаете ею заниматься?
        - Я не… - начала было Алекс, но тут же прикусила язык, не желая вдаваться в излишние подробности. Вместо этого она пожала плечами: - За это хорошо платят.
        - Вчера вечером вы уверяли, что деньги для вас не главное, - заявил он со своей обычной издевательской ухмылкой.
        - Вы меня неправильно поняли. Я говорила, что не все можно купить за деньги. Осмелюсь предположить, что если бы я только пожелала, то всегда смогла бы найти мужчину, который обеспечил бы меня всем необходимым, однако…
        - Однако, как вы уже говорили раньше, вам нужна любовь. Впрочем, как и всем нам.
        - Сомневаюсь, что для вас любовь является высшей ценностью.
        - Вы меня так хорошо знаете?
        - Ну, чтобы распознать мизантропа, большой проницательности не требуется!
        Его неожиданный смех вызвал у нее новый приступ раздражения.
        - За исключением одного-двух человек, я достаточно терпимо отношусь к людям.
        - Ага, и мой брат как раз является таким исключением.
        - Я уже сказал, что не хочу больше обсуждать эту тему.
        - Однако вы все еще надеетесь настолько осложнить ему жизнь, чтобы он сам убрался отсюда! - Алекс была слишком раздражена, чтобы говорить спокойно.
        - Я поступаю так, как нахожу нужным.
        Любые слова сейчас бесполезны, решила Алекс, а потому воздержалась от дальнейших обвинений. Грег, вероятно, будет не слишком благодарен ей за то, что она вмешивается в его дела. Если бы не ее симпатия к Марго, то она бы всерьез задумалась над возвращением домой, в Англию.
        Впрочем, нет, не стоит лгать самой себе! У нее имеются слишком серьезные причины, чтобы оставаться здесь. Несмотря на наличие Кэла и летних гроз, это ранчо привлекает ее все больше и больше. Ах, если бы она могла остаться здесь навсегда!
        Сохраняя спокойное выражение лица, Кэл перевел своего серого в галоп, а за ним последовала и Минти - без всякого возражения со стороны Алекс, которая мечтала о том, чтобы поездка закончилась как можно быстрее.
        Они достигли ранчо в тот момент, когда вернувшиеся гости уже расседлывали своих лошадей. Все они тоже попали под дождь, но, судя по всему, никого это особенно не волновало.
        - Я вижу, вы постоянно держите хозяина при себе, - ревниво заметила одна из женщин - та самая, которая во время вчерашнего ужина всячески старалась привлечь к себе внимание Кэла. - Счастливая!
        - Вы находите? - улыбнулась Алекс, снимая седло с Минти. - А как у вас прошел день?
        - Если вы пожелаете, сможете это испытать на себе. Они каждую неделю устраивают конные прогулки в горы. Сама я не прочь бы остаться еще на недельку, но моему Фреду нужно вернуться на работу. Зато мы застанем субботнее родео, а на него стоит посмотреть! В нем примут участие ребята с Лейзи-Уай - и Кэл в том числе. Я слышала, что он уже выигрывал приз за объезд мустангов.
        Джед уже вернулся в загон, а его хозяин в сопровождении двух человек направлялся к конюшне, причем все трое с легкостью несли свои тяжелые седла. Сильный как дуб и твердый как скала - вот каков Кэл Форрестер. Любая женщина, которая начнет испытывать к нему те же чувства, что и Диана Лэттимер, будет абсолютной мазохисткой!
        Грег тоже вернулся на ранчо, как узнала Алекс от одного из ковбоев. Поскольку Марго нигде не было видно, можно надеяться, что в данный момент она вместе с мужем. Когда Алекс вошла в дом, дверь их спальни была закрыта.
        Новая шляпа Алекс имела самый плачевный вид, хотя, несмотря на дождь, сумела сохранить свою форму. А вот ее волосы… Алекс уныло запустила пальцы в сырые, тусклые пряди, тщетно пытаясь хоть как-то привести их в порядок. Если она спустится к ужину в таком виде, то сумеет опровергнуть теорию Кэла, согласно которой внешность для нее - самое главное. Но с какой стати ее должно заботить, что он о ней думает? И что плохого в желании выглядеть как можно лучше?
        Благодаря дневным приключениям и прогулке на свежем воздухе Алекс поужинала с большим аппетитом, а после почувствовала себя столь расслабленной, что заниматься чем-либо еще не было ни малейшего желания.
        Вечер еще только начинался, но скулы многих гостей уже сводила зевота: сказывался день, проведенный в седле. Большинство из них запланировало на завтра день отдыха, однако два человека выразили желание поработать на ранчо.
        Не считая ироничного взгляда, брошенного им на свежевымытые волосы Алекс, Кэл весь вечер ее игнорировал. Видимо, считает, что я по-прежнему злюсь, предположила она.
        К счастью, в этот вечер Грег больше обычного уделял внимание своей жене, благодаря чему Марго просто расцвела - счастливые глаза сияли, а смех звенел колокольчиком. Наблюдая за ними, Алекс почти уверилась в том, что сильно заблуждалась насчет своего брата. Да, в женитьбе он мог увидеть возможность начать новую жизнь, однако это совсем не означало того, что он был абсолютно равнодушен к Марго. Да и какой мужчина может остаться равнодушным к такой очаровательной юной женщине?
        И только Кэл продолжал смотреть на молодую пару с нескрываемым цинизмом. Впрочем, хозяин ранчо и саму любовь воспринимал именно так. Любой психолог непременно заявил бы, что у подобного безразличия к женщинам обязательно должны иметься основания в его прошлой жизни. Возможно, какая-то подруга очень его подвела, и теперь он боялся рисковать еще раз.
        Дилетантский анализ, основанный на досужих рассуждениях, упрекнула себя Алекс. Скорее всего, он просто родился циником!
        Она так боялась проспать и свое второе утро на ранчо, что ночью никак не могла заснуть. Когда же это наконец удалось, ей привиделся странный сон: она совершала поездку на чучеле лошади, которое, промокнув под дождем, постепенно развалилось на части, оставив ее сидящей на куче соломы, а та вдруг превратилась в груду костей, привлекших внимание сотен стервятников, и они устремились на нее с высоты кроваво-красного неба.
        Проснувшись рано утром с тяжело бьющимся сердцем, Алекс почувствовала настоящее облегчение. О том, какие выводы мог сделать психолог из ее сна, и думать не хотелось!
        На часах было всего полпятого, но Алекс знала, что больше уже не заснет. Натянув джинсы и свитер, она осторожно прокралась по лестнице и вышла на веранду, дрожа от бодрящего высокогорного воздуха. Время и пространство сейчас принадлежали только ей одной.
        Понравившийся Алекс гнедой жеребец находился в табуне из двенадцати лошадей, оставленных накануне вечером в ближайшем загоне. Он подозрительно следил за приближением Алекс, которая держала уздечку, за несколько минут до этого взятую из конюшни. Стоило ей протянуть к нему руку, как он фыркнул и попятился. Впрочем, когда она заговорила с ним спокойным и ласковым голосом, он замер и даже позволил ей взнуздать себя.
        Хотя прежде Алекс еще не случалось садиться на лошадь в столь ранний час, она сразу поняла, что выбрала наилучшее время для прогулки. А как вытянется лицо Кэла, когда он не увидит ее за завтраком! Возможно, он наконец перестанет обращаться с ней как с новичком!
        Жеребец был заметно крупнее Минти, однако Алекс сумела без особых усилий водрузить на него седло и застегнуть подпругу.
        Однако не успела она возгордиться своим успехом, как жеребец яростно взбрыкнул. Алекс отчаянно схватилась за гриву, но жеребец тут же взбрыкнул снова.
        Шок уступил место гневу. Если ему не помешать, то вздорный конь будет и дальше продолжать в том же духе! Плотно сжав колени, Алекс ухитрилась выдержать еще пару мощных толчков, чувствуя себя как перетряхиваемый мешок с костями.
        Словно желая убедиться, что она настроена не менее решительно, чем он сам, жеребец вдруг перестал брыкаться и повернул голову. У него было столь удивленное выражение глаз, что Алекс, несмотря на всю серьезность своего положения, не смогла удержаться от смеха.
        - Ты от меня так легко не избавишься! - заверила она жеребца. - Мы еще покатаемся, нравится тебе это или нет!
        Усмирив гнедого, Алекс направила его к главным воротам. И тут ее ждал неприятный сюрприз - откуда-то из тени деревьев появился Кэл и преградил ей путь.
        - Вы никуда не поедете, - заявил он. - Во всяком случае, на этой лошади.
        Алекс стиснула зубы, приготовившись на этот раз дать ему настоящий отпор.
        - Очевидно, вы находитесь здесь достаточно долго и видели, что я смогла его укротить. Так в чем проблема? Вас возмутило то, что я не послушалась ваших приказаний?
        - Я не собираюсь с вами спорить, - спокойно сказал Кэл, однако всю призрачность этого спокойствия отразила игра желваков на его скулах. - Или вы слезете сами, или я стащу вас силой. Выбирайте.
        Несмотря на разыгрывающуюся вокруг него конфликтную ситуацию, жеребец почти не проявлял беспокойства. Да он не более опасен, чем шотландский пони! - яростно подумала Алекс, отказываясь признавать тот факт, что именно присутствие Кэла могло производить на жеребца успокоительное воздействие.
        - Вы ведете себя, как настоящий Джон Уэйн! - усмехнулась она, продолжая сидеть верхом. - Вам бы надо сниматься в кино!
        - Уэйн давно бы скинул вас с лошади и положил поперек колена, чтобы задать хорошую взбучку! Кстати, совсем неплохая идея.
        Благоразумие - неотъемлемая часть доблести, напомнила себе Алекс. Если она не может соревноваться с ним в сарказме, то почему бы не свести все к шутке?
        - Возможно, мы оба могли бы сниматься в кино, - предположила она. - Я - в качестве взбалмошной героини, вы - как самоуверенный герой. Персонажи еще те!
        И она не прогадала: гневный взгляд собеседника заметно повеселел, а твердо очерченные губы невольно растянулись в улыбку.
        - Я выступлю именно в качестве такого героя, если вы немедленно не слезете с лошади!
        Вот твердолобый упрямец! - подумала Алекс, перенося ногу через круп гнедого и неохотно спрыгивая на землю. После этого осталось лишь вздохнуть и погладить мускулистую шею жеребца.
        - Увы, малыш, но нас с тобой разлучили.
        - Ради вашего собственного блага, - спокойно заметил Кэл. - Сейчас вы прекрасно с ним справились, хотя даже не представляете себе, насколько он может быть опасен во время долгой поездки.
        - Но если у него такой непредсказуемый характер, зачем вы его держите?
        - Именно потому, что у него есть характер. Кроме того, когда он в настроении, то может прекрасно работать. Кстати, - добавил Кэл, видя, что Алекс не двигается с места, - а как насчет того, чтобы его расседлать?
        - Вам еще не надоело издеваться? - смиренно поинтересовалась она, начиная расстегивать подпругу.
        - С вами это лучшая тактика, ведь вы привыкли все делать по-своему…
        И тут произошло нечто неожиданное: стоя позади Алекс, он осторожно поправил белокурый локон, упавший на ее шею. Ее сердце сорвалось с места в карьер, а каждая клеточка тела инстинктивно затрепетала от близости Кэла. С великим трудом Алекс сохранила голос спокойным, в то время как внутри нее бушевало смятение.
        - То же самое я могу сказать и о вас.
        - Я открыт для возражений, - он положил руку на ее плечо, - или убеждений.
        После подобного жеста со стороны Алекс должно было последовать несколько тщательно обдуманных фраз, рассчитанных на то, чтобы урезонить Кэла. Но сейчас, ощущая теплоту его сильной и надежной руки, Алекс не испытывала ни малейшего желания произносить эти фразы. Напротив, ей хотелось, чтобы он поцеловал ее снова. Она так трепетала, что Кэл не мог этого не чувствовать.
        - Я не занимаюсь убеждениями…
        - Так попробуйте.
        Кэл придвинулся к Алекс еще ближе и теперь второй рукой стал поглаживать волосы у нее на затылке. Его дыхание овевало ее нежную кожу, а легкое прикосновение губ к щеке едва не валило с ног.
        - Кто знает, чего вы сможете достичь…
        А ведь он опять издевается! - неожиданно поняла Алекс, причем издевается, прекрасно сознавая, что она при этом чувствует. От этой мысли она пришла в себя настолько, что двинула локтем ему по ребрам.
        Кэл коротко хрюкнул, но тут же засмеялся, чем разозлил Алекс еще сильнее.
        - Если вы рассчитывали на какой-то эффект, то вам следовало целиться в более уязвимые места, дорогая!
        - Я буду помнить об этом, когда вы в следующий раз посмеете ко мне приблизиться! - не поворачиваясь к нему, фыркнула Алекс.
        - Серьезное предостережение. Положите седло на ограду, оно может понадобиться позднее.
        Алекс сделала, как он сказал, но лишь потому, что это позволило ей хотя бы внешне овладеть собой. В душе клокотал вулкан самых противоречивых эмоций, причем главной из них была досада на саму себя за примитивный способ, которым она пыталась разрешить создавшуюся ситуацию. Ни в коем случае нельзя выходить из себя!
        Было всего начало шестого утра, и небо еще только начинало менять свой цвет с серого на нежно-голубой. Отведя жеребца обратно в загон, Кэл повесил сбрую рядом с седлом. И только тут Алекс заметила его щетину и всклокоченные волосы. Судя по всему, джинсы и рубашку он натягивал в большой спешке.
        - Если я разбудила вас, когда проходила мимо вашей двери, то как вы смогли столь быстро оказаться у меня на пути?
        Он небрежно пожал плечами:
        - Вообще, я сплю очень чутко, но разбудили меня не вы, а какое-то шестое чувство.
        На этот раз он говорил без издевки, а серые глаза смотрели на Алекс очень внимательно. На мгновение он задержался на чувственных очертаниях ее губ, после чего вскинул глаза, чтобы встретиться с ней взглядом.
        - Сегодня мы погоним на пастбище одно из наших стад, так что, если хотите, можете принять в этом участие.
        - Вы предлагаете мне перемирие? - не удержалась Алекс.
        - Я не думал ни о чем подобном, - сухо отвечал он. - Мы завтракаем в половине седьмого, а уходим в семь. Только помните…
        - … я должна подчиняться вашим распоряжениям! - закончила за него Алекс. - Поверьте, это правило уже навеки запечатлено в моем сердце!
        Он проследил взглядом за ее руками, которые она с преувеличенным восторгом прижала к своей груди, после чего медленно улыбнулся:
        - Вот так-то лучше!

        ГЛАВА ПЯТАЯ

        Когда они вернулись в дом, Грег и Марго еще спали. Кэл перенес свою бритву и зубную щетку в их ванную комнату, предоставив вторую ванную целиком в распоряжение Алекс.
        К шести часам утра Алекс переоделась в другую рубашку и заплела волосы в косу. Несколько минут назад она слышала шаги Кэла, спускавшегося по лестнице. Однако внизу она его не обнаружила, хотя звуки, доносившиеся с кухни, свидетельствовали о том, что завтрак в самом разгаре. С веранды Алекс видела, как несколько рабочих седлали лошадей. Среди них находился и Кэл, он стоял у ограды и опирался ногой на нижнюю перекладину. Джед и гнедой жеребец были уже оседланы. Может, он все-таки позволит ей прокатиться на гнедом?
        - Рановато же ты проснулась, - заявил Грег. остановившись рядом с ней.
        - Ты тоже.
        - Ну, у меня не было другого выхода.
        - Неужели здешняя жизнь так сильно отличается от той, какой ты ее себе представлял? - после минутной паузы спросила она. - Ведь ты же должен был понимать, что настоящее ранчо…
        - Честно сказать, я полагал, что здесь только принимают гостей. Такое впечатление возникло у меня именно со слов Марго.
        - Возможно, она боялась, что ты утратишь к ней интерес, если узнаешь правду?
        - А разве дело только в ранчо? - пожал плечами Грег. - Марго и сама по себе чудная девочка.
        Алекс вперила в него внимательный взгляд, пытаясь найти хоть какой-то намек на глубокие чувства.
        - И это все, что она для тебя значит?
        - Да, я отнюдь не влюблен в нее до безумия, но она ничего от этого не потеряла.
        - Нет, потеряла! - возразила Алекс, не на шутку разозленная бессердечностью брата. - Ты ее обманываешь!
        - Да как ты можешь меня обвинять! - рассердился Грег. - Ты и понятия не имеешь о тех трудностях, которые мне пришлось пережить за последние восемь лет.
        - Ты мог вернуться в любой момент, стоило лишь захотеть. А я бы выслала тебе денег, если бы ты хоть как-то намекнул, что нуждаешься.
        - Вернуться? А куда? Даже если бы я смог получить дома работу, мне негде было бы жить. Твоя квартира недостаточно велика для того, чтобы завести хотя бы кошку.
        - Мать встретила бы тебя с распростертыми объятиями!
        - А он снова вышвырнул бы меня прочь!
        - Его, между прочим, зовут Джеймс. Если уж ты не можешь называть его отцом, то называй хотя бы по имени. Он никогда не делал тебе зла.
        - Этого ты знать не можешь.
        В его словах послышалась столь искренняя горечь, что Алекс с изумлением взглянула на брата.
        - Что ты хочешь сказать? Я не помню ни одного случая, когда бы он посмел хоть пальцем тебя коснуться, хотя порой ты явно испытывал его терпение.
        Грег стиснул зубы и заиграл желваками.
        - Да я бы убил его, если бы он только попробовал! Он знал это и поэтому хотел от меня избавиться. Именно он дал мне денег, чтобы я смог присоединиться к той компании. Тысяча фунтов за обещание исчезнуть из его жизни! - Посмотрев на сестру, он уловил в ее глазах выражение недоверия и добавил: - Веришь ты или нет, но все было именно так. Кстати, я и сам не ожидал от него подобного предложения.
        Грег не мог лгать! Алекс было трудно примирить образ отчима с тем, что она сейчас о нем узнала, однако это очень многое объясняло. В свое время они с матерью пришли в ужас от внезапного решения Грега отправиться странствовать по свету, а вот отчим не выказал по этому поводу никаких эмоций. Если ее мать когда-нибудь узнает о поступке Джеймса, то одному Богу известно, чем это может кончиться.
        - Почему ты мне раньше ничего не рассказывал? - глухо спросила Алекс.
        - А зачем? Ты ходила в школу и мечтала поступить в университет. Я не хотел мешать твоим планам.
        - Увы, но я так никуда и не поступила. По своей вине, разумеется. Тогда я не желала слушать тех, кто предупреждал меня о моей недальновидности.
        - И он… Джеймс был одним из них?
        - Напротив. По-моему, и он, и мама были счастливы увидеть меня фотомоделью. Впрочем, и мне самой очень нравилась подобная работа.
        - Не самая плохая работенка! - саркастически заметил Грег.
        - Да, конечно, и не самый плохой способ зарабатывать на жизнь, - вынужденно согласилась Алекс. - Я никогда не испытывала недостатка в предложениях, хотя и нельзя сказать, что они были пределом мечтаний. Понимаешь, существуют такие вещи, от которых я не могу отказаться.
        Сейчас Алекс так хотелось выговориться, что она с трудом сдерживала себя. У Грега и без нее хватает проблем. Да и вообще, чем скорее она выкинет все это из головы, тем лучше. Алекс улыбнулась и покачала головой:
        - Мне немного грустно, но что теперь жалеть - все в прошлом.
        - Ты серьезно решила завязать?
        - Да, - уверенно сказала она. - Скорее всего, я соглашусь на ту работу по продаже ювелирных изделий, о которой уже рассказывала. Деньги там платят приличные, и, кроме того, у меня появится возможность осмотреться и подыскать что-нибудь получше.
        - А как насчет того, чтобы остаться здесь?
        - Это слишком маловероятно, - с коротким смешком заявила Алекс.
        - Но почему? Все дело в том, чтобы правильно сыграть свою роль. А Кэл уже давно созрел для того, чтобы подцепить его на крючок.
        - Для такой роли я не гожусь, да и особого желания не имею.
        После этого заявления возникла долгая пауза. Первой ее прервала Алекс, которую еще со вчерашнего вечера мучил один вопрос:
        - Почему ты не сказал Марго, что у тебя есть семья?
        Лицо брата оставалось бесстрастным, но она почувствовала, что его терзают сомнения.
        - В то время я счел лучшим промолчать, - наконец ответил он.
        Не слишком вразумительное объяснение, однако другого и быть не могло, подумала Алекс, готовясь задать следующий вопрос:
        - Ну а почему же ты изменил свое мнение?
        - Мне захотелось тебя увидеть, только и всего.
        Услышав за своей спиной поспешные шаги Марго, Грег повернулся и помахал ей рукой:
        - Привет, мы здесь!
        - Ты меня не разбудил! - жалобным тоном упрекнула его жена.
        - Ты спала, как ребенок, - лениво улыбнулся Грег. - И я подумал, что тебе надо выспаться.
        Марго засмеялась, и ее щеки порозовели.
        - Не больше, чем тебе. Сегодня мы собираемся гнать стадо, - обратилась она к Алекс. - Почему бы и тебе не поехать с нами?
        - Кэл мне уже это предлагал, - отвечала она, а Грег и Марго удивленно переглянулись.
        - Когда же он успел? ? поинтересовался брат, глянув вниз, туда, где хозяин ранчо все еще разговаривал со своими рабочими.
        - Несколько минут назад, - поспешно ответила Алекс. - А что, кто-нибудь из гостей тоже поедет?
        - Нет, - сказала Марго, - большинство из них собираются полетать над Прескоттом на воздушном шаре.
        - Пойду седлать лошадей, - заявил Грег. - Для тебя, Марго, я выберу Калико. А ты кого облюбовала? - обратился он к Алекс.
        - Вон того гнедого, что стоит рядом с Джедом.
        - Джинго? - усомнилась Марго. - Но у него беспокойный характер.
        - Алекс его усмирит, - бросил Грег и начал спускаться вниз. - Увидимся за завтраком, девочки.
        Марго проводила его взглядом, в котором легко можно было прочесть все ее чувства. Алекс тоже наблюдала за братом, надеясь, что и сегодня он будет играть свою роль любящего мужа так же хорошо, как вчера вечером. Заниматься любовью с такой красоткой, как Марго, - не слишком тяжелое испытание. Напротив, он мог бы считать себя счастливейшим из смертных!
        Поскольку для рабочих накрывали в отдельной столовой, расположенной в задней части дома, а гости завтракали на час позже, сейчас за столом собралось только четыре человека.
        - Сегодня вам стоит не ограничиваться гренками с кофе, а позавтракать поплотнее, - посоветовал Кэл после того, как Алекс отказалась от ветчины и яиц. Он взял ее тарелку и наполнил всякой всячиной, добавив сверху черпак бобов. - Или вы это все съедите, или никуда не поедете.
        Алекс уже успела узнать Кэла достаточно хорошо, чтобы понять, что он не шутит. Впрочем, едва она взялась за еду, как тут же появился аппетит.
        - Это было не так уж трудно? - прокомментировал Кэл, стоило ей закончить.
        - Свежий воздух и вчерашние приключения сделали свое дело. Какую бы лошадь вы мне сегодня ни дали, она, надеюсь, сумеет выдержать дополнительную нагрузку.
        - Алекс нравится Джинго, - вмешалась в разговор Марго. - Хотя я предупреждала ее о том, насколько своенравен этот жеребец.
        - Но сегодня он себе не хозяин, - усмехнулся Кэл.
        - Это значит «да» или «нет»? - поинтересовалась Алекс, стараясь говорить спокойно.
        - Да, но с одним условием.
        - Каким?
        - Если он начнет буйствовать и у вас возникнут проблемы, вы тут же поменяетесь лошадьми с одним из моих ребят. - Кэл встал и отодвинул стул. - Время двигаться.
        Из четырех ожидавших их рабочих лишь один был моложе своего хозяина. Красивый белокурый юноша смотрел на Алекс с нескрываемым интересом, причем стоило ей вскочить на гнедого, как его интерес стремительно возрос.
        - Вы первая женщина, которая когда-либо ездила на этом жеребце, - заявил он, подъезжая к Алекс, когда вся группа тронулась в путь.
        - Все когда-нибудь случается впервые, - весело откликнулась она. - А вы давно работаете в Лейзи-Уай?
        - Пару лет. Я слышал, что вы фотомодель. Мне еще не доводилось встречать живых фотомоделей.
        - До приезда сюда я тоже ни разу не видела живых ковбоев.
        - В таком случае это новый опыт для нас обоих, ? ухмыльнулся парень. Возможно, нам стоит держаться вместе и обменяться своим жизненным опытом.
        Подобного рода подходы были ей хорошо знакомы, но от такой наглости она даже растерялась, не зная, как реагировать - то ли удивиться, то ли оскорбиться. Юноша, бесспорно, мил, но действует напористо, как носорог!
        Стоило Кэлу подъехать к Алекс с другого бока, как белокурый ковбой тут же выдвинулся вперед, присоединившись к остальным рабочим. Алекс искоса взглянула на хозяина ранчо, ощутив знакомую уже дрожь.
        - Чего хотел Ройд? - сухо поинтересовался Кэл.
        Того же, чего хотели от нее все остальные мужчины, которых она встречала раньше! Впрочем, относительно желаний самого Кэла у нее не было подобной уверенности.
        - Интересовался, который час, - лукаво ответила Алекс.
        - Судя по тому, что я видел, у меня сложилось другое впечатление. Я бы хотел, чтобы все свое внимание он уделял той работе, за которую я ему плачу, так что не нужно его поощрять.
        И он поехал вперед, прежде чем Алекс успела ответить. Черт возьми! - мысленно вскипела она. Что за дурацкие намеки! Да такой тип, как Ройд, не нуждается ни в каких поощрениях!
        Алекс продолжала злиться до тех пор, пока не заметила стадо. При виде великолепных животных негодование сменилось восхищением. Конечно, не слишком интересно оставаться на месте и наблюдать за умелыми действиями мужчин, но в глубине души Алекс понимала: в такое дело новичку лучше не соваться.
        Несмотря на равнодушие к подобного рода занятиям, Грег сумел проявить себя с наилучшей стороны. Судя по всему, он был не столько против самой работы, сколько против того, чтобы его к ней принуждали.
        - Я полагаю, что Грег занимается не только бычками, но и сопровождает гостей? - спросила Алекс Марго.
        - Не так часто, как ему бы хотелось, - отвечала та, слегка покраснев. - Наверное, когда я рассказывала ему о Лейзи-Уай, то несколько перестаралась, упирая именно на эту сторону дела. Но мне так хотелось, чтобы ему здесь понравилось!
        - А мне кажется, что тебе не было необходимости воодушевлять его, ведь ты так красива! - Комплимент был вынужденный, но Марго должна быть уверена, что Грег разделяет мнение своей сестры. - Он, наверное, сходит по тебе с ума, - продолжала Алекс, стараясь говорить как можно более убедительно. - И если он не столь явно демонстрирует свои чувства, то лишь потому, что настоящий англичанин.
        - Это я уже слышала, - чуть заметно улыбнулась Марго, - однако это неправда. Точнее сказать, не всегда правда.
        Она привстала на стременах и помахала рукой в ответ на сигнал, поданный ей братом.
        - Они готовы начать выгон.
        Алекс быстро поняла, что не так уж и приятно ехать позади стада, вдыхая соответствующие ароматы, да еще ощущать, как от грохота копыт у тебя закладывает уши, тем более что этот грохот многократно усиливался горным эхом. Хорошо еще, что не было пыли, поскольку животные шли по траве.
        Хозяин Лейзи-Уай верхом на Джеде ехал в арьергарде, подгоняя отстающих бычков. Всадник и его конь настолько прекрасно гармонировали друг с другом, что Алекс не могла оторвать от них глаз. Да, ее сильно тянуло к Кэлу, ей и так будет тяжело покидать это ранчо, а если она еще влюбится в его хозяина…
        - Вы все делаете правильно, - похвалил ее Ройд, подъезжая сзади. - Пусть Джинго ощущает себя достаточно свободно, но при этом постоянно чувствует вашу руку. По-моему, вы более упрямы, чем кажетесь. Возможно…
        Ройд не успел договорить: заметив, как молодой бычок внезапно отбился от стада, он тут же пришпорил лошадь, чтобы загнать его обратно. Алекс почувствовала, как напрягся ее Джинго, когда второй бычок промчался прямо перед ним.
        Она не только не смогла укротить гнедого, но сама едва удержалась в седле, когда он начал брыкаться и крутиться на месте, пытаясь вернуть беглеца в стадо.
        - Все нормально! - крикнул ей Ройд. - Держите его, красотка!
        Надвинув шляпу поглубже, Алекс оглянулась на него, забыв о своей недавней антипатии ввиду серьезности момента.
        - Я постараюсь!
        Со своей стороны и Марго пришпорила пегую кобылу, чтобы помешать Джинго укусить бычка.
        - Кэл сказал, чтобы ты отъехала назад, - закричала она, стараясь перекрыть общий шум.
        - Зачем? - возмутилась Алекс, которая с трудом сдерживала Джинго, но отнюдь не собиралась ему уступать. - Я в порядке!
        - Лучше подай назад, а то он сам прискачет сюда и заставит тебя это сделать, - посоветовала ей невестка.
        Пусть только попробует! - подумала Алекс, хотя здравый смысл подсказывал, что сейчас не самое подходящее время разыгрывать роль взбалмошной героини. Несколько минут назад она чуть было не вылетела из седла; Кэл это видел и решил не рисковать.
        Она попыталась развернуть Джинго, но гнедой вздумал сопротивляться, роя копытом землю, как цирковая лошадь. В следующее мгновение он вдруг помчался прочь столь мощным галопом, что Алекс оказалась не в силах направить его бег в нужную сторону.
        Наверное, они проскакали несколько миль, прежде чем Джинго начал наконец замедлять бег. От непрерывного натягивания поводьев у Алекс безумно устали руки, да и бедра совсем онемели. Зато Джинго не выказывал ни малейших признаков усталости, несмотря на достаточно крутой подъем, который они только что преодолели.
        Наклонив голову, чтобы уменьшить сопротивление ветра, Кэл без устали пришпоривал своего серого до тех пор, пока обе лошади не поравнялись. Схватив тогда поводья Джинго и натянув удила, Кэл придержал его, а затем и серого.
        Благодаря его усилиям Алекс смогла вздохнуть посвободнее и отчасти взять контроль над ситуацией в свои руки. Тем не менее потребовалось еще несколько минут, чтобы окончательно остановить взмыленного жеребца.
        Полностью обессилев, Алекс соскользнула на землю. Кэл тоже спешился.
        - Все получилось нечаянно, - прохрипела она. - Честно говоря, я просто не смогла его удержать.
        - Я так и понял. Впрочем, я сам во всем виноват - не надо было разрешать вам садиться на этого чертова гнедого! Если бы вы свалились с него на такой скорости, то… - И он сокрушенно покачал головой. - Ладно, хватит об этом. Я отправлю его на пастбище!
        - Не надо! - запротестовала Алекс. - Вы же сами недавно говорили о том, какой из него хороший работник. Клянусь, что с сегодняшнего дня я оставлю его в покое. - Она вдруг нервно хихикнула. - Кажется, я начала понимать, что мои способности ограниченны.
        - Это уже что-то. - Кэл оценивающе посмотрел на нее сверху вниз, но она успела отвернуть лицо. - Как вы себя чувствуете?
        Ее пробирала дрожь, но причиной тому был не пережитый шок, а близость Кэла. Его губы находились на уровне ее глаз, она чувствовала запах его сильного, разгоряченного тела. Она хотела его сильнее, чем любого мужчину, которого когда-либо встречала прежде, и это отчаянное желание пронизывало ее с головы до пят.
        И хозяин ранчо, разумеется, это сознавал. Судя по тому выражению, которое внезапно вспыхнуло в его серых глазах, он тоже не мог оставаться равнодушным.
        Теперь он не стал ее дразнить, а просто повернул к себе и поцеловал. Сначала его губы были требовательными, почти яростными, но, по мере того как она начала отвечать на его поцелуи, смягчились. Его язык мягко и сладко обследовал внутреннюю поверхность ее рта, а сильные руки, постепенно опускаясь вдоль спины, так крепко прижали ее к себе, что она уже не сомневалась в степени его возбуждения.
        Кровь бросилась Алекс в голову, и она отдалась волнующим ощущениям этого момента. Когда Кэл выпустил ее из объятий и резко отстранился, на нее словно вылили ушат холодной воды.
        - Лучше вернемся обратно к стаду, пока нас не начали искать, - сказал Кэл. - Вы поедете на Джеде, а я возьму Джинго.
        Полностью покорившись его воле, Алекс позволила подсадить себя в седло. Я преуспела лишь в том, что сбила себе цену, с грустью решила она. Кэл мог прийти к выводу, что она ведет себя так со всеми мужчинами.
        В низко надвинутой на глаза шляпе, держась в седле легко и уверенно, Кэл выглядел так, словно его ничуть не взволновал эпизод, случившийся всего несколько минут назад. Наверное, с его точки зрения, ничего особенного не произошло, уныло подумала Алекс.
        Через пятнадцать минут они вернулись к стаду. Завидев их, Марго подскакала поближе с явно озабоченным видом.
        - Ты в порядке? - первым делом обратилась она к золовке.
        - Все прекрасно, - ответила Алекс и даже попыталась улыбнуться, - если не считать униженной гордости.
        После того как стадо основательно выщипало новое пастбище, вся процессия медленно тронулась в обратный путь, на ранчо. Почуяв возвращение в загон, Джед начал играть, поэтому Кэл приказал одному из рабочих поменяться лошадьми с Алекс. Если так и дальше будет продолжаться, подумала она, то скоро я перепробую весь табун!
        Гости, катавшиеся на воздушном шаре, тоже вернулись к ланчу. Несмотря на плотный завтрак и эмоциональное потрясение, Алекс с удивлением ощутила зверский голод. Она сполна отдала дань огромной тарелке с холодными закусками и салатами, за которыми последовал яблочный пирог со сливками.
        - Оставь место для ужина, - посоветовала ей Марго, когда они уже пили кофе на веранде. - Бак обещал приготовить нечто особенное. Сегодня у нас еженедельная вечеринка - песни вокруг костра и тому подобное. Женатые мужчины приходят с супругами и детьми, а остальные приводят подружек, которых им удалось подцепить. Судя по тому, как Ройд крутился вокруг тебя сегодня утром, он уже определился в своих симпатиях.
        Несмотря на то что Кэл был поглощен беседой с двумя гостями, он вполне мог услышать слова сестры. Алекс улыбнулась и пожала плечами:
        - Он не в моем вкусе.
        - А кого же ты предпочитаешь?
        - Высоких, темноволосых и сильных, а также искренних, умных и надежных.
        Судя по тому, как изогнулись уголки его рта, Кэл не оставил без внимания ее слова.
        Вскоре он поднялся и вышел, а вслед за ним ушел и Грег, объяснив, что ему надо заняться кое-какими хозяйственными делами.
        После полудня небольшая группа гостей под руководством одного из ковбоев отправилась на верховую прогулку, в то время как остальные предпочли состязаться в метании подков или в стрельбе из лука. В Лейзи-Уай не было раз и навсегда установленного распорядка дня, а потому каждый занимался тем, что ему больше нравилось. Впрочем, самой Алекс полеты на воздушном шаре и тому подобные развлечения казались детскими забавами по сравнению с жизнью на настоящем ранчо.
        В пять часов вечера Алекс и Марго отправились в душ, после чего переоделись для предстоящей вечеринки. Как и предполагала Алекс, форма одежды осталась той же самой. Практически все женщины по-прежнему предпочитали джинсы и рубашки, дополняя их свитерами, по мере того как начинало холодать.
        После стольких лет работы в модельном бизнесе один только отказ от постоянных мыслей о том, что надеть, казался Алекс настоящим отдыхом. Впрочем, она все же отдала дань врожденному кокетству, прикрыв расстегнутый ворот своей клетчатой бело-голубой рубашки красным шейным платком и свободно распустив волосы.
        Несмотря на то что Алекс весь день ходила в шляпе, ее лицо успело загореть. Однако глазам недоставало привычного блеска, поэтому, чтобы вернуть им живость и выразительность, Алекс слегка приободрилась. Она не собирается выходить к гостям с кислой миной! В конце концов, не считая чисто физического влечения, Кэл значит для нее не больше, чем она для него.
        На заднем дворе поставили несколько больших грилей для барбекю. Длинные столы на козлах буквально ломились от всевозможной снеди. Приглашенные уже начали собираться - отдыхающие выходили из своих коттеджей, а остальные добирались всеми возможными видами транспорта. Аппетитный запах свежеподжаренного мяса витал в воздухе.
        Высокий, мускулистый, в обтягивающих черных джинсах и такой же рубашке, с голубым шарфом на загорелой шее, Кэл беседовал с гостями. Он приветствовал Алекс в своей обычной невозмутимой манере - просто обернувшись и помахав ей рукой. Она не нашла ничего лучшего, как ответить ему тем же.
        Три дня они находятся на подобной стадии отношений, и, честно признать, она уже устала притворяться. Да, черт возьми, она влюбилась в него по-настоящему, и зачем это отрицать? В конце концов, она будет не первой женщиной, которую покорил этот мужчина. Судя по тому, что он сказал вчера вечером, Диана не слишком-то много для него значила, однако со временем все может измениться.
        Услышав крик: «Все готово! », большинство гостей направились к грилям. Алекс пошла вместе со всеми, не желая, чтобы Кэл решил, что она дожидается его особого приглашения.
        - Вы одна? - спросил Ройд, появляясь сбоку от нее. - Вот удача! Как насчет того, чтобы я наполнил наши тарелки, пока вы поищете свободное местечко?
        - Прекрасная идея, - согласилась Алекс, не видя причин отказываться. - Возьмите для меня кусочек цыпленка и печеного картофеля. За сегодняшний день я и так уже слишком много съела.
        - Вам нечего беспокоиться о своей фигуре, - отвечал он, бросив на нее восхищенный взгляд. - Вы великолепны.
        В данный момент она меньше всего думала о своей фигуре, но восприняла комплимент с благодарностью. Неподалеку от грилей был разведен костер, вокруг которого в качестве мест для сидения были разложены бревна. Ах да, потом будут песни, вспомнила Алекс. Некоторые из гостей предпочли эти бревна столам и сразу присаживались к костру.
        Нестройный гул голосов изредка прерывался взрывами смеха. Повсюду, гоняясь друг за другом, бегали дети. Да, все эти люди довольны своей жизнью, не без легкой зависти подумала Алекс. Многое бы она дала, чтобы стать одной из них!
        - Что вы здесь делаете? - поинтересовался Кэл, бесцеремонно прерывая ее мысли. - Разве вы не хотите есть?
        - Кое-кто собирался принести мне мою долю, - мгновенно вспыхнув, отвечала она. - А я хочу найти удобное местечко…
        - Это уж не Ройд ли часом?
        - В общем, да. Он предложил, а я…
        - А вы не смогли ему отказать!
        Алекс напряглась как струна.
        - Послушайте, я собралась вместе с ним поужинать, только и всего! - негодующе выдохнула она.
        - Этот парень может захотеть большего.
        - Возможно, но у него ничего не получится, - стараясь сдержать новый всплеск бешенства, заявила Алекс. - И не думайте, что меня легко затащить в постель!
        - Хотите сказать, что я ошибался насчет того, что вы предлагали мне сегодня в полдень? - жестко поинтересовался Кэл.
        Она резко, как от удара, вскинула голову, заливаясь краской возмущения:
        - Вы меня не совсем правильно поняли!
        - Возможно, я человек неотесанный, но ведь мы говорим на одном языке.
        - В таком случае я удивлена, что вы не воспользовались подходящим моментом.
        - Не то время и не то место. Типично женские рассуждения!
        - Уж вы-то наверняка умеете выбирать и время, и место!
        Последнюю фразу она произнесла излишне громко, что сразу привлекло внимание окружающих. Алекс прикусила губу, удивляясь тому, что всего несколько минут назад воображала себя влюбленной в этого мужлана. Глядя на него, такого надменного от сознания своего неотразимого мужского обаяния, она почувствовала, что еще немного - и начнет его ненавидеть. Он ухитрился испохабить все, что имело для нее гораздо большее значение, чем чисто физическая страсть.
        - Успокойтесь, - произнес Кэл, стоило ей открыть рот для новых упреков, - а то люди примут нас за любовников, которым вздумалось выяснять отношения.
        Гнев и ярость сверкали в ее глазах, гнев и ярость были у нее на сердце. Плевать ей на всех, но такого обращения с собой она не потерпит! Ну, сейчас он получит сцену
«выяснения отношений»!
        Алекс внезапно рассмеялась, обхватила его шею обеими руками и привлекла к себе, закрыв его рот долгим поцелуем.
        - Извини, дорогой, - оторвавшись от его губ, громко сказала она. - Я не знаю, что на меня нашло.
        Теперь и его серые глаза сверкали не менее гневно, а губы кривились в издевательски ядовитой улыбке.
        - Все в порядке, радость моя, ? отвечал он. - Сегодня тебе все позволено.
        Ближайшая группа отдыхающих разразилась смехом.
        - Валяй в том же духе, парень! - посоветовал чей-то голос.
        Кэл усмехнулся и обнял Алекс за плечи:
        - А теперь пойдем что-нибудь поедим.
        Однако он направился не к одному из грилей, а прямо к дому, уверенно ведя ее за собой. Судя по плотно сжатым губам, он намеревается потребовать расплаты за только что разыгранную сцену, сообразила Алекс.
        - Довольно, - сквозь зубы процедила она, - убери свои руки, Кэл.
        - Уберу, когда сам сочту нужным, - тихо отвечал он, улыбнувшись паре, что шла им навстречу. - Ты хотела, чтобы нас приняли за любовников, - ты это получишь!
        - И все лишь потому, что один из твоих людей осмелился посягнуть на твою добычу? - не помня себя от ярости, издевательски спросила она. - Точнее сказать, на то, что ты сам посчитал своей добычей. А я-то думала, что правом первой ночи обладали только феодалы!
        - Оно применялось к невестам в их первую брачную ночь, так что в данном случае твоя аналогия неуместна. Улыбайся же, дорогая, на нас все смотрят.
        Грег, Марго и еще несколько человек сидели на веранде. Невестка глядела на Алекс и Кэла, идущих бок о бок, с явным одобрением.
        - Хотите присоединиться к нам? - спросила она. - А мы только что спорили о том, идти ли нам ужинать или подождать еще немного, пока толпа не разойдется.
        - Лучше подождать, - посоветовал Кэл, останавливаясь у стола. - Там слишком много народу.
        - Так всегда и бывает, - заявила молодая рыжеволосая женщина, которая, судя по всему, пришла с одним из ковбоев. - Ты раскошелился на роскошное угощение, Кэл.
        - Великодушие - это его недостаток, - улыбнулась Алекс. - Что касается меня, то сейчас я готова съесть целую лошадь. Никто не хочет составить мне компанию?
        - Я хочу, - сказала рыжеволосая. - Я целый день специально ничего не ела.
        - Пойдемте вместе, а не то она все слопает, - ухмыльнулся ее приятель.
        Предчувствуя возражения со стороны Кэла, Алекс была почти разочарована, когда он спокойно позволил ей выскользнуть из своих объятий.
        - Я дал осечку, - честно признался он. - Но времени еще достаточно.
        Не так уж много, сердито подумала Алекс. Она еще покажет этому деспотичному нахалу, чего стоят все его мнения!

        ГЛАВА ШЕСТАЯ

        Ройд уже искал ее с двумя тарелками в руках.
        - Я было подумал, что вы меня бросили, - заявил он. - Нашли, где можно сесть?
        Не обращая внимания на удивленный взгляд Марго, Алекс кивнула в направлении костра:
        - Вон там есть свободные бревна.
        - Годится, ? тут же согласился Ройд. ? Кстати, я целый день искал возможности с вами пообщаться.
        Не думаю, что из этого что-нибудь выйдет, отметила про себя Алекс. За последние несколько лет она слишком часто встречала подобный тип мужчин и прекрасно знала, что время от времени их надо ставить на место. Кстати говоря, и таких, как Кэл, тоже!
        К ее удивлению, стоило Ройду забыть о своих донжуанских замашках, и он оказался весьма приятным парнем. Она с удовольствием смеялась над его рассказами о жизни на ранчо. По его словам, он начал работать здесь после окончания школы. В этих краях устроиться было тяжело. Его семья жила слишком далеко, чтобы ездить туда и обратно, поэтому Ройд обитал в одном из тех строений Лейзи-Уай, которые предназначались для холостых рабочих.
        Вскоре один из ковбоев взял гитару, и окружающие стали ему подпевать. Алекс слушала с большим удовольствием, зато Ройд, откровенно заскучав, заявил, что весь этот спектакль предназначен для гостей. В какой-то момент Алекс случайно поймала на себе взгляд Кэла, однако он даже не сделал попытки приблизиться.
        Где-то в половине десятого семейные пары стали прощаться. Через час разошлись и остальные. Впрочем, кое-кто остался, вызвавшись помочь хозяевам ликвидировать следы прошедшей вечеринки.
        Как же я завидую тому духу товарищества, который царит среди этих людей! - думала Алекс, оставив разочарованного Ройда и помогая относить на кухню груды тарелок.
        А ведь если бы она родилась здесь, то никогда бы не встретила такого человека, как Морган Бакстер, и теперь ей не пришлось бы мучиться от стыда, когда ее имя, пусть даже случайно, связывали с именем этого человека. Насколько они все, в том числе и Грег, изменили бы свое мнение о ней, если бы хоть краем уха услышали ее историю! Слава Богу, что они не имеют об этом ни малейшего представления!
        Когда Алекс снова вышла на улицу, Ройда поблизости уже не было. По-видимому, он уловил намек раньше, чем она успела высказать его вслух. Ну и хорошо, что хоть с этой стороны у нее не будет проблем.
        Когда последние машины выехали за ворота, а отдыхающие разбрелись по своим коттеджам, Марго заявила, что идет спать, и задумчиво поинтересовалась:
        - Интересно, куда делся Кэл? Последний раз я видела его полчаса назад, если не позже.
        - Возможно, он тоже устал и пошел отдыхать, - предположила Алекс. - Это был длинный день.
        - И не только для него, но и для всех нас, - согласилась Марго. Какое-то время она колебалась, а затем нерешительно добавила: - Ты действительно предпочитаешь компанию Ройда?
        Алекс слабо улыбнулась и пожала плечами:
        - Это не то, о чем ты думаешь.
        - Значит, ты хотела заставить Кэла ревновать?
        - Скорее, отплатить за его поведение.
        - А, понимаю! - Газельи глаза Марго радостно прояснились. - Он приказал тебе отшить Ройда, а ты возмутилась, что он смеет приказывать. Конечно, это не слишком-то умно с его стороны.
        - Даже меньше, чем с моей.
        - Все образуется, - заверила Марго. - Ты идешь спать?
        - Я еще хочу посидеть на веранде и насладиться этим изумительным спокойствием, - покачала головой Алекс.
        - Только не засни, а то обгоришь под первыми лучами солнца. Кстати, завтрак в семь тридцать, так что мы сможем пораньше отправиться в город.
        - Вот и чудесно. Спокойной ночи, Марго.
        Наконец-то она осталась одна и теперь чутко прислушивалась к звукам ночи, жадно всматриваясь в лунный ландшафт. Постепенно в ее памяти начали всплывать многочисленные события сегодняшнего дня.
        Как ни странно, но ее губы все. еще помнили вкус утреннего поцелуя Кэла. Однажды, больше года назад, она легла в постель с человеком, в котором, как ей показалось, было нечто особенное. Но, увы, ничего сверхъестественного не случилось, и ей так и не удалось увидеть «небо в алмазах». С Кэлом все было бы иначе - в этом ее уверяла та страсть, с которой она реагировала на его поцелуи.
        - Кого-нибудь ждете? - послышался ироничный голос за ее спиной.
        Алекс вздрогнула и, невольно вскрикнув, с такой силой вцепилась в перекладину перил, что оцарапала ладонь.
        - Не вас, - морщась от боли, бросила она Кэлу, который возник в дверном проеме.
        Он властно схватил ее за плечо, чтобы повернуть к себе лицом. Черты его лица обострились, глаза мерцали.
        - Только не… ? начал было он и тут же осекся, заметив, как она прижимает ладонь к груди. - Что-нибудь случилось?
        Алекс покачала головой:
        - Ерунда. Занозила ладонь, только и всего.
        Кэл отпустил плечо девушки и осторожно заставил ее поднять ладонь и разогнуть пальцы. Его ласковые движения нервировали Алекс даже сильнее, чем обычная грубость. Почти во всю длину ладони тянулась острая щепка, проникшая глубоко под кожу.
        - Вам, должно быть, чертовски больно! Ничего, я смогу вам помочь.
        Поддерживая Алекс под локоть, Кэл ввел ее в дом. В этом нет особой необходимости, по привычке отметила девушка, стискивая зубы от пульсирующей боли. Но… все равно, это ужасно приятно. Последний раз она посадила занозу, хотя и не такую огромную, когда еще была ребенком.
        Одно только ожидание процесса извлечения ужасной щепки заставило учащенно биться ее пульс.
        Кэл усадил Алекс в общей зале, где уже никого не было, а сам пошел за аптечкой. Еще он принес бутылку с горячей водой и флакон дезинфицирующего средства. Алекс с трепетом следила за тем, как он открывает аптечку и достает оттуда пинцет.
        - Хорошо еще, что конец виден, - заметил он. - Такую занозу мы вытащим в один момент. - Не глядя на Алекс, он взял ее за запястье. - Закройте глаза, если вам это поможет.
        Через несколько секунд все было кончено, однако это были самые длинные секунды в жизни Алекс. Дрожа от напряжения, она облегченно вздохнула лишь после того, как длинная окровавленная щепка медленно выползла из ладони.
        - Все будет в порядке, - заявил Кэл, заклеивая руку пластырем после обработки антисептиками. - Я лично прослежу за вашей раной, чтобы не случилось осложнений.
        Произнося это, он по-прежнему стоял перед ней на коленях, склонив голову. В этот момент Алекс поймала себя на желании погладить его темные волосы, она даже представила себе, как эти упругие пряди будут проникать между ее пальцами.
        Почувствовав, что у Алекс изменилось настроение, Кэл поднял голову и, прочитав в ее глазах откровенное вожделение, поневоле начал загораться сам. Встав на ноги, он поднял девушку вместе с собой, запустил обе руки в ее волосы и запрокинул ей голову. Она сама раскрыла губы навстречу его долгому, изучающему поцелую.
        Алекс утратила чувство реальности, поскольку единственной реальностью теперь оставалось одно - все более растущее желание.
        Она легко поддалась, когда он поднял ее и перенес на ближайшую софу. Без малейшего протеста позволила снять с себя рубашку и бюстгальтер. По сравнению с его загорелыми дочерна руками ее кожа белела как алебастр. Какие у него все-таки удивительные руки - сильные и нежные!
        Неуверенными, слегка дрожащими пальцами она распахнула его рубашку и прижалась губами к влажной и гладкой коже, от которой исходил аромат зрелого мужчины.
        - Тебе бы лучше сейчас не играть в такие игры, - глухо пробормотал он.
        - А я и не играю. - Она приподняла голову и посмотрела ему в глаза откровенно призывным взором: - Я хочу тебя, Кэл!
        - Кажется, я тоже, - медленно улыбнулся он, после чего поднял с пола ее рубашку. - Лучше надень это, пока нас никто не увидел.
        - А куда мы пойдем? - спокойно спросила она и тут же заметила взметнувшуюся вверх бровь.
        - А ты как думаешь?
        Находясь на гребне волны, которой невозможно противиться, Алекс была согласна на все прямо здесь и сейчас.
        - Я уже вышел из того возраста, когда этим занимаются на софе или заднем сиденье автомобиля, - спокойно сказал он, наблюдая за тем, как меняется выражение ее лица.
        Не глядя на него, Алекс быстро надела рубашку и застегнула ее на все пуговицы. Желание уже испарилось.
        - Я передумала, - спокойно сказала она. - Вы сами знаете, что это привилегия женщины.
        Возникла пауза. Когда он вновь заговорил, то в его голосе появились угрожающие нотки:
        - А с чего это вы взяли, что я соглашусь признать за вами эту привилегию?
        Стараясь держать себя в руках, Алекс посмотрела ему прямо в глаза:
        - А что вам еще остается? Неужели вы унизитесь до изнасилования?
        - А если и так, то вы позовете на помощь?
        - Нет, я этого не сделаю! - гневно воскликнула она. - Но только учтите: не все женщины моей профессии шлюхи!
        - В следующий раз, небось, заявите, что вы еще девственница, - без малейшей улыбки заметил Кэл.
        - Думайте, что хотите! - вспыхнула Алекс. - А я иду спать.
        Она вскочила на ноги, а он не сделал ни малейшей попытки остановить ее. На его лице отсутствовало всякое выражение, и заговорил он лишь тогда, когда она решительно направилась к лестнице:
        - А вам не кажется, что вы кое-что забыли?
        Она обернулась - он покачивал в воздухе ее кружевной бюстгальтер. Покраснев, но сохраняя достоинство, Алекс взяла его в руки. В серых глазах Кэла промелькнуло какое-то сомнение, однако затем он покачал головой, словно отгоняя мысль, которая только что пришла ему в голову.
        - Постарайтесь не пачкать раненую руку.
        Не удостоив его ответом, Алекс быстро взбежала наверх, оставив его сидеть в одиночестве. Боль в руке - это ничто по сравнению с той болью, которая сжимала ее сердце.
        Какой же она была дурой, когда надеялась получить от него нечто большее! Судя по всему, Кэл лишь утвердился в своем мнении относительно представительниц ее профессии. Впрочем, ее поведение - в том числе и сегодня вечером - давало ему для этого достаточно оснований.
        Лучшее, что она теперь может сделать, - это уехать домой. Завтра она отправится в город, зайдет к туристическому агенту и подберет себе подходящий рейс.
        Наутро, за завтраком, не было видно ни Грега, ни Кэла.
        - Занят, - коротко отвечала Марго, когда та женщина, что при каждой возможности подсаживалась к ее брату, поинтересовалась, где он. - Да, он собирается принять участие в родео, хотя отправится туда позднее. Кстати, и Грег тоже, - добавила невестка, к немалому изумлению Алекс.
        В половине десятого Алекс и Марго уже были в городе. Их сопровождали те дамы из числа отдыхающих, что захотели пройтись по местным магазинам. Выбрав момент, Алекс ускользнула от своей невестки и направилась в бюро путешествий. Оказалось, что ближайший вылет состоится в четверг на следующей неделе. Она сделала предварительный заказ и попросила предупреждать ее о любых возможных изменениях. Выйдя из агентства, она тут же столкнулась с Марго, которая направлялась в тот самый магазин, где сама Алекс не так давно покупала себе шляпу.
        - А я тебя всюду ищу! - радостно воскликнула невестка. - Где ты пропадала?
        - Я заблудилась, - рассеянно пояснила Алекс. - Кстати, пока мы здесь, я бы хотела присмотреть себе какую-нибудь обувь.
        Лишь высказав это пожелание, Алекс сообразила, что, поскольку она собирается улетать, эта обувь ей вряд ли пригодится. Впрочем, ничего страшного - пусть пара ковбойских сапог и шляпа станут теми сувенирами, которые она привезет домой из Вайоминга.
        - Что ты собираешься надеть сегодня вечером? - продолжала допытываться Марго, войдя в магазин и устремляясь к вешалке с разноцветными юбками. - В любой из них ты выглядела бы просто великолепно, особенно в сочетании с вон той открытой блузкой.
        - А что будет вечером?
        - Танцы. Мы все туда собираемся - ведь это же главное событие недели. - Она сняла с вешалки голубую хлопчатобумажную юбку и приложила ее к талии Алекс. - Примерь вот эту. И блузку тоже.
        - Но я… - начала было Алекс, но затем прикусила язык и, улыбнувшись, пожала плечами: - Хорошо, я примерю, но только это не мой стиль.
        Впрочем, вне зависимости от стиля, когда она переоделась и встала перед зеркалом примерочной - обнаженные плечи, красиво вышитая белая блузка и голубая юбка, плотно облегающая крутые бедра, - она понравилась самой себе. Легкие ковбойские сапожки, которыми она дополнила этот туалет, были весьма удобны для танцев. Пусть она никогда в жизни больше не наденет этот наряд, зато сегодня вечером будет выглядеть как надо!
        - Когда ты появишься на танцах, то у всех наших мужчин просто пар пойдет из ушей! - воскликнула Марго.
        Только не у Кэла, грустно подумала Алекс. Он уже выпустил весь свой пар прошлым вечером.
        Они с Марго присоединились к остальной группе, и, после ланча в одной из местных забегаловок, все направились на стадион, где в полдень должно было начаться родео. Судя по всему, Кэл и Грег в числе прочих участников состязаний готовились к их началу где-то в подсобных помещениях стадиона.
        Грег участвовал в конкурсе, который состоял в том, чтобы как можно быстрее заарканить и связать молодого бычка. Алекс даже не подозревала в нем таких талантов.
        Одно состязание, следовало за другим почти без перерыва. В каком-то смысле это была битва людей с животными, и Алекс вдруг обнаружила, что ее крик сливается с общим ревом, которым сотни зрителей выразили свою поддержку представителям рода человеческого. Кроме того, у нее еще был сигнальный рожок, и она радостно затрубила в него, когда на арене появился Джинго. Те, кому удавалось продержаться на полудиком жеребце восемь секунд, отмечаемых судейским свистком, признавались подлинными мастерами своего дела.
        - Пойду подготовлю Джуди для скачек с барьерами, - заявила Марго, заглянув в программку. - Ты останешься на трибуне или пойдешь со мной?
        - Я с тобой, - протянула Алекс, подражая американскому акценту.
        - Мне так хочется, чтобы тебе у нас нравилось! - рассмеялась Марго.

«Возможно, детка, этого хочется лишь тебе одной», - хотела ответить Алекс, но вместо этого сказала другое:
        - Живя в Прескотте, я бы вряд ли смогла работать по специальности.
        - Ты могла бы выйти замуж за Кэла! Вы оба чертовски хороши! - быстро возразила Марго.
        - О да, прекрасная пара! - напряженно улыбнулась Алекс.
        - Нет, я серьезно. Еще не нашлось ни одного достаточно умного человека, который бы сумел поставить себя с ним так, как это сделала ты.
        - Ну, это едва ли является подходящим поводом для супружества.
        - Но ведь не только это. Ты ему нравишься, и я это вижу! Да и он тебе небезразличен, - лукаво добавила Марго, искоса взглянув на Алекс.
        - Можно находить мужчину физически привлекательным, но при этом совсем не обязательно влюбляться в него, - парировала Алекс. - Кэл не отвечает моему представлению об идеале, да и обо мне он, наверное, может сказать то же самое. Поэтому ты лишь понапрасну теряешь время, пытаясь свести нас вместе.
        - Ну, это мое время, - беззаботно возразила Марго. Услышав, как кто-то окликает ее из загона, мимо которого они проходили, она оглянулась и радостно заулыбалась: - Привет, Рэнди! Значит, и ты здесь выступаешь?
        - Да, в следующем заезде, - отвечал юноша, оседлав верхнюю жердь изгороди. Перенеся ногу, он соскочил на землю и вытер руки о грязные джинсы. - А Грег разве не с тобой?
        - Он с Кэлом и ребятами. Кстати, это его сестра - она приехала к нам из Англии в отпуск. Познакомься с Рэнди Колтоном, Алекс.
        Алекс сразу догадалась, что Рэнди именно тот парень, которого Кэл хотел видеть мужем Марго. Да, Грег был явно красивее, однако, судя по внешнему виду, Рэнди отличался более сильным характером. Увы, но в возрасте Марго девушки предпочитают красавцев.
        - Очень приятно, ? тем временем заявил Рэнди, улыбаясь Алекс. - Надолго у нас?
        - До тех пор, пока мы сами ее не отпустим, - задорно отвечала Марго. - Ну, нам пора идти, я собираюсь участвовать в скачках с барьерами. Увидимся на танцах.
        - А он довольно симпатичный, - отметила Алекс, когда они пошли дальше.
        - Рэнди? Да, разумеется. Один из самых красивых парней, которых я знаю! Впрочем, - Марго вкрадчиво посмотрела на нее, - это же не твой тип мужчины? - Заметив изумленный взгляд Алекс, она усмехнулась и покачала головой: - Ты знаешь, что я имею в виду. Тебе нужен кто-то более мужественный и сильный.
        - Вроде твоего брата?
        - Хотя бы. И что бы ты ни говорила, я собираюсь продолжать вас сватать!
        Они нашли представителей Лейзи-Уай в полной боевой готовности.
        - Иногда мне начинает казаться, что я кое на что способен, - заявил Грег сестре перед выходом на арену.
        Кэл был занят тем, что надевал поверх джинсов специальные штанины из оленьей кожи. Собравшись с духом, Алекс посмотрела в его сторону, стараясь не выдать своих подлинных чувств.
        - Я слышала, что вы собираетесь участвовать в объездке мустанга?
        - И очень рассчитываю выиграть, - сухо отвечал он, окидывая ее долгим взором - высокая грудь под рубашкой из бежевого шелка, белые джинсы, плотно обтягивающие бедра, и изящные, сверкающие на солнце сапожки из красиво выделанной кожи. - Вы выглядите так, что хоть снимай на обложку журнала!
        - Я решила, что ради сегодняшнего дня стоит постараться. Но еще больше постараюсь ради сегодняшнего вечера. - Последняя фраза прозвучала весьма двусмысленно, и, заметив удивленно вскинутые брови Кэла, Алекс почувствовала, что начинает краснеть. - Сегодня же танцы, - поторопилась добавить она и чуть не прикусила язык, услышав откровенно издевательскую реплику:
        - Да вы, радость моя, будете королевой бала, появись там даже в мешке!
        Ройд находился достаточно близко от них, чтобы слышать весь этот разговор. Он кисло посмотрел на Алекс и, что-то пробормотав себе под нос, отвернулся.
        - Ты следующий, Кэл! - крикнул кто-то, кого она не могла видеть.
        В ответ Кэл помахал рукой и полез на верхнюю жердь ближайшего загона, где уже бил копытами возмущенный мустанг, чья шкура так и лоснилась от здоровья и избытка жизненных сил. Кэл выбрал подходящий момент и проворно соскочил на неоседланную спину мустанга. Крепко ухватившись за одну-единственную веревку, привязанную к недоуздку, он дал сигнал тому человеку, который открывал ворота загона.
        У Алекс похолодело внутри, когда разъяренный мустанг вырвался на волю, отчаянно брыкаясь и пытаясь сбросить седока. Восемь секунд показались ей целой вечностью, однако даже после свистка судьи Кэл продолжал держаться верхом и отнюдь не выглядел слишком утомленным.
        - Он должен продержаться дольше? - спросила Алекс у ближайшего к ней работника ранчо.
        - Нет, не должен. Он же участвует в родео не ради денежного приза.
        - Тогда зачем он это делает?
        - Хочет испытать себя, я полагаю. - Ковбой проницательно посмотрел на Алекс. - Кажется, вы тоже из тех, кто любит рискнуть.
        - Обожаю, - сухо отвечала она, - но получается не всегда.
        В соревнованиях по стреноживанию молодых бычков Грег занял лишь седьмое место, в то время как Ройд оказался третьим. Скачки с барьерами выиграла Диана, а Марго пришла пятой.
        - Наверное, я была сегодня недостаточно агрессивна, - с улыбкой заявила она, когда Алекс подошла к ней, чтобы утешить. - Зато Диана вела себя так, словно скорее свернет себе шею, чем проиграет!
        Кэл укоризненно посмотрел на сестру:
        - Диана выиграла лишь потому, что провела скачки лучше всех остальных.
        - Держу пари, что Алекс смогла бы ее обогнать! - тут же откликнулась Марго.
        - Вряд ли, - возразила Алекс и мысленно пожелала своей невестке заткнуться. - Ну и долго еще все будет продолжаться?
        - Недолго, - ответил Кэл, - но мы все равно не станем дожидаться конца. Сегодня ужин раньше обычного, поэтому Билл уже пошел собирать всех наших.
        - А ты примешь участие в танцах? - спросила Марго.
        - Если не случится ничего неожиданного. - Кэл насмешливо посмотрел на сестру. - А почему тебя это интересует?
        - Просто так. - Она передернула плечами и взяла Грега под руку. - Пойдем, дорогой, поможем остальным погрузить инвентарь.
        - Как рука? спросил Кэл, когда они с Алекс двинулись вслед за Марго и Грегом.
        - Прекрасно, - холодно ответила Алекс, желая избежать любых напоминаний о вчерашнем вечере. - А здесь регулярно бывают танцы?
        - Летом - каждую субботу. Впрочем, молодежь не может обойтись без них и зимой.
        - Вы говорите так, словно сами уже одной ногой в могиле.
        - Да нет, просто меня не интересуют развлечения для подростков.
        - Понятно. В те годы, когда большинство юношей бесятся от избытка сил и желаний, на вас легла тяжелая ответственность за Марго и ранчо.
        - Не угадали. К тому времени я уже успел перебеситься, только и всего.
        Он приветственно помахал рукой какому-то старику, стоявшему в толпе возле загона:
        - Привет, Джосс.
        И тут откуда-то из-за угла загона появилась Диана, сверкая своими янтарными глазами.
        - Мне показалось, что я услышала твой голос! - радостно заявила она. - А я уж собиралась идти тебя искать. Бегло взглянув на Алекс, она кивнула и ей: - Привет.
        - Рада тебя видеть, - спокойно отозвалась Алекс. - Кстати, позволь поздравить тебя с победой.
        - Благодарю, хотя в этом не было ничего особенного. Я выигрываю скачки каждый год. - Диана многозначительно посмотрела на Кэла: - Ты пойдешь сегодня на танцы?
        - Возможно. В любом случае оставь мне один танец.
        Да она охотно оставит тебе все танцы - только попроси, подумала Алекс, когда они двинулись дальше. Судя по тому, что он говорил на днях, Диана была так же далека от того, чтобы привести его к алтарю, как и сама Алекс. Но он должен дать ей шанс попробовать!
        - Вам, должно быть, очень льстит, что такая девушка, как Диана, гоняется за вами, - заметила Алекс, и голос ее чуть дрогнул. - Вы даже не пытаетесь дать ей отставку.
        - Да и вы не слишком озабочены тем, как бы дать отставку Ройду. Кстати, этим вечером я бы не хотел видеть его рядом с вами.
        - Вы можете предупредить его об этом сами, - парировала Алекс. - Работа для него дороже всяких там несбыточных фантазий…
        - Я предупреждаю вас! - рявкнул Кэл.
        В тот момент они находились на расстоянии прямой видимости и слышимости от двух микроавтобусов, в которых уже сидели их спутники. Только поэтому Алекс воздержалась от резкого ответа, выдавив вместо него самую любезную улыбку. Да в конце концов, какая разница? На следующей неделе ее уже здесь не будет.

        ГЛАВА СЕДЬМАЯ

        Ужин прошел очень живо, причем главной темой обсуждения было родео. Кроме двух пожилых пар, которые почувствовали себя слишком усталыми, все остальные собирались вернуться в город на танцы.
        - Завтра мне будет очень жаль уезжать отсюда, - сказала привлекательная дама средних лет, искавшая утром хозяина ранчо. - Послушайте, Кэл, если у вас не забронированы все места на следующую неделю, то я бы могла остаться.
        - Места-то, может, и не забронированы, но вот остаться ты не сможешь, - сердито заявил ее муж, который, очевидно, сознавал, чем именно его жене нравится это ранчо. - Кстати, совсем недавно ты жаловалась мне на те болячки, что натерла седлом!
        - Для большинства гостей хватает одной недели, - приветливо заметил Кэл. - И лишь очень немногие остаются на больший срок.
        - Не считая Алекс. - Дама посмотрела на девушку странным взглядом, в котором любопытство смешивалось с завистью. - Разве у вас нет контрактов, которые надо выполнять?
        - В основном я свободный художник, - отвечала Алекс, - потому что люблю независимость.
        - Но вы можете упустить массу интересной работы!
        - Это не имеет значения, - заявил Грег, - она все равно собирается ее бросать.
        - Ты шутишь? - так и взвилась Марго.
        - Когда вы приняли это решение? - спросил Кэл.
        Мысленно выругав своего брата, Алекс пожала плечами:
        - Грег поторопился. Я еще не пришла к окончательному решению.
        - Но почему вы хотите отказаться? - спросила еще одна женщина. - Вы так молоды, у вас все впереди!
        - Вы считаете, что лучше уйти в зените славы, чем дожидаться заката? - предположил ее партнер.
        - Положим, я так и не достигла зенита, - начала объяснять Алекс. - Впрочем, то, что вы сказали, правда. Тем более что с каждым годом конкуренция становится все более жесткой.
        - Но вы уже нашли какой-нибудь запасной вариант? - поинтересовался Кэл с непроницаемым выражением лица.
        Она выдержала его взгляд, испытывая к нему настоящую ненависть из-за той власти, которую он все еще имел над ее чувствами.
        - Нет, ничего конкретного. Я уже говорила, что нахожусь на распутье.
        - Уверен, вам обязательно удастся что-нибудь найти. - Он взглянул на часы и решительно добавил: - Если мы собираемся успеть к началу, то нам самое время двигаться. Тем, кто опоздал, не хватает мест за столами.
        Алекс почувствовала, что его это мало волнует, однако для настоящего хозяина комфорт гостей превыше всего, особенно в их последнюю ночь пребывания на его ранчо. Следующий заезд только в понедельник, а это означает, что завтра вечером они будут ужинать вчетвером.
        В тот момент, когда гости уже заполнили оба микроавтобуса, Кэла позвали к телефону. Помахав всем рукой, он заявил, что догонит их на своем джипе.
        - Если вообще решит ехать, - прокомментировала Марго, когда микроавтобусы тронулись в путь.
        - А с чего бы ему отказываться? - удивился Грег.
        - Да хотя бы потому, - захихикала его жена, - что он может заподозрить мадам Куинси в намерении его обольстить. А из Кэла плохой дипломат, поскольку он не умеет давать женщинам вежливую отставку.
        Марго даже не подумала о том, чтобы говорить тише, поэтому все, в том числе и Алекс, слышали ее слова.
        - Лучшая дипломатия - это не обещать никому ничего определенного, - с хохотом заявил один из мужчин, заражая своим весельем окружающих. - Стелла Куинси пытается соблазнить его все то время, что мы находимся здесь.
        - Наверное, надеется обрести утраченную молодость, подхватил ехидный женский голос, вызвав новый взрыв смеха. - Впрочем, у нее хороший вкус. Ваш брат, милочка, мужчина в самом соку!
        - Так же, как и я, - самодовольно уточнил ее партнер. - Иначе бы ты в меня не влюбилась, не так ли?
        - Размечтался, красавец!
        Алекс смеялась вместе со всеми, стараясь не поддаваться охватившему ее отчаянию. Сегодня вечером она будет веселиться - вне зависимости от того, кто станет ее партнером.
        Они прибыли в зал для танцев, напоминавший обычный амбар, как раз вовремя, чтобы успеть занять пару столов.
        Обнаженные плечи, матовая кожа, белокурые волосы, поднятые вверх, чтобы открыть разгоряченное лицо, - Алекс мгновенно оказалась в центре внимания всех мужчин.
        - Я же тебе говорила, что в этом наряде ты всех покоришь, - заметила ей Марго. - Лучше бы Кэл поторопился сюда!
        - Я встану на страже, пока он сам не приедет, - заявил Грег. - Он бы сделал для меня то же самое.
        Алекс решила не обращать на них внимания, а потому воздержалась от ответа. Зачем объяснять? Они и сами скоро поймут истинное положение дел и перестанут ее сватать.
        Первым танцем объявили вальс. Марго вытащила Грега на середину зала и обняла руками за шею. В ее глазах, устремленных на него, было столько любви, что это не могло остаться незамеченным для окружающих. С точки зрения Алекс, Грег по-прежнему относился к своей жене с некоторой долей снисхождения. Но если это устраивало саму Марго, то почему должно заботить ее, Алекс? В конце концов, со временем его чувства к жене наверняка станут более сильными.
        Погруженная в раздумья, Алекс осознала присутствие Ройда лишь в тот момент, когда он коснулся ее локтя:
        - Не хотите потанцевать?
        Ощущая на себе взгляды множества глаз, Алекс не посмела отказаться. Улыбнувшись, она вышла из-за стола, стараясь держаться как можно более непринужденно, особенно когда он обнял ее за талию.
        - Я не могу винить вас за то, что вы предпочли мне босса, - заявил Ройд. - Его шансы явно предпочтительнее.
        - А вам не кажется, что вы торопитесь с выводами? - возмутилась Алекс. - Я еще никого не предпочла!
        - Ребята ставят на вас против Дианы Лэттимер, - продолжал молодой ковбой, словно и не слышал ее слов. - Они уже заключили довольно крупные пари, так что постарайтесь их не подвести.
        - Если это шутка, то не для моего чувства юмора, - резко оборвала его Алекс. - Мне кажется, было бы неплохо, если бы мы…
        - Не притворяйтесь! - не унимался Ройд. - Прошлой ночью, когда вы устроили на него засаду на веранде, я находился внизу, возле загона. И я видел, как он затащил вас внутрь. С этого все и началось, не так ли?
        Алекс изо всех сил старалась сдерживаться. Единственный способ бороться с подобными намеками - это относиться к ним с тем презрением, которого они заслуживают.
        - Повзрослей, сынок, - коротко бросила она. Он действительно производил впечатление подростка - но только не сейчас.
        - Я не желаю, чтобы меня водили за нос, - зарычал Ройд. - Вы уже готовы были со мной…
        - Готова на что? - Алекс не могла поверить своим ушам. Однако ей снова удалось сдержаться. - По-моему, на этом нам пора остановиться.
        К счастью, музыка кончилась. Ройд мгновенно выпустил ее из объятий и, отступив на шаг, коротко кивнул:
        - Благодарю за танец.
        Не говоря ни слова, Алекс повернулась и пошла прочь. При виде Кэла, беседующего в дверях с Дианой, ее нервное напряжение только возросло. Владелец ранчо был одет в строгие коричневые брюки и бежевую рубашку. Скорее всего, это был самый официальный из его нарядов.
        Черные волосы Дианы в сочетании с ее ярко-красной блузкой тоже притягивали взор. И невольно приходила в голову мысль: чего еще может желать мужчина, имея такую женщину? И какие шансы могут быть у нее, Алекс?
        - Ройд выглядит не слишком веселым, - лукаво заметила Стелла Куинси, когда Алекс снова заняла свое место за столом. - Я думаю, что после вчерашнего вечера, который вы провели вместе, он решил, что дело уже в шляпе.
        - А я думаю, что многие слишком торопятся с выводами, - холодно ответила Алекс, заметив, как потемнело лицо собеседницы. Однако через минуту она уже пожалела об этом - в конце концов, та была гостьей. Какое-то время Алекс даже подумывала о том, чтобы извиниться, но так и не смогла себя заставить.
        Вскоре, держа за руку Грега, вернулась Марго, хорошенькая как картинка. Увидев своего брата беседующим с Дианой, она нахмурила брови. Ее недовольство еще более усилилось, когда объявили следующий танец и Кэл позволил Диане увлечь себя в центр зала. Алекс старательно сохраняла нейтральное выражение лица, хотя в глубине души испытывала острые уколы ревности.
        Танцующих было так много, что Алекс было трудно уследить за Дианой и Кэлом. Каждый раз, когда они попадались ей на глаза, создавалось впечатление, что они всецело заняты беседой друг с другом. Руки Дианы покоились на широких плечах Кэла, причем она явно старалась прижаться к нему поплотнее. Что касается хозяина ранчо, то, даже не имея намерений жениться, он был явно неравнодушен к ее женским чарам. Они были любовниками, твердо решила Алекс, и, вероятно, все еще остаются ими.
        Когда танец закончился, Диана не пожелала расставаться с Кэлом и возвращаться к своим спутникам с Серкл-Экса. Алекс всячески пыталась сохранять к ней дружеские чувства, однако это становилось все труднее и труднее, поскольку на ее попытки завязать разговор та отвечала лишь односложными репликами. Впрочем, за их столом находился еще один человек, который живо интересовался всем происходящим.
        Этим человеком была Марго. Стоило ведущему объявить местный народный танец, как она первой вскочила на ноги и спросила брата:
        - Почему бы тебе не показать Алекс, как это танцуют?
        Ее замысел был настолько очевиден, что у Алекс заалели щеки. Разумеется, и Кэл прекрасно понимал намерения своей сестры, однако не показал виду, а просто обратился к Алекс со словами:
        - Хотите попробовать?
        Уже готовясь отказаться, Алекс вдруг заметила высокомерное выражение лица Дианы и тут же переменила тактику.
        - Разумеется, - ответила она с ангельской улыбкой.
        Впрочем, стоило им оказаться среди танцующих, как девушке пришлось пожалеть о своем решении. Когда Кэл обнял ее за талию, Алекс мгновенно напряглась от знакомого волнения.
        - Расслабьтесь, - посоветовал Кэл. - Слушайте ведущего и повторяйте мои движения. Если даже ошибетесь, никого это особенно не взволнует.
        Но ее заботили не возможные ошибки, а то, как удержать свои эмоции под контролем.
        Танец оказался легче, чем она думала, а потому стал доставлять ей искреннее удовольствие. Именно так она представляла себе деревенские праздники: улыбающиеся лица и неподдельное веселье. У всех этих людей имелись телевизоры, автомобили и прочие блага цивилизации, однако они хорошо понимали, какую ценность придают жизни самые простые удовольствия.
        Забыв обо всем, Алекс смотрела на своего партнера блестящими глазами. При свете ламп волосы Алекс казались чистым золотом. Внезапно музыка кончилась, и они остановились.
        Ведущий объявил медленный танец, и Кэл даже не стал ни о чем спрашивать, а просто притянул ее к себе.
        В первые мгновения она испытала чисто физическое удовольствие - дыхание Кэла шевелило ее волосы, грудь плотно прижималась к ее груди. Она ощущала на своей спине его сильные руки, а прикосновение тонких, мускулистых, слегка расставленных пальцев обжигало ее даже сквозь ткань блузки.
        - Диане это явно не понравится. - Она сказала это лишь потому, что ничего другого просто не смогла придумать.
        - Я не обязан оправдываться перед ней, равно как и она передо мной. - Он иронично посмотрел на Алекс. - И вообще, я еще никогда в жизни не держал ответ ни перед одной женщиной.
        - И не собираетесь?
        - Это зависит от того, удастся ли мне найти ту, которой бы я смог доверять. Я придерживаюсь старомодных взглядов на то, что принято называть верностью.
        Ага, значит, Диана каким-то образом оплошала и не смогла соответствовать твоим критериям! - возликовала в душе Алекс.
        - И конечно, мужчине гораздо труднее хранить верность, чем женщине, - заметила она.
        - Это зависит от женщины.
        - Вы имеете в виду - от того, сможет ли она его полностью удовлетворить?
        - Да, причем не только в постели, но и вне ее. Высокие требования, согласен, но я все еще живу надеждой.
        - А тем временем довольствуетесь тем, чего удается добиться.
        - Но лишь тогда, когда это само идет мне в руки, - ухмыльнулся он. - Возможно, я совершаю ошибку. Некоторым мужчинам нравится более жесткое обращение.
        - Вы так уверены в собственной правоте? - Алекс прикусила губу и понизила голос: - Неужели вам не случалось ошибаться?
        - Например, в отношении вас? Если бы вы сегодня вечером отшили Ройда, то я бы, возможно, мог изменить свое мнение. Но я пришел как раз в тот момент, когда вы с ним танцевали.
        - Однако вы, видимо, не заметили, как мы с ним расстались.
        - Вам вообще не следовало танцевать с ним.
        - Ройд всего-навсего хотел покрасоваться перед своими приятелями. Впрочем, это меня мало волнует, ведь они уже все за меня решили! Они и сейчас за нами наблюдают и обсуждают каждый мой шаг.
        - Так давайте подкинем им материал для размышления. - Кэл нагнулся и, положив руку на ее затылок, с такой силой притянул к себе, что она не смогла вырваться.
        Этот поцелуй не отличался особой нежностью, но тем не менее взволновал Алекс. Впрочем, взволновал он и Кэла, и она это почувствовала. Когда он ее отпустил, она улыбнулась озорной улыбкой - отчасти для того, чтобы скрыть собственное смятение.
        - Жалеете, что музыка еще не кончилась?
        - Если бы это произошло, я разгромил бы оркестр, - в тон ей ответил Кэл, внимательно глядя на нее. - Вам не кажется, что нам стоит начать сначала?
        Алекс почувствовала, как у нее екнуло сердце. Дрогнувшим голосом она спросила:
        - Вы способны воспринимать чужие доводы?
        - Да, как я уже говорил вам прежде, меня вполне можно убедить. И я не сомневаюсь, что у вас это получится лучше, чем у вашего брата.
        - Но вы же не будете отрицать, что сегодня вечером он не пренебрегает Марго!
        - Пока еще рано делать выводы.
        - Я могу с ним поговорить, - не слишком уверенно предложила Алекс, почувствовав его отказ прежде, чем он открыл рот.
        - Если его нужно убеждать уделять больше внимания своей жене, то лучше вообще не начинать.
        С этим утверждением трудно было не согласиться. После того, что произошло между ней и Грегом вчера утром, родственные чувства Алекс подверглись серьезному испытанию.
        - Я думаю, надо дать Марго шанс выйти из данной ситуации с наименьшими потерями, - задумчиво произнесла она. - Пока мой брат остается здесь, есть надежда, что его чувства к ней могут измениться, причем в лучшую сторону.
        - Хорошо еще, что вы не стали убеждать меня в том, что они уже изменились.
        Она спокойно встретила его взгляд.
        - Я даже не стала убеждать в этом саму себя. Но это не значит, что он совсем о ней не заботится, просто он…
        - … не любит ее так, как она того заслуживает, - закончил Кэл, и лицо его помрачнело. - Так вы говорите, что я должен оставить все как есть?
        - Если только не хотите, чтобы Марго страдала. Я знаю, что говорю банальность, но лучше иметь половину, чем вообще ничего.
        - Это ваше личное убеждение? - бесстрастно поинтересовался Кэл.
        - Нет, но мы сейчас говорим не обо мне… - Алекс запнулась, не желая рисковать уже достигнутым, но в конце концов все-таки решилась: - Сейчас они имеют возможность побыть вдвоем только урывками. А вот если бы вы поручили Грегу заниматься гостями, то они смогли бы проводить больше времени вместе.
        - Это вы все сами придумали, не так ли? - Он покачал головой, не давая ей ответить. - Ладно, я подумаю.
        Музыка кончилась, и Кэл выпустил ее из объятий.
        Когда Алекс вернулась к своему столу, то с большим облегчением обнаружила, что место Дианы опустело. Ей совсем не хотелось видеть ее реакцию на их разговор.
        - Она ушла, как только заметила, что вы начали целоваться, - с нескрываемым удовлетворением объяснила Марго. - Задрала нос и была такова! Кстати, не ее одну это так задело, - добавила она, понизив голос, и бросила взгляд в сторону Стеллы Куинси. - Вон ту тоже замучила ревность. Она положила глаз на Кэла, как только приехала на ранчо.
        Кэл отошел побеседовать с приятелями, сидевшими за другим столом. Он не стал присаживаться, а лишь поставил ногу на нижнюю перекладину стула. Алекс с трудом оторвала взгляд от его статной фигуры и тут обнаружила, что ее саму разглядывает улыбающийся Грег.
        - Ну что, рада, что приехала сюда? - поинтересовался он.
        - Разумеется. И счастлива снова тебя видеть.
        - Мы собираемся выжать максимум из твоего пребывания здесь, не так ли, сладкая моя? - спросил Грег, обнимая худенькие плечи жены.
        - Именно так, - согласилась та и обратилась к Алекс: - Тебе больше не захочется возвращаться домой.

«Мне уже не хочется», - могла бы ответить ей Алекс. Особенно сейчас, когда Кэл сказал такую замечательную фразу: «стоит начать сначала». Тем самым он дал ей шанс показать себя в самом выгодном свете. Если Грег сумел влюбить в себя Марго, то почему она, Алекс, не может сделать то же самое с Кэлом?
        В оставшееся время Кэл танцевал только дважды: первый раз - с одной из отдыхающих на его ранчо дам, чей партнер не выразил желания подниматься со стула; второй - со Стеллой Куинси, которая пригласила его столь настойчиво, что отказать ей значило проявить откровенную грубость.
        Последний танец был медленным, однако, судя по выражению лица миссис Куинси, когда она возвращалась к столу, тесный контакт с Кэлом не принес ей ожидаемого удовольствия. Видимо, он отделался от нее ничего не значащими фразами, решила про себя Алекс.
        Не испытывая недостатка в партнерах, Алекс, как могла, сохраняла спокойствие, видя, что ему не удается пригласить ее снова. Пару раз она ловила на себе его оценивающие взгляды, словно он что-то решал про себя.
        Танцы закончились ровно в полночь, но лишь двадцать минут спустя все члены их команды выбрались на свежий воздух. Небо было ясным, а звезды светили столь ярко, что казались крупнее обычного. В отличие от города здесь можно дышать полной грудью, не опасаясь причинить ущерб своему здоровью!
        Алекс уже направилась к микроавтобусам, когда к ней подошел Кэл.
        - Как насчет того, чтобы составить мне компанию? - неожиданно предложил он.
        - Зачем? - удивилась Алекс.
        - Надо поговорить.
        Она хотела было спросить «о чем? », но вовремя прикусила язык. Подобный вопрос слишком отдает той игрой, которую он так презирает.
        - Пойду скажу остальным, что я ухожу, а то они будут удивляться, куда я делась.
        - Нет проблем, они и сами все увидят.
        Его пикап был припаркован поодаль. Кэл открыл перед ней дверцу, помог забраться внутрь, после чего обошел машину и сел за руль. Включив зажигание легким поворотом кисти, он вырулил на дорогу. Когда они проезжали мимо микроавтобуса, Марго помахала им из окна.
        Добираться в Прескотт на машине и по дороге было дальше, чем полями и верхом, хотя и то и другое занимало примерно одинаковое количество времени. Они ехали уже несколько минут, но Кэл не торопился начинать разговор. Поглядывая на чеканный профиль Кэла, Алекс оставалось только гадать, что может быть у него на уме. Менее суток прошло с того момента, когда она находилась в его объятиях. Если бы она тогда не отступила, то…
        - Я полагаю, что для миссис Куинси вы уже больше не свет в окошке? - спросила она, отчаянно желая начать этот проклятый разговор.
        - И даже не лучина, - согласился Кэл.
        - Мне жаль ее мужа, - продолжала Алекс, - ему, наверное, все известно.
        - Тогда пусть хоть что-нибудь предпринимает… Однако забудьте о них, завтра утром их уже не будет.
        - А вам никогда не надоедали ваши гости?
        Он коротко пожал плечами:
        - Временами это несколько утомительно, зато благодаря им мы смогли пережить трудные времена. Кроме того, Марго получила возможность общаться с людьми со всех концов страны и даже из-за границы. На этой неделе у нас были только американцы, однако время от времени к нам наведываются иностранцы, в том числе и англичане. Кстати сказать, один из них должен приехать на следующей неделе.
        Ну и что? Никто меня здесь не узнает! - уверила себя Алекс, стараясь не поддаваться панике. В любом случае, прежде чем улетучатся последние остатки мужества, пора брать быка за рога.
        - Кстати, что касается прошлой ночи… Теперь я поняла, как это должно было выглядеть в ваших глазах.
        - Ну и как же? - не меняя выражения лица, спросил он.
        - Вам казалось очевидным, что я неоднократно разыгрывала подобную сцену прежде… Я не сплю со всеми подряд, Кэл, и никогда этого не делала.
        Внимательно следя за дорогой, он ответил не сразу, а когда заговорил, то самым спокойным тоном:
        - А как насчет того, что я сам видел?
        - Вы имеете в виду Ройда? Я могу лишь повторить то, что уже сказала, и вы напрасно стараетесь меня разозлить.
        - Я бы вас не злил, если бы Марго не вздумала сводничать. Да вы и сами постоянно напрашивались. - В его голосе послышались злобные нотки. - Меня чуть ли не обручили с вами еще до того, как вы прибыли на ранчо. Видимо, благодаря своему брату вы собираетесь изменить образ жизни…
        - Я приняла такое решение еще до своего приезда сюда!
        - Однако за завтраком вы говорили иное!
        - Знаю. К этому меня вынудил Грег.
        - Так что же вы все-таки собираетесь делать?
        - Пока ничего конкретного. Но у меня достаточно денег, чтобы прожить те несколько месяцев, пока я буду обдумывать свое будущее.
        - А почему вы решили порвать с прежней жизнью? Даже если возникли какие-то проблемы с работой, то, мне кажется, лучше попытаться что-то исправить, а не жечь сразу мосты.
        На какое-то мгновение у Алекс возникло желание рассказать ему всю правду, однако это желание быстро угасло. Вряд ли он поверит ее интерпретации того злополучного инцидента.
        - Я просто устала ото всего на свете, - заявила она, - и хочу жить нормальной жизнью, иметь постоянную работу и друзей, на которых можно положиться.
        - А мужа и детей?
        - Разумеется, - с легким замиранием сердца отвечала она. - В этом отношении я ничем не отличаюсь от остальных женщин.
        - Нет, вы не похожи на других женщин, которых я когда-либо знал прежде, - сухо заметил Кэл.
        В этот момент они проезжали небольшой перекресток. Вместо того чтобы ехать прямо, по основному шоссе, Кэл вдруг свернул направо, на проселочную дорогу.
        - Так короче, - объяснил он, отвечая на ее молчаливый вопрос. - На микроавтобусе здесь не проехать, но на пикапе вполне возможно.
        Про себя Алекс усомнилась в этом, поскольку с каждым ярдом дорога становилась все хуже и хуже. В ярком свете луны по обеим сторонам открывались обширные поля, а где-то впереди темнела горная гряда. И никаких признаков цивилизации, не считая далеких огней Прескотта.
        - Здесь все такое огромное! ? восхитилась Алекс. - У нас в Англии тоже есть открытые равнины, однако с вашими им не сравниться.
        - Скучаете по городской жизни?
        - Нет, она никогда меня особенно не привлекала.
        Кэл явно хотел отпустить какое-то язвительное замечание, но сдержался.
        - При таком настроении вам, конечно же, ничего не оставалось делать, как ото всего отказаться. Но надо же найти какую-то альтернативу!
        - А почему бы мне не стать инструктором верховой езды? - предположила Алекс.
        - А что, в данной области много вакансий?
        - Ну, наверное, ведь верховая езда пользуется такой популярностью… - Впрочем, с ее ли квалификацией мечтать о такой работе? - спохватилась Алекс. - В конце концов что-нибудь да обязательно появится. С голода я не умру.
        Кэл не стал развивать эту тему. Остановив машину, он пошел открывать ворота. Въехав во двор и поставив пикап неподалеку от залитого лунным светом грузовика, он вернулся и снова закрыл их.
        В представлении Алекс, владения хозяина ранчо можно было назвать безграничными. Восемь тысяч акров - да это целый мир! И сейчас ей ничего так не хотелось, как стать частью этого мира.
        Они проехали по горбатому деревянному мосту, перекинутому над рекой. Последние десять минут езды Алекс вела мысленные подсчеты. Без сомнения, они намного опередили оба микроавтобуса.
        Словно бы поняв, о чем она в этот момент думает, Кэл резко остановил машину и выключил зажигание. Протянув руку, он стянул с ее плеч шарф, который она использовала в качестве накидки, и от одного этого движения кровь бросилась ей в лицо. Когда она почувствовала, как его ладонь мягко легла ей на затылок, ее волнение достигло предела.
        Их поцелуй был медленным и нежным. Язык Кэла осторожно раздвинул ее губы, отчего она задрожала мелкой, но сладостной дрожью, мгновенно охватившей все тело. Теплые руки Кэла сначала поглаживали ее обнаженные плечи, а затем начали расстегивать блузку.
        Алекс не надела бюстгальтер - ее груди были достаточно упругими и не нуждались в дополнительной поддержке. На мгновение Кэл обхватил их обеими ладонями, потом чуть отстранился и принялся восхищенно рассматривать.
        - Какое совершенство! - пробормотал он. - Если бы вы знали, чего мне стоило оставаться джентльменом в тот момент, когда я впервые увидел вас выходящей из душа!
        - Я не уверена, что вам это удалось, - с мягкой иронией возразила Алекс.
        - Но ведь я же обернул вас полотенцем, разве не так? Да по сравнению с тем, что я хотел сделать, это был поступок благороднейшего человека!
        Он наклонил голову, чтобы провести кончиком языка вокруг ее быстро отвердевшего соска, а затем втянул его в рот, заставив ее затрепетать от возбуждения.
        Откинув голову назад, Алекс погрузила пальцы в его мягкие темные волосы. Она блаженствовала, полностью сконцентрировавшись на чувственных прикосновениях его языка, и с каждым мгновением все больше теряла голову…
        И вдруг все кончилось - он запахнул на ней блузку, мгновенно лишив Алекс сладостных ощущений.
        - Еще немного - и я уже не смогу остановиться, - мягко пояснил он. - Если мы собираемся заняться любовью, то давайте выберем для этого более подходящее время и место. - Он погладил Алекс по щеке и взял пальцами за подбородок, чтобы заглянуть ей в глаза. - Ведь мы же собираемся заняться любовью, не так ли?
        Это был не столько вопрос, сколько утверждение, но Алекс не стала спорить. Чего бы он ни хотел, она хотела того же. Алекс поцеловала большой палец его руки, которым он проводил по ее губам, и увидела, как его рот растянулся в плотоядной улыбке.
        - Домой, - коротко сказал он.

        ГЛАВА ВОСЬМАЯ

        Когда они подъехали к дому, во дворе уже стояли микроавтобусы, из которых выбирались пассажиры. Кэл высадил Алекс перед входом, у всех на виду, а сам отогнал машину в гараж.
        Алекс вошла в дом. Когда она поднималась по лестнице, ее догнала Марго.
        - Надеюсь, Кэл вел себя хорошо? - спросила она с проказливой улыбкой.
        - О да, как настоящий джентльмен! - Алекс мысленно поздравила себя с тем, что отвечает Марго самым веселым и непринужденным тоном. - Когда уезжают гости?
        - Сразу после завтрака. Остальную часть дня мы будем готовить коттеджи к новому заезду.
        Когда они поднялись наверх, Алекс приостановилась, различив среди голосов, доносившихся снаружи, голос Кэла.
        - Рассчитывай на мою посильную помощь, - сказала она.
        - Спасибо, но в этом нет необходимости. У нас и так рабочих рук в избытке. Лучше отдохни и расслабься.
        - Ну что ж, последую твоему совету. - Алекс улыбнулась Марго и добавила: - Увидимся за завтраком.
        Стоило ей открыть дверь и перешагнуть порог, как ее мгновенно охватило страшное волнение. Двуспальная кровать! Вот что имел в виду Кэл, когда говорил о «более подходящем времени и месте». Он собирается прийти к ней, как только все лягут спать, и к тому времени она уже должна быть готова принять его. При одной мысли о том, как она будет лежать в его сильных объятиях, ее охватывала сладостная истома.
        Алекс быстро разделась и легла в постель. Теперь оставалось только ждать, рассматривая пляшущие на потолке тени. Но как долго будет тянуться это ожидание и почему она вообще должна его ждать? Они оба взрослые люди, охваченные взаимным желанием…
        Впрочем, самое главное, втолковывала себе Алекс, это не заблуждаться относительно подлинных чувств Кэла, приписывая ему то, чего он отнюдь не испытывает. Он, безусловно, хочет ее, но лишь в настоящий момент, а она должна думать о будущем. Самое главное - завоевать его доверие!
        Прошел час, долгий и томительный, прежде чем Алекс поняла, что Кэл вообще не собирается приходить. Неужели таким образом он намерен расплатиться с ней за вчерашний вечер? - с отчаянием подумала она. Приглашение в пикап, предложение заняться любовью - все это только детали тщательно продуманного плана?
        Но как же легко она ему поверила! Да он должен хохотать как сумасшедший над ее наивностью! Воспоминание о его поцелуях и ласках обожгло ей щеки. А ведь она готова была сделать для него все, чего бы он ни захотел, прямо в машине!
        В течение ночи Алекс время от времени удавалось задремать, но мысль о том, как она встретится с ним утром и увидит циничную усмешку в его серых глазах, была настолько невыносима, что она мгновенно просыпалась. Единственный шанс спасти остатки своей гордости - это вести себя так, словно между ними ничего не было.
        На часах было около шести утра, когда Алекс встала и осторожно пробралась в ванную. Во всем доме царила тишина. Возвращаясь обратно, Алекс услышала, что из-за закрытой двери Кэла доносились какие-то звуки.
        Алекс вернулась в свою комнату, натянула джинсы и рубашку и обулась в ковбойские сапожки. Она старалась ни о чем не думать, однако глубокая душевная рана продолжала нестерпимо ныть. Ничего, она это переживет! Ни в коем случае нельзя доставлять Кэлу удовольствие увидеть ее печальной и измученной, яростно внушала она самой себе.
        Когда она вновь вышла из комнаты, из-за двери ванной донесся шум воды. Еще вчера он уверял, что едва сдержался, когда впервые увидел ее там…
        В тот момент, когда она уже начала спускаться по лестнице, из комнаты напротив появился Грег - в одних пижамных штанах.
        - Привет, - лениво улыбнулся он. - По воскресеньям мы позволяем себе немного расслабиться.
        - А вот я не могу валяться в постели, если уже проснулась!
        - Ну, все зависит от того, есть ли чем заняться. В этом отношении брак имеет определенные преимущества!
        - Судя по всему, для тебя их вполне достаточно, - язвительно парировала Алекс. - Ты счастливчик, Грег. Ты даже более счастлив, чем сам того заслуживаешь! Постарайся об этом не забывать.
        Не дожидаясь его ответа, она спустилась вниз. Сегодня у нее не то настроение, чтобы выслушивать колкости брата. У него есть жена, которая его обожает, есть хороший дом и работа - так чего же ему еще желать?
        Некоторые из гостей уже проснулись и бродили по окрестностям, желая с толком использовать последний час своего пребывания здесь. Алекс вместе со всеми направилась к загону. Джинго пребывал в хорошем настроении и даже обнюхал ее руку, которую она протянула, чтобы погладить его по голове.
        - Мы слышали, что позавчера он вас понес, - заметил один из мужчин. - А ведь сейчас выглядит таким спокойным.
        - Наверное, ему просто нравится усыплять в седоках чувство опасности, - усмехнулась Алекс. - Ну и как вам здесь понравилось?
        - Все было великолепно. Мы впервые провели время на настоящем ранчо. Для вас это должно было стать настоящим испытанием, - неожиданно добавил он. - Наверное, мечтаете поскорее вернуться к работе, под свет «юпитеров»?
        Алекс пробормотала что-то невразумительное, стараясь держаться бодро и не поддаваться унынию. Уже в четверг, если не раньше, она выберется отсюда. Кстати, до этого времени ей стоит придумать достаточно убедительную причину своего внезапного отъезда.
        Когда они подошли к дому, Кэл и несколько гостей находились на веранде. Он поприветствовал всех сразу. Черпая уверенность из присутствия окружающих, Алекс избегала сталкиваться с ним взглядом, старательно принимая участие в общей беседе. Она чувствовала, что время от времени он посматривает в ее сторону, хотя и не делает попыток привлечь ее внимание. Да и зачем? Все, что намечал, он уже совершил…
        Если бы кто-нибудь потом спросил, что она ела на завтрак, Алекс вряд ли смогла бы ответить, поэтому его окончание она восприняла с большим облегчением. Когда Алекс вышла во двор, то багаж гостей уже погрузили в микроавтобусы, которым предстояло отвезти их в Шеридан. Оттуда каждый будет добираться до дома самостоятельно, а уже завтра прибудет новая партия.
        Желая найти себе какое-нибудь занятие, чтобы отвлечься от неприятных мыслей, Алекс направилась в конюшню за седлом. Пока все готовятся к отъезду и прощаются с хозяевами ранчо, она незаметно оседлает лошадь и поедет кататься в горы. Два часа прогулки на природе - и все придет в норму. Ни один мужчина на свете не стоит тех мучений, что она сейчас испытывает!
        На этот раз Алекс выбрала гнедую кобылу. Быстро оседлав ее, она выехала за ворота и только тогда вспомнила, что оставила шляпу в своей комнате. Ну да невелика беда. У нее достаточно густые волосы, чтобы спасти ее от солнца.
        Через пятнадцать минут Алекс уже была у подножия гор. Она предоставила Минти возможность самой выбирать тропу из числа тех, что опоясывали поросшие осинами и кустарником пологие нижние склоны. Наслаждаясь окружающим пейзажем, Алекс чувствовала, как в душе ее постепенно воцаряются мир и спокойствие.
        В конце концов, она вела себя слишком откровенно - вот и нарвалась. Сама виновата! Хорошо уже то, что Кэл поступил с ней таким образом не после того, что могло произойти, а до. Да за одну проявленную им силу духа он уже заслуживает восхищения!
        Мерзавец! - мысленно выругалась она, после чего почувствовала себя гораздо лучше.
        Время уже близилось к полудню, когда Алекс неохотно повернула назад, вновь предоставив Минти самой искать дорогу к дому.
        Наверное, ее кобыле захотелось поскорее вернуться на ранчо, потому что она вдруг заржала и прибавила шагу, Вынудив Алекс покрепче схватить поводья. Она уже поняла, что Минти что-то почуяла. И это «что-то» не могло представлять опасности, иначе бы ее гнедая не рвалась вперед.
        Каково же было изумление Алекс, когда она увидела Кэла верхом на Джеде! Еще издали она заметила, какие молнии метали его серые глаза. Однако он сохранял застывшее выражение лица и не сделал ни малейшей попытки приблизиться, а просто сидел и дожидался, пока она сама не подъедет к нему.
        - Ну, и в какую игру вы на этот раз играете?
        - Игру? - Алекс постаралась изобразить искреннее изумление. - Мне просто захотелось покататься, только и всего.
        - Однако вы никому не сказали, куда едете! Вам не следовало ехать сюда одной. Помимо всего прочего, любая лошадь способна выкинуть неожиданный фортель, если почувствует медведя - а в это время года их тут много.
        - Гремучих змей тоже! - вспыхнула Алекс, давая выход своему раздражению.
        - Понятно. Так вы удрали, так как обиделись на то, что я не пришел к вам прошлой ночью? - более спокойным тоном спросил он.
        Глупо было отрицать, что она действительно ждала этого, но тем не менее она с видимым безразличием повела плечами:
        - Я «удрала», как вы изволили выразиться, потому что люблю ездить верхом.
        - Тогда откуда такая злость? - Увидев, что она хочет проехать мимо, Кэл развернул Джеда и преградил ей дорогу. - Кажется, раньше вы никуда не собирались.
        - Давайте оставим эту тему.
        - Вы действительно думаете, что я решил отомстить вам за предыдущую ночь? - Кэл вдруг улыбнулся. - Да, месть может быть сладкой, моя радость, но не настолько же! Я непременно был бы у вас, если бы меня вдруг срочно не вызвали…
        - Вызвали? - осторожно переспросила Алекс.
        - Один из моих парней нашел участок выломанной ограды. Мы сели в засаду и ждали там до пяти утра. Когда я вернулся домой, то слышал, как вы плескались в душе. Увы, в тот момент я был просто не в состоянии выяснять отношения.
        - А вы кого-нибудь поймали?
        - Нет, потому что никто не появился. Вероятно, они догадались, что мы их ждем.
        - Значит, вы совсем не спали?
        - Я собирался вздремнуть пару часов после того, как провожу гостей, но вы поломали мои планы.
        - Мне очень жаль. - Она провела дрожащей рукой по волосам, ощущая себя полной дурой. - А я считала, что вы надо мной просто издеваетесь.
        - Когда вы даже не посмотрели на меня сегодня утром, я и сам засомневался в ваших чувствах, - признался Кэл. - Ваше настроение меняется слишком часто - такого я еще не встречал ни у одной женщины в своей жизни.
        - Я попробую быть более постоянной, - пообещала она.
        - И это заметно облегчит жизнь нам обоим… Хотя, с другой стороны, сделает ее намного скучнее.
        Какое-то мгновение он изучающе смотрел на Алекс - взъерошенная копна белокурых волос, растерянные и виноватые голубые глаза… Стоило их взглядам встретиться, как ее сердце забилось частыми и глухими толчками.
        Кэл мягко соскочил на землю, повесил шляпу на луку седла и похлопал Джеда по крупу, чтобы отогнать коня прочь. Подойдя к Алекс, он сделал приглашающий жест, и она послушно вынула ногу из стремени, соскользнув прямо в его объятия. Он поцеловал ее в шею, и она мгновенно вспыхнула, чувствуя себя так, словно по ее жилам течет не кровь, а раскаленная лава. Руки Кэла перебрались с ее талии на груди, а язык приятно защекотал внутреннюю поверхность ее левого уха.
        Алекс закрыла глаза, жадно отвечая на его поцелуи. Ее губы шептали какие-то беззвучные и бессмысленные слова, а все тело напряглось, стремясь прижаться к нему как можно сильнее.
        Кэл подхватил ее на руки и, пронеся несколько шагов, опустил на траву. Пока он расстегивал на ней рубашку, Алекс сохраняла неподвижность, но затем слегка выгнула спину, помогая ему снять ее с себя. Кэл снова втянул в рот твердый от возбуждения сосок ее левой груди и нежно поласкал его кончиком языка. Он так умело управлял ее желанием, доведя его до высшей точки, что теперь это уже становилось мучительным.
        - Довольно! - словно откуда-то издалека услышала она свой голос. - Не надо больше, Кэл!
        - Ты же говоришь совсем не то, что думаешь, - с тихим смешком упрекнул он.
        Да, это было действительно так. Все тело Алекс жаждало его прикосновений. Она расстегнула на нем рубашку и стянула с плеч. Теперь ее руки могли без помех ощупывать его литую мускулатуру, трепеща от той силы, что была скрыта в ней. Она ласкала ладонями стальные бицепсы, затем медленно прошлась кончиками пальцев по его груди, ощущая сильное биение его сердца и прислушиваясь к его дыханию, которое становилось все более тяжелым.
        Кэл прижал ее к себе так, что теперь обнаженные груди Алекс вжимались в его грудь. Его руки ласкали ее спутанные волосы, пальцы поглаживали затылок, и все это сопровождалось непрерывными дразнящими поцелуями, разжигавшими страстное желание, которое буквально рвалось наружу.
        Чуть привстав, Кэл быстро расстегнул пояс ее джинсов и, наклонившись, снял ковбойские сапожки. Джинсы легко сползли с ее бедер, за ними последовали и узенькие трусики. Теперь Алекс была полностью обнажена, и, хотя он уже не в первый раз видел девушку обнаженной, в его глазах загорелись восхищение и желание.
        Трепеща всем телом, Алекс наблюдала за тем, как Кэл проворно, одной рукой, расстегивает пояс собственных джинсов, продолжая другой возбуждать ее. Стянув джинсы, он лег рядом, осторожно развел своим коленом ее бедра, а затем постарался сделать все так, чтобы самое главное произошло медленно, упоительно и максимально изысканно.
        Алекс обеими ладонями обхватила его упругие ягодицы и в тот момент, когда он вошел в нее, глухо и страстно застонала. Первые его движения были нежными и осторожными, но потом они начали учащаться и становились все быстрее и быстрее.
        Алекс утратила всякое чувство реальности, все тело изгибалось навстречу его телу, лицо пылало. Наконец она дико вскрикнула, и тут же раздался хриплый стон Кэла, тоже утратившего контроль над собой.
        А затем наступило забвение, подернутое легкой дымкой, лениво окутывавшей сознание, и лишь фырканье лошадей заставило Алекс очнуться. Кэл лежал рядом, продолжая обнимать ее за талию. Его глаза были закрыты, и это давало ей редкую возможность тщательно изучить каждую черточку его красивого и мужественного лица. Какое же адское удовольствие доставляли ей эти прекрасные, сильные губы! Она высвободила руку, чтобы осторожно коснуться их пальцем. Почувствовав прикосновение, Кэл поймал ее руку, и сердце Алекс радостно екнуло.
        - А я думала, ты спишь, - промурлыкала она.
        - Набираюсь сил, - открывая глаза и выразительно глядя на нее, отвечал он. И вновь одного его взгляда оказалось достаточно, чтобы в Алекс заиграла кровь. Ты чертовски упоительная женщина! - Его рука перебралась с талии на ее груди, ведя себя там одновременно бережно и фамильярно. - Меньше всего я думаю о сне.
        - Я никогда не верила, что все может быть так прекрасно, - прошептала она.
        - Причем не только для тела, но и для души?
        - Конечно! - Алекс стойко выдержала его взгляд, желая завоевать его доверие. - Ты доставил мне больше удовольствия, чем я когда-либо испытывала в своей жизни!
        - Ты и сама все делала очень неплохо.
        - Только неплохо? - возмутилась она.
        - А если я скажу «абсолютно восхитительно», это тебя успокоит? - рассмеялся он, притягивая ее к себе.
        - Должна заметить, что ты скоро воспрянешь снова, - лукаво заявила Алекс.
        Кэл залюбовался легким румянцем на ее щеках, выражение любопытства в его глазах сменилось самой искренней нежностью. Он крепко прижал Алекс к себе, поцеловав в кончик носа.
        - Ты очень красива, - мягко заметил он. - Должен сказать…
        Однако Алекс так и не узнала, что он собирался сказать, потому что в этот момент издала пронзительный вопль, почувствовав, как что-то обожгло ее левую ягодицу. Мгновенно выпрямившись, она шлепнула себя по голому телу, убив какое-то насекомое, напоминавшее осу, после чего яростно потерла укушенное место, которое быстро начало краснеть.
        - Эта паршивая тварь ужалила меня!
        Однако Кэл ничего не ответил. Удивленная, она взглянула на него и увидела, что он, прикусив нижнюю губу, трясется от приступа беззвучного смеха.
        - Это не смешно! - сердито заявила Алекс. - Мне больно!
        - Я знаю, - выдохнул Кэл. - Но ты сейчас чертовски похожа на фурию! - Он приподнялся и обследовал ее рану губами, все еще дрожащими от смеха. - Лучшее средство - это уксус, но его, к сожалению, у меня с собой нет.
        - Благодарю за сочувствие! - фыркнула Алекс.
        Боль была настолько сильной, что подавляла чувство юмора.
        - А чего же ты хотела, лежа посреди леса с голым задом?
        Она воздержалась от резкости, но по всему ее обнаженному телу словно прокатилась горячая волна.
        - Я никогда не знал, что можно краснеть так быстро, - заметил Кэл, наблюдая за тем, как она лихорадочно оглядывается вокруг в поисках своей одежды.
        - Заткнись! - огрызнулась Алекс, ловя на себе его взгляд и чувствуя, как ее гнев улетучивается. - Зато ты позаботился о том, чтобы не слишком выставлять напоказ свой собственный зад!
        - Я учту это на будущее.
        - Ты уже планируешь будущее?
        - А ты нет?
        - Мне в нем тоже найдется место?
        - Не надо принимать такой смиренный вид, тебе это не идет. Честно сказать, мне надоело говорить об одном и том же.
        Возникла небольшая пауза. Кэл внимательно смотрел на Алекс, на обнаженной коже которой играли солнечные зайчики.
        - Все еще болит?
        - Уже меньше, - сухо ответила она. - Мне кажется, нам лучше вернуться.
        - Пожалуй. - Он вновь привлек ее к себе и нежно поцеловал. - А то они еще пошлют за нами поисковую партию.
        Быстро надев рубашку, Кэл встал и застегнул молнию джинсов и брючный ремень. Все это время Алекс тщетно пыталась натянуть собственные джинсы.
        - Пойду приведу лошадей.
        Идти было недалеко - обе лошади мирно щипали травку в нескольких десятках метров от них. К моменту возвращения Кэла Алекс была уже полностью одета, хотя и не совсем еще пришла в себя.
        Глядя на то, как Кэл ведет лошадей, Алекс в который раз невольно залюбовалась его мускулистой фигурой. Они только что были единым целым, он стал частью ее самой. Как бы ей хотелось принадлежать ему снова!
        - Что-нибудь не так? - спросил Кэл, передавая ей поводья. - Ты выглядишь печальной.
        - Мы не предохранялись, - вдруг вспомнила она.
        - Но у меня с собой ничего не было. А что, это так важно?
        - Тебе не о чем беспокоиться, - после небольшой паузы, вызванной необходимостью найти адекватный ответ, заявила она.
        - Тогда все о'кей. - Кэл вновь поймал ее в объятия. - Один поцелуй, на дорожку.
        Через минуту задыхающаяся Алекс уселась в седло и взяла в руки поводья. Кэл вскочил на своего жеребца и развернул его по направлению к дому. Невероятно, думала про себя Алекс, но я абсолютно забыла о возможности забеременеть. Алекс очень недолго принимала таблетки - как раз в тот короткий отрезок жизни, когда почти поверила, что нашла свой идеал мужчины. Но стоило ей обнаружить свою ошибку, как она сразу же от них отказалась. С тех пор у нее не было необходимости предохраняться.
        Впрочем, по ее расчетам, все должно быть нормально.
        Когда они выехали на открытое место, Кэл придержал коня и дождался Алекс.
        - Устала?
        - Не так сильно, как должен был устать ты. Хорошо, что сегодня воскресенье и ты еще успеешь выспаться.
        - Да, мне это действительно необходимо, тем более что сегодня ночью нам придется повторить засаду.
        - Неужели они станут рисковать? - Алекс едва скрывала свое разочарование.
        - Это зависит от того, что именно спугнуло их первый раз. Ограду еще не починили, поэтому нам волей-неволей придется сторожить.
        - Тогда я поеду с тобой. Я хорошо вижу в темноте.
        - Ни в коем случае! Ты останешься дома - и сегодня, и все последующие ночи. Ты меня слышишь?
        - Но почему?
        - Потому, что я так сказал!
        - Но я не твоя работница, и ты не можешь мне приказывать.
        - И все равно ты никуда не поедешь.
        - Ты обязательно должен выходить победителем из любого спора? - возмутилась она.
        - Не обязательно.
        Она быстро взглянула на него. Судя по выражению его лица, Кэл с трудом сдерживал улыбку.
        - Ты совершенно невозможен!
        - Я просто осторожен, - уточнил Кэл. Кража скота - очень выгодный бизнес, который привлекает множество самых отчаянных негодяев. И я не собираюсь тобой рисковать. - Кэл опустил руку, чтобы погладить жеребца, который шарахнулся, почуяв какую-то опасность, таившуюся в высокой траве. - Спокойно, парень, это всего лишь суслик.
        Кто бы мог подумать, что я буду ревновать даже к лошади! - изумилась Алекс, вспоминая, как та же рука совсем недавно ласкала ее тело. Да, влюбиться в этого человека очень легко, но каковы шансы, что и он будет испытывать к тебе те же чувства? От желания до любви - долгая дорога.
        Но одно было ясно: если она, как и планировала, уедет в четверг, то так никогда и не узнает того, что могло бы случиться дальше. Впрочем, ничто не мешает ей отказаться от забронированного билета.

        ГЛАВА ДЕВЯТАЯ

        Увидев Алекс, Марго не поскупилась на упреки - как она могла уехать неизвестно куда, не сказав никому ни слова?!
        - Если бы Кэлу не удалось напасть на твой след, то мы бы даже не знали, где тебя искать! А если ты упала бы с лошади и что-нибудь себе повредила? Да ты бы могла дожидаться помощи неизвестно сколько времени!
        - Все хорошо, что хорошо кончается, - заметил Грег, лукаво улыбаясь и переводя взгляд со своей сестры на Кэла, который стоял позади нее. - Вы, должно быть, чертовски проголодались после этой прогулки?
        Если Кэл и понял намек, то не подал и виду.
        - Не так уж сильно, - ответил он. - Что касается меня, то я могу потерпеть до ужина, а как ты, Алекс?
        - А я вообще не голодна.
        - Ну, тогда я пойду и пару часов посплю. Если возникнут какие-то проблемы, постарайся решить их сам, - добавил он, обращаясь к Грегу. - Попрактикуйся.
        Кэл быстро ушел, а потому удивленный Грег вынужден был обратиться с вопросом к сестре:
        - Что он имел в виду? В чем это я должен практиковаться?
        - Я полагаю, в умении брать всю ответственность на себя, - мягко ответила Алекс. - Мне кажется, он хочет поручить тебе работу с гостями.
        Грег выпрямился на стуле, и лицо его просветлело:
        - Это благодаря тебе, не так ли? Ты говорила с ним обо мне?
        - Я лишь предложила ему попробовать тебя в этой роли, так что не радуйся раньше времени.
        - Ну, Кэл не стал бы говорить, если бы уже не принял решения, - авторитетно заявила Марго. - И вообще, с момента приезда Алекс он заметно изменился. Ты оказываешь на него благотворное влияние! - добавила она, обращаясь к своей золовке.
        - Прекрасно! - Впервые после их встречи в аэропорту Алекс видела своего брата таким воодушевленным. - Я смогу принимать гостей как нужно, можете не сомневаться.
        - Мы сможем принимать гостей, - поправила его жена. - Ты забыл, что мы собирались делать это вместе.
        Грег не стал спорить с Марго, что немало порадовало Алекс. У нее не было стопроцентной уверенности в том, что хозяин ранчо уже принял решение, однако она склонялась к тому, чтобы согласиться с Марго. Теперь все зависело от самого Грега. Если он сумеет показать, чего стоит, то между ним и Кэлом вполне могут возникнуть дружеские отношения.
        - Я не сомневался, что у тебя получится, - сказал брат позднее, когда Марго на несколько минут оставила их одних. - Ни один мужчина в мире не сможет отказать в просьбе, когда на него смотрят такими голубыми глазами!
        - Так ты только для этого вызвал меня сюда? Значит, я должна воздействовать на Кэла в твоих интересах?
        - Это была не единственная причина, хотя я, разумеется, надеялся видеть тебя своим союзником. Мне необходима определенная поддержка.
        - Ты бы мог получить ее у Марго.
        - Она не обладает таким влиянием, - ласково пояснил Грег. - Кстати, Кэл просто рвал и метал, когда узнал, что ты удрала.
        - Я тоже буду рвать и метать, если ты не забудешь того, о чем сейчас думаешь, - резко заметила Алекс.
        - Зачем отрицать очевидное? С самого начала было ясно, что между вами что-то произойдет. Рано или поздно, но этот Везувий должен был взорваться!
        - Ты несешь чушь!
        - Ну, если тебе так хочется обманываться, это твое дело. Однако не пытайся убедить меня в том, что сегодня между вами ничего не было. У тебя вид полностью удовлетворенной женщины. Уж я-то знаю, как они выглядят! - самодовольно заметил Грег.
        - Ну-ну, - хмыкнула Алекс и направилась к двери. - Я пошла переодеваться.
        - Смотри не измотай его окончательно, а то он заснет во время сегодняшней засады.
        Алекс была так удивлена, что остановилась и оглянулась на брата:
        - Ты тоже поедешь с ними?
        - Должен был ехать, но теперь меня могут и оставить, чтобы было кому завтра встречать гостей.
        - Не надейся раньше времени, - предостерегла его Алекс. - Даже если он собирается поручить тебе принимать гостей, то может сделать это не сейчас, а позднее.
        Прежде чем Грег успел что-то сказать, Алекс торопливо пошла к себе. Проходя мимо двери Кэла, она прислушалась - там царила тишина. Войдя в свою комнату, Алекс первым делом подошла к зеркалу, посмотреть, можно ли по одному ее виду определить, что совсем недавно она занималась любовью. Все ее тело помнило поцелуи Кэла, однако никаких внешних признаков тех бурных ласк, которым они предавались, Алекс не заметила. Брат всего лишь строил предположения, ничего более. Можно надеяться, что он воздержится от дальнейших комментариев, особенно в присутствии Кэла.
        Продолжая думать о Кэле, Алекс прилегла на кровать. Она никогда раньше не бывала в его комнате, но сейчас мысленно представила себе, как он ничком, обнаженный, лежит у стены, растянувшись поверх покрывала, - мышцы расслаблены, лицо спокойное.
        Как было бы чудесно лежать рядом и наблюдать за спящим Кэлом! Одно плохо: она бы не смогла удержаться и принялась бы целовать его… Он просыпается… начинает отвечать на ее поцелуи… И вот уже снова их тела сплетаются.
        Отныне ей больше не грозила опасность влюбиться, потому что это уже произошло. Теперь она связана с ним сотней невидимых нитей. Кэл Форрестер заставил ее поверить в него. Каких бы усилий ни пришлось ей приложить, чтобы вызвать в нем те же чувства, она постарается быть на высоте. Кэл должен поверить в ее искренность.
        Сегодня воскресенье, единственная возможность поужинать по-семейному, поэтому она наденет одно из двух платьев, которые привезла с собой. Безрукавное, шелковое, кремового цвета, оно доходило Алекс лишь до середины бедер. Увидев ее в таком платье, Кэл отреагирует так же, как это делали все мужчины до него. Платье очень соблазнительно подчеркивало ее формы, и Алекс собиралась воспользоваться этим по полной программе.
        Когда девушка спустилась вниз, Кэл в одиночестве сидел на веранде в своей излюбленной манере - сцепив руки на затылке, задрав ноги на перила и раскачиваясь на стуле. Она прошла перед ним и облокотилась на перила, ощущая на себе его оценивающий взгляд.
        - Ты такая аппетитная, что тебя хочется съесть!
        - С горчицей или без?
        Вместо ответа он перестал раскачиваться, посадил ее к себе на колени и наградил долгим, жадным поцелуем.
        - Прекрати! ? задыхаясь, потребовала она, почувствовав, как его пальцы пробираются все выше и выше, проникая между ее обнаженных бедер. - Сюда могут войти в любую минуту.
        - Если ты не хочешь, чтобы я тебя ласкал, то не надо было одеваться столь вызывающе, - рассмеялся Кэл. - Это самые длинные и самые красивые ноги изо всех, которые я когда-либо видел прежде! - И он вновь принялся поглаживать ее бедра и груди, приговаривая: - Да такое тело любого мужчину сведет с ума!
        - И это все, что ты во мне ценишь? - игриво спросила Алекс и тут же заметила, как изменилось выражение его глаз.
        - В остальном я еще не разобрался.
        Услышав голос Марго, Алекс поспешно вскочила на ноги и пересела на ближайший стул. Кэл не стал ее удерживать, но, наблюдая за ее действиями, напряженно улыбнулся и сказал:
        - Предоставь мне такую возможность.
        - Какую возможность? ? спросила Марго, появляясь на веранде.
        - Некоторые вопросы задают не тебе, - наставительно заметил Грег, идя следом. - Какие ножки, сестричка! - весело добавил он.
        - Как это ужасно! - вдруг вздохнула его жена. - Я всегда мечтала быть высокой.
        После такого заявления со стороны Грега должен был последовать комплимент жене, но, как раздраженно отметила Алекс, он и не подумал его сделать. Алекс по-прежнему чувствовала на себе взгляд Кэла, однако старалась не поднимать на него глаз, чтобы не выдавать себя. Грег был далеко не единственным, кто не слишком разбирался в женской психологии.
        Кэл дождался конца ужина и лишь затем начал рассказывать Грегу о его новых обязанностях.
        - Ребята сделают все необходимое, но ты будешь нести прямую ответственность за все организационные дела, связанные с приемом гостей.
        - Нет проблем, - откликнулся Грег. Чуть помедлив, он сумел выдавить из себя
«спасибо».
        - Работай хорошо, и мы все будем счастливы, - кивнул ему Кэл. - На всю подготовку у тебя остается десять часов, так что сегодня ночью ты останешься дома.
        Кэл уехал в половине одиннадцатого, прихватив с собой четверых рабочих. Глядя им вслед, Алекс тоскливо подумала о том, что бывают ситуации, когда принадлежность к женскому полу является очевидной помехой. Ей так хотелось поехать с Кэлом, чтобы не расставаться с ним ни на минуту! Ведь если с ним что-нибудь случится, то…
        Да ничего не случится! - решительно оборвала она саму себя. Грабители должны быть последними кретинами, чтобы предпринять новую попытку. Наступит утро, изгородь починят - и на этом все страхи кончатся.
        Однако этой ночью сон к ней явно не шел, а минуты казались часами. Она лежала в постели и напрягала слух, прислушиваясь к тишине за окном. Ночью звуки выстрелов были бы слышны за несколько миль. Когда ей случайно удавалось задремать, она сразу же погружалась в мир ночных кошмаров и просыпалась, дрожа от ужаса, хотя и не помнила, что именно ей только что снилось.
        Присев на край кровати, Кэл осторожно протянул руку и отвел с ее лба влажную прядь волос.
        - Я здесь, - тихо сказал он.
        И мгновенно, повинуясь безотчетному инстинкту, Алекс бросилась в его объятия. Какое счастье, что он вернулся! Отвечая на ее поцелуи, Кэл быстро разделся, а потом стянул с нее ночную рубашку. На этот раз не было ничего предварительного: он сразу же взял ее именно так, как она того хотела, - яростно и молча, становясь с ней единым целым.
        После этой неистовой вспышки они долго лежали неподвижно, не разжимая объятий. И Алекс была счастлива. Теперь она принадлежала ему вся, целиком и полностью.
        Кэл пошевелился первым, поднял голову и посмотрел на нее. При слабом утреннем свете она не смогла прочитать выражения его глаз.
        - Если ты так говоришь «доброе утро», то я не смогу дождаться, пока ты скажешь
«доброй ночи». Ты дьявольская женщина, Алекс Шервуд!
        - Я могу быть такой лишь с прекрасным партнером. Кажется, мне приснился кошмар.
        - Знаю. Я слышал.
        - Слышал?
        - Ты кричала. - Он перекатился на спину, положил ее на себя и стал нежно перебирать ее волосы. - Ты называла мое имя.
        - Вероятно, мне приснилось, что на тебя напали грабители. Надеюсь, они так и не появились?
        - Нет. - Он прижал Алекс к себе еще теснее, целуя тоненькую жилку, пульсирующую на ее виске. - Я оставил пару ребят патрулировать окрестности, но это лишь мера предосторожности. Скорее всего, грабителей кто-то вспугнул…
        Его голос становился все глуше, по мере того как поцелуи становились все более жаркими.
        - Значит, ты сам больше туда не поедешь?
        - Только если меня вызовут. Мне кажется, у меня по ночам есть более интересное занятие.
        - Какое же? - прошептала она.
        - Сейчас поймешь, - улыбнулся Кэл и перевернул Алекс на спину. Приподнявшись на локтях, он принялся рассматривать ее лицо. - Гораздо более приятное занятие, - повторил он охрипшим от страсти голосом.
        Когда он наконец выбрался из постели, было уже совершенно светло. Неплотно прикрыв веки, Алекс следила за тем, как он ищет свою одежду, играя мускулами, натягивает рубашку и застегивает джинсы. Возбужденный или сонный, он был прекрасен.
        - А ведь ты не спишь, а притворяешься, - мягко заявил Кэл. - Я чувствую, как ты за мной наблюдаешь.
        Он присел на край матраса и обнажил Алекс до пояса, стянув прикрывавшую ее простыню. Два нежных поцелуя - и ее соски снова стали острыми и упругими.
        - Я мог бы провести с тобой в постели весь день и все равно бы не насытился. Лучше пойду, пока я еще в состоянии это сделать, - тяжело вздохнул он, выпрямляясь и прикрывая ее простыней.

«Не уходи! » - захотелось сказать ей, как только он поднялся на ноги. Впрочем, он прав - уже поздно. Марго и Грег давно проснулись и могут заглянуть к ним в любую минуту.
        - За последние двое суток ты спал лишь два часа, - заметила она. - Если Грег будет заниматься приемом гостей, то почему бы тебе не пойти отдохнуть?
        - Возможно, я так и сделаю. Я уже говорил, что ты чертовски упоительная женщина.
        Несколько мгновений Кэл изучающе смотрел на Алекс - красивую и бледную, с разметавшимися по подушке белокурыми волосами. В комнате было совсем светло, однако она не могла понять выражение его глаз. Наконец Кэл вздохнул и вышел из комнаты.
        Оставшись одна, Алекс ощутила столь сильную тоску, словно они простились навсегда. Он прекрасно умеет заниматься любовью, размышляла она, но пока еще ничто не говорит о глубине его чувств. Она позволила ему слишком многое и слишком быстро - это могло стать ее роковой ошибкой. Да, теперь можно долго вспоминать старомодные моральные нормы, но как же трудно отказать мужчине, когда желаешь его каждой клеточкой своего тела!
        В любом случае поздно разыгрывать из себя девушку строгих правил. Кэл увидит в этом лишь одну из тех игр, в которых он обвинял ее прежде.
        Первая партия гостей приехала в одиннадцать утра. Просматривая список, Алекс обнаружила, что среди них были двое одиночек и супружеская чета. Всем им отвели один из самых больших коттеджей.
        Она не видела Кэла с того момента, как он покинул ее комнату. Когда все собрались на ланч, он прошел через столовую и поприветствовал вновь прибывших.
        Тот холодный взгляд, который он при этом бросил на нее, потряс Алекс до глубины души. Было очевидно, что за самое короткое время его отношение к ней радикально изменилось. Но что послужило причиной столь резкого охлаждения?
        Она с трудом высидела весь ланч, чувствуя, что у нее голова идет кругом. После всего того, что он сказал этим утром, единственное объяснение его поведению могло состоять в том, что она уже успела ему надоесть и теперь он не хотел больше притворяться. Да и какого же отношения заслуживает столь легкая победа? - ошеломленно думала она. Вряд ли какая другая женщина уступала ему так быстро. После окончания ланча она случайно услышала, как Кэл сказал ее брату, что собирается в город, а потом заглянет в Серкл-Экс.
        Наблюдая за его отъездом, Алекс почувствовала себя совершенно разбитой. Он получил все, что она могла ему предложить, так что теперь наверняка вернется к Диане, которая, без сомнения, встретит его с распростертыми объятиями.
        В целом это даже хорошо, что она не успела отказаться от забронированного билета. Неминуемое возвращение домой не казалось ей теперь таким страшным по сравнению с тем, что она сейчас испытывала. Ей хотелось куда-нибудь спрятаться, чтобы остаться одной.
        Остальные гости приехали в три часа дня. Это были двое мужчин лет тридцати, причем один из них вел себя как расшалившийся подросток, а второй, напротив, держался очень сдержанно, посматривая вокруг умными и проницательными глазами. И лишь когда он открыл рот, Алекс поняла, что это и был тот англичанин, о котором говорил ей Кэл. Звали его Лео Кирби.
        - Я готовлю серию статей об активном отдыхе для журнала «Уорлд», - заявил он, потягивая на веранде аперитив в ожидании ужина. - Для начала я побывал на декоративном ранчо, а теперь решил увидеть настоящее. Коттеджи здесь достаточно комфортабельны, но они слишком примитивны по сравнению с теми, что я встречал в Монтане на ранчо «Горное небо».
        - Но мы и не стремились сделать из них пятизвездочные отели, - сухо заметила Алекс, прикусив губу под пристальным взглядом своего собеседника.
        - Вы имеете в виду вашу семью?
        - Мой брат женат на сестре хозяина ранчо, - уточнила она, - а сама я здесь только на время отпуска и уже завтра уезжаю домой.
        - Так скоро? Жаль. Знаете, у меня такое чувство, что я уже видел вас прежде.
        - Это говорит лишь о том, что у каждого из нас есть свой двойник. А голубоглазых блондинок хоть пруд пруди!
        - Ну, далеко не все из них имеют такую внешность. Могу я узнать, чем вы занимаетесь?
        - Я секретарша, - солгала Алекс, не думая о том, что Марго или кто-то другой может рассказать новому гостю всю правду, - самая заурядная секретарша.
        - Сомневаюсь, что ваш босс считает вас заурядной! - расхохотался Лео.
        - Мой босс - женщина, - продолжала импровизировать Алекс, увязая все глубже и глубже. - Кстати, хотите еще? - И она указала на его полупустой бокал.
        - Спасибо, не сейчас. Поговорим лучше о боссах. Когда мы увидим самого хозяина ранчо?
        - Как только он вернется. Я думаю… - Алекс осеклась, с замиранием сердца услышав шум мотора. - Возможно, это он.
        Несколько минут спустя Кэл поднялся в дом. Когда Лео встал, чтобы пожать ему руку, оказалось, что он ниже Кэла как минимум на целую голову.
        - Кирби, журнал «Уорлд». Вы не против того, что я сделаю статью о вашем ранчо? Я бы хотел поболтать с вами, как только у вас найдется время. Мне надо получить необходимую информацию.
        - Разумеется. После ужина я к вашим услугам. - Кэл как-то смутно посмотрел на Алекс, которая сидела на двухместной софе, деля ее с журналистом. - А до того времени, полагаю, вам будет о чем поговорить.
        - Мы только начали беседовать, - развеселился Кирби, - а мне уже жаль, что Алекс уезжает так скоро.
        - Правда? - с самым равнодушным видом спросил Кэл. - Ну ладно, увидимся за ужином, а мне надо переодеться.
        - Готов поклясться, что этот парень способен быть настоящим диктатором, - заметил Лео, снова опускаясь на софу. - По тому, какими взглядами вы с ним обменивались, я понял, что здесь произошла небольшая размолвка. Характерами не сошлись?
        - Абсолютно не сошлись. - У Алекс не было ни малейшего желания развивать эту тему. - Я заметила, что вы привезли с собой фотоаппарат. Вы всегда все делаете сами?
        Лео с готовностью сменил тему разговора:
        - Всегда. Зато я получаю и весь гонорар. Завтра утром щелкну несколько кадров. Вы бы сделали мне одолжение, если бы согласились попозировать.
        - Зачем?
        - А затем, что вы очень фотогеничны и легко могли бы стать моделью, - объяснил он, присматриваясь к ней профессиональным взглядом. - Просто позор скрывать такие внешние данные в каком-то офисе! Если бы вы… - Он осекся и вдруг хлопнул себя ладонью по лбу. - Секретарша, как бы не так! Я вспомнил, где видел вас раньше. В прошлом месяце о вас писали все бульварные газеты!
        Алекс потребовались все ее душевные силы, чтобы сохранить хотя бы видимое спокойствие. Отрицать? Бесполезно: в сказки про двойников он уже не поверит.
        - Вы сами журналист, поэтому не должны верить всему, что пишут газеты, - охрипшим голосом сказала она. - Мне просто не повезло.
        Взгляд Лео преисполнился скептицизмом. Впрочем, он был далеко не единственным, кто усомнился в ее версии тех скандальных событий. Да и как поверить в то, что можно быть настолько наивной, чтобы связаться с таким человеком, как Морган Бакстер?
        - Верите вы мне или нет - не имеет значения. Но я была бы вам очень признательна, если бы вы держали все это при себе.
        - Значит, ваши родственники ничего не знают?
        - Им незачем об этом знать.
        - Да, пожалуй. - Он пожал плечами. - А мне незачем совать свой нос не в свое дело.
        Меньше всего она сейчас думала о еде, однако с большим облегчением услышала звуки гонга, созывавшего всех на ужин.
        - Спасибо.
        - Вы должны будете все мне рассказать, - заявил Лео, поднимаясь с софы одновременно с Алекс. - Я всегда ко всему отношусь беспристрастно.
        Судя по тону, Кирби скорее настаивал, чем просил, однако у нее не было выбора. Слабо улыбнувшись, она кивнула:
        - Ну, если вам так хочется…
        Ужин оказался для Алекс еще более суровым испытанием, чем завтрак. Все, что она заставила себя съесть, имело для нее вкус опилок. Кэл сидел на противоположной стороне стола. Во время ужина он пару раз посмотрел в ее сторону, однако она не смогла заставить себя оторвать взгляд от тарелки. Да и зачем это было делать? Она знала, что может увидеть.
        Несмотря на обещание журналиста, Алекс безумно волновалась, пока Лео и Кэл беседовали на веранде. Впрочем, какая разница, когда все узнают про ее тайну? Кэл с самого начала воспринимал ее как женщину определенного поведения.
        Сидя в компании весело болтающих гостей и пребывая в каком-то странном оцепенении, Алекс вдруг почувствовала, как ее начинает захлестывать неистовый гнев при одной только мысли о том, что Кэл использовал ее как хотел! Черт подери, неужели она оставит это безнаказанным? Да, сделать она может очень немногое, зато ей есть что сказать! Лишь выплеснув свой гнев, она сможет испытать облегчение.
        Дождавшись того момента, когда Кэл вошел в дом, она последовала за ним. Его не было в гостиной, маловероятно, чтобы он пошел в спальню, значит, его следует искать в офисе - если только он не покинул дом через черный ход.
        Доведенная до белого каления, она ворвалась в офис без стука и захлопнула за собой дверь с такой силой, что Кэл тут же вскинул голову. Он сидел за столом и изучал груду бумаг. Алекс устремила гневный взгляд на хозяина.
        - Ты уже поставил галочку напротив очередного женского имени? - набросилась на него она. - Или уже некуда ставить - список переполнен? Если бы Диана обладала хотя бы зачатками здравого смысла, она послала бы тебя куда подальше, но я уверена - ты смог убедить ее в том, что я была лишь мимолетным эпизодом!
        Сурово насупив брови, Кэл медленно поднялся из-за стола:
        - Что за бред ты несешь?
        - Тебе это прекрасно известно! - с отвращением выкрикнула она. - Я далеко не первая и, уж наверное, не последняя в твоем списке. Ты шовинист до мозга костей! Ты полагаешь вполне естественным для мужчины иметь секс везде, где это возможно, но при этом любую уступившую тебе женщину считаешь проституткой!
        - То, кем я ее считаю, зависит от самой женщины. - Он тоже разозлился не на шутку. - Если со мной начинают играть в те игры, которые тебе так нравятся, то твои слова не далеки от истины.
        - Если кто-то и играл в какие-то игры, то это был именно ты, - сквозь зубы прошипела Алекс. - Поутру ты ведешь со мной сладкие беседы, а затем глядишь на меня так, словно я змея, которая только что выползла из-под камня!
        - А чего же ты еще ожидала, если я только сегодня узнал о том, что ты вздумала через пару дней тайком улететь домой?

        ГЛАВА ДЕСЯТАЯ

        Прошло несколько секунд, прежде чем Алекс вновь обрела дар речи.
        - Откуда ты узнал об этом? - смутившись, спросила она.
        - Тебя разыскивали из агентства, чтобы сказать, что не могут отправить раньше и хотят услышать подтверждение, что ты намерена улететь в четверг.
        - Я забронировала билет еще в субботу, - начала объяснять Алекс. - После того, что произошло в пятницу, я решила, что лучше уехать как можно быстрее… Кстати, а что ты им сказал?
        - Что ты улетишь в четверг, как и планировала. Если ты собиралась отказаться от брони, то после нашего утреннего расставания у тебя было достаточно времени.
        - Я хотела, но не успела. - Она нерешительно улыбнулась. - Слишком многое надо было обдумать… Но это единственная причина, почему ты… почему ты на меня так разозлился?
        - Мне кажется, этого вполне достаточно. А в Серкл-Экс я ездил затем, чтобы повидать Джосса. Диана меня не интересует.
        - Наверное, мне не следовало упоминать ее имя.
        - Конечно, нет. Диана - не та проблема, о которой вообще стоит говорить. - Он сделал паузу и немного смягчился. - Ну что, насколько я понимаю, ты остаешься?
        Она выдержала его взгляд, хотя сердце билось в груди так же неистово, как птица, впервые посаженная в клетку.
        - Если ты сам этого не хочешь…
        - Я хочу, чтобы ты осталась. И еще я хочу…
        Тут он осекся, одним прыжком преодолел расстояние между ними и заключил ее в объятия. Алекс жадно и предельно откровенно ответила на его поцелуй. Теперь ей незачем было скрывать свои чувства.
        - Я люблю тебя, - промурлыкала она. - Я люблю тебя, Кэл, и ты должен знать об этом!
        Он легко поднял ее на руки и направился к кушетке, стоявшей у стены. Усадив Алекс к себе на колени, он, как обычно, принялся играть с ее распущенными волосами. Никогда прежде она не видела у него такого необыкновенно нежного выражения глаз.
        - Ты серьезно? - наконец спросил Кэл.
        - Я никогда еще не говорила ничего более серьезного! - Она осторожно погладила его губы, которые умели доставлять ей столько удовольствия. - Я влюбилась в тебя с первого взгляда.
        - Пожалуй, и я могу сказать о себе то же самое.
        - Но ты же увидел меня в купальной шапочке и с красными от мыла глазами! - поддразнила она.
        - Да, но ведь ты была совсем голой, и именно на это я обратил внимание в первую очередь, - не остался в долгу Кэл. - Грег и так создавал мне достаточно проблем, чтобы еще влюбляться в его сестру. - Заметив, что она собиралась было что-то возразить, он покачал головой: - Мы сейчас говорим не о Греге или Марго. В данный момент меня больше всего интересует, что делать дальше.
        Он высвободил ладонь из волос Алекс, чтобы положить ее ей на грудь. Однако она взяла его руку, поцеловала и лишь затем вернула на прежнее место.
        - Что ты имеешь в виду?
        - Я хочу поставить на тебя свое тавро, - твердо заявил Кэл. - Проще говоря, мы должны пожениться.
        - Но мы знаем друг друга всего несколько дней!..
        - А это имеет какое-то значение? Возможно, - и тут его голос слегка напрягся, - ты еще не думала о том, что тебе придется жить здесь?
        - Я бы не хотела жить ни в каком другом месте! - покачала головой Алекс.
        - Тогда что тебя останавливает?

«Расскажи ему обо всем прямо сейчас! » - потребовал внутренний голос. А вдруг Лео Кирби все-таки проговорится?
        - Я хочу, чтобы ты был абсолютно уверен в своем решении. Я просто не вынесу, если когда-нибудь потом ты сочтешь, что допустил ошибку.
        - Конечно, я не застрахован от ошибок, - снова заулыбался Кэл, - однако мои чувства говорят о том, что ты вряд ли окажешься одной из них.
        Он наклонил голову и вновь прильнул к ее губам. Алекс самозабвенно отвечала на его поцелуи. Как же она любит его, как нуждается в нем!
        Они не выдержали и занялись любовью прямо на мягком пледе, который Кэл постелил на кушетку, предварительно заперев дверь. Весь мир сузился до размеров одной-единственной комнаты.
        - Теперь ты моя, так что никогда не забывай об этом! - продолжая целовать Алекс, заявил Кэл.
        Возможно, когда-то раньше она бы и возразила против подобного предостережения, но только не сейчас. Никогда еще ни к одному мужчине она не испытывала столь сильных и глубоких чувств! Отныне для нее вообще не существует других мужчин!
        Было уже десять вечера, когда они наконец вышли из офиса. С веранды доносились приглушенные голоса и звон посуды. В это время гостям обычно предлагали кофе, а тем, кто опасался бессонницы, - горячий шоколад.
        - Пойдем посидим полчасика с остальными, - предложил Кэл. - Я бы даже не прочь выпить кофейку.
        - Если мы появимся вместе, то они сразу начнут спрашивать, где мы были и что делали, - возразила Алекс.
        - Ну и что?
        - Я бы не хотела раньше времени открывать наших отношений.
        - И мы ничего не скажем даже Марго и Грегу?
        - Пока нет. - Она ласково улыбнулась Кэлу, но не дождалась ответной улыбки. - Все случилось так быстро, что я и сама пока не могу в это поверить. А уж они будут совершенно ошеломлены.
        - Ну, что касается Марго, то она сойдет с ума от счастья, - уточнил Кэл. - Она постоянно твердит о том, что ты являешься идеалом для любого мужчины. И она не слишком заблуждается!
        - Не слишком заблуждается? - с притворным негодованием переспросила Алекс.
        - Я имею в виду, что время от времени тебя надо приводить в чувство. - Рассмеявшись, он поймал ее руку, когда она сделала вид, что хочет дать ему пощечину, и притянул к себе.
        - Грубиян! Пользуешься тем, что сильнее меня.
        - Ну, это мое единственное преимущество. - Он поцеловал ее и отпустил, предварительно развернув лицом к двери. - Выходи первой, если уж ты на этом настаиваешь, а через несколько минут я последую за тобой.
        Когда Алекс появилась на веранде, там находилось всего шесть человек, включая Марго и Грега. Последний изумленно вскинул брови, наблюдая за тем, как Алекс садится на стул.
        - А я уж думал, ты пошла спать, - заметил он. - Если хочешь, там еще осталось немного кофе, да и шоколад тоже. - (Она кивнула и взялась за кофейник.) - Ты виделась с Кэлом?
        - Мне кажется, он в офисе, - с деланным равнодушием ответила Алекс и любезно улыбнулась всем присутствующим: ? Расслабляетесь, друзья? Прекрасный вечер сегодня.
        - Хотя и несколько прохладный, - отозвался Лео Кирби. - Наверное, у вас горячая кровь.
        Как и все остальные, он был в свитере, в то время как Алекс вышла в одной хлопчатобумажной рубашке.
        - Я не собираюсь здесь долго засиживаться, - пояснила она. - К счастью, шоколад еще не остыл.
        - Надеюсь, что и кофе тоже, - заметил Кэл, присоединяясь к остальным. Он налил себе чашку, но не стал садиться, а лишь прислонился к перилам. - Вы все уже поняли, что можно проводить вечера и в гостиной? - обратился он к гостям.
        - Да, я говорил им об этом, - заявил Грег. - Но никто не хочет идти в дом.
        - Еще бы хотеть! - заметил один из мужчин. - Я так редко бываю на свежем воздухе, что всю эту неделю собираюсь как можно больше гулять.
        - А я хочу научиться кидать лассо, - заявила его жена. - Это может мне очень пригодиться, когда я увижу, как ты играешь в гольф, вместо того чтобы заниматься работой по дому.
        - Мы стремимся выполнять все желания наших гостей, - усмехнулся Кэл.

«Мы?» - подумала Алекс. Да, она собирается замуж за хозяина ранчо и хочет иметь от него двоих детей - сначала мальчика, а потом девочку. Вполне возможно, она уже забеременела. Ну и прекрасно - Кэл тоже хочет детей, он ей сам об этом говорил.
        Последним, кто направился в свой коттедж, был Лео Кирби. Алекс не обратила особого внимания на его многозначительный вид, с которым он пожелал ей доброй ночи, тем более что никто другой этого не заметил. Если он будет держать язык за зубами, то ей не придется ничего рассказывать Кэлу. Зачем лишний раз рисковать?
        - Один день позади, пять - впереди, - заметил Грег, когда журналист отправился восвояси. - Ну и как я поработал?
        - Я скажу тебе об этом в конце недели, - сухо заявил Кэл. - За это время еще многое может произойти. - Он хотел добавить что-то еще, но затем передумал. Отойдя от перил, он поставил пустую чашку на поднос. - Я иду спать.
        - Я тоже, - тут же заявила его сестра, подавляя зевок. - А ты, Грег?
        - Я задержусь на минутку.
        Алекс продолжала сидеть на своем месте: ей не хотелось возвращаться в дом вместе с Кэлом. Позднее, когда Марго и Грег улягутся спать, он придет в ее комнату, если сам того захочет. Как это будет чудесно - провести целую ночь вместе!
        - Сегодня вечером между тобой и Кэлом что-то произошло? - спросил Грег, когда они остались одни. - Ты появилась на веранде, буквально светясь изнутри!
        - Именно так и должно быть, когда тебя переполняет любовь. - На сей раз она не стала увиливать. - Ты и сам должен был это понять, глядя на свою жену.
        - Но мы сейчас говорим не о моей жене. Так что насчет Кэла?
        - Он хочет на мне жениться. - При виде выражения, промелькнувшего на лице брата, Алекс невольно улыбнулась. - Я все еще не могу прийти в себя после его предложения!
        Зато Грег быстро овладел собой и теперь с невольным уважением посмотрел на нее:
        - И ты еще говорила, что я быстро сработал!
        - Ну, в моем случае все не так просто… Я не собираюсь специально женить его на себе. Все произошло случайно…
        - Ну разумеется. - Грег восторженно покачал головой. - Я ожидал, что он, как и любой нормальный мужчина, заинтересуется тобой, но это превзошло все мои ожидания! Могу себе представить, как будет бесноваться Диана Лэттимер - ведь она добивалась Кэла несколько лет! Впрочем, не она одна. Мой шурин - самый завидный жених в округе.
        - Успокойся, Грег. - Алекс уже пожалела о своей откровенности. - Меня не привлекают его деньги.
        - Если бы он был беден, вы бы не встретились! Пойми одну простую вещь ? ты приехала только потому, что я тебя позвал, а если бы я не рассчитывал на хорошие перспективы, то меня бы здесь не было. - Он находился от нее на расстоянии вытянутой руки, а потому сразу уловил в ее глазах огонек осуждения, однако не стал сдерживаться. - Кстати, я бы ничего не стал предпринимать, если бы не испытывал к Марго вообще никаких чувств.
        - Ты ее по-прежнему не любишь? - упавшим голосом спросила Алекс.
        - Я просто не знаю, что называют любовью. Может, ты мне об этом расскажешь?
        - Ну, во-первых, это больше, чем просто желание заняться сексом… Намного больше! Это желание находиться рядом лишь с одним человеком в мире! Это… - она осеклась и потерла ладонью лоб, - это трудно выразить словами. Ты сам все поймешь, когда хоть раз почувствуешь.
        Грег небрежно улыбнулся и пожал плечами:
        - Полагаю, мне пришлось бы ждать озарения от рассвета до заката. Давай лучше обсудим наши дальнейшие действия.
        - Какие действия?
        - Если, предположим, ты примешь его предложение, то твое положение на ранчо должно измениться. Тут есть о чем подумать.
        - Я не заглядывала так далеко вперед, - призналась Алекс. - Полагаю, что и Кэл еще об этом не думал. - Она с ужасом отогнала мысль о том, что ей по какой-либо причине придется уехать. - Не стоит торопиться. Мне нужно время, чтобы осмотреться и привыкнуть. Понимаешь, если я выйду замуж за Кэла и у нас пойдут дети, то у них будет больше прав на ранчо, чем у Марго.
        Голубые глаза брата вспыхнули от нескрываемой иронии.
        - Так это именно то, что я и имел в виду! Хочешь верь, хочешь не верь, но я вполне доволен своей работой и хочу продолжать ею заниматься.
        - Надеюсь, что Марго с тобой согласится.
        - Она всегда знала, что в один прекрасный день Кэл женится. И она вздохнет с облегчением, когда узнает, что он остановил свой выбор на тебе, а не на Диане. - Грег вскочил на ноги и с высоты своего роста нежно посмотрел на сестру. - Мы слишком многое упустили за последние годы, Алекс. Как замечательно, что ты будешь рядом!
        - И стану поддерживать тебя в спорах с Кэлом, - засмеялась она.
        - Разумеется. Хотя он совсем неплохой парень.
        По сравнению с тем, что Алекс слышала от брата несколько дней назад, последние слова можно было считать восторженной похвалой. Брат ушел в дом, но она продолжала сидеть на веранде, с жадностью вдыхая кристально чистый воздух и наслаждаясь полнейшей тишиной, лишь изредка прерываемой фырканьем лошадей. Подумать только - она приехала сюда всего пять дней назад! Сейчас Алекс казалось, что все окружающее знакомо ей с детства.
        Что уж говорить о Кэле! Она много лет ждала такого, как он, мужественного и одновременно нежного. Как бы она ни порицала женитьбу Грега, но ведь только благодаря ей она познакомилась с Кэлом…
        С ближайшего дерева донесся зловещий крик совы, и Алекс испуганно вздрогнула. Самое время идти спать, оправляясь от шока, подумала она. Хорошо еще, что крик совы не считается предвестником несчастья.
        Как обычно, дверь Кэла была закрыта. Несколько мгновений Алекс раздумывала над тем, не зайти ли ей самой, но в конце концов так и не решилась. Впрочем, в этом не было необходимости: стоило ей открыть дверь своей комнаты, как она обнаружила, что Кэл уже лежит в ее постели - руки закинуты за голову, смуглая грудь обнажена. Сбоку горел ночник.
        - Ты чертовски долго, - нетерпеливо проворчал он.
        Алекс прикрыла дверь и прислонилась к ней спиной.
        - Я разговаривала с Грегом. Он заподозрил, что между нами что-то произошло, поэтому мне пришлось ему обо всем рассказать.
        - Ну и что? Я тоже не собирался ни от кого таиться. - Он протянул руку. - Иди сюда.
        Она быстро и послушно юркнула в его надежные объятия. Им было что обсудить, но только не здесь и не сейчас. В постели надо заниматься совсем другими делами…
        На следующее утро, как только Алекс вышла из своей комнаты, Марго бросилась ей на шею.
        - Я знаю, что вы уже принадлежите друг другу! - ликовала невестка. - Как чудесно, что теперь мы постоянно будем вместе. А на какой день вы собираетесь назначить свадьбу?
        - Да мы еще об этом не думали! - засмеялась Алекс.
        - Умоляю тебя, решайтесь скорее! Как только Грег рассказал мне о вашем решении, я готова была сразу бежать к вам, но… - она лукаво улыбнулась, - поскольку была ночь, я подумала, что вы мне не слишком обрадуетесь. Ага, покраснела!
        - Да ты кого угодно вгонишь в краску!
        - Только не Кэла!
        Да, пожалуй, что так, мысленно согласилась Алекс. Интересно, во сколько он от нее ушел? Проснувшись, она обнаружила, что лежит в кровати одна. Сейчас, даже не позавтракав, он мог находиться где угодно - ранчо требовало постоянной заботы. Скоро они поженятся, и тогда она обязательно настоит на том, чтобы он посвящал ее в свои каждодневные дела. Она не собирается постоянно сидеть дома!
        Довольные, хорошо выспавшиеся гости с нетерпением ждали начала развлекательной программы. Лео Кирби был единственным, кто отказался от утренней верховой прогулки. Лениво развалившись на залитой солнцем веранде и держа на коленях блокнот, он задумчиво смотрел на Алекс, которая стояла перед ним, облокотившись на перила.
        - А вы ездите верхом? - спросил он.
        - Только не сейчас. Может быть, позднее.
        - Ждете, чтобы босс взял вас с собой?
        Я готова видеть подвох даже там, где его нет, успокоила себя Алекс и улыбнулась в ответ:
        - Могу поехать и одна, мне просто не хочется. Кстати, я думала, что вы захотите испробовать все лично.
        - Я не особенный любитель лошадей. Впрочем, при одном условии готов согласиться даже на верховую прогулку. Этим утром мне хочется съездить в город, чтобы полюбоваться местным колоритом. Не хотите составить мне компанию?
        Он смотрел на нее таким хорошо знакомым ей взглядом, что она не могла ошибиться. Слишком часто мужчины смотрели на нее именно так. Основной способ борьбы - сразу и однозначно показать мужчине, что он тебя совершенно не интересует.
        - Спасибо, но я вынуждена отказаться. В половине первого начнется ланч; имейте это в виду и постарайтесь вернуться вовремя.
        - Вы позволяете себе быть высокомерной - и это в вашем-то положении? - заметил он, когда она уже направилась к двери в дом.
        Застигнутая врасплох, Алекс медленно повернулась к нему - Кирби саркастически ухмылялся.
        - Что вы хотите сказать?
        - По-моему, все достаточно очевидно. Мы просто обменялись взаимными уколами.
        Она глубоко вздохнула и постаралась говорить спокойно:
        - Вы хотите что-то уточнить или же довольствуетесь тем, что, как вам кажется, вы обо мне знаете?
        - Не просто кажется, радость моя. Я в любой момент могу получить по факсу все нужные материалы.
        - У Кэла нет факса, - заявила Алекс, хотя не знала этого наверняка.
        - Ну и что! В городке-то он наверняка найдется. Возможно, вы настолько уверены в своем Кэле, что готовы рискнуть. Но ведь риск может и не оправдаться, а?
        Алекс почувствовала, что у нее подгибаются колени, однако не стала садиться.
        - А почему вы думаете, что он вообще этим заинтересуется? Вы же сами заметили, что между нами вышла размолвка.
        - Так это было перед ужином. А потом только слепой бы не заметил, что вы сумели исправить положение. - Лео покачал головой. - Хватит вилять. Вы находитесь в безвыходном положении, и мы оба прекрасно это знаем! Или вы пропадете, или у вас будет шанс. Ваш Форрестер не производит впечатление человека, склонного забывать и прощать. - Несколько минут Кирби изучал ее безжалостным взглядом. - Короче говоря, я даю вам сутки на то, чтобы подумать. Никто не посмеет сказать, что я предлагаю вам слишком тяжелую сделку!
        С трудом переставляя непослушные ноги, Алекс пошла прочь, почти не сознавая, куда идет и зачем - лишь бы подальше от этого мерзавца! За свою жизнь она уже встречала подобных типов, но этот переплюнул их всех, включая даже Моргана Бакстера. Грязный шантаж - вот как это называется! Подобные вещи караются законом, но у нее никогда не хватит духу, чтобы подать на него в суд.
        Хватит ли у нее мужества самой рассказать обо всем Кэлу? Дернул же ее черт солгать ему по поводу того, почему она решила бросить модельный бизнес! Разве теперь он сможет хоть в чем-нибудь ей поверить?

        ГЛАВА ОДИННАДЦАТАЯ

        Кэл и его ребята вернулись после двенадцати. Наблюдая из окна своей комнаты за тем, как они расседлывали лошадей, Алекс вспомнила свой первый вечер на ранчо. Если бы тогда кто-нибудь сказал ей, что всего за неделю они с хозяином Лейзи-Уай полюбят друг друга, она бы просто рассмеялась.
        К сожалению, в жизни бывает не только прекрасное, но и омерзительное. В том, что Лео Кирби воплотит в жизнь свою угрозу, если она не уступит его домогательствам, Алекс нисколько не сомневалась. Такие типы готовы на все, лишь бы добиться желаемого.
        Сейчас перед нею было три варианта. Во-первых, она могла сама рассказать Кэлу правду, во-вторых, уступить Лео, в-третьих, уподобиться крысе, бегущей с корабля, и просто улететь домой, тем более что она еще не отменила бронь на самолет.
        Впрочем, все эти варианты сводились к простой альтернативе: пытаться переломить ситуацию или бежать. Именно такой выбор ей и предстояло сделать.
        Ланч стал для нее тяжелым испытанием. Лео сидел за столом напротив нее, и время от времени они поневоле встречались взглядами. Он, конечно, понимал, что если реализует свою угрозу, то вполне может столкнуться с серьезными неприятностями: поверит ему Кэл или нет, но уж во всяком случае не одобрит его тактику. Скорее всего, хозяин ранчо просто выставит его вон, однако для Алекс это будет слабым утешением, поскольку, вероятнее всего, и ее постигнет та же участь.
        - Алекс?
        Целиком погруженная в свои мысли, Алекс вздрогнула и оглянулась на Кэла, который весело смотрел на нее.
        - Миссис Хэйлвуд спрашивает, не могла ли она видеть тебя на рекламных щитах в лондонской подземке?
        - Марго уже рассказала нам о том, что вы делаете карьеру в модельном бизнесе, - заявила сама миссис Хэйлвуд. - Мы с мужем были в Лондоне несколько недель назад, и я хорошо помню, как вы что-то рекламировали.
        Каким-то чудом Алекс нашла в себе силы пожать плечами и весело заявить:
        - Вполне возможно. Не так давно я рекламировала шампунь.
        - И в этом нет ничего удивительного. - Миссис Хэйлвуд бросила восхищенный взгляд на ее роскошные золотистые волосы. - Чего бы я не сделала, чтобы иметь такие же волосы, как у вас!
        - Надеюсь, что хоть не пошла бы на преступление, - заметил ее муж, вызвав всеобщий смех.
        - Но мы могли видеть ее не только в подземке, - вступил в разговор Лео. - Ведь вы позировали для журнальных обложек, не так ли? - обратился он к Алекс.
        Она заставила себя посмотреть ему прямо в глаза, однако при ответе на его вопрос голос ее дрогнул:
        - Вы, должно быть, путаете меня с кем-то еще. Я никогда этим не занималась.
        К немалому облегчению Алекс, на другом конце стола заговорили об утренней верховой прогулке, благодаря чему ее оставили в покое. И только Лео продолжал смотреть на нее с многозначительной улыбкой, не оставлявшей никаких сомнений в его ближайших намерениях.
        - Возможно, я ошибся, - признал он.
        Как назло, именно в этот момент Алекс взглянула в сторону Кэла. Тот сидел насупив брови. Было очевидно, что он что-то заподозрил, хотя и не сказал ни слова. У него уже наверняка созрел вопрос, но готова ли она на него ответить?
        После ланча Лео отправился в свой коттедж, в то время как Грег и Марго пригласили всех желающих учиться бросать лассо.
        - Ты больше никуда не должен ехать? - спросила Алекс, в глубине души надеясь, что Кэл скажет «должен».
        - Нет, сегодня мне нечего делать, - усмехнулся он. - Это одна из привилегий босса. Пойдем-ка оседлаем наших лошадок, я хочу тебе кое-что показать.
        Они вывели из загона Минти и Джинго. Джед, как объяснил Кэл, должен отдохнуть после утренней поездки. Жеребец вел себя просто идеально, чувствуя твердую мужскую руку, зато Минти вздумалось поиграть - возможно, она почувствовала, что ее наездница пребывает в дурном настроении.
        Кэл молчал, однако выражение его лица было не слишком-то обнадеживающим. А ведь он даже представить себе не может, что служит подлинной причиной нынешнего состояния Алекс. Если бы она в первую ночь, когда он сам предложил, рассказала, что была вынуждена от чего-то бежать, то сейчас он вполне мог бы поверить в ее версию событий. Но тот факт, что она признается не добровольно, а под давлением обстоятельств, может лишить ее слова всякого доверия с его стороны. Быстрое и предельно ясное выяснение отношений гораздо предпочтительнее долгого блуждания в тумане недомолвок, подозрений и предположений.
        Некоторое время Алекс не обращала особого внимания на окрестности, но, когда они, обогнув горный выступ, оказались в небольшой долине, она вздрогнула от восхищения. Это было поистине райское местечко - зеленое и цветущее, да еще с рекой поблизости. Долина находилась неподалеку от ранчо, но гора закрывала ее от посторонних глаз.
        - Как насчет того, чтобы построить здесь дом? - поинтересовался Кэл.
        - Но у тебя уже есть дом!
        - Там постоянно толчется слишком много народу. Грег и Марго теперь будут заниматься гостями, и у нас появится масса времени. Я уже давно положил глаз на это чудное местечко.
        И Алекс прекрасно понимала почему. Она даже мысленно представила себе дом, о котором говорил Кэл, - бревенчатый, органично вписывающийся в окружающий пейзаж. Единственное, чего она пока не знала, войдут ли они в этот дом вместе, держась за руки.
        - Однако ты выглядишь не слишком воодушевленной, - заметил Кэл, наблюдая за выражением ее лица. - Разве тебе не нравится моя идея жить отдельно?
        - Конечно, нравится, вот только… - она запнулась, подыскивая подходящее оправдание, - все случилось так быстро, что у меня путаются мысли. Вчера вечером мы почти не разговаривали!
        - Так то было вчера. - Кэл не отводил от нее пристального взора. - Ты от меня что-то утаила?
        Она напряглась, чувствуя, как бешено колотится сердце. Настал момент для полной откровенности, но она никак не могла подобрать подходящих слов.
        - Например, о чем?
        - Например, о том, что вы с Кирби встречались прежде.
        - Нет, мы, конечно же, не встречались! - с досадой заявила Алекс. Это была единственная правда, которую она могла сказать с чистым сердцем. - А почему ты так подумал?
        - Прошлым вечером вы общались как старые знакомые.
        - Ты забываешь, что мы оба англичане и это вполне естественно.
        - Я тоже так думал, вплоть до ланча. Так что там насчет журнальных обложек?
        - Но он же сказал, что ошибся. - Алекс уже отказалась от намерения во всем ему открыться и теперь сделала вид, что сердится. - Ты каждый раз собираешься устраивать мне подобные допросы, стоит мне перекинуться парой слов с каким-нибудь мужчиной?
        Минти нервно фыркнула, явно ощущая, насколько наэлектризована ее всадница. За те несколько мгновений, что Алекс успокаивала кобылу, она успела взять себя в руки. Если отъезд остался для нее единственным вариантом, то надо сообщить об этом Кэлу прямо сейчас.
        - Мне кажется, прошлой ночью я несколько увлеклась и зашла слишком далеко. Я не могу выйти за тебя замуж, Кэл. Прости.
        Он стиснул зубы.
        - Как у тебя все просто получается!
        - Совсем не просто! Я думала об этом все утро. - Наклонив голову, чтобы не встречаться с ним взглядом, она смотрела на свои руки, продолжавшие поглаживать Минти. - Нельзя по-настоящему влюбиться за несколько дней. Мы просто испытываем взаимное физическое влечение, но для брака этого явно недостаточно.
        - Да, недостаточно, и я уже понял, что брак не состоится… И что же ты все-таки надумала?
        Ком в горле мешал говорить, но она все же попыталась ответить:
        - Я собираюсь улететь в четверг.
        - Как насчет Грега?
        - Он во мне не нуждается.
        - Верно. Теперь ты уже добилась своего.
        - Чего именно?
        - Я стал относиться к нему лучше.
        - Но ты ошибаешься! - Алекс больше не могла избегать взгляда Кэла, но, подняв голову, увидела в его глазах откровенный цинизм. - Грег никогда не просил меня помочь ему!
        - Да уж, не просил…
        - Я говорю правду. - Алекс судорожно сглотнула. - Ведь ты не отнимешь теперь у него работу, не так ли?
        - Это уж тебя не касается, - заметил Кэл, сжав поводья с такой силой, что побелели костяшки пальцев. Развернув Джинго, он бросил ей только два слова: - Возвращаемся домой.
        Никогда прежде она не чувствовала себя такой несчастной. Да, она выбрала плохой вариант, но два других были еще хуже.
        Когда они вернулись, то застали уроки метания лассо в самом разгаре. Гости веселились от души, порой отпуская не слишком приличные комментарии. Марго оживленно беседовала с одним из мужчин, который приехал отдыхать один. Убраться бы отсюда как можно быстрее, думала Алекс, относя седло в конюшню и присоединяясь к гостям.
        - Ну что, - вымученно улыбаясь, поинтересовалась она, - кто добился наибольших успехов?
        - Да все молодцы, - заявил тот ковбой, что учил гостей метать лассо. - К концу недели они уже смогут заарканить бычка.
        Заметив Алекс, Марго помахала ей рукой:
        - Ты знакома с Дэном? Он из Нью-Йорка! - Она произнесла это таким тоном, словно Нью-Йорк находился на другом конце света.
        Алекс улыбнулась и кивнула молодому мужчине с приятными чертами лица и непритязательными манерами:
        - Долго же вам пришлось добираться.
        - Ну, не дольше, чем вам, - отвечал он. - Кстати, позвольте вас поздравить.
        - Спасибо, - мгновенно помрачнев, с трудом выдавила из себя Алекс.
        - Да вы никак уже поссорились? - удивилась Марго. Она 'оглянулась на Кэла, который, стоя у загона, беседовал с двумя рабочими. - Ну, тогда я уверена, что виноват мой брат!
        - Нет, я, - покачала головой Алекс. - Пойду глотну чего-нибудь освежающего. Увидимся позже.
        К счастью, Лео нигде не было видно. Тем не менее Алекс не стала засиживаться на веранде. В сущности, Кэл прав: в этом доме найти покой можно только в собственной спальне. Очевидно, ни Марго, ни Грег не чувствовали неудобства, однако для самой Алекс это когда-нибудь стало бы очень утомительно.
        Впрочем, какое это теперь имеет значение?
        Слегка передохнув, она начала собираться - нет смысла тянуть со сборами до последней минуты. Как бы она того ни желала, все равно ничего не изменится. Такие люди, как Лео Кирби, не привыкли поступаться своими гнусными желаниями.
        Разумеется, Марго рассказала о предстоящей свадьбе не только Дэну. За ужином на Алекс со всех сторон обрушился град поздравлений и пожеланий. Кэл не пытался прояснить ситуацию, а у Алекс не хватило духу втолковать Марго, что свадьбы не будет.
        Сразу после ужина Кэл куда-то исчез. Позднее Алекс перехватил Грег, и ей поневоле пришлось вступить в тяжелый для нее разговор.
        - Вы просто идеальная пара, - заявил Грег, глядя на нее с братской нежностью. - Марго думает, что между вами произошла лишь легкая размолвка, но я полагаю, что дело обстоит намного серьезнее. Кто из нас прав?
        Какое-то время Алекс молча кусала губы, но затем решилась. В конце концов, они должны все узнать, так какая разница, когда это произойдет - сегодня или завтра?
        - Разумеется, ты, - понизив голос, призналась она. - Свадьбы не будет. Мы оба совершили ошибку.
        - То есть вы передумали? - уточнил Грег.
        - Да. - Это была очередная ложь, но Алекс уже мало заботили подобные мелочи. - Мы пришли к выводу, что не подходим друг другу. Такие вещи чем раньше поймешь, тем лучше. И напрасно все, в том числе и ты, твердят, что мы идеальная пара. Это лишь усложняет дело.
        - Но Марго же ничего не знала, поэтому и рассказала всем о вашей свадьбе.
        - Я понимаю и не виню ее. Если кому и следовало держать язык за зубами, то не ей, а мне. Однако мне очень нравится, что ты ее защищаешь!
        - Я всегда ее защищаю. - Грег посмотрел в сторону Марго, которая веселилась в компании Дэна, и лицо его заметно помрачнело. - Я сверну этому типу шею, если он не прекратит! С момента приезда он не отходит от нее ни на шаг.
        - Возможно, ему просто приятно находиться в ее обществе, - мягко предположила Алекс. - Он видит в ней приятную собеседницу - только и всего. К тому же он совсем не похож на заезжего донжуана.
        - Ну нет, вот как раз такие тихони опаснее всего. В прошлом месяце у нас тут жил один желторотый юнец, так он нашел себе партнершу, с которой занимался любовью прямо в конюшне!
        - Для подобных дел требуется согласие обоих, а Марго не смотрит на мужчин как на возможных партнеров по сексу. И не будет смотреть до тех пор, пока получает удовлетворение от любимого человека. - Последнюю фразу Алекс произнесла умышленно, в расчете на определенную реакцию брата.
        - Возможно, я люблю ее больше, чем думаю, - неохотно признался Грег. - И уж во всяком случае не хочу потерять. - Он вновь окинул пристальным взглядом жену и ее собеседника, после чего отвернулся. - Но поговорим лучше о тебе. Что ты теперь собираешься делать?
        - Я возвращаюсь домой.
        - А Кэл уже знает о твоем решении?
        - Мне больше незачем оставаться здесь, - постаралась уйти от ответа Алекс.
        - А мне кажется, не стоит торопиться. Если ты пробудешь тут еще немного…
        - Все равно ничего не изменится. Я уже заказала билет на четверг.
        - Так скоро! - разочарованно выдохнул Грег. - Но что же я скажу Марго?
        - То же самое, что я говорила тебе. - Алекс небрежно дернула плечом. - Пойду-ка я прогуляюсь к загону - нет смысла продолжать этот разговор.
        А что, если не дожидаться четверга и уехать прямо завтра? Подумаешь - проведет одну ночь в Шеридане…
        В каждом из загонов находилось примерно по дюжине лошадей, однако ни Минти, ни Джеда, ни Джинго среди них не было. Встав на нижнюю перекладину изгороди и положив подбородок на скрещенные руки, Алекс мягко заговорила с ближайшей лошадкой, тут же начавшей прядать ушами и косить на нее глазом. Как же она будет скучать по Кэлу! От одной этой мысли Алекс чуть не расплакалась.
        Так попытайся использовать свой последний шанс! - подсказал ей внутренний голос. Расскажи ему обо всем. Если он действительно тебя любит, то поверит твоим словам!
        - Все еще размышляете? раздался за ее спиной голос Лео. - Но ведь у вас нет особого выбора, и вы сами это знаете. Разумеется, если только хотите сохранить все, чего достигли.
        Алекс осторожно слезла с изгороди, стараясь не подцепить занозу. Как же ей не хотелось встречаться глазами с этим человеком, который безо всяких угрызений совести разрушил ее жизнь!
        Стоя в лунном свете - руки в карманах джинсов, голос вкрадчивый, глаза невинные, - Лео отнюдь не производил впечатление коварного злодея. Грег прав, подумала Алекс, именно тихони опаснее всего.
        - Вы подкрались так тихо… Мне кажется, вы смогли бы ползать, как земляной червь, и при этом оставаться чистым, - презрительно заметила она.
        - Неплохо сказано, - засмеялся Лео. - Я обязательно запомню вашу фразу. - И он нагло оглядел Алекс с головы до пят, с удивлением отметил выражение ее лица. - Что это вы? Уж наверное я не первый мужчина, который отдает должное вашей великолепной фигуре.
        - Да вы не мужчина, а самый настоящий кровопийца!
        - Не старайтесь вывести меня из себя, радость моя, я все равно не передумаю. Если вы не хотите, чтобы ваш Форрестер узнал о том, что вы из себя представляете, то решайтесь скорее. А для того, чтобы помочь вам… - Он полез в задний карман джинсов, достал оттуда сложенную газету и протянул ее Алекс. Она даже не шевельнулась, чтобы взять ее в руки, и тогда он просто бросил газету к ее ногам. - Освежите свою память. Кстати, это не единственный экземпляр. Еще увидимся.
        Он издевательски поклонился и не спеша пошел прочь. Алекс следила за ним ненавидящим взглядом и, лишь когда он приблизился к дому, нагнулась и подняла газету. Это была копия, присланная по факсу.
        При ярком лунном свете легко можно было разобрать как текст, так и фотографии. Глаза горят желанием, губы чувственно приоткрыты - лицо Алекс на фотографии занимало центральное место. Кажется, она рекламировала какое-то средство после бритья. Чуть ниже помещалась еще одна фотография: Алекс выходит из полицейского участка после того, как провела там целую ночь. Волосы растрепаны, а одежда измята так, словно она спала не раздеваясь. Но в ту ночь - и Алекс хорошо это помнила - она вообще не сомкнула глаз.
        Морган с откровенным презрением воспринял ее заявление о том, что она якобы не знала, зачем он пригласил ее провести вечер в одном из его клубов. Но, даже оказавшись в Бэррингтон-клубе, Алекс далеко не сразу поняла, что там будет происходить, и не сразу до нее дошло, что ей предназначалась роль одной из высокооплачиваемых «девушек для развлечений».
        Когда полиция нагрянула туда в поисках наркотиков, Морган как раз пытался убедить Алекс в том, что сбыт наркотиков не является основным источником его доходов. Естественно, полицейские арестовали Алекс вместе с остальными гостями, но, поскольку никаких доказательств того, что она имела какое-то отношение к Бэррингтон-клубу, не было, уже на следующий день ее отпустили. Однако было уже поздно - пресса принялась склонять ее имя на все лады.
        Статья, переданная по факсу, была всего лишь отчетом о происшествии, но отчетом самым что ни на есть гнусным - то есть преисполненным всевозможных намеков и инсинуаций. Кое-кто из друзей Алекс советовал ей подать в суд, но она уже и так была сыта по горло своей скандальной известностью.
        Те, кто общался с Алекс достаточно давно, поверили ее рассказу, но ведь Кэл-то узнал ее каких-то несколько дней назад! А тот факт, что она так быстро ему уступила, говорил отнюдь не в ее пользу.
        Алекс обошла дом с тыла, надеясь, что Бак уже покинул кухню, которую считал своей суверенной территорией. По дороге она встретила нескольких рабочих, но, к счастью, Ройда среди них не было. Он все еще дулся на нее и уж наверняка не стал бы сочувствовать, узнав о ее нынешнем положении.
        Когда Алекс добралась до своей комнаты, было всего девять часов вечера. Уложив свои вещи, она приготовила на завтра чистую рубашку и те джинсы, в которых она обычно путешествовала. Неужели она не провела здесь и недели? Даже не верится! Впрочем, можно сказать, что за один сегодняшний день она прожила целую жизнь!
        Около одиннадцати Алекс легла в постель, хотя и не надеялась уснуть. Окно было открыто, и она слышала, как расходящиеся по своим коттеджам гости желают друг другу спокойной ночи.
        В глубине души она все еще надеялась на то, что Лео смягчится. Но нет - глупо, подобно страусу, прятать голову и полагать, что спрятался целиком! Да и как можно переубедить или разжалобить человека, который предложил ей столь одиозную сделку?
        Лежа в постели, Алекс слышала, как Марго и Грег поднимаются наверх, хихикая, как школьники. Кажется, их отношения улучшаются с каждым днем. После того как они заперлись в своей комнате, в доме наступила тишина - по-видимому, Кэл так и не вернулся.
        То ли через минуту, то ли через час - Алекс утратила чувство времени - дверь в ее комнату осторожно открылась. Вздрогнув от неожиданности, она выпрямилась на постели и увидела перед собой Кэла. Он осторожно прикрыл за собой дверь и на какое-то мгновение прислонился к ней спиной - именно так прошлой ночью поступила и сама Алекс! В полутьме она не могла разобрать выражение его лица.
        - Чего ты хочешь? - глухо спросила она.
        - Тебя, - хрипло отвечал Кэл. - Думаю, что и ты меня хочешь.
        Он двинулся к Алекс, расстегивая на ходу рубашку. Сдернув ее с плеча и кинув на пол, он взялся за брючный ремень.
        - Я не желаю слышать «нет», поэтому можешь не трудиться открывать рот.
        Алекс молчала, не в силах вымолвить ни слова. У нее и в мыслях не было говорить
«нет»! Да при одном только виде раздевающегося Кэла она мгновенно вспыхнула от желания! Воспоминание об этой - последней - ночи она сохранит на всю жизнь.
        Она не могла понять, что он испытывает в глубине души, поскольку Кэл по-прежнему умело скрывал свои чувства. Присев на край постели, он зажал лицо Алекс между ладоней и поцеловал ее в лоб. Находиться на краю бездны и при этом ощущать его нежность было так тяжело, что ей хотелось плакать. Обвив руками сильную шею Кэла, Алекс сама притянула его к себе. Сейчас у нее было только одно желание - вновь слиться с ним воедино. О том, что будет после, ей не хотелось и думать.
        Он заставил ее поднять руки, стянул с нее ночную сорочку и принялся целовать обнаженное тело. Особенно легко он пробежался кончиком языка по ее упругим соскам, причем прикосновения были настолько дразнящими, что ей тут же захотелось большего. Постепенно опускаясь вниз, он продолжал целовать ее живот и бедра, пока наконец не дошел до самого интимного поцелуя…
        Алекс захлестнул океан эмоций. Губы безвольно шептали какие-то слова, пальцы нежно зарывались в его волосы. Через какое-то время он выпрямился и лег между ее раздвинутых бедер. Окружающая темнота вдруг завертелась перед глазами и, словно воронка, увлекла ее в бездонную глубину блаженства…
        Через какое-то время она пришла в себя оттого, что почувствовала легкий сквозняк. Оказалось, что Кэл пошевелился и немного отодвинулся.
        - Не уходи, - прошептала она.
        - Я не собираюсь уходить. По крайней мере сейчас. - Кэл приподнялся на локте, глядя на нее с такой страстью, что у Алекс защемило сердце. - И я не собираюсь никуда тебя отпускать. Что бы ты там ни говорила о недостатке своих чувств ко мне, ты просто откровенно лжешь. Мы испытываем друг к другу одинаковые чувства. - Он нежно погладил ее по щеке. - Ну скажи, что это так!
        Какие бы последствия ни имело ее признание, дальнейшее упрямство становилось невозможным. Алекс даже охрипла от волнения, когда наконец произнесла:
        - Я люблю тебя, Кэл.
        Он глубоко вздохнул, и выражение его лица стало чуть менее напряженным.
        - Тогда в чем же дело?
        Настал ее черед вздыхать.
        - Ты должен кое-что обо мне узнать. Возможно, ты переменишь свое мнение обо мне. - Она заколебалась, не зная, как начать, а затем нашла неожиданное решение. Соскочив с кровати, она подбежала к комоду и, выдвинув ящик, достала копию газеты. - Вот, прочти.
        Кэл взял газету, насупил брови и включил ночник.
        Алекс не могла заставить себя следить за выражением его лица, а потому сконцентрировалась на бронзовых от загара плечах и мускулистых руках. Какими же они могут быть нежными и сильными одновременно! То, что он сейчас читал, она помнила наизусть, а проклятый заголовок порой даже снился:
        СЕКС НА ПРОДАЖУ!
        Во время полицейского рейда была арестована топ-модель.
        Во время вчерашнего рейда полиции в Бэррингтон-клуб его владелец Морган Бак-стер был арестован по подозрению в том, что его бизнес носил аморальный характер. По слухам, среди членов его клуба было немало высокопоставленных особ, однако полиция не называет никаких имен, кроме одного - топ-модели Алекс Шервуд, арестованной вместе с владельцем клуба, который считается ее приятелем. После ночи, проведенной в камере, мисс Шервуд, привлекательная двадцатичетырехлетняя блондинка, выглядела весьма мрачной и подавленной. Она заявила, что не имела никакого отношения к этому клубу и не знала о том, чем занимался мистер Бакстер, подчеркнув, что ее отношения с ним носили чисто платонический характер. Сразу после освобождения мисс Шервуд покинула страну.
        Читая, Кэл не поднимал глаз и лишь все сильнее стискивал челюсти.
        - Ты сама получила этот факс?
        - Нет, я даже не собиралась показывать его тебе до тех пор, пока…
        - Тогда кто? - Кэл прищурился, и в его глазах вспыхнула внезапная догадка. - А, так это Кирби! Кирби, не так ли?
        - Да. Он узнал меня по газетным фотографиям и угрожал показать факс тебе, если я не сделаю того, что он хочет.
        - А чего он хотел?
        - Меня.
        - Значит, если бы ты ему уступила, то я бы ничего не узнал?
        - Наверное. Но я смогла бы уступить лишь в том случае, если бы была одной из тех девушек, что работают в подобных клубах. Впрочем, если бы я не была такой трусихой, то он бы просто не посмел меня шантажировать. Я знаю, что было нечестно скрывать от тебя такие вещи, но…
        Алекс осеклась, увидев, как Кэл уронил факс на пол и резко встал на ноги. Когда же он потянулся за своей одеждой, она почувствовала, что у нее останавливается сердце.
        - Оставайся здесь, - бросил Кэл, уже на ходу застегивая брючный ремень, - я скоро вернусь.
        Неужели он прямо сейчас отправится к Лео? Но что еще он хочет услышать от этого проклятого журналиста, кроме того, что только что прочитал в газете? Наверное, когда вернется, то немедленно выставит ее вон.
        Ей показалось, что прошел целый год, хотя на самом деле дверь в ее комнату распахнулась всего через двадцать минут. Войдя, Кэл выразительно посмотрел на Алекс, которая, завернувшись в простыню, неподвижно сидела на кровати при свете ночника.
        Свет в комнате был слабым, поэтому, лишь когда он приблизился к постели, она увидела, что один рукав его рубашки висит, а костяшки пальцев правой руки слегка кровоточат.
        - Что ты сделал? - встревоженно выдохнула она.
        - Предоставил ему пищу для размышлений на всю оставшуюся ночь, - с удовлетворением ответил Кэл. - Рано утром он уберется отсюда.
        - Однако после этого от него вряд ли стоит ждать восторженного репортажа о Лейзи-Уай!
        - Да, пожалуй, ты права. - По виду Кэла нельзя было сказать, что он слишком опечален подобной перспективой. Несколько секунд он рассматривал ее бледное лицо, разметавшиеся волосы, темно-голубые глаза… - Ты не хочешь рассказать мне, как все было на самом деле?
        - Ты не поверил в то, что там написано? - прошептала Алекс, только сейчас увидев, что проклятый факс лежит на том же месте, куда он его бросил.
        - Если бы я поверил, то не был бы сейчас здесь.
        Он привлек ее к себе и поцеловал. Ни один их поцелуй до этого не отличался такой возвышенной полнотой чувств. Алекс прижалась лицом к его плечу, слишком взволнованная, чтобы говорить.
        - А как ты узнаешь, сказала я тебе правду или нет, - чуть успокоившись, заговорила она, - если мы знакомы всего несколько дней?
        - Ты не умеешь скрывать в себе то, что тебя гнетет, - просто отвечал он. - Да, прежде чем ты приехала сюда, у меня уже сложилось определенное представление о тебе, но ты очень скоро его разрушила. Что бы ты ни делала в том клубе во время полицейского рейда, ты не могла иметь никакого отношения к наркотикам или проституции. Я в этом абсолютно уверен. - И он слегка отстранил Алекс, чтобы заглянуть ей в глаза. - Впрочем, если не хочешь, можешь не рассказывать.
        Ей действительно не хотелось рассказывать, поскольку она еще не была до конца уверена в искренности его слов. И дело не в наркотиках или проституции, - дело в ее близком знакомстве с человеком, который оказался отъявленным негодяем. А ведь она была отнюдь не наивным подростком!
        - Ты имеешь полное право все знать, и я расскажу, - начала она, глубоко вздохнув и тщательно подбирая слова. - Я встретила Моргана, когда работала на одну из его компаний. И я была польщена, когда он начал оказывать мне знаки внимания, причем польщена настолько, что закрыла глаза на те подозрения, которые у меня имелись. Хотя мне и в голову не приходило, чем он может заниматься на самом деле.
        - Ты думала, что он всего лишь замешан в финансовых махинациях? - Голос Кэла был спокоен, и это спокойствие начало передаваться ей.
        - Да. Это меня не оправдывает, я знаю, однако подобного рода вещами занимались слишком многие, а он казался мне далеко не самым худшим из них.
        - Ты слишком долго вращалась в кругу таких людей, - укоризненно проворчал он. - Кстати, сколько времени ты была знакома с этим Бакстером до той ночи?
        - Примерно пару недель. Но я с ним не спала! Да, меня можно назвать дурой за то, что я вообще с ним связалась, однако существовала определенная черта, через которую я не переступала.
        Она заставила себя посмотреть ему прямо в глаза, предвидя, что прочтет в них недоверие и скептицизм, - и каково же было ее облегчение, когда она обнаружила, что ошиблась!
        - Честно сказать, Бакстер не особенно настаивал на постели. Наверное, у него просто не было привычки спать с теми девушками, из которых он собирался делать проституток для своих клубов.
        - Не хотел мешать удовольствие и работу?
        - Видимо, так. Что касается меня, то я не испытывала к нему физического влечения. Скорее, можно сказать, что он оказывал на меня гипнотическое влияние. - Она усмехнулась. - Да, сейчас все выглядит смешно, но тогда я даже не понимала, что это за ночные клубы. Все стало ясно лишь в тот момент, когда он пригласил меня в офис и предложил работать на него. Когда приехала полиция, он мог бы рассказать им обо мне прямо там, однако не стал этого делать. Наверное, хотел отомстить за то, что я отказалась от его предложения. На следующий день меня отпустили, поскольку ни одна из девушек Бакстера не подтвердила его показаний против меня. Ну, а все остальное было раздуто прессой, - она грустно улыбнулась, - и за одну ночь я стала знаменитой!
        - А сюда ты приехала, чтобы повидать Грега или желая убраться подальше от Лондона? - мягко спросил он.
        - Не знаю. Возможно, мною двигали обе причины.
        - Тогда я в долгу перед этим Морганом!
        - Если бы мы с тобой не встретились, то никогда бы и не узнали, что упустили! - заметила Алекс.
        - Я понимаю. Но я слишком долго ждал такую женщину, как ты. И ведь ты тоже загорелась, едва меня увидела! При первой же встрече мы оба осознали, что хотим как можно скорее стать любовниками.
        - Ну, я-то никогда об этом не думала! - кокетливо заявила Алекс.
        - Лгунья! Я же видел, как ты вспыхиваешь, когда я приближаюсь к тебе.
        Да, Кэл прав - при виде его она немедленно возбуждалась. И так было с самого первого момента, когда она увидела его расседлывающим Джеда. Все ее колкости и неожиданные выходки были только попыткой скрыть обуревавшие ее чувства.
        - А как насчет того, о чем я тебе только что рассказала? - вкрадчиво спросила Алекс. - Все это имеет для тебя какое-то значение?
        Он одарил ее нежным взглядом и вновь погладил по щеке.
        - Хватит тебе мучиться. Ты совершила ошибку и расплатилась за нее сполна - только и всего. Сделай выводы и забудь об этом.
        - А ты?
        - Забыть о том, что я женюсь на закоренелой преступнице? - с притворным возмущением вскричал он. - Черт подери, это не так-то просто!
        Ухмыльнувшись, он поймал ее кулак, которым она пыталась ткнуть его в грудь. Оттолкнув ее так, что она опрокинулась на подушки, он немедленно навалился на нее сверху.
        - Хватит насилия! Я больше и сильнее тебя!
        - О да, мой господин, - покорно согласилась Алекс. Взяв его руку, она стала осторожно целовать разбитые в кровь пальцы, ощущая на губах вкус его крови. - Я не заслужила тебя, Кэл, - произнесла она, и на сей раз абсолютно серьезно.
        - Ничего страшного, я придумаю способ, как тебе меня заслужить, - усмехнулся он. - А вообще, Алекс Шервуд, ты именно та женщина, о которой я мечтал. В тебе есть все, что я когда-либо надеялся найти в женщинах.
        - И даже больше, чем тебе могла предложить Диана Лэттимер? - Алекс тут же пожалела о своем вопросе и мягко покачала головой: - Ох, нет, забудь о том, что я только что сказала.
        Но теперь уже Кэл в свою очередь покачал головой.
        - Если ты интересуешься, я обязательно отвечу. Так вот, - продолжал он после небольшой паузы, пристально глядя в глаза Алекс, - я никогда в жизни не задумывался всерьез о женитьбе на Диане. Ты единственная женщина, с которой я хочу оставаться рядом до конца своих дней.
        - Даже если меня иногда придется приводить в чувство? - с усмешкой спросила Алекс, сознавая, что ее последние сомнения бесследно улетучились.
        - Ничего, я сумею это сделать, - пообещали твердые и нежные мужские губы. - Вопрос лишь в том, признаешь ли ты меня главой семьи.
        - Я надеюсь тебя перевоспитать. В чем мы больше всего нуждаемся, так это в увеличении количества Эс-Пе.
        - Эс-Пе? - Кэл изумленно вскинул брови.
        - Страстных поцелуев, дурачок, - пояснила Алекс, - например, таких…

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к