Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Любовные Романы / СТУФХЦЧШЩЭЮЯ / Хогарт Аурелия: " От Любви Не Скроешься " - читать онлайн

Сохранить .
От любви не скроешься Аурелия Хогарт

        # Казалось, ничто и никто на свете не в состоянии омрачить безоблачного счастья молодых влюбленных - Сэнди и Дэна. И поэтому громом среди ясного неба для нее прозвучало известие, что Дэн покидает ее и уезжает в Австралию.
        Прошло восемь лет. Сэнди казалось, что она выжгла в своем сердце любовь к Дэну и что эта страница жизни перевернута навсегда. Но насмешница-судьба, вмешавшись в их жизнь, распорядилась по-своему…

        Аурелия Хогарт
        От любви не скроешься

1

        Войдя в окутанную сумерками спальню и никого не увидев, Дэн Макгрегор прислушался. Ему показалось, что со стороны ванной доносится шум воды. Направившись туда, он приложил ухо к двери. Так и есть! Кто-то принимает душ.
        Дэн скрипнул зубами. Все ясно, плещутся, голубчики, после возни в постели! Придется подождать, рано или поздно они выйдут.
        Ждать довелось недолго. Вскоре шум воды стих, спустя минуту-другую дверь отворилась и на пороге появилась Сэнди - в махровом халате, с рассыпанными по плечам влажными спутанными волосами. Увидев Дэна, она испуганно вскрикнула, что конечно же подтверждало ее виновность. Подобная реакция могла быть только у человека с нечистой совестью.
        На самом деле Сэнди лишь ахнула и не от испуга, а от неожиданности, но Дэн сейчас был не в том состоянии, чтобы вникать в нюансы. Его душила ярость. Он задыхался от бешенства, гнева, прочих малоприятных эмоций… и тем не менее обратил внимание на то, как красива Сэнди. Как свежа… Будто ее обошли стороной те без малого восемь лет, минувшие с момента разлуки.
        Но эта мысль промчалась в мозгу со скоростью экспресса, не оставив после себя и следа. Свирепость Дэна не только не улеглась, но, наоборот, разбушевалась еще больше. Как будто красота являлась фактором, усугублявшим вину Сэнди.
        Впрочем, для Дэна дела именно так и обстояли.
        Сделав над собой усилие, он оторвал взгляд от изумленного - испуганного! - лица Сэнди и заглянул в ванную. К его удивлению, там никого не оказалось. Судя по всему, Сэнди плескалась под душем в одиночестве.
        - Где он? - прохрипел Дэн, вновь в упор уставившись на Сэнди. - Признавайся!
        Она моргнула раз, другой, потом разинула рот, но не проронила ни звука.
        Дэн переменился в лице.
        - Решила отмолчаться?! Думаешь меня перехитрить?! Не надейся, золотце, ничего у тебя не выйдет. Все равно найду! От меня не скроется… Не забыла, что я здесь все знаю как свои пять пальцев? Я принадлежу этому месту точно так же, как оно принадлежит мне. Понятно? Мне, а не тебе или тем более твоему ублюдку!
        Вообще Дэн не собирался ехать в родительский дом, где не был почти восемь лет, с того дня, когда в должности разнорабочего взошел на борт сухогруза «Св. Патрик», отправлявшегося на другой конец света - вдоль западного побережья Африки, к мысу Доброй Надежды, в Кейптаун. Несмотря на долгое отсутствие в Бристоле, Дэна не тянуло пройтись по памятным местам юности, и он всячески отодвигал время посещения дома, в котором родился и вырос. В юности ему было там неплохо, но покинул он родное гнездо со скандалом, после которого на душе остался горький осадок, как ни странно задержавшийся и поныне. Он собирался добавить что-то еще, однако Дэн не стал слушать. У него потемнело в глазах от внезапного приступа ярости, в ушах зашумела кровь, и, оглушенный и почти ослепленный, он бросился из кабинета прочь.
        Возможно, Дэн еще нескоро показался бы в окрестностях небольшого поместья
«Вересковый лог», уютно расположившегося между двух пологих холмов - один назывался Хитер-хилл, другой Сейдж-маунд, - если бы не фраза, случайно оброненная всего час назад адвокатом Кевином Кроссом.
        - М-да, миссис Макгрегор не позавидуешь… - протянул тот, глядя через окно на Сэнди, которая только что, сухо попрощавшись с ним и Дэном, покинула кабинет, а затем и офис.
        Сейчас она шагала по тротуару, с гордо поднятой головой, направляясь к своей небольшой малолитражной «вива-воксхолл» нежно-розового цвета. Дэн еще подумал, что у Сэнди на удивление недорогой автомобиль, мог быть и более шикарным, как вдруг осознал суть того, что только что произнес Кевин Кросс.
        Миссис Макгрегор…
        Дэна будто кто в сердце кольнул. Ох, дьявол, а ведь у Сэнди сейчас та самая фамилия, которую он сам когда-то мечтал дать ей - свою собственную, Макгрегор! То есть окружающие называют Сэнди точно так, как если бы она была его, Дэна, женой: миссис Макгрегор. Но по иронии судьбы эту фамилию Сэнди получила от другого человека, пусть даже и имеющего к Дэну самое непосредственное отношение.
        Вернее, имевшего, ведь Брэд Макгрегор, отец Дэна, отошел в мир иной.
        Дэну до сих пор не верилось в это. Но еще больше - что Сэнди была женой его собственного отца. Та самая Сэнди, которую он когда-то боготворил! Каким-то образом она умудрилась до такой степени охмурить Брэда, что тот вступил с ней в законный брак.
        Миссис Макгрегор, миссис Макгрегор, вертелось в мозгу Дэна, пока он провожал взглядом Сэнди. Это не требовало усилий, так как офис адвоката Кевина Кросса находился на первом этаже и улица прекрасно просматривалась из больших окон, в отличие от которых сам кабинет выглядел анахронизмом. Он будто был не рабочим помещением, а декорацией к фильму, среди персонажей которого числился какой-нибудь стряпчий или поверенный в делах, а события происходили в начале позапрошлого века. Подобное впечатление создавалось благодаря дубовым шпалерам и обилию уставленных книгами полок, занимавших все пространство двух противоположных стен - от пола до потолка.
        Когда Сэнди села в автомобиль и укатила, Дэн повернулся к Кевину Кроссу.
        - Согласен с вами, миссис Макгрегор сейчас в таком положении, что лично я не хотел бы оказаться на ее месте, но для меня это еще не повод отказываться от своих интересов.
        Кевин Кросс опустил взгляд на разложенные на столе бумаги.
        - Да-да, конечно… Я бы и сам не советовал вам отказываться от своих интересов, но только…
        Дэн нахмурился.
        - Что?
        Посмотрев на него, Кевин Кросс едва заметно пожал плечами.
        - Видите ли, с юридической точки зрения выдвинутые вами к миссис Макгрегор требования излишне категоричны. Если она обратится в суд, ей позволят провести в поместье Вересковый Лог по меньшей мере месяц. И только по истечении этого срока она обязана будет освободить дом.
        Выслушав все это, Дэн уклончиво усмехнулся.
        - Я понимаю, что Сэнди - или миссис Макгрегор, если угодно, - ваша клиентка и вы просто обязаны запугивать всех ее явных и воображаемых соперников…
        - Что вы! - воскликнул Кевин Кросс. - У меня и в мыслях не было запугивать вас!
        Дэн нетерпеливо махнул рукой.
        - Наверное, я неправильно выбрал слово… Не запугивать, а, скорее, убеждать. Неважно. Сути это не меняет. Я лишь хотел подчеркнуть, что понимаю, чем вы руководствуетесь, излагая мне свою точку зрения.
        - В каком-то смысле вы правы, - вздохнул Кевин Кросс. - Я пока еще обязан защищать интересы миссис Макгрегор. Тем не менее мне не хотелось бы, чтобы у вас возникло неправильное мнение насчет данной ситуации. Уверяю вас, у меня нет какого-то особенного расположения к миссис Макгрегор. Я отношусь к ней точно так, как к прочим своим клиентам. Считайте, что мне просто хотелось предостеречь вас от принятия поспешных решений.
        Дэн слегка прищурился.
        - Проще говоря, фразу «Выметайся из моего дома» вы считаете излишне эмоциональной, верно?
        - Я… - начал было Кевин Кросс, однако Дэн поднял ладонь, жестом призывая его помолчать.
        - Вы ошибаетесь, эмоции здесь ни при чем. Я всего лишь действую, как привык. К тому же я не юрист, поэтому в некотором смысле мне проще жить. Я поступаю, как считаю нужным, а не как предписывают неизвестно кем выдуманные правила. Вот и в данном случае я руководствуюсь единственно соображениями целесообразности, причем в моем собственном понимании этого слова. Так что мне нет нужды придерживаться предусмотренных законом сроков. И если я говорю «выметайся», значит, Сэнди должна подчиниться моему требованию, иначе ей придется туго.
        Кевин Кросс выслушал Дэна с непроницаемым выражением лица, затем сдержанно произнес:
        - Осторожнее, мистер Макгрегор. Вам бы следовало тщательнее выбирать слова.
        - Вот как? - усмехнулся Дэн. - Что же такого вы в них усмотрели?
        - В вашем заявлении присутствует угроза, - спокойно пояснил Кевин Кросс. - Хорошо, что здесь сейчас нет ни самой миссис Макгрегор, ни других свидетелей, иначе вам, возможно, еще пришлось бы вспомнить опрометчиво произнесенные фразы. Наверняка вы знаете, что некоторые люди в ходе общения с состоятельным человеком нарочно ищут повод, позволяющий к чему-нибудь придраться, а затем через суд добиваются выплаты компенсации за якобы причиненный моральный ущерб. Я сам вел два подобных дела, поэтому и беру на себя смелость советовать вам. По-моему, незачем накликать неприятности на свою голову.
        Дэн сунул руки в карманы светлых полотняных брюк.
        - Благодарю за совет, но я почти уверен, что Сэнди, то есть миссис Макгрегор, не станет обращаться в суд. Ей же дороже обойдется. По себе знаю, судебные тяжбы обходятся недешево.
        - Вы недавно судились? - с плохо скрытым любопытством взглянул на него Кевин Кросс.
        Дэн уклончиво усмехнулся.
        - Пришлось доказывать необоснованность некоторых инсинуаций.
        - Направленных в ваш адрес?
        - Ну да… Иначе я ни за что не стал бы затевать судебную возню.
        Кевин Кросс хоть и едва заметно, но явно сочувственно улыбнулся.
        - Понимаю. Кхм… Что же касается дела миссис Макгрегор, то обстоятельства тут таковы, что не могут быть не учтены.
        Несколько мгновений Дэн безуспешно пытался понять, что скрывается под последней услышанной фразой, потом в упор взглянул на Кевина Кросса.
        - Послушайте, я понимаю, что по роду своей деятельности вы привыкли ко всякого рода словесным выкрутасам, но нельзя ли сделать для меня исключение?
        На сей раз, похоже, сути не уловил Кевин Кросс.
        - Да? - несколько неуверенно произнес он.
        - Выражайтесь яснее, вот все, о чем я вас прошу!
        - А! Хорошо. Собственно, я лишь хотел сказать, что вам не стоит обращаться с миссис Макгрегор так… э-э… жестоко.
        - Так - это как? - нахмурился Дэн. - Жизнь вообще жестока, так сказать, сама по себе, а я, знаете ли, приехал сюда не благотворительностью заниматься!
        - Да, но… обстоятельства…
        Дэн метнул в Кевина Кросса гневный взгляд.
        - Снова вы за свое! Я не признаю никаких обстоятельств!
        - Э-э… вряд ли это возможно, сэр. Обсто… кхм… в общем, они таковы, что отмахнуться от них не удалось бы никому. Ну или почти никому. Дело в том, что… скорее всего, вы не знаете… и, наверное, мне следовало сообщить вам… Но миссис Макгрегор моя клиентка, поэтому так или иначе я должен стоять на страже ее частной жизни…
        Дэн скрипнул зубами. В эту минуту он готов был поклясться, что никогда не встречал человека нуднее адвоката Кевина Кросса.
        - Послушайте, если вам действительно есть что сказать, то выкладывайте. Я весь внимание.
        Кевин Кросс вздохнул.
        - Хорошо, в двух словах. Миссис Макгрегор проживает в поместье Вересковый лог не одна.
        Недоуменно вскинув бровь, Дэн несколько мгновений в упор смотрел на Кевина Кросса, пытаясь сообразить, на что тот намекает. Не одна, вертелось в его мозгу, не одна… Значит, с кем-то.
        С кем может жить молодая красивая женщина? Ответ напрашивается сам собой - с любовником. С кем же еще?
        Не успел Дэн подумать об этом, как в глубине его души зашевелилось какое-то тяжелое мрачное чувство. Не ревность, нет, что-то другое. Он пока не мог найти определение. Впрочем, не особенно и искал.
        - Не одна? - Голос Дэна странным образом переменился, зазвучал, как у больного ангиной, со скрежетом и хрипотцой. - Очень интересно… Кто же ее компаньон?
        На этот раз Кевин Кросс не стал тянуть с ответом.
        - Джилл. Позволю себе заметить, что сейчас, когда прояснились некоторые обстоятельства, миссис Макгрегор станет гораздо труднее содержать своего, как вы выразились, компаньона, и…
        Содержать?!
        Дэна перекосило от злости. Сэнди Джонсон, в которую он когда-то был без памяти влюблен и которая, выйдя замуж за его отца, стала называться миссис Макгрегор, лишилась средств, позволявших содержать хахаля! Ну и замечательно!
        Тебе-то какое до этого дело? - прокатился в мозгу Дэна насмешливый внутренний голос, однако он проигнорировал его. Взамен спросил ледяным тоном, но испепеляя Кевина Кросса взглядом:
        - Это и есть обстоятельства, которые вы советовали мне учитывать?
        Тот развел руками.
        - Естественно. Куда же от подобных обстоятельств денешься…

2

        Кевин Кросс успел что-то сказать вдогонку, но старания его были напрасны: Дэн, если бы даже захотел, все равно ничего не понял бы. В его висках будто стучали молотки, дыхание рвалось из груди толчками, в горле пересохло, во рту появился подозрительно напоминавший кровь привкус, как у какого-нибудь хищника, предвкушающего момент, когда он вопьется в теплую глотку жертвы - косули или архара - по имени Джилл…
        Дэн на минутку остановился на крыльце, провел ладонью по лицу. В голову лезла всякая чушь, и виной этому была Сэнди.
        Ярость бурлила в душе Дэна, переливаясь через край. При этом он понимал, что в настоящий момент не имеет к Сэнди никакого отношения, пусть даже по странной прихоти судьбы та и носит его фамилию. Понимал, но ничего не мог с собой поделать. Внезапная вспышка бешенства поглотила его целиком.
        Только недавно похоронили Брэда, а эта негодяйка уже поселила в поместье своего хахаля! В доме, который Брэд возвел, когда дела основанной им строительной компании пошли в гору. В том самом доме, куда Брэд затем привел жену и где прошла вся его жизнь.
        И где родился и вырос я! - промелькнуло в мозгу Дэна, после чего он сбежал по ступенькам и повернул налево, двинувшись в том же направлении, куда не так давно проследовала Сэнди.
        Пусть мне пришлось покинуть «Вересковый лог» в неудачное время и не лучшим образом, эмоциональная связь с родительским домом ослабела, но все равно он мой, принадлежит мне по праву, я не никому не позволю превращать его в притон! - лихорадочно думал Дэн, мчась вдоль шеренги вязов с одинаковыми шарообразными кронами к арендованному «вольво», который был припаркован за углом, на некотором расстоянии от конторы Кевина Кросса.
        Когда через несколько минут, распахнув дверцу, он плюхнулся в водительское кресло, в голове его по-прежнему жужжало одно и то же: Джилл… Джилл… Джилл…
        Вот как зовут прохвоста, на которого Сэнди собиралась истратить деньги, оставшиеся после смерти Брэда!
        - Ошибаешься, голубушка, - процедил Дэн сквозь зубы, поворачивая ключ зажигания. - Ничего тебе не удастся!
        Тут Дэн был прав: Сэнди действительно не могла истратить причитающееся ей наследство Брэда и прекрасно об этом знала. Но ей была известна лишь одна причина, которая не позволяла растранжирить деньги, о второй она пока даже не догадывалась. Зато Дэн знал все, в первую очередь то, что его гнев лишен всякого смысла - хотя бы потому, что Сэнди в любом случае не сможет в дальнейшем содержать любовника. Независимо от того, вмешается Дэн в ситуацию или нет.
        Он намеревался вмешаться!
        Гнев плохой помощник в любых начинаниях, а в данном случае и вовсе сыграл с Дэном дурную шутку: вырвавшись на машине за пределы города, он вдруг понял, что движется почти в противоположном от поместья «Вересковый лог» направлении. Вероятно, на одном из разъездов он свернул на дорогу, которая вскоре влилась в кольцевую трассу. Там, будучи дезориентированным из-за застилавшего глаза гнева, Дэн, скорее всего, совершил очередной неправильный поворот. А может, просто забыл за долгие годы отсутствия, куда ведут здешние дороги. Какая разница, зло подумал Дэн. Главное, эти двое здесь. Придется подождать, рано или поздно они выйдут из ванной - и тогда я побеседую с ними по-своему….
        Сообразив, что едет не туда, Дэн притормозил у обочины и некоторое время сидел, тупо глядя прямо перед собой. Его окружала местность, которую он знал с юности, но в данный момент его настроение было далеко от лирического. Он продолжал думать о том, что Сэнди живет под одной крышей с каким-то мужчиной, который ложится с ней спать, целует, ласкает, мнет ее молодое стройное тело… Словом, делает все то, что когда-то было позволено одному Дэну.
        - Проклятье! - слетело с его губ.
        Выждав момент, когда трасса опустела, он резко развернул «вольво» и погнал его в обратном направлении.
        Минут через сорок впереди справа показалась частная дорога, которая вела в
«Вересковый лог», поместье, где прошли детство и юность Дэна. И где сейчас жила женщина, в которую он когда-то был без памяти влюблен, а сейчас безгранично презирал.
        Дэн свернул направо. Когда проехал через смешанный лиственно-хвойный лесок, его безмолвно приветствовали два старых знакомых: справа холм Хитер-хилл, слева Сейдж-маунд. Между ними располагалась усадьба, начинавшаяся с высокого - несмотря на то что в нем было всего два этажа - белокаменного дома с увитым плющом крыльцом и красной черепитчатой крышей.
        Дэну было семь лет, когда умерла его мать, но он запомнил ее слова о том, что здесь, в «Вересковом логе», просто рай земной и она ни за что не согласится жить в городе. Впрочем, не запомнить этого утверждения было сложно, потому что мать повторяла его порой несколько раз в день, независимо от времени года и от того, шел ли дождь, падал снежок или светило солнце. В «Вересковом логе» она с готовностью принимала любую погоду.
        Подобное отношение матери Дэна к поместью и являлось основной причиной того, что отец не стал покупать городскую квартиру, хотя, разумеется, мог себе это позволить. Просто не в его стиле было делать то, в чем нет смысла - например, обзаводиться квартирой, в которой никто не собирается жить. Поэтому поместье так и осталось единственным жильем немногочисленного семейства Макгрегоров. И когда спустя много лет Брэд женился на Сэнди Джонсон, бывшей подружке Дэна, наверное самым естественным для него было привести ее сюда, в «Вересковый лог».
        А ведь Дэн сам мечтал о чем-то подобном.
        Давно.
        В прошлой жизни.
        Скрипнув зубами, он остановил «вольво» напротив добротных кованых ворот, нижняя часть которых была сплошной, а верхняя представляла собой красивую решетку. К ней и подошел Дэн, покинув автомобиль.
        На территории поместья не было заметно какого-либо движения, но Дэн и не ожидал кого-то увидеть. В это время суток ни слуг, ни работников - если таковые имелись в поместье - уже не было. Близился вечер, а нанятый персонал, как правило, покидал поместье после полудня. Во всяком случае, при Дэне были именно такие порядки.
        Но даже никого не видя, он не сомневался, что Сэнди и ее любовник находятся сейчас здесь, в доме. Наверное, сидят в гостиной на диване как голубки и горюют по поводу того, что сытая и беззаботная жизнь кончилась.
        Но они еще не знают всего!
        Ничего, сейчас вы у меня все узнаете! - мысленно воскликнул Дэн, вглядываясь в окна родного дома.
        Он толкнул ворота, однако те оказались запертыми.
        Ну да, конечно, мелькнуло в голове Дэна, и его губы изогнулись в ядовитой усмешке.
        Ясно, что Сэнди не хочет, чтобы ее беспокоили в минуты сладостного тет-а-тет с ее приятелем. Тем более что скоро подобное общение может прекратиться: ведь только богатой вдове под силу содержать парня, единственная задача которого ублажать ее в постели.
        И все-таки, уж простите, я нарушу ваше уединение! - мрачно усмехнулся Дэн.
        Затем просунул руку сквозь решетку и на ощупь отпер замок с внутренней стороны. О если бы Сэнди знала, сколько раз он делал это в юности! Тогда бы она лучше позаботилась о неприкосновенности своей частной жизни.
        Последнюю мысль Дэн додумывал, взлетая по ступенькам крыльца, путь до которого преодолел по мощенной декоративной плиткой дорожке в считанные секунды. Перед входной дверью он остановился и впервые задумался о том, как попадет в дом. Если бы даже у него был ключ (когда восемь лет назад Дэн покидал поместье, тот лежал у него в кармане, но позже потерялся), он вряд ли смог бы им воспользоваться. Замок наверняка сменен. Возможно, вместо механического установлен электронный, и тогда без специального чипа не обойтись. А это значит, что придется изобретать какой-нибудь другой способ проникновения в собственное жилище. Главное, не поднимать шума, ведь Дэн хотел застать Сэнди и ее любовника врасплох. Вот если бы где-нибудь на первом этаже было открыто окно…
        Не успел Дэн подумать об этом, как ноги, будто сами собой, понесли его сначала с крыльца на дорожку, затем вокруг дома, местами прямо по клумбам.
        К сожалению, положительных результатов обход не принес. Дэн вернулся на крыльцо не солоно хлебавши. Все окна были закупорены, будто нынешние обитатели дома ежеминутно ожидали газовой атаки.
        - Дьявол! - с чувством произнес Дэн. При этом он так смотрел на дверь, будто надеялся прожечь ее взглядом.
        Но никакими сверхъестественными способностями Дэн не обладал, поэтому дверь осталась цела. А сам он словно застрял на родном крыльце.
        Позвонить, что ли? - промелькнуло в его голове.
        Он перевел взгляд на расположенную вверху справа, на уровне человеческого роста, кнопку. Если нажать на нее, раздастся звонок и дверь рано или поздно откроют. Но тогда эффект неожиданности окажется потерянным. А Дэну так хотелось ворваться к сладкой парочке внезапно, не давая опомниться…
        Подобное вторжение деморализовало бы этих двоих, а самому Дэну обеспечило бы вожделенное чувство удовлетворения. Но, видно, придется все-таки позвонить, иначе в дом не попасть. Разве что только…
        Разве что только через наружную дверь кабинета отца!
        - Как я мог забыть! - думал Дэн, вновь быстро огибая дом. Как я мог забыть…
        Пока он шел, тени старых груш и яблонь скользили по его стройному сильному телу. Отсюда, со стороны сада, на второй этаж дома вела деревянная лестница с перилами. По ней можно было попасть в комнату, которую Брэд, отец Дэна, некогда использовал в качестве кабинета. Удобство дополнительного выхода в сад заключалось в том, что не нужно было спускаться со второго этажа к парадному крыльцу, а затем идти вокруг дома. Достаточно прямо из кабинета спуститься по лестнице - и можешь отдыхать на скамейке в тени деревьев под мелодичное журчание маленького фонтана, представлявшего собой лежавший на камнях кувшин, из которого текла вода. Вокруг была разбита небольшая клумба.
        Она и сейчас пестрела цветами, но Дэн лишь скользнул по ним взглядом и сразу направился к лестнице. Перепрыгивая через ступеньку, он взлетел на верхнюю площадку, взялся за ручку, повернул, нажал… и произошло нечто неожиданное: дверь отъехала в сторону! То есть проделала, что ей и положено - при условии, если она не заперта. Видимо, ради экономии пространства Брэд распорядился сделать в кабинете не открывающуюся, а раздвижную дверь.
        В первое мгновение Дэн не поверил собственной удаче. За последние несколько минут он успел привыкнуть к мысли, что просто так проникнуть в дом не удастся, и вдруг такое везение! Возможно, здесь кроется некий знак, подтверждающий правильность его намерений.
        Воодушевленный этой мыслью, Дэн перешагнул порог комнаты и закрыл за собой дверь. Очень кстати для него. Похоже, кто-то недавно пользовался этим входом и забыл или не счел нужным запереть дверь на замок. Скорее всего, в сад спускалась Сэнди, кто же еще? Слуги пользуются черным ходом, так что остается одна она.
        Хотя почему одна? У нее есть этот… как его… Джилл. С ним она и прохлаждается по вечерам на садовой скамейке возле фонтана среди витающих в воздухе цветочных ароматов!
        Дэн скрипнул зубами. Разумеется, Сэнди без зазрения совести пользуется всеми благами, которыми располагает как поместье вообще, так и дом в частности. Ну да ничего, недолго ей осталось тешиться…
        С этой мыслью Дэн двинулся вперед.
        Почему-то он был уверен, что Сэнди и Джилл находятся в гостиной. Оба так и виделись ему сидящими в обнимку на диване - даже несмотря на то, что он понятия не имел, как выглядит приятель Сэнди. Данный факт не играл особой роли. Дэну было вполне достаточно и того, что он прекрасно знал Сэнди. Причем много лет. И вдобавок сегодня достаточно насмотрелся на нее в офисе адвоката Кевина Кросса.
        Не только на нее, но и на спектакль, который она устроила, подумал Дэн, спускаясь по лестнице в коридор, откуда ему, знающему дом как свои пять пальцев, не составило бы никакого труда попасть в гостиную даже глухой ночью или с завязанными глазами.
        Перед дверью гостиной он на минуту остановился, прислушался…
        Тихо.
        С другой стороны, что же им кричать? Наверное, сидят, вздыхают, беседуют вполголоса, как и положено тем, кто пребывает в подавленном настроении.
        Ну сейчас вы у меня попляшете! - усмехнулся Дэн.
        Затем, плотно сжав губы, рывком распахнул дверь…
        Вообще-то он ожидал услышать пронзительный визг Сэнди. Возможно, также встревоженный или даже испуганный возглас ее хахаля. Или любую другую комбинацию звуков. Только не тишину.
        Но именно это его и ждало. Слушать оказалось нечего, потому что гостиная была пуста. Вернее, картины, ковры, шторы, стулья и прочие предметы обстановки - в числе которых был и столь живо нарисованный воображением Дэна диван - находились на положенных местах. Но обитатели дома отсутствовали.
        Дэн испытал укол разочарования. Задуманный сценарий не удался.
        Где-то же они сидят! - с досадой подумал он.
        Он не сомневался, что Сэнди здесь, потому что, ища способ попасть в дом, заметил возле видневшегося за деревьями гаража что-то розовое. Нетрудно было догадаться, что это та самая «вива-воксхолл», на которой Сэнди укатила от офиса Кевина Кросса.
        В доме еще была малая гостиная, в которой Брэд, когда еще был жив, принимал деловых партнеров и прочих посетителей. Недолго думая, Дэн направился туда.
        Однако и на этот раз его надежды не оправдались. Очевидно, влюбленная парочка нашла более укромный уголок.
        Вернувшись в коридор, Дэн немного постоял, вертя головой по сторонам, и тут его внезапно осенило. Спальня! Вот где их следует искать!
        Какой же я кретин! - подумал он, проводя ладонью по лицу. Ведь спальню первым делом и нужно было проверить! Сэнди наверняка валяется с приятелем в постели.
        Выругавшись вполголоса - что, учитывая его настроение, являлось большим достижением, - Дэн направился к лестнице, ведущей на второй этаж. Спустя минуты две он уже шел по верхнему коридору.
        Теперь нужно было решить, в какой именно спальне могут находиться эти двое. Логика подсказывала, что в супружеской, той самой, которую Сэнди еще совсем недавно делила с Брэдом. Когда тот умер, вторая половина кровати опустела, и разве не естественно для Сэнди определить на освободившееся место своего нынешнего любовника?
        От этой мысли Дэн вновь вскипел гневом.
        Мерзавка! Не успели остыть простыни после Брэда, как она уложила на них другого мужика!
        Дэн решительно направился к единственной в доме супружеской спальне. У него не было ни малейших сомнений в том, что он сделает с хахалем Сэнди… Да и с ней самой тоже, чем она лучше? Ей бы следовало проявить хотя бы показное уважение к памяти Брэда, а не заводить у всех на виду шашни с каким-то неизвестным Джиллом!
        Нет, у меня есть все основания вышвырнуть эту парочку из дома! - сердито думал Дэн. Не говоря уже о правах. Дом принадлежит мне, значит, я могу делать в нем все, что захочу. Например, могу освободить его от присутствия людей, которых не желаю видеть!
        Через минуту, даже не дав себе труда постучать, он вошел в некогда принадлежавшую родителям спальню. В его дерзких действиях присутствовал оттенок святотатства: ворваться в эту комнату подобным образом было немыслимо. Раз и навсегда заведенные в доме порядки запрещали Дэну без особой необходимости - и тем более без стука - появляться на территории, которую родители закрепили за собой.
        В спальне было сумрачно и… пусто. Та же картина, что и в обеих гостиных - удивительным образом сохранившаяся обстановка: мебель, шторы, кисея на окнах, покрывало на широкой супружеской кровати, множество украшенных ручной вышивкой подушечек, - и ни души.
        Однако в отличие от помещений первого этажа здесь чье-то присутствие все-таки ощущалось. Во-первых, в воздухе витали несвойственные этому дому запахи - чьи-то чужие парфюмерные ароматы. Правда, среди них Дэн различил духи Сэнди, а узнал запах потому, что он окружал ее сегодня в офисе Кевина Кросса. Во-вторых, в ванной шумела вода. Похоже, там кто-то принимал душ.
        Ха! Кто-то… Известно кто - Сэнди и этот ее Джилл.
        Дэн стиснул зубы. Все понятно, парочка плещется после кувыркания в кровати. Хотя постель выглядит нетронутой - аккуратно застелена, не смята. Даже странно.
        Впрочем, мало ли что, возможно Сэнди и Джилл сплелись в объятиях прямо на этом толстом персидском ковре, который Брэду когда-то доставили по специальному заказу из самого Ирана.

3

        Стоя под душем, Сэнди продолжала размышлять обо всем, что узнала сегодня от Кевина Кросса. Новости были из разряда тех, которые приятными не назовешь. И это еще мягко сказано. Причем их было столько, что голова шла кругом, а от теснившихся в ней вопросов стоял звон. Сэнди никак не могла отделаться от ощущения, будто на нее разом навалились все существующие на свете проблемы, каждая из которых требовала немедленного решения.
        Но главное, что вдруг откуда-то из голубой дали возник Дэн Макгрегор, и это, пожалуй, было самое неприятное, с чем теперь придется иметь дело.
        Никогда в жизни Сэнди не думала, что ей доведется сражаться с Дэном. Однако сейчас ситуация складывалась именно так: Сэнди придется отстаивать свои права перед произволом Дэна. Того самого Дэна Макгрегора, в которого она когда-то была без памяти влюблена. Правда, позже возненавидела, так что, возможно, все к лучшему. Было бы гораздо хуже, если бы ей пришлось сражаться с любимым человеком.
        Ладно, еще посмотрим, чья возьмет! - подумала Сэнди, изо всех сил стараясь приободриться.
        В нынешнем положении ей как воздух требовалась стойкость духа, отвага, выдержка и прочие бойцовские качества. То обстоятельство, что она всего лишь хрупкая женщина, в данном случае никакой роли не играло. Так или иначе, в предстоящей схватке с Дэном ей придется демонстрировать силу.
        Вздохнув, Сэнди промокнула полотенцем темные волосы длиной до плеч. Затем накинула махровый банный халат, запахнула его, открыла дверь ванной… и остолбенела: перед ней стоял Дэн.
        Кажется, от неожиданности у нее вырвался возглас, но она тут же настороженно притихла, заметив сверкавшие в темно-карих глазах Дэна молнии бешенства. Ее сердце сжалось от нехорошего предчувствия. И действительно, дальнейшее развитие событий показало, что для беспокойства имелись все основания.
        - Где он? - сдавленно из-за душившей его злости прохрипел Дэн, делая попытку через плечо Сэнди заглянуть в ванную. - Где?!
        Сэнди машинально посторонилась, с изумлением увидев, что Дэн не поленился переступить порог и внимательно оглядеть пространство ванной. Он даже пошевелил висевшие на специальных кольцах полотенца, будто надеясь увидеть кого-то за ними. Разумеется, там никого не было и быть не могло, так что Дэн лишь гневно засопел и повернулся к Сэнди.
        - Признавайся, где он прячется!
        Боже мой, он все знает, пронеслось у нее в мозгу. Кто-то рассказал ему…
        Ей не надо было объяснять, кого ищет Дэн, она сразу догадалась. Джилл - вот кто его интересует.
        - Не отмалчивайся, это не поможет! И перехитрить меня тебе тоже не удастся. Все равно найду!
        Святые угодники! - беззвучно ахнула Сэнди. Что же будет?!
        Тут ей пришлось отодвинуться, потому что Дэн шагнул вперед, бесцеремонно задев ее плечом. Не найдя никого в ванной, он, по-видимому, решил продолжить поиски в комнате.
        Прислонившись плечом к стене, Сэнди молча наблюдала за тем, как Дэн движется по кругу, заглядывая куда только можно, во все укромные уголки.
        Кажется, он даже не понимает, как глупо выглядит, промелькнуло в мозгу Сэнди. Когда же Дэн рывком распахнул дверцы платяного шкафа и устремил внутрь горящий взгляд, она подумала, что больше всего он сейчас напоминает обезумевшего от ревности супруга, который жаждет обнаружить любовника жены, вжавшегося в свободное от висящей на вешалках одежды пространство, бледного от страха, с ужасом ожидающего разоблачения.
        Нарисованный фантазией образ ревнивца показался Сэнди настолько нелепым, что она невольно усмехнулась, и, будто нарочно, именно в этот момент Дэн обернулся.
        Заметив приподнятые уголки ее губ, он слегка переменился в лице и тут же плотно сжал зубы, словно удерживая готовое вырваться наружу ругательство. Потом повернулся к шкафу и принялся яростно шарить среди тряпок.
        Сэнди перестала улыбаться. Ей вновь стало страшно. В действиях Дэна она увидела признаки древних инстинктов, требовавших от вожака первобытной коммуны «гомо сапиенс» отыскать проникшего на его территорию чужого самца и растерзать. За те несколько мгновений, пока Дэн смотрел на Сэнди, она заметила, что его глаза побелели от бешенства. Вдобавок ей почудилось, будто в комнате слышен стук его сердца, хотя вряд ли подобное было возможно.
        Прекратив шарить в шкафу, где, кроме одежды, ничего не было, Дэн захлопнул дверцы с таким грохотом, что Сэнди даже не вздрогнула, а почти подпрыгнула на месте.
        - Ну, я жду! - с угрозой проревел Дэн. - Говори, где Джилл!
        Ох, ему даже имя сказали!
        Сэнди похолодела, поняв, что Дэну действительно известно о существовании ребенка. Вопрос только - какого?
        Правда, оставался еще и другой вопрос: почему Дэн примчался сюда в таком бешенстве. Конечно, рано или поздно это случилось бы - он узнал бы о ребенке, - но откуда этот гнев?
        Сэнди была обескуражена. Настроение Дэна она объяснить ничем не могла, и это сбивало ее с толку.
        - Язык проглотила?! - рявкнул Дэн. - Отвечай, когда с тобой разговаривают! Нечего отмалчиваться!
        - Я не… кхе-кхе… не отмалчиваюсь. - От волнения у Сэнди сел голос, поэтому пришлось прокашляться. - Просто не могу тебе точно сказать, где именно находится Джилл в данный момент.
        Дэн смерил ее взглядом.
        - Считаешь меня идиотом?!
        Мерзавцем, безмолвно поправила его Сэнди. Однако ей вовсе не хотелось обострять ситуацию, поэтому она сдержанно произнесла:
        - Почему ты так говоришь?
        Глаза Дэна осветились очередной вспышкой бешенства.
        - Потому что только последний кретин поверит, что тебе не известно, где находится сейчас твой хахаль! - крикнул он, непроизвольно сжимая кулаки.
        Его вид был устрашающим. Сэнди не могла не отметить этого, но все ее внимание сосредоточилось на одном из услышанных слов.
        - Хахаль? - повторила она, недоуменно морща лоб. - Какой еще… Что ты хочешь этим сказать?
        Дэн сердито засопел.
        - Брось, золотце! Отговорки тебе не помогут. Я прекрасно знаю, что он в доме. Наверное, ждет тебя в какой-нибудь другой спальне. Признавайся, какую комнату ты выделила своему любовнику!
        Глаза Сэнди изумленно округлились. Она ожидала совсем другого, поэтому услышанное сбило ее с толку. Не зная, что ответить, Сэнди просто стояла и хлопала ресницами. И это, похоже, больше всего раздражало Дэна.
        - Только не уверяй меня, что он живет отдельно, - с уничтожающей презрительностью усмехнулся он. - Твой хахаль здесь! И после своего возвращения из города ты наверняка успела сообщить ему жуткую новость. - Глаза Дэна вновь сверкнули. - А? Или скрыла? Отвечай: призналась, что денег нет? Что ты больше не в состоянии содержать даже себя, не то что здорового мужика!
        Только сейчас Сэнди наконец разобралась, что к чему: Дэн вообразил, будто она поселила здесь, в доме, любовника и тот сейчас где-то прячется. Но важнее всего то, что ее первое впечатление оказалось ошибочным: Дэну ничего не известно о ребенке. В его воображении Джилл - это здоровый мужик!
        Не удержавшись, Сэнди прыснула. Впрочем, веселья в ее реакции было мало, гораздо больше облегчения.
        Однако настроение, в котором сейчас пребывал Дэн, не позволяло различать подобные тонкости. Короткий смешок Сэнди он расценил как издевку над собой. И над своим отцом тоже.
        Сэнди вдруг увидела, что Дэн двинулся к ней со сжатыми кулаками, но даже не успела испугаться, потому что в следующую минуту он остановился, будто наткнувшись на стену. Или под воздействием какой-то мысли. А может, воспоминания. Если речь шла о последнем варианте, то Сэнди даже догадывалась, какое именно воспоминание посетило Дэна - о том, что произошло сегодня между ними в кабинете адвоката Кевина Кросса. Вероятно, Дэн опасался повторения.
        Как бы то они было, он передумал приближаться к Сэнди. Просто спросил ледяным тоном:
        - Над кем это ты смеешься, надо мной или над Брэдом, своим мужем, уже, к сожалению, покойным?
        Упоминание о муже подействовало на Сэнди гораздо сильнее, чем все остальное вместе взятое. Меньше всего ей хотелось осквернять память человека, который в какой-то мере тоже являлся жертвой совершенного Дэном восемь лет назад мерзкого поступка.
        - Я не смеюсь, - сухо произнесла она.
        Дэн мрачно оглядел ее с головы до ног.
        - Значит, у меня что-то с глазами… да и со слухом.
        Прикусив губу, Сэнди тоже некоторое время рассматривала Дэна, правда стараясь не встречаться с ним глазами, потом все-таки взглянула ему прямо в лицо и произнесла:
        - Послушай, я не знаю, кто и чего наговорил тебе обо мне, но готова обсудить это, если ты пообещаешь… соблюдать спокойствие.
        - Я спокоен, - процедил Дэн сквозь зубы.
        Судя по твоему тону, этого не скажешь, подумала Сэнди, но произнести предпочла другое:
        - Хорошо, тогда ответь на такой вопрос: как ты узнал о смерти Брэда?
        Решая, стоит ли отвечать, Дэн вновь смерил ее взглядом. Вернее, неспешно скользнул им по стройной фигуре, не пропуская ни единого изгиба, выпуклости или впадинки - конечно, насколько это позволял махровый банный халат. Наконец прищурившись обронил:
        - Это единственное, что тебя интересует?
        Сэнди подавила вздох. Как с Дэном сейчас трудно… А ведь было время, когда они понимали друг друга не то что с полуслова, а с одного лишь взгляда.
        - Еще мне хотелось бы услышать, что тебе вообще известно о нас с Брэдом.
        Дэн задумался. Наверное, правильнее было бы сейчас не затевать с Сэнди разговора, а продолжить поиски ее любовника. Ведь где-то же он прячется! С другой стороны, эта беседа могла пролить свет на многое, что оставалось для Дэна загадкой. Ведь последние восемь лет он вел жизнь, которая абсолютно ничем не напоминала прежнюю, ту, которая в силу ряда причин прервалась восемь лет назад. И если сейчас он согласится ответить на интересующие Сэнди вопросы, то и сам сможет рассчитывать на то, что она удовлетворит его любопытство. Конечно, это никоим образом не повлияет на решение сегодня же вышвырнуть их с любовником из поместья, но он хотя бы перестанет барахтаться в этой запутанной ситуации, как фазан в силках, и разберется, что к чему. И, возможно, узнает главный секрет: как вышло, что его отец, Брэд, женился на Сэнди?
        - Хорошо, я расскажу тебе то, что сочту нужным, - спустя минуту сухо произнес Дэн. - Но и ты должна ответить на мои вопросы.
        Если сочту нужным, подумала Сэнди и кивнула.
        - Разумеется. Можешь спрашивать. - А уж я сама решу, посвящать тебя в некоторые свои дела или нет, добавила она про себя.
        - Договорились. - Дэн зачем-то подошел к окну, посмотрел во двор, затем повернулся к Сэнди и сунул руки в карманы светлых летних брюк. - Отвечаю по порядку: о смерти Брэда я узнал случайно.

4

        Так оно в действительности и было. О том, что Брэд умер, Дэн узнал на проводившейся каждый год всемирной выставке алмазов, где принадлежавшая ему алмазодобывающая компания демонстрировала лучшие экземпляры.
        Все произошло до банальности просто. Кто-то тронул Дэна за плечо, и, обернувшись, он увидел человека, лицо которого показалось ему удивительно знакомым. Тем не менее потребовалось несколько мгновений, чтобы Дэн сообразил, кто перед ним находится.
        - Майк Бэрри? - осторожно произнес он. - Это ты, старик?

«Старик» был младше Дэна года на два и, подобно ему самому, являлся уроженцем Бристоля. Отцом Майка был Рендалл Бэрри, владелец крупной фирмы по производству стройматериалов, которые постоянно закупал большими партиями Брэд Макгрегор, отец Дэна. Будучи деловыми партнерами, Брэд и Рэндалл часто встречались и знали ближайшую родню друг друга.
        - Конечно, я! - воскликнул Майк. - Не узнал? Впрочем, немудрено. Сколько времени мы не виделись?
        - Ох, много…
        Майк продолжил что-то весело говорить, но вдруг осекся и посерьезнел.
        - Ох, что же это я, прости… Прими соболезнования. До сих пор не верится, что Брэда уже нет с нами.
        Дэн недоуменно сморщил лоб и чуть было не брякнул: какого Брэда? Но в следующую минуту его посетила смутная, вызвавшая мурашки на коже догадка.
        - Постой, - пристально взглянул он на Майка. - Что ты хочешь сказать? Какие соболезнования?
        Майк нахмурился.
        - Как, ты ничего не знаешь? Хотя… вы ведь с Брэдом, кажется, не общались. Только не подумай, что я… Словом, все это не мое дело и… - Майк умолк и вздохнул. - Что-то я запутался. Никак не думал, что именно я должен буду сообщить тебе о смерти твоего отца.
        - Значит, Брэд умер, - упавшим голосом констатировал Дэн. Его душа наполнилась горечью, а сердце так болезненно сжалось, что он даже удивился - не ожидал от себя подобной реакции.
        Отец умер.
        Хоть они не только не виделись много лет, но даже и не общались - ни по телефону, ни по почте, никак, - все равно скорбное известие не оставило Дэна равнодушным. Оказалось, что страница жизни, которую он считал давно закрытой, легла на предыдущие только сейчас.
        - Когда это произошло? - спросил он голосом, в котором будто появился песок.
        Майк замялся.
        - Точно не скажу. Я ведь сейчас не живу в Бристоле, переехал в Лондон. О случившемся знаю из телефонных разговоров со своими родителями.
        - Хорошо, - нетерпеливо прервал его Дэн. - Что именно тебе сказали?
        - Ну, похороны были недели три назад. Народу собралось немало, ведь Брэда многие знали. И еще эта нелепая история его гибели…
        Дэн вздрогнул. Затем быстро спросил:
        - Что за история? Ведь ты сказал, что Брэд умер, а теперь выясняется, что погиб?
        - Э-э, да… Несчастный случай на дороге. Ведь Брэд погиб, находясь за баранкой своего автомобиля.
        - Авария?
        - Нет. Похоже, он не справился с управлением. Подробности мне не известны, но знаешь ведь, как бывает - внезапная закупорка сосуда мозга - и все, человек съезжает в кювет… или врезается в дерево.
        Дэн машинально ответил на приветствие прошествовавшей мимо знакомой пары и вновь взглянул на Майка.
        - Брэд врезался?
        Тот медленно покачал головой.
        - Его автомобиль вильнул с трассы в сторону обрыва и рухнул на скалы. Знаешь тот участок западнее порта, где дорога почти вплотную подходит к берегу?
        Дэн задумчиво кивнул.
        - Значит, несчастный случай?
        - Конечно. Других автомобилей там не было, так что участие третьих лиц исключается. Никто не виноват.
        Никто?
        Дэн стиснул зубы. Так может думать только человек, не посвященный в некоторые подробности истории, случившейся восемь лет назад. Один лишь факт, что управляемый Брэдом автомобиль упал с обрыва, свидетельствует о многом.
        Дэну захотелось провести ладонью по лицу, но он удержался. Подобный жест в данный момент неуместен, потому что непременно привлечет чье-нибудь внимание, в первую очередь присутствующих здесь в большом количестве фоторепортеров и телеоператоров. Разумеется, кадр, на котором запечатлен пребывающий в смятении владелец крупной алмазодобывающей компании Дэн Макгрегор, для этой братии стал бы лакомым куском.
        - Сэнди тоже никого не обвиняет, - вдруг услышал он голос Майка.
        - Кто?
        - Сэнди Макгрегор, жена Брэда, - пояснил Майк.
        Уголки губ Дэна опустились. Когда он заговорил, его голос был едва слышен.
        - Разве Брэд женился?
        - Давно! Лет восемь назад. Еще при мне. То есть тогда я еще жил в Бристоле и…
        - Что ты сказал? - перебил его Дэн. - Восемь лет назад?
        - Ну да.
        - А жену зовут Сэнди? Ты ничего не путаешь?
        Майк едва заметно улыбнулся.
        - Спутать трудно. Сэнди такая красавица, что не запомнить ее невозможно. Таких красивых глаз я не видел ни у одной девушки. Вероятно, поэтому ей многие завидуют.
        - Вот как? - медленно произнес Дэн.
        Майк повел бровью.
        - Ну знаешь, как бывает: завидуют и потому сплетничают. Мало того что Сэнди красива, так вдобавок между ней и Брэдом большая разница в возрасте. Вот местные кумушки и судачат…
        Большая разница в возрасте!
        - Что говорят? - мрачнея с каждой минутой, спросил Дэн.
        - Так, всякую чушь. Разве ты не знаешь, что болтают в подобных случаях? Мол, позарилась на деньги и все такое… Обычные сплетни, я не стал бы придавать им значения.
        Потому что речь идет не о твоем отце, подумал Дэн.
        В его мозг стучалась еще одна назойливая мысль, но до поры он старался держать ее на расстоянии…
        После выставки Дэн собирался слетать на Багамы - отдохнуть, хотя бы на время выбросить из головы связанные с бизнесом мысли. Он планировал подобный отпуск последние года три. И даже сейчас, в ходе выставки алмазов, продолжал мечтать о предстоящем отдыхе. По его расчетам, впереди был примерно месяц приятного ничего неделанья. Дэн собирался использовать этот период исключительно на себя. Ему хотелось позволить себе лениться, подолгу гулять, поздно ложиться, спать до полудня, завтракать в постели и так далее в таком духе. Словом, всецело отдаться безмятежности покоя. А уж потом с новыми силами взяться за работу. - Черта с два! Я намерен оспорить завещание. Всего хорошего, мистер Кросс. Позже я к вам заеду.
        Разумеется, известие о смерти Брэда отменило все прежние планы. Вместо того чтобы отправиться на экзотические острова, Дэн поехал в родной Бристоль.
        Прибыв туда, он снял номер в гостинице и сразу же позвонил в офис принадлежавшей Брэду строительной компании. К его удивлению, выяснилось, что месяца три назад компания была продана и сейчас ею владеет другой человек.
        Поскребя в затылке, Дэн вновь взялся за телефон и вскоре выяснил, кто вел дела Брэда. Этим человеком оказался некто Кевин Кросс, адвокат.
        Вот кто введет меня в курс дела, подумал Дэн, в очередной раз набирая номер местной справочной службы. Спустя еще несколько минут он позвонил в приемную принадлежавшего Кевину Кроссу офиса.
        Там его приветствовала заученной фразой девушка с очень приятным, мелодичным голосом. Узнав имя Дэна, она попросила минутку подождать. Однако прошло всего секунд тридцать, как в трубке раздался мужской голос:
        - Здравствуйте, мистер Макгрегор. Меня зовут Кевин Кросс, я адвокат вашего отца… вернее, был им до известных трагических событий. Вы очень правильно сделали, что позвонили мне.
        - Да-да, - нетерпеливо произнес Дэн. - Надеюсь, вы прольете на упомянутые события свет, потому что мне нужно узнать как можно больше.
        - Все, что в моих силах, мистер Макгрегор, хотя ничего таинственного в случившейся с вашим отцом трагедии нет.
        У Дэна было на этот счет иное мнение, но он не стал его озвучивать. Ему хотелось не говорить, а слушать. Анализировать. Делать выводы.
        - И все-таки не могли бы вы подробнее рассказать, что произошло в тот день, - произнес он тоном, в котором не было и намека на просьбу, зато содержались все признаки приказа. Что поделаешь, за несколько последних лет Дэн привык отдавать распоряжения.
        Кевин Кросс ответил не сразу. Сначала в телефонной трубке воцарилась тишина - как показалось Дэну, надолго, а на самом деле всего на несколько мгновений - и лишь потом послышалось:
        - Вообще-то лучше бы нам пообщаться лично, а не по телефону, но раз уж вы хотите знать…
        - Хочу, - сухо подтвердил Дэн.
        Кевин Кросс понял подтекст правильно и дальше медлить не стал:
        - Разумеется, мистер Макгрегор. Несчастье произошло с вашим отцом, когда он возвращался из Ньюпорта. Полиция склоняется к мысли, что у вашего отца произошла закупорка сосуда головного мозга. В подобном состоянии никто не смог бы управлять автомобилем. Не исключено также, что ваш отец умер практически мгновенно. То есть в момент падения автомобиля с обрыва, он, возможно, уже был мертв.
        - Вы говорите о предположениях, - заметил Дэн. - Разве вскрытие не проводилось?
        Кевин Кросс слегка замялся.
        - Состояние тела было таково, что… - Он умолк, очевидно выбирая более мягкие выражения, но Дэн и так понял, в чем дело.
        - Вскрывать особо было нечего, верно?
        - В общем-то да.
        Дэн стиснул зубы. Бедняга отец, надо же, как ему не повезло.
        Затем Дэн подумал о том, что время, как и следовало ожидать, стерло все грани, скруглило острые углы и изменило чувства. Все эти годы он был зол на отца за то, что тот не поддержал его в критический момент. Что предпочел занять принципиальную позицию, вместо того чтобы просто утешить сына и попытаться помочь.
        Однако сейчас Дэн не без удивления констатировал, что его негативные эмоции будто испарились. Ведь умер отец, единственный родной человек. Есть, конечно, другие родственники, но они не в счет. У них своя жизнь, свои проблемы. Можно сказать, родне нет до него, Дэна, никакого дела.
        А Брэд… Что ж, похоже, несмотря ни на что, Дэн не утратил к нему любви. Жаль только, что он понял это лишь теперь, когда поздно проявлять какие бы то ни было эмоции.
        - Что мой отец делал в Ньюпорте? - спросил Дэн, за резкостью пряча свои истинные чувства. - И где в это время находилась его жена? Насколько мне известно, она жива-здорова, следовательно, в тот день ее не было в автомобиле отца!
        - Вы правы, миссис Макгрегор в автомобиле не было, в противном случае жертв несчастного случая оказалось бы ровно вдвое больше.
        Дэн поморщился: Кевин Кросс облек фразу в слишком обтекаемую форму, поэтому что-либо понять было трудно. Видно, придется задать наводящий вопрос.
        Дэн так и сделал.
        - Мой отец и его жена не ладили между собой?
        Вновь повисла пауза, и Дэн понял, что напал на какой-то важный след.
        - Я задал вопрос, - сдержанно напомнил он. - Учтите, рано или поздно я все равно все узнаю - от вас или от другого, не имеет значения. Но лучше получить информацию от адвоката, чем от кого-нибудь с предвзятым мнением. - А кто сказал, что у адвоката не может быть предвзятого мнения? - тут же сам себе возразил Дэн.
        Однако эта мысль не смутила его. Хорошо, он выслушает нескольких людей с предвзятым мнением, а потом отсеет половину и, возможно, обнаружит зерно истины. В данный момент у него сложилось впечатление, что разгадка случившейся с Брэдом трагедии каким-то образом связана с Ньюпортом. Не зря все произошло, когда Брэд возвращался оттуда. Дэн почти был в этом уверен.
        - Я тоже предпочел бы иметь дело с коллегой, чем с каким-нибудь досужим сплетником, - прозвучал в телефонной трубке вежливый смешок Кевина Кросса.
        Однако Дэн не поддержал этой темы, наоборот, раздраженно поморщился: похоже, Кевин Кросс готов был говорить о чем угодно, только бы не касаться главного.
        И это еще раз доказывало, что Дэн на верном пути.
        Что же понадобилось Брэду в Ньюпорте? Дэн не помнил, чтобы в прежние времена он имел там какие-либо дела. Но, разумеется, за восемь лет многое могло измениться.
        - Мистер Кросс, не нужно юлить, скажите прямо, что вам известно по поводу поездки моего отца в Ньюпорт и всего с этим связанного! - резко произнес Дэн.
        По-видимому, Кевину Кроссу не понравилось, каким тоном это было сказано, потому что ответил он довольно холодно:
        - Хорошо, если уж вам так хочется, расскажу. Думаете, это была единственная поездка в Ньюпорт? Ошибаетесь. Ваш отец ездил туда регулярно, как минимум каждый месяц. А в последнее время и чаще.
        - Та-ак, - протянул Дэн. - Может, еще скажете, зачем он туда ездил.
        - Видите ли, утверждать, конечно, не берусь, но, полагаю, у вашего отца была связь на стороне. Конкретно - в Ньюпорте.
        Несколько мгновений Дэн молчал, обдумывая информацию.
        - Связь? Не хотите ли вы сказать, что мой отец…
        - У него была любовница, - сказал Кевин Кросс. - Точнее, многие думают, что была.
        - А вы?
        - Тоже склоняюсь к этой мысли. Иначе зачем вашему отцу было так часто туда ездить? Тем более одному. Бизнеса у него там не было, так что остается единственная версия - сердечная привязанность.
        Дэн нахмурился и некоторое время тупо смотрел на противоположную ему стену гостиничного номера. Услышанное как-то не вязалось с характером Брэда. И потом, зачем ему любовница, если есть молодая красивая, по слухам, жена?
        - Возможно, я чего-то не понимаю, - медленно произнес Дэн, - но мой отец никогда не был бабником. Не в его стиле обзаводиться подружкой на стороне, когда рядом есть жена.
        В телефонной трубке прошелестел смешок, в котором присутствовали нотки снисходительности.
        - Просто вы многого не знаете…
        На мгновение стиснув зубы, Дэн отрывисто заметил:
        - Правильно. Потому и позвонил вам. А вы только что пообещали снабдить меня информацией.
        - Да-да, разумеется. Думаю, вы вправе знать все, что имеет отношение к вашему отцу… все, что известно многим из его окружения.
        Он когда-нибудь доберется до сути? - промелькнуло в голове Дэна.
        Словно подслушав, о чем он думает, Кевин Кросс произнес:
        - А может, все-таки не станем обсуждать это по телефону? Будет гораздо лучше, если мы встретимся, скажем, в моем офисе.
        - Еще успеем. Говорите сейчас, информация нужна мне немедленно.
        В конце концов адвокат со вздохом сдался:
        - Насколько я понимаю, интрижка возникла у вашего отца не на пустом месте. Почва для этого была. Ходят слухи, что Сэнди первой начала поглядывать на других мужчин.
        Сэнди!
        В мозгу Дэна снова зароились мысли, которые он старательно прогонял с того момента, когда на выставке алмазов услышал имя Сэнди из уст Майка Бэрри.
        Вот и сейчас он подумал: нет, не может быть, мало ли на свете женщин, которых зовут Сэнди! И потом, здесь Бристоль, а не Бат и не Солсбери, откуда родом Сэнди Джонсон. Нет, это не она.
        Да, правильно, так поступай и впредь, тут же донесся из глубин сознания чей-то саркастический голосок. Прячь голову в песок, это идеальный способ сохранить душевное спокойствие!
        Дэн безмолвно выругался. Все верно, сколько ни отмахивайся от проблемы, рано или поздно она вновь замаячит на горизонте.
        - Сэнди - это… - осторожно начал он вопросительным тоном.
        Поняв все с полуслова, Кевин Кросс подхватил:
        - Это жена мистера Макгрегора, вашего отца. Миссис Макгрегор.
        Дэн подавил вздох. Вновь то же самое: пояснение, которое ничего не объясняет.
        - Скажите, мистер Кросс, вам известна девичья фамилия этой особы?
        В телефонной трубке воцарилась тишина, словно Кевин Кросс задумался. Это показалось Дэну странным. По его мнению, адвокат должен был быть более осведомлен.
        - Неужели не знаете? Или вы лишь недавно начали вести дела моего отца?
        Пока Дэн задавал эти вопросы, ему вдруг пришло в голову, что он не помнит, чтобы Брэд пользовался услугами человека по имени Кевин Кросс. В следующую минуту тот подтвердил некоторые его догадки.
        - Я сотрудничаю с вашим отцом несколько последних лет, но лишь в сфере личных дел. Вопросами, связанными с бизнесом, занимались другие люди.
        - В таком случае вам и подавно должна быть известна девичья фамилия этой самой Сэнди, - быстро произнес Дэн. - Полагаю, перед вступлением в брак мой отец заключил с ней брачный договор…
        Услышав последние слова Дэна, Кевин Кросс коротко рассмеялся.
        - Ни о каком брачном договоре речи не было. Вы правы, мне известна фамилия Сэнди. Полное ее имя - Сэнди Джонсон. Но знаю я его по другим документам, не по брачному договору.
        Дэну показалось, что пол уходит у него из-под ног. Сэнди Джонсон! Сомнений не осталось - это и есть та самая Сэнди. Каким-то загадочным образом она очутилась в Бристоле в роли жены Брэда. Теперь уже вдовы.
        Если бы Дэн сейчас взглянул на себя в зеркало, то увидел бы лицо человека, потрясенного какой-то неимоверной новостью. Например, что ему подменили память и все его воспоминания относятся к жизни другого индивидуума.
        - Если хотите знать мое мнение, - продолжал тем временем Кевин Кросс, - то скажу: Сэнди Джонсон так ловко окрутила вашего отца, что у него даже мысли не возникло выдвинуть какие-то предварительные условия.
        И тут, будто наяву, в голове Дэна прозвучал голос Майка Бэрри: «Разве ты не знаешь, что болтают в подобных случаях? Мол, позарилась на деньги и тому подобное. Обычные сплетни».
        Все сходится, подумал Дэн. Сэнди интересовали лишь деньги Брэда, а не он сам. Поэтому у него и завязался роман на стороне, ведь всякому хочется душевного тепла.
        Он на миг закрыл глаза. Сэнди Джонсон вышла замуж за его отца! Свихнуться можно!
        Следом в мозгу Дэна пронеслось: мой отец обнимал ее, целовал, ложился с ней в постель. А потом, скорее всего, ей это надоело и она стала искать себе жеребца помоложе. Старая как мир история.
        - Наверное, мой отец крепко в нее влюбился, если решился на брак.
        Дэн даже не понял, что произнес эти слова вслух, пока не услышал в телефонной трубке голос Кевина Кросса:
        - Да что вы, мистер Макгрегор! Неужели верите, что ваш отец женился бы на Сэнди Джонсон, если бы та не обработала его должным образом?
        - Должным - это как? - мрачно спросил Дэн.
        - Ну мало ли у женщин хитростей! Кстати, вам следует знать, что ваш отец оставил завещание. Вы в нем тоже указаны - вам отходит поместье «Вересковый лог» и другая недвижимость. Все остальное получит Сэнди Джонсон… то есть Макгрегор, я хотел сказать, миссис Макгрегор.
        Дэн скрипнул зубами.

5

        Повесив телефонную трубку, Дэн вышел на балкон. Ему вдруг остро потребовался глоток свежего воздуха.
        Внизу расстилалась площадь, на которой за минувшие годы произошли некоторые перемены. Появился небольшой скверик со скамейками и фешенебельный ресторан на углу.
        И еще здесь появилась Сэнди, подумал Дэн, подразумевая, конечно, не площадь, а Бристоль вообще.
        Он до сих пор не мог поверить, что Сэнди стала женой его отца, Брэда.
        Дэну было известно, что Сэнди вышла замуж. Узнал он об этом случайно, примерно через год после бегства сначала из Бата, а потом и из Бристоля.
        Дэн тогда исполнял обязанности прораба на алмазных копях в Южно-Африканской Республике. Забирая в порту заказанное в Англии строительное оборудование, он встретил человека, с которым был немного знаком. Сейчас тот плавал на корабле, но прежде работал в находившемся в Бате филиале строительной компании, владельцем которой был отец Дэна. Сам Дэн в то время проходил там нечто вроде стажировки и тогда же познакомился с Сэнди, студенткой медицинского колледжа. Ее прислали на практику в местную больницу.
        Бат городок небольшой, многие в нем друг друга знают, поэтому ничего не было странного в том, что случайно встреченный в порту Кейптауна человек, сообщая Дэну новости, упомянул и о Сэнди.
        Произошло это таким образом.
        - Кстати, помнишь медсестру, с которой ты как будто одно время встречался? - произнес знакомый, весело глядя на Дэна.
        - Да, - осторожно произнес тот.
        - Так она, по слухам, выскочила замуж. Причем, говорят, очень удачно!
        Тут собеседник заметил скользнувшую по лицу Дэна тень - на самом деле тот довольно сильно переменился в лице - и обескураженно поскреб в затылке.
        - Ох, кажется, я что-то не то брякнул. Прости, дружище. Ты расстроился, да?
        Дэн с мрачным видом пожал плечами. К тому времени он уже решил предоставить Сэнди свободу. Тем не менее известие о том, что она связала судьбу с другим, больно задело его. Но в глубине души он понимал, что рано или поздно нечто подобное должно было произойти. Хотя Сэнди и клялась в вечной любви, жизнь в итоге взяла свое. Да и что винить Сэнди, когда сам он уехал. И не просто в другой город, а на край земли. К тому же оборвав все концы - за минувший год ни разу не позвонил Сэнди, не написал и не связался с ней каким-либо другим способом. Для нее он словно канул в Лету, причем сделал это сознательно. Поэтому если и может предъявлять претензии, то лишь к себе одному.
        С тех пор прошло много времени. Дэн свыкся с мыслью, что Сэнди принадлежит другому. Однако известие, что этим другим оказался Брэд, оглушило его словно обухом по голове. Да и вряд ли кто-нибудь на месте Дэна остался бы равнодушным к подобному известию: мужем твоей возлюбленной стал твой же собственный отец!
        Отношения с отцом у Дэна сложились неплохие, хотя порой и возникали сложности, в основе которых лежало извечное взаимонепонимание разных поколений - так называемая, проблема отцов и детей. Впрочем, глубокого конфликта не было. Просто порой возникали недоразумения. Будучи человеком консервативным, Брэд с излишней осторожностью воспринимал некоторые увлечения Дэна. К примеру, ему не нравилась музыка, которую тот слушал. Сам он, в силу своего возраста и времени, на который пришлась его молодость, был воспитан на творчестве группы «Битлз», современную музыку не понимал и часто вообще не считал таковой. Сочтя добрым предзнаменованием тот факт, что Сэнди назвалась полным именем, Дэн пошел в наступление. У него всегда было наготове несколько дежурных фраз, которые ничего не значили, но помогали завуалировать неловкость первых мгновений знакомства. Он пустил их в ход и уже через несколько минут - предварительно выяснив, по пути ли ему с Сэнди, - шагал рядом с ней. Оказалось, что она проходит практику почти рядом с его офисом, в центральной городской больнице. Дэн сказал, что они соседи, и отметил про себя
едва заметный сполох, озаривший синие глаза Сэнди при этом известии. Тогда, спеша ковать железо по горячему, он пригласил ее в ближайшую субботу погулять по набережной местной речушки. Сэнди не кокетничала и согласилась сразу. Несмотря на это, интуиция подсказывала Дэну, что она не из тех, кого можно с легкостью уложить в постель. И уступчивость ее следует воспринимать не как нечто само собой разумеющееся, а как знак особого внимания. То есть Дэн имел все основания считать, что понравился Сэнди.
        Это было бы еще полбеды, но вдобавок Брэд считал, что увлечение Дэна музыкой нынешних стилей способно пагубно отразиться на его если не психике, то мировоззрении и привычках точно. А ведь некоторые привычки бывают пагубными - например, пристрастие к наркотикам. Напрасно Дэн спорил, доказывая, что как раз эпоха «Битлз» характеризуется повальным увлечением марихуаной и корни терзающих Брэда опасений следует искать там, а творчество таких групп, как «Твистид Систер», не несет в себе тенденций хотя бы отдаленно напоминающих разрушительные.
        - И вообще, музыка тут ни при чем, - горячился во время споров Дэн. - Ты слушал
«Битлз», «Лед Зеппелин» и прочих, папа, но стал не наркоманом, а крупным бизнесменом. Так почему же я должен пойти по кривой дорожке? И потом, разве ты когда-нибудь видел меня с набитой сигаретой?
        - Нет, но…
        - И не увидишь! Потому что я не курю. И не колюсь, и не нюхаю. Так что успокойся, папа, твои тревоги напрасны.
        - Может быть, но компании, в которых ты бываешь…
        - Состоят в основном из моих друзей-однокурсников. А не из воров, грабителей и прочих подобных индивидов!
        Дэн хоть и кипятился, однако в глубине души понимал отца. Наверное, если бы у него самого был ребенок - выращенный и поставленный на ноги в одиночку, без жены, - он беспокоился бы о нем точно так же. Но иногда родительская тревога так допекает!
        К счастью, подобные споры происходили редко, в остальном же отношения Дэна и Брэда мало чем омрачались, хотя какие-то особенные проявления нежности в каждодневном общении и отсутствовали.
        Впрочем, все вышесказанное Дэна не так уж и волновало. У него была своя насыщенная жизнь. Он хотел стать архитектором, поэтому, окончив школу, поступил в университет. Уже со второго курса начал помогать Брэду в бизнесе.
        Так и вышло, что после третьего года обучения, во время летних каникул, выполняя поручение Брэда, Дэн отправился в Бат. Поехал туда на личном автомобиле - купленной на собственные, заработанные им деньги «хонде».
        Внешностью Дэна, как говорится, Бог не обидел. Высокий, стройный, он обладал хорошо развитой мускулатурой - потому что регулярно занимался на спортивных тренажерах в специально оборудованной в поместье «Вересковый лог» комнате, - приятным открытым лицом и выразительными карими глазами. Темные волосы предпочитал стричь коротко.
        Девушкам Дэн нравился и этим пользовался, но старался подружек не обижать. В большинстве это были студентки, экспериментировавшие в области чувственных наслаждений так же, как и он. Настоящих романов не получалось. Едва начавшись, интрижки заканчивались. Правда, до Дэна доходили слухи, что некоторые из побывавших в его постели девушек продолжают сохнуть по нему, однако сам он предпочитал искать новые впечатления.
        Брэд время от времени предупреждал Дэна о необходимости соблюдать осторожность, ведь среди девушек порой попадаются охотницы за деньгами, но он лишь кивал, не желая вдаваться в долгие разговоры.
        Приехав в Бат и поселившись в арендованной квартире, Дэн некоторое время вел привычную жизнь, то есть днем работал в филиале отцовской строительной компании, а вечера проводил в молодежных барах или кафе. Но в один прекрасный день подобное существование кончилось - он познакомился с Сэнди Джонсон.
        Произошло это не вечером в кафе или баре, а утром, на улице, по которой Дэн ходил в офис на работу. Собственно, он и шел на работу, привычно поглядывая на встречных красавиц, пока не заметил движущуюся впереди девушку. Внимание Дэна привлекла ее безупречная фигура. Стройные ноги, изящество, с которым она несла себя.
        Ускорив шаг, он сократил разделявшее его и незнакомку расстояние и некоторое время просто наблюдал за тем, как она идет. Как покачиваются ее бедра, колышется едва достигавший коленных ямок подол цветастого летнего платья, взлетают и развеваются на ветерке прямые русые волосы. Потом Дэну захотелось взглянуть на лицо девушки, и вскоре, будто на заказ, такой случай представился.
        Чуть дальше стайка ребятишек каталась на скейтбордах, выбрав для этого не самое подходящее, с точки зрения Дэна, место - тротуар, где было множество торопившихся по своим делам прохожих. Среди сорванцов находились и девчонки. Одну из них занесло на повороте, из-за чего она со всего маху врезалась в шедшую впереди Дэна девушку. В результате та шлепнулась прямо к его ногам. Девчонка же полетела в противоположную сторону, но ударилась, судя по всему, несильно - подстраховали находившиеся на ней пластиковые налокотники и наколенники. Скейтборд покатился дальше.
        - Ой, простите! - хихикнула девчонка, вскочив на ноги. - Я нечаянно. - С этими словами она бросилась догонять свой скейтборд.
        Дэн помог незнакомке. Сзади крепко подхватил ее под локоть, помог встать, и в этот момент оба наконец оказались лицом к лицу. Тут произошло то, что и должно было произойти: их взгляды встретились.
        Дэн зачарованно застыл. То ли выдалась какая-то особенная минутка, то ли еще что, но синие глаза незнакомки показались ему сказочно прекрасными. Он мог бы поклясться, что никогда в жизни не видел таких красивых глаз. Они будто принадлежали какому-то неземному существу. Их взгляд был внимателен, но в то же время в нем присутствовала немного смущенная улыбка. Вероятно, из-за неожиданного падения на виду у всех незнакомка чувствовала себя неловко.
        - Благодарю, - произнесла она, покосившись на руку Дэна.
        Только тогда он сообразил, что все еще продолжает держать незнакомку под локоть.
        - К вашим услугам. - Дэн сам поморщился, услышав себя. Откуда взялась эта пропахшая нафталином фраза? Да еще прозвучала так неестественно, по-книжному. Что подумает о нем эта девушка? Интересно, как ее зовут. Ну-ка соберись, сказал себе Дэн. Растерялся, будто никогда ни с кем не знакомился! Опустив руку, он негромко продолжил: - Рад, что оказался рядом в нужную минуту. - Потом, выдержав короткую паузу, добавил: - Я Дэн Макгрегор, а тебя как зовут?
        Прежде чем ответить, прекрасная незнакомка украдкой скользнула по Дэну взглядом и, наверное, ей понравилось увиденное, потому что она сказала:
        - Сэнди. - Затем, минутку подумав, решила присовокупить фамилию: - Сэнди Джонсон.

6

        После первой же прогулки, проводив Сэнди до общежития медицинских работников, а потом прилетев в свою арендованную квартиру будто на крыльях, Дэн понял, что влюбился. Ему хотелось петь от счастья и одновременно плакать от умиления. Последнее было настолько ему не свойственно, что он поначалу растерялся, а потом встревожился, не случилось ли у него чего с головой.
        И все же какое-то шестое чувство подсказывало ему, что он не только находится в здравом уме, но и вытащил счастливый билет: такой девушки, как Сэнди, ему больше не найти нигде и никогда. Дело было даже не в ее внешности, которая, кстати, не была такой уж яркой - правда, за исключением удивительных синих глаз. Просто Сэнди была особенная, не такая, как девушки, с которыми Дэн знался до встречи с ней. С Дэном она держалась абсолютно естественно, как будто он и не был сыном состоятельного человека и не собирался в перспективе стать крупным бизнесменом. Наверное, точно так же непринужденно Сэнди общалась с сокурсниками своего медицинского колледжа.
        Ее искренность подкупала Дэна больше всего. Впрочем, не последнюю роль играло также очарование Сэнди, а еще свежесть, словно источаемая порами ее восхитительной бархатистой кожи.
        От всего вместе взятого у Дэна сладко замирало сердце, кружилась голова, а в душе возникало предчувствие приближения чего-то светлого и в то же время важного. Дэн грезил о своей Сэнди, - он уже считал ее своей! - мечтал о ней во сне и наяву.
        Они начали встречаться регулярно.
        Уже во время второго свидания Дэну захотелось чего-то большего, чем простые прогулки под луной… хотя, с другой стороны, он готов был бродить так вечно, только бы рядом была Сэнди. Порой Дэн сам себя не понимал.
        Происходило это, скорее всего, потому, что прежние истории с девушками всегда окрашивала ярко выраженная чувственность. С Сэнди же все было иначе. То есть - что лукавить - Дэн не просто хотел ее, а жаждал всеми фибрами души и тела, но, кроме того, ему было интересно с ней разговаривать. Само по себе это являлось для него чем-то необычным. К тому же Сэнди обладала чувством юмора - качество, с которым Дэну редко приходилось сталкиваться при общении со своими мимолетными подружками. Но вместе с тем Сэнди была очень нежной, хрупкой, ласковой.
        Во время одного из откровенных разговоров она призналась, что еще никогда не была с мужчиной.
        Уловив в ее тоне смущение, Дэн попытался осторожно выяснить, в чем кроется его причина. Сэнди ответила, что в нынешние времена смешно оставаться девственницей в девятнадцать лет. А затем, будто оправдываясь, пояснила, что решила подарить невинность только любимому человеку.
        Услышав это, Дэн прерывисто вздохнул. Где-то глубоко в области бедер у него разлилось тепло. Многое он отдал бы за то, чтобы оказаться в роли возлюбленного Сэнди.
        Позже Дэн много размышлял и о том разговоре, и о знакомстве с Сэнди вообще. Она словно понемногу меняла его мировоззрение. Да и на нее саму он сейчас смотрел совсем не так, как в день знакомства. Наверное, странно, но эти перемены были ему приятны. Потому что он любил Сэнди.
        Мало-помалу у Дэна возник такой план: он признается Сэнди в любви и, если она не отвергнет его, попросит подождать, пока у него закончится учеба и начнутся серьезные дела в строительной компании отца, а потом они поженятся. Некоторые наблюдения подсказывали Дэну, что, скорее всего, Сэнди согласится с его просьбой. Иногда она смотрела на него так, как будто ждала, когда он сделает шаг в направлении большего сближения.
        Но Дэн сдерживал желания. Возникшие в отношении Сэнди серьезные намерения не позволяли ему торопить события. Он хотел насладиться своей любовью медленно и сполна.
        Правда, существовало одно обстоятельство, которое изрядно действовало на нервы как Сэнди, так и Дэну. Дело в том, что у нее был еще один ухажер - из разряда тех, от которых хочется поскорее отвязаться. Дэн встречал его и возле больницы, где Сэнди проходила практику, и возле общежития, где она жила, но не думал, что этот противник способен всерьез с ним тягаться.
        Действительно, на стороне Дэна были все преимущества: хорошая внешность, неплохое финансовое положение, перспектива карьерного роста и создания собственного бизнеса. А Микки Троттер - так звали другого ухажера Сэнди - работал таксистом, и вряд ли ему когда-нибудь в будущем грозила смена рода занятий. К тому же наружность Микки оставляла, мягко говоря, желать лучшего, но сам он, скорее всего, ею гордился. Да и некоторым девушкам она, наверное, понравилась бы - тем, кто любит бугры мышц, мощный загривок и жесткий взгляд. Микки всем этим обладал, но был у него и минус - маленький рост. Из-за этого накачанный Микки казался квадратным. По сравнению с ним Дэн, у которого с мышцами тоже все было в порядке, выглядел греческим атлетом.
        Познакомились Сэнди и Микки в больнице, куда тот обратился по пустяковому поводу. Сэнди тогда еще только недавно приехала в Бат, у нее был третий или четвертый день практики. С Микки она разговаривала приветливо - как и со всеми прочими, - но он, вероятно, усмотрел в этом признаки какой-то особенной благосклонности, потому что начал подкарауливать ее в конце рабочего дня у выхода из больницы. Сэнди отшучивалась, мягко намекая, что не имеет намерений заводить с Микки какие бы то ни было отношения, но он отказывался ее понимать.
        Время от времени Дэн видел Микки сидящим за баранкой такси напротив входа в больницу, когда сам заезжал за Сэнди на своей «хонде». Один раз между ним и Микки возникла словесная перепалка. Микки выражал недовольство по поводу того, что
«всякие чужаки» отбивают у местных парней девчонок. На это Дэн вполне резонно заметил, что Сэнди, во-первых, сама находится в Бате временно, а во-вторых, с кем встречаться, зависит от нее одной.
        С последним Микки не согласился. Сказал, что сам выбирает подружку, а той остается лишь подчиниться его решению… ради своей же пользы.
        Тут из больницы выпорхнула Сэнди, чтобы затем прямиком направиться к Дэну. По Микки она только скользнула взглядом. Дэн видел, как тот переменился в лице.
        На следующий день его ждал сюрприз. Когда по окончании работы он покинул офис и направился к своему автомобилю с намерением двинуться к больнице за Сэнди, дорогу ему перегородил все тот же Микки Троттер.
        На вопрос, что ему нужно, Микки зло процедил:
        - Или ты оставишь девчонку в покое, или я прямо сейчас вышибу из твоей башки мозги!
        Дэн на миг задумался. В вестибюле офиса дежурил дюжий охранник, но ввязывать в личный конфликт посторонних не хотелось. И потом Дэн сам был парень крепкий. Зачем столько времени проводить за занятиями на спортивных тренажерах, если в нужную минуту не сможешь постоять за себя?
        В упор глядя на Микки, Дэн усмехнулся.
        - Вышибешь? Что ж, попробуй.
        Тот, похоже, ожидал иного, потому что в его глазах промелькнуло удивление.
        Неужели он надеялся, что я испугаюсь? - в свою очередь недоуменно подумал Дэн.
        - Парень, не выводи меня! - сердито крикнул Микки. - Я не хочу тебя калечить. Просто перестань встречаться с Сэнди, и, обещаю, больше ты меня не увидишь!
        Что он такое несет? - промелькнуло в голове Дэна. Похоже, парень туп как пробка.
        Ему тоже не хотелось драться - выяснение отношений подобным образом осталось в далеком детстве, - но, похоже, мордобоя не миновать. Главное, чтобы обошлось без переломов и прочих тяжких…
        Додумать Дэну не удалось - Микки неожиданно нанес ему удар по скуле, тем самым мгновенно прервав размышления и мобилизовав для достойного ответа.
        Дэн и сам не успел сообразить, что к чему, а мозг уже послал его кулак вперед, прямехонько в солнечное сплетение Микки. Тот был открыт и не ожидал удара - точь-в-точь как мгновение назад сам Дэн, - поэтому получил сполна. Резко выдохнув, он согнулся пополам, на секунду застыл и вдруг рухнул на асфальт.
        - Эй, что происходит?! - услышал Дэн.
        Подняв голову, он увидел сбегавшего по ступенькам крыльца охранника.
        - Ничего особенного, Ник. Парень настойчиво искал кого-то, кто вправил бы ему мозги, пришлось мне взять эту работенку на себя.
        - Но он тебе врезал? - Ник с беспокойством вглядывался в лицо Дэна. - Конечно, вон какая отметина!
        Дэн потрогал скулу, потом шагнул к своей «хонде» и наклонился к зеркалу заднего вида.
        - Подумаешь, красное пятно.
        - Завтра там будет синяк.
        - Ничего, как-нибудь переживу, - отмахнулся Дэн. Затем покосился на Микки, который начал подавать признаки жизни: застонал и слегка пошевелился. - Мне пора ехать, а ты помоги этому герою добраться до автомобиля, ладно? Вон его такси стоит.
        Ник с сомнением посмотрел на Микки.
        - Может «скорую» ему вызвать?
        Пожав плечами, Дэн сначала буркнул что-то наподобие «делай, что хочешь», но затем в его глазах промелькнула какая-то мысль и он добавил:
        - Не нужно «скорой». Врачи зафиксируют побои, а потом этот субчик, чего доброго, подаст на меня в суд, хотя сам ко мне пристал, я его не трогал. Так что обойдется он без «скорой», понятно?
        Эх, знал бы тогда Дэн, чем обернется конфликт с Микки Троттером, уж он бы…
        А впрочем, что он сделал бы? Отступил в сторону? Бросил бы Сэнди и удрал в Бристоль, к отцу под крылышко?
        Нет. Ничего подобного он не совершил бы. Бросить Сэнди для него было немыслимо, во всяком случае тогда. Она являлась центром его существования. Он не мог без нее как без воздуха…
        И все же, произнеся слово «суд», Дэн даже не подозревал, как близко подобрался к истине. На самом деле он просто не верил, что нечто подобное может иметь отношение к нему. К нему, Дэну Макгрегору!
        Какая чушь…
        Усевшись за баранку своей «хонды» и вырулив с площадки перед офисом на проезжую часть, Дэн тут же забыл о существовании Микки. Его ждала встреча с Сэнди. Дэн едва не задохнулся от счастья. На одно безумное мгновение ему даже захотелось прыгнуть в автомобиль, вернуться к офису и продолжить поединок с Микки.
        Увидев уже начавшее наливаться багровым оттенком красное пятно на скуле Дэна, она всплеснула руками.
        - Это еще что такое? Ты с кем-то подрался?
        Он усмехнулся.
        - С Микки Троттером. Только что. Он подкарауливал меня возле нашего офиса.
        Дэн вкратце рассказал о происшествии, причем в его изложении события выглядели довольно смешно, но Сэнди даже не улыбнулась. Выслушав Дэна, она поднялась на цыпочки и нежно поцеловала его в то место на скуле, к которому приложился кулак соперника.
        Назавтра была суббота, день, когда они обычно отправлялись куда-нибудь ужинать. На ближайшей дорожной развязке Дэн повернул свою «хонду» в направлении загородной трассы.
        Дэн подкатил к общежитию Сэнди, и она выпорхнула к нему в миленьком ситцевом платье, белых босоножках и с распущенными волосами. На ее лице цвела застенчивая улыбка, удивительные синие глаза будто излучали сияние. Дэн взглянул на нее, и у него перехватило дыхание: она выглядела как принцесса. Никогда еще ему не доводилось встречать подобного сочетания трогательности и элегантности.
        Он знал, что Сэнди смущает существующая между ними разница положений, ведь она происходила из небогатой семьи, ее родители содержали небольшой магазинчик канцелярских принадлежностей. Однако, по мнению Дэна, Сэнди сама представляла собой драгоценность, так что не известно еще, кто из них двоих обладал большим состоянием.
        - Здравствуй, - тихо произнес он, наклоняясь, чтобы поцеловать Сэнди в щеку.
        Однако она в последний момент повернулась так, чтобы встретились их губы.
        До того у них уже было несколько настоящих поцелуев, но чтобы Сэнди сама проявила инициативу, такого еще не случалось. Неудивительно, что этот маленький эпизод произвел на Дэна большое впечатление. И хотя поцелуй получился коротким, Дэн посмотрел на Сэнди с восторгом, когда она отстранилась.
        Слегка зардевшись, она опустила ресницы.
        Несколькими минутами позже, когда они, сидя в автомобиле, уже катили в ресторан, Сэнди вдруг спросила:
        - Скажи, тебе очень хочется есть?
        Ему хотелось одного - находиться рядом с ней, смотреть в ее глаза, ощущать тепло ее тела, аромат кожи, волос и едва уловимый запах цветочных духов.
        Он качнул головой.
        - Вообще не хочется.
        Сэнди едва заметно улыбнулась.
        - Зачем же мы едем в ресторан?
        В ее синих глазах можно утонуть, подумал Дэн и тут же, спохватившись, перевел взгляд на дорогу. Недоставало еще укокошить любимую девушку!
        Любимую…
        Взгляд Дэна сам собой устремился к глазам Сэнди. Но сейчас он был настороже, поэтому заставил себя сосредоточиться на вождении автомобиля.
        - Дэ-эн! - позвала Сэнди.
        - Да?
        - Я спрашиваю: зачем мы едем в ресторан, если ты не голоден?
        Он пожал плечами.
        - Потому что тебе нужно перекусить.
        - С чего ты взял? - повела Сэнди бровью.
        - Ну… ведь это естественно. Сейчас вечер, у тебя наверняка пробудился аппетит и…
        - Что верно, то верно, - каким-то загадочным тоном обронила Сэнди.
        Затем она сделала нечто если не странное, то необычное уж точно: медленно провела пальцем по бедру Дэна, от колена вверх.
        Мгновенно охваченный волшебным трепетом, он на секунду замер, потом все-таки перевел взгляд с дороги на Сэнди. У него было такое чувство, будто ее палец оставил за собой пылающий след.
        - Поедем куда-нибудь за город, - сказала Сэнди, неотрывно глядя на него, с такими нотками в голосе, которых Дэн еще никогда у нее не слышал. Не исключено, что они были незнакомы и ей самой.
        Тем не менее Дэн знал, что означают эти бархатистые обертона, потому что они не раз звучали в голосах других девушек - мимолетных подружек, с которыми он занимался сексом.
        - Хочу, чтобы были только я и ты, - шепнула Сэнди. - И больше никого. Как тогда, на речке, помнишь?
        Еще бы Дэн не помнил - тогда он впервые поцеловал Сэнди как женщину.
        Сейчас она ждала ответа, но он в сомнении медлил, хотя чувствовал, как с каждым мгновением усиливается пульсация в интимном участке между бедер. Эта реакция была вполне естественна и имела в своей основе две причины: воспоминание о том, как во время поцелуя Дэн прикоснулся, пусть через платье и лифчик, к груди Сэнди, и обещание блаженства, сквозившее сейчас в ее голосе.
        - Ты… точно решила? - наконец спросил он, мимоходом удивившись тому, каким хриплым вдруг стал его собственный голос.
        Сэнди ничего не сказала, просто на мгновение распластала по бедру Дэна горячую ладонь.
        Он судорожно втянул воздух сквозь стиснутые зубы, зажмурился, но в то же мгновение опомнился, открыл глаза - как раз вовремя, чтобы заметить обгонявший их «форд».

7

        Они приехали к живописной излучине речки и расположились на берегу прямо среди высокой густой травы, которая даже не догадывалась о существовании на свете сенокосилки.
        - Извини, у меня в автомобиле нет ничего такого… наподобие покрывала, - отрывисто произнес Дэн, обнимая Сэнди. - Я не знал, что у нас сегодня будет пикник.
        Она прижала пальцы к его губам.
        - Молчи, не нужно ничего говорить. - Потом, чуть отодвинувшись от Дэна, но не сводя с него глаз, стянула через голову платье. - Хочу стать твоей. Здесь и сейчас.
        Сердце Дэна на миг словно замерло.
        - Сэнди! - выдохнул он. - Я люблю тебя.
        С тихим стоном она потянулась к нему.
        - И я! Я так тебя люблю!
        Услышав это, Дэн прижал ее к своей груди и они слились в поцелуе…
        Тем тихим летним вечером Сэнди отдала Дэну свою невинность, и он взял ее с благодарностью и с самыми незабываемыми ощущениями в жизни.
        Позже, когда они лежали рядом на прохладной упругой траве, Дэн негромко произнес:
        - Знаешь, чего мне хочется больше всего на свете? Чтобы мы с тобой поженились и жили долго и счастливо.
        Сэнди медленно улыбнулась, глядя куда-то вверх, сквозь крону клена.
        - Да. Хорошо бы… А дети? Хотел бы ты иметь детей?
        Дэн помедлил.
        - Честно говоря, не думал об этом, но сейчас, когда ты сказала… Конечно, мне хочется, чтобы у нас было все, в том числе и дети.
        Он взглянул на Сэнди, ожидая какого-то продолжения, но она лишь мечтательно вздохнула. Потом повернулась к Дэну, прильнула к нему всем телом и немного смущенно, запинаясь, прошептала:
        - Не знаю, можно ли это говорить, но… я хочу еще раз испытать то же самое… что было только что…
        - Сэнди! - вновь восторженно воскликнул Дэн.
        И они вновь сплелись в объятиях…
        Лишь глубокой ночью «хонда» вновь подкатила к общежитию медицинских работников. Дэн приглашал Сэнди к себе, в свою арендуемую квартиру, но она, поблагодарив, отказалась. Не хотела, чтобы пошли сплетни или что-то вроде того. А еще призналась, что, мол, из обыкновенного суеверия опасается проводить с Дэном ночь под одной крышей до того, как между ними все окончательно сладится. Дэн сообразил, что она имеет в виду: пока они не поженятся. Отъезжая от общежития, за дверями которого скрылась Сэнди - после нескольких прощальных поцелуев и обещания все же устроить завтра совместный ужин, - Дэн испытывал легкое головокружение. Его тело до сих пор не покинула сладкая истома, средоточие которой находилось в области бедер. В голове вертелась мысль, от которой пело сердце: теперь Сэнди моя! Она принадлежит мне!
        Что ж, это он понимал. Ему самому не хотелось спугнуть свое счастье.
        Остановившись у своего дома, Дэн почувствовал, что не сможет заставить себя подняться в квартиру. Оказаться в четырех стенах, когда душа полна любви и предвкушения счастья, - которое наступит очень скоро! - было немыслимо. Ему хотелось свежего воздуха, простора, уединения. Он должен был собраться с мыслями, определиться со следующими шагами, придумать, как сообщить отцу о решении жениться на девушке, которая происходит из семьи скромного достатка. Да мало ли о чем еще нужно было поразмыслить! Кретин! - зло подумал Дэн, разворачивая «хонду» в обратном направлении. При этом он даже толком не знал, кого подразумевает - Микки или себя.
        Поэтому, достигнув нужного перекрестка, Дэн свернул в том же направлении, откуда они с Сэнди недавно приехали, и снова умчался за город. Он и сам точно не знал, куда едет. Скорее всего, к берегу, где после их с Сэнди любви остался пятачок примятой травы.
        Но достичь того участка ему не удалось.
        Вообще-то он обратил внимание на то, что сзади движутся какие-то автомобили, но не придал этому значения. Для того и трасса, чтобы по ней ездить. Всполошился он только тогда, когда водители тех автомобилей начали вести себя странно. Вернее, поначалу не всполошился, а лишь удивился - дескать, что еще за фокусы? Это когда один автомобиль, увеличив скорость, обогнал Дэна и пошел впереди, едва не касаясь своим багажником бампера «хонды». Пока Дэн рассматривал нахала, пока думал, как в такой ситуации следует поступить, сзади возник другой автомобиль. Этот, наоборот, своим бампером норовил уткнуться в багажник «хонды».
        - Что за дьявол! - успел пробормотать Дэн и в этот момент заметил сбоку, на соседней полосе, третий автомобиль.
        Его водитель повернул голову и смерил Дэна взглядом.
        Лицо показалось Дэну знакомым, но в темноте было плохо видно. Лишь спустя минуту, когда он присмотрелся пристальнее, он понял, что это Микки Троттер.
        В ту же минуту он осознал, что появление этих автомобилей не случайно и в тиски они его зажали неспроста.
        Похоже, Микки желает взять реванш за вчерашний нокаут, подумал Дэн.
        Не успела эта мысль пронестись в его голове, как он заметил, что Микки знаками просит его опустить стекло.
        Хочет прямо на ходу затеять переговоры?
        Дэн отключил климат-контроль и опустил стекло.
        - Съезжай на грунтовку! - крикнул Микки, махнув рукой куда-то вперед.
        Дэн вспомнил, что здесь действительно есть заросшая травой заброшенная дорога, ведущая к реке и закачивающаяся прямо на обрывистом берегу. Внизу было нечто наподобие открытого карьера, где когда-то добывали мел.
        Что они задумали? - тревожно промчалось в мозгу Дэна.
        В этот момент Микки крикнул:
        - Потолкуем о Сэнди!
        Так и знал, подумал Дэн. Следили они за нами, что ли? Вряд ли. Скорее всего, дежурили возле моего дома. Я просто не обратил на них внимания.
        - Нет! - крикнул он в ответ. - Не поеду. Завтра поговорим, в городе!
        Услышав это, Микки зло сверкнул глазами, затем поднес к уху сотовый телефон и что-то произнес. Почти в ту же минуту движущийся сзади автомобиль ударил «хонду» в багажник.
        - Эй! - сердито воскликнул Дэн. - Полегче!
        - Сворачивай! - донеслось сбоку.
        Дэн поднял и показал Микки «неприличный» средний палец. Но тут случилось нечто неожиданное: он сам боднул бампером багажник автомобиля, шедшего впереди. Причем ничего для этого не предпринимая.
        Он снизил скорость! - скрипнул зубами Дэн, подразумевая маячившего впереди водителя.
        Тот то и дело оглядывался.
        Вскоре Микки тоже начал теснить его, и он понял, что хочешь не хочешь, а придется подчиниться.
        Так, всей кавалькадой, они и подкатили к обрыву. Дэн остался сидеть на месте, остальные трое вышли из машин и окружили «хонду». Микки наклонился к окошку, и только сейчас Дэн понял, что тот навеселе: от него пахнуло пивным перегаром.
        - Попался, ублюдок! - криво усмехнулся Микки. - Небось дрожишь? Пора штаны менять?
        Дэн промолчал. Не имело смысла отвечать на грубость, это ни к чему бы не привело.
        Микки пнул ногой шину «хонды».
        - Конечно, мы могли бы вытащить тебя из твоей колымаги и превратить в отбивную… - Умолкнув посреди фразы, он несколько секунд мрачно сопел, потом продолжил, цедя сквозь зубы по слову: - Но ты же оклемаешься! И продолжишь волочиться за Сэнди. - Микки окинул Дэна взглядом. - Короче, чтобы не рассусоливать, есть предложение. Ведь ты просто так из нашего города не уедешь, верно?
        Дэн едва заметно усмехнулся.
        - Угадал.
        Микки кивнул.
        - Ясное дело. Но тебе здесь не место. Поэтому предлагаю испытать судьбу. Тут как раз удобное место. Идея такая: отъедем ярдов на двести, развернемся и погоним к обрыву. Кто успеет притормозить, тот берет Сэнди себе. Ясно?
        Дэн бросил на него взгляд.
        - Это самоубийство. Не боишься умереть?
        Микки осклабился.
        - Почему ты решил, что это грозит именно мне?
        - В такие моменты решаю не я, - пожал плечами Дэн. - И не ты.
        - Ну да, ну да… Лично я уверен, что в речку лететь тебе. Но даже если мне… что ж, значит, судьба такая. Это будет доказательство, что я… что Сэнди… - Микки вновь умолк и провел ладонью по лицу, словно пытаясь согнать хмель. - Она потом поймет, кто ее любил по-настоящему. Так что, слабо тебе поиграть со мной в рулетку?
        Дэн с минуту молчал, прикидывая способы выпутаться из ситуации, но все они были рискованными, полной гарантии не давали.
        - А если я откажусь? - наконец произнес он.
        Двое приятелей Микки нестройно рассмеялись.
        - Говорил я, что он сдрейфит! - хмыкнул один, здоровый детина в футболке с неровно обрезанными рукавами.
        - Откажись, - кивнул Микки. - И тогда у тебя не останется выбора.
        - Почему?
        Не успев произнести слово, Дэн краем глаза заметил какой-то блеск и в следующую секунду понял, что это такое - свет фар, отразившийся от поверхности появившегося в руке верзилы пистолета.
        - Видишь? - мрачно усмехнулся Микки. - Если согласишься с моим условием, у тебя будет шанс выжить и получить Сэнди. Если откажешься - умрешь.
        Дэн стиснул зубы.
        - Тебе-то что за радость умереть с мыслью, что все достанется мне?
        Ответ последовал сразу. Слегка покачнувшись и упершись ладонью в крышу «хонды», Микки сипло произнес:
        - Верно, радости никакой, но без Сэнди мне не жить. Запала, ведьма, в душу, ничем не вытравишь. Порой ненавижу ее за это… - Он вдруг грохнул кулаком по крыше
«хонды», заставив Дэна вздрогнуть от неожиданности. - Но еще меньше радости знать, что она обнимает другого, а я не в состоянии ей помешать! - После короткой паузы Микки добавил: - Поэтому я решил, что один из нас должен уйти. А оставшийся возьмет себе Сэнди. Понятно?
        Под тяжелым взглядом Микки, ощущая запах пивного перегара, Дэн чувствовал себя очень неуютно. Все это представляло собой полную противоположность блаженству, которое он совсем недавно испытал, лежа на речном берегу в траве и держа в объятиях Сэнди.
        - Понятно? - с нажимом повторил Микки.
        Дэн покосился на верзилу с пистолетом.
        - Не совсем. Почему бы вам просто не прикончить меня здесь - и все?
        - И прикончим, не сомневайся! - угрожающе поднял пистолет приятель Микки.
        Но тот взглянул на него предупреждающе.
        - Погоди, Фред.
        - Что «погоди», он дело говорит!
        От Фреда тоже несло пивом. Похоже, нынешним вечером все они - Микки, Фред и третий - опустошили не одну бутылку, ожидая, когда Дэн подъедет к своему дому.
        Микки недовольно скривился.
        - Какое еще дело?
        - Насчет того, чтобы его прикончить. По-моему, не очень хорошо ты придумал с этим соревнованием. Как-то неконкретно. Я бы парня пришил, а девчонку взял себе - и дело с концом. Просто и понятно. А то соревнование какое-то. Еще и впрямь в речку полетишь!
        - Не твое дело! - зло крикнул Микки. - Как судьба распорядится, так и будет!
        В глазах Фреда отразилось недоумение.
        - Ты так веришь в судьбу?
        - Да! - Несколько мгновений Микки сверлил Фреда взглядом. - И потом, если его прикончить, начнут искать того, кто это сделал, и выйдут на нас. А я в тюрьму не хочу. Если же он полетит с обрыва, все решат, будто это несчастный случай или самоубийство.
        В ходе разговора Дэн вертел головой, переводя взгляд с Микки на Фреда и обратно. Его не покидало чувство, что он то ли спит и видит дурной сон, то ли каким-то чудом превратился в киногероя - персонажа триллера. Но его мозг продолжал работать параллельно с происходящим, ища выход из кошмарной ситуации.
        Когда в ведущейся через его голову беседе наступила пауза, Дэн произнес:
        - Если вам нет смысла меня убивать, зачем вы приволокли сюда пушку? - Он кивнул на находившийся в руке Фреда пистолет. - И вообще, как вы заставите меня принять участие в этом дурацком соревновании? Вот я сейчас развернусь и уеду. И черта с два вы меня остановите!
        Фред и Микки переглянулись, последний открыл рот, чтобы что-то сказать, но тут откуда-то сзади донесся голос третьего приятеля:
        - Сейчас я в твоей колымаге шины проколю, и посмотрим, далеко ли ты уедешь!
        Дэн усмехнулся, хотя ему сейчас было не до веселья.
        - Проколи, - сказал он, не оборачиваясь. - И тогда мне не на чем будет ехать к обрыву. Или одолжишь свое авто? Что ж, в таком случае я с удовольствием его угроблю.
        - Ну, ты… - начал было третий, но его перебил Микки.
        - Мы не станем прокалывать шины, но и ты, парень, никуда не уедешь. Как ни верти, а придется тебе принять мое предложение.
        Дэн насторожился.
        - Это почему?
        Окинув его презрительным взглядом, Микки процедил:
        - Ты ведь не хочешь, чтобы с Сэнди что-то случилось, верно? Вот и веди себя хорошо, иначе мы вынуждены будем заняться ею.
        Дэн похолодел.
        - Подонок! И ты еще говоришь, что любишь ее!
        Микки пожал плечами.
        - Не только люблю, но и считаю своей, поэтому могу делать с ней все, что захочу.
        - Мразь… - выдохнул Дэн, так крепко стиснув баранку, что онемели пальцы.
        Несколько мгновений он сидел, борясь со вспышкой бешенства. Воображение рисовало отвратительные картины того, что способны сделать с Сэнди Микки и его приятели. Потом в мозгу проплыло: похоже, есть лишь один способ отвязаться от Микки - согласиться с его дурацким предложением.
        - Ладно! - услышал он собственный гневный голос. - Если так, значит так. Прыгай в свое авто, поехали!
        Микки вновь стукнул кулаком по крыше «хонды».
        - Поехали! Вернемся к трассе, а оттуда с разгону к обрыву!

8

        Дальнейшие события развивались быстро, а их исход, наверное, был предопределен изначально, потому что из двоих соревнующихся навеселе был Микки.
        Надо сказать, что Дэн и не собирался выпрыгивать из автомобиля, достигнув края обрыва. Еще чего недоставало! Микки это придумал, пусть сам и выпрыгивает. И потом, не разбивать же из-за чьей-то идиотской прихоти «хонду» - первый, купленный на собственные заработанные деньги автомобиль!
        Все эти мысли вертелись в голове Дэна, пока он - в сопровождении катящего рядом Микки - не добрался до трассы. Тут у него возникло искушение махнуть на все рукой и умчаться в город, прямо к общежитию медицинских работников, забрать Сэнди и отвезти к себе, чтобы никто не посмел даже пальцем ее тронуть.
        Но потом ему подумалось, что Сэнди может возразить против подобных действий. Ведь не захотела же она сегодня отправиться к нему ночевать. Да и не давала Сэнди пока слова стать его женой. Так что, придумывая подобный план, он, наверное, поступает чересчур самонадеянно. Совместная жизнь с Сэнди еще требовала обсуждения.
        - Дьявол бы тебя побрал! - пробормотал Дэн, развернувшись и наблюдая за тем, как то же самое делает Микки.
        Намертво вцепившись в баранку, они с минуту испепеляли друг друга взглядами, а вокруг оседала поднятая колесами пыль.
        - Давай! - хрипло крикнул наконец Микки.
        В то же мгновение, почти одновременно, они рванули вперед.
        Сначала их автомобили двигались бок о бок, но вскоре разошлись. Вероятно, оба - и Дэн, и Микки - одновременно подумали о том, что у обрыва им понадобится дополнительное пространство для маневра. Только сам маневр представлялся им по-разному, и через минуту это подтвердили дальнейшие события.
        Все произошло очень быстро. Оба автомобиля вылетели к берегу, но Дэн ударил по тормозам, а Микки, распахнув дверцу, вывалился наружу. Но не полностью. Вероятно, в последний момент он за что-то зацепился ногой, потому что, сорвавшись с обрыва, автомобиль увлек его за собой. Долю секунды в ночном воздухе висел неистовый крик, затем он резко оборвался и наступила тишина. Правда, продолжалась она недолго. Дэн успел увидеть метнувшихся к обрыву приятелей Микки, потом грянул взрыв, и снизу, от места падения автомобиля, поднялся огромный огненный шар. В его отсветах были видны искаженные изумлением лица Фреда и его приятеля.
        Все кончено, подумал Дэн. Затем, высунувшись из окошка, он крикнул:
        - Эй, я уговор выполнил, теперь уезжаю!
        Приятели Микки обернулись.
        - Ты должен был выпрыгнуть, а не тормозить! - заорал Фред.
        - Я никому ничего не должен! - в свою очередь гневно крикнул Дэн.
        Услышав это, Фред бросился к нему.
        Разумеется, Дэн не стал его дожидаться. Все это и без того зашло слишком далеко. Развернувшись так быстро, что земля полетела из-под колес, он помчался к трассе.
        Боже, какое счастье, что у моей «хонды» хорошие тормоза! - звенело в его мозгу. Иначе не известно, чем бы все это сумасшествие закончилось.
        Но вскоре выяснилось, что до конца еще далеко. На подъезде к городу сзади замелькали фары двух автомобилей. Дэну не нужно было объяснять, кто в них находится. Разумеется, это Фред с приятелем рванули в погоню. Ведь в их понимании во всем случившемся виноват был не зачинщик - то есть Микки, - а Дэн.
        - Проклятье! - процедил Дэн, поглядывая в зеркало заднего вида.
        Но он не растерялся. Зачем, если рядом город, который удалось неплохо изучить?
        Хотите погоняться, ребята? - мрачно усмехнулся Дэн. Что ж, я вам это устрою.
        Ему действительно удалось избавиться от погони. Кружа по городским улицам, он уже поздравлял себя с победой… но его ждало разочарование.
        Как ни странно, Дэн не учел одного простенького обстоятельства - дружки Микки знали его адрес. В круговерти событий дня он как-то упустил данный факт из виду.
        Впрочем, до своего дома Дэн добрался без приключений. Остановился перед подъездом, вышел из автомобиля. Только дверцу, к счастью, не успел захлопнуть. Если бы сделал это, дальнейшая его жизнь наверняка сложилась бы иначе. Но он помедлил, оставив руку на дверце и оглядывая пустынный скудно освещенный двор, и тем самым, возможно, спас себя от больших неприятностей, не исключено даже, что от смерти.
        Глаза Дэна быстро освоились с полумраком, и тогда он заметил крупную темную фигуру, прятавшуюся за стволом одного из росших возле подъезда тисов. Затем, почти в ту же секунду, различил второй силуэт.
        Сердце Дэна ёкнуло, и он вновь скользнул взглядом по двору. На этот раз смотрел внимательнее, поэтому заметил вдали, напротив детской площадки, два скрытых в тени деревьев автомобиля. Его интуиция мгновенно установила связь между автомобилями и темными силуэтами, после чего он в два счета очутился за баранкой «хонды». Дорога в квартиру была перекрыта.
        Тем временем Фред с приятелем сообразили, что скрываться больше нет смысла, и бросились к Дэну.
        - Куда?! - орал Фред. - Стой! Ты заплатишь за смерть Микки!
        Дэн повернул ключ зажигания.
        Услышав звук заведшегося двигателя, Фред повернул к своей машине. Приятель бросился следом.
        Спустя минуту погоня возобновилась…
        Вновь оказавшись на трассе, Дэн взял курс на северо-запад, в Бристоль. Отправиться домой казалось ему самым естественным. Взять в осаду поместье эти двое не смогут. А в случае чего можно вызвать полицию. И вообще, говорят, дома и стены помогают. Не придумав ничего лучшего, Дэн увеличил скорость…
        К сожалению, Фред с дружком не отставали. Вдобавок спустя примерно полчаса случился инцидент, усугубивший ситуацию.
        Дэн заметил впереди пост дорожной полиции и понял, что могут возникнуть сложности, поэтому на всякий случай снизил скорость. И все обошлось, знака остановиться ему не сделали. Но, удалившись на некоторое расстояние, он заметил, что возле полицейских притормозили его преследователи. Фред выскочил из автомобиля и, живо жестикулируя и тыча в сторону «хонды», принялся что-то толковать полицейским.
        Дэн лишь на мгновение представил себе, что именно тот говорит, и его бросило в жар. Но еще больше он встревожился, увидев, что один из полицейских автомобилей двинулся за ним.
        Домой, в поместье «Вересковый лог» он приехал на рассвете. Преследователи отстали где-то на полпути, но данный факт не радовал. Дэн понимал, что так просто эта история не кончится. С полицейскими шутки плохи. Так или иначе, но они захотят выяснить, почему он удирал и что всему этому предшествовало. На том разговор и завершился. Закинув на плечо сумку, Дэн покинул поместье. Когда уезжал, за его спиной из-за холма Сейдж-маунд выглянуло солнце.
        Но сначала того же пожелал отец Дэна, Брэд. Проснувшись, он пришел к Дэну в комнату и с тревогой спросил, что случилось.
        Дэн рассказывал, собирая в сумку вещи: пока все не утихнет, он решил пожить у приятеля.
        - Не думал, что доведется именно так сообщить тебе об этом, папа, но ничего не поделаешь, - заметил он, упомянув о намерении жениться.
        Брэд взволнованно провел ладонью по лицу.
        - Вот говорил я, что твой образ жизни не доведет тебя до добра!
        Дэн взглянул на отца с изумлением. А в голове его промчалось: боже ты мой, только нотаций мне сейчас и недоставало!
        Однако Брэд заговорил о другом.
        - А ты уверен, что эта твоя… девушка здесь ни при чем? Может, она все и устроила?
        Дэн скрипнул зубами.
        - Ее зовут Сэнди Джонсон, и уж она-то точно здесь ни при чем. Более того, ей ничего о моих приключениях не известно. Она порядочная девушка, папа, поверь!
        Он нарочно употребил именно слово «порядочная», зная, что оно произведет на Брэда наибольшее впечатление.
        Тот махнул рукой.
        - Допустим, но что же ты собираешься делать?
        Дэн устало вздохнул.
        - В Бат пока не вернусь. Поживу немного у Роджа Остина - мой приятель, ты его знаешь, рыжий такой, - отсижусь, пока все не утихнет, а дальше видно будет. Как-то эта катавасия утрясется, я уверен. В конце концов, бояться мне нечего, я ни в чем не виноват. А этого кретина, Микки Троттера, я даже пальцем не тронул! Он сам кашу заварил, придурок! - На миг задумавшись, Дэн взглянул на Брэда. - Только никому не говори, где я! Нечего им знать. Пусть время пройдет.
        Брэд с растерянным видом кивнул.
        - Не скажу. А как будем держать связь?
        - По телефону, - пожал плечами Дэн. - Мой мобильник со мной.
        - Это ты? - удивленно протянул Родж Остин, стоя на пороге своей квартиры в одних трусах и щурясь спросонок. - Что так рано? Я еще сплю. Затем еще около получаса Дэн ломал голову над тем, стоит ли звонить Сэнди и если да, то что сказать? Что свадьба откладывается? Но они пока не договаривались о свадьбе. И вообще, у них еще толком ничего не сладилось. Единственное, в чем Дэн не сомневался, так это что Сэнди в таком же восторге от их первой интимной близости, как и он сам.
        - Я только что приехал, - коротко пояснил Дэн. - Можно остановиться у тебя на несколько дней?
        - Конечно. Заходи. Располагайся, а я пошел спать. Ложись и ты на диване, если хочешь.
        Чем Родж всегда нравился Дэну, так это тем, что не задавал ненужных вопросов.
        Зайдя в гостиную - Родж, как и говорил, скрылся в спальне, - Дэн поставил сумку в углу, а сам как был, в одежде, растянулся на диване. Бессонная ночь давала о себе знать…
        Сколько ему удалось поспать, не известно. Разбудил его сигнал сотового телефона, который, перед тем как лечь, он вынул из кармана и положил возле дивана, прямо на пол.
        Услышав сквозь сон знакомую трель, Дэн протянул руку, нашарил мобильник, поднес его к глазам, которые никак не хотели открываться, и увидел, что звонит Брэд.
        - Да, папа.
        - Негодяй, разве я учил тебя врать! - Это было первое, что Дэн услышал.
        Разумеется, он не понял, о чем идет речь, поэтому пробормотал:
        - Что такое? Что-то случилось?
        - Случилось! - сердито крикнул Брэд. - Ты наплел мне с три короба, а я и уши развесил. Никогда не думал, что мой сын опустится до вранья! Не говоря уже обо всем остальном.
        Дэн сел и протер кулаком глаза. Сосредоточиться было трудно.
        - Пап, давай побеседуем спокойно. Пожалуйста, расскажи все по порядку, а то я ей-богу ничего не пойму.
        Несколько мгновений в трубке слышалось лишь сердитое пыхтение, потом Брэд произнес:
        - Только что мне позвонила мать… э-э… Микки Троттера. Она в истерике. Иначе как убийцей тебя и не называет. Говорит, что ее сын спокойный вежливый парень, никогда мухи не обидел. А ты вынудил его устроить гонки у обрыва, и все кончилось трагедией.
        Когда Дэн услышал это, сон с него будто рукой сняло. По спине пробежал холодок, и с будто одеревеневших губ слетело:
        - Дьявол! Все было совсем не так!
        - Откуда мне знать, как было на самом деле? - возразил Брэд. - Кому из вас я должен верить?
        Дэн скрипнул зубами.
        - Мне!
        - Миссис Троттер уверяет меня в обратном. Говорит, что врешь ты. И самое страшное, что у меня есть все основания для того, чтобы прислушаться к словам убитой горем женщины. Твои привычки, твой образ жизни…
        - Папа! - простонал Дэн. - Умоляю, не начинай все сначала. Лучше скажи, упоминала ли эта миссис Троттер имя Сэнди Джонсон?
        - Кого?
        - Ох, папа, я же тебе рассказывал! Сэнди Джонсон, медсестра, моя невеста.
        - Ах да, конечно. - Казалось, Брэд задумался. - По-моему, миссис Троттер о ней не упоминала… - Он помолчал, но через мгновение резко произнес: - Все это чушь! Главное заключается в том, что Миссис Троттер подает на тебя в суд. Сказала, что намерена добиться открытия уголовного дела, где в качестве обвиняемого будешь фигурировать ты!
        - Но я ни в чем не виноват! - воскликнул Дэн.
        - А свидетели утверждают обратное!
        - Какие еще свидетели? Там, кроме двоих дружков этого подонка, никого не было!
        - Правильно, они-то и рассказали миссис Троттер, как ты принуждал ее сына к гонкам на автомобилях!
        Секунду-другую Дэн сидел, тупо уставившись в пространство, потом сдавленно произнес:
        - И как же я его принуждал?
        - Грозил пристрелить! - Отчаяние в голосе Брэда смешивалось с возмущением. - Из пистолета! Те парни назвали даже марку! Как ты мог, сынок, как ты мог?!
        У Дэна болезненно сжалось сердце. Брэд явно верит мамаше Микки Троттера, а не ему, собственному сыну. Осознание данного факта ранило его будто ножом. Но еще больше терзала мысль о том, что никакой свадьбы с Сэнди в ближайшее время не будет.
        Потому что я должен на время исчезнуть, думал Дэн. Если мне не верит собственный отец, то никакие присяжные тем более не поверят. Для всех я буду мерзавцем, фактически убившим милого парня Микки Троттера, чему есть два свидетеля, слово которых сомнению не подлежит.
        Вынырнув из размышлений, Дэн услышал, что Брэд продолжает ругать его за ложь, за негодный образ жизни, сомнительных друзей и последствия, к которым все это привело.
        - Ладно, папа, я понял, - с горечью произнес Дэн. - Спасибо, что позвонил. Я сегодня уеду, но хочу, чтобы ты знал: никакой вины за мной нет. Все было совсем не так, как тебе рассказали. Это не я угрожал Микки оружием, а его дружок держал под прицелом меня. Впрочем, тебе, похоже, импонирует другая точка зрения. Будь здоров!
        С этими словами Дэн нажал на кнопку, прерывая разговор. Потом он еще с минуту смотрел на телефон, словно ожидая, что Брэд позвонит вновь, однако ничего такого не произошло.

9

        Дэн все-таки позвонил ей.
        Произошло это в тот же день, только ближе к вечеру, когда он уже точно знал, что уезжает, а также, куда лежит его путь. Вернее, он уплывал, так как в порту ему удалось устроиться разнорабочим на сухогруз «Св. Патрик», шедший из Бристоля в Африку, в Кейптаун.
        Звонил Дэн с борта судна, разговор сознательно сократил до минимума, хотя он все равно получился очень эмоциональным.
        - Сэнди?! - взволнованно произнес Дэн, набрав номер и услышав отклик.
        - Дэн! - Ее голос звенел радостью. - Рановато ты звонишь, я еще не приготовила платья, в котором отправлюсь сегодня с тобой в ресторан!
        Дэн стиснул зубы. Ему хотелось выть от досады. Правда, у Сэнди, судя по голосу, все было в порядке.
        - Солнышко… - Он вынужден был на секунду умолкнуть: горло сжал спазм, мешавший говорить. - Солнышко, мы не поедем в ресторан.
        Сэнди сразу притихла, потом задала вопрос, свидетельствовавший о том, что ей невдомек, сколько всего случилось за минувшие неполные сутки.
        - Неужели ты хочешь вновь… э-э… отправиться за город? - На этот раз в ее голосе сквозило смущение.
        Дэн живо представил себе, как она сейчас выглядит: в легком замешательстве, на щеках краска, ресницы опущены, губы приоткрыты.
        Губы…
        Алые, чуть припухшие, готовые к поцелуям.
        Усилием воли Дэн прогнал соблазнительное видение. Точнее, попытался это сделать - с частичным успехом.
        - Нет, солнышко, за город мы сегодня тоже не поедем… к огромному моему сожалению.
        Сэнди разочарованно вздохнула.
        - Вот как… - Последовала пауза. - Что ж, нет так нет. А чем мы сегодня займемся?
        Наступил момент истины. Вопрос задан, осталось лишь ответить.
        - Э-э… ничем. Видишь ли, я сейчас нахожусь не в Бате.
        - Как это? - удивленно произнесла Сэнди. - А где же ты?
        Дэн провел языком по пересохшим от волнения губам. Что угодно отдал бы он в эту минуту, только бы очутиться рядом с Сэнди.
        - В другом месте. Точнее сказать не могу.
        - Почему? А, это розыгрыш, да? Ты надо мной подшучиваешь?
        Если бы это было так!
        - К сожалению, мне не до шуток.
        Вновь воцарилось молчание. Спустя несколько мгновений Сэнди произнесла уже другим тоном:
        - Ты меня пугаешь. Что-то случилось?
        С губ Дэна слетел невольный вздох.
        - Да. Ситуация резко изменилась, я вынужден был уехать.
        - То есть ты действительно сейчас не в городе?
        - Нет. И собираюсь ехать дальше.
        - Но… - Сэнди на секунду умолкла, словно подбирая слова. - Но когда же мы увидимся?
        - Не знаю…
        И снова в беседе наступила пауза.
        - Сколько же ты будешь отсутствовать? - наконец неуверенно спросила Сэнди. - Неделю?
        Дэн невесело усмехнулся.
        - О нет, гораздо больше.
        - Месяц? - удивленно произнесла Сэнди.
        Все больше мрачнея с каждой минутой, он снова вздохнул.
        - Боюсь, больше.
        - Что, больше месяца?! - Сэнди явно встревожилась.
        Сердце Дэна сжималось от звуков ее голоса.
        - Думаю, гораздо больше.
        - Неужели два месяца? - испуганно прошептала она.
        Дэн закрыл глаза. Через мгновение открыл и заставил себя произнести:
        - Сэнди, ситуация очень серьезная, не исключено, что мне придется уехать на целый год. - А может, и больше, добавил он мысленно.
        - Го-од? - шепотом протянула Сэнди.
        Затем наступила самая продолжительная пауза. Вероятно, Сэнди требовалось время, чтобы свыкнуться с мыслью о такой долгой разлуке. Но, наверное, она подумала и кое о чем еще, потому что, когда заговорила, голос ее звучал тускло:
        - Не скажешь, что произошло?
        Обиделась, промелькнуло в голове Дэна. Что ж, немудрено. Я бы на ее месте тоже не обрадовался бы.
        - Солнышко, о том, что произошло, тебе лучше не знать. Но обещаю, когда-нибудь я все расскажу. Потом. Когда все уляжется.
        - Ах потом… - уныло обронила Сэнди. - Ладно, спасибо, что предупредил, всего хорошего…
        - Солнышко, я… - Дэн хотел сказать, как любит ее, как тревожится, надеется на встречу, мечтает о времени, когда они снова смогут быть вместе, станут единым целым, создадут семью, обзаведутся детьми и прочее в том же духе, но…
        Но с ведущего на верхнюю палубу трапа вдруг раздалось:
        - Эй… как тебя там… Макгрегор! Хватит прохлаждаться, идем, ребята ждут, нужно кое-что сделать.
        Обернувшись, Дэн увидел боцмана.
        - Иду! - крикнул он в ответ. Потом поспешно произнес в трубку: - Прости, меня зовут. Целую! Надеюсь, что…
        Договорить он не успел - в трубке послышались короткие гудки, связь оборвалась. Во всяком случае, Дэну хотелось в это верить, хотя интуиция подсказывала, что Сэнди сама нажала на кнопку, не желая больше продолжать разговор.
        Конечно, Дэн мог тысячу раз позвонить ей из любого уголка мира. Но что-то останавливало его. Какая-то странная нерешительность не позволяла набрать номер и… И эта самая Сэнди, получившая по завещанию все, кроме поместья «Вересковый лог», прячет сейчас где-то в доме своего любовника - некоего Джилла.
        И что?
        Собственно, что нового он может сказать? Все равно, пока не прояснится ситуация, возвращаться ему рискованно. О своем местопребывании говорить нельзя. Но ведь Сэнди непременно начнет расспрашивать, а потом, не получив ответа, вообразит невесть что. Придется оправдываться еще и перед ней, как в тот злополучный день перед отцом.
        Словом, Дэн решил немного подождать с разговорами.
        Сейчас-то он понимал что совершил, наверное, самую большую глупость в жизни, но тогда подобное решение казалось единственно верным.
        Брэду Дэн все-таки один раз позвонил. Хотел узнать новости, но не только. Они с Брэдом плохо расстались, и Дэн надеялся каким-то образом сгладить оставшееся после всего негативное впечатление.
        Но Брэд держался холодно, разговаривал сухо. Спросил, где Дэн находится, но он не сказал. Тогда последовал новый вопрос, думает ли Дэн возвращаться в университет, и тот снова промолчал. После чего Брэд ледяным тоном заметил, что, мол, в таком случае пусть в дальнейшем пеняет на себя. Потом сообщил, что против Дэна все-таки возбудили в Бате уголовное дело. Друзья Микки Троттера дают показания. Всю вину за гибель своего приятеля возлагают на Дэна. Возникла даже версия, что на краю обрыва Микки успел притормозить, но Дэн, налетев сзади, столкнул его автомобиль своим.
        - Вот видишь, чем все кончается, когда не слушаешь отца! - сказал напоследок Брэд. - А теперь, сынок, что хочешь, то и делай.
        Эти слова явились для Дэна последней каплей. Увидев, что поддержки от отца все же ждать не приходится, и жутко из-за этого разозлившись, он швырнул мобильник в океан.
        Затем в той безумной истории наступил период затишья, продлившийся ни много ни мало - почти восемь лет. Все это время Дэн с Брэдом не общался. С Сэнди тем более, ведь, как ему стало известно, она вышла замуж.
        Впервые после длительного отсутствия Дэн появился в Англии лишь в нынешнем году.
        За минувший период он много и упорно работал, завел в Южно-Африканской Республике собственный бизнес, разбогател на добыче и продаже алмазов и решил, что настало время наведаться на родину. Но осуществил свое намерение лишь после того, как его юристы уладили проблему с английским правосудием. Им удалось добиться закрытия возбужденного против Дэна на основе ложных свидетельских показаний уголовного дела за отсутствием состава преступления.
        После этого он смог лично принять участие в очередной выставке алмазов, тогда как прежде лишь отправлял на подобные мероприятия своих представителей.
        И будто нарочно именно на этой выставке Дэну стало известно о смерти Брэда.
        А потом, приехав в Бристоль, он узнал, что овдовевшей супругой Брэда является не кто иной, как Сэнди Джонсон, то есть миссис Макгрегор, как ее сейчас называют.
        И как называли бы, если бы она вышла замуж за самого Дэна, а не за его отца.
        Стиснув зубы, Дэн приказал себе пока не думать о любовнике Сэнди. Гораздо важнее то, что она согласилась ответить на некоторые вопросы. Правда, сначала все же нужно дать ответ ей самой. - Брэд предположил, что ты поддерживаешь связь со мной, - сухо произнесла Сэнди. - Надеялся, что мне известно больше, чем ему. Увы, пришлось его разочаровать…
        Не успел Дэн подумать об этом, как Сэнди произнесла:
        - Прости, но я не имела в виду, что ты отделаешься фразой, что узнал о смерти Брэда случайно. Этого недостаточно.
        Пока она говорила, Дэн, не удержавшись, вновь скользнул взглядом по ее фигуре. Он уже отмечал про себя тот факт, что за минувшие годы Сэнди почти не изменилась, но сейчас пришел к заключению, что она стала более женственной. На одно безумное мгновение ему захотелось сдернуть с нее мешковатый махровый халат и посмотреть на скрытые под ним формы.
        - Дэн!
        Он едва заметно вздрогнул. За все время с момента встречи Сэнди впервые назвала его по имени. Как в добрые старые времена…
        - Да? А, недостаточно, говоришь… Ну, могу добавить, что это произошло на… одном мероприятии. Я встретил там своего давнего знакомого, Майка Бэрри, отец которого когда-то вел дела с Брэдом здесь, в Бристоле. Майк и сообщил мне о том, что Брэда больше нет. Поэтому я изменил свои планы и приехал сюда.
        Сэнди внимательно посмотрела на него.
        - Значит, поначалу ты в Бристоль не собирался?
        Он вздохнул.
        - Я хотел устроить себе отпуск на Багамах. У меня забронирован номер в отеле и… Впрочем, что об этом говорить… - Дэн бросил на Сэнди хмурый взгляд. - Тот же Майк поведал мне о том, что Брэд, оказывается, был женат.
        В глазах Сэнди промелькнула какая-то мысль.
        - Значит, ты действительно этого не знал.
        - Откуда? Мы с Брэдом не общались. Впрочем, уж кому-кому, а тебе это должно быть известно, ведь ты жена, все время была с ним рядом!
        Он ожидал, что Сэнди отпустит какую-нибудь колкость, но, к его удивлению, она промолчала. Даже не посмотрела на него.
        Тогда он произнес:
        - Ну, я все тебе сказал, теперь ты должна ответить на мои вопросы.
        Сэнди вскинула ресницы.
        - Постой, еще не все. Ведь я сказала: мне хотелось бы услышать, что тебе известно о нас с Брэдом.
        - Немного, - буркнул Дэн. - Я даже подумать не мог, что Брэд женился именно на тебе. Да и сейчас еще не могу поверить, что из всех женщин он выбрал ту самую Сэнди Джонсон, которую я… - Фраза осталась незавершенной, Дэн резко оборвал себя, в последний момент сообразив, что не стоит произносить вслух вертящиеся на языке слова.
        - Как же ты узнал, что это именно я? - негромко спросила Сэнди.
        - Мне сказал твой адвокат, Кевин Кросс.
        - Но Кевину Кроссу ничего не известно о… наших с тобой прежних отношениях.
        Произнося эту фразу, Сэнди слегка запнулась и даже, как показалось Дэну, слегка покраснела. Он воспринял ее смущение как должное: такому человеку, как Сэнди, и положено вести себя подобным образом, когда его припирают к стенке. Дэну невыносимо горько было осознавать, что Сэнди оказалась одной из тех, кого называют охотницами за состоянием. Та самая Сэнди, которую он боготворил, воспоминания о которой - а также об их единственной ночи любви - помогли ему выстоять, не сломаться в самый сложный период жизни, когда он, отвергнутый собственным отцом, очутился на другом конце света, один среди чужих людей.
        А ее, оказывается, интересовали только деньги!
        Вот почему она так расстроилась тогда, восемь лет назад, узнав, что Дэн уезжает и не известно когда вернется: с его отъездом рухнули надежды на скорый брак и обретение доступа к деньгам Макгрегоров.
        Похоже, прав был Брэд, пытавшийся предостеречь Дэна от ловушек, которые готовит молодым холостякам женское коварство.
        Люблю тебя, говорила Сэнди, обнимая Дэна той памятной ночью, и никогда не полюблю никого, кроме тебя. Но на самом деле она питала - и питает! - страсть к чужим финансовым накоплениям.
        В упор глядя на Сэнди, Дэн медленно усмехнулся.
        - Кевину Кроссу и не нужно ничего знать о том, что когда-то было между нами. Он лишь сказал, что жену Брэда зовут Сэнди, в девичестве Джонсон, и для меня этого было достаточно, чтобы сообразить, кто поселился в моем поместье.
        - Понятно, - вздохнула Сэнди.
        Дэн смерил ее взглядом.
        - Хорошо, если так. Рад за тебя. А мне вот многое непонятно. Я хочу услышать от тебя объяснения, так сказать, из первых уст.
        На этот раз в глазах Сэнди и впрямь промелькнул испуг, тут уж у Дэна сомнений не возникло. Он даже не удивился - знает кошка, чье мясо съела!
        - Какие объяснения? - осторожно произнесла Сэнди.
        Дэн прищурился.
        - Мне не дает покоя вопрос: как вышло, что Брэд женился на тебе? - Как вышло, что он вообще женился? - мысленно добавил он. Ведь сам же предупреждал меня о подводных камнях, таящихся в общении с девушками. И вдруг взял в жены одну из тех, кого в мужчине интересует лишь одно - величина сумм, которые хранятся на его банковских счетах.
        - Женился на мне? - машинально повторила Сэнди.
        Вид у нее при этом был такой, будто в ее голове жужжали рои мыслей, а ей нужно было выбрать лишь одну и сосредоточиться на ней, отмахнувшись от всех остальных.
        - На ком же еще?! - не скрывая раздражения, воскликнул Дэн. - Конечно, на тебе! Или есть еще одна Сэнди Джонсон?!
        - Нет, - быстро произнесла она. - Другой Сэнди нет. То есть наверняка найдется немало женщин, носящих имя Сэнди, но так чтобы еще и Джонсон, то есть чтобы совпала еще и фамилия…
        - Прекрати! - крикнул Дэн. - Что ты несешь?! Я задал конкретный вопрос и хочу получить такой же ответ, а ты юлишь, как змея под вилами!
        Сэнди вздрогнула. Но не от окрика Дэна, как он подумал, но совсем по другой причине. Он даже представить себе не мог по какой.
        - Хорошо-хорошо! Я расскажу тебе, как Брэд… как мы с Брэдом поженились.
        - Уж будь любезна!
        Сэнди пропустила замечание Дэна мимо ушей, язвительный тон тоже проигнорировала. Все это сейчас волновало ее меньше всего. Она ломала голову над тем, как повести рассказ.
        Вот говорила я Майе, что нельзя пускаться в такую авантюру, что рано или поздно все ухищрения обнаружатся, так та и слушать не хотела, а мне теперь отдуваться! - вертелось в мозгу Сэнди, пока она искала подходящие слова. Одновременно она пыталась избавиться от абсолютно неуместного сейчас сладостного томления, которое все больше охватывало ее от одного лишь осознания того, что перед ней Дэн. Такой крепкий, сильный, возмужалый… Он стал еще красивее, чем был восемь лет назад.
        Но думать об этом не следует!
        В конце концов Сэнди решила рассказать все, как было на самом деле, за исключением деталей, которые и по сей день не известны никому, кроме нее и Майи.
        - Брэд приехал в Бат, чтобы проверить состояние дел в филиале вашей строительной компании. Заодно разыскал меня и…
        - Тебя?! - Дэн искренне удивился. - С чего это вдруг Брэду понадобилось тебя разыскивать? И как ему вообще это удалось?
        - Ах да, я не сказала, - спохватилась Сэнди. - Брэд появился в Бате примерно через полтора месяца после твоего исчезновения. Вскоре нашел меня и…
        - Как он мог тебя найти, если…
        - Ведь ты назвал ему мое имя и сказал, что я прохожу практику в местной больнице. По-твоему, трудно найти человека, обладая такими сведениями?
        - Ах да, я и забыл, что рассказывал Брэду о тебе, - пробормотал Дэн.
        Сэнди мрачно усмехнулась.
        - А Брэд не забыл.
        В ее словах содержался некий весьма прозрачный намек, однако Дэн, хоть и уловил его суть, предпочел пропустить мимо ушей.
        - Но зачем Брэду понадобилось встречаться с тобой?
        Сэнди повела бровью.
        - Не понимаешь? Попробуй угадать с трех раз.
        Этого было достаточно, чтобы Дэн вновь взвился.
        - Прекрати! - крикнул он, сжимая кулаки. - Давай обойдемся без… без… - Ему так и не удалось подобрать нужное слово из-за очередной вспышки бешенства.
        Но Сэнди и так все поняла.
        - Хорошо, обойдемся. Брэд разыскал меня, чтобы узнать, нет ли новостей от тебя. Ведь ты ему не звонил и не… Словом, даже не сообщил, где находишься.
        Вот, значит, как, усмехнулся про себя Дэн. Интересно получается - я кругом виноват. А все остальные невинны как ангелы небесные. Когда я позвонил Брэду с борта сухогруза, он принялся пенять мне за историю с Микки Троттером - это вместо того чтобы прислушаться к моим словам и если не помочь, то хотя бы посочувствовать. И он еще ожидал, что я продолжу ему звонить!

10

        В тот раз Брэд действительно встретился с Сэнди, а не с Майей, которая приехала в Бат лишь через несколько дней после его визита.
        Брэд пришел прямо в больницу.
        Минуло примерно шесть недель с той волшебной ночи, часть которой Сэнди провела с Дэном за городом, на речном берегу.
        Брэд побеседовал с девушкой, дежурившей в регистратуре, и та подтвердила, что среди прибывших на практику студенток медицинского колледжа действительно есть одна по имени Сэнди Джонсон. Затем она сняла телефонную трубку, набрала номер кабинета, в котором в тот момент находилась Сэнди, и сообщила ей, что ее хочет видеть некий мистер Макгрегор.
        Сэнди до сих пор помнила ощущение, которое пережила, услышав эту фамилию.
        Мистер Макгрегор!
        Разумеется, она решила, что вернулся из своей таинственной поездки Дэн, и поспешила в вестибюль.
        Приехал! - радостно звенело в ее мозгу. Дэн приехал!
        Однако, к ее удивлению и огромному разочарованию, у регистратуры находился другой человек. Сэнди даже не поняла бы, что он ждет ее, если бы сидевшая за окошком дежурная не сказала ему:
        - А вот и Сэнди Джонсон, о которой вы спрашивали.
        Увидев, что это не Дэн, Сэнди растерянно застыла, не зная, как поступить. Что нужно от нее человеку, которого она даже никогда не видела?
        Не успела эта мысль возникнуть в голове Сэнди, как она сообразила, кто перед ней находится.
        Мистер Макгрегор…
        Да это же Брэд Макгрегор, отец Дэна!
        Сэнди знала о нем немного. По сути, лишь имя и то, что он является владельцем крупной строительной компании.
        Впрочем, к тому времени ей больше и не хотелось ничего знать. На одно мгновение в ее душе вспыхнула надежда, что вернулся Дэн, но тут же погасла. Ничего хорошего от жизни ждать пока не приходилось. Да и вряд ли доведется в дальнейшем. Что хорошее вообще ожидает девушку, подло обманутую человеком, которого она любила больше жизни?
        - Вам чего? - в упор глядя на Брэда, спросила Сэнди с несвойственной ей грубостью.
        В глазах Брэда промелькнуло удивление, потом он пристально вгляделся в ее пасмурное лицо.
        - Я отец Дэна Макгрегора. Мне бы хотелось поговорить с вами.
        Сэнди нахмурилась еще больше.
        - Вам? Со мной? - Она пожала плечами с таким видом, что и последний идиот понял бы значение этого движения: мол, о чем нам говорить?
        Однако на Брэда подобный жест не произвел ни малейшего впечатления. За минувшие полтора месяца он многое передумал, и у него появились сомнения в правильности своего отношения к сыну, а также всего, что с ним приключилось.
        - Именно мне и именно с вами, - спокойно произнес он. - Только я предпочел бы беседовать в более подходящей обстановке. Здесь слишком людно.
        Зачем это я ему понадобилась? - вяло подумала Сэнди.
        Вообще-то ей было все равно. Ее душевное состояние было таково, что она могла просто повернуться к Брэду Макгрегору спиной и уйти без всяких объяснений. Но затем в ее мозгу вдруг вспыхнуло: а вдруг он привез мне весточку от Дэна? В тот момент она еще даже не догадывалась, что Брэд Макгрегор явился к ней за тем же - за известиями о Дэне.
        - Сейчас я на работе, - медленно произнесла Сэнди. - Но, если хотите, приходите вечером ко мне и мы побеседуем. Только недолго! Я рано ложусь и рано встаю.
        Брэд кивнул.
        - Да-да, разумеется. Я вас не задержу. Где вы живете?
        Сэнди назвала адрес. К этому времени она покинула общежитие и сняла себе крошечную квартирку на западной окраине Бата, в промышленном районе. Сделать подобный шаг ее заставила беременность. Сэнди не хотела, чтобы две сокурсницы, с которыми она жила в одной комнате, наблюдали, как ее по утрам мучают приступы тошноты.
        - Хорошо, я запомнил, - сказал Брэд. - Загляну часов в семь, вас устроит?
        - Да, - просто ответила Сэнди.
        Все оставшееся до окончания рабочего дня время она ломала голову над тем, что собирается сказать ей Брэд Макгрегор. И у нее даже затеплилась робкая надежда на перемены к лучшему.
        К сожалению, вечером Сэнди вновь ждало разочарование. - Просто у тебя нет ответов. Но могу подсказать: учиться ты сможешь лишь до тех пор, пока твоя беременность не станет очевидна. Но, думаю, проблемы начнутся раньше - с родителями.
        Брэд пришел в назначенный час. От предложенной чашки чая отказался, заметив, что его визит займет всего несколько минут.
        - С вашего разрешения, я сразу перейду к сути дела?
        Произнесено это было вопросительным тоном, поэтому Сэнди кивнула, но сама подумала - мол, зачем такие тонкости, все равно они вряд ли еще когда-нибудь увидятся, если только не вернется Дэн и не продолжит разговор о дальнейшей совместной жизни!
        Однако следующая фраза Брэда одним махом разрушила все ее надежды.
        - Скажите, пожалуйста, не получали ли вы весточки от Дэна? - спросил Брэд.
        У Сэнди упало сердце. Вот оно что! Брэд Макгрегор явился, чтобы выведать, нет ли новостей от сына. Выходит, все это время Дэн в равной степени игнорировал и ее, и собственного отца.
        Когда Сэнди подумала об этом, в ее душе шевельнулось сочувствие. Брэд Макгрегор точно так - или почти так, учитывая, что тот хоть и отец, но все же мужчина, - терзается неведением относительно того, где находится Дэн, что с ним и вообще жив ли он.
        Однако в следующую минуту Сэнди опомнилась. Какое ей дело до отца того, кто ее предал? Пусть сами разбираются между собой. В конце концов, это их личные отношения, а она к клану Макгрегоров не принадлежит… хотя поначалу все шло к тому, чтобы она влилась в это семейство.
        На мгновение плотно сжав губы и отведя взгляд, Сэнди буркнула:
        - Почему вы спрашиваете меня?
        Брэд вздохнул.
        - Послушайте, мне известно, что между вами и Дэном… что вы… Словом, что он много значит для вас. Наверняка он звонил вам или писал.
        Сэнди мрачно усмехнулась.
        - Кто, Дэн? Даже если бы он захотел позвонить мне, я бы не стала с ним разговаривать. Потому что я уже с трудом вспоминаю, как он выглядит. - Она с независимым видом вздернула подбородок.
        Брэд внимательно наблюдал за ней.
        - Сэнди… э-э… можно я буду называть вас по имени?
        Она безразлично повела бровью, и он, немного помолчав, продолжил:
        - Прошу вас, не нужно так. Судя по вашему ответу, Дэн не общается с вами точно так же, как и со мной. Разумеется, вас обижает его молчание, я понимаю…
        - Ничего вы не понимаете! - вдруг с надрывом крикнула Сэнди. - Я ненавижу вашего сына! Ясно вам? Ненавижу!
        - Я… - начал было Брэд, но Сэнди так и не узнала, что он собирался сказать.
        В этот момент к ее горлу внезапно подкатила дурнота, и она, прижав ладонь ко рту, со сдавленным звуком бросилась в ванную. Там ее стошнило.
        Согнувшись над раковиной и сотрясаемая спазмами, Сэнди думала о том, что Брэд все слышит. Но в конечном счете ей было все равно. Пусть слышит. Ему-то какое дело до того, что с ней происходит.
        Когда спустя несколько минут она вернулась в комнату, ее встретил пристальный взгляд Брэда.
        - Как вы?
        - Нормально, - хрипловато буркнула Сэнди.
        Брэд вновь внимательно оглядел ее с головы до ног.
        - По-вашему, это нормально, когда человека выворачивает наизнанку?
        Сэнди отвела взгляд.
        - Иногда да.
        Действительно, интоксикацию беременных можно назвать явлением если и не нормальным, то частым уж точно.
        - Иногда?
        Брэду удалось поймать взгляд Сэнди, и неожиданно для себя она почувствовала, что заливается краской. Не спуская с нее глаз, Брэд медленно произнес:
        - Мне приходит на ум только одно объяснение вашего состояния.
        Сэнди замерла, как загипнотизированный удавом кролик, осознавая, что так реагировать глупо, но ничего не могла с собой поделать. Тем временем взгляд Брэда переместился на ее пока еще плоский живот.
        - У вас это давно, да?
        Сэнди нервно облизнула губы.
        - Это вы о чем?
        - О вашей тошноте. Вы ждете ребенка, верно?
        - Какого еще… Что вы себе вообразили… Ничего я не… - Сэнди слышала собственное бессвязное бормотание, а в голове ее вертелось: что это я, оправдываюсь, что ли? - Послушайте, мне нечего вам ответить, с вашим сыном я не общаюсь, так что, думаю, нашу встречу пора закончить. Просто оставьте меня в покое и все.
        - Отец вашего ребенка Дэн, - тихо произнес Брэд. Это был не вопрос, а констатация факта.
        - Ничего подобного! Вот еще глупости… Да я и не беременна вовсе.
        Брэд вздохнул.
        - Бросьте. Меня вам не обмануть. Вы ждете ребенка, и его отцом является мой сын.
        - Ну да, да! - услышала Сэнди собственный голос. - Все так и есть. И что? К вам это не имеет абсолютно никакого отношения.
        - Как сказать… - задумчиво произнес Брэд. - Как сказать…
        Сэнди устало опустилась в кресло. В голове у нее было пусто, и хотелось лишь одного: чтобы Брэд Макгрегор поскорее ушел.
        Однако тот все сидел, о чем-то сосредоточенно размышляя. Наконец спросил:
        - И как вы намерены поступить?
        Вопрос показался Сэнди странным.
        - А что я могу сделать? Процесс идет сам собой, без моего участия. Мне остается лишь подчиниться ситуации. Что-либо изменить я не в силах.
        - Значит, вы не собираетесь ничего предпринимать? - многозначительно произнес Брэд.
        Только сейчас Сэнди сообразила, к чему он клонит.
        - Имеете в виду аборт?
        Тут Брэд впервые за все время общения отвел взгляд.
        - Многие девушки на вашем месте задумались бы об этом. Тем более учитывая, что о местопребывании отца ребенка никто ничего не знает… и вообще неизвестно, появится ли он когда-нибудь.
        Сэнди выслушала его, плотно сжав губы, затем решительно произнесла:
        - Прерывать беременность я не стану! Даже странно, как это подобная идея пришла вам в голову.
        - Ох, у меня в голове сейчас полная сумятица. Я искал вас, чтобы узнать новости о Дэне, а выяснил нечто неожиданное. Честно говоря, из-за этого все мои мысли смешались, трудно на чем-то сосредоточиться. - Брэд немного помолчал. - Вы здесь на практике, значит, еще учитесь?
        - Верно, - кивнула Сэнди. - А что?
        - Ну, рождение ребенка непозволительная роскошь для студентки, если можно так выразиться. Потребуются деньги, и немалые.
        Сэнди уклончиво повела бровью.
        - Пока мне хватает.
        - Вот именно - пока! - подхватил Брэд. - Сейчас вы одна, но, когда появится малыш, вас станет двое, и что тогда? Как вы собираетесь растить ребенка?
        - Как-нибудь справлюсь.
        Несколько мгновений Брэд внимательно смотрел на нее, потом произнес:
        - А, наверное, надеетесь, что ваши родители не оставят вас?
        Родители! Сэнди едва сдержала мрачную усмешку. На помощь родителей можно было рассчитывать меньше всего. Они посвятили себя религии и рождение детей рассматривали лишь как обязанность. Ведь количество рабов Божьих постоянно должно увеличиваться. Поэтому дочерям своим - Сэнди и Майе - дали все, что считали необходимым. Все, кроме любви. Потому что искренне любили одного лишь Бога.
        - Надеяться я могу только на себя. - Сэнди произнесла это спокойно, потому что давно смирилась с подобным положением вещей. Более того, оно казалось ей нормальным. Привычным.
        Брэд потер лоб.
        - То есть вы бросите учебу, найдете себе трудную, но хорошо оплачиваемую работу, ну… вроде ухода за какой-нибудь состоятельной старухой, потом родите малыша и принесете его в квартирку наподобие этой. - Он окинул взглядом неказистую обстановку маленькой гостиной и поморщился. - Клопов здесь нет?
        Сэнди прикусила губу. В устах Брэда все звучало ужасно.
        - Послушайте, я понимаю, что вам не нравится, как я живу, но это моя жизнь, другой у меня нет, значит, и ребенок мой будет жить так же.
        - Это-то я понимаю, - протянул Брэд. - И вы правы, я не вижу в подобном существовании ничего хорошего. Неужели вы считаете, что ваш ребенок обязан жить так же, как вы?
        - Но… разве у него есть выбор? - удивленно взглянула на него Сэнди. - И вообще, зачем вы мне все это говорите?
        Разумеется, она предпочла бы жить с Дэном, а не одна. И в миленьком особняке, а не в тесной квартирке. Но что толку думать о чем-либо подобном, если мечта лопнула как мыльный пузырь? Кроме раздражения, досады и обиды, подобные размышления ничего не вызывают. Вот и незачем тратить на них время. Фантазии остались в прошлом, впереди одна только реальность.
        - Говорю для того, чтобы вы задумались о будущем, - сказал Брэд.
        - Да я только тем и занимаюсь с утра до вечера! - парировала Сэнди. - По-моему, вам просто нравится сидеть здесь и распространяться о том, что я никогда не избавлюсь от подобного существования. И что моему ребенку тоже ничего хорошего не светит!
        Брэд медленно покачал головой.
        - Напрасно ты думаешь обо мне плохо. По-моему, я не давал для этого повода. Это мой сын поступил с тобой подло, а я… считай, что хочу загладить его вину. - Он посмотрел прямо в глаза Сэнди. - Позволь мне помочь тебе!
        Сэнди отметила про себя, что он назвал ее на «ты», но не придала этому никакого значения. К условностям она сейчас была глуха. Вдобавок ее очень удивило предложение Брэда. Что это еще он выдумал?!
        - Я не нуждаюсь в подачках, - сухо произнесла она.
        - Ох, ну зачем же так грубо! - поморщился Брэд. - О подачках нет даже речи. Я имею в виду настоящую помощь - оплату достойного жилища, хорошее питание, обучение и… что там еще… Словом, предлагаю средства, достаточные для того, чтобы ты и ваш с Дэном ребенок вели нормальную жизнь. Думаю, с моей стороны это будет правильный жест. Сам Дэн поступил бы точно так же… если бы обстоятельства не заставили его умчаться неизвестно куда. - Умолкнув, он провел ладонью по лицу. - Если бы я проявил больше проницательности и прислушался к тому, что говорил мне Дэн… - Однако в следующую минуту в глазах Брэда промелькнуло жесткое выражение. - Впрочем, неизвестно еще, помогло ли бы мое вмешательство. Дэн наломал столько дров… - Он вновь пристально взглянул на Сэнди. - Знаешь ты эту историю?
        Она поджала губы.
        - Не понимаю, о чем вы говорите. Никаких историй я не знаю и знать не хочу. Ваш сын поступил со мной подло - говорил о любви, а сам бросил, - поэтому я не желаю иметь ничего общего ни с ним, ни с вами. Способны вы это понять или нет?
        Брэд с минуту о чем-то мрачно размышлял, потом встал, прошелся по комнате - свободного места было немного, всего футов восемь, - после чего остановился прямо перед Сэнди.
        - Я способен понять хоть и не все, но многое. А вот ты, похоже, пока не отдаешь себе отчета в том, насколько серьезно твое положение!
        Сэнди угрюмо отвернулась, упершись взглядом в ближайший угол.
        - Что, нечего сказать? - невесело усмехнулся Брэд. - Тогда я задам наводящий вопрос: где ты собираешься жить, когда кончится твоя практика? Здесь, в Бате, или вернешься к себе? Кстати, откуда ты родом?
        С губ Сэнди слетел вздох.
        - Из Солсбери.
        - Хм, не так уж далеко отсюда. Твои родители живут там?
        Она молча кивнула.
        - А учишься ты где?
        - Там же…
        - Ну и куда отправишься после практики?
        Сэнди пожала плечами.
        - В Солсбери. Пока смогу, буду продолжать учебу.
        - А потом? - быстро спросил Брэд.
        Она сердито взглянула на него снизу вверх.
        - Не слишком ли много вопросов?

        Сэнди нетерпеливо пошевелилась в кресле.
        - Не начнутся. Жить я у них не собираюсь, встречаемся мы редко… так, иногда созваниваемся и все.
        Действительно, с родителями Сэнди почти не общалась, зато с сестрой Майей у нее была более тесная связь.
        - Хорошо, но ты ведь не в пустыне живешь. Вокруг тебя существуют люди, многие с тобой знакомы… Что ты им скажешь, когда станет заметен живот?
        Сэнди скрипнула зубами.
        - Кому какое дело до моего живота? Ну, живот и живот. Все дети так появляются на свет. Что тут особенного?
        - Неужели не понятно? - хмуро обронил Брэд. - Людская молва порой безжалостна и…
        Она насмешливо прищурилась.
        - А, вот что вас беспокоит! Вопросы морали. Так примите мои поздравления: вы отстали от жизни. В наше время больше не обливают презрением женщин, воспитывающих ребенка в одиночку.
        - Явно нет, но… за спиной все равно шушукаются.
        Ну все, с меня хватит, подумала Сэнди. Почему я должна это терпеть?
        - Послушайте, я не обязана отчитываться - ни перед вами, ни перед кем-то еще! И давайте прекратим этот разговор. Простите, но сейчас вам лучше уйти. Я не очень хорошо себя чувствую, хотела бы отдохнуть, так что…
        Сэнди весьма выразительно посмотрела в сторону выхода, и, разумеется, Брэд понял значение этого взгляда.
        - Хорошо, учитывая ваше состояние и… Словом, не буду вам мешать. До свидания.
        Повернувшись, он направился к двери.
        - Прощайте, - сказала Сэнди ему в спину.
        Эта их встреча оказалась первой и последней. С тех пор они больше никогда не виделись. Что касается самой Сэнди, то в течение почти восьми последующих лет она была в курсе всего, что происходило с Брэдом, и особых усилий ей прилагать для этого не требовалось. У нее был надежный источник информации.
        Правда, Брэд был уверен в обратном. До самой своей смерти он находился в иллюзии, что женился на обманутой Дэном девушке - Сэнди Джонсон.

11

        - Итак, ты сказала Брэду, что известий обо мне не имеешь и что он с ходу предложил тебе выйти за него замуж? - произнес Дэн с иронией, происхождение которой Сэнди было не совсем понятно.
        Слегка нахмурившись, она несколько мгновений раздумывала над тем, что бы это значило, потом сказала:
        - Почему с ходу? Никто этого не говорит. Сначала прошло некоторое время, недели две наверное, потом Брэд вновь приехал в Бат, и лишь тогда начался разговор о свадьбе.
        - Недели две!
        Сэнди подняла глаза к потолку, припоминая.
        - Ну, может, дней шестнадцать. А что?
        - По-твоему, этого срока достаточно для того, чтобы люди поженились?
        Вообще-то Сэнди ожидала другого вопроса: как это Брэд женился на ней, зная, что то же самое собирался сделать его собственный сын. Но вместо этого речь зашла о сроках.
        - Не знаю, - пожала она плечами. - По мне, так вполне достаточно.
        - Хм, у нас с тобой было иначе. Мы встречались дольше, прежде чем у нас возникла идея о совместной жизни. А с Брэдом тебе хватило двух недель.
        Услышав это, Сэнди опешила. Похоже, во всем случившемся Дэн винит ее!
        В следующую минуту в ее голове пронеслось: ревнует он, что ли? И следом: поздновато спохватился!
        - Это Брэду хватило двух недель, а не мне, - холодно заметила она. - Кроме того, Брэд вряд ли женился бы на… э-э… мне, если бы в свое время это сделал ты, вместо того чтобы удирать куда-то сломя голову.
        Глаза Дэна гневно вспыхнули.
        - У меня были причины так поступить! Наверняка ты знаешь, какие именно.
        Разумеется, сейчас Сэнди знала. А тогда… Чего она только не думала! Дэн позвонил всего раз, но ничего толком не объяснил, хотя, по мнению Сэнди, ему не составляло никакого труда это сделать. Вывод напрашивался один: он ее бросил. Наговорил с три короба нежных слов, сделал столько же любовных признаний, потешился - и был таков.
        Испугался, что поведу его под венец, решила тогда Сэнди.
        А что еще ей оставалось думать?
        Сейчас она просто не сочла нужным отвечать. Лишь молча подняла на Дэна синие глаза, и у него перехватило дыхание. Точно так же, как недавно, в офисе адвоката Кевина Кросса. Сейчас казалось, что это было не сегодня.
        Дэн приехал немного раньше того времени, на которое была назначена встреча, Кевин Кросс пока отсутствовал, поэтому пришлось его подождать. От нечего делать Дэн направился к выходившему во внутренний дворик окну и принялся рассматривать пестролистные драцены в кадках. Он все еще занимался этим, когда сзади раздался звук шагов. Но шел не Кевин Кросс, а какая-то женщина. Привлеченный стуком ее каблуков, Дэн машинально оглянулся - в тот момент, когда она переступила порог. В следующее мгновение его взгляд остановился на выразительных синих глазах, очень знакомых.
        Именно тогда у Дэна перехватило дыхание, совершенно для него неожиданно, он-то думал, что в его сердце нет и следа былых чувств к Сэнди.
        Спеша скрыть волнение - в первую очередь от себя самого, - Дэн хрипловато произнес:
        - Ну, здравствуй. Наконец-то мы встретились…
        Как ни странно, в настоящий момент, глядя в те же синие глаза, Дэн испытывал похожие эмоции - это сейчас, когда ему уже было столько известно о Сэнди! О ее коварстве, расчетливости, корыстолюбии, умении манипулировать людьми, особенно мужчинами.
        Несмотря на все это, он, похоже, снова начал понемногу поддаваться силе ее очарования.
        Дэн даже не догадывался, что и у Сэнди сейчас возникли те же воспоминания - о том, что случилось сегодня в офисе адвоката Кевина Кросса. - Ну, если вы так ставите вопрос… - наконец неопределенно протянула она.
        Адвокат позвонил ей вчера и пригласил к себе в офис.
        - Обычные формальности, миссис Макгрегор, - сказал он будничным тоном. - С момента кончины вашего супруга прошел месяц, и я обязан огласить завещание.
        Сэнди прекрасно знала содержание этого документа - Майя ей все рассказала, - но отказаться от визита не могла, как бы ей этого ни хотелось. Формальности есть формальности. Несоблюдение их способно вызвать подозрения.
        - Хорошо, мистер Кросс, я приеду, - сдержанно произнесла она. Но когда повесила телефонную трубку, у нее вырвалось: - Дьявол бы это все побрал!
        Больше всего Сэнди досадовала на Майю. Правда, ничего нового в этом не было - подобные настроения периодически возникали у Сэнди в течение восьми последних лет.
        С тех пор как Майя вышла замуж за Брэда и стала миссис Макгрегор.
        А точнее, еще раньше - когда Майя рассказала о втором визите Брэда в квартирку, которую Сэнди арендовала в Бате.
        Самой Сэнди в тот момент дома не было, Брэд застал приехавшую несколько дней назад из Солсбери Майю и благополучно совершил ошибку, которую до него делали многие: принял одну сестру за другую.
        Майя и Сэнди не были близнецами - и не могли быть, потому что разница в возрасте у них составляла год, - но внешность имели на удивление похожую. Если делали одинаковые прически, их было не различить. В детстве их даже родители иной раз путали.
        Зато характером сестры очень отличались друг от друга. Майя всегда верховодила, была выдумщицей. Любимый ее розыгрыш - выдавать себя за сестру. Поэтому Брэду, который принял ее за Сэнди, она и не подумала открыть правду. Сначала решила немного потешиться - отвлечься от одолевавших ее в ту пору мыслей, - а потом стало поздно.
        К тому же ее увлекли перспективы, которые открывало предложение Брэда. По сути, оно могло одним махом решить все ее проблемы.
        Дело в том, что Майя тоже была беременна. Однако в отличие от Сэнди точно не знала, кто отец будущего ребенка. В Солсбери, где она работала официанткой, у нее было сразу два приятеля, причем каждый из них не догадывался о существовании другого. Ни к одному, ни к другому Майя глубоких чувств не питала. Похоже, они к ней тоже, потому что, узнав о ее беременности, поспешили исчезнуть в голубой дали.
        Реакция хозяйки ресторанчика, в котором работала Майя, оказалась прямо противоположной. Застав Майю раза два в туалете, когда ту тошнило, она быстро сообразила, что к чему. Но никуда не исчезла, осталась на месте, а в голубую даль отправила саму Майю. Проще говоря, уволила. Со словами: «Ничего личного, милочка, просто беременные официантки мне не нужны. Своим пузом ты распугаешь всех посетителей».
        Оставшись не у дел, Майя решила навестить Сэнди и отправилась в Бат.
        Разумеется, она сразу поняла, что Сэнди находится в том же положении - ждет ребенка. Они проговорили едва ли не сутки напролет, все искали способ обеспечить на ближайшее будущее свои нужды. Кроме того, Сэнди рассказала Майе историю своих отношений с Дэном.
        - И ты до сих пор убиваешься по этому парню? - усмехнулась Майя. - Брось! Ясно как день, он удрал от ответственности, точь-в-точь как мои дружки. Так что пора тебе его забыть и серьезно задуматься о себе. И о будущем малыше. Понятно?
        Сэнди прерывисто вздохнула.
        - Тебе проще, ты насчет своих приятелей иллюзий не строила. У меня же все иначе. Я любила Дэна, он тоже говорил, что любит меня.
        - Все они так говорят, а потом ищи ветра в поле, - хмыкнула Майя.
        - Но мы собирались пожениться.
        - Еще один избитый прием. Неужели ты этого не знаешь? Лично я давно уже свыклась с мыслью, что если у меня появится ребенок, то буду растить его одна.
        В ходе того долгого разговора Сэнди поведала о недавнем визите Брэда Макгрегора, и данный факт очень удивил Майю. Она заметила, что такого еще не встречала.
        - Чтобы папаша пекся о покинутой его сыном подружке, - качала она головой. - Никогда ничего подобного не слышала. Интересно было бы взглянуть на этого Брэда Макгрегора, таких уникумов поискать.
        Вскоре, будто услышав желание Майи, Брэд вновь появился в квартирке Сэнди собственной персоной. С первых же слов Майе стало ясно, что он принимает ее за Сэнди, но она решила не разубеждать его. А когда уяснила суть изложенного Брэдом предложения, восприняла ситуацию как подарок судьбы - из числа тех, от которых отказываются лишь круглые идиоты.
        - Пойми, Сэнди, в положении матери-одиночки нет ничего хорошего, - убеждал Брэд, продолжая начатый во время первого визита разговор и даже не подозревая, что перед ним находится вовсе не Сэнди. Впрочем, он видел ее всего раз, поэтому неудивительно, что не заметил подмены.
        Майя же прекрасно знала, о чем идет речь, так как Сэнди пересказала ей свой предыдущий разговор с Брэдом в деталях.
        - То есть я не сомневаюсь, что в каком-то смысле ты даже станешь гордиться своим положением, но все твои родственники и знакомые будут обсуждать один вопрос: кто отец ребенка?
        - С этим ничего не поделаешь, - усмехнулась Майя. - Но мне все равно. А вот вам, похоже, нет, если вы вновь приехали сюда.
        Брэд кивнул.
        - Правильно. Только на этот раз я не стану предлагать тебе финансовую помощь.
        - Я в ней не нуждаюсь, - скрепя сердце заставила себя произнести Майя. Ведь она вошла в роль Сэнди, а та в прошлый раз отказывалась от денег.
        И тут Брэд произнес нечто такое, отчего у Майи мурашки побежали по спине.
        - Я хочу сделать тебя своей женой, Сэнди.
        - Что? - заморгала Майя. - Я не ослышалась? Женой?
        Брэд кивнул.
        - По-моему, это единственный выход из положения, причем правильный. Дэн исчез, знать о себе не дает, неизвестно, что с ним, когда он вернется и… вернется ли вообще. Поэтому вместо него на тебе женюсь я. Так у ребенка хотя бы появится отец.
        - Вы?!
        Он пожал плечами.
        - Окружающим необязательно знать правду. Для всех отцом вашего с Дэном малыша буду я.
        Майя лишь на миг представила себе безбедную жизнь, которую сулило подобное предложение, и едва сдержалась, чтобы не взвизгнуть от радости.
        Правда, Сэнди вряд ли согласилась бы стать женой Брэда. Похоже было на то, что она все еще надеется на возвращение Дэна. А уж тогда, разумеется, выйдет за него замуж.
        Влюбленная дуреха, что с нее возьмешь.
        Тем не менее разговаривать с Брэдом следовало в ее стиле, поэтому Майя изобразила возмущение.
        - Что вы такое говорите! Я и не подумаю выходить за вас. Вы не… то есть я хотела сказать, что не люблю вас. Да мы даже толком не знаем друг друга!
        Брэд вздохнул.
        - Все верно, мы лишь недавно познакомились и ни о какой любви нет даже речи. Пока. А как поженимся и начнем жить вместе, кто знает…
        - Я не собираюсь с вами жить! - произнесла Майя то, что, по ее мнению должна была бы сказать в подобной ситуации Сэнди. - Тем более вместе. Ни о какой близости между нами не может быть и речи!
        Брэд поднял ладони.
        - Сэнди, я ни на чем не настаиваю. Если что-то и возникнет, то лишь по взаимному согласию. В этом смысле можешь быть абсолютно спокойна.
        Майя удивленно вскинула бровь.
        - Если я действительно не интересую вас как женщина, то зачем вам эта канитель? Женитьба и все остальное?
        Прежде чем ответить, Брэд выдержал некоторую паузу - вероятно, подбирал слова.
        - Хочу, чтобы ты поняла меня правильно. Я не сказал, что ты меня не интересуешь. Ты красивая девушка, Сэнди. Сегодня ты нравишься мне даже больше, чем в прошлый раз. Рискну сказать, что у Дэна хороший вкус. Но принуждать тебя ни к чему не собираюсь.
        - Тогда почему…
        Брэд не дал Майе договорить.
        - Ради ребенка Дэна. Хочу, чтобы с моей помощью ты обеспечила ему нормальное существование. - Тут он вновь, как и в прошлый раз, огляделся по сторонам. - Впрочем, если тебя устраивает прозябание в подобной обстановке…
        Майя готова была крикнуть «Согласна!» и разом покончить со своими проблемами - тем более что условия брака с Брэдом Макгрегором ее вполне устраивали, - но существовало два момента, не позволявших сказать «да». Во-первых, предложение сделано Сэнди, а не ей. Во-вторых, нельзя же так открыто демонстрировать свою заинтересованность. Кроме того, тихоня Сэнди никогда не согласилась бы с предложением Брэда. Ей любовь подавай!
        Ну и пусть себе сидит и кукует в одиночестве, а я вместо нее выйду за папашу Дэна! - подумала Майя. Сама же потом спасибо скажет, ведь ее я тоже обеспечу. У этого чудака и на двух денег хватит, не только на меня одну. Какая ему разница, на ком жениться, на мне или на Сэнди, все равно ничего не узнает. И потом, сам же только что сказал, что я ему нравлюсь.
        Так и было принято авантюрное решение, о котором Сэнди в тот момент даже не догадывалась. Позже Майя просто поставила ее перед фактом.
        Но сейчас ей предстояло провести очень тонкую игру, чтобы у Брэда не возникло ощущения, будто она хватается за его предложение, как утопающий за соломинку.
        Гордо вздернув подбородок, она проворчала:
        - До сих пор я в этой обстановке прекрасно себя чувствовала. И ни в чем не нуждалась.
        Брэд едва заметно усмехнулся.
        - Верю. Но разве ты не хочешь дать своему ребенку что-то большее? Ведь любая мать желает, чтобы ее дитя ни в чем не нуждалось, росло в хорошем окружении, в добре и ласке, получило хорошее воспитание, образование, нашло свое место в жизни.
        Пока Брэд говорил, Майя все ломала голову над тем, в какую бы форму облечь согласие стать его женой.

12

        Уловив со стороны Сэнди - то есть Майи, разумеется, - тенденцию к смягчению, Брэд потихоньку приблизился. Затем взял ее руку и нежно сжал.
        - Да, вопрос я ставлю именно так. Уверен, ты тоже желаешь своему ребенку всего того, что я только назвал. Конечно, это твой первый малыш, поэтому сама ситуация для тебя внове, но прислушайся к себе - ведь ты уже любишь будущего ребенка.
        С этим Майя даже не подумала спорить, потому что, как и Сэнди, с самого начала не помышляла о прерывании беременности. Однако обе сестры смотрели на рождение детей совсем не так, как их религиозные родители. Они уже сейчас любили будущих малышей. У Майи ребенок должен был родиться раньше, чем у Сэнди, примерно месяца на полтора.
        - Любишь? - вкрадчиво спросил Брэд.
        Майя кивнула.
        - Конечно.
        - Вот и я люблю своего Дэна независимо от того, каких дел он натворил и в какую историю вляпался. Меня гложет мысль, что я поступил с ним несправедливо. Но речь сейчас не об этом. Так же как Дэна, я готов полюбить своего будущего внука. Или внучку. Ведь это тоже моя кровь.
        Разумеется, в венах ребенка Майи крови кого-либо из Макгрегоров не было и в помине, но она предпочла воздержаться от уточнений. Впрочем, Брэд подразумевал не ее, а Сэнди, действительно носившую ребенка Дэна Макгрегора.
        - Ну вот, теперь тебе известен мой взгляд на вещи, и я прошу тебя позволить мне совершить поступок, который кажется мне правильным, - сказал Брэд.
        - Вы полагаете, что мне так просто все забыть и выйти замуж за отца человека, которого я любила больше жизни? - Произнеся эту фразу, Майя поздравила себя с тем, что ей неплохо удалось изобразить дрожь в голосе. Одновременно она попыталась убрать руку из ладони Брэда, но так, чтобы тот успел воспрепятствовать этому.
        - Понимаю, тут существует определенный моральный барьер: тебе предлагают стать женой отца твоего возлюбленного. Одна только разница в возрасте…
        - Дело не в этом! - перебила его Майя. - Я готова выйти за самого дьявола, только не за человека с фамилией Макгрегор. Ваш Дэн умчался куда-то, даже не удосужившись попрощаться со мной. За все это время позвонил лишь раз - и то промямлил что-то невразумительное. Я его ненавижу!
        Войдя в роль, Майя говорила с достоинством и дрожью в голосе, хотя последнее утверждение, на ее взгляд, было сомнительно. Ведь она-то прекрасно знала, что, даже затаив в сердце обиду, Сэнди все еще любит Дэна.
        Брэд вздохнул.
        - Мой Дэн поступил так, потому что его, похоже, вынудили к этому обстоятельства.
        - Ну да! - хмыкнула Майя. - Конечно! Меня, например, никакие обстоятельства не заставили бы поступить так подло с тем, кого я люблю.
        Умолкнув, она поймала удивленный взгляд Брэда.
        - Неужели тебе до сих пор ничего не известно о той истории?
        Майя насторожилась.
        - О какой?
        - С Майклом Троттером.
        Она пожала плечами.
        - Понятия не имею, кто это такой.
        Майя действительно не знала никакого Майкла Троттера. Но в тот же день, несколькими часами позже, Сэнди пояснила ей, о ком говорил Брэд.
        А сейчас, уловив во взгляде Брэда удивление, она сообразила, что брякнула что-то не то.
        - Как же, ведь он как будто ухаживал за тобой - таксист, неужели не помнишь? Его еще вроде называли Микки… Да, Микки Троттер.
        - Ах Микки… - Майя изобразила смешок. - Ну да, таксист, знаю! - Затем осторожно спросила: - А при чем здесь он?
        С губ Брэда вновь слетел вздох.
        - Дэна обвиняют в том, что он якобы столкнул его с обрыва.
        Майя заморгала.
        - Дэн? Не может быть.
        А вот об этом не знала даже сестра. Лишь когда Майя пересказала ей разговор с Брэдом, Сэнди сообразила, что впрямь давно не видела Микки. По правде сказать, она успела забыть о его существовании. В тот период ей было не до него.
        - Ладно, речь сейчас не об этом, - сказал Брэд. - Полагаю, ты все же примешь мое предложение, если, конечно, ты та, кем я тебя считаю.
        - Да-да, я та! - поспешно кивнула Майя.
        Брэд медленно улыбнулся.
        - Приятно слышать. Значит, ты выйдешь за меня замуж, возьмешь фамилию Макгрегор и ваш с Дэном ребенок тоже родится Макгрегором.
        Вот все и уладилось, с облегчением подумала в ту минуту Майя. Мне даже не пришлось прилагать особых усилий.
        Она взглянула на Брэда.
        - Но как же вы? А если я… все-таки не смогу принять вас как мужа… Ну, вы понимаете?
        Брэд на миг задумался, потом похлопал Майю по руке.
        - Давай пока отложим эту тему. Куда нам спешить? Как говорится, поживем - увидим.
        Майя украдкой окинула его оценивающим взглядом и подумала: а что, он еще вполне ничего, этот Брэд Макгрегор. Может, я когда-нибудь и позабавлюсь с ним… ради разнообразия.
        Итак, вроде бы дело сладилось, но один вопрос все же остался, и Майя решила его задать.
        - А если вернется Дэн?
        Несколько мгновений Брэд молчал, сжав губы в ровную линию, потом медленно произнес:
        - Не думаю, что после истории с Микки Троттером Дэн рискнет вернуться домой. Полагаю, его сейчас нет в Англии. И еще долго не будет. - Он посмотрел Майе в глаза. - Но ты, Сэнди, ни в чем не сомневайся. У тебя и вашего с Дэном ребенка все будет в порядке. Я стану для тебя образцовым супругом. Окружу вас с малышом заботой, как собственную семью. Мы с тобой должны сделать так, чтобы интересы ребенка были защищены. Согласна?
        Тянуть дальше не имело смысла, поэтому Майя просто сказала:
        - Да.
        Брэд улыбнулся. Эту мягкую, ласковую улыбку Майя затем часто видела в течение почти восьми последующих лет - временами даже тогда, когда ее не заслуживала.
        - Благодарю. Ты даже не представляешь, как я рад, что смогу общаться со своим внуком! Или внучкой.
        - Но ребенок ведь будет называть вас отцом! - напомнила Майя.
        Брэд вновь похлопал ее по руке.
        - Тем более, моя дорогая, тем более…
        Узнав, что Майя решила выйти замуж за Брэда, Сэнди была шокирована. Потом, когда эмоции немного улеглись, сказала:
        - Интересно, как ты собираешься это сделать, ведь тебя зовут не Сэнди Джонсон! Стоит кому-то взглянуть на твои документы - и обман сразу раскроется.
        Майя хитро усмехнулась.
        - Не беспокойся, все продумано. С документами проблем не возникнет.
        Сэнди изумленно взглянула на нее.
        - То есть как?
        - Очень просто, мы с тобой поменяемся документами!
        Сэнди разинула рот. Потом принялась спорить с Майей, но в итоге та, как всегда, одержала верх, красочно описав все выгоды, которые обе они обретут в результате этого брака.
        - Только представь, работать тебе не придется, у тебя и без того будет все необходимое, уж об этом я позабочусь. Поселишься в каком-нибудь тихом уголке и всецело посвятишь себя ребенку. По-моему, об этом можно только мечтать!
        При упоминании о будущем ребенке Сэнди задумалась, и в конце концов на ее губах появилась улыбка - пожалуй, впервые с момента исчезновения Дэна. Таким образом вопрос о браке Майи оказался решенным. Да от Сэнди мало что и зависело, Майя распорядилась ситуацией по-своему, как сочла необходимым. Согласие Сэнди требовалось ей лишь формально.
        Брэд и Майя обвенчались в Бате почти без свидетелей. Сэнди в церковь не пошла, так как Майя опасалась, как бы ее не заметил Брэд. Пока шла церемония, Сэнди укладывала свои вещи. Оставаться в этой квартире было рискованно. Впрочем, как и в городке, где Сэнди многим запомнилась. Ведь сейчас она уже стала Майей. А та стала Сэнди. Миссис Сэнди Макгрегор. - Глупая, это же замечательная идея. Вот увидишь, когда-нибудь она сослужит нам хорошую службу. Эх, жаль, что наши дети не однополые близнецы!
        Когда Сэнди сообразила, как теперь будут называть сестру, из ее глаз брызнули слезы. Это она должна была стать миссис Макгрегор, а не Майя!
        В тот же день они разъехались в разные стороны.
        Надев на палец Майи обручальное кольцо и формально поцеловав в губы, Брэд прямо из церкви повез ее в Бристоль, в поместье «Вересковый лог».
        Сэнди отправилась в Хэтфилд - так называлась деревня на берегу Бристольского залива, где они с Майей присмотрели и взяли в аренду небольшой уютный коттедж. Позже Сэнди все-таки устроилась на должность лаборанта в маленькую местную больницу. Назвалась Майей Джонсон.
        Произошло это примерно года через два после рождения ребенка.
        Сначала были роды у Майи. На свет появился мальчик, которому она дала имя Джилл, полностью, Джиллиан. Спустя немногим больше месяца разрешилась от бремени и Сэнди. В тот период Майя вместе с сынишкой была с ней. Для этого ей пришлось соврать Брэду, что она едет домой, в Солсбери, показать ребенка своим родителям. На самом деле те даже не знали, что у них появился внук. О своем замужестве Майя им тоже не сообщила. Вряд ли родители порадовались бы обеим новостям, ведь они мечтали о том, чтобы дочери - Майя и Сэнди - посвятили себя Богу. То есть стали монахинями и до конца жизни отмаливали явные и воображаемые грехи отца с матерью.
        У Сэнди родилась девочка, которую та хотела назвать Полой. Но все получилось иначе.
        Так уж вышло, что Сэнди прихворнула и регистрировать ее дочку отправилась Майя. Разумеется, Сэнди сообщила ей, какое имя хочет дать малышке. Собственно, она уже обращалась к дочурке как к Полли. Но Майя, верная себе, и на этот раз поступила по-своему. Когда, вернувшись, она вручила Сэнди свидетельство о рождении, в графе
«Имя» значилось Джиллиан.
        Сэнди захотелось протереть глаза. Затем она подумала, что Майя по ошибке отдала ей свидетельство своего сынишки, и сказала сестре об этом, но та лишь рассмеялась.
        - Ты не понимаешь, я нарочно назвала наших детей одинаково. Имя очень удобное - Джиллиан. И мальчика так можно назвать, и девочку. Теперь у тебя дочка Джилл, а у меня сынишка Джилл. Обоих зовут одинаково - Джиллиан!
        - Но зачем?! - воскликнула Сэнди. - К чему эти фокусы?
        Майя покачала головой.
        Сэнди вспоминала тот разговор, собираясь на следующий день после телефонной беседы с адвокатом Кевином Кроссом к нему в офис, где должно было состояться оглашение завещания Брэда Макгрегора. До самой своей смерти он так и не узнал, что его женой была не Сэнди, а ее старшая сестра. - Ну так продай всю недвижимость - и дело с концом! Переедете с дочкой в другой город.
        Впрочем, этого не знал не только Брэд, но и вообще никто на всем белом свете.
        Ох, ну и заварила Майя кашу! - думала Сэнди, сидя перед зеркалом и промокая салфеткой лоб и верхнюю губу.
        Лето в этом году выдалось на удивление жаркое. Вот и сегодня часы в столовой еще не пробили и восьми, а от духоты уже некуда было деться.
        Сэнди поморщилась от досады. Вообще ей нравилось жаркое лето - когда одежду можно ограничить шортами и майкой, волосы закрепить на макушке и забыть о макияже, - но именно в этот день она предпочла бы прохладу.
        Сегодня шорты и майка исключались - Сэнди собиралась в адвокатский офис. Через час ей предстояло встретиться с Кевином Кроссом, адвокатом Брэда, и она обязана была выглядеть соответственно. То есть как миссис Макгрегор, а не какая-то там Сэнди Джонсон. Или Майя? Да нет же, Сэнди! Сейчас уже Сэнди, ведь они с Майей вновь поменялись местами. И документами.
        Все происходило под покровом тайны, как в каком-нибудь детективе. Накануне похорон Брэда Майя, захватив сына, примчалась к Сэнди в Хэтфилд.
        Она и прежде частенько сюда наведывалась. Привозила деньги, тряпки, обувь, гостинцы. Ей хотелось, чтобы Сэнди с дочуркой ни в чем не нуждались. Так и получилось, что Брэд, сам того не ведая, содержал обеих сестер. Все подобные дела Майя проворачивала с легкостью, пользуясь тем, что Брэд не контролирует ее траты. Покупала себе и сынишке Джиллу одежды в два раза больше, чем требовалось, излишки везла Сэнди. Правда, все же не рисковала приобретать платьица для своей племянницы, дочурки Сэнди, так как Брэд мог случайно наткнуться на них и спросить, зачем это вдруг понадобились наряды для девочки. Так Сэнди начала одевать свою дочку Джилл как мальчика. В младенчестве это было незаметно, а когда девочка подросла, то лишь по косичкам ее можно было отличить от соседских мальчишек, потому что она разгуливала в таких же точно джинсах, шортах, футболках. Платье надевала лишь изредка, чаще всего по праздникам, например на свой день рождения.
        Когда скончался - а может, погиб, этого никто не знал - Брэд, дети Майи и Сэнди наслаждались последним летом перед школой. Затем начиналась учеба. Но это была не последняя перемена, которая их ожидала. Им предстояло сменить место жительства.
        Дело в том, что Майя вновь собралась замуж. Причем факт смерти Брэда здесь не играл почти никакой роли - просто тот ушел из жизни, если можно так выразиться, очень вовремя, будто нарочно подгадав момент. Что же касается Майи, то ее предстоящая свадьба сладилась еще полгода назад, а в ближайшие дни лишь истекал срок помолвки.
        Жених Майи был бизнесмен из Нью-Йорка, миллионер. Познакомились они в одном из лондонских казино - в последние два года Майя частенько отправлялась развлекаться куда-нибудь одна. Брэд ничего не имел против, сам же предпочитал оставаться дома, в «Вересковом логе». Ему хотелось покоя. И еще он с удовольствием проводил время с Джиллом.
        Через два месяца после того, как Майя завертела роман с упомянутым блистательным миллионером - который был старше нее всего на два года, - тот предложил ей руку и сердце. Майя сказала «да», хотя, как выпутается из этого положения, представляла себе смутно. Ведь Брэд тогда был жив, и ничто не предвещало его смерти.
        Уверенности Майе придавало то обстоятельство, что жених знал ее под собственным именем, потому что в момент знакомства, действуя, как часто случалось, по наитию, она назвалась Майей Джонсон. Позже она сообщила, что не замужем, но растит сына. Известие о ребенке не произвело на нового знакомого негативного впечатления. Во всяком случае, развитию их романа существование на свете Джилла не помешало.
        Майя и Хэнк Томсон - так звали миллионера - объявили о помолвке. За месяц до свадьбы Хэнк вылетел в Нью-Йорк, чтобы заняться соответствующими приготовлениями. А Майя все никак не могла решить проблему разрыва с Брэдом.
        Она даже представить себе не могла, как просто решится этот вопрос.
        Брэда не стало. Произошло это так неожиданно, что Майя даже не сразу осознала перемену своего положения. Впрочем, она скоро сообразила, что отныне свободна, и эта мысль ее окрылила.
        При этом она искренне сожалела о смерти Брэда. Даже всплакнула втихомолку, когда, открыв дверцы шкафа в спальне - эта комната у них все-таки была общей, - увидела костюмы и рубашки, которые больше никогда не понадобятся владельцу. У Майи не было претензий к Брэду. Он выполнил обещание стать образцовым супругом. За минувшие годы они даже отчасти сроднились, хотя в последнее время между ними уже не было интимной близости.
        В этот скорбный период Майе позвонил Хэнк, чтобы сообщить, что к предстоящему бракосочетанию все готово, он ждет ее с сыном в Нью-Йорке и даже позаботился о билетах для них. При этом Хэнк назвал число, которое наступало через день. Именно тогда, когда должны были хоронить Брэда!
        На этот раз Майя размышляла недолго: наспех собрала самое необходимое и поздно вечером, под покровом темноты, отправилась на автомобиле в Хэтфилд. Встревоженный, расстроенный смертью Брэда Джилл спрашивал ее, куда они едут. Она как могла успокоила его, сказав, что у них начинается новая жизнь. Остальное пообещала рассказать позже.
        - Все, я отбываю в Нью-Йорк! - заявила Майя с порога, около полуночи появившись в коттедже, где жили Сэнди и ее дочка Джилл. - Теперь твоя очередь быть Сэнди Макгрегор! Давай мои документы обратно и бери свои.
        Дальше Сэнди пришлось уяснить, что отныне она становится вдовой Брэда со всеми вытекающими отсюда последствиями, включая участие в похоронах, вступление в права наследования и так далее и тому подобное.
        - Брэд не раз говорил, что все оставит мне, а я в свою очередь под старость должна буду составить завещание в пользу Джилла. Но вместо меня желание Брэда придется исполнить тебе. Оставайся в поместье и владей всем!
        - Не знаю, не знаю… - задумчиво протянула Сэнди. - Скорее всего, мне не захочется там жить.

        - А как же ты?
        Взгляд Майи вспыхнул.
        - За меня не беспокойся! Мне деньги Брэда не нужны. Мы с Хэнком подписали такой брачный договор, который в случае чего обеспечит мне безбедное существование. Но все это чушь, потому что я собираюсь прожить со своим милым пупсиком до конца дней! - Произнося эти слова, Майя мечтательно улыбалась, но затем вдруг нахмурилась. - Дьявол, как же я не подумала, ведь тебе могут понадобиться документы моего Джилла. Твоя Джилл внешне за мальчика сойдет, но, во-первых, в ее свидетельстве о рождении записана фамилия Джонсон, а во-вторых, указан пол - женский. Этот проныра, адвокат Кевин Кросс, вмиг все раскопает, если заметит несоответствие. У него на подобные вещи нюх!
        - Что же делать? - с беспокойством спросила Сэнди.
        С минуту Майя грызла ногти, потом произнесла:
        - Оставлю тебе свидетельство своего сына, а с собой возьму бумаги твоей Джилл, больше ничего не остается. Потом, когда все кончится, поменяемся.
        - А если Хэнк прочтет, что твой сын девочка?
        Майя махнула рукой.
        - Не прочтет. Незачем ему копаться в документах Джилла. А если даже и заметит несоответствие, я все ему объясню. Чего мне бояться, если мы уже будем женаты? - Она рассмеялась. - А что, расскажу всю правду! Думаю, Хэнк поймет, что устроить подобную мистификацию меня в первую очередь заставило желание защитить твои интересы. Ведь сама ты ни за что не согласилась бы выйти замуж за Брэда!
        Сэнди нахмурилась.
        - А если Хэнк спросит, почему ты солгала ему?
        Ответ у Майи был готов.
        - Скажу, мол, боялась признаться, что замужем!
        - Ох, у меня от твоего вранья уже голова идет кругом! - простонала Сэнди. - Я запутаюсь, вот увидишь! И тогда все рухнет.
        - Спокойно, не паникуй, трусиха. Доверься мне, и все будет хорошо! Кроме того, разве тебе хочется лишиться денег и жизни, к которой ты привыкла? Вижу, что нет. Поэтому возьми себя в руки и просто делай, что я тебе говорю. И не забудь объяснить своей Джилл, что начинается игра: на некоторое время ей придется притвориться мальчиком.
        - А мне придется притвориться Сэнди Макгрегор. Не знаю, как я с этим справлюсь.
        Тон Сэнди был настолько трагичным, что Майя даже прикрикнула на нее:
        - Не усложняй! Что тут особенного, не понимаю? Я столько лет притворялась тобой - и ничего! А тебе нужно продержаться месяца полтора, не больше, потом выставишь поместье на продажу, а сама возьмешь Джилл и уедешь куда-нибудь.
        - Но ведь послезавтра похороны, придут люди, а я никого не знаю… - Сэнди была близка к отчаянию.
        Зато уверенности Майи мог бы позавидовать любой.
        - Подумаешь, проблема! Будешь изображать убитую горем вдову. Если даже в тебе заметят странности, не придадут значения, спишут на стресс. И потом, в случае чего ты можешь позвонить мне, проконсультироваться и тому подобное. Я буду держать мобильник под рукой.
        Той же ночью - вернее, уже под утро - Сэнди приехала в «Вересковый лог». На ней была одежда Майи, и она сидела за баранкой принадлежавшей той нежно-розовой малолитражке «вива-воксхолл». Джилл спала на заднем сиденье, причем так крепко, что Сэнди пришлось на руках отнести ее в дом.
        Весь следующий день она вживалась в образ Сэнди Макгрегор, вдовы Брэда Макгрегора, и растолковывала Джилл, как следует себя вести.

13

        С тех пор прошел месяц, и вот теперь Сэнди предстояло нанести визит адвокату Кевину Кроссу, которого она впервые увидела - и узнала по описанию Майи - на похоронах.
        Майя предупредила Сэнди, что особой доброжелательности от Кевина Кросса ожидать не стоит. Подобно многим другим, кто знал Брэда, он относится к ней как к ловкачке, сумевшей окрутить доброго, доверчивого человека. Проще говоря, Кевин Кросс считал особу, известную ему как Сэнди Макгрегор, потаскушкой, которой удалось женить на себе одного из лучших его клиентов. По сути, подобное предположение было недалеко от истины, потому что если не потаскушкой, то авантюристкой Майя точно была. А для Сэнди самым неприятным было то, что в свои игры Майя втягивала и ее. И вот теперь Сэнди предстояло личное общение с Кевином Кроссом. По словам Майи, ему хватало такта в присутствии Брэда обращаться с ней как с леди. Как он поведет себя сейчас, оставалось лишь гадать.
        Сэнди посмотрела на себя в зеркало и вздохнула. Многое она отдала бы за то, чтобы не ездить ни в какой офис и не встречаться ни с каким адвокатом. Майя знала суть волеизъявления Брэда, потому что, как человек прагматичный, тот не раз обсуждал с ней пункты будущего завещания. И конечно же Майя поделилась этими сведениями с Сэнди.
        Все свое имущество и деньги Брэд завещал жене с последующей передачей Джиллу, которого считал своим внуком. Правда, оформлен тот был как сын.
        - Считай, я оставляю все мальчику, - как-то раз во время очередного обсуждения завещания сказал Брэд.
        Тогда Майя осторожно спросила:
        - Неужели ты ничего не отпишешь Дэну? Все-таки он твой сын.
        Брэд печально вздохнул. Многолетняя разлука с Дэном давалась ему нелегко. Больше всего его терзала неизвестность. В этом смысле Брэд напоминал Майе Сэнди, которая о Дэне почти не говорила, но помнила все до мельчайших подробностей - сомневаться тут не приходилось.
        - А где он, этот сын? - качая головой, произнес Брэд. - Мои поиски результатов не дали, сам он не отзывается. Вообще неизвестно, жив ли он. Подумать только, он даже не знает, что у него самого подрастает сын! - Брэд поднял на Майю глаза. - Но знаешь, Сэнди, у меня такое чувство, что когда-нибудь Дэн вернется. И тогда тебе придется признаться, кем приходится ему Джилл и почему мы с тобой поженились.
        Не придется, подумала тогда Майя. Потому что у Дэна не сын, а дочь. И Сэнди никогда не была замужем.
        Все это, включая свои мысли, Майя месяц назад пересказала Сэнди.
        Сейчас, разглядывая себя в зеркале, Сэнди думала, что, если даже судьба и сведет ее когда-нибудь с Дэном, она ни за что не скажет правды. Не признается, что у них есть дочь. Джилл ее ребенок, а Дэн всего лишь биологический отец. И претендовать на что-либо не имеет права.
        Иными словами, Сэнди решила любым способом сохранить спокойствие Джилл. Дочурка спрашивала о папе, и Сэнди сказала, что ничего о нем не знает. Пока большего Джилл не требуется, а дальше… Кто знает? Будущее никому не известно.
        Даже если Дэн жив-здоров и когда-нибудь вернется, то пусть еще попробует нас найти, промелькнуло в мозгу Сэнди. Сегодня с формальностями будет покончено, я обрету право распоряжаться банковскими счетами Брэда, и как только у меня появятся деньги, мы с Джилл уедем отсюда.
        Она мечтательно улыбнулась, подумав о перспективе начать новую жизнь в каком-нибудь незнакомом городе, где фамилия Макгрегор является лишь определенным сочетанием звуков и не несет в себе какого-то особенного смысла.
        При этом Сэнди понимала, что решение покинуть такой замечательный уголок, каким является поместье «Вересковый лог» - за минувший месяц она успела достаточно хорошо изучить его, - со стороны многим показалось бы безрассудным. И скорее всего, при других обстоятельствах Сэнди осталась бы здесь навсегда. Но жить в постоянном ожидании того, что в один прекрасный момент откроется дверь и на пороге появится Дэн с требованием объяснений, нет уж, увольте.
        Чем скорее мы с Джилл уедем отсюда, тем лучше, подумала Сэнди.
        Затем она принялась делать макияж, при этом недовольно хмурясь, потому что из-за жары ее кожа постоянно покрывалась испариной. Промокай, не промокай - бесполезно.
        Кое-как покончив с косметикой, Сэнди подошла к платяному шкафу и открыла дверцы. Ее взгляд остановился на принадлежавшем Майе черном костюме - юбке и жакете, - который предстояло надеть для нынешнего выхода. В другое время Сэнди сочла бы безумием надевать черное в такую жару, - тем более костюм! - но, во-первых, нынешний визит был официальным, а во-вторых, для окружающих она была вдовой Брэда Макгрегора, которой положено носить траур.
        Вздохнув, Сэнди сняла костюм с вешалки и начала одеваться. Единственной светлой вещью, которую она себе позволила, была молочного оттенка шелковая блузка. Остальное, включая изящные туфли, было черным.
        Счастье, что у нас с Майей один размер одежды и обуви, подумала Сэнди, вновь взглянув на себя в зеркало.
        Правда, туфли были новыми. Наверное, Майя лишь недавно их купила, и правая уже давила мизинец. К концу вылазки в город на нем наверняка образуется водяная мозоль.
        Блузка приставала к влажной коже, но в целом собственный вид Сэнди понравился. Правда, отдельные пряди волос время от времени выбивались из высокой прически, но общей картины это не портило.
        Вот только треклятая испарина! В офисе Кевина Кросса Сэнди хотела выглядеть прохладной, уверенной в себе взрослой женщиной. Но как, скажите, этого достичь, если постоянно приходится промокать носовым платком лоб и щеки?
        - Мам, ты куда-то собираешься? - вдруг прозвучало за спиной Сэнди.
        Она обернулась. Погруженная в свои мысли, она не услышала, как в спальню вошла Джилл в синих трикотажных шортах и бледно-зеленой майке с изображением футбольных ворот и мяча. На голове находилась панамка, под которую были тщательно спрятаны волосы: изображать мальчика Джилл согласилась, но стричься отказалась наотрез.
        - Мне нужно съездить в город, - сказала Сэнди.
        Приблизившись к Джилл, она убрала приставшую к панамке дочери щепочку.
        - Ой, а можно мне с тобой?
        Видя, как оживленно блеснули глазенки Джилл, Сэнди подавила вздох. В другое время она обязательно взяла бы дочку с собой, но сейчас покачала головой.
        - Нет, солнышко. Я еду по делам, тебе там будет неинтересно.
        Это была только часть правды, ведь, кроме того, Сэнди опасалась коварных расспросов со стороны Кевина Кросса. Мало ли о чем ему придет в голову беседовать с ребенком!
        - А тебе обязательно нужно ехать? - спросила Джилл.
        - Да, малыш, но отсутствовать я буду недолго.
        - Сколько? - Джилл была очень конкретным ребенком.
        Сэнди улыбнулась.
        - Часа два, не больше.
        - Два часа!
        Для Джилл это звучало как вечность. Сэнди знала, что после их маленького деревенского коттеджа дочка неуютно чувствует себя в большом доме с множеством комнат, лестниц, наружных дверей, подсобных помещений и тому подобного.
        - Это не так уж долго, - заверила Сэнди дочь. - Если удастся, вернусь раньше, обещаю.
        - Да? Ну ладно, - вздохнула Джилл.
        При виде унылого выражения на ее личике у Сэнди сжалось сердце.
        - Тебе что-нибудь привезти из города? - спросила она, надеясь как-то развеселить дочь.
        Из этого мало что вышло.
        - Не нужно, - безразлично ответила Джилл.
        Но Сэнди не собиралась сдаваться.
        - Даже диск с мультиками не хочешь?
        Джилл пожала плечами.
        - Здесь их полно. Тетя Майя покупала Джиллу.
        - Тогда, может, книжку? - Сэнди всячески старалась приучить дочку к чтению, поэтому азбуку они изучили задолго до школы.
        - Книжку? - Джилл на минутку задумалась, потом качнула головой. - Мы же привезли с собой «Приключения утенка Кряка».
        - Разве ты еще не прочитала эту историю? - с наигранным удивлением произнесла Сэнди, одновременно бросив взгляд на циферблат стоявшего на прикроватной тумбочке будильника.
        Джилл снова мотнула головой.
        - Не до конца.
        - Ах вот как! Сколько же страниц ты прочитала?
        Казалось, вопрос поставил Джилл в тупик. Поразмыслив, она сказала:
        - Две. Или… нет, одну и еще половинку.
        На взгляд Сэнди, это было очень мало, но она улыбнулась и произнесла:
        - Молодец! Вечером расскажешь мне, что там случилось с утенком?
        - Хорошо, мам. - Неожиданно Джилл шагнула к Сэнди и обняла ее обеими руками за талию. - Возвращайся поскорей, ладно? Я буду скучать…
        Я бы вообще никуда не ездила, с досадой подумала та.
        - Ну что ты, малыш! - Она тоже сначала обняла дочку, затем ласково погладила по щеке. - Время до моего возвращения пролетит незаметно, вот увидишь. Ты только никому не открывай дверь, договорились? А в случае чего сразу звони мне со своего телефона.
        Джилл шмыгнула носом.
        - Да, мам.
        У Сэнди вдруг отчего-то перехватило горло. Удивившись этому, она прокашлялась и с нарочитой бодростью спросила:
        - А чем ты тут без меня займешься?
        Джилл пожала плечами.
        - Не знаю.
        - Как?! На тебя не похоже, ведь ты всегда придумываешь себе занятие.
        Действительно, Джилл принадлежала к числу тех детей, которые не теребят поминутно взрослых, требуя, чтобы их развлекали.
        - Скорее всего, я буду рисовать, - сказала дочь. - У Джилла здесь столько чистых альбомов для рисования! И карандаши, и акварели, и даже настоящие взрослые краски.
        Взрослыми Джилл называла масляные краски в тюбиках, которыми, как ей казалось, пользуются лишь настоящие художники.
        - А когда порисую, - продолжила она после короткой паузы, - начну выбирать наряд для своего дня рождения.
        День рождения! Сэнди и забыла о нем. А между тем до него осталось полторы недели.
        Зато для Джилл день рождения был главным праздником в году, к которому она всегда готовилась заранее.
        - Мам, а тетя Майя с Джиллом приедут сюда на мой день рождения?
        Невинный на первый взгляд вопрос заставил Сэнди нахмуриться. Джилл ждет дня рождения, а она еще даже не думала над тем, каким он будет в нынешнем году.
        - Боюсь, что нет, золотко.
        Сэнди смягчила ответ, хотя знала точно, что Майи и Джилла на дне рождения ее дочери не будет: те улетели в Америку и уже почти месяц находятся в Нью-Йорке.
        - Значит, мы поедем к ним - да, мам? Что, тетя Майя и Джилл теперь будут жить у нас, в Хэтфилде? А мы? Здесь, вместо них? Или вернемся домой, а, мам? Когда мы вернемся домой?
        Сэнди поежилась под градом вопросов.
        - Поговорим об этом позже, хорошо? Я пока ничего точно не знаю. - Она вновь взглянула на будильник. - Мне пора, а ты оставайся тут и будь умницей.
        - Я тебя провожу до двери, - сказала Джилл.
        Они вместе отправились вниз, в холл. Сэнди отворила входную дверь… и едва не столкнулась с почтальоном, который как раз поднял руку, чтобы нажать на кнопку звонка.
        Охнув от неожиданности, Сэнди издала нервный смешок и спросила:
        - Вы ко мне?
        - Э-э… Сэнди Макгрегор - это вы?
        - Да-да. Я Сэнди Макгрегор.
        - Вам бандероль. Из Нью-Йорка. Вот здесь распишитесь, пожалуйста.
        Сэнди черкнула в указанном месте и взамен получила пакет.
        - Благодарю.
        Кивнув, почтальон сразу направился к оставленному у ворот автомобилю.
        - Что это, мам? - с любопытством спросила Джилл.
        - Не знаю. - Сэнди пробежала глазами надпись на пакете. - Тетя Майя что-то прислала.
        Не далее как вчера она беседовала с Майей по телефону, но та ни словом не обмолвилась о бандероли.
        - Давай посмотрим, а? - Джилл подпрыгивала на месте от нетерпения.
        Сэнди пора было ехать, поэтому она быстренько вскрыла пакет. Внутри оказался компакт-диск.
        - Новые мультики! - радостно взвизгнула Джилл.
        - Хм, не знаю. - Сэнди повертела тонкий пластиковый футляр. - Никаких надписей нет. Непонятно…
        Но Джилл жаль было расставаться с надеждой.
        - А помнишь, в прошлом году тетя Майя привозила мне мультики?
        - Да-да… - Майя чего только ни привозила, всего и не припомнить. Возможно, были и мультики. Осознавая, что может опоздать на встречу с Кевином Кроссом, Сэнди отдала диск Джилл. - Я уезжаю, вечером посмотрим. Все, пока! - Она чмокнула Джилл в щеку. - Иди в дом, я подожду, пока ты запрешь дверь.
        - Иду, мам!
        Услышав щелчок замка, Сэнди поспешила к своей нежно-розовой «вива-воксхолл». Вернее, автомобиль принадлежал Майе, а еще точнее, некой мифической Сэнди Макгрегор… но разве Сэнди не играла сейчас ее роль?

14

        Спустя минут двадцать с небольшим Сэнди добралась до улицы, на которой располагался офис Кевина Кросса. Маршрут ей пришлось вчера выяснять по телефону у Майи. Нельзя же было спрашивать у Кевина Кросса адрес, ведь само собой разумеется, что вдове Брэда Макгрегора он хорошо известен.
        Автомобиль Сэнди оставила у тротуара, на одном удобном участке - о котором ей также рассказала Майя, - затем двинулась к офису. По пути думала о том, что не нуждалась бы в консультациях, если бы в свое время Дэн, как и обещал, женился на ней и тогда они наверняка поселились бы здесь, в Бристоле. Уж за восемь лет она удосужилась бы изучить городские улицы.
        Впрочем, о чем она думает? Толку от подобных размышлений никакого. Прошлое давно кануло в небытие, поэтому думать нужно о будущем.
        К этому времени жара усилилась. Асфальт плавился, воздух над ним дрожал и колыхался. Сэнди даже пожалела, что надела туфли на шпильке, потому что при каждом шаге каблуки уходили куда-то вглубь.
        Зато в холле адвокатского офиса, благодаря включенному кондиционеру, было прохладно. Сэнди перевела дух. Возможно, в конце концов ей и удастся во время предстоящей беседы выглядеть достойно. И не волноваться.
        Последнее давалось с трудом, хотя причин для волнений не было: Майя снабдила Сэнди всей необходимой информацией.
        Пройдя по коридору, она увидела распахнутую дверь приемной. В помещении находилась женщина средних лет - сидела за столом и просматривала какие-то бумаги.
        - Добрый день, - сказала Сэнди, переступив порог. - Я Сэнди Макгрегор, у меня назначена встреча с мистером Кроссом.
        Женщина кивнула.
        - Здравствуйте. Присаживайтесь, если хотите, вон на тот стул. Сейчас придет секретарша и побеседуете с ней.
        - Я думала, вы и есть секретарь, - удивленно заметила Сэнди, машинально поправив на плече ремешок сумочки.
        Собеседница качнула головой.
        - Я делопроизводитель. Секретарша у нас Мэгги. Побежала в магазин за минералкой, сейчас вернется. - Женщина кивнула куда-то в сторону улицы, потом с мягкой улыбкой пояснила: - Минералка у нас кончилась. Такая жара, выпили все, что было. - Она на миг задумалась. - А знаете, ступайте лучше в приемную, посидите там.
        Сэнди заморгала.
        - Так это не приемная?
        - Нет-нет, приемная чуть дальше по коридору. Заходите прямо в кабинет. Правда, мистер Кросс в настоящий момент тоже отсутствует, но если он назначил вам встречу, то скоро будет. Так что не стесняйтесь, заходите прямо к нему.
        - Да? - Сэнди смущенно улыбнулась. - Что ж, спасибо за разъяснения. Извините, если помешала.
        - Ничуть. Приемная у нас справа, и, кажется, там уже есть один посетитель.
        Сэнди шагнула в коридор. Последней услышанной фразе она в тот момент не придала никакого значения.
        Приемная находилась совсем близко, ее обстановка отличалась от той, что была в предыдущей комнате, прежде всего подчеркнутой комфортностью. Это помещение действительно предназначалось для приема посетителей, в нем находилась мягкая мебель - диван и два кресла. И никого не было. Впрочем, будучи предупрежденной, секретаршу увидеть Сэнди и не ожидала, но из посетителей тоже никого заметно не было. Когда слух Сэнди уловил звуки этого чуть хрипловатого голоса, у нее внезапно потемнело в глазах, колени подогнулись и она сползла куда-то вниз, в полный мрак…
        Пожав плечами, Сэнди направилась было к дивану, как вдруг заметила еще одну дверь. Та была приоткрыта, наверное за ней и находился кабинет Кевина Кросса.
        Решив проверить, Сэнди двинулась туда. В тишине стук ее каблуков звучал очень громко.
        Посетитель все же был. Стоял у окна, спиной к входу. Его силуэт показался Сэнди на удивление знакомым.
        Еще до того, как она успела это осознать, в ее сердце вкралась тревога. В этом высоком, стройном посетителе ощущалось нечто такое, из-за чего Сэнди внезапно захотелось все оставить, броситься из офиса прочь, поскорей добежать до места, где стояла розовая «вива-воксхолл», прыгнуть за баранку и умчаться куда глаза глядят.
        По спине Сэнди побежали мурашки, но вовсе не из-за того, что в офисе по сравнению с улицей было прохладно.
        Пожалуй, я зайду позже, вспыхнуло у нее в мозгу. Скажем, через полчасика. Посижу пока в автомобиле, прослежу за входом. Когда этот человек выйдет из офиса, я войду.
        Спустя мгновение Сэнди окончательно решила удалиться, но поздно - посетитель уже оборачивался. Еще секунда - и его взгляд уперся прямо в ее лицо. Затем он произнес:
        - Ну, здравствуй… Наконец-то мы встретились.
        Сэнди понятия не имела, сколько это продолжалось. Ее сознание будто отключилось, но спустя некоторое время отголоски окружающей реальности начали пробиваться в него. - Мне пришлось слегка расшнуровать тебя - так, на всякий случай. Я был уверен, что это спектакль, но, учитывая один процент из ста, что все взаправду, принял некоторые меры для твоего спасения. - Он вдруг слегка наклонился к Сэнди и продолжил с вкрадчивыми нотками в голосе: - Возможно, ты и впрямь ничего не осознавала, тогда скажу: мне довелось невзначай дотронуться до тебя. Ты была такой теплой, немного влажной и пахла чем-то знакомым… Поэтому я вспомнил, как мы с тобой развлекались когда-то. Ты и тогда была теплой и влажной… в некоторых местах.
        Сначала прозвучал незнакомый женский голос:
        - Кошмар какой-то. Что делать, ума не приложу. Никогда еще у нас такого не случалось.
        - Не делайте из мухи слона, - хрипловато произнес кто-то в ответ. - Обыкновенный обморок, сейчас пройдет.
        И снова женщина:
        - Как-то долго она не приходит в себя.
        Пауза, затем мужской, до боли знакомый голос. Но кому он принадлежит? Его владелец как будто чем-то раздосадован.
        - Может, она давно очнулась…
        - Почему же тогда не открывает глаза?
        - Откуда я знаю… Притворяется…
        - Зачем? Нет, это вряд ли, смотрите, какая она бледная.
        Тут откуда-то издалека, будто с того света, донеслась трель телефонного звонка, а следом голос женщины:
        - Ох, простите, я отлучусь!
        Звуки поспешных шагов, потом закрывшейся двери, и наступила тишина. Но продолжалась она недолго.
        - Сэнди! - позвал странно знакомый мужской голос. - Эй! Посмотри на меня.
        Она и хотела бы - ведь надо же выяснить, кто над ней склонился, - но веки будто превратились в пудовые гири и никак не хотели подниматься.
        Правда, Сэнди начала понемногу осознавать, что лежит, причем на чем-то мягком. Последнее стало особенно очевидно, когда кто-то сел рядом с ней, потому что поверхность прогнулась.
        Затем Сэнди ощутила прикосновение. Вернее, какие-то действия. Похоже, кто-то расстегивал на ней жакет, а потом, вероятно, и блузку, потому что пальцы задевали обнаженную кожу.
        - Сэнди! - вновь услышала она.
        В следующую минуту крепкие, явно мужские, руки стиснули ее плечи и хорошенько тряхнули.
        Даже сейчас, в этот неясный момент, окутанное непроглядной темной пеленой сознание Сэнди отметило тот факт, что уже и не вспомнить, когда мужчина так властно сжимал ее. Ах да, когда-то давно, в полузабытые времена, восемь лет назад, роскошной летней ночью на берегу реки… Да-да, именно тогда… И как же сладостны были те объятия!
        - Эй! - резко прозвучало рядом. - Брось! Эти фокусы ни к чему, ты меня не разжалобишь!
        Все-таки ей еще трудно было соображать, но в последнем слове она почувствовала какую-то странность.
        - Сэнди! - раздалось едва ли не над самым ухом.
        И в этот момент будто что-то щелкнуло в мозгу Сэнди и она поняла, кто с ней разговаривает.
        Дэн! - Сэнди распахнула глаза.
        Так и есть, Дэн Макгрегор. Сидит рядом и насмешливо разглядывает ее.
        Боже правый, почему меня никто не предупредил?! - промчалось в мозгу Сэнди.
        Дэн же с непередаваемым сарказмом произнес:
        - Рад тебя видеть, золотце. Правда, не понимаю, зачем понадобилось устраивать весь этот спектакль.
        Сэнди охватила паника, вновь возникло желание сорваться с места и бежать. Под его воздействием она сделала резкое движение, попытавшись сесть на диване, где в данный момент находилась, но помещение - кабинет Кевина Кросса - поплыло у нее перед глазами и те сами собой закрылись.
        - Эй-эй! Ты снова за свое? - хохотнул Дэн. - Никогда не видел, чтобы кто-то так изображал бледность. Наверное, не каждая актриса на это способна. Вот уж не думал, что у тебя такой талант.
        Сэнди услышала все им сказанное, но слова будто прошли сквозь ее голову, не задев сознания. Сосредоточена она в эту минуту была лишь на одном: как бы снова не провалиться в затягивающую темную пучину, из которой с таким трудом удалось выбраться. А в горле так сухо… Вот бы сейчас глоток воды.
        Внезапно Сэнди почувствовала, что если сейчас не напьется, то случится что-то ужасное.
        - Воды… - едва слышно слетело с ее губ. Она сама удивилась тому, какой слабый у нее голос. Того и гляди, вызовет у Дэна жалость. Но Сэнди опасалась напрасно.
        - Ладно-ладно, брось ломать комедию! - насмешливо бросил Дэн. - А впрочем… Тут как раз секретарша принесла бутылку минералки, будто нарочно.
        Он встал, куда-то ушел, скорее всего к столу, но вскоре вернулся, и Сэнди почувствовала прикосновение стекла к губам. Сделав усилие, она открыла глаза.
        - Что это?
        - То, что ты просила.
        - Вода?
        Дэн вновь хохотнул.
        - Ну и актриса! Разумеется, вода. Не бренди же. Хлебни, может полегчает. - В тоне Дэна не было и тени сочувствия, сплошная ирония.
        Но, наверное, именно это привело Сэнди в чувство. Ну и, конечно, вода, которую она выпила залпом.
        Через минуту в глазах Сэнди вновь возник блеск.
        - Спасибо, - почти сердито произнесла она. Но злилась она не столько на Дэна, сколько на себя саму.
        - Не за что. Секретаршу поблагодаришь. - Стоя напротив дивана, Дэн окинул Сэнди взглядом. - Что, лучше или вызвать «неотложку»?
        - Ни к чему это, - сухо ответила она.
        - Ясное дело! А то как бы не обвинили в симуляции.
        Сэнди промолчала. Ей хотелось встать и самостоятельно, без помощи Дэна, отнести стакан на стол. И еще ее раздражало, что он нависает над ней. Впрочем, если даже она поднимется и выпрямится в полный рост, у Дэна все равно останется преимущество.
        Откуда он только взялся?! - с досадой подумала она, хотя ответ был очевиден.
        Разумеется, Дэн объявился именно сейчас неспроста. Он намерен претендовать на причитающуюся ему, по его мнению, долю отцовского наследства.
        Все ясно как день, продолжала размышлять Сэнди. На похороны Дэн не приехал, но, когда наступил момент оглашения завещания, он тут как тут! Потому и против меня настроен так агрессивно - видит во мне вдову Брэда, считай соперницу. А я-то, идиотка, разволновалась, его увидев! Смешно.
        Но на самом деле Сэнди было не до веселья. Она действительно возлагала определенные надежды на оставленные Брэдом деньги и, кроме того, полагала, что обладает некоторыми правами. Ведь если сын Майи не имеет к Брэду никакого отношения, то ее, Сэнди, дочка приходится ему внучкой.
        У Сэнди взмокли ладони. Неужели Дэн затеет спор из-за наследства?
        Только судебного разбирательства мне и не хватало! - с тревогой подумала она.
        Правда, Сэнди есть что отстаивать. В глазах окружающих она, что бы там о ней ни думали, вдова Брэда. А Джилл - его сын… несмотря на то что девочка, но кто станет проверять ее пол? Если соблюдать осторожность, вряд ли кому-то придет в голову устраивать подобную проверку.
        А если все же этот факт каким-то образом всплывет? - с ужасом подумала Сэнди. Ведь тогда вполне может обнаружиться и другое: что Джилл вообще не является ребенком Брэда. И не возникнет ли у Дэна вопрос - не он ли отец девочки?
        Проклятье!
        Сэнди взглянула на Дэна, и ей стало совсем плохо: она вдруг поняла, что Джилл очень похожа на него. Гораздо больше, чем на Брэда, своего дедушку. И если кто-то захочет проанализировать происхождение этого сходства…
        - Так тебе точно не нужен врач? - с усмешкой уточнил Дэн.
        - Нет! - Сэнди почти выкрикнула это, но тут же опомнилась и холодно добавила: - Я в норме. - Затем, машинально поправив волосы, спросила: - Что ты делаешь в кабинете Кевина Кросса? - Она осознавала глупость подобного вопроса, но ей сейчас было все равно. Отмалчиваться нельзя, значит, нужно о чем-то говорить.
        Дэн прищурился.
        - Пугаю посетительниц.
        Шутник! Сэнди мрачно усмехнулась.
        - Не льсти себе, меня ты не испугал. Мне стало дурно из-за жары.
        Дэн вновь скользнул по ней взглядом, на мгновение задержавшись на стройных ногах.
        - Нечего было наряжаться в костюм.
        Решив ни в чем не отставать, Сэнди тоже оглядела его с головы до ног.
        - Ты сам в костюме.
        - В очень легком. И светлом. А ты вырядилась в черное. Хотя понимаю! Ведь тебе приходится изображать скорбь по Брэду.
        - Я ничего не изображаю, - сухо возразила Сэнди, несмотря на то что в словах Дэна содержалось рациональное зерно. - А вот ты мог бы приехать на похороны. Сын все-таки!
        На мгновение он плотно сжал губы.
        - Я ничего не знал. И мог вообще не узнать. Впрочем, оправдываться перед тобой не собираюсь.
        - Уж понятно… Но на оглашение завещания все-таки явился!
        Дэн пристально взглянул на нее.
        - Это тебя очень тревожит, верно? - Внезапно он всплеснул руками. - Тьфу ты, как я сразу не сообразил! Из-за этого ты и брякнулась на пол без памяти! Испугалась, что такой жирный куш уплывает из рук.
        Реакция Сэнди была мгновенной.
        - У кого чего болит… А может, все наоборот - это ты боишься узнать, что Брэд завещал и кому?
        Но на Дэна ее выпад не произвел никакого впечатления, он с показным равнодушием пожал плечами.
        - Чего мне бояться, я в любом случае намерен оспаривать завещание.
        - Вот как? А вдруг Брэд все оставил тебе?
        - Что ж, в этом случае возражений с моей стороны не последует. Как бы то ни было, сейчас придет Кевин Кросс, вскроет завещание и все выяснится.
        Сэнди кивнула.
        - Хорошо, подождем.
        - Подождем. Кстати, перед оглашением завещания тебе не мешало бы застегнуться. Хотя, если желаешь произвести впечатление на Кевина Кросса, можешь все оставить как есть.
        В первый момент Сэнди недоуменно нахмурилась, потом заметила многозначительный, направленный куда-то в область ее грудной клетки взгляд Дэна, посмотрела туда же… и вспыхнула.
        - Это ты сделал?
        Он медленно улыбнулся.

15

        Мерзавец! Ноздри Сэнди гневно раздулись, кулаки сжались, ногти впились в ладони. В эту минуту лишь какое-то чудо удержало ее на месте, потому что она готова была взвиться с дивана и наброситься на Дэна. Но она осознавала, что не может позволить себе подобной роскоши. Поэтому, скрипнув зубами, Сэнди застегнула блузку, и на том все кончилось.
        - Не знаю, в кого ты уродился, но точно не в Брэда - тот был джентльменом. - Разумеется, о нраве Брэда Сэнди знала со слов Майи.
        -?Чем ты и воспользовалась, чтобы его окрутить. Наверное, наврала с три короба.
        - Ничего подобного, за все восемь лет я ни разу не солгала Брэду! - Это была чистая правда - они попросту не общались. - Но спорить с тобой я не собираюсь. Побуду в приемной, пока не вернется Кевин Кросс. А ты сиди здесь!
        Поднявшись с дивана, она двинулась к двери. Но обогнуть Дэна ей не удалось, он поймал ее за руку.
        - Э нет, дорогуша, постой, мы еще не договорили! Ты права, я не такой джентльмен, как Брэд, и меня тебе не удастся обвести вокруг пальца. Со мной подобные фокусы не проходят…
        - Пусти! - прошипела она.
        - Сначала расскажи, как все было! Ты забралась к Брэду в постель? Потом клялась в любви, как когда-то мне? А он все принял за чистую монету?
        - Нет! Ты ничего не знаешь!
        - Да, но догадаться нетрудно. Брэд был человеком старых правил, поэтому взял и женился на тебе, верно?
        Сэнди насторожилась. Дэн говорил о чем угодно, только не о ребенке, и это было хорошо! Похоже, он до сих пор ни о чем не догадывается.
        Вообще-то в такой ситуации Сэнди следовало прикусить язык и помалкивать, но она не удержалась:
        - К твоему сведению, идея брака со мной принадлежит Брэду!
        И лишь брякнув это, Сэнди притихла. Зачем посвящать Дэна в детали, которые он впоследствии может использовать против нее же?
        - Ну да, разумеется. Только сначала ты подготовила почву для возникновения этой идеи.
        Почему я до сих пор стою тут и выслушиваю все это? - спросила себя Сэнди.
        - Пусти меня! Я ухожу!
        - Куда? Кевин Кросс еще не пришел, завещание не прочитано, никто из нас не знает, что ему причитается. Неужели ты потеряла интерес к этому вопросу?
        В тоне Дэна сквозила издевка, глаза блестели, и тогда, в упор глядя в них, Сэнди произнесла:
        - Я прекрасно знаю содержание завещания. Мне нет нужды его слушать.
        От неожиданности Дэн на мгновение потерял бдительность, чем Сэнди и воспользовалась - выдернула руку. Затем тихо добавила:
        - Мне не нужны были ваши деньги. - И вообще, я тут ни при чем, это Майя все устроила, добавила она про себя.
        В то же мгновение в ее мозгу будто тревожный звонок прозвенел. Нельзя продолжать этот разговор, опасно, слишком близко к истине!
        - Я мог бы в это поверить, - прищурился Дэн, - если бы не знал, что ты была женой Брэда. Что жила с ним долгих восемь лет, ложилась к нему в постель и он обнимал тебя, пока я… - Не договорив, Дэн стиснул зубы.
        Это была не я, а Майя!
        Нет, Сэнди не произнесла этого, хотя слова готовы были сорваться с языка. Дэну не следует давать даже намек на правду, иначе случится катастрофа.
        Сэнди вполне осознавала, что должна взять себя в руки, затаиться и дождаться момента, пока появится возможность распоряжаться средствами на банковских счетах, потому что если раньше ее действительно не интересовали деньги Макгрегоров, то сейчас ситуация изменилась. Потом нужно выставить на продажу «Вересковый лог», забрать Джилл и навсегда покинуть Бристоль.
        И больше никогда в жизни не видеться с Дэном.
        - Дело твое, рассуждай как знаешь, мне все равно, - негромко обронила она. - Сам ты мне давно безразличен. Я нахожусь здесь единственно из-за звонка Кевина Кросса. С тобой встречаться не собиралась. Выслушивать твои оскорбления - тем более.
        Но чем спокойнее Сэнди говорила, тем больше распалялся Дэн. Похоже, его гнев усиливался с каждым мгновением.
        - Оскорбления?! - крикнул он, неожиданно схватив Сэнди за плечи. - Да это чистая правда!
        Его действие будто крутануло таившуюся в глубине Сэнди сжатую спираль, заставив стремительно развернуться.
        - Руки! - сердито воскликнула она. - Ты не смеешь меня трогать!
        Однако это заявление ничего не изменило, в глазах Дэна лишь возник гневный блеск.
        - В самом деле? - произнес он прямо ей в лицо. - Тебе разонравились мои прикосновения? А когда-то было наоборот. Помнишь?
        - Пусти!
        - Не кричи, секретарша услышит. И потом, разве тебе не по душе подобные воспоминания?
        - Подонок!
        - Ха-ха-ха… Кажется, я угадал! Не могу поверить - меня затмил собственный отец!
        Сэнди попыталась вывернуться из рук Дэна, но на сей раз его хватка была железной.
        - Пусти! Или я сейчас…
        - Что?
        - Ничего! Мне больно!
        - А мне не было больно узнать, что ты вышла замуж за моего отца?
        Выходит, он знает давно, промчалось в мозгу Сэнди. Наверное, кто-то сообщил ему. Ну да, конечно, ведь Брэд и Майя венчались в Бате.
        - Ты отравила мне жизнь! - продолжал тем временем Дэн. - Только не воображай, дело не в любви и подобной чуши, те чувства скоро исчезли. Но даже обнимая других женщин, я вспоминал тебя! Не мог простить, что ты заставила меня ненавидеть Брэда. Собственного отца! Только сейчас я сообразил, что он всего лишь твоя жертва… как и я сам.
        О чем это он? - недоуменно подумала Сэнди. Какая жертва?
        - Чего ты ждала? Надеялась, что я не вернусь? И ты в конце концов получишь все, чем владел Брэд?
        Она отвернулась.
        - Повторяю: мне безразлично, что ты думаешь. Фантазируй сколько угодно.
        - Что ж, с воображением у меня проблем нет, - усмехнулся Дэн. Затем вкрадчиво спросил: - Только хотелось бы знать некоторые детали. Например, ты сразу улеглась с Брэдом или некоторое время пичкала его россказнями о своем решении отдаться лишь любимому человеку? Помнишь, как дразнила ими меня? - Его лицо исказилось болезненной гримасой, с губ слетел смешок, больше похожий на скрежет. - Каким же ослом я был!
        Тут Сэнди вновь не выдержала.
        - Не важно, что я тогда говорила, сейчас я тебя ненавижу! Замечательно, что мы наконец встретились, теперь я могу сказать тебе все это в глаза!
        Во взгляде Дэна вспыхнуло бешенство.
        - А мне все это время казалось, что той ночью ты действительно любила меня!
        Он сжал Сэнди так сильно, что она вскрикнула.
        - Отпусти! Мне больно!
        - Я ничего не забыл. Ни твоего голоса, ни твоих слов. Ты шептала, что хочешь меня…
        Сэнди уперлась ладонями в его грудь, изо всех сил пытаясь оттолкнуть.
        - Выбрось это из головы! Считай, что ничего не было!
        Кожа Дэна под ее ладонями была такой же горячей, как тогда, и запах тела не изменился, а силы как будто прибавилось…
        - Было! - возразил он. - Ты играла со мной, как кошка с мышкой. Я был для тебя чем-то вроде перспективы сорвать джекпот. Кстати, давно ломаю голову - у тебя правда до меня не было мужчин или в ту ночь ты только прикинулась девственницей? Изобразила невинность, как сейчас обморок? Признайся!
        Сэнди перестала бороться и медленно покачала головой.
        - Хочешь знать правду… Хорошо, слушай: я жалею, что узнала тебя. Лучше бы наши пути никогда не пересекались.
        - А я, несмотря ни на что, некоторые минуты вспоминаю с удовольствием.
        Не успела Сэнди опомниться, как Дэн прижал ее к себе и она с изумлением ощутила некоторую твердость в области его бедер.
        - Мои ощущения в ту ночь были непередаваемо приятны, - прошептал он, обжигая ее щеку дыханием. - Ты обвивала меня ногами, я находился в тебе… Помнишь? - Он заглянул ей в глаза. - Как целовала меня… Как я двигался в твоей влажной глубине…
        Она резко отвернулась.
        - Замолчи!
        Но Дэн взял ее лицо в ладони, вновь повернув к себе.
        - Сэнди…
        Она задрожала.
        И вдруг - это было какое-то безумие - на миг все вернулось. Любовь, нежность, страсть… Кровь забурлила, шевельнулось желание, губы слились.
        Оба застыли, забыв об окружающем, осознавая лишь то, что происходило сейчас между ними…
        Когда кончился воздух, прекратилось и наваждение.
        Опомнившись, Сэнди оттолкнула Дэна и бросилась к двери.
        Та открылась ей навстречу, впуская Кевина Кросса. Сэнди едва не столкнулась с ним.
        - Вы? - ахнула она, попятившись.
        - Добрый день. Простите, что заставил ждать. Меня вызвали по срочному делу, которое я постарался закончить так быстро, как только смог. А сейчас приступим к вашим делам.
        Кевин Кросс направился к рабочему столу, по-видимому даже не заметив, что двое присутствующих чем-то взбудоражены.
        Сэнди быстро пригладила волосы, затем, не глядя на Дэна и обращаясь исключительно к Кевину Кроссу, отрывисто заметила:
        - Лично я предпочла бы как можно скорее покончить с формальностями. Кроме того, вам бы следовало предупредить меня, что наша встреча пройдет в присутствии третьего лица.
        Кевин Кросс слегка развел руками.
        - В завещании упомянуты оба родственника - вы и мистер Макгрегор. Не вижу причин, мешающих огласить волеизъявление покойного Брэда Макгрегора в присутствии вас обоих.
        Сэнди вздохнула.
        - Поступайте как вам удобнее, лишь бы это заняло поменьше времени. Условия завещания мне известны. Так что…
        Брови Кевина Кросса удивленно взлетели.
        - В самом деле? Все условия?
        - Ну да. - Сэнди произнесла это очень спокойно и для большей убедительности слегка пожала плечами.
        - Что ж, хорошо. Правда, существуют, обстоятельства которые…
        Сэнди тут же подхватила:
        - Которые мы обсудим очень сжато, ладно? У меня еще намечены на сегодня кое-какие дела.
        Больше всего она сейчас беспокоилась об оставшейся в поместье Джилл.
        - Миссис Макгрегор не терпится узнать, сколько именно денег оставил ей покойный супруг, - тонко улыбнулся Дэн.
        Услышав это, Сэнди на миг замерла, потом, глядя на Кевина Кросса, решительно произнесла:
        - Вы слышали? Все, с меня довольно. Я не намерена выслушивать здесь язвительные замечания. Всего хорошего, встретимся в другой раз.
        Конечно, она осознавала, что с ее стороны неразумно позволять чувствам брать верх над доводами здравого рассудка, но день выдался таким насыщенным, что не выдержали нервы. Вызванное неожиданной встречей с Дэном потрясение было слишком велико, как и гнев, пробужденный его уверенностью в том, что он до сих пор способен вызывать в ней известного рода желания. Но больнее всего ранило осознание того факта, что на мгновение он действительно их вызвал.
        - Браво! - бросил Дэн в спину двинувшейся к двери Сэнди. - Ты замечательная актриса. То изображаешь обморок, то играешь скорбящую вдову, то капризную клиентку мистера Кросса. Какой динамичный спектакль!
        Сэнди в бешенстве обернулась.
        - Ты мерзавец!
        Кевин Кросс поспешил вмешаться:
        - Миссис Макгрегор! Мистер Макгрегор! Прошу, оставайтесь в рамках приличий.
        - А я что? - усмехнулся Дэн. - Я ничего. Это миссис Макгрегор нервничает. Ей не терпится отправиться в банк.
        Сэнди взглянула на Кевина Кросса, будто призывая в свидетели.
        - Вы видите? Мистеру Макгрегору нравится оскорблять меня.
        - Почему сразу оскорблять? - хмыкнул Дэн. - Просто забавно наблюдать за тобой, зная, что тебе не обломится ни фунта.
        - Это почему?
        Сунув руки в карманы брюк, Дэн качнулся на каблуках.
        - Потому что я об этом позабочусь.

16

        Несколько мгновений Сэнди рассматривала его, спрашивая себя: неужели это тот самый Дэн Макгрегор, которого она когда-то любила? Сейчас ей хотелось бросить ему в лицо что-то наподобие «Да подавись ты этими деньгами!», а потом повернуться и гордо уйти. Если ли бы речь шла о ней одной, она так и сделала бы, но у нее была Джилл, интересы которой следовало учитывать.
        Подумав об этом, Сэнди вновь взглянула на Кевина Кросса.
        - Скажите, мистер Макгрегор действительно может отобрать у меня то, что завещал мой муж?
        Тот задумался.
        - Возможно, ему это удалось бы, только…
        Его перебил Дэн.
        - Никаких «бы», мистер Кросс! Я намерен судиться хоть до бесконечности. И я выиграю этот процесс, уверяю вас! А миссис Макгрегор потеряет все то, что успела наворовать у моего отца за последние восемь лет.
        - Господа, прошу вас! - поморщился Кевин Кросс. - Позвольте мне сообщить…
        - Не вмешивайтесь в наши дела, - бросил на него взгляд Дэн. - Если понадобится, я сам обращусь к вам за советом. Впрочем, можете говорить.
        Кевин Кросс невозмутимо кивнул.
        - Благодарю. Я пытаюсь сообщить вам обоим, что спорить не имеет смысла: денег нет. Брэд Макгрегор не оставил ничего.
        - Как?! - одновременно воскликнули Дэн и Сэнди.
        Кевин Кросс развел руками.
        - В одном из банков осталось на счету тысячи три долларов, но вряд ли это та сумма, на которую вы, миссис Макгрегор, рассчитывали.
        Сэнди лишь молча разинула рот, вместо нее заговорил Дэн:
        - Чушь! Это ошибка. Такого просто не может быть.
        Едва заметно пожав плечами, Кевин Кросс открыл одну лежавшую на столе папку.
        - Сожалею, но факты упрямая вещь. После кончины Брэда Макгрегора в ходе подготовки к нынешней встрече я проверил состояние дел своего клиента - вышеупомянутого мистера Макгрегора - и с удивлением обнаружил, что он практически разорен.
        - Этого не может быть! - повторил Дэн.
        Кевин Кросс взглянул на него.
        - Можете сами все проверить. Конечно, недвижимость осталась, но все свободные средства ваш отец вложил в один полномасштабный совместный строительный проект. На его беду новый партнер оказался крупным международным аферистом. Обманув всех, он снял активы со счетов и исчез. У нас этот человек действовал под именем Роберт Джонсон, в настоящий момент он объявлен Интерполом в международный розыск.
        Повисло молчание. Сэнди переваривала информацию и пыталась вспомнить, называла ли Майя когда-нибудь имя Роберта Джонсона. Потом заметила, что на нее пристально смотрит Дэн.
        - Тебе что-нибудь известно об этом? - спросил он.
        Сэнди пожала плечами.
        - Откуда? Брэд вел дела сам. Я не имела к ним никакого отношения.
        Это была чистая правда, Сэнди действительно никоим образом не была причастна к бизнесу Брэда Макгрегора.
        Дэн смерил ее презрительным взглядом.
        - Но, наверное, тебе очень хотелось сунуть пальцы в этот пирог, верно?
        Спокойно, сказала себе Сэнди. На подобный выпад не стоит реагировать.
        Видя, что она не собирается отвечать, Дэн направился к столу Кевина Кросса.
        - Есть здесь выписка из банковского счета?
        - Вот, пожалуйста.
        Дэн взял протянутый ему листок, быстро просмотрел, потом почему-то рассмеялся и двинулся к Сэнди.
        - Вот, взгляни. Здесь все твои капиталы.
        Итоговая сумма была подчеркнута желтым маркером. Две тысячи восемьсот двадцать шесть фунтов.
        - Негусто - правда, золотце? - весело обронил Дэн.
        Он стоял слишком близко, и это было неспроста. Тем самым Дэн надеялся вывести ее из равновесия. К сожалению, его надежды оправдались: Сэнди не смогла остаться равнодушной к исходившему от него аромату одеколона с примесью элегантного запаха, который издавала ткань костюма. Взглянув в лицо Дэна, она заметила тонкие морщинки, которые пролегли от внешних уголков глаз. Они делали его более мужественным, чем прежде. Вот только улыбочка на его губах играла такая, что хотелось влепить ему пощечину.
        Думая о своем, Сэнди не обратила внимания на то, что Кевин Кросс что-то говорит. Но окончание фразы все же проникло в ее сознание:
        - …Дом не заложен, и долгов на нем нет.
        Ах да, дом! Поместье «Вересковый лог». Это тоже целое состояние.
        У Сэнди вырвался вздох облегчения.
        - Ну и хорошо, что нет долгов. В ближайшее же время я выставлю поместье на продажу.
        После ее слов воцарилась тишина. В глазах Кевина Кросса застыло удивление, улыбка Дэна стала шире.
        - Что такое? - с тревогой спросила Сэнди.
        - Миссис Макгрегор… - начал Кевин Кросс тоном, в котором ощущалось нечто, отдаленно напоминавшее сочувствие.
        - Не нужно! - прервал его Дэн. - Я сам скажу.
        Он протянул руку и легонько провел тыльной стороной ладони по щеке смотревшей на него во все глаза Сэнди. Охваченная беспокойством, она даже не подумала отстраниться.
        - Что ты хочешь мне…
        - Тебе не удастся ничего продать, золотце.
        - Почему, я…
        - Ты не слушала, что говорил мистер Кросс. Твоя песенка спета, дорогуша. Всю недвижимость, включая поместье, Брэд оставил мне.
        Сэнди похолодела.
        - Как, ведь Майя… - Она осеклась, осознав, что едва не выдала себя.
        Дэн прищурился.
        - Что-что?
        Она облизнула пересохшие губы.
        - Э-э… моя… моя часть, она ведь…
        - Какая твоя часть?
        - Ну, а разве мне совсем ничего не причитается?
        - Миссис Макгрегор… - вновь начал Кевин Кросс, но Дэн и тут остановил его жестом, после чего отчетливо произнес:
        - Тебе не причитается ничего. Поместье принадлежит мне, дом тоже, и я требую, чтобы ты освободила его.
        - Но как же…
        - Очень просто! - крикнул Дэн, словно потеряв терпение. - Выметайся из моего дома немедленно!
        Не глядя на Дэна, Сэнди плотнее запахнула банный махровый халат и туже затянула пояс. Затем прислушалась, пытаясь определить, где сейчас находится Джилл и чем занимается. Сполоснувшись под душем, Сэнди собиралась накормить Джилл ужином, да и самой ей не мешало бы перекусить - перебить чем-то потрясения нынешнего дня, - но кто же знал, что еще ничего не кончилось, что в дом ворвется Дэн! - Ладно, не кипятись… Ох, и за что мне это наказание! Ну, слушай. Спустя некоторое время после того, как ты исчез, Брэд приехал в Бат и зашел ко мне. Думал, я что-то о тебе знаю. Пока мы беседовали, он понял, что я беременна, и решил, что ты отец будущего ребенка. Я отрицала, но… Словом, вскоре Брэд приехал вновь с предложением руки. Никто не знал, вернешься ли ты когда-нибудь, поэтому Брэд решил воспитать твоего ребенка как своего. Дать ему имя, нормальную жизнь, образование…
        И станет искать ее любовника!
        Скорее всего, это Кевин Кросс рассказал Дэну о Джилл, проплыло в мозгу Сэнди. А тот не понял и вообразил, что так зовут моего хахаля, как он выражается. И примчался сюда, чтобы уличить меня… В чем? В супружеской измене? Но Брэда больше нет, а Майя, истинная его жена, далеко. Проклятье, что же делать?!
        Нахмурившись, Сэнди попыталась вспомнить, о чем у них с Дэном только что шла речь. Ах да, о причинах, заставивших его удрать из Бата и скрываться долгих восемь лет…
        - Э-э… да, я знаю, почему ты тогда уехал, - неуверенно, словно пробуя голос, произнесла она. - Гибель того таксиста… как его? Майки, кажется…
        Сэнди действительно успела забыть имя донимавшего ее восемь лет назад ухажера. Как ни странно, о нем больше знала Майя, чем она сама, потому что Брэд время от времени затрагивал в разговорах эту тему.
        - Микки, - холодно поправил ее Дэн. - Микки Троттер. - Немного помолчав, он задумчиво добавил: - Наверное, мне не следовало уезжать, но в тот момент я не видел иного выхода. Меня практически обвинили в убийстве Микки, от Брэда я поддержки не увидел, а угодить за решетку по ложному обвинению мне не хотелось.
        - Но неужели ты не мог оставить Микки в покое? - не сумев скрыть укора, спросила Сэнди. Одновременно она прислушивалась к звукам в доме, продолжая гадать, чем занимается Джилл. - Зачем было его преследовать, если я и без того… если мы с тобой все равно уже…
        - Преследовать?! - изумленно воскликнул Дэн. - Значит, вот что ты думаешь?! А говоришь, тебе известно, почему я уехал!
        Сэнди заморгала.
        - Но я думала…
        - Думала! Так вот знай: Микки и его дружки поймали меня на трассе и под дулом пистолета заставили принять участие в гонках. Видите ли, Микки решил устроить соревнование - гонки к обрыву. Кто успеет выскочить из автомобиля, тот берет тебя себе, ну а кому не повезет…
        Тихо ахнув, Сэнди прижала к губам пальцы.
        - Впервые слышу! Похоже на дуэль…
        - По сути, так оно и было. Но я не собирался играть по правилам какого-то кретина, поэтому перед обрывом просто ударил по тормозам. А Микки, хоть и успел выскочить, но что-то там случилось и автомобиль потащил его вниз, а потом взорвался на берегу. Но дружки Микки позже уверяли полицию, будто я своей «хондой» столкнул его вместе с автомобилем с обрыва.
        - А ты рассказал это Брэду? - спросила Сэнди.
        - Разумеется, - буркнул Дэн. - Он больше склонен был доверять моим обвинителям.
        - Боже мой… - прошептала Сэнди, потрясенная услышанным. - Выходит, вы с Микки сражались за меня на смерть?
        Дэн мрачно покосился на нее.
        - Я тогда был настолько наивен, что думал, будто ты в самом деле любишь меня. Но много на свой счет не воображай, принять участие в тех гонках меня вынудили под угрозой пистолета.
        Сэнди вздохнула.
        - Так и было, в то время я любила тебя.
        - Ну да! - хмыкнул Дэн. - Так любила, что через две недели выскочила замуж на Брэда! Ему тоже сказала, что любишь? А потом принялась изменять направо и налево.
        Сэнди пристально взглянула на него.
        - Тебе-то откуда знать? Ведь тебя здесь не было.
        - Зато, как только появился, мне все рассказали. И что ты изменяла Брэду, и что он не видел от тебя ласки, поэтому завел себе другую женщину. В Ньюпорте…
        - Ах в Ньюпорте! - Сэнди даже рассмеялась, услышав это. Вот какие истории ходили среди знакомых Брэда! А между тем Майя рассказывала ей, зачем и почему Брэд ездит в Ньюпорт. - Другую женщину завел, говоришь? Все это чушь, не было никакой женщины. К твоему сведению, в Ньюпорте Брэд посещал частную клинику.
        На миг задумавшись, Дэн покачал головой.
        - Ты сама-то веришь в то, что говоришь? Зачем ему ездить в Ньюпорт, если клиник полно и в Бристоле!
        - Верно, и клиник здесь достаточно, и врачей, но дело в том, что Брэд хотел оставить состояние своего здоровья в тайне. Опасался, как бы пересуды о стенокардии не повлияли на бизнес.
        - Но… у Брэда пошаливала печень, а с сердцем никогда проблем не было.
        - Появились. Брэду даже приходилось каждые полгода по месяцу проводить в больнице. Знакомым он говорил, что летает то на лыжные курорты, то на экзотические острова. Словом, скрывал истинное положение вещей. - Немного помолчав, Сэнди добавила: - Скорее всего, Брэд умер за баранкой, еще до того, как его автомобиль сошел с трассы и упал на скалы.
        - Для подобного предположения есть основания? - быстро спросил Дэн.
        Сэнди вздохнула.
        - У меня - да. - Точно так ей в свое время ответила Майя. - Скорее всего, имел место инфаркт.
        У Дэна вырвался вздох. Затем он медленно провел ладонью по лицу.
        - А я грешным делом подумал, уж не моя ли история с Микки послужила примером для маскировки самоубийства…
        Сэнди внимательно взглянула на него.
        - Ну это вряд ли. Можешь успокоиться - ты здесь ни при чем.
        - Успокоиться? - Дэн обвел взглядом спальню. - Хотел бы я… Но как представлю, что мой собственный отец обнимал тебя на этой самой кровати, шептал ласковые слова, раздвигал твои ноги и… - Он резко оборвал себя, скрипнув зубами, но затем мрачно, исподлобья взглянул на Сэнди. - А сейчас то же самое делает твой хахаль, Джилл, к которому тебе не терпелось сегодня умчаться из офиса Кевина Кросса!
        Когда Сэнди услышала это, у нее задрожал подбородок, потому что ей пришлось сдерживать смех. Кое-как справившись с собой, она сдавленно произнесла:
        - С чего ты взял, что мой любовник находится здесь?
        - Кевин Кросс мне сказал! - процедил Дэн.
        - А-а… понятно. Так и сказал - любовник?
        - Да, так и… - Дэн умолк и нахмурился. Затем вынул из кармана мобильник.
        Сэнди с тревогой наблюдала за ним.
        - Что ты собираешься делать?
        - А что? - прищурился он. - Почему ты вдруг всполошилась?
        - Просто интересно…
        - Ну, допустим, я хочу позвонить Кевину Кроссу. Ты против?
        Сэнди изобразила смешок.
        - Вот еще.
        - Тогда подожди минутку, пока я сделаю звонок, - произнес Дэн, нажимая на кнопки.
        - Я никуда не спешу, - с независимым видом ответила она.
        В действительности ее начала пробирать нервная дрожь. Она поняла, что сделала ошибку, развив разговор о мифическом любовнике по имени Джилл. Сейчас Дэн побеседует с Кевином Кроссом и…
        - Мистер Кросс? Да-да, я, Дэн Макгрегор. Мистер Кросс, ответьте мне, пожалуйста, кто такой Джилл?
        Наступила пауза, во время которой Сэнди кусала губы, кляня себя последними словами. Наконец Дэн поблагодарил Кевина Кросса и спрятал телефон. Несколько мгновений он молча рассматривал Сэнди, потом произнес:
        - Вот оно что. Значит, у меня есть брат?
        Она недоуменно нахмурилась.
        - Какой брат?
        - Сводный. Почему ты не сказала, что у вас с Брэдом родился сын?
        - Ах сын!
        Сэнди облегченно вздохнула. Ну да, все знают, что у Брэда и Майи есть сын, которого зовут Джилл. То есть у Брэда и Сэнди. Но не у нее, настоящей Сэнди, а у Майи, вышедшей замуж по ее документам и…
        Дьявол, говорила же я Майе, что запутаюсь! - промчалось в мозгу Сэнди.
        - Наконец-то я понял, почему Брэд женился на тебе, - задумчиво протянул Дэн. - Ты легла с Брэдом в постель, постаралась забеременеть, а потом ему просто ничего иного не оставалось, как узаконить ваши отношения. Или… или ты просто убедила Брэда, что отец твоего будущего ребенка именно он, а?
        - Мы уже обсуждали это сегодня, - сдержанно напомнила Сэнди.
        - Верно. Но под другим углом зрения. А сейчас кое-что изменилось. И я понимаю, на какое обстоятельство намекал Кевин Кросс, убеждая меня не выгонять тебя так скоро из этого дома.
        - Хм, надо же, какой заботливый, - усмехнулась Сэнди.
        И тут кое-что случилось: внезапно раздался топот, дверь распахнулась и в спальню ворвался вихрь из розового шифона, атласных лент и развевающихся темных волос, причем без всякой панамки.
        - Джилл! - ахнула Сэнди.
        Дэн отреагировал в ту же секунду.
        - Что?! Кто?
        Почти одновременно раздался крик Джилл:
        - Мама, мама, идем скорей! Там… там такое…
        - Что случилось?! - испуганно воскликнула Сэнди.
        Но Джилл уже и след простыл. Лишь из коридора доносились звуки удалявшегося топота ног. Похоже, Джилл даже не заметила, что в спальне, кроме матери, был кто-то еще.
        - Да что же это… - Сэнди метнулась мимо Дэна к выходу.
        Тот поспешно последовал за ней. На его лице застыло озадаченное выражение.
        Так, все по очереди, они едва ли не кубарем спустились по лестнице, потом вбежали в гостиную, где находился широкоэкранный плазменный телевизор. Указывая на него, Джилл крикнула:
        - Смотри, мам, это не мультики! Тот диск, который почтальон принес… Я думала, мультики, а это тетя Майя, видишь?!
        Сэнди схватилась за сердце.
        - Солнышко, ну разве так можно? Я невесть что подумала! И потом, почему ты переоделась? Ведь мы договорились насчет одежды!
        - Я помню, но это ненадолго.
        - Что значит - ненадолго! Ведь я тебе объясняла…
        - Мам! - Джил даже притопнула. - Ну как ты не понимаешь! Надо же мне выбрать платье ко дню рождения!
        Сэнди лишь устало махнула рукой.
        Все пропало! - проплыло в ее голове. Сейчас Дэн разберется, что к чему, и тогда начнется.
        В этот момент Джилл наконец заметила постороннего и заметно смутилась.
        - Ой… здравствуйте. А вы кто?
        - Джилл, как ты разговариваешь со взрослыми?! - одернула ее Сэнди. - Немедленно извинись.
        - Ничего, - сказал Дэн. - Можешь не извиняться. Меня зовут Дэн. - Он покосился на Сэнди. - Э-э… дядя Дэн. А тут, кроме тебя, есть дети?
        Джилл замотала головой.
        - Нет, я одна. Скукотища! Поэтому решила посмотреть мультики, но это оказались не мультики, а тетя Майя с каким-то дядей, только она здесь невеста!
        Сэнди и Дэн одновременно перевели взгляд на экран. В следующую минуту лицо Дэна изумленно вытянулось.
        И было от чего: он увидел изображение Сэнди в белом свадебном платье рядом с элегантным мужчиной в смокинге. В этот самый момент незнакомец приподнял прикрепленную к шляпке Сэнди вуаль, наклонился и они слились в поцелуе. Послышались радостные возгласы, по-видимому вокруг пары находились какие-то люди. Когда поцелуй завершился, улыбающаяся, сияющая Сэнди помахала в объектив снимавшей ее видеокамеры рукой.
        - Мам, а почему тетя Майя невеста? - звонко спросила Джилл.
        Дэн оглянулся на нее… и вдруг замер. Потом присмотрелся пристальнее, моргнул раз, другой, перевел растерянный взгляд на экран телевизора, потом на стоявшую рядом Сэнди…
        Она вздохнула.
        - Тетя Майя вышла замуж, солнышко. Но мы обсудим это потом. А сейчас ступай в свою комнату и переоденься. Скоро будем ужинать.
        - И дядя Дэн? - спросила Джилл, беря пульт дистанционного управления и нажимая на кнопку.
        Изображение на телевизионном экране застыло.
        - Нет, дядя Дэн сейчас уедет. - Сэнди устремила на него многозначительный взгляд.
        - Сначала он кое-что выяснит, - потирая лоб, пробормотал Дэн.
        Сэнди кивнула.
        - Только быстро. Ступай, Джилл, нам надо поговорить.
        - А дядя Дэн… - вновь начала было та, но Сэнди прервала ее:
        - Ступай!
        - Хорошо, я просто хотела спросить, дядя Дэн…
        - Джилл! Не заставляй меня повторять снова и снова!
        Дэн улыбнулся.
        - Мы еще увидимся, Джилл, обещаю.
        Она кивнула.
        - Хорошо. - И после этого наконец ушла.
        Сэнди плотно закрыла за ней дверь, потом повернулась к Дэну.
        - Зачем ты обещаешь то, чего никогда не будет?
        Он пристально смотрел на нее.
        - Почему ты решила, что не будет?
        - Но ведь это очевидно. Мы с Джилл завтра утром освободим этот дом от своего присутствия. Ведь ты велел нам убираться вон.
        - Тебе, - поправил ее Дэн. - Тогда я еще не знал, что ты здесь не одна.
        - Какая разница, - двинула Сэнди плечом. - Все равно мы завтра…
        - Большая. У меня появились вопросы, и я не выпущу тебя, пока не узнаю всего.
        У Сэнди неожиданно для нее самой вырвался нервный смешок.
        - То убирайся вон, то не выпущу… Определись наконец.
        Дэн пропустил ее замечание мимо ушей.
        - Кто эта девочка?
        Ну вот, дождалась, со вздохом подумала Сэнди.
        - Моя дочь. - Больше она ничего не придумала, пришлось сказать правду.
        - Твоя и Брэда?
        - Нет, только моя.
        - Внебрачный ребенок? - тонко улыбнулся Дэн. - Кто ее отец?
        Поправив волосы, Сэнди как можно спокойнее ответила:
        - Тебя это не касается.
        - Допустим. А где твой сын? И с кем это ты венчаешься? - Дэн качнул головой в сторону застывшего на экране телевизора изображения улыбающейся Майи. - И когда это было? И почему тебя до сих пор называют миссис Макгрегор? И кто такая тетя Майя? Отвечай!
        Сэнди вновь устало вздохнула.
        - Послушай, зачем тебе все это нужно? Ты получил по завещанию все, что только возможно, вот и поезжай себе домой, а завтра, когда нас не будет…
        - Я уже дома, - сдержанно напомнил Дэн. - Могу вообще никуда не уезжать.
        Сэнди быстро взглянула на него.
        - Послушай, только не нужно…
        - Нет, это ты послушай! - повысил голос Дэн. - Если хочешь, чтобы я уехал, расскажи мне все, о чем я просил.
        Сэнди на минутку задумалась.
        - А ты точно уедешь?
        - Обещаю.
        - Ну хорошо. Какой там был первый вопрос? А, где мой сын… Видишь ли, у меня нет сына. И у Брэда тоже его не было. Ты единственный его ребенок. Во всяком случае, родной.
        - Значит, Кевин Кросс солгал? - Дэн потянулся было в карман за телефоном, но Сэнди не стала дожидаться очередного звонка.
        - Кевин Кросс сказал правду. Ту, которая ему известна. Видишь ли, существует мальчик, которого зовут Джилл…
        - Как и твою дочь?
        Сэнди усмехнулась.
        - Странные бывают совпадения, верно? Но мою дочь зовут Джилл Джонсон, а мальчика - Джилл Макгрегор. Твой отец записал его на свою фамилию.
        Дэн потер пальцами лоб.
        - Ничего не понимаю. Ты или морочишь мне голову, или… Что это за чушь? Зачем моему отцу записывать на свою фамилию какого-то мальчика?
        - Не какого-то. - Сэнди вдруг стало все безразлично - и что подумает Дэн, и что предпримет дальше. - Брэд думал, что это твой ребенок. Поэтому и сделал мне предложение. Вернее, все было немного не так…
        - А как? - Дэн не спускал с нее глаз, следил за малейшей переменой выражения лица. - Я требую, чтобы ты рассказала все по порядку!
        Сэнди вновь вздохнула.

        - И ты ухватилась за эту идею, - презрительно усмехнулся Дэн.
        - Не я, Майя.
        - Тьфу ты, да кто такая эта Майя, в конце концов?! - нетерпеливо воскликнул Дэн.
        - Моя старшая сестра. Долго рассказывать… Так уж вышло, что Брэд принял ее за меня и, по сути, сделал предложение ей. Как видишь, мы похожи.
        Сэнди кивнула на экран, и Дэн посмотрел в ту же сторону.
        - Так это не ты?
        Она усмехнулась.
        - Легко ошибиться, верно?
        Ей показалось, что Дэн облегченно перевел дух, но уверенности в этом не было.
        - Откуда же взялся мальчик? - спросил он.
        - Родился, как и все прочие мальчики. Дело в том, что Майя тогда тоже была беременна. Вдобавок ее уволили с работы, и…
        - И тут появляется Брэд с роскошным предложением, - подхватил Дэн.
        Сэнди посмотрела ему прямо в глаза.
        - Поверь, если бы я тогда оказалась дома, никакого брака не было бы. - Дэн ничего не ответил, поэтому она продолжила: - Майя вышла замуж за Брэда, и у нее родился сын, Джилл. Для окружающих его отцом был Брэд. А у меня родилась дочка, тоже Джилл.
        - Так Брэд все эти годы жил не с тобой… - медленно произнес Дэн.
        Она кивнула.
        - С Майей. Ах да, забыла сказать, ведь мы с Майей обменялись документами. Она жила под моим именем - Сэнди Джонсон. Вернее, Сэнди Макгрегор. А я была Майя Джонсон. Поэтому у моей Джилл фамилия Джонсон.
        - Сумасшествие какое-то, - пробормотал Дэн.
        - Я тоже так думаю. А Майе нравилось.
        - Постой, но как же она… - Дэн вновь взглянул на экран телевизора.
        Сэнди поняла, что он пытается сказать.
        - Как ей удалось выйти замуж? Так мы снова обменялись документами. Она стала прежней Майей Джонсон, незамужней, а я - Сэнди Макгрегор, вдовой Брэда.
        - Незамужней… - медленно повторил Дэн. - Значит, ты не выходила замуж?
        Сэнди отвела взгляд.
        - Зачем? У меня есть дочь и…
        - Дочь. Очень интересно. - Голос Дэна вдруг стал хриплым от волнения. - Ты так и не сказала, кто отец твоей Джилл.
        - Какая разница?
        - Хм… И ты уже была беременна, когда к тебе приезжал Брэд. - Он немного помолчал. - Знаешь, Джилл не очень-то на тебя похожа. Ты светленькая, глаза синие, а у Джилл волосы темные, глаза карие…
        - Ты наблюдателен, - усмехнулась Сэнди.
        - Да, успел заметить. И, знаешь, меня не покидает ощущение, что Джилл больше похожа на меня, чем на тебя. - Произнося эту фразу, Дэн жег Сэнди взглядом. - Как ты это объяснишь?
        Сэнди с ужасом почувствовала, что ее глаза защипало от подступивших слез.
        - Тебе нужны объяснения? Сам не догадываешься?
        - То есть… - Дэн нервно провел пятерней по темным, коротко стриженным волосам, в его карих глазах возник лихорадочный блеск. - Неужели…
        Внезапно Сэнди разрыдалась. Вообще-то она плакала редко, а тут будто плотину прорвало. Словно этого момента ждали все ее невыплаканные за восемь лет слезы.
        - Да, да! Ты отец Джилл! - выкрикивала она сквозь рыдания. - Ты! Оказалось достаточно той единственной ночи…
        - Боже мой… - Дэн порывисто шагнул вперед и стиснул плечи Сэнди. - Как же ты жила? Столько лет одна… С ребенком…
        - Тебя ждала, - всхлипнула она.
        Эти слова вырвались у нее почти помимо воли, но она вдруг поняла, что так оно и было на самом деле.
        Дэн скрипнул зубами.
        - А я был уверен, что ты вышла замуж. Как мне сказали, очень удачно. Я даже представить себе не мог, что речь шла о Майе… Почему же ты никогда не говорила, что у тебя есть сестра?!
        - Не успела. Между нами все слишком быстро кончилось.
        Дэн поднял лицо к потолку.
        - Ох как я его ненавижу! Придушил бы собственными руками…
        - Кого? - шмыгнула носом Сэнди.
        - Того кретина, Микки Троттера! Ублюдок! Это он испортил нам жизнь!
        Она вздохнула.
        - Его уже нет. И потом, почему испортил? У тебя, наверное, замечательная семья, жена, детки…
        Дэн взглянул на нее сверху вниз.
        - Никого! Ни жены, ни детей, ни семьи.
        Сэнди притихла.
        - Правда?
        - Да, - кивнул он с решительным блеском в глазах. - Но я собираюсь жениться.
        - А-а… понятно. Поздравляю.
        Сэнди попыталась отодвинуться, но Дэн обнял ее крепче.
        - Спасибо. Хотя идея о браке пришла мне в голову только сейчас. Знаешь, кого я хочу видеть своей женой?
        Она безразлично качнула головой.
        Тогда он взял ее лицо в ладони.
        - Тебя. И так было с самого начала. Женой мне хотелось видеть только тебя одну. И больше никого. Если бы обстоятельства сложились иначе…
        - Мы бы поженились, - прошептала Сэнди.
        - Обязательно! Но мы сделаем это сейчас. Впереди у нас еще столько времени… - Он пристально взглянул в ее глаза. - Ты согласна выйти за меня замуж?
        С губ Сэнди слетел вздох.
        - Я еще восемь лет назад дала тебе согласие.
        По лицу Дэна скользнула тень, но он тут же прогнал ее.
        - Пожалуйста, подтверди свои слова.
        У Сэнди затрепетали ресницы.
        - Хорошо. Подтверждаю: я согласна стать твоей женой. Только как же мы поженимся? Ведь по документам я уже сейчас называюсь Сэнди Макгрегор…
        - В самом деле! - воскликнул Дэн. - Надо же… Сэнди Макгрегор! Если бы ты знала, как мне нравится твое новое имя… Хм, но проблема все же существует: в свидетельстве о браке указан Брэд, верно?
        Она кивнула.
        - Потому мы позаботимся о новом свидетельстве! Для этого нам придется обвенчаться. Ведь ты сейчас вдова? Значит, можешь снова выйти замуж. А потом я удочерю… свою дочь! И все будет замечательно!
        - Ты… рад? - осторожно спросила Сэнди.
        - Я счастлив! Так счастлив, что… готов расцеловать тебя!
        Она улыбнулась - еще робко, но все-таки это была улыбка, а не слезы.
        - Чего же ты ждешь?
        - Сам не знаю. - Он наклонился и прильнул к губам Сэнди.
        Время для обоих словно застыло. И все же спустя минуту поцелуй прекратился.
        - А как быть с твоим обещанием? - негромко обронила Сэнди.
        - Это ты о чем?
        Глаза Сэнди искрились лукавством.
        - Ну, помнишь, ты дал слово уйти отсюда, как только получишь от меня все ответы.
        Дэн вскинул бровь.
        - В самом деле? Я это обещал? Не помню. У меня что-то с памятью. Наверное, возрастное, ведь столько лет прошло - восемь!
        - Но хотя бы помнишь, как ты меня любил? - тихо спросила она.
        - Не любил - люблю. И буду любить вечно. Тебя и твою… нашу дочь.
        Тут Сэнди нахмурилась.
        - Ой, ведь Джилл нужно покормить! Идем скорее к ней…
        - Сейчас. Еще один поцелуй - и пойдем.
        - Но…
        Договорить Сэнди не удалось - Дэн вновь прильнул к ее губам.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к