Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Зарубежные Авторы / Баллард Джеймс: " Безвыходный Город " - читать онлайн

Сохранить .
Безвыходный город Джеймс Грэм Боллард

        Джеймс Боллард
        Безвыходный город

        ***

        Обрывки полуденных разговоров на миллионных улицах:
        - …Очень жаль, но здесь Западные Миллионные, а вам нужна Восточная 9 775 335-я…
        -…Доллар пять центов за кубический фут? Скорее продавайте!..
        - …Садитесь на Западный экспресс, до 495-й авеню, дам пересядете на Красную линию и подниметесь на тысячу уровней - к Плаза-терминал. Оттуда пешком, на юг, до угла 568-й авеню и 422-й улицы…
        - …Нет, вы только послушайте: «МАССОВЫЙ ПОБЕГ ПОДЖИГАТЕЛЕЙ! ПОЖАРНАЯ ПОЛИЦИЯ ОЦЕПИЛА ОКРУГ БЭЙ!»
        - …Потрясающий счетчик. Чувствительность по окиси углерода до 0, 005%. Обошелся мне в триста долларов.
        - …Видели новый городской экспресс? Три тысячи уровней всего за десять минут!
        - …Девяносто центов за фут? Покупайте!
        - Итак, вы продолжаете утверждать, будто эта идея посетила вас во сне? - отрывисто прозвучал голос сержанта.- А вы уверены, что вам никто ее не подсказал?
        - Уверен, - ответил М. Желтый луч прожектора бил ему прямо в лицо. Зажмурившись от нестерпимого блеска, он терпеливо ждал, когда сержант дойдет до своего стола, постучит по краю костяшками пальцев и снова вернется к нему.
        - Вы обсуждали эти идеи с друзьями?
        - Только первую, - пояснил М.- О возможности полета.
        - Но, по вашим же словам, вторая куда важнее. Зачем было ее скрывать?
        М. замялся. Внизу на улице у вагона надземки соскочила штанга и звонко ударилась об эстакаду.
        - Я боялся, что меня не поймут.
        - Иными словами, боялись, что вас сочтут психом? - ухмыльнулся сержант.
        М. беспокойно заерзал на стуле. От сиденья до пола было не больше пятнадцати сантиметров, и ему начинало казаться, что вместо ног у него раскаленные резиновые отливки. За три часа допроса он почти утратил способность к логическому мышлению.
        - Вторая идея была довольно абстрактной. Я был не в состоянии описать ее словами.
        Сержант кивнул:
        - Рад слышать, что вы сами в этом признаетесь.
        Он уселся на стол, молча разглядывая М., затем встал и снова подошел вплотную.
        - Послушайте-ка, что я вам скажу, - доверительно начал он.- Мы уже и так засиделись. Вы что, и впрямь верите, что в ваших идеях есть хоть капля здравого мысла?
        М. поднял голову:
        - А разве нет?
        Сержант повернулся к врачу, сидевшему в темном углу:
        - Мы попусту теряем время. Я передаю его психиатрам. Картина вам ясна, доктор?
        Врач молча уставился на свои руки. В течение всего допроса он с брезгливым видом не проронил ни слова, как будто ему претили грубые манеры сержанта.
        - Мне надо уточнить кое-какие детали. Оставьте нас вдвоем на полчасика.
        После ухода сержанта врач сел на его место и повернулся к окну, прислушиваясь к завыванию воздуха снаружи в вентиляционной шахте. Над крышами кое-где еще горели фонари, а по узкому мостику, перекинутому через улицу, прохаживался полицейский: гулкое эхо его шагов далеко разносилось в вечерней тишине.
        М. сидел, зажав руки между коленями и пытаясь вернуть чувствительность занемевшим ногам.
        После долгого молчания психиатр отвернулся от окна и посмотрел на протокол.

        ИМЯ Франц М.
        ФАМИЛИЯ —
        ВОЗРАСТ 20 лет
        РОД ЗАНЯТИЙ студент
        АДРЕС округ КНИ, уровень 549-7705-45,
        Западная 3 599 719-я улица
        (местный житель)
        ОБВИНЕНИЕ бродяжничество

        - Расскажите еще раз про свой сон, - попросил врач, глядя Францу в лицо и рассеянно сгибая в руках металлическую линейку.
        - По-моему, вы все слышали, - ответил М.
        - Со всеми деталями.
        М. с трудом повернулся к нему:
        - Я уже не слишком хорошо их помню.
        Врач зевнул. М. помолчал и затем чуть ли не в двадцатый раз принялся рассказывать.
        - Я висел в воздухе над плоским открытым пространством, вроде как над гигантской ареной стадиона, и глядел вниз, тихонько скользя вперед с распростертыми руками.
        - Постойте, - прервал его врач, - а может быть, вам снилось, что вы плывете?
        - Нет, я не плыл, в этом я вполне уверен, - ответил М.- Со всех сторон меня окружала пустота. Это самое важное в моем сне. Вокруг не было стен. Только пустота. Вот и все, что я помню.
        Врач провел пальцем по краю линейки.
        - Ну а потом?
        - Это все. После этого сна у меня возникла идея летательного аппарата. Один из моих друзей помог мне изготовить модель.
        Врач небрежным движением скомкал протокол и бросил его в корзину.

        - Не мели чепухи, Франц, - увещевал его Грегсон. Они стояли в очереди у стойки кафетерия химического факультета.- Это противоречит законам гидродинамики. Откуда возьмется поддерживающая сила?
        - Представь себе обтянутую материей раму метра три в поперечине, вроде жесткого крыла большого вентилятора. Или что-то вроде передвижной стенки со скобами для рук. Что будет, если, держась за скобы, прыгнуть с верхнего яруса стадиона «Колизей»?
        - Дыра в полу.
        - А серьезно?
        - Если плоскость будет достаточно велика и рама не развалится на куски, то ты сможешь соскользнуть вниз наподобие бумажного голубя.
        - Вот именно. Это называется «планировать». Вдоль улицы на высоте тридцатого этажа прогромыхал городской экспресс. В кафетерии задребезжала посуда. Франц молчал, пока они не уселись за свободный столик. О еде он забыл.
        - Теперь представь, что к этому крылу прикреплена двигательная установка, например, вентилятор на батарейках или ракета вроде тех, что разгоняют Спальный экспресс. Допустим, тяга уравновесит падение. Что тогда?
        Грегсон задумчиво пожал плечами.
        - Если тебе удастся управлять этой штукой, тогда она… как это слово?.. ты еще несколько раз его повторил?
        - Тогда она полетит.
        - В сущности, с точки зрения науки, Мэтисон, в вашей машине нет ничего хитрого. Элементарное приложение на практике принципа Вентури, - рассуждал профессор физики Сэнгер, входя вместе с Францем в библиотеку.- Но только какой в этом прок? Цирковая трапеция позволяет выполнить подобный трюк столь же успешно и с меньшим риском. Для начала попробуйте представить, какой огромный пустырь потребуется для испытаний. Не думаю, чтобы Транспортное управление пришло в восторг от этой идеи.
        - Я понимаю, что в условиях города от нее мало проку, но на большом открытом пространстве ей можно будет отыскать применение.
        - Пусть так. Обратитесь, не мешкая, в дирекцию стадиона «Арена-гарден» на 347-м уровне. Там это может иметь успех.
        - Боюсь только, что стадион окажется недостаточно велик, - вежливо улыбнулся Франц.- Я имел в виду совершенно пустое пространство. Свободное по всем трем измерениям.
        - Свободное пространство? - Сангер удивленно поглядел на Франца.- Разве вы не слышите, как в самом слове скрыто внутреннее противоречие? Пространство - это доллары за кубический фут…- Профессор задумчиво потер кончик носа.- Вы уже принялись ее строить?
        - Нет еще, - ответил Франц.
        - В таком случае я советую оставить эту затею. Помните, Мэтисон, что наука призвана хранить имеющиеся знания, систематизировать и заново интерпретировать прошлые открытия, а не гоняться за бредовыми фантазиями, устремленными в будущее.
        Сэнгер дружелюбно кивнул Францу и скрылся за пыльными стеллажами.
        Грегсон ждал на ступеньках у входа в библиотеку.
        - Ну как? - спросил он.
        - Я предлагаю провести эксперимент сегодня же, - ответил Франц.- Давай сачканем с фармакологии. Сегодня текст № 5. Эти лекции Флеминга я уже наизусть знаю. Я попрошу у доктора МакГи два пропуска на стадион.
        Они вышли из библиотеки и зашагали по узкой, плохо освещенной аллее, огибавшей сзади новый лабораторный корпус инженерно-строительного факультета. Архитектура и строительство - на эти две специальности приходилось почти три четверти всех студентов университета, тогда как в чистую науку шли какие-то жалкие два процента. Вот почему физическая и химическая библиотеки ютились в старых, обреченных на слом зданиях барачного типа из оцинкованного железа, в которых прежде размещался ликвидированный ныне философский факультет.
        Аллея вывела их на университетский двор, и они начали подъем по железной лестнице на следующий уровень. На полпути полицейский из пожарной охраны наскоро проверил их детектором на окись углерода и, махнув рукой, пропустил наверх.
        - А что думает по этому поводу Сэнгер? - спросил Грегсон, когда они вышли наконец на 637-ю улицу и направились к остановке пригородных лифтов.
        - Этот думать не умеет, - ответил Франц.- Он даже не понял, о чем я говорю.
        - Боюсь, что я с ним в одной компании, - кисло усмехнулся Грегсон.
        Франц купил в автомате билет и встал на посадочную платформу с указателем «вниз». Сверху раздались звонки, и на платформу медленно опустился лифт. Франц обернулся:
        - Потерпи до вечера - увидишь своими глазами.

        У входа в «Колизей» администратор отметил их пропуска.
        - А, студенты? Проходите. А это у вас что? - Он указал на длинный сверток, который они несли вдвоем.
        - Это прибор, который измеряет скорость потоков воздуха, - ответил Франц.
        Администратор что-то пробурчал и открыл турникет.
        В самом центре пустой арены Франц распаковал сверток, и вдвоем они быстро собрали модель. К узкому решетчатому фюзеляжу сверху были прикреплены широкие крылья, сделанные из бумаги на проволочном каркасе, похожие на лопасти вентилятора, и высоко задранный хвост.
        Франц поднял модель над головой и запустил ее вверх. Она плавно пролетела метров шесть и опустилась на ковер из опилок.
        - Планирует вроде бы устойчиво, - проговорил Франц, - теперь попробуем на буксире.
        Он вытащил из кармана моток бечезки и привязал один конец к носу модели. Когда молодые люди побежали, модель грациозно взмыла в воздух и полетела за ними метрах в трех над ареной.
        - А теперь попробуем с ракетами, - сказал Франц. Он расправил крылья и хвост и вложил в проволочный кронштейн на крыле три пиротехнические ракеты.
        Диаметр арены был сто двадцать метров, высота - семьдесят пять; они отнесли модель к самому дальнему краю, и Франц поджег фитиль. Модель медленно поднялась на полметра и заскользила вперед, покачивая крыльями и оставляя за собой ярко окрашенную струю дыма. Внезапно вспыхнуло яркое пламя. Модель круто взлетела к потолку, где на мгновенье зависла, затем стукнулась об осветительный плафон и рухнула вниз на опилки.
        Подбежав к месту ее падения, Франц и Грегсон принялись затаптывать тлеющие искорки.
        - Франц! Это невероятно! Эта штука летает! - кричал Грегсон.
        Франц отпихнул ногой покоробленный фюзеляж.
        - Кто в этом сомневался? - раздраженно буркнул он.- Но как сказал Сэнгер, что в этом проку?
        - Какой еще прок тебе нужен? Она летает! Разве этого мало?
        - Мало. Мне нужен большой аппарат, который смог бы поднять меня в воздух.
        - Франц, остановись! Одумайся! Где ты будешь на нем летать?
        - Почем я знаю? - огрызнулся Франц.- Но где-то же должно быть такое место?
        С другого конца стадиона к ним с огнетушителями бежали администратор и два сторожа.
        - Слушай, ты спрятал спички? - торопливо спросил Франц.- Если нас примут за поджигателей, нам не миновать суда Линча.

        Три дня спустя Франц поднялся на лифте на сто пятьдесят уровней и зашел в окружную контору по продаже недвижимости.
        - Большая «расчистка» есть в соседнем секторе, - сказал ему один из клерков.- Не знаю, подойдет ли она вам. Шестьдесят кварталов на двадцать уровней.
        - А крупнее ничего нет?
        - Крупнее?! - Клерк удивленно уставился на Франца.- Что вам, собственно, нужно? «Расчистка» или легкий приступ агорафобии?
        Франц полистал карты, лежащие на стойке:
        - Мне нужна длинная «расчистка». Пустырь длиною в двести или триста кварталов.
        Клерк покачал головой и вернулся к своим занятиям.
        - Разве вас не учили основам градостроительства? Город этого не выдержит. Сто кварталов - это предел.
        Франц поблагодарил и вышел.
        За два часа он добрался южным экспрессом до соседнего сектора. На пересадочной станции он сошел и прошел пешком метров триста до конца уровня.
        Это была обветшавшая, но еще оживленная торговая магистраль, пересекающая насквозь пятнадцатикилометровый Промышленный куб: по обеим сторонам первые этажи были заняты магазинчиками готового платья и мелкими конторами. Внезапно улица обрывалась. Далее царил хаос покореженного металла и бетона. Вдоль края обрыва были установлены стальные перила. Франц заглянул в огромную пещеру километров пять длиной, полтора шириной и метров четыреста глубиной; тысячи инженеров и рабочих были заняты расчисткой сотовой структуры Города.
        Глубоко внизу сновали бесчисленные грузовики и вагонетки, увозя строительный мусор и обломки; вверх поднимались клубы пыли, ярко высвеченные прожекторами. Послышалась серия взрывов, и вся левая стена, словно отрезанная ножом, рухнула вниз, обнажив пятнадцать уровней.
        Францу и прежде доводилось видеть крупные «расчистки». Десять лет назад его родители погибли в печально знаменитом завале в округе КУА; три несущих пилона не выдержали нагрузки, и двести уровней рухнули вниз на три тысячи метров, раздавив полмиллиона жителей, словно мух, забравшихся в концертино. Однако сейчас его воображение было сковано и ошеломлено зрелищем этой бескрайней пустоты.
        Слева и справа от него над бездной, словно террасы, выступали уцелевшие перекрытия; они были густо облеплены людьми, которые, притихнув, смотрели вниз.
        - Говорят, здесь будет парк, - с надеждой в голосе проговорил стоявший рядом с Францем старик.- Я даже слышал, будто им, может быть, удастся заполучить настоящее дерево. Подумать только! Единственное дерево на весь округ…
        Мужчина в поношенном свитере сплюнул вниз.
        - Каждый раз одни и те же посулы. По доллару за фут, вот и все обещания.
        Какая-то женщина начала нервно всхлипывать. Двое стоявших рядом мужчин попытались увести ее, но она забилась в истерике, и пожарный охранник грубо оттащил ее прочь.
        - Дурочка, - хмыкнул человек в поношенном свитере.- Должно быть, жила где-то здесь. Выставили ее на улицу и дали компенсацию девяносто центов за фут. Она еще не знает, что ей придется выкупать свой объем по доллару десять центов. Поговаривают, что только за право стоять здесь с нас будут сдирать по пять центов в час.
        Франц простоял у перил около двух часов, потом купил у разносчика открытку с видом «расчистки» и направился назад.
        Прежде чем вернуться в студенческое общежитие, он заглянул к Грегсонам. Те жили на 985-й авеню в районе Западных миллионных улиц в трехкомнатной квартирке на самом верхнем этаже. Франц частенько заходил сюда после гибели их родителей, но мать Грегсона все еще относилась к нему со смешанным чувством жалости и подозрительности. Она встретила его обычной приветливой улыбкой, но Франц заметил, как она бросила острый взгляд на сигнализатор пожарной опасности, висевший в передней.
        Грегсон в своей комнате деловито вырезал из бумаги какие-то замысловатые фигуры и наклеивал их на шаткую конструкцию, отдаленно напоминавшую модель Франца.
        - Привет, Франц! Ну, как она выглядит?
        - Впечатляющее зрелище, и все же это всего-навсего «расчистка».
        - Как ты думаешь, ее можно будет там испытать? - Грегсон указал на свою недостроенную модель.
        - Вполне.
        Франц сел на кровать, поднял валявшегося на полу бумажного голубя и запустил его из окна. Голубь скользнул над улицей по широкой ленивой спирали и исчез в открытой пасти вентиляционного колодца.
        - А когда ты начнешь строить вторую модель? - спросил Грегсон.
        - Никогда.
        - Но почему? - удивленно поглядел на него Грегсон.- Ты же подтвердил свою теорию.
        - Мне нужно совсем другое.
        - Я тебя не понимаю, Франц. Чего ты ищешь?
        - Свободное пространство.
        - Как это - свободное?
        - Во всех смыслах. От стен и от денег.
        Грегсон печально покачал головой и принялся вырезать очередную фигуру. Франц встал:
        - Послушай, возьмем, к примеру, твою комнату. Ее размеры - 6 х 4, 5 х 3. Увеличим ее неограниченно по всем направлениям. Что получится?
        - «Расчистка».
        - Неограниченно!!!
        - Бесполезная пустота.
        - Почему?
        - Потому что сама идея абсурдна.
        - Но почему? - терпеливо переспросил Франц.
        - Потому что подобная штука существовать не может.
        Франц в отчаянии постучал себя по лбу:
        - Почему не может?
        - Потому что в самой идее заключено внутреннее противоречие. Словесная эквилибристика. Вроде высказывания «я лгу». Теоретически идея интересна, но искать в ней реальный смысл бесполезно.- Грегсон швырнул ножницы на стол.- К тому же попробуй представить, во сколько обойдется это твое «свободное пространство»?
        Франц подошел к книжной полке и снял с нее увесистый том:
        - Заглянем в атлас улиц округа КНИ.- Он раскрыл оглавление.- Округ охватывает тысячу уровней, объем - сто пятьдесят тысяч кубических километров, население - тридцать миллионов.
        Франц шумно захлопнул атлас.
        - Округ КНИ вместе с двумястами сорока девятью другими округами составляет 493-й сектор; ассоциация из тысячи пятисот соседних секторов образует 298-й союз. Он занимает округленно 4 х 1015 больших кубических километров.
        Франц остановился и посмотрел на Грегсона.
        - Кстати, ты слышал об этом?
        - Нет, а откуда ты…
        Франц бросил атлас на стол.
        - А теперь скажи, что находится за пределами 298-го союза?
        - Другие союзы, надо думать. Не понимаю, что здесь такого сложного?
        - А за другими союзами?
        - Еще другие. Почему бы и нет?
        - Бесконечно?
        - Столько, сколько это возможно.
        - Самый большой атлас, какой только есть во всем округе, хранится в старой библиотеке департамента финансов, - сказал Франц.- Сегодня я там был. Он занимает целых три уровня и насчитывает миллионы томов. Заканчивается он 598-м союзом. О том, что было дальше, никто и понятия не имеет. Почему?
        - Ну и что с того, Франц? Куда ты клонишь? Франц встал и направился к выходу:
        - Пойдем-ка в музей истории биологии. Я тебе кое-что покажу.

        Птицы, всюду птицы. Одни сидят на грудах камней, другие расхаживают по песчаным дорожкам между водоемами.
        - Археоптерикс, - прочитал вслух надпись Франц на одном из вольеров. Он бросил сквозь прутья пригоршню бобов, и тощая, покрытая плесенью птица хрипло закаркала.- Некоторые из этих птиц до сих пор сохранили рудиментарные перья. И мелкие кости в мягких тканях вокруг грудной клетки.
        - Остатки крыльев?
        - Так считает доктор МакГи.
        Они побродили по дорожкам между вольерами.
        - И когда же, по его мнению, эти птицы умели летать?
        - До Основания Города, - ответил Франц.- Три миллиона лет назад.
        Выйдя из музея, они направились по 859-й авеню. Через несколько кварталов путь им преградила толпа зевак; во всех окнах и на всех балконах выше эстакады надземки стояли зеваки, глазевшие, как пожарники вламываются в один из домов. Стальные переборки по обе стороны квартала были задраены, а массивные люки лестниц, ведущих на соседние уровни, закрыты. Оба вентиляционных колодца - приточный и вытяжной - были отключены, и воздух стал затхлым и спертым.
        - Поджигатели, - прошептал Грегсон, - зря мы не захватили противогазы.
        - Ложная тревога, - отозвался Франц, показывая на вездесущие сигнализаторы угарного газа, стрелки которых недвижимо стояли на нуле.- Переждем в ресторанчике.
        Протиснувшись в ресторан, они уселись у окна и заказали кофе. Кофе был холодным, как, впрочем, и остальные блюда. Все нагревательные приборы выпускались с ограничителями нагрева до 30°С; сколько-нибудь горячую пищу подавали только в самых роскошных ресторанах и отелях.

        Шум на улице усилился. Пожарники, которым никак не удавалось проникнуть на второй этаж, принялись дубинками разгонять толпу, расчищая площадку перед домом. Сюда уже прикатили электрическую лебедку и начали ее прикручивать болтами к несущим балкам под тротуаром. В стены дома вонзились мощные стальные крючья.
        - Вот хозяева удивятся, когда вернутся домой, - хихикнул Грегсон.
        Франц не отрываясь смотрел на горящий дом. Это было крохотное ветхое строеньице, зажатое между большим мебельным магазином и новым супермаркетом.
        Старая вывеска на фасаде была закрашена, по-видимому, недавно - новые владельцы без особой надежды на успех пытались превратить нижний этаж в дешевый кафетерий. Пожарники уже успели разгромить его, и весь тротуар перед входом был усыпан битой посудой и кусками пирожков.
        Барабан лебедки начал вращаться, и толпа сразу же притихла. Канаты натянулись, передняя стена задрожала и стала рушиться.
        Из толпы раздался истеричный вопль.
        - Смотри! Там, наверху! - Франц указал рукой на четвертый этаж, где в оконном проеме показались двое - мужчина и женщина, смотревшие вниз с унылой безнадежностью. Мужчина помог женщине выбраться на карниз; она проползла несколько футов и ухватилась за канализационную трубу. Из толпы в них полетели бутылки и, отскакивая от стен, запрыгали внутри оцепления. Широкая трещина расколола надвое фасад; пол под ногами мужчины обрушился, и его сбросило вниз. Затем с шумом лопнуло перекрытие, и дом рассыпался на куски.
        Франц с Грегсоном вскочили на ноги, едва не опрокинув столик.
        Толпа ринулась вперед, смяв цепь полицейских. Когда осела пыль, на месте дома была лишь куча камней и покореженных балок. Из-под обломков было видно корчившееся изуродованное тело. Задыхаясь от пыли, мужчина медленно двигал свободной рукой, пытаясь освободиться. Ползущий крюк зацепил его и утянул под обломки; в толпе снова послышались крики.
        Хозяин ресторанчика протиснулся между Францем и Грегсоном и высунулся из окна, не отрывая взгляда от портативного детектора; стрелка прибора, как и на всех других сигнализаторах, твердо стояла на нуле.
        Дюжина водяных струй взвилась над руинами, и несколько минут спустя толпа начала таять.
        Хозяин выключил детектор и, отступив от окна, ободряюще кивнул Францу:
        - Чертовы поджигатели! Все кончено, ребята, не волнуйтесь.
        - Но ведь ваш прибор стоял на нуле.- Франц показал на детектор.- Не было и намека на окись углерода. С чего же вы взяли, что это поджигатели?
        - Не сомневайтесь, уж мы-то знаем.- Хозяин криво усмехнулся.- Нам здесь подобные типы ни к чему.
        Франц пожал плечами и снова сел:
        - Что ж, это тоже способ избавиться от неугодных соседей, не хуже всякого другого.
        Хозяин пристально посмотрел на него:
        - Вот именно, парень. Это порядочный квартал, по доллару пять за фут.- Он хмыкнул.- А может быть, даже и по доллару шесть, теперь, когда узнают, как мы блюдем нашу безопасность.
        - Осторожнее, Франц, - предостерег Грегсон, когда хозяин ушел.- Возможно, он и прав. Ведь поджигатели действительно стараются прибрать к рукам мелкие кафе и закусочные.
        Франц помешал ложечкой в чашке.
        - Доктор МакГи полагает, что пятнадцать процентов населения - потенциальные поджигатели. Он убежден, что их становится все больше и больше и что в конце концов весь Город погибнет в огне.
        Он отодвинул чашку.
        - Сколько у тебя денег?
        - При себе?
        - Всего.
        - Долларов тридцать.
        - Мне удалось наскрести пятнадцать, - сказал Франц.- Сорок пять долларов - на это можно протянуть недели три-четыре.
        - Где?
        - В Суперэкспрессе.
        - В Суперэкспрессе? - Грегсон даже захлебнулся.- Три или четыре недели! Ты что задумал?
        - Есть только один способ установить истину, - спокойно объяснил Франц.- Я больше не могу сидеть сложа руки и размышлять. Где-то должно существовать свободное пространство, и я буду путешествовать на Супере, пока не отыщу его. Ты одолжишь мне свои тридцать долларов?
        - Но, Франц…
        - Если за две недели я ничего не найду, я пересяду на обратный поезд и вернусь.
        - Но ведь билет обойдется…- Грегсон замялся в поисках нужного слова, - в миллиарды. За сорок пять долларов ты не выедешь на Супере даже за пределы сектора!
        - Деньги мне нужны только на кофе и бутерброды, - ответил Франц.- Проезд не будет стоить ни цента. Ты же знаешь, как это делается…
        Грегсон недоверчиво покачал головой:
        - А разве для Супера этот фокус тоже годится?
        - А почему нет? Если у меня спросят, я отвечу, что возвращаюсь домой кружным путем. Ну как, Грег? Одолжишь?
        - Не знаю, как и быть.- Грегсон растерянно мешал ложечкой кофе.- Франц, а существует ли свободное пространство?
        - Вот это я и собираюсь выяснить, - ответил Франц.- Считай, что это мой первый практикум по физике.

        Стоимость проезда на транспорте зависела от расстояния между начальной и конечной станциями и определялась по формуле: а = Vb2 + с2 + а2 . Оставаясь в пределах транспортной системы, пассажир мог выбирать любой маршрут из пункта отправления в пункт назначения. Билеты проверяли только на выходе, и в случае необходимости контролер взимал доплату. Если пассажир не мог расплатиться (десять центов за километр), его отправляли обратно.
        Франц и Грегсон вошли на станцию на 984-й улице и направились к билетному автомату. Франц вложил один пенни и нажал кнопку с надписью «984-я улица». Автомат заскрежетал, выплюнул билет, а на поднос для сдачи выкатилась та же монетка.
        - Ну что ж, Грег, счастливо оставаться, - проговорил Франц, направляясь к платформе.- Увидимся недельки через две. Я договорился с ребятами, в общежитии меня подстрахуют. Скажешь Сэнгеру, что я на пожарной практике.
        - А вдруг ты не вернешься, Франц? Вдруг тебя высадят из экспресса?
        - Как это - высадят? У меня есть билет.
        - А если отыщешь Свободное пространство? Вернешься?
        - Если смогу.
        Франц похлопал Грегсона по плечу, махнул рукой и скрылся в толпе пассажиров.
        По местной зеленой линии он доехал до пересадочного узла в соседнем округе. Местные поезда ходили со скоростью 100 километров в час со всеми остановками, и дорога заняла два с половиной часа.
        На пересадочном узле станции он сел на скоростной лифт, который со скоростью 600 километров в час за девяносто минут поднял его за пределы сектора. Еще пятьдесят минут на экспрессе - и он на Центральном вокзале, где сходились все транспортные артерии союза.
        Здесь он выпил кофе и твердо решил не отступать. Суперэкспрессы отправлялись на запад и на восток с остановками на каждой десятой станции. Ближайшим оказался Западный экспресс, прибывавший через семьдесят два часа.
        Центральный вокзал был самой большой станцией, какие только доводилось ему видеть: огромная пещера длиною два километра и высотой в тридцать уровней. Сотни лифтов и пассажирских платформ, лабиринт ресторанов, отелей, театров превращали вокзал в карикатурную копию Города.
        Узнав дорогу в справочном бюро, Франц поднялся на лифте на 15-й ярус, где останавливались Суперэкспрессы. Их вакуумные тоннели - две огромные стальные трубы по 100 метров в диаметре на гигантских железобетонных пилонах - пронизывали всю полость вокзала.
        Франц прошелся вдоль платформы и остановился у телескопического трапа, соединявшего платформу с воздушным шлюзом. Направление - Запад, точно на 270°, подумал он, разглядывая огромное изогнутое брюхо тоннеля. Где-то тоннель должен кончиться. В кармане у Франца было сорок пять долларов, этого хватит на кофе и бутерброды недели на три, а понадобится - и на все шесть. Вполне достаточно, чтобы выяснить, где кончается Город.
        Следующие трое суток он провел, питаясь кофе с бутербродами в бесчисленных вокзальных кафетериях, читая брошенные газеты и отсыпаясь в пригородных поездах - четыре часа до границы сектора и обратно.
        Когда наконец прибыл Суперэкспресс, Франц присоединился к небольшой группе пожарных и муниципальных чиновников и вслед за ними вошел в поезд. Поезд состоял из двух вагонов - спального, где не было ни души, и общего с местами для сидения.
        Франц уселся в укромном уголке - поблизости от приборной панели - и, вытащив блокнот, приготовился сделать первую запись.

        День 1-й - Запад, 270° - 4350-й союз.

        - Пойдемте выпьем, - обратился к нему капитан пожарной полиции, сидевший через проход, - стоянка десять минут.
        - Спасибо, не хочется, - ответил Франц, - я покараулю ваше место.
        Доллар пять за кубический фут. Чем ближе Свободное пространство, тем ниже должны быть цены. Незачем выходить из поезда или привлекать к себе излишнее внимание расспросами. Достаточно одолжить газету и посмотреть средние рыночные цены.

        День 2-й - Запад, 270° - 7550-й союз.

        - Эти Суперэкспрессы скоро совсем прикроют, - сказал сосед, - в спальном вагоне никого, а здесь на шестьдесят мест всего четыре пассажира. Незачем стало ездить. Люди предпочитают сидеть дома. Еще несколько лет - и сохранятся только местные поезда.
        97 центов.
        «Если брать в среднем по доллару за фут, - от нечего делать считал Франц, - то пространство, которое я уже проехал, стоит 4 х 1027 долларов».
        - Вы не выходите? Что ж, счастливо оставаться, молодой человек.
        Мало кто из пассажиров проводил в вагоне больше трех-четырех часов. К концу второго дня от многократных разгонов и торможений у Франца разболелись спина и затылок. Он пытался размяться, прогуливаясь по коридору пустующего спального вагона, но то и дело ему приходилось возвращаться на свое место, чтобы пристегнуться ремнями перед очередным торможением.

        День 3-й - Запад, 270° - 657-я федерация.

        - Интересно, как вам удалось это доказать?
        - Просто случайная идея, - пояснил Франц, комкая рисунок и кидая его в мусорный ящик, - практического приложения она не имеет.
        - Странно, но мне это что-то напоминает.
        Франц подскочил в кресле:
        - Вы уже видели такие машины? Где? В газете? В книге?
        - Вовсе нет… Во сне.

        Каждые двенадцать часов машинист расписывался в журнале: поездные бригады западного и восточного направлений менялись местами и возвращались домой.
        125 центов.
        8 х 1033 долларов.

        День 4-й - Запад, 270° - 1225-я федерация.

        - Доллар за кубический фут. Вы торгуете недвижимостью?
        - Только начинаю, - небрежно ответил Франц.- Собираюсь открыть собственную контору.
        Он играл в карты, покупал в автомате кофе с булочкой, смотрел на приборную панель и прислушивался к разговорам.
        - Поверьте, настанет день, когда каждый союз, каждый сектор, едва ли не каждая улица обретут независимость. У них будут собственные энергостанции, аэраторы, резервуары, гидропонические фермы…
        Поезд летел вперед.
        6 х 1073 долларов.

        День 5-й - Запад, 270° - 17-я Великая федерация.

        В киоске на станции Франц купил пачку лезвий и заглянул в брошюру, выпущенную местной торговой палатой:
        «12 000 уровней… 98 центов за кубический фут… уникальная Вязовая аллея, пожарная безопасность не имеет себе равных…»
        Он вернулся в вагон, побрился и пересчитал оставшиеся 30 долларов. От станции на 984-й улице его отделяло 95 миллионов больших километров, и он понимал, что пора подумывать о возвращении. В следующий раз он постарается скопить пару тысяч.
        7 х 10127 долларов.

        День 7-й —Запад, 270° —121-я Центральная империя.

        Франц взглянул на приборную панель.
        - Разве здесь нет остановки? - спросил он у сидевшего в другом ряду мужчины.- Я хотел узнать, какие здесь средние цены.
        - По-разному - от пятидесяти центов и до…
        - Пятьдесят центов! - Франц вскочил с места.- Когда следующая остановка? Мне надо выходить!
        - Только не здесь, сынок, - мужчина предостерегающе поднял руку.- Это же Ночной Город. Ты что, торгуешь недвижимостью?
        Франц кивнул и попытался взять себя з руки.
        - Я думал…
        - Успокойся.- Мужчина встал со своего места и уселся напротив.- Это огромная трущоба. Мертвая зона. Кое-где здесь продают пространство по 5 центов. Ни электричества, ни воды…
        Два дня они ехали без единой остановки.
        - Городские власти уже начали ликвидировать трущобы. Огромными блоками. Ничего другого не остается. Страшно подумать, что при этом происходит с их обитателями.- Он откусил большой кусок от бутерброда. - Странно, но такие мертвые зоны есть повсюду. О них умалчивают, а они все ширятся и ширятся. Все начинается в каком-нибудь закоулке в обычном районе доллар за фут; засорился где-то мусоропровод, не хватает урн - и не успеешь оглянуться, как миллион кубических километров превращается в хаос. Власти приходят на помощь, закачивают цианистый газ и затем… замуровывают выходы и входы. Если район замурован, это уже навсегда.
        Франц кивнул, прислушиваясь к глухому гудению экспресса.
        - В конце концов ничего не останется, кроме мертвых зон. Весь Город превратится в огромное кладбище.

        День 10-й - Восток, 90° - 755-я Великая метрополия.

        - Стойте! - Франц вскочил и удивленно уставился на приборную панель.
        - В чем дело? - удивился сосед напротив.
        - Восток! - закричал Франц. Он постучал рукой по панели, но ничего не изменилось.- Разве поезд повернул назад?
        - Нет, это Восточный экспресс, - отозвался второй пассажир, - вы что, сели не в тот поезд?
        - Но поезд идет на запад, - настаивал Франц, - он идет на запад уже десять дней.
        - Десять дней! - воскликнул пассажир.- Неужели вы провели в поезде целых десять дней?
        Франц прошел вперед и обратился к проводнику:
        - Куда идет этот поезд? На запад?
        Проводник отрицательно покачал головой:
        - На восток, сэр. Он всегда шел на восток.
        - Вы все с ума посходили! - закричал Франц.- Покажите мне поездной журнал.
        - Сожалею, сэр, но это не разрешается. Могу ли я взглянуть на ваш билет, сэр?
        - Послушайте, - тихо проговорил Франц, изнемогая от накопившегося в нем за двадцать лет чувства безысходности, - я еду в этом поезде…
        Он замолчал и вернулся на свое место.
        Пятеро пассажиров настороженно следили за ним.
        - Десять дней, - потрясенно повторил один из пассажиров.
        Две минуты спустя в вагон вошел охранник и потребовал у Франца его билет.
        - И билет, разумеется, оказался в полном порядке, - проговорил врач.- Да, как ни странно, но нет закона, который бы запрещал такие поездки. Когда я был помоложе, я сам любил прокатиться бесплатно, хотя мне, конечно, такие выходки в голову не приходили.
        Врач снова сел за стол.
        - Мы снимаем обвинение. Вы не бродяга в том смысле, в каком это определяет закон, и транспортные власти тоже не могут предъявить вам никаких претензий. Кстати, они не в состоянии объяснить, каким образом эта кривизна оказалась заложенной в транспортную систему; похоже, это исконная особенность Города. Теперь перейдем к вам. Вы собираетесь продолжить свои поиски?
        - Я хочу построить летательный аппарат, - осторожно сказал М.- Где-то же должно быть Свободное пространство. Не знаю… может быть, на нижних уровнях…
        Врач встал:
        - Я попрошу сержанта передать вас нашему психиатру, который поможет вам избавиться от кошмаров.
        Врач подошел к дверям, но вдруг остановился.
        - Послушайте, - принялся он объяснять, - возьмите, к примеру, время, у него ведь не существует границ. Субъективно оно может протекать быстрее или медленнее, но что бы вы ни делали, вам не остановить эти часы.- Он показал на часы на столе.- Или же заставить повернуть их вспять. Точно так же нельзя выйти за пределы Города.
        - Ваша аналогия неверна, - ответил М.- Все это, - он показал рукой на стены комнаты, на огни за окном, - построено нами. Но никто не в состоянии ответить на вопрос: что здесь было прежде?
        - Город был всегда, - сказал врач.- Разумеется, не эти самые кирпичи и балки, а другие. Вы же согласны, что время не имеет ни начала, ни конца. Город так же стар, как время, и он существует вместе с ним.
        - Но ведь кто-то же положил самый первый кирпич? - настаивал М.- Было Основание.
        - Это миф. В него верят только ученые, да и то больше на словах. В частных беседах они признают, что Первый камень - просто суеверие. Мы отдаем ему дань из чувства традиции, но ведь ясно, что самого первого кирпича не было никогда. В противном случае необходимо объяснить, кто его положил и, что еще труднее, откуда взялись те, кто его положил.
        - Где-то должно существовать Свободное пространство, - упрямо повторил М., - у Города должны быть границы.
        - Почему? - переспросил врач.- Не может же Город плавать в центре пустоты? Или вы хотите доказать именно это?
        - Нет, - устало отозвался М.
        Врач молча разглядывал его несколько минут и затем вернулся назад, к столу.
        - Ваша навязчивая идея начинает меня тревожить. Как говорят психиатры, вы зациклились на парадоксе. Может быть, вы слышали про Стену и сделали из этого ложные выводы.
        - Про какую стену? - поинтересовался М.
        - Некоторые ученые мужи полагают, будто Город окружен Стеной, за которую невозможно проникнуть. Я даже и не пытаюсь понять эту теорию - настолько она абстрактна и заумна. Подозреваю, что они приняли за Стену те замурованные черные зоны, сквозь которые вы проезжали на Суперэкспрессе. Лично я предпочитаю общепринятую точку зрения, что Город простирается во всех направлениях беспредельно.
        Он снова направился к двери.
        - Подождите здесь; я попробую договориться, чтобы вас освободили условно. Не волнуйтесь, психиатры мигом приведут вас в порядок.
        Когда врач вышел, М. продолжал сидеть уставясь в пол. Он так устал, что не испытывал даже чувства облегчения. Потом он встал, потянулся и на подкашивающихся ногах медленно прошелся по комнате.
        За окном уже погасли последние уличные огни, и патрульный на переходном мостике зажег фонарик. На поперечной улице по рельсам прогрохотала полицейская дрезина. На улице зажглись три огонька и затем погасли один за другим.
        М. задумался над тем, почему Грегсон не встретил его на станции. Внезапно его внимание привлек календарь на стене: 12 августа! Тот самый день, когда он начал свое путешествие ровно три недели назад.
        Сегодня!

        Поехать по Зеленой линии в западном направлении до 298-й улицы, пересесть на Красный лифт и подняться на 237-й уровень. Оттуда - пешком по 175-му маршруту до пересадки на 438-й пригородный и сойти на 795-й улице. Затем на голубом экспрессе до Плаза-терминал и на углу 4-й и 275-й повернуть налево и…
        Оказаться снова в той точке, откуда начал путь.

        Ад х 108 долларов.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к