Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Зарубежные Авторы / Тертлдав Гарри: " Взгляд В Прошлое " - читать онлайн

Сохранить .
Взгляд в прошлое (фрагмент) Гарри Тертлдав

        Гарри Тертлдав

        Взгляд в прошлое

        В дверь кабинета постучала Кэтрин:
        - Почту принесли.
        - Скоро приду,  - отозвался Пит Лундквист, не отрывая взгляда от пишущей машинки, и нажал на рычаг перевода каретки. Бумага переместилась на двойной интервал. Пит рассеянно отметил, что ленту пора сменить; она уже скорее серая, чем черная. Но сейчас ему было не до ленты  - он работал над повестью.
        Напечатав еще несколько абзацев, он дошел до конца эпизода и  - вот удачно!  - одновременно до конца страницы. Самое время передохнуть, решил он. Пит крутанул валик большого конторского «ундервуда», отделил прослоенные копиркой два листа второй и третьей копии, разложил их по стопкам, а оригинал положил на машинку, чтобы вернуться к нему потом.
        Пит встал и потянулся так, что аж затрещали суставы. Он был высок, и кончики пальцев лишь на пару дюймов не дотянулись до потолка: худой мужчина с угловатым и не очень симпатичным лицом, пронзительно-голубыми глазами и копной упрямых светлых волос, которые не мог надолго пригладить никакой бриолин. Через несколько недель ему исполнится тридцать, но об этом предпочитал не вспоминать.
        - Ну, как идет?  - спросила Кэтрин, когда муж вышел из кабинета. Ее интересовала не только повесть сама по себе. Когда профессиональному писателю не пишется, бифштекс превращается в гамбургер, а тот  - в макароны с сыром.
        - Неплохо,  - ответил Пит. Жена слегка расслабилась.  - Через два-три дня закончу и вышлю.  - Он нежно взглянул на Кэтрин. Внешне она была полной его противоположностью: склонная к полноте брюнетка, которой он стоя мог запросто коснуться подбородком макушки. Зато у нее имелось важное для писательской жены достоинство  - она умела заставлять мужа регулярно сидеть за машинкой. А когда чеки приходят нерегулярно и на самые разные суммы, такое достоинство становится неоценимым.
        - Какие у нас сегодня хорошие новости?
        - Ничего особенного.  - Она положила перед ним два конверта и журнал в обертке из коричневой бумаги.  - Счет за газ и чек из «Межпланетных»…
        - Его как раз хватит, чтобы по этому счету заплатить,  - буркнул Пит. Журнал «Межпланетные истории» платил с опозданием и немного. Скорее всего, долго он не протянет, но все же они купили его рассказ, отвергнутый более солидными изданиями, так что у него не было особого права жаловаться.
        - …и новый номер «Эстонишинг»,  - договорила она.
        - Ага! Теперь у меня есть предлог сделать перерыв.
        Жене его слова не понравились; это означало, что сегодня он кончит работу позднее обычного. Она пошла на кухню и занялась обедом.
        Пит закурил «честерфилд» и, удовлетворенно вздохнув, погрузился в мягкую глубину потертого, но очень удобного кресла. Было без нескольких минут четыре, и он включил радио, чтобы не пропустить выпуск новостей. Шкала осветилась изнутри; через некоторое время, когда лампы прогрелись, послышался и звук.
        Сорвав с журнала обертку, он просмотрел страничку с содержанием. В этом номере его рассказа не оказалось, но его публиковали в прошлом и опубликуют снова через два месяца. Пит с удовлетворением отметил, что его ждет новая большая повесть Марка Гордиана. Интересно, о чем она? Гордиан мастерски пишет в нескольких различных стилях.
        Но все по порядку. Никто из читателей «Эстонишинг» не пропускает статью редактора. Джеймс Макгрегор умеет  - и нередко это демонстрирует  - приводить людей в ярость, но скучным его никто не назовет.
        Читая, Пит краем уха слушал новости. Главной темой дня была коронация королевы Елизаветы. Переговоры по перемирию в Корее все еще тянутся в Панмунжоме. На Филиппинах появилась новая политическая партия, обещающая великие перемены.
        - Новости спорта,  - продолжил диктор.  - И «Тюлени» и «Дубы» еще больше отстали вчера от лидирующих в Тихоокеанской лиге «Голливудских звезд» после…
        Едва Пит начал читать повесть Гордиана, как дверь сбоку распахнулась, и он уже далеко не в первый раз изумился, как два маленьких мальчика ухитряются шуметь не хуже взвода солдат.
        - Что случилось?  - спросил он, безуспешно попытавшись придать голосу строгость.
        - Папа вышел!  - радостно взвизгнул шестилетний Уэйн. Судя по его восторгу, Пита только что выпустили из тюрьмы. Младшенький промчался через комнату и прыгнул отцу на колени. Его примеру немедленно последовал и семилетний Карл. Пит едва успел убрать с колен журнал.
        - Чем вы сегодня занимались?  - спросил он.
        - Играли с соседским Стиви,  - ответил Карл.  - К нему приехал из Денвера двоюродный брат Филлип. Ему девять лет. И он умеет подавать крученый мяч.
        - Вот и прекрасно. Идите и вымойте руки. С мылом.  - Он всегда нервничал, когда у сыновей появлялся новый приятель  - как знать, не инфицирован ли парнишка вирусом детского паралича? Сезон наибольшей опасности полиомиелита только начинался, но уже проявил себя серьезнее, чем в прошлом, 1952 году, а ведь тогда заболели шестьдесят тысяч детей.
        Пит смог взять в руки «Эстонишинг» лишь после обеда, когда вытер вымытые тарелки и убрал их на место. Покончив со своей обязанностью, он надел вязаный свитер; вечера поздней весной в северной Калифорнии были гораздо прохладнее, чем в Висконсине, где он вырос. Зато зимы, слава Богу, были гораздо теплее.
        Он перелистал журнал и раскрыл его на повести Гордиана. Она называлась «Реакции», и название могло означать что угодно. Когда речь идет о Гордиане, по названию никогда нельзя определить содержание вещи. Взять, например, сериал с безобидным названием «Уотергейт». Критики  - и серьезные критики  - обсуждали его книжную версию с тем же восторгом, что и «1984». Однако для Пита это был великолепный пример научной фантастики, прямой экстраполяцией мысли о том, насколько с неизбежностью затруднятся махинации на правительственном уровне, когда копировальные машины и записывающие устройства станут повседневной реальностью.
        Кстати, Джо Маккарти эта вещь едва не довела до бешенства, что Питу пришлось очень по душе.
        И все же ему было трудно представить, как один и тот же автор мог написать «Хьюстон, у нас проблемы»[1 - Знаменитая фраза командира экипажа «Аполло-13», вынужденного вернуться на Землю из-за технических неполадок. (Здесь и далее примечания переводчика).]  - захватывающее повествование об одном из первых полетов на Луну, едва не кончившемся трагически, и «Наступление в канун праздника Тет»[2 - В канун праздника Тет  - вьетнамского Нового года  - американские войска предприняли крупномасштабное наступление, которое привело к очень большим потерям с их стороны.]  - о будущей войне и трагедии гораздо большего масштаба. Если позабыть об экзотической военной технике, повесть тоже читалась с тревожной убедительностью, если читатель иногда проглядывал на четвертых страницах газет репортажи о том, как весело приходится французам, пытающимся удержаться в Индокитае.
        Но Гордиан  - черт бы его побрал!  - не ограничивался темами ближнего будущего. «Нейтронная звезда» всполошила пару лет назад всех читающих фантастику астрономов (а таких насчитывалось немало). Такой же эффект произвел и рассказ «Сверхновая», хотя самого Пита больше всего восхитила та обыденность, с какой в нем использовались вычислительные машины.[3 - Одноименный рассказ Ларри Нивена и рассказ Артура Кларка «Звезда».] Такой рассказ он с радостью написал бы сам.
        Он мог вспомнить буквально десятки других примеров, и не только из «Эстонишинг». «Галактик» и «Странность и научная фантазия»[4 - В повести изменены названия реальных НФ журналов тех лет. Под «Astonishing», вероятно, подразумевается «Astounding Science Fiction», «Galactic»  - аналог «Galaxy», а «Strangeness and Science Fantasy» и вовсе вымышленное название.] тоже часто публиковали Гордиана. После «Все вы зомби» прочие рассказы о путешествиях во времени стали безнадежно устаревшими. «Сокрушитель звезд I» и «Сокрушитель звезд II» ошеломили Пита, показавшись ему литературным эквивалентом выступления джазового пианиста, импровизирующего на заданную тему. А «Время, представляемое в виде спирали полудрагоценных камней» был и вовсе неописуемым литературным фейерверком.[5 - Одноименные рассказы Роберта Хайнлайна (первый из упомянутых) и Сэмюэла Дилени (четвертый).^{1}^]
        Хотя Гордиан начал публиковаться только в 1949, он написал уже больше Азимова  - и ни одной слабой вещи! Рядом с таким автором Пит ощущал себя новичком-любителем.
        Устроившись поудобнее, он начал читать. И к концу третьей страницы ощутил, как у него приподнимаются волосы на голове. Такого страха он не испытывал с тех пор, как промчался на противотанковой самоходке сквозь крошащиеся обломки Третьего рейха. Но то был простой и понятный страх  - он боялся, что пацан с гранатой, старик с «панцерфаустом» или какой-нибудь прильнувший к прицелу «тигра» фанатик постараются, чтобы он никогда больше не вернулся в Штаты. Но такое…
        Дисциплина дисциплиной, но в тот вечер он написал очень мало.

* * *

        Следующую неделю он провел в лихорадочном ожидании ответа Макгрегора. Он послал ему письмо авиапочтой и наклеил еще одну красную шестицентовую марку на вложенный конверт с обратным адресом. Скорейший ответ стал для него важнее экономии.
        Когда ответ наконец пришел, он стиснул зубы, дочитав его до конца.

        «Дорогой Пит. Мне очень жаль, что Гордиан выбрал для своего рассказа идею, которую ты считаешь своей, но такое случается сплошь и рядом (видел бы ты содержимое моего мусорника!). Но я не сомневаюсь, что у тебя осталось достаточно свежих идей на будущее. Присылай еще.
С наилучшими пожеланиями, Джим.»

        Пит швырнул письмо на кухонный стол.
        - Он мне не поверил,  - горько проговорил он.
        - А ты на его месте поверил бы на слово?  - возразила Кэтрин.  - Я сама до сих пор сомневаюсь, а ведь я своими глазами видела твой черновик.
        - Пожалуй, ты права,  - признал Пит.  - Наверное, я считал, что Джим Макгрегор лишен человеческих слабостей. Что ж, клянусь, я ему докажу!
        Он резко повернулся, торопливо вошел в кабинет и вставил в машинку чистый лист.

        «Дорогой Джим. Теперь я понял, что вместе с первым письмом должен был прислать тебе и рукопись. Надеюсь, ты поверишь мне на слово, что этот черновик был написан несколько месяцев назад. Если найдешь это интересным, дай мне знать.
Пит Лундквист.»

        Перечитав письмо, он добавил постскриптум:

        «Я пока не знаю, когда сяду за машинку и наращу плоть на этот скелет. У меня наготове несколько более важных идей, и две из них тянут на роман. Но со временем я доберусь и до этого черновика. Решай сам, каким мог бы стать этот рассказ.»

        Новый конверт был гораздо толще предыдущего, но он и его послал авиапочтой.
        Три дня спустя в половине седьмого утра зазвонил телефон. Пит брился, и от неожиданности порезался. Прижав к подбородку клочок ваты, он схватил трубку на секунду раньше жены. Они обменялись тревожными взглядами; звонок в неурочный час обычно означал неприятности.
        - Мистера Питера Лундквиста, пожалуйста,  - произнесла телефонистка.
        - Я слушаю.
        - Это междугородный личный звонок от Джеймса Макгрегора из Нью-Йорка,  - с облегчением услышал Пит.
        - Да-да, соединяйте,  - сказал он и пояснил жене:  - Это Макгрегор.
        - Хо-хо! Мы вспугнули дичь, Уотсон.
        Пит махнул жене, чтобы она замолчала. В трубке послышался голос редактора, хрипловатый не только из-за расстояния, но и от множества выкуренных сигарет:
        - Это ты, Пит?
        - Да, я.  - Он едва не добавил «сэр», как это делало большинство тех, кто разговаривал с Макгрегором.
        - Я спрошу только раз, и жду от тебя честного ответа. Ты меня разыгрываешь?
        Пит наслаждался репутацией любителя розыгрышей, но сейчас он с удовольствием бы от нее избавился.
        - Нет.
        - Так, хорошо. Вообще-то, я даже немного жалею, что ты не ответил «да». А раз так, что ты скажешь насчет встречи со мной в Лос-Анджелесе на следующей неделе?
        - Почему в Лос-Анджелесе?  - В такую рань Пит был не в лучшей умственной форме, а трехчасовая разница с Нью-Йорком лишь увеличивала преимущество Макгрегора. Раздавшееся в трубке резкое фырканье подтвердило, что терпение редактора на пределе.
        - Да потому, что адрес этого Марка Гордиана  - почтовый ящик в городке под названием Гардена. Мне пришлось посидеть с большим атласом, пока я его отыскал. Он в пятнадцати милях южнее Лос-Анджелеса. Хочу потолковать с Гордианом… и тебе не кажется, что тебе тоже стоит это сделать?
        Пит сглотнул.
        - Если вопрос ставить так, то, пожалуй, стоит. Э-э, Джим… как думаешь, что произошло?
        - Не знаю,  - сердито признался Макгрегор.  - Первым делом мне в голову пришла мысль о телепатии, но я не собираюсь принять это за объяснение.
        - А почему бы и нет? Если кто и дал в последнее толчок исследованиям по экстрасенсорному восприятия, так это ты.
        - Исследованиям  - да. Но если Гордиан вытянул идею у тебя из головы, то он настолько же превосходит любого экстрасенса на Земле, насколько «Эмпайр стейт билдинг» выше кукольного домика. Я редактирую научную фантастику; я никогда не планировал жить в ней.
        Тут Пит понял его стопроцентно. Колледж он закончил инженером, и поэтому проводил очень четкую границу между реальностью и вымыслом. Он даже вздрогнул, представив последствия своего предположения:
        - Если Гордиан телепат, то как нам узнать, не читает ли он сейчас наши мысли?
        - Никак,  - отрезал Макгрегор.  - И у меня к тебе еще один вопрос: если Гордиан телепат, то почему он читает твои мысли, а не мысли Эйнштейна, Эйзенхауэра или Альберта Швейцера? Ты приедешь в ЛА на машине?
        - Да,  - рассеянно ответил Пит. Он все еще размышлял над более важным для него вопросом. И в письмах, и в разговоре Макгрегор всегда проявлял свой дар указывать на самую суть проблемы.
        - Хорошо. Тогда встречай меня в аэропорту. Я прилечу примерно в четверть пятого в пятницу вечером  - это рейс 107 «Транс уорлд». Если у тебя к тому времени появятся хорошие ответы, тогда и скажешь.
        - Хорошо,  - произнес Пит в смолкшую трубку.

* * *

        Пит выехал в четверг на рассвете, чтобы приехать в Лос-Анджелес засветло. Поездка на юг по шоссе 101 оказалась и жаркой, и скучной. Сигналы местных радиостанций слабели и сменялись новыми. Немного недоезжая Санта-Барбары он выехал к Тихому океану, и это едва не соблазнило Пита проехать остаток пути по прибрежному шоссе, но он все же вернулся на шоссе 101, когда оно после Вентуры снова свернуло в сторону материка и направилось на восток к долине Сан-Фернандо.
        Бульвар Сепульведа вывел его на юг к более известным районам Лос-Анджелеса, однако он так и не увидел его знаменитые скоростные многополосные магистрали: ближайшая из них заканчивалась чуть южнее центра города, хотя на карте она была обозначена как запланированная до самого Сан-Педро.
        Он снял комнату в мотеле в пригородном районе под названием Уэстчестер, и на сдачу с десятки купил в кафе неподалеку сандвич и колу, потом вернулся в мотель, принял душ и лег спать.
        Шестиполосный туннель, продолжающий Сепульведу под взлетными полосами аэропорта, открыли всего несколько месяцев назад, и Пит оценил, насколько легче теперь стало добраться до аэропорта. Заодно это позволило удлинить взлетные полосы.
        Полчаса спустя к аэровокзалу подкатил большой серебристый DC-6. Его огромные пропеллеры медленно замерли. Выходящие из самолета люди выглядели усталыми, и неудивительно: считая сорокапятиминутную остановку для дозаправки в Сент-Луисе, на полет из Нью-Йорка у них ушло десять часов.
        - Джим!  - крикнул Пит, проталкиваясь через встречающих и пожимая редактору руку. Как и всегда, он снова был разочарован тем, что Джеймс Макгрегор ничуть не походил на Кимболла Киннисона. Макгрегор, мужчина среднего роста и сложения, недавно разменял пятый десяток. Коротко подстриженные песочные волосы поредели на макушке и поседели над ушами. Лишь глаза казались по-охотничьи зоркими, но и это не всякий мог сразу разглядеть, потому что редактор носил очки в темной массивной оправе.
        - Рад тебя видеть,  - сказал Макгрегор. Они несколько раз встречались на конвентах фантастов и других мероприятиях, а Пит как-то зашел в редакцию «Эстонишинг», когда был в Нью-Йорке по другим делам. Они проспорили два часа. Пит раз за разом проигрывал очередной спор, но опыт общения с редактором дал ему идеи для трех новых рассказов, а Макгрегор купил их все.
        - Сейчас получим мой багаж,  - сказал Макгрегор,  - потом перекусим и поедем туда, где ты остановился. Хочу тебе кое-что показать, и немедленно.
        - Хорошо,  - разочарованно согласился Пит,  - раз ты не хочешь сперва поехать в Гардену.
        - Зачем? Мы знаем лишь номер его абонентного ящика на почте, а она уже закрыта.
        Пит потряс головой, досадуя, что не подумал об этом сам, но Макгрегор уже продолжил:
        - Если, разумеется, его номера нет в местном телефонном справочнике. Стоит проверить, как думаешь?  - Направляясь к месту выдачи багажа, они шли мимо ряда телефонов-автоматов; Макгрегор отыскал прикрепленный цепочкой справочник нужной части города и перелистал затрепанные страницы.  - Гордан… Горден… Гордилио… все. Что ж, мы ничего не потеряли.
        - Верно,  - буркнул все еще слегка ошеломленный Пит. Редактор «Эстонишинг» не мог не извергать идеи, как делящийся атом плутония не мог не испускать нейтроны, и результаты оказывались не менее взрывными.
        За обедом все в том же кафе возле мотеля разговор даже близко не касался таинственного Марка Гордиана. Макгрегор  - возможно, из-за усталости,  - был полон сарказма по поводу волнений в Восточной Германии («И это доказывает, где истинное место рабочих в раю для рабочих»), радиоуправляемого беспилотного бомбардировщика «Навахо» («Он безнадежно устареет, еще не взлетев. Ракеты быстрее реактивных самолетов»), и способа, при помощи которого Си-Би-Эс и Эн-Би-Си справились с показом по телевидению коронации Елизаветы («Представляешь, они послали Р-51 встретить британский реактивный самолет, который привез пленку в Канаду. У канадских ВВС есть свои реактивные самолеты, и они первыми доставили свои фильмы в лаборатории и первыми выпустили их в эфир. Естественно  - ведь реактивные самолеты летают быстрее поршневых»).
        - И все же здорово было увидеть событие в тот самый день, когда оно произошло,  - не унимался Пит.
        - О, несомненно. А я, однако, воспользовался бы предложенным Артуром Кларком спутником связи и посмотрел бы прямой репортаж.  - «У Макгрегора есть та особенность,  - подумалось Питу,  - что „достаточно хорошо“ его не устраивает  - он настаивает на безупречности. Иногда ему удается добиться ее и от людей».
        Вернувшись в мотель, редактор открыл чемоданчик, который оставил возле кровати, когда они уходили обедать, и вытащил из него пухлую папку.
        - Что там?  - спросил Пит.
        - Несколько рукописей Гордиана, которые я прихватил из редакционного архива. Просмотри их. Хочу послушать, что ты о них скажешь.
        Макгрегор явно не собирался ничего добавлять к сказанному; он уселся в хлипкое кресло и принялся попыхивать сигаретой, а Пит улегся на кровать и стал читать.
        - А-а, «Человек ниоткуда»,  - сказал он, причитав заглавие.  - Хорошая вещь. Мрачноватая, но хорошая.
        Макгрегор лишь молча кивнул, выжидая.
        Пит напрягся, точно ему предстояло сдавать устный экзамен без подготовки, и нервно перелистал страницы рукописи. Пальцы первыми нашли странность, которую пропустили глаза.
        - Странная бумага,  - заметил он. Все четыре обреза листа были неровными, словно их оторвали от перфорированного края.  - Я слышал, что есть бумага для машинки, которую продают в рулонах, и тогда машинка постоянна заправлена бумагой, а законченный лист можно оторвать. Но в этом случае у листа остались бы два гладких края.
        - Верно,  - кивнул Макгрегор.  - Я тоже этого не понял, но заметил. Смотри дальше.
        Через пару минут Пит сказал:
        - Он пользуется лентой высокого качества.
        Он так и не понял, что заставило его это отметить  - возможно, легкое чувство вины за безобразно потрепанную ленту в своей машинке.
        - Такая лента называется «пленочной»,  - пояснил Макгрегор.  - Ее используют для юридических документов и прочих текстов, которые, возможно, придется фотографировать. Ее трудно купить, и она безбожно дорогая, потому что одноразовая. До сих пор мне никогда не присылали рукописи, отпечатанные через такую ленту, уж это точно.
        - Ты уже проводил расследование,  - обвиняюще проговорил Пит.
        - Виновен по всем пунктам. Могу еще добавить, что один из лучших детективов Нью-Йорка рассматривал эти страницы, но не смог определить название использованного шрифта. В его коллекции такого не оказалось. Это его настолько удивило, что он даже не прислал мне счет.
        - Все страннее и страннее.
        - Вот-вот. Он даже заметил нечто, что я непростительно пропустил. Ты этого тоже не заметил, но если я ткну тебя в это носом, ты сам удивишься, насколько это очевидно.
        Пит тупо уставился на страницу перед собой.
        - Ладно, сдаюсь. Что это?
        - Взгляни на правый край текста.
        - Боже мой! Он же выравнен!  - Ему захотелось дать себе пинка за то, что он не заметил это сразу. Все его машинописные страницы имели неровный правый край текста, но страницы этой рукописи выглядели настолько красиво и естественно, что их странность ускользала от внимания.
        - Так, прекрасно. И опять-таки, я знаю устройство, при помощи которого можно добиться такого эффекта, но его трудно раздобыть, и… к чему вообще такие хлопоты? Результат смотрится красиво, верно, но таких усилий не стоит.
        - Как сказать…  - Пит уселся, не слезая с кровати, и достал сигарету  - ему потребовалось успокоить нервы. Он постучал торцом сигареты по тумбочке, уплотняя табак; сигареты с фильтром казались ему какими-то женственными, к тому же прошедший через фильтр дым напоминал ему по вкусу опилки. После нескольких глубоких затяжек он сказал:  - Не знаю, кто такой Гордиан, но вряд ли он телепат.
        - Почему?  - Макгрегор взглянул на него поверх очков.
        - Вовсе не поэтому.  - Он махнул на лежащую рядом рукопись.  - Это лишь помогло мне убедиться в выводе, к которому я пришел по дороге сюда… в смысле, насчет «Реакций».
        - Какому же?
        - Ну… как бы это выразить словами?.. Может, примерно так: в рассказе, который ты напечатал, есть нечто больше, чем я пока в него вложил. Идеи, обстановка и даже имена совпадают, но в рассказе есть та глубина проработки деталей, о которой я даже думать не стал бы, пока не начал работать над ним всерьез.
        - Ну, и? К какому же выводу ты пришел?
        - Я? Лучше и не говорить.  - Пит покачал головой.  - Я скорее поверю в телепатию.
        Тут он впервые увидел разгневанного на него Макгрегора.
        - Если ты отвергаешь факты,  - взревел редактор,  - то с чем ты будешь работать дальше? Гадать на картах или на овечьих потрохах?
        - Так нечестно,  - запротестовал Пит, чувствуя, что краснеет.  - И вообще все это невозможно.
        - Ах, невозможно? Тогда почему мы сейчас в Лос-Анджелесе?
        У Пита не нашлось достойного ответа. Макгрегор смягчился и похлопал его по плечу.
        - Сегодня мы все равно нечего сделать не сможем. Возможно, что-то прояснится после встречи с Гордианом. А пока, думаю, нам лучше лечь спать. Мои биологические часы еще идут по времени Восточного побережья.
        - Что ж, справедливо,  - согласился Пит. Но заснул он еще очень нескоро.

* * *
        - И это часть четвертого по величине города страны?  - изумленно спросил Макгрегор, когда Пит миновал аэропорт, направив машину на юг по бульвару Сепульведа.
        - Вообще-то, нет. Если верить карте, что лежит у тебя на коленях, это независимый город Эль-Сегундо.
        На восточной стороне Сепульведы виднелись улицы и дома; западная же была просто заросшим сорняками полем, побуревшим под летним солнцем.
        - Насколько я вижу, тут одни нефтяные скважины.
        - Похоже на то.
        Пит свернул налево на бульвар Эль-Сегундо, и проехал около мили, пока снова не показались дома. Чуть западнее Хоуторнской средней школы «шевроле» тряхнуло на трамвайных путях.
        - Признаки жизни,  - заметил Макгрегор.
        Проехав еще четыре мили, Пит повернул направо на бульвар Вермонт, и поехал на юг. Улица была широка и с претензией на важность, но посередине ее разделяла земляная полоса, а по бокам виднелись длинные пустыри. Однако на ней отыскались супермаркет, магазин спиртных напитков и несколько длинных приземистых зданий, гордо именующих себя «клубами».
        - Интересно, что это такое?  - спросил Макгрегор.
        - Тут играют в покер,  - пояснил Пит, как всегда радуясь тому, что ему известно нечто такое, чего не знает Макгрегор (что случалось довольно редко).  - По законам Калифорнии покер не считается азартной игрой, и местные власти сами решают, разрешать ли игру в покер на своей территории. А в Гардене эти клубы платят немалые налоги.
        На бульваре Гардена, где стояла почта, сосредоточилась вся деловая жизнь городка: аптека на углу бульвара Вермонт, универсальный магазинчик, ювелирная лавка и розовое оштукатуренное здание «Бэнк оф Америка», чья написанная староанглийскими буквами позолоченная вывеска блестела в лучах утреннего солнца.
        Стояли здесь и жилые дома, по большей части белые щитовые домики, возведенные задолго до войны. Рядом с одним из них, на узкой улочке под названием Бадлонг, отыскалась почта. Пит подвел машину ко входу; места для стоянки имелось предостаточно.
        - И что теперь?  - спросил он, выключая двигатель.
        Макгрегор боролся с дорожной картой; как Пит и предвидел, у него хватило умения правильно сложить проклятую штуковину и сунуть ее в бардачок.
        - Теперь? Зайдем на почту и станем ждать, пока мистер Гордиан не откроет ящик номер сто сорок восемь.
        - И когда просидим там часов шесть-восемь, нас выкинет почтмейстер.
        - Чушь. Писатели просто обожают заглядывать в почтовые ящики  - болезнь у них такая. А почтмейстера я беру на себя.
        - Не возражаю.  - Они уже шагали к низким и широким ступеням почты.
        Все оказалось так, как предсказывал редактор. Когда худая личность за прилавком осведомилась, чем он может помочь джентльменам, Макгрегор спросил:
        - Не подскажете, во сколько вы обычно раскладываете почту по ящикам? У нас на это время назначена встреча кое с кем.
        - Обычно около одиннадцати,  - невозмутимо ответил почтмейстер.  - Время у вас еще есть.
        - А где тут у вас можно выпить кофе?  - поинтересовался Пит, не желая окончательно остаться в стороне от разговора.
        - В квартале налево есть кулинария. Полагаю, там вам помогут.
        Кофе им налили обжигающе горячий и крепкий, но хороший. Пока Пит и Макгрегор его пили, вошел японец в костюме и шляпе; многие прохожие на улицах Гардены были восточного происхождения. Японец купил полфунта салями, расплатился с продавцом, поблагодарил его и вышел.
        - Окультурились,  - усмехнулся Макгрегор. Его взгляд стал сосредоточенным.  - Гмм-м… кажется, с этим можно что-то сделать. Допустим, у нас есть инопланетная раса, только что вступившая в контакт с более технологически развитыми землянами…
        Их дальнейший разговор продавец за прилавком слушал, выпучив глаза. Пит торопливо царапал заметки в записной книжке, и едва не забыл взглянуть на часы.
        - Уже половина одиннадцатого. Пора возвращаться, а то вдруг они сегодня начнут раньше?
        Макгрегор поднялся (к явному разочарованию продавца), но он был не из тех, кого легко отвлечь от размышлений.
        - Все это очень хорошо,  - продолжил он, когда они шагали к почте,  - но как быть с отношением инопланетных жрецов? Пусть даже машины и механизмы землян сильно облегчат жизнь их соплеменникам, но разве они не покажутся жрецам некой черной магией? И как это повлияет на их общество?
        - Тут возможны несколько вариантов. И при данных конкретных обстоятельствах жрецы даже могут оказаться правы.
        - И то верно. Господи, да ведь тут нет однозначного и правильного ответа. А я хочу получить хороший, крепкий, внутренне непротиворечивый текст, развивающий эти предположения  - какими бы они ни оказались  - до логического конца.
        Возле абонентских ящиков на почте уже стояли два человека, еще несколько вошли следом за Питом и Макгрегором.
        - Не могут же они все оказаться писателями,  - прошептал Пит, прикрыв рот ладонью.
        Редактор закатил глаза:
        - Ты будешь потрясен, узнав правду.
        В пять минут двенадцатого сквозь небольшую толпу протолкался почтальон с огромной позвякивающей связкой ключей и начал заполнять ящики. Макгрегор толкнул Пита локтем, но тот уже увидел, как несколько конвертов отправились в ящик 148.
        Пит повертел головой, гадая, кто из стоящих рядом с ним мужчин  - таинственный Марк Гордиан (если он, конечно, здесь). Разумеется, не этот лысый коротышка в комбинезоне; вид у него такой, точно он и читать-то не умеет, не то что писать. Куда вероятнее смотрелись некто похожий на доктора, и мускулистый мужчина в цветастом галстуке.
        И получил хороший урок на тему достоверности предположений, когда ящик открыла веснушчатая рыжая женщина в очках. Внешне она была на пару лет моложе Пита, и выглядела уютно-небрежно в блузке цвета ржавчины и зеленых спортивных брючках.
        Рядом с ним хмыкнул Макгрегор:
        - Полагаю, нет никаких причин полагать, что Гордиан не может быть женат.
        - Пожалуй, нет,  - согласился Пит. И все же он был застигнут врасплох: он так много думал о Марке Гордиане писателе и Марке Гордиане загадке, что на Марка Гордиана в роли обычного человека сил у него уже не осталось.
        Женщина не обратила внимания ни на него, ни на Макгрегора. Они вышли следом за ней на улицу, где она уже вскрывала почту. Один из конвертов явно имел внутри чек, и отправился в сумочку. Открыв второй, она негромко бросила: «Вот дерьмо», смяла листок и швырнула его в мусорник. Она выглядела не сердитой, а лишь раздраженной, а ругнулась так, как поступил бы на ее месте мужчина. Пит удивленно моргнул.
        Ее машина стояла в нескольких шагах от его «шевроле». Пит немного нахмурился: она ездила на дешевом и уродливом «фольсквагене-жуке». Сам он несколько месяцев перестреливался с немцами, и ему даже в голову не приходила мысль купить немецкую машину.
        - Извините, вы миссис Гордиан?  - спросил он, когда женщина открыла дверцу своей машины. Она на секунду замерла, потом удивленно взглянула на него снизу вверх.
        - Кажется, мы с вами не знакомы,  - ответила она.  - Но да, я мисс Гордиан.
        Пит обозвал себя болваном, потому что не заметил отсутствие кольца у нее на пальце. Единственным утешением для него стало то, что Макгрегор тоже этого не заметил. Редактор кивнул, извиняясь.
        - Вы родственница Марка Гордиана?  - спросил он.
        Женщина прищурилась. Питу показалось, что она сейчас уедет, не ответив, и мысленно приготовился ехать за ней.
        - А кто вы?..  - начала она и смолкла.  - Вы Джеймс Макгрегор.  - Слова прозвучали, как обвинение.
        - Да. А это Питер Лундквист.
        Ее брови взметнулись.
        - А ведь и верно!  - воскликнула она, словно узнала его, хотя Пит не сомневался, что никогда прежде ее не видел.  - А зачем вы ищете Марка Гордиана?  - спросила она, помедлив.
        - «Реакции»,  - коротко ответил Пит и понял, что попал в цель.
        - А-а…  - протянула она и топнула.  - Вот дерьмо!  - На сей раз ругательство прозвучало признанием.  - Так вы уже над ним работаете?
        У Пита заколотилось сердце, но он заставил себя успокоиться.
        - Да.
        - Так вы родственница Марка Гордиана?  - повторил Макгрегор.
        Уголок ее рта приподнялся:
        - В некотором смысле. Я и есть Марк Гордиан.
        Пит никогда прежде не видел на лице Макгрегора выражение, достойное называться глупым, но предположил, что сейчас у него самого выражение не умнее.
        - Полагаю, ответ достаточно честный,  - сказал наконец Макгрегор.  - В конце концов, есть и Е. Мейн Халл, и Кэтрин Мур, да и Эндрю Нортон тоже, насколько мне известно, женщина. Рад с вами познакомиться, «Марк».
        - А вот я не совсем уверена, что рада с вами познакомиться,  - возразила она, все еще вглядываясь в их лица.  - Кто еще знает, что вы здесь?  - Это был резкий вызов; Пит решил, что она вновь готова взорваться.
        - Моя жена, разумеется,  - ответил редактор. Пит повторил его слова.  - И есть еще детектив в Нью-Йорке, которого очень интересует машинка, на которой вы печатаете.
        - Охотно верю.  - Она усмехнулась.  - И больше никто? Ни ФБР, ни ЦРУ?
        Пит развел руки:
        - Да что бы мы им показали? Они бы со смеху померли, послушав, как мы изображаем Бака Роджерса. И кроме того,  - добавил он с присущей ему независимостью,  - какое им, черт побери, до всего этого дело?
        - Да, сказано в вашем духе, верно?  - У Пита снова возникло ощущение, что она многое про него знает. Женщина медленно кивнула, точно принимая решение.  - Хорошо, если хотите, езжайте следом к моему дому. Если кто и заслуживает объяснения, так это вы.  - Не дожидаясь ответа, она уселась в «фольксваген», и его шумный двигатель с воздушным охлаждением тут же взревел.
        Десять минут спустя она свернула на дорожку, ведущую к новенькому домику; лужайка перед ним имела тот полузапущенный вид, который создает нежная молодая травка. Пит припарковал «шевроле» на противоположной стороне улицы. Пока Макгрегор и Пит подходили, она заперла машину и махнула в сторону дома:
        - Правда, замечательный дом? Он у меня всего четыре месяца. Одиннадцать с половиной тысяч, и заем под четыре с половиной процента.
        - В наши дни все безумно дорого,  - сочувственно заметил Пит. Она покраснела и издала странный звук, изумивший Пита, пока он не понял, что она старается не расхохотаться.
        - Не обращайте внимания,  - сказала она чуть погодя.  - Как насчет ленча? Готовлю я неважно, но сандвичи сделать нетрудно, а в холодильнике есть пиво.
        - Продано,  - немедленно откликнулся Макгрегор. Пит кивнул.
        - Тогда заходите.
        Оказавшись в ее доме, Пит по непонятной для него самого причине ощутил разочарование. Он был достаточно уютен, оставлен стилизованной под прошлый век мебелью, с репродукциями Рафаэля на стенах и плотно забитыми книжными полками  - ничего особенного. Потом он понял причину. Он ожидал увидеть нечто странное, и не мог понять, как реагировать на эту обыденную нормальность.
        Женщина провела его и Макгрегора на кухню, положила на ломти ржаного хлеба ветчину, маринованный укроп и горчицу, и открыла поворотным ключом три жестянки «бургермейстера». Несколько минут они не разговаривали, занятые едой.
        - Вкусно,  - сказал наконец Пит, вытирая рот.  - Спасибо, э-э… вас ведь не Марк зовут, так ведь?
        - Мишель,  - улыбнулась она.
        Мужчины почти одновременно достали сигареты и оглянулись в поисках пепельницы. Они ее не увидели, а Мишель Гордиан перестала улыбаться.
        - Буду вам признательна, если вы не станете курить в доме,  - резковато произнесла она. Макгрегор пожал плечами и убрал свою пачку. Его примеру неохотно последовал и Пит  - он был куда большим рабом никотина, чем редактор. Мишель положила грязные тарелки в раковину.
        Не пройти ли нам в комнату?  - предложила она.  - Там нам будет удобнее.
        Она указала гостям на кушетку, а сама уселась лицом к ним в кресло-качалку и перешла к делу с прямотой, которую Пит не привык встречать у женщин:
        - Итак, кто я, по-вашему, такая?
        - Путешественница во времени,  - ответил Пит со второй попытки. Размышлять о невозможном было гораздо легче, чем высказать вывод вслух.
        - Почему?  - Она без усилий управляла ситуацией. В кои-то веки даже Макгрегор не испытывал особого желания вмешаться, и это не меньше иной причины помогло Питу принять безумную мысль всерьез.
        Он заговорил, перечислив все обнаруженные им и Макгрегором странности, сознавая при этом, насколько абсурдно звучат его слова. Он ожидал, что Мишель расхохочется ему в лицо, но она подалась вперед, внимательно слушая. Пит впервые подумал о ней как о привлекательной женщине: интерес оживил ее лицо.
        Когда он неуклюже договорил, она молчала почти минуту, а затем, как и возле почты, приняв решение, смело пошла вперед.
        - Вы, разумеется, правы,  - резко проговорила она.
        Пока Пит говорил, Макгрегор собрался с духом.
        - Мне хотелось бы увидеть более веские доказательства, чем пишущая машинка, пусть даже странная, и услышать не просто слова, гладко поясняющие то, что вы сейчас услышали,  - заявил он.  - Меня уже пытались надуть, и не раз. И еще… извините, но в этой комнате я не вижу ничего хотя бы чуточку… э-э… экстратемпоральное. Это относится также и к вашему кабинету, насколько я успел заметить из кухни.
        - Я не настолько беспечна,  - возразила Мишель,  - пусть даже допустила явную неосторожность. Ко мне заходят соседи и друзья; что они подумают о дисководе или видео?
        «Бессмысленные слова»,  - подумал Пит. Услышав фырканье Макгрегора, он понял, что редактор думает так же. Тот с показной печалю покачал головой.
        - Значит, вам, разумеется, нечего нам показать?  - ехидно добавил он. Глаза Мишель гневно сверкнули.
        - Я такого не говорила,  - резко возразила она, и, порывшись в сумочке, достала тонкий белый пластиковый прямоугольник размером с водительские права, что-то с ним быстро сделала и протянула гостям.  - Валяйте… он включен. Просто нажимайте цифры, функции и знаки.
        По верхнему краю карточки шла дюймовая полоска серебристого материала с угловатым темно-серым нулем в правом углу. Пит нажал цифру 7 и едва не выронил карточку, когда мгновенно и бесшумно ноль сменился семеркой. Макгрегор протянул палец и нажал на знак квадратного корня. Семерка исчезла, сменившись на 2.6457513.
        - Это,  - тихо пробормотал редактор,  - самая поразительная вещь, какую я видел в жизни.
        Пит едва его расслышал. Ему доводилось пользоваться настольными электрическими калькуляторами  - неуклюжими машинами размером с половину пишущей машинки,  - и он привык к гудению их моторов, жужжанию и пощелкиванию шестеренок и рычагов, и долгому ожиданию, без которого было немыслимо умножение многозначных чисел. А тут, нажав даже не на кнопку, а на символ функции, он мгновенно получил результат с точностью до седьмого знака. Пит встретился с будущим и влюбился в него.
        Когда Мишель протянула руку, желая вернуть поразительную вещицу, ему не хотелось ее отдавать. И он сказал первое, что пришло ему в голову:
        - Если вы привыкли к таким машинам, то как вы можете жить в 1953 году?
        Макгрегор привычно развил эту мысль на шаг дальше:
        - Сколько столетий отделяет ваше время от нашего?
        Рыжая бровь приподнялась:
        - Мне жаль вас разочаровывать, но всего лишь тридцать пять лет.  - Услышав их недоверчивые восклицания, она добавила:  - Поразмыслите вот о чем: что подумал бы лучший в мире инженер-авиатор в 1918 году о реактивном истребителе F-86? Чем больше развита технология, тем больше она может развиться дальше.
        - Верно, но меня никогда еще так не тыкали в это носом,  - пробормотал Макгрегор.
        Пит смотрел на ситуацию несколько иначе. Идея будущего стала привлекать его задолго до того, как он начал о нем писать. А теперь он подержал кусочек его в руке, коснулся его теплой ладони человека оттуда. Он должен узнать больше.
        - Что еще вы можете нам показать?  - выдохнул он.  - Что это за штуки вы упомянули, видео и этот… дисковвод? Они наверняка у вас есть, иначе вы про них бы не заговорили.
        - Дисковод,  - рассеянно поправила она.  - Да, они у меня есть. А вот должны ли вы их увидеть… что ж, думаю, приехав ко мне в такую даль, вы заслужили на это право. Пойдемте в гараж.
        Она провела их через кухню, и, когда все вышли в задний двор, заперла за собой дверь.
        - Зачем?  - удивился Пит.  - Мы ведь уходим ненадолго, так ведь?
        Она сперва тоже удивилась, потом смутилась:
        - Привычка. Нечто такое, что я тоже прихватила с собой из восьмидесятых.
        Макгрегор кашлянул.
        - И это подводит нас к другому вопросу. Пит спрашивал, как вы здесь живете; меня же больше интересует, почему? И зачем такая секретность? Почему бы вам, обладая такими знаниями, не помочь Соединенным Штатам в борьбе с красными?
        В лице Мишель что-то изменилось. Она была моложе Пита и намного моложе редактора, но прожитая в будущем жизнь («Господи, да ведь она еще и не родилась!»  - подумалось Питу) сделала ее рациональнее и циничнее их обоих вместе взятых. У Пита вновь пробудились дурные предчувствия.
        - А почему вы думаете, что правительство заслуживает подобной помощи?  - холодно осведомилась Мишель.
        - А почему вы считаете иначе?  - спросил Макгрегор после короткой ошеломленной паузы. В его голос вновь вернулась враждебность, и Пит его за это не винил. Впрочем, Мишель она не смутила.
        - Хотя бы потому, что «Уотергейт»  - не вымысел. Я лишь изменила некоторые имена. Хотите знать, кто на самом деле президент Кэвэно?  - Она выдержала драматическую паузу и назвала фамилию.
        - Черт бы меня побрал!  - не сдержался Пит. Макгрегор поморщился.
        - Такое имя как Клаус Барбье вам что-нибудь говорит?  - безжалостно продолжила она.
        - «Лионский мясник»!  - воскликнул Пит.  - Я был там вскоре после ухода нацистов. И что вы про него скажете?
        - Сейчас он живет в Южной Америке, потому что поставлял информацию нашей разведке, и мы помогли ему тайно покинуть Францию. Лет через тридцать его наконец-то поймают, и нам придется перед Францией извиняться.
        Пит едва не выпалил: «Я вам не верю», но слова застряли у него в горле.
        - Ну, что, продолжать?  - спросила Мишель Макгрегора.  - Или вы поверите, что у меня есть причины так поступать?
        - У вас неприятная манера доказывать свою правоту,  - ответил редактор, но больше спорить не стал.
        Мишель щелкнула замком, подняла дверь гаража, включила свет и снова заперла дверь. Передняя треть гаража была заставлена примерно тем же, что и гараж Пита: пара мусорных ящиков, газонокосилка, садовые инструменты и пирамида ящиков со всевозможным хламом. Далее гараж был перегорожен стеной со врезанной дверью; над ручкой поблескивал массивный навесной замок.
        - Вот тут я и работаю по-настоящему,  - пояснила она, отпирая замок и распахивая дверь.
        Мишель щелкнула выключателем возле двери. Пит сам не знал, что ожидал увидеть  - наверное, нечто вроде интерьера летающей тарелки. Все оказалось гораздо проще. Общее впечатление напоминало обстановку его рабочего кабинета: конторская мебель, множество книг и архивных папок. В углу стоял предмет, который он тоже с удовольствием поставил бы у себя в кабинете  - маленький холодильник.
        Но чем больше он приглядывался, тем более странными казались предметы. Телевизор был совершенно незнакомой модели, а подключенный к нему ящичек со множеством ручек и кнопок он и вовсе не смог опознать. Радио, проигрыватель и колонки выглядели вполне узнаваемо, но казались голыми без привычного общего корпуса.
        А на столе он увидел некое устройство с клавиатурой, но если пишущая машинка и была его матерью, она явно согрешила с телевизором. Провода соединяли его с двумя другими незнакомыми машинами… хотя нет, погодите! В одном из них он увидел бумагу.
        - Неудивительно, что у вас такая бумага!  - воскликнул Пит.  - У нее боковые отрывные полоски с дырочками, сквозь которые проходят зубцы электрического принтера. Вам остается лишь их оборвать. Умно придумано!
        - Доставить сюда принтер оказалось труднее всего,  - заметила она.  - Не хочу распространяться о том, как я перемещаюсь во времени, но сюда я могу прихватить только то, что способна удержать в руках. Но сейчас я почти все время живу здесь, а в будущее отправляюсь, лишь когда мне требуется нечто, что можно раздобыть только там. Как оказалось, мне тут нравится.
        Пит подошел к столу. На нем, рядом с комбинацией телевизора и машинки, лежал журнал. Он не узнал ни название, ни эмблему на обложке: стилизованную кроличью голову с галстуком-бабочкой. «33-й юбилейный выпуск!», гласила надпись на обложке. Дата выхода (увидев ее, он даже похолодел) позволила ему решить простенькую задачку на вычитание.
        - Он вот-вот начнет выходить.  - Даже такая связь с его временем оказалась приятной. И тут он заметил еще кое-что.  - Он стоит пять долларов?  - с ужасом спросил он.
        - Все не так страшно, как кажется,  - успокоила его Мишель.  - В ценах 1953 года это примерно от доллара до полутора.
        Пит нахмурился. Даже послевоенная инфляция не была столь суровой. Да, кое-чему в будущем завидовать не хочется.
        - Можно посмотреть?  - спросил Пит, взяв журнал.
        - Смотрите,  - разрешила она с какой-то непонятной интонацией в голосе, и, с нарочито невозмутимым лицом добавила:  - В некотором отношении для вас он интереснее, чем для меня.
        Первые несколько страниц занимала в основном реклама. Качество цветных фотографий превосходило все, что мог предложить 1953 год. Увидев очертания автомобилей, Пит ахнул. Их отличие от современных просто бросалось в глаза, хотя моды также изменились, у женщин появились новые прически, а бороды и усы стали привычными у мужчин.
        Журнал сам собой раскрылся в центре. С цветного вкладыша Питу улыбнулась очень красивая девушка.
        - А, теперь я понял, о чем вы говорили. Этот журнал  - нечто вроде «Эсквайра»,  - сказал он и развернул сложенный вкладыш, но тут же торопливо сложил, покраснев до корней волос.  - Откуда у вас эта… эта порнография?  - рявкнул он.
        Пит покраснел еще больше, увидев, с каким трудом она сдерживает смех.
        - По моим стандартам это никакая не порнография; более того, это еще очень мягкий журнал по сравнению с другими,  - спокойно пояснила она.  - А купила я его там же, где и калькулятор  - в аптеке на углу бульваров Вермонт и Гардена.
        - Вы купили его сами? И не попросили сделать это мужчину? Не верю. Как же вы потом осмелитесь прийти туда снова?
        - В мое время женщины могу делать многое такое, чего я не могу здесь и сейчас.  - Она взглянула на него со смущающей прямотой и улыбнулась, слегка раздвинув губы. Уж не означает ли это то, о чем он подумал? Пит не был уверен, что ему хочется это узнать. После женитьбы на Кэтрин он никогда не обращал серьезного внимания на других женщин, но сейчас бессмысленно отрицать, что его привлекает Мишель Гордиан. И он не мог понять, где кончается интерес к ее происхождению, и где начинается его интерес к ней как к личности  - и как к женщине.
        Пит испытал благодарность, когда она сменила тему, и заподозрил, что что она догадалась о его чувствах.
        - В любом случае, журнал я купила не из-за иллюстраций. В нем опубликован рассказ Кларка, который я хочу использовать.
        На мгновение Питу хватило этих слов как доказательства того, что журнал не считается непристойным: он не мог представить, как Артур Кларк согласится в таком публиковаться. И тут его ошарашил полный смысл сказанного.
        - В таком случае вы признаете, что все ваши публикации  - плагиат?  - холодно вопросил Пит.  - Так вот зачем вы сюда явились  - чтобы жить припеваючи за чужой счет!  - Его симпатия к ней мгновенно исчезла.
        - Все, несомненно, выглядит именно так,  - подтвердил Макгрегор. Пока Пита околдовывала экзотическая технология, инстинкт редактора увлек Макгрегора к книжным полкам. Почти все книги на ней были карманного формата и в мягкой обложке. Некоторые авторы были Питу знакомы, другие  - нет. Книги стояли по алфавиту авторов, и Пит невольно взглянул на «Л». Он был поражен тем, сколько он написал… или напишет… или ему еще предстоит написать. Он сдался, так и не подобрав правильный глагол.
        Макгрегор снял с полки несколько книг и показал одну Питу:
        - Видишь, сборник называется «Нейтронная звезда». В нем также есть рассказы «В галактическом ядре» и «Обделенные».[6 - Рассказы Ларри Нивена «At the Core» и «Handicapped».] А вот еще: «Лауреаты „Хьюго“, том пятый», а в нем «Так, чтобы ты не заметил».[7 - Вероятно, рассказ с таким названием (Not So You'd Notice)  - авторский вымысел, поскольку в списке лауреатов премии «Хьюго» он не значится.] Если хочешь, могу продолжить список.
        Он взглянул на Мишель Гордиан как на некое отвратительное насекомое, и Пит его прекрасно понял. Он всегда считал тех, кто крадет чужую работу, омерзительными личностями, и то, что авторы украденных рассказов оказались лишены даже шанса доказать свое авторство, лишь усугубляло тяжесть преступления.
        Пит даже не смог оценить хладнокровие, с каким Мишель выдержала направленные на нее убийственные взгляды.
        - А не хотите ли послушать, почему я так поступила?  - спросила она.
        - Да какая разница?  - процедил Пит, устыдившись мыслей, пришедших ему в голову всего несколько минут назад.
        - Это же очевидно,  - проговорил Макгрегор.  - Старейшее клише научной фантастики  - путешественник во времени использует особые знания, чтобы разбогатеть. Я лишь не ожидал, что увижу такое воочию, вот и все.
        - Разбогатеть?  - повторила Мишель. Теперь настала ее очередь покраснеть  - но не от стыда, а от гнева.  - Вряд ли мне это грозит, когда платят по три цента за слово, а то и меньше. Если бы меня интересовали деньги, есть множество более легких способов их заработать, чем торчать часами за текст-процессором.  - Увидев их недоуменные взгляды, она ткнула пальцем в мутировавшую пишущую машинку.
        Пит сочувственно вспомнил, как трудно ему сводить концы с концами, но Макгрегора ее слова не очень-то тронули.
        - Тогда что?  - рявкнул он.  - Здесь вы себе создали имя и репутацию. А кто вы в своем времени?
        Он явно задавал риторический вопрос, но неожиданно получил на него ответ:
        - Перспективный и достаточно известный автор фантастики, если вас это интересует. Вы ведь рассматривали книги на полках, так почему же не достали мои?  - Их было четыре: три романа и сборник рассказов, опубликованные, как заметил Пит, под ее именем.  - Как видите, мне нет нужды красть ради публикации. И это меня устраивает, потому что некоторые из проданных здесь вещей у меня не взяли бы журналы фантастики в восьмидесятые годы.
        - Увидев такое,  - Пит показал на журнал с кроликом на обложке,  - я пришел к выводу, что напечатать можно что угодно.
        - В этом смысле вы правы,  - улыбнулась она.  - Но далеко не все, что я пишу сама, является научной фантастикой. Надеюсь, вы меня поняли.
        - О, вот как…  - Пит и Макгрегор переглянулись, и писатель негромко спросил:  - Тогда какие же из них настоящие?
        - Черт с ними,  - нетерпеливо махнул рукой Макгрегор и уставился на Мишель поверх очков.  - Вы говорили, что, кроме чисто личных, у вас имеются и иные причины поступать так, как вы поступаете.
        - Да, имеются,  - с облегчением ответила она.
        - Надеюсь, они достаточно веские.
        - Я считаю их именно такими.
        Макгрегор ждал, она молчала.
        - Ну?  - рявкнул он, не выдержав.
        - А вы догадайтесь сами.  - Никакие иные слова не смогли бы так возбудить интерес Макгрегора.  - И вы тоже, Пит. Ведь вы наверняка прочитали множество рассказов, которые я опубликовала  - не стану называть их своими, если это вас задевает. Что у них есть общее?
        «Немногое»,  - сразу пришло Питу в голову. Уж слишком они разные. А чему тут удивляться, если они реально написаны множеством авторов?
        Макгрегор, для которого сравнение различных произведений было занятием более привычным, догадался первый и медленно проговорил:
        - Если у них и есть нечто общее, так это то, как герои справляются с проблемами. Все они способны применять знания логически.
        - Спасибо. Это одна из главных мыслей, которую я хотела донести до читателей.  - Повернувшись к Питу, она с кажущейся небрежностью спросила:  - У вас есть дети школьного возраста?
        - Два мальчика,  - кивнул он.  - А что?
        - Как их учили читать?
        - Сами знаете,  - скривился Пит.  - С помощью этих современных идиотских картинок и заданий типа «взгляните на форму всего слова», что бы эта чушь ни означала. Короче, когда Карлу исполнилось четыре, я купил в магазине подержанных книг старую азбуку и сам научил его читать так, как полагается. А через год повторил то же с его братом. Теперь они в своих классах считаются одними из лучших учеников.
        - Не сомневаюсь. Но как быть с детьми, чьим родителям все равно? Как они справятся, наткнувшись на незнакомое слово? Вы хороший автор фантастики  - экстраполируйте. Что станет с этими детьми, когда они вырастут? Когда некоторые из них сами станут учителями и попробуют научить читать своих детей?
        Пит подумал, и выводы ему не понравились.
        - Так, по-вашему, все так и будет?
        - Боюсь, что да. Можете заодно остерегаться и так называемой «новой математики», она столь же восхитительна, как и чтение с помощью картинок.
        - Тридцать с чем-то лет  - не такой уж и большой срок,  - возразил Макгрегор.  - Когда Римская империя стала рушиться, потребовалось несколько поколений, чтобы неграмотность широко распространилась. А ведь мы начинаем с гораздо более высокого уровня, чем римляне.
        - Достаточно верно,  - согласилась Мишель,  - но ведь римляне изо всех сил старались сохранить то, что имели, даже когда у их ворот стояли варвары.
        Она смолкла, предоставляя мужчинам логически завершить ее мысль.
        - Так мы что, этого не сделали?!
        Пит сжал кулаки; одной мысли о том, что Соединенные Штаты, преодолев депрессию и трудности мировой войны, сумев снова поставить на ноги Западную Европу и сдержать красных в Корее, вдруг утратили волю к борьбе, хватило, чтобы привести его в ярость.
        И тут Макгрегор, как это было для него характерно, задал вопрос, который следовало задать:
        - А что… пошло не так?
        - Я не очень-то далеко заглянула в прошлое, и не могу говорить наверняка,  - ответила Мишель,  - но две причины могу назвать. Одна из них, как я уже говорила, это образование. А другая  - похмелье после войны во Вьетнаме.
        - Где?  - спросил редактор, но память Пита услужливо напомнила ему о мыслях, возникших у него перед тем, как он начал читать «Реакции».  - Господи! «Наступление в канун праздника Тет»!  - воскликнул он.
        Макгрегор посмотрел на Пита, потом перевел взгляд на Мишель.
        - Что, и эта вещь основана на фактах?  - Когда Мишель кивнула, он горько рассмеялся.  - А знаете, я едва не отклонил эту повесть, когда прочитал ее. Решил, что читатели не поверят. И спасло ее только описание техники, да еще внутренняя самодостаточность. И неудивительно.  - Макгрегор все еще покачивал головой.
        - Ничего удивительного,  - подтвердила Мишель.  - Война и стала одной из причин, почему журнал стоит пять долларов. И на пушки, и на масло одновременно денег не хватило  - то есть, не хватит,  - и разницу возместил печатный станок.
        - Так было всегда,  - заметил Пит.
        - Верно, но я считаю это наименьшим ущербом. Как там говорил Хайнлайн: «Неважно, что гамбургер стоит десять долларов, пока гамбургеров хватает всем.» Ущерб, нанесенный стране, был гораздо хуже.
        - Бунты, марши протеста и тому подобное?  - уточнил Пит. В повести они лишь упоминались, но составляли постоянный противовес боевым действиям, описанным как главные события.
        - Они лишь крайние проявления того, о чем я говорю. Я до сих пор не знаю, оправданной ли была та война, но другое свое дело она сделала. Люди стали весьма цинично оценивать любые действия правительства (Уотергейт также этому способствовал), и многие стали автоматически выступать против него или считать его действия дурацкими, когда правительство пыталось сделать хоть что-то.
        А вместе с презрением к правительству пришло и презрение к любым организациям и стандартам. Боюсь, это также способствовало провалу в системе образования. И, естественно, в условиях, когда всячески выпячивалась важность личности, все, что не приводило к немедленной и очевидной выгоде, почти не получало поддержки. Забуксовала даже космическая программа  - когда на орбиту были выведены метеорологические спутники и спутники связи, люди стали воспринимать их как должное и перестали думать о поддержке научных исследований и технологий, которые сделали их реальностью. Ну что я еще могу сказать? Интересы страны отвратились от науки и технологии. И в этом горькая истина.
        - Но не совсем же,  - возразил Пит.  - А как же эти штуковины?  - Он указал на телевизор, подключенный к нему загадочный ааппарат, и… как же она его назвала… текст-процессор.
        - Сделано в Тайване, сделано в Японии (никто в Штатах уже не делает видеомагнитофоны  - мы не можем конкурировать с ними), тоже сделано в Японии… микрокомпьютер американский, но японские не хуже, и становятся все лучше  - и дешевле.  - Увидев их ошарашенные лица, она мягко добавила:  - Но в моем времени не все столь уж плохо. Черные  - нет, извините, теперь их вежливо называют неграми  - и женщины имеют гораздо больше возможностей, чем сейчас, и многие пользуются этим преимуществом. А тех, кто сейчас умер бы или остался инвалидом, стало возможно спасти.
        - Значит, «Пересадка сердца» тоже правда?  - спросил Макгрегор.
        - О, да, но это лишь самая впечатляющая из целого набора новых возможностей… Что еще? У нас до сих пор противостояние с русскими. Полагаю, оно некоторое время продолжится. И ничего плохого в этом нет; они не столь самонадеянны, как сейчас, но приятнее от этого не стали.
        - Не сомневаюсь, что все это очень интересно,  - нетерпеливо произнес редактор,  - но я так и не услышал ответ на главный вопрос: зачем вы здесь?
        - А я полагала, что уже ответила на него. Разумеется, я пытаюсь изменить будущее.  - Ее голос вновь приобрел настойчивость, точно она стала адвокатом, пытающимся убедить судью в истинности своих доводов.  - Нам так не хватает дальнейшего продвижения там, где мы добились немалых успехов. Когда свернули лунную программу…
        Макгрегор простонал, а Пит ощутил набежавшую волну ярости. Ему очень не хотелось ей верить, но эти слова, увы, очень хорошо вписывались во все уже сказанное.
        Он заставил себя вслушиваться в то, что она говорила:
        - По сравнению с моим временем здесь все еще сильны образование, интересы и (быть может, самое важное) мотивации. А я пытаюсь лишь чуть-чуть подтолкнуть события и внушить мысль о том, что лучший способ решить проблему  - применить к ней знания, если использовать ваши слова, мистер Макгрегор. Это справедливо как для моих рассказов, так и для тех, что я позаимствовала у других авторов.
        - Кроме того, вы приправляете их своими знаниями,  - заметил редактор.
        - Разумеется. Среди тех, кто читает научную фантастику, поразительно много инженеров и ученых; ныне это утверждение гораздо справедливее, чем в мое время. И если из моих «рассказов о ближнем будущем» они позаимствуют идею-другую и воспользуются ими сейчас, а не… думаю, вы меня поняли. И я стараюсь как можно точнее описывать всевозможные устройства и технологии.
        - Используете фантастику для спасения мира?  - усмехнулся Макгрегор.  - Мне очень не хочется такое говорить, но вам не кажется, что это несколько наивно?
        - Если не сработают идеи, то что тогда?  - взорвалась Мишель. Редактор снова хмыкнул.
        После затянувшейся паузы Пит набрался решимости и спросил:
        - Ну, и как?..
        - Я еще не потеряла надежду. Вы действительно желаете узнать больше?
        - Гм… пожалуй, нет,  - ответил Пит и задумался, насколько искренним стал его ответ. Скорее всего, да. Знание того, что ждет впереди, слишком напоминает утрату свободы воли, и он даже вздрогнул, представив, какую тяжесть Мишель Гордиан взвалила на свои плечи.
        Должно быть, Макгрегор подумал о том же, потому что спросил ее:
        - Чем я могу вам помочь?
        - Лучше всего тем, если забудете, что вообще сюда приезжали,  - отрезала она.  - И еще, очень вас прошу, не проявляйте снисходительности к моим рассказам. Если они окажутся недостойными прочтения, то всем будет наплевать, содержат ли они нечто толковое.
        Макгрегор по-волчьи оскалился:
        - На сей счет не волнуйтесь. Если я начну печатать недостойные публикации рассказы, то мой журнал разорится, и мне придется или голодать, или отыскать себе честный способ зарабатывать на жизнь.
        - Что ж, честный ответ,  - скорчила она гримаску редактору, и, шагнув мимо Пита, открыла дверь, выводящую в обыденный мир 1953 года.
        - Извините,  - пробормотал Пит по дороге к дому, и, достав сигареты, жадно затянулся. Заметив неодобрение на лице Мишель, он продекламировал:
        Из зелий всех страшней табак  -
        Опасней бешеных собак.
        Тебя он сделает худым,
        И улетит здоровье в дым,
        Когда ты куришь молодым. Но я его люблю.
        - Значит, вы дурак,  - прокомментировала она, но все же дождалась, пока он не придавил окурок каблуком.
        Едва они оказались в доме, Макгрегор с чувством произнес:
        - Надеюсь, никто не станет со мной спорить, если я скажу, что нам всем не помешает выпить. Мне очень сухой мартини, если у вас есть все необходимое.
        - Я перемешаю вермут, когда брошу в бокал вишенку,  - пообещала она.  - А что вам, Пит?
        - Не откажусь от еще одного пива.
        Она протянула ему пиво, смешала коктейль для редактора и джин с тоником для себя. Макгрегор осторожно отпил.
        - Ну, как, годится?  - спросила она.
        - Скажу, когда мои глаза разойдутся,  - выдохнул он, но бокал быстро опустел.
        Покончив с этим, он торопливо попрощался с хозяйкой. Пит подумал было, что ему хочется обсудить с ним события столь поразительного дня, но Макгрегор по дороге к мотелю почти все время молчал. Наконец Пит не выдержал и спросил:
        - В чем дело, Джим? Никогда не видел, чтобы ты приканчивал стакан настолько быстро, да еще молчал так долго.
        - Ты ведь не очень-то приглядывался к ее книгам, верно?
        - Нет. А что?
        - Лучше бы я этого не делал.  - Макгрегор сделал долгую паузу.  - Одна из них называлась «Мемориальная антология Джеймса Макгрегора».
        - «Мемориальная…» О, Джим!
        - Вот именно. Приятно, наверное, знать, что тебя так высоко оценят.
        Пит мог лишь восхищаться выдержкой редактора. Даже преступник, которому грозит газовая камера, может надеяться на отмену приговора; этот же приговор, хотя и с неопределенной датой исполнения, обжалованию не подлежал. Помедлив, он все же спросил:
        - А ты… не посмотрел на дату публикации?
        - Черта с два!  - буркнул Макгрегор и почти дословно повторил мысль, вертевшуюся в голове у Пита:  - Этот факт из будущего мне не очень-то хочется знать, спасибо большое.
        - И что ты теперь станешь делать?
        - А чего ты от меня ждешь? Разумеется, полечу обратно в Нью-Йорк и стану выпускать журнал дальше. Ничего другого я делать не намерен.  - Он выудил из кармана бумажник и порылся в нем.  - Где этот номер, по которому в «Транс уорлд» можно заказать билет? Ага, вот он… Мичиган 8141. Надо будет позвонить, когда вернемся в нашу хибару.
        Они уже сворачивали на стоянку перед мотелем, когда Пит задумчиво произнес:
        - Судя по словам Мишель, в будущем все будет не столь просто  - или хорошо  - как я надеялся.
        Макгрегор рассмеялся:
        - Помнишь фразу, которую де Камп вложил в уста одного из своих персонажей? Что-то вроде: «Если правдивый путешественник вернется из рая, то он обязательно скажет, что его привлекательность сильно преувеличена.»
        - Что ж, может, и так. И все же мне не жаль, что она пытается немного подправить будущее. Представить только, добраться до Луны, а потом свернуть космические программы. Идиоты!
        - Я с тобой спорить не стану. Если бы я считал тебя неправым, то позвонил бы в ФБР, а не в «Транс уорлд».  - Пит выключил зажигание, они вышли из машины, и Макгрегор добавил:  - Давай собираться. Жены нас заждались.
        - Это точно,  - согласился Пит, но с тревогой поймал себя на том, что думает о Мишель Гордиан не меньше, чем о Кэтрин.

* * *
        (окончание следует)
        notes

        Примечания

        1

        Знаменитая фраза командира экипажа «Аполло-13», вынужденного вернуться на Землю из-за технических неполадок. (Здесь и далее примечания переводчика).

        2

        В канун праздника Тет  - вьетнамского Нового года  - американские войска предприняли крупномасштабное наступление, которое привело к очень большим потерям с их стороны.

        3

        Одноименный рассказ Ларри Нивена и рассказ Артура Кларка «Звезда».

        4

        В повести изменены названия реальных НФ журналов тех лет. Под «Astonishing», вероятно, подразумевается «Astounding Science Fiction», «Galactic»  - аналог «Galaxy», а «Strangeness and Science Fantasy» и вовсе вымышленное название.

        5

        Одноименные рассказы Роберта Хайнлайна (первый из упомянутых) и Сэмюэла Дилени (четвертый).^{1}^

        6

        Рассказы Ларри Нивена «At the Core» и «Handicapped».

        7

        Вероятно, рассказ с таким названием (Not So You'd Notice)  - авторский вымысел, поскольку в списке лауреатов премии «Хьюго» он не значится.
        comments

        Комментарии

        1

        Но что имеется в виду под «Сокрушителем звезд» (Sunjammer) я так и не понял.  - А. Н.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к