Сохранить .
Арк. Том 12 Сеон Ю

        Ковчег #12
        Ким Хен-Ву жил в роскоши и достатке, посвящая все свободное время онлайн-играм. Но однажды его родители попали в аварию, в которой погиб отец. Его привычная жизнь рухнула, семье пришлось продать дом и переехать в однокомнатную квартиру. Спустя несколько лет, он продолжает много работать, тратя все деньги на оплату медицинских счетов своей матери, и совмещая работу с учебой. Но однажды один из преподавателей Хен-Ву предлагает ему вакансию в компании «Global Exos Korea», которая занимается разработкой VRMMORPG - виртуальной онлайн-игры «Новый Свет». Хен-Ву принимает предложение и, подделав свои данные в анкете, умудряется пройти строгий отбор. Таким образом, он становится участником тестирования новейшего игрового устройства, получая за это приличную зарплату. Создав аккаунт в игре «Новый Свет», Хен-Ву выбирает ник Арк (Ковчег) и начинает свой путь к успеху. Перевод взят с сайта darklate.ru  


        Арк. Том 12


        Глава 1. Питомцы растут благодаря еде и заботе?

        — Эм, что за дела? - растерянный голос гулким эхом отражался от стен темной пещеры, - Он определенно должен быть здесь… - оглядывался Арк в недоумении.
        В очередной раз сверившись с ориентирами, он в задумчивости рассматривал карту. Эта была та самая пещера, сомневаться не приходилось. Но искомый им проход просто исчез. На его месте путь преграждала сплошная каменная стена.
        - Да что за ерунда тут творится? — Арк раздосадованно сел на ближайший валун и принялся ворошить память в поисках решения этой загадки.
        Он находился к югу от Селебрида, столицы королевства Шуденберг. Ему пришлось оставить свои дела в деревне Лансель и пройти весь этот путь ради встречи с Темным Братством, организацией с богатым опытом в сфере наемных убийств. У Арка возникало все больше затруднений с выполнением квестов «Исследование миража» и «Возрождение Мирового Дерева Нижнего Мира (Преисподней)», поэтому он счел, что для их выполнения ему понадобится помощь Братства. Конечно, поиск союзников — дело нелегкое, но какое-то время назад Арк принял участие в подавлении одного восстания, чем заслужил признательность Братства, поэтому, оценив ситуацию в Нижнем Мире, счел ее достаточно серьезной для их привлечения.
        «Если переговоры пройдут по плану, то дальше все пойдет как по маслу», — убеждал себя Арк. Однако ему стоило бы уже привыкнуть, что в этом мире ничего и никогда не идет по плану. В скрытую пещеру, в которой находилась принадлежащая Темному Братству крепость под названием Башни Салрин, он попал через убежище Набайн. Но никаких следов базы здесь не было и в помине.
        «Не могли же они переместить крепость со всеми ее обитателями? Следовательно, проход где-то рядом, но скрыт от сторонних взглядов. Но почему? Что-то произошло? На них могла выйти одна из организаций профессиональных охотников… — если это было правдой, то произошло это крайне не вовремя. — Нет, тут что-то другое».
        Арк раздраженно встряхнул головой. Темное Братство занималось своими темными делишками на протяжении сотен лет. В случае их трений с другими организациями, весь Селебрид уже гудел бы от слухов. Но недавно посетивший этот город Арк ничего подобного слыхом не слыхивал.
        «Следовательно, Братья не могли неожиданно исчезнуть. Они все еще здесь, — размышлял Арк, —  Но по какой-то причине проход заблокирован. Как в таком случае они покидают крепость?»
        Тут его осенило:
        — Должен быть другой вход! — воскликнул он вслух, улыбаясь собственной догадке.
        Сдаваться Арк не намеревался. Пусть вход в нее и запечатан, но Братьям нужна крепость в этих местах, иначе они не смогут патрулировать ближайшие леса. Ради вящей защиты от любопытных глаз, убийцы обычно активируют «Скрытность» даже во время разведки. Но зачем использовать способности, если можно просто незаметно передвигаться по лесам?
        — Радун, обыщи местность с помощью «Выслеживания», — дал команду Арк, выйдя из пещеры.
        Ссак-ссак, ссак-ссак-ссак-ссак!
        Радун, обвивавший талию Арка, мгновенно спрыгнул на землю и стал пробовать воздух своим раздвоенным языком.


        Радун использует «Выслеживание»

        В течение часа были найдены следы, оставленные множеством самых разнообразных существ, недавно пересекавших лес. Все следы, кроме нужных Арку. Это разозлило его еще больше.
        Но удивляться было нечему, ведь они находились к югу от Селебрида. Здесь постоянно ходят и игроки, и НПС. Впрочем, Радун в любом случае не смог бы определить следы ассасинов из всего этого разнообразия, ведь вокруг были оставлены десятки, если не сотни, отпечатков различной формы и глубины.
        — Невероятно, — простонал Арк.
        Ссак-ссак? Ссак-ссак-ссак-ссак?
        Радун ожидал похвалы после успешного применения способности, и теперь, озадаченный разочарованным видом хозяина, вопрошал взглядом: «Я сделал что-то не так?»
        — Ты молодец, - сухо рассмеялся Арк, погладив Радуна по голове, - Просто трудно напасть на нужный след в таком месте.
        «И я совсем ничем не помог?» — продолжал мысленно допытываться Радун.
        — Попытаться стоило.
        «Прости, папа. Я никчемная змея», — Радун со слезами на глазах посмотрел на Арка, пока тот продолжал его гладить.
        Если бы Дедрик и Разак присутствовали при этом, то мгновенно бы закатили глаза, однако подобные сцены не были редкостью. Обычно Арк настолько усердно гладил своего питомца, что со временем его руки затекали, а пальцы начинали неметь. Но благодаря этому Привязанность Радуна всегда составляла 120%. Именно по этой причине Арк и умел читать мысли змеи по глазам. А вот если бы у него было больше пальцев…
        «Ладно, хватит рассиживаться. Можно пялиться на следы хоть весь день, но ничего нового не увидишь, — вздохнул было Арк, намереваясь встать. — Хотя секундочку…»
        Арк еще раз осмотрел следы вокруг и заметил кое-что странное. Ему не приходилось сомневаться в способностях своего питомца, так что он не занимался следопытством, полностью доверяя это дело Радуну. Но теперь, с сотнями отпечатков перед глазами, он понял: «Некоторые следы отличаются от других!»
        Это было похоже на рассматривание стереокартинки. Как только увидел скрытое изображение, то развидеть его уже не получится, как ни старайся. Нечто подобное и произошло сейчас с Арком. Теперь ему сразу бросалось в глаза, насколько сильно все следы отличаются друг от друга.
        «Понятное дело, ведь в Новом Свете полно различных видов обуви. И все игроки и NPC различаются по весу и размеру ног. Ничего удивительного, что все оставляют разные отпечатки. Или дело не в этом?»
        Ему вспомнилась сцена из некогда популярного американского сериала «C.S.I.: Место преступления». В сериале криминалисты пытались определить физические данные, психологический портрет, привычки и прочую информацию, которая могла бы указать на убийцу. Однажды там из уст одного зазнайки прозвучала фраза в духе: «Отпечатки ног столь же уникальны, как и отпечатки пальцев».
        Применимо ли это утверждение к Новому Свету?
        «Что ж, мы не в «C.S.I.», но попытаться стоит…» — сказал себе Арк.
        Осмотрев следы еще раз, он пришел к следующим выводам:
        — Посмотрим… глубина этого следа невелика, но отпечаток четкий. Похоже, что след оставлен ногой в обуви из ткани. Кто мог носить подобную обувь? Маг? Или торговец? А этот след достаточно глубокий. Должно быть, оставлен тяжелым ботинком рыцаря или воина. Но я-то ищу ассасина, а они предпочитают кожаную обувь. И таких следов я что-то не вижу. Радун, помоги мне.
        Ссак-ссак? Ссак-ссак-ссак!
        Радун моментально оживился и принялся рыскать вокруг, виляя хвостом. На этот раз он обнаружил еще больше отпечатков.
        — Ну теперь-то точно возьмем след!
        Пытаясь найти отпечатки кожаной обуви, Арк отметал неподходящие следы методом исключения. Разумеется, кожу носят многие персонажи, а не только наемные убийцы, даже сам Арк был сейчас в кожаных ботинках. Но он искал след с необычайно коротким расстоянием между отпечатками - в горах таким коротким шагом будут передвигаться только ассасины.
        «При разведке они стараются оставаться максимально бесшумными, используя «Скрытность», — напомнил себе Арк. — И только Темные Братья применяют «Скрытность» при разведке. Их следы ни с чем не спутаешь!»
        Ссак-ссак, ссак-ссак-ссак-ссак!
        Кажется, Арк мог бы стать неплохим сыщиком! Радун, наблюдавший за процессом со стороны, теперь смотрел на хозяина с еще большим обожанием в глазах. И тут с громким сигналом возникло информационное окно:


        НАБЛЮДАЯ ЗА СВОИМ ХОЗЯИНОМ, ПИТОМЕЦ РАДУН УЧИТСЯ НОВОМУ.
        Фамильяры не очень хорошо понимают истинное назначение применяемых ими навыков. По этой причине многократное использование ими своих способностей не повышает степень владения навыком. Чтобы повысить эффективность способности питомца, игроку необходимо для начала самому освоить нужный навык, и умения хозяина перейдут к подопечному, стимулируя развитие последнего.
        Понимание вами особенностей следопытства позволило достигнуть стадии, на которой Радун способен улучшить свой навык «Выслеживание» до более высокого уровня. Тем не менее, для успешного обучения питомца требуется определенный показатель привязанности. Чтобы повысить уровень навыка вашего подопечного, необходимо потратить некоторое количество очков привязанности.
        <Для повышения Радуном навыка «Выслеживание» до среднего уровня требуется 50 очков Привязанности.>
        Поднять навык Радуна «Выслеживание» до среднего уровня?

        — Оу? Это еще что? — Арк изучал информацию округлившимися глазами. — То есть, текущий уровень моих познаний — это потолок обучаемости моих питомцев?
        На самом деле, Арк уже довольно долго задавался вопросами насчет механики и системы навыков питомцев. Каждый из его подопечных обладает двумя типами умений. К первому типу относятся фиксированные умения, типа «Трансформации Радуна», которые приобретаются питомцами после выполнения Арком определенных действий и условий. Полученная таким образом способность представляет свою финальную форму, ее нельзя никаким образом прокачать или улучшить. Ко второму типу причисляются общие навыки, например, «Выслеживание» Радуна, «Удар щитом» Разака или «Насмешка» Дедрика. В информационном окне питомцев уровень таких навыков определялся как «начальный», из чего можно сделать вывод, что их можно повышать. Но сколько бы Арк не смотрел в статус своих фамильяров, уровень навыков не рос.
        «Странное дело, —  думал тогда Арк. — Их способности все еще находятся на начальном уровне, хотя им уже должно хватать опыта для развития. Я даже не вижу никакого показателя прогресса обучения. Возможно, я упускаю что-то важное?»
        Арк долго терялся в догадках, и только что возникшее перед ним информационное окошко наконец-то пролило свет на проблему. Оказывается, его подопечным недоставало абстрактности мышления для самостоятельного развития навыков, они не учились ничему новому, применяя свои способности. Арк уже понял, что научить их хоть чему-нибудь можно лишь любовью и терпением. И именно поэтому Привязанность необходима для развития питомцев!
        «Так вот зачем она нужна!» — загорелись глаза Арка.
        Что касается других характеристик не очевидного предназначения, то Знание и Древние Реликвии помогали расшифровывать древние языки и опознавать артефакты. Гибкость обеспечивала снижение урона при падении и повышала шанс уклонения. Искусство общения способствовало нахождению общего языка с НПС, а Устойчивость сокращала получаемый урон от дробящего оружия. Но вот на что влияла Привязанность — он, вплоть до настоящего момента, определить не мог. Очевидно, что она оказывает некое влияние на его отношения с питомцами. Но ведь для этого уже существует характеристика «Преданность»? Да и к тому же, несмотря на высокий показатель Привязанности, Дедрик оставался очень непослушным и часто вел себя вызывающе. Уровень Привязанности никогда не оказывал никакого видимого эффекта на его питомцев, и Арк считал, что у этой характеристики чисто символическое значение.
        Теперь же Арк понял, что Привязанность — это что-то вроде бонусных очков навыка для его фамильяров. Конечно, ведь если питомцы недостаточно привязаны к своему владельцу, то у них нет никакой мотивации учиться чему-либо новому. Повышают навыки они только с целью помочь хозяину. Другими словами, так они платят за заботу. Это и подразумевалось под словами «…для успешного обучения питомца требуется определенный показатель привязанности» в информационном окне ранее.
        — Кажется, в Новом Свете нет бесполезных характеристик. Окно персонажа!

        «Привязанность 167… если бы я знал, на что она вообще влияет, то навыки Разака и Дедрика тоже были бы сейчас на среднем уровне, — с досадой подумал Арк. — Что ж, лучше поздно, чем никогда».
        — Ладно, «Выслеживание» Радуна - повысить умение!
        Арк решил потратить 50 очков Привязанности на обучение Радуна новым фокусам. Тот, видя серьезность намерений хозяина, также был настроен учиться.


        НАВЫК «ВЫСЛЕЖИВАНИЕ» УЛУЧШЕН ДО СРЕДНЕГО УРОВНЯ.
        Выслеживание (средний уровень, специальный расовый): Радун глубже овладел способностью и теперь способен различать и запоминать цвета, используя это знание для более успешных поисков. Область и длительность выслеживания увеличены. Научившись наблюдательности у хозяина, Радун при осмотре отпечатков сможет самостоятельно определять их базовые особенности.
        <Область действия увеличена до 300 метров. Длительность действия увеличена до 1 часа 30 минут. При дальнейшем повышении уровня навыка область и длительность действия станут еще больше. Стоимость маны:  50>
        <Дополнительный эффект: Проницательное Рассуждение - при срабатывании питомец получает базовую информацию об осматриваемом объекте.>

        Ссак-ссак, ссак-ссак-ссак-ссак!
        После улучшения навыка, Радун начал осматривать следы со знающим видом. Теперь они были окрашены в разные цвета, благодаря чему их стало гораздо проще различать. Пока Арк внимательно осматривал заинтересовавший его отпечаток чёрного цвета, возникло очередное окно с описанием:


        Информация о выбранном отпечатке.
        <Класс: Вор. Мировоззрение: Нейтральный игрок. Время передвижения:  48 минут назад>

        — Вор? — воскликнул Арк. — Кто знает куда меня бы завел этот след, последуй я за ним.
        Перепутать следы вора и ассасина проще простого. Вероятно, этот вор использовал «Скрытность» во время охоты, оставив после себя отпечатки, для невооруженного глаза неотличимые от следов наемного убийцы.
        Но теперь, с возросшими способностями Радуна, ориентироваться среди отпечатков стало гораздо легче. Арк приказал питомцу еще раз исследовать лес.


        Информация о выбранном отпечатке.
        <Класс: Наемный Убийца. Мировоззрение: Хаотический NPC. Время передвижения: 26 минут назад>

        — Это оно! Радун, бери этот след!
        Радун мгновенно подобрался и устремился вглубь леса.


        Благодаря его новым способностям, окрашенные в красный цвет следы отчетливо выделялись в полумраке наступившего вечера. В итоге след привел Радуна к каким-то скалам.
        «Как-то далековато от прохода в пещере, который Братья использовали до этого, — удивился Арк. — В любом случае след прерывается здесь, следовательно, секретный вход в Башни Салрин должен быть где-то рядом».
        Арк, внимательно осмотрев скалы, заметил подозрительную расщелину в камне и, просунув туда руку, нащупал некое подобие ручки.
        — Нашел! Это, должно быть механизм открытия секретного хода!..
        Однако через мгновение после этого в сантиметре от его уха пронесся острый клинок, который, промахнувшись мимо цели, высек сноп искр из камня. Арк отпрыгнул и, обернувшись, заметил движение среди веток. На него надвигалась некая туманная фигура, очертаниями напоминавшая древний космический корабль в режиме невидимости. Странный голос, казалось, разносился по всему лесу:
        — Уходи. Никто не смеет тревожить это место, — явно угрожая жизни Арка, промолвила тень.
        Арк, лишь улыбнувшись в ответ, сделал шаг вперед.
        — Мое имя Арк. И меня сюда привели важные дела.
        — Арк?.. — выдохнул призрак в удивлении и неожиданно умолк.
        Ветви вокруг него вновь зашевелились, и на землю спрыгнул уже не призрак, а человек в маске.
        — Арк? Это действительно ты? Сколько зим?..
        — Я не…
        — Не узнаешь меня? Это я, номер 358.
        Человек в маске засмеялся в ответ на недоумевающий взгляд Арка, и теперь тот вспомнил, откуда же ему знаком этот голос. Это был тот самый ассасин Темного Братства, которого Арк и Реабилитанты вырвали из лап повстанцев. Убедившись, что Арк его помнит, номер 358 выставил грудь колесом и с гордостью прокричал:
        — Эй, все, выходите поздоровайтесь. Это Искатель Истины, о котором я рассказывал!
        При этих словах, словно из воздуха, вокруг появилось с десяток других ассасинов. Арк уже начал было волноваться, что все ходы в Башни Салрин запечатаны, но появление этих явно дружелюбно настроенных людей рассеяло все тревоги. Удостоверившись, что это действительно Арк собственной персоной, все убийцы поклонились ему, подтверждая свои добрые намерения.
        — Нас не предупредили о твоем прибытии. Не сердись за грубый прием.
        Узнав имя гостя, ассасины стали относились к нему с глубоким уважением. Тем временем номер 358 открыл проход, повернув ручку еще раз, и повел Арка внутрь.
        — А они?.. — спросил Арк, увидев, что остальные ассасины остались снаружи и закрывают за ними проход. Они казались более профессиональными, чем все виденные Арком убийцы до этого.
        Номер 358 зажег факел и ответил:
        — А, считай, что ты их не видел. Эти члены Братства находятся в моем непосредственном подчинении.
        — Подчинении?
        — Помнишь, я тебе когда-то представился номером 358? Так вот, теперь можешь называть меня номером 206. После повышения меня поставили во главе своего отряда. И все это благодаря тебе.
        Номер 358… нет, номер 206 указал на число, написанное у него на лбу. Вероятно, это число символизировало имя и статус члена Темного Братства, чем меньше число, тем выше занимаемая должность. Номер 206 защищал Башни Салрин от повстанцев, помогая Арку подавить восстание, за что и получил повышение.
        — Мои поздравления.
        — О, я тебя умоляю, до твоего уровня мне расти и расти.
        С этими словами номер 206 покраснел и принялся чесать затылок. Он оказался достаточно стеснительным для ассасина.
        — Мне пришлось потрудиться, прежде чем удалось найти вас. Почему старый проход закрыт?
        — Как? Ты не получил наше сообщение?
        — Какое сообщение? — озадаченно спросил Арк.
        Номер 206 ответил, покачав головой:
        — Мы запечатали старый проход сразу после твоего ухода. Я подумал, что Глава свяжется с тобой… наверное, он просто забыл. Столько дел навалилось в последние дни.
        «Что?.. Этот Шамбала…» - помрачнел Арк при словах номера 206.
        Естественно, никакого сообщения от Шамбалы Арк не получал. И вряд ли тот был слишком занят для этого, скорее всего, молчание было преднамеренным. Дело в том, что он не мог сближаться с NPC, пока Арк был рядом. Возможно, он даже боялся, как бы Арк сам не сблизился с Изабель, в то время как Шамбале понадобилось бы покинуть Башни Салрин на какое-то время.
        «Ну что за парень! Как можно настолько не доверять друзьям?»
        Но Арк не чувствовал, что в праве негодовать. В конце концов, он нанес визит Шамбале и Изабель с целью втянуть Темное Братство в войну. И он тоже не пытался выйти на связь с Шамбалой после своего отъезда, а взять его с собой не мог, они привлекали бы слишком много внимания. И все же Шамбала был первым, кто отнесся к Арку по-человечески.
        — К слову, среди твоих предков, судя по всему, и правда есть Искатели Истины. Мы очень старательно замаскировали этот вход. Если бы все были столь же проницательны, как и ты, то Братство осталось бы без работы.
        Номер 206 прошептал пароль и открыл очередную потайную дверь в стене пещеры. Меры безопасности заметно усилились с момента последнего посещения Арком этих мест, и он осторожно спросил:
        — Так по какой причине вы запечатали старый проход?
        — Слишком много любопытствующих развелось вокруг.
        Номер 206 вдохнул поглубже и принялся объяснять. Проблемы начались с Алана. Благодаря Арку, поднятый Аланом и Набейном бунт был быстро пресечен, но Алан успел определить точное месторасположение Башен Салрин. А учитывая, что у Алана были личные счеты с Темными Братьями, ими не исключалась возможность, что он выдал их укрытие властям.
        — Как ты помнишь из учебников истории, некоторые представители верхушки власти королевства Шуденберг расстались с жизнью не без участия Темного Братства. Если их потомки и родственники прознают о нашей крепости, то у нас начнутся неприятности. К тому же, война Трех Королевств подошла к концу, и солдаты вновь заняты прочесыванием окрестностей в поисках воров.
        — Да, все так, — подтвердил Арк.
        Номер 206 продолжил:
        — К тому же, в последнее время мы все замечаем все больше иностранцев.
        Так работают все онлайн-игры. С течением времени высокоуровневых игроков становится все больше. Новый Свет уже как год переведен на платную основу, и большинство игроков покинуло стартовые регионы вроде Джексона, устремившись в крупные города, такие как Селебрид.
        — Но если вы скрываете свое местоположение, то как вы получаете заказы? — спросил Арк, в задумчивости склонив голову набок.
        Помимо этого, НПС Нового Света должны что-то есть, чтобы жить, и убийца берет заказы с целью обеспечить себя. Но каким образом Братство продолжало функционировать, отрезав себя от внешнего мира? Не пришлось бы жителям крепости перейти в другое потайное место? Конечно, благополучие ассасинов волновало Арка меньше всего, но, задав вопрос не подумав, он неожиданно обнаружил себя очень заинтересованным во всех этих вопросах. Немного поколебавшись, номер 206 осторожно ответил:
        — Заказы больше не принимаются.
        — Давай проясним: организация наемных убийц не принимает заказы на наемные убийства?
        — Как тебе прекрасно известно, Темное Братство — остатки восточной расы, однажды потерявшей свой дом и с тех пор кочующей по свету. Лишь немногие из наших предков выжили, сумев добраться до этого континента. Так убийства и стали предназначением Темного Братства.
        — Да, мне приходилось слышать эту историю раньше.
        — Но здесь, на этом материке, мы обрели свой новый дом. Нам некуда возвращаться, у нас нет никаких обязательств ни перед кем, так что ничто не мешало нам обосноваться здесь и пустить корни. Но если мы сейчас продолжим промышлять убийствами, то через сотни лет на континенте останутся одни чужеземцы.
        Именно по этой причине Изабель, старейшина Братства, долгое время искала другой путь для своих людей. Конец ее поискам положило появление Шамбалы Избавителя. Изабель доверила его рукам судьбу Братства. Он искал способ положить конец темным страницам истории Братства, искренне желая привести его к свету. В конце концов, он решил, что кровожадная сущность Темного Братства должна быть оставлена позади.
        — Значит, Братья больше не занимаются заказными убийствами?
        — Да, но старейшие члены протестуют… — вздохнул номер 206.
        — Не все так радужно?
        — Именно по этой причине Глава и вернулся в крепость, бросив все дела.
        — Так Шамбала сейчас в Башнях Салрин? - Арк нахмурил лоб.
        Он надеялся не застать Шамбалу, и по этой причине не предупреждал Братство о своем прибытии. Конечно, учитывая цель визита, заручиться его поддержкой было бы полезно. Другое дело, что Шамбала всегда был крайне избирательным в выборе союзников, да и вовсе мог не одобрить намерений Арка в целом. Так что, Арк надеялся склонить на свою сторону наивную Изабель, пока Шамбала находился в разъездах. Если бы ему удалось убедить ее, то у Шамбалы не осталось бы другого выбора, кроме как принять его предложение. Но теперь, когда он вернулся…
        «Проклятье! Зная Шамбалу, он вряд ли пойдет навстречу…»
        Беспокойство Арка только росло, пока он не заметил кое-что странное в словах номера 206.
        Он не был в курсе всей ситуации, но теперь стало очевидно, что состояние Темного Братства весьма шатко. А так как искусство дипломатии учит пользоваться слабостями соперника, то Арк счел, что у него есть шанс убедить Шамбалу присоединиться к нему.
        — Я не знаю всех деталей, но, судя по всему, у вас возникли некие затруднения. Я и подумать не мог, что сразу же после моего отъезда среди Темных Братьев могут начаться подобные разногласия. Возможно, я смогу чем-то помочь, но для этого тебе придется объяснить мне поподробнее, в чем у вас тут дело, — необыкновенно мягко и вкрадчиво поинтересовался Арк.

        Глава 2. Нижний Мир, мы идем!

        Раздался звонок дверного колокольчика.
        — Встреть клиента!
        — Чего вам? А, смотрите сами и выбирайте, что хотите, мне все равно.
        Услышав, что в лавку зашел посетитель, три торговца принялись лишь зевать и лениво переговариваться.
        С тех пор, как они встретили Арка, их жизнь в игре круто переменилась, и сейчас из-за старшего брата, ставшего хаотическим игроком, три маленьких брата-поросенка работали за мизерную плату продавцами в Магазине Мелочей Арка. И пусть у них, по сути, не оставалось другого выбора, нельзя было сказать, что они ненавидели свою работу. Совсем напротив, учитывая, что навыки и уровень торговцев повышаются с каждой заключенной сделкой, то дела у братьев шли довольно неплохо. А если им удавалось совершать оптовую продажу, то и опыта они получали больше.
        По мере повышения уровня, торговцы могут покупать вещи по все более низкой цене, а потом подороже их перепродавать.
        Младшие братья скупали редкие предметы у Баксиля, только чтобы перепродать их ему обратно, так как тот овладел навыками торговли быстрее других и теперь мог приобретать любые предметы со значительной скидкой, со временем это позволило поднять уровни и его младшим братьям, Сапжилю и Ульмеоку, которые благодаря этому также смогли поднять свои навыки торговцев, пусть и оставались по-прежнему дилетантами. Все-таки Баксиль путешествовал с Арком, и научился различным подобным махинациям, в то время как у Сапжила и Ульмеока просто не было такой возможности. Вместо этого после каждой смерти эти двое теряли деньги и торговый опыт, так что они были благодарны Арку за предоставленное рабочее место.
        «По крайней мере, мы не теряем опыт, работая здесь! К тому же, получаем зарплату. В общем, мы лучше тут поторгуем, пока Арк-ним совершает исторические подвиги», — убеждали они друг друга.
        Поначалу новые обязанности в магазине Арка были им в тягость, но со временем они привыкли. Так как прибыль магазина вдвое превышала доходы любой другой лавки в Ланселе, свиньи были настолько загружены, что порой даже не находили времени на обед.
        Тем не менее, терпения им было не занимать, поэтому они только и ждали шанса напакостить.
        «Арк - не торговец. Конечно, он открыл лавку, но бывать в ней будет редко.»
        «В скором времени он отправится на другой конец света, а мы сможем спокойно бездельничать, пока он в разъездах.»
        «Да, как только он уедет — мы ничем рисковать не будем!»
        Таков был ход их мыслей. Можно представить их реакцию, когда они узнали, что Роко была назначена управляющей лавки.
        «То есть, мы должны подчиняться девчонке?»
        «О-хо-хо, как только Арк уедет, она с нами такого натерпится!»
        «Если он принимает нас за невинных маленьких поросят, то он очень ошибается», — три поросенка украдкой хихикали и улыбались, делясь друг с другом своими нехорошими мыслями.
        У Роко уже был опыт работы в торговом центре на полставки. Она была способной девушкой, умела обращаться с деньгами и улаживать конфликты с клиентами. Но в маленьких свиных глазках она казалась лишь беззащитной —  по сравнению с Арком — девчонкой. Поэтому как только стало известно, что Арк покинул город, братья не замедлили показать свою истинную сущность, ведя себя настолько же отвратительно, насколько им это представлялось. Они не вели учет, отказывались заниматься уборкой, объявляли перерыв на обед в часы с наибольшим количеством покупателей, тем самым, заставляя тех ждать.
        — Вот видите? Нам ничего за это не будет!
        — Хён-ним, мне все же немного боязно вести себя подобным образом…
        — Не дрейфь. Это наш шанс насолить Арку. Вспомни, что за наше ничегонеделание по 12 часов в день мы должны получать по 60 золотых в месяц. Но денег мы до сих пор не увидели!
        На самом деле, их зарплата должна была быть больше. Дело в том, что месяц в Новом Свете равняется 10 дням в мире реальном, следовательно, в реальности их ежемесячная оплата должна была составлять не 60, а 180 золотых, что для занятости на полдня было весьма прилично. Однако Арк не акцентировал на этом внимания и подписал с поросятами контракт, обязывающий их приносить ему в месяц хотя бы 50 золотых прибыли. Но в данный момент, по причине множества сорванных сделок, на счету у братьев не оставалось ни копейки, так как их платежи вычитались из зарплаты Сапжиля и Ульмеока. В итоге им на руки выдавалось всего по 10 золотых монет. Учитывая расходы на жилье и пропитание, на личные траты им оставалось по одной монете в месяц. Слово «эксплуатация» казалось им донельзя уместным для описания сложившейся ситуации.
        — Печально все это.
        — Не дрейфь, говорю! Так или иначе, мы оставим Арка у разбитого корыта.
        Баксиль, Сапжиль и Ульмеок явно входили во вкус, их поведение становилось все гаже. В присутствии Роко они притворялись паиньками, но, едва освобождаясь от ее присмотра, сразу же начинали грубить покупателям. Неудивительно, что уровень продаж опустился до уровня плинтуса буквально за несколько дней.
        — Сколько это стоит? А мне почем знать? — бурчали братья себе под нас, даже не удосужившись посмотреть на покупателя, которому не оставалось ничего, кроме как уйти, неуверенно побродив меж витрин.
        Однако реакция посетителей, только что вошедших в лавку, на подобный ответ отличалась от обычной:
        — Мне не послышалось?
        — Кажется, кого-то стоит поучить хорошим манерам.
        Они немного пошептались между собой, и один из них решительно приблизился к прилавку. Это был дородный широкоплечий мужчина со светлыми глазами. Заметив Сапжиля и Ульмеока, играющими в карты, он ударил кулаком по прилавку и прогремел:
        — Подъем!
        — Вы что себе позволяете?! По какому праву?
        — По какому праву? Сейчас объясню.
        Человек со смехом схватил Баксиля за воротник и поднял его в воздух.
        — Просто при виде невежливых продавцов, вроде вас, у меня начинают чесаться кулаки, смекаешь?
        — Да… что вы себе позволяете…
        — Не шуми!
        Неожиданно лавка превратилась в филиал бойцовского клуба, а поросята стали в нем заменителями боксерских груш. Конечно, игроки не чувствуют боль от ударов, наносимых в игре, но это не значит, что ощущений нет совсем никаких. Каждый тычок и пинок отдается разрядом статического электричества в тело игрока, сила тока слабая, но ощутимая. А критические удары приводят к разряду в 3-4 раза сильнее, так что порой действительно начинает казаться, будто смерть близка.
        — Караул, грабят! Стража, на помощь! Убивают! — кричали свиньи, кое-как добравшись до входной двери.
        К счастью, патруль стражи оказался на соседней улице, и блюстители порядка поспешили на призывы о помощи.
        — Ну все, негодяи, вам конец!..
        — От вас слишком много шума, малявки.
        Вместо того чтобы убежать, люди начали избивать братьев еще усерднее. В чем дело? Разве они не должны были испариться при первых признаках появления стражи? Но поведение самих стражников озадачило их еще больше.
        — А, капитан. Давно вернулись?
        — Так это вы, ребята? Недавно.
        — За что вы избиваете этих поросят?
        — Проводим небольшую воспитательную работу, ничего серьезного.
        — Понятно. Ну, если понадобится помощь, то мы рядом, - отдав честь, стража удалилась.
        Что за театр абсурда тут творится? Они были порядочными деревенскими торговцами, почему стражники не помогли им, раз уж пришли на призыв о помощи? Разве они не заметили, что братьев избивают? И никто из соседей не пришел на выручку, несмотря на очевидный шум драки. Даже Хассан, старейшина клана Мяу, лишь приветливо помахал рукой главарю банды и исчез, перекинувшись с ним несколькими словами.
        «Что, в конце концов, тут происходит? — негодовали свиньи. — Мы случайно выпили зелье невидимости и нас не замечают?»
        По мере развития ситуации три поросенка приходили во все большее изумление. Их безжалостно лупили какие-то проходимцы, но окружающие не находили в этом ничего предосудительного. Чем они заслужили подобное отношение?
        — За что вы так с нами? Пожалуйста, хватит нас бить, мы хорошие поросята! — визжали заплаканные свиньи, практически обезумевшие от боли и унижения.
        И тут раздался спасительный голос:
        — Господи, что тут происходит?
        Роко, отлучившаяся в тренировочный лагерь за ингредиентами от клана Баран, наконец вернулась. Свиньи спрятались за ее спиной, ухватившись за подол юбки.
        — Управляющая! Спаси нас! Мы ни в чем не виноваты, они первые начали! — продолжали визжать поросята из-за юбки, указывая пальцами на мужчин.
        Они всегда относились к ней неуважительно, но сейчас она была их единственным спасением. Она же с раскаивающимся выражением лица вытерла кровь с их пятачков, и обратилась к хулиганам:
        — Оппа, в чем дело? Я же просила не бить по лицу. Так почему из их носов идет кровь?
        — Разве просила? Прошу прощения, наверное, мы слишком увлеклись.
        — И как они будут стоять за прилавком в таком виде?
        Улыбаясь, Роко старательно вытирала лица свиней и, закончив, сказала:
        — Все, можете возвращаться за работу.
        Как это, «возвращаться за работу»?..
        Баксиль переводил недоумевающий взгляд с Роко на атаковавшую их банду, и обратно. Тут-то он и вспомнил, что уже где-то видел этих людей! Это ведь были те самые 11 мужчин, которых недавно видели в Селебриде в компании Арка! Точно, это же ДжастисМэн и Реабилитанты. Наконец узнав их, Баксиль заметил улыбку, игравшую на лице Роко, отчего почувствовал себя героем фильма ужасов.
        «Так вот что это было. Это то, о чем предупреждал Сид…» - увидев улыбку Роко, он сразу же все понял.
        Как только Арк покинул деревню Лансель, Сид отправился по делам в Сильвану. К тому времени Сид и Баксиль уже познакомились и, судя по всему, Сид догадывался о намереньях братьев проигнорировать Роко и обанкротить лавку. Тогда Сид, положив руки на плечи Баксиля, сказал самым что ни на есть серьезным тоном:
        — Что бы вы не задумали, лучше не надо. Во-первых, вы не знаете, на что способна Роко. Во-вторых, вы правда считаете, что Арк не узнает, чем вы тут занимаетесь?
        Но Баксиль, не придав этому значения, забыл о разговоре как только Сид покинул город. А когда уехал и Арк, братья остались наедине с Роко. Ей было доверено присматривать за магазином, пока владелец в отъезде. В итоге они ни во что не ставили девушку и следовали своему плану. Но им стоило бы прислушаться к словам Сида.
        «Так это все ее рук дело!.. Это женщина — сущий дьявол!»
        Баскилю даже на секунду почудилось, будто он видит черные крылья у нее за спиной. Ведь подруга Дьявола — и сама дьявол. Эта незамысловатая истина открылась ему слишком поздно.

* * *

        Роко пригласила Реабилитантов, превративших братьев в свиные отбивные, на второй этаж. По пути они рассматривали обстановку лавки:
        — Я конечно слышал, что Арк открыл собственный магазин, но верилось в это с трудом.
        — Как ему вообще удалось провернуть это?
        — Хлопот много доставляет?
        — Так ты здесь управляющая? — мужчины осыпали Роко градом вопросов.
        Роко с улыбкой ответила на последний вопрос, заданный насмешливым тоном:
        — Судя по всему, да.
        — В таком случае, не слишком ли круто ты обошлась со своими подчиненными?
        Стоны свиней все еще доносились с нижнего этажа. Но Роко и правда пришлось натерпеться от этих негодников. Ей приходилось тяжело работать, чтобы заработать золото на постройку дома на васильковом лугу… так еще и дела пошли на спад после ухода Арка. К счастью, падение продаж пока что не выглядело критическим. У Роко был опыт работы продавцом, приобретенный на одной из временных работ, где к ней часто приставали мужчины, как продавцы, так и покупатели, когда владелец магазина уходил. Порой они без обиняков начинали говорить непристойности и делать всякие предложения. Стоит отдать братьям должное, несмотря на видовую принадлежность, до подобного свинства они не опускались, хоть и относились к женщине с пренебрежением.
        «Думаю, что Арк, скажи я ему, моментально бы поставил их на место…»
        Но она не хотела показывать слабость перед Арком, особенно после того, как он оставил ее за старшую. И тут как нельзя кстати пришлись Реабилитанты, недавно прибывшие в Лансель из Джексона. Роко объяснила ситуацию ДжастисМэну, и они вместе придумали, как им научить ее подчиненных уму-разуму. Это должно было вселить в них страх и уважение к Роко.
        — Не волнуйся, ты все сделала правильно.
        - Все верно, как только ты покажешь слабину — они сразу же заметят это и снова начнут донимать тебя.
        - У них, должно быть, не все дома, раз они посмели лезть к Роко и вредить Арку.
        - Мы позаботимся об этом.
        - Как-никак мы профессионалы по дисциплинированию.
        - Но хватит об этом. Наконец, у тебя получилось!
        — Что получилось?
        — Арк доверил тебе присматривать за своим главным источником средств к существованию, не так ли? — хихикали и перешептывались Реабилитанты, — Если мужчина доверяет женщине свой бизнес, то считай, он у тебя в кармане.
        — Да, Роко, готовься. Теперь тебе осталось сделать всего один шаг. Мы болеем за тебя, — поддакивали другие.
        — Нет, это совсем другое. К слову, оппа…
        Роко, явно смущенная, поднялась и, достав несколько видов тоников и настоек, поставила их на стол.
        — Это лучшие в лавке. Понюхайте, как пахнут.
        Роко и правда была очень гостеприимной хозяйкой.
        — О, мы другого от тебя и не ждали. Но мы здесь исключительно ради тебя, а не ради угощений.
        — Ешьте. Вы, наверное, не видели нормальной еды с самых подземных лабиринтов Каира.
        — Л-лабиринтов!..
        Реабилитанты, протянувшие было руки к подносу, замерли при этих словах. Они переглядывались с помрачневшими лицами.
        — Да, пировать нам не приходилось. Целых три месяца мы блуждали там, голодные, не видя солнечного света, и единственным нашим занятием была охота на скелетов и слизней. По сравнению с лабиринтом, тюремная камера покажется тропическим курортом. Там хотя бы есть солнце…
        — Ладно, прекращай. А то меня стошнит, если мы продолжим вспоминать об этом.
        Реабилитанты были только за. От ужасных воспоминаний на их лбах выступили капельки пота, и они предпочли бы никогда не вспоминать о лабиринте, забыв эти три месяца, как страшный сон. Спустившись туда, невозможно было избавиться от вездесущей вони гниющих трупов, поднимавшейся из канализации. Встречались им там только скелеты и слизни; поначалу они послужили им развлечением - поднимать уровни и выбивать новые вещи из монстров всегда интересно, но после трех месяцев пребывания в лабиринте их дни стали неотличимы друг от друга, и в итоге они блуждали по извилистым коридорам, словно во сне.


        Вы так давно не видели солнечного света, что приобрели «АУТИЗМ»
        <Ваш интеллект понизился до минимального значения на 1 час, в то время как запас маны будет постепенно сокращаться.>


        Вы так давно не видели солнечного света, что приобрели «ДЕПРЕССИЮ»
        <У вас отсутствует мотивация к действию, поэтому ваша атака и защита снижены на 20%.>

        Кто угодно в подобном состоянии сдался бы, сославшись на усталость. Но Реабилитанты — принципиальные люди. Арку нужна была их помощь, и они упорно шли вперед, во тьму. Конечно, если бы цена на рога единорогов не подскочила до небес, то они бы, скорее всего, до сих пор бродили бы по лабиринту, страдая от депрессии. Но выбирать не приходилось.
        — Я охотнее отправлюсь в тюрьму, чем вернусь в этот богом проклятый лабиринт!
        Все Реабилитанты, кивая, согласились со словами Джак-Туна. В воздухе чувствовалось напряжение, и Роко поспешила подбодрить мужчин:
        — Благодаря вашим усилиям мы произвели несколько Пилюль Бессмертной Слизи.
        — Конечно! — казалось, их лица и впрямь посветлели. — Шамбала прислал один рог единорога, а Сид купил еще 4, верно? Значит, всего у нас 5 рогов?
        — Шесть.
        — Как шесть?
        — Арк-оппа получил еще один…
        Поколебавшись, Роко объяснила. Перед тем как покинуть город, Арк получил еще один рог - от ее скакуна, Единорога. Однажды Роко, не подумав, призвала Единорога при Арке, и тот, с горящими от жадности глазами, отпилил его рог. Только шесть месяцев спустя рог полностью отрос заново.
        «Так может, и новый рог тоже..?» — спросил ее тогда Арк.
        Роко наотрез отказалась. Новый рог отрос лишь благодаря ее уходу на протяжении полугода, и с ним Единорог выглядел гораздо красивее. К тому же, Роко изучала всю доступную информацию по единорогам, готовила своему подопечному лучшую пищу и всячески заботилась о нем.
        Когда Роко отказалась отдать еще один рог, Единорог фыркнул на Арка, очень разозлив его. Однако Единорог не понимал склад ума женщин.
        «Роко, пожалуйста-пожалуйста! — упрашивал ее Арк. — Мы разделим вырученные деньги 7 к 3. Не в мою пользу. Я не хочу, чтобы Реабилитанты проделали весь этот путь ради жалких 5 рогов. Ну как? Может, 8 к 2? Вдобавок обещаю сходить с тобой на любой фильм, который ты захочешь.»
        «П-правда? В кино? Обещаешь?»
        Так Единорог был променян на ужин и поход в кино в субботу вечером.
        «Ну что, мой белый мерин, пойдем пообщаемся?»
        «Игогого, игогого!» — протестовал единорог.
        Но Арк уже обхватил его шею и повел за собой в место, где мог бы спокойно отпилить рог… во второй раз. После того как Арк внес его в фонды Реабилитантов, он получил свои 20%, выручив 200 золота.
        «Прости, милый, но мы не ходили на свидание уже 3 недели!» — извинялась потом перед Единорогом Роко.
        Лишнее подтверждение тому, что женщина ради любви способна на страшные вещи. Но Роко не собиралась вдаваться в такие подробности перед Реабилитантами.
        — Я одолжила рог Арку в обмен на 500 монет. Посмотрим, хватит ли этого.
        — Неплохо! — одобрительно кивали мужчины, упаковывая рога.
        — Интересно, какие-такие срочные дела вынудили Арка оставить тебя следить за лавкой?
        — Ах, да. Вы еще не слышали.
        — Не слышали о чем?
        — Ну…
        Роко пересказала услышанное от Арка. Не так давно Альянс Гермеса заключил союз с Накуджуками с целью завоевания Нижнего Мира, и Арк отправился к Темным Братьям за помощью в предотвращении этого.
        ДжастисМэн и Реабилитанты, нахмурившись при этих словах, заговорили наперебой:
        — Эти чертовы Гермесцы…
        — Они объявляют войну Нижнему Миру только чтобы досадить Арку?
        — Набег на деревню — это их рук дело? Они пленили людей Баран?
        — Как мы можем оставлять подобные бесчинства без ответа?
        — Да, у нас нет права бездействовать.
        — И у меня нет ни малейшего желания возвращаться в лабиринт.
        Реабилитанты, как обычно, сопровождали свои слова решительными кивками.
        — Понятно. Не знай я ничего, то и делать бы ничего не стал, но раз уж узнал, сидеть без дела не могу. Здесь нужна наша помощь. Но с чего нам начать? Может, Арк оставил нам какие-то инструкции? - покачав головой, спросил ДжастисМэн.
        Роко ответила с широкой улыбкой:
        — Арк упомянул о вас перед отъездом, попросив объяснить вам сложившуюся ситуацию в Нижнем Мире. Он счел, что вы захотите помочь.
        — Неужто?
        — Да наверняка! Арк не забыл о нас!
        — Значит, война… я уже чувствую, как закипает кровь в моих жилах.
        — Что ж, это отличная возможность опробовать в деле новые классы.
        На этих словах глаза Роко округлились.
        — «Новые»? Вы получили специализацию, находясь в Джексоне?
        — Именно. Наконец-то я нашел нам идеальный класс, — засмеялся ДжастисМэн, ударив себя в грудь.
        И только теперь Роко заметила на них кое-что необычное:
        — Это… медали? На твоей груди… это ведь - медаль?
        — Я уж думал, ты никогда внимания не обратишь, — ответил ДжастисМэн и, гордо потирая сияющую медаль на своей груди, начал свой рассказ.

* * *

        До недавних пор у ДжастисМэна и Реабилитантов не было класса. Без какой-либо особой причины, просто так сложилось. По приезду в Джексон — первое место, в котором они могли сменить специализацию — сработал Ивент-квест и им было не до того. После завершения квеста они получили предложение от Лорда Джексона, заставившее их еще раз задуматься над классом. Он пообещал дать им статус независимой организации, если им удастся сделать себе репутацию в Порочном Силрионе. С этой целью ДжастисМэн и Реабилитанты отправились в Селебрид, но по пути столкнулись с разбойничьей бандой и были вынуждены приняться за их перевоспитание, отдав все свои припасы толпе воров-нахлебников 200 уровня.
        По этой причине они вернулись к Лорду Джексону ни с чем. С тех пор, как Лорд сделал им предложение, уже прошел год, а Реабилитанты все еще не посетили Порочный Силрион, за что им было крайне неловко. Таким образом, им пришлось объяснять Лорду причину своих затруднений.
        — Крайне… неприятная ситуация, — отвечал юный Лорд Джексон глубоким голосом.
        — Нам очень жаль, — у них не было оправданий, и они пристыженно склонили головы.
        — Вам должно быть. Но надеюсь, вы не считаете, что я виню вас за случившееся. Если бы я в чем-то обвинял вас, то Джексон потерял бы невероятно ценных людей.
        — Что вы имеете в виду?..
        Реабилитанты были озадачены последними словами Лорда. Кросс, до этого молчаливо наблюдавший за аудиенцией, с улыбкой вмешался:
        — Учитель, я думаю, Лорд в курсе подробностей произошедшего. Объяснения излишни.
        — Воры, которых вы реабилитировали, теперь живут в деревне Лансель, близ Джексона. К тому же, Кросс упомянул о вашей помощи Арку в предотвращении планов Алана и церкви Асейосу. Или вы считали, что мне неизвестно о ваших подвигах?
        С этими словами Лорд громко рассмеялся и, легонько похлопав ДжастисМэна по плечу, продолжил:
        — Я счастлив и несчастлив одновременно. Счастлив, что вам удалось установить справедливость в королевстве Шуденберг, и несчастлив, потому что не могу удержать таких великолепных людей при себе. Сир Кросс, прошу.
        По знаку Лорда, Кросс передал ему шкатулку. В ней оказалось 11 медалей, инкрустированных драгоценными камнями синего цвета.
        — Пусть вы можете и не осознавать этого, но ваша слава и умения давно дают вам право считаться независимой организацией. Так что, я подал прошение Его величеству по этому поводу. Вы обладаете достаточной славой и честью, поэтому я хотел узаконить ваш статус. Ответ от Его величества пришел пару дней назад. Это медали Защитников.
        Когда Лорд прикрепил медаль на грудь ДжастисМэна, возникло информационное окно:


        МЕДАЛЬ ЗАЩИТНИКА (особая, закрытая)
        Тип предмета: медаль 1 ранга
        Требования к получателю: Склонность к Безработице 100, Слава в королевстве Шуденберг 6000
        Эта Медаль за Отвагу вручается за особые достижения, отмеченные лично королем. Обладатель медали получает титул «Хранителя». Хранителем может считаться человек только с обостренным чувством справедливости. В Темные Века этим почетным титулом награждались ополченцы, защищавшие границы от неприятеля.
        Пусть первоначальное значение титула и забылось, носитель звания Хранитель по-прежнему почитаем обществом. Эта медаль дает особые привилегии в правительственных учреждениях, степень благосклонности отношения которых зависит от славы и уровня. Вдобавок, при сборе гражданского ополчения командующие посты отдаются в первую очередь обладателям медали Защитника.
        <Бонус: носитель медали получает на 20% больше славы>

        Не успел ДжастисМэн округлившимися глазами прочесть одно уведомление, как с соответствующим звуком появилось второе.


        ВАМ ДОСТУПНА ИНФОРМАЦИЯ О СМЕНЕ КЛАССА.
        Если вы не выбрали какой-либо класс до вручения медали Защитника 3 ранга и выше, то в момент получения вам будет дана возможность выбрать одну из предлагаемых специализации, зависящих от ранга медали.
        ДжастисМэн получил медаль 1 ранга и может сменить класс на «Хранитель-Полководец». Так как ДжастисМэн на текущий момент не обладает каким-либо классом, следовательно, штраф за смену класса к нему применен не будет.
        Смена класса даст возможность овладения навыками из ветки «Хранитель-Полководец». Помните, что этот класс относится к тем, которые, приняв однажды, сменить больше нельзя.
        Желаете сменить класс?

        — С-сменить класс?
        Как только Лорд прикреплял медаль очередному Реабилитанту, тот сразу же начинал что-то бормотать себе под нос. Наверное, в момент награждения перед каждым из них появлялось информационное окно. Описание титула «Хранитель» очень напоминало класс рыцаря, однако было очевидно, что Хранитель — это не просто вооруженный мечом рыцарь. Все они получали особую специализацию, зависящую от имеющихся навыков персонажа. Это похоже на различные войсковые подразделения в армии.
        Получение медали само по себе не открывает класс Хранителя, ведь для этого также необходимо обладать 100 пунктами склонности к безработице и 6000 славы. Данные требования невыполнимы для многих персонажей, ведь почти все получают специализацию, достигнув 15-20 уровня. К тому же, в необходимые условия для обучения профессии входят минимальные требования к силе, выносливости и ловкости. Для того чтобы стать Хранителем, персонажу требуется иметь, по крайней мере, 100 пунктов для каждой перечисленной характеристики! И кто будет тянуть с выбором класса до достижения требуемых параметров? Впрочем, для ДжастисМэна и Реабилитантов это не составляло проблемы, так как уровень каждого из них превышал 200-й.
        — Уверен, эти медали полностью соответствуют вашим достижениям, — сказал Лорд с теплой улыбкой.
        Он продолжал настаивать на принятии класса, которые открывали медали. Его слова окончательно убедили ДжастисМэна. Перед ними стоял хороший человек, признававший их, и в знак признательности наградивший. Они практически отказались от реальности и жили в этой игре, и ДжастисМэн был рад любой, даже самой низкооплачиваемой работе.
        — Я согласен сменить класс!
        — Тройное ура новому Хранителю!
        — Ура! Ура! Ура! — проскандировали по команде солдаты, выстроившиеся у стен зала.
        Тут же перед глазами ДжастисМэна появилось новое оповещение.


        ХРАНИТЕЛЬ-ПОЛКОВОДЕЦ
        Давным-давно, еще в Темные Века, великие полководцы возглавляли народную армию ополчения.
        Так как вы приняли класс Полководца с помощью Медали за Отвагу, вы не сможете отдавать приказы солдатам, состоящим на службе в регулярной армии. Тем не менее, вы будете пользоваться их уважением и различными полагающимися вашему высокому чину привилегиями. К тому же, вы можете изучать множество навыков, полезных при командовании армией. После принятия класса Хранителя вы способны использовать особую стратегию.
        <Бонус: Здоровье +200, Мана +200, Сила +50, Выносливость +50, Ловкость +20, Мудрость +20, Интеллект +20 и Удача +10>

        Обычно, дополнительные характеристики получают только обладатели воинских профессий. Но бонусы Хранителя оказались вдвое выше воинских! Для сравнения, ради достижения таких характеристик без бонуса ДжастисМэну понадобилось бы поднять 16 уровней. Помимо этого, класс открывал 7 различных навыков командира, два из которых уже были ему известны, так что новый класс повысил уровень навыков «Стратегия» и «Командование».
        Специализации других новоиспеченных Хранителей были определены согласно их умениям.


        ХРАНИТЕЛЬ-ШТУРМОВИК
        В Темные Века Штурмовики сражались в первых рядах народного ополчения. Благодаря невероятной силе и выносливости, они уверенно крушили рыцарей Темного Легиона. Этот класс позволяет использовать любые виды оружия, кроме магического, а также носить латную броню и щиты.
        Владение мечом и защита — основные преимущества Штурмовика.
        Помимо этого, в зависимости от уровня персонажа вы сможете изучить особые оборонительные и атакующие приемы.
        <Бонус: Силы +60, Выносливость +60, Ловкость +15, Мудрость +15, Интеллект +5 и Удача +5>


        ХРАНИТЕЛЬ-РАЗВЕДЧИК
        Во время Темных Веков Разведчики также были важной составляющей нерегулярной армии. Используя свою исключительную ловкость, Разведчики вносили хаос в ряды Армии Тьмы.
        Вооружением им служили кинжал и лук, а защитой — кожаная броня.
        «Хранитель-Разведчик» владеет базовыми познаниями в фехтовании, стрельбе из лука и скрытности. Помимо этого, в зависимости от уровня персонажа вы сможете изучить особые умения, связанные с обостренным чутьем, маскировкой и незаметностью.
        <Бонус: Сила +30, Выносливость +30, Ловкость +60, Мудрость +20, Интеллект +5 и Удача +15>


        ХРАНИТЕЛЬ-ИНЖЕНЕР
        Инженеры в Темные Века были незаменимы как в атаке, так и при обороне. Мастера на все руки, управляющиеся с уймой различных инструментов и приспособлений, которые облегчают выполнение различных тактических задач.
        Основной экипировкой им служит копье, ящик с инструментами и кольчуга.
        «Хранитель-Инженер» обладает начальными познаниями в конструкции осадных и фортификационных сооружений. Помимо этого, в зависимости от уровня персонажа вы сможете изучить множество умений в сфере военной машинерии, размещения ловушек и снабжения.
        <Бонус: Сила +20, Выносливость +20, Ловкость +20, Мудрость +40, Интеллект +40 и Удача +20>


        ХРАНИТЕЛЬ-СТРАТЕГ
        Стратегами в Темные Века называли приближенных Полководца. Они повышали эффективность и шанс успеха стратегий, использованных Полководцем.
        Вооружением им служили мечи, знамена и боевой дух.
        «Хранитель-Стратег» искусен в Уклонении и Владении мечом. Помимо этого, в зависимости от уровня персонажа вы можете приобрести особые познания в географии, а также в обмане и коварстве.
        <Бонус: Сила +10, Выносливость +10, Ловкость +10, Мудрость +50, Интеллект +50 и Удача +30>

        В этот день ряды Хранителей пополнились десятью Реабилитантами, сформировавшими полноценный отряд, включающий в себя представителей всех вышеперечисленных специализаций с Полководцем во главе.
        — «Хранители» звучит как-то более респектабельней, чем «Реабилитанты», верно, парни?
        — Да! Мы как раз сможем испытать в деле наши новоприобретенные способности.
        — Что ж, в Нижнем Мире намечается заварушка. Думаю, без хорошей драки не останемся.
        ДжастисМэн и Реабилитанты пришли в возбуждение от одной мысли об этом. Но ДжастисМэн, внезапно опомнившись, спросил:
        — Разве для похода в Нижний Мир нам не следует для начала дождаться возвращения Арка?
        — Нет. Он оставил вам подробные инструкции.
        — Инструкции?
        — Баксиль~!
        Пока Роко и ДжастисМэн беседовали на втором этаже, оставшиеся внизу свиньи уже оправились после «наставлений». Баксиль, чуть не спотыкаясь, послушно прибежал на зов.
        — Вы звали, управляющая?
        — Ты помнишь последние слава Арка-оппы перед уходом? Ты проведешь вот этих людей в Нижний Мир.
        — Мое имя Баксиль. Буду рад служить, — обратился к ДжастисМэну и его соратникам Баксиль, который из-за «наставлений» явственно дрожал и был несколько скован в движениях.
        Как-никак им нужен был кто-нибудь, способный использовать Порошок Межпространственных Перемещений, все-таки Реабилитанты не имели опыта обращения с ним и не бывали ранее в Нижнем Мире, поэтому Арк и поручил это задание Баксилю. К тому же, он прекрасно понимал, что основным инициатором свинского поведения братьев-поросят являлся именно Баксиль, и что в его отсутствие двое оставшихся оставят свои бунтарские мысли.
        — Что ж, тогда выступаем! - издали громогласный клич ДжастисМэн и Реабилитанты, когда портал в другой мир открылся.
        Однако Роко, ко всеобщему удивлению, остановила их:
        — Куда это вы собрались? А деньги?
        — Какие деньги? Мы же заплатили тебе за рога. 500 золотых за штуку, — недоумевал ДжастисМэн.
        — Бросайте свои шутки, - Роко начала раздражаться, - Деньги за еду и тоники, что вы съели и выпили.
        — Э-э… мы должны тебе за это?
        — Естественно. За товары обычно принято платить. К чему этот разговор?
        — Н-но мы уже отдали тебе все наши деньги… — смущенно бормотали Реабилитанты.
        — Думаете, я забыла, что у вас есть средства на чрезвычайные ситуации? - Роко лишь рассмеялась, - Так что прекращайте валять дурака и оплачивайте счет. Благодаря Сапжилю и Ульмеоку, дела в магазине идут неважно, поэтому я не могу позволить себе разбрасываться припасами. Вы выпили 30-дневный запас тоников, закусив их 11 дорогими блюдами и запив 11 чашками травяного чая. Итого — с вас 18 золотых и 32 серебряных монеты. В качестве оплаты принимаются вещи. Обычно Арк не позволяет мне брать залог, но в данный момент управляю лавкой я. Так что, если у вас нет денег, то можете оставить свои доспехи.
        ДжастисМэн и Реабилитанты были шокированы услышанным. Солдату выйти на поле боя без брони? Только потому, что он заложил ее, чтобы заплатить за обед? Немыслимо. В конце концов, им пришлось брать необходимую сумму из резервных средств. Лишь закончив с этим, они вошли в портал.
        Арку определенно повезло с управляющей.

* * *

        — Приветствую, друзья мои! Давно не виделись. Ну как у вас тут дела? - широко улыбаясь, Арк вошел в зал.
        Судя по всему, Шамбала вел важную беседу с Изабель, поэтому появление Арка стало для него неожиданностью, отчего он заметно напрягся.
        — Что такое? Зачем ты здесь?
        — Да-да, я тоже рад тебя видеть, дай мне хоть дыхание перевести. Госпожа Изабель, как поживаете?
        — Все в порядке, благодарю за беспокойство.
        Подобно средневековому рыцарю, Арк опустился на колено и поцеловал тыльную сторону ладони Изабель. Современные мужчины так больше не делают, но Изабель жила в средневековье, так что ей этот жест показался естественным. Шамбала скривил рот, наблюдая за этой сценой сквозь ястребиный прищур глаз.
        — Я задал тебе вопрос! - он слегка ткнул Арка рукоятью меча.
        — А почему бы и нет? В конце концов, я поклялся в дружбе Темному Братству.
        — С каких это пор вы с Темным Братством друзья?
        — С тех пор, как я помог подавить восстание Набейна, разумеется. Верно, госпожа Изабель?
        — Абсолютно верно. Но вы редкий гость здесь, — с прекрасной улыбкой подтвердила та.
        Арк благодушно засмеялся и фамильярно положил руку Шамбале на плечо:
        — Ты чего такой смурной, а, Освободитель?
        — Чертов недоносок, — дрожащим от раздражения голосом процедил Шамбала.
        Но Арка это не смутило, и он заговорщически прошептал:
        — Между вами с госпожой Изабель не все так гладко? В этом дело? Может, проконсультировать тебя по этому поводу?
        — …Тебе что, жить надоело?
        — Какой чувствительный! Ладно, молчу, молчу. Отсутствие чувства юмора — не повод для насилия.
        — У меня не было таких поводов до твоего прихода.
        — И почему ты такой зануда?
        Но Арк решил умолкнуть, видя, как начинают сжиматься кулаки Шамбалы. Вежливо склонив голову, он обратился к Изабель.
        — На самом деле, у моего визита есть вполне определенная цель.
        — Открой же нам ее.
        — Сперва я хотел бы кое-что спросить, — Арк убрал шутливый тон и заговорил серьезно, — Как мне известно, Темное Братство переживает затруднительные времена. Это правда?
        Изабель и Шамбала, вздрогнули при этих словах, вопросительно переглянулись. Спустя пару секунд колебаний, Шамбала едва заметно кивнул женщине и сделал шаг вперед. Эта маленькая сцена рассказала Арку очень многое о характере их взаимоотношений. То, что Изабель помедлила с ответом, дожидаясь реакции Шамбалы, говорило о ее доверии и уважении к нему. А шаг Шамбалы вперед означал, что он в праве говорить за них обоих. Странно, что Арк мгновенно замечал подобные вещи в чьих угодно, но только не в своих собственных отношениях. Он никогда не понимал окружающих его девушек.
        Кивнув, Шамбала ответил:
        — Назвать их «затруднительными» было бы преувеличением. Скорее, просто неспокойные.
        — Тогда почему ты вернулся раньше времени?
        — Ты лезешь не в свое дело. Объясни причину своего визита.
        — Так и быть, — смеясь над недовольным тоном Шамбалы согласился Арк.
        Номер 206 уже посвятил его в суть проблемы. Неприятности начались в то время, пока Арк пропадал в Нижнем Мире. За это время Темное Братство претерпело множество изменений, и все из-за классового квеста Шамбалы. По заданию, ему требовалось объединить все рассеянные по материку отделения Темного Братства. На данный момент прогресс задания составлял 60%, то есть ему удалось собрать больше половины сил Братства. А в подобных масштабах их организация не объединялась с самих Темных Веков, а точнее, с периода правления Великого Ассасина Салрина.
        Судя по всему, это было частью приготовлений к выходу Темного Братства «в свет», о чем так мечтала Изабель. Это, определенно, входило и в планы Шамбалы, но только после полного сбора сил и выполнения задания на 100%. Впрочем, это не должно было занять много времени, так как желание помочь Изабель придавало Шамбале дополнительную мотивацию для наискорейшего завершения миссии. Но Изабель опасалась, что сбор Темного Братства ни к чему не приведет, как в свое время ни к чему не привел сбор под знаменами Салрина.
        - Помнишь группу Реабилитантов, однажды пришедших нам на выручку? — уверял ее Шамбала. — Им удалось реабилитировать банду разбойников, усмиренную ими в прошлом. Теперь эти воры ведут вполне нормальные жизни.
        Если эти воры смогли выйти из теней и жить при свете дня, то и они могли бы. Это вселяло надежду в сердце Изабель, и они с Шамбалой решили внести в структуру Темного Братства изменения, подобные тем, которые воры претерпевали во время процесса реабилитации. Но они упустили одну важную деталь. Значение хаотичности воров, время от времени грабящих и убивающих торговцев, значительно меньше этого показателя наемных убийц, принимающих заказы на представителей аристократии.
        Иными словами, в то время как вору на избавление от хаотического мировоззрения требовался всего лишь месяц, у ассасина на тот же самый процесс уходил целый год. К тому же, воры были группой людей без классов, а Темные Братья причислялись к классу наемных убийц. У них не было никаких навыков, кроме боевых. Так чем же они должны были зарабатывать себе на жизнь, прекрати они убивать?
        Воров приняли в деревне Лансель, но для Братьев этот вариант не подходит. Теперь, после сбора, они были чересчур многочисленны. Финансовое состояние Братства, по причине прекращения принятия заказов на убийства, было и без того плачевным, а прибытие все большего количества Братьев расшатывало его еще сильнее. Конечно, организация насчитывала многолетнюю историю, и за это время у них скопились кое-какие сбережения, но и те грозились иссякнуть в ближайшее время. И что тогда? Без каких-либо средств к существованию они стали бы просто безработными ассасинами.
        - Я понимаю ваши намерения, Глава, и также разделяю их.
        - Но будет ли этого достаточно?
        - Вы забыли, что мы вынужденно выбрали жизнь ассасинов?
        - Мы - семья. Если начнется голод, то нам придется сделать тот же выбор, что и наши предки, снова встав на кровавый путь.
        Выражали свое недовольство старейшины отделений. Некоторые даже настаивали на роспуске Братства как организации и на возвращении к индивидуальной практике. Это вынудило Шамбалу бросить выполнение задания и вернуться в Башни Салрина, так как опасался, что ситуация выйдет из-под контроля, и собранные им силы начнут рассеиваться.
        Впрочем, больше всего он волновался об Изабель.
        «Уверен, с возвращением Шамбалы все сразу же нормализовалось», — с усмешкой подумал Арк.
        Шамбала играл не так, как это делал Арк, который никогда не стеснялся применять лесть ради достижения своих целей. Шамбала предпочитал достигать своих целей в одиночку и желательно молча. Подобные качества вызывали уважение у ассасинов, но сейчас это только усугубляло ситуацию.
        «Простите, Шамбала и Изабель, но я не могу упустить этот шанс!»
        Удачно вышло, что он встретил номера 206 у входа. Арк, как-никак, спас ему жизнь, так что они были очень близки. Через него он и узнал все подробности возникшей ситуации, что давало ему преимущество в переговорах. Немного поразмыслив, он предложил им свою помощь:
        — Возможно, я смогу помочь Темному Братству с его маленькой проблемой?
        — Сомневаюсь, — скептически протянул Шамбала.
        Арк прикинулся, будто ничего не заметил, и продолжил как ни в чем не бывало:
        — Если вкратце, то в чем суть вашей загвоздки?
        — Нашу предыдущую работу мы выполнять не хотим, а для новой у нас нет ни опыта, ни умений.
        — Именно. У вас нет работы. Следовательно, у вас нет денег, а люди страдают от безделья. Значит, для решения проблемы необходимо как можно скорее найти занятие для Братьев. Но если вы вернетесь к убийствам, то это отдалит вас от света, к которому вы так стремитесь.
        — И что ты предлагаешь?
        Убеждая кого-нибудь в чем-нибудь, Арк в первую очередь старался удостовериться, что собеседник точно понимает ситуацию, и раскрывал суть своей идеи только после обрисовки сложившегося положения. Если бы сейчас он предложил свое решение в лоб, то оно, без сомнения, было бы решительно отвергнуто. Но теперь они были готовы.
        — Вам просто нужно создать правильную работу.
        — Что?!
        — Так вот каков твой план?
        — То есть, ты серьезно полагаешь…
        Но Изабель прервала начавшего было гневаться Шамбалу.
        — Постой. Правильную работу? Объяснись, пожалуйста.
        — Некоторым Братьям это придется не по душе, но… они подчинятся, я уверен. В общем, слушайте. Во время своих последних приключений я открыл другое измерение. Обитатели этого измерения подвергаются нападениям одного враждебного племени, и им срочно нужна помощь.
        — И ты хочешь, чтобы мы их спасли?
        — Вы невероятно проницательны, госпожа.
        — А нам какой от этого толк? — раздраженно возразил Шамбала.
        Арк посмотрел на него с усталым разочарованием и погрозил пальцем.
        — Какой же ты все-таки тугодум. Для особо одаренных повторю еще раз: это другое измерение. Следовательно, законы Средиземья там не действуют. Ассасинам Темного Братства ничто не помешает жить там. Даже напротив, если вы поможете местным жителям разобраться с врагами, то вас примут с распростертыми объятиями, и вы сможете основать там новую резиденцию.
        После этих слов скептическое выражение на лице Шамбалы немного смягчилось. Он в задумчивости закрыл глаза и через некоторое время спросил:
        — Если местные жители не в состоянии справиться с противниками самостоятельно, то они должно быть достаточно многочисленны?
        — Разумеется, иначе поддержка Братства им не понадобилась бы.
        — Даже если твой план сработает, мы потеряем много людей.
        — Разве определение собственного предназначения не стоит жертв?
        — …
        Шамбала помолчал какое-то время.
        — Ладно, твои мотивы мне понятны. Помочь тем людям — твоя миссия. Но наша цель — начать новую жизнь в мире света. А побег в чужое измерение ничем не отличается от жизни в тенях, которую мы ведем сейчас.
        Кажется, диалог шел в желаемом для Арка направлении. Он кивнул, улыбнувшись:
        — Но только моя миссия на этом не заканчивается.
        — Не заканчивается?
        — Если вы поможете мне, то я смогу соединить Нижний Мир и Средиземье, создав новый континент в Новом Свете. И что произойдет тогда, как ты думаешь?
        Шамбала лишь сконфуженно склонил голову вбок. Арк покачал головой:
        — Тугодум — он и есть тугодум. Попробуй использовать воображение и представить, что случится.
        Не дожидаясь, когда это наконец произойдет, он продолжил:
        — Ладно, намекну еще немного. Итак, в Новом Свете появится новый континент. И как по-твоему жители Средиземья отнесутся к новым соседям? Какова будет их реакция?
        — Ты имеешь в виду, что…
        — Кажется, вы начинаете понимать, к чему я клоню, — кивнул Арк.
        И тут до Изабель дошло.
        — Я поняла! Я поняла, к чему ты ведешь! Если так называемый Нижний Мир присоединится к Средиземью, то образуется новый материк. И когда это произойдет, то у людей будет всего две возможных реакций: либо агрессия, либо дружелюбие.
        Арк смотрел на Изабель с восхищением, пока та продолжала все более взволнованным тоном.
        — Но отношения между королевствами в данный момент напряжены. После затянувшейся войны в Нагаране они не могут позволить себе ввязаться в очередной конфликт. Значит, у них не будет другого выбора, кроме как отнестись к пришельцам дружелюбно. Но в это трудно поверить, ведь появление нового королевства нарушит хрупкий баланс сил Нового Света.
        — Все так. Тогда вопрос на засыпку: как будут развиваться события, если Темному Братству удастся одолеть агрессивные племена, заслужив тем самым признание жителей Нижнего Мира до их появления в Новом Свете? Подскажу: их общественная жизнь достаточно примитивна и отличается от нашей, они не понимают тонкостей политики.
        — Тогда интересы Нижнего Мира перед королевствами придется представлять Темному Братству, — ответила Изабель с широкой улыбкой.
        Вот она, сила убеждения, на которую рассчитывал Арк. Он примерно представлял себе ход разговора еще до отправления в путь, но информация, полученная от номера 206, дала ему в руки новые рычаги воздействия, без которых его просьба выглядела бы как мольба о помощи. Впрочем, несмотря на появление новых переменных в этом уравнении, конечный результат для него оказался все тот же.
        «Хохохо, я в праве просить одолжения у Темного Братства!», — радовался он новой полезной информации, как новой игрушке. Познания Арка в подобных дешевых трюках росли с каждым днем.
        Но Шамбала, как и ожидалось, не заглотил наживку:
        — Красивая история.
        — Шамбала, ты не веришь своему другу?
        — Очень жаль, — вздохнул Арк, обратив к Изабель жалобные глаза.
        Этим он выставил Шамбалу виноватым, и тот, смутившись, был вынужден продолжить:
        — Мы не видели никаких доказательств того, что место под названием «Нижний Мир» на самом деле существует. Уж молчу, что мы не имеем ни малейшего представления об опасностях, с которыми нам предстоит столкнуться.
        — Наши прародители пережили то же самое, впервые ступив на этот континент, — задумчиво проговорила Изабель.
        — Конечно! И разве Темные Братья не унаследовали от своих предков смелость и страсть к исследованию новых миров?
        — Арк, ты не имеешь понятия, о чем говоришь! — сердито отрезал Шамбала и обратился к Изабель, - Ты правда хочешь оставить Башни Салрина, свой родительский дом?
        — Ради Темных Братьев — без колебаний.
        — Вот я и говорю. У вас будет новый дом.
        — Арк, я вроде просил тебя помолчать!
        Если бы взгляд мог убивать, то Шамбала убил бы Арка наповал. Впрочем, он и выглядел так, будто был готов его убить. Пусть он и не был способен победить Арка в споре, но в бою все было бы по-другому.


        Вы достигли своей цели с помощью дипломатии
        <Искусство общения повышено на 20>

        Его навык Искусство общения повышался лишь при успешном убеждении другого персонажа. Благодаря этому стало очевидно, что Изабель уже приняла решение.
        — Лишь сбросив с плеч груз темного прошлого, мы сможем пойти навстречу светлому будущему. Слишком долго Темные Братья мечтали об этом, и мы воплотим эти мечты в жизнь любой ценой, если не для нас самих, то ради будущих поколений. Шамбала Освободитель, у нас нет права упустить такую возможность.
        В подобных вопросах Шамбала не смел возражать Изабель. Именно поэтому Арк и сосредоточил свое красноречие на ней.
        «Хех, Шамбала-Шамбала. Тебе еще работать и работать».
        Так или иначе, Арк добился своего, но при этом его планы находились и в прямых интересах Темного Братства. Он дал им реальный шанс достичь чего-то большего. В общем, все оказались в выигрыше.
        Тут Шамбала резко приблизился к Арку и прямо спросил:
        — Ладно, ты добился, чего хотел. Теперь скажи: что тебе на самом деле нужно?
        — Я уж думал, ты не спросишь.
        Арк ожидал подобной подозрительности от Шамбалы. Признаться, узнав о возвращении Шамбалы в башню, он не ожидал успешного исхода переговоров. Но обстоятельства изменились. Он не только просил оказания услуги для себя, но и оказывал услугу Братству. Он открывал им дорогу к новой жизни, попутно выполняя задания «Исследование миража» и «Возрождение Мирового Дерева Нижнего Мира».
        — Верно, конечно, в случае успеха нашего предприятия я надеюсь на благосклонность.
        Арк прикинулся, будто не имел никаких задних мыслей, и его интересовала лишь возможное вознаграждение от Темных Братьев. Шамбала знал Арка, и понимал, что раз тот берется за заведомо неприбыльное дело, то что-то тут нечисто. Но он мгновенно успокоился, как только Арк заговорил о награде:
        — Вот оно что.
        — Уверена, мы сможем отплатить в достаточной мере. От этого зависит будущее семьи.
        Приняв условия Арка, Изабель незамедлительно созвала совет, где отдала распоряжение о подготовке к путешествию в Нижний Мир. Арк в это время проверял снаряжение и готовился к возвращению.
        — Призыв Демона, Дедрик и Разак!
        — О, нет… вот и подошел к концу наш отпуск.
        Не видев Арка какое-то время, Дедрик совсем распустился и жаловался без конца. Арк же, погладив его по голове, успокоил нежным голосом:
        — Не сердись. Отпущу вас, как только все закончится.
        Челюсть Дедрика отвисла, и он уставился на хозяина в удивлении.
        — Хозяин, ты ли это? Похоже, ты съел что-то не то!
        «Ах ты…», — Арк сдержал гнев. Сдерживался он из-за высокого показателя Привязанности. Теперь он знал, на что влияет этот параметр, и не хотел растрачивать его почем зря, стараясь не бить своих подопечных и не повышать на них голос. Теперь издевки Дедрика казались ему даже забавными.
        — Что ж, примемся за магический круг!
        Арк, Дедрик и Разак нарисовали огромный магический круг на вершине одной из башен. Масштаб экспедиции был невиданный: так как от нее зависела дальнейшая судьба Братства, в круге разместилось 400 лучших воинов Братства, а вместе с самыми искусными убийцами их набралось 800 человек. Изабель порывалась встать во главе воинства, но, поддавшись уговорам Шамбалы доверить этот пост ему, решила остаться в башне ради обеспечения поддержки с тыла и контроля над подготовкой к отбытию в Нижний Мир остальных Братьев.
        — Когда-то давным-давно, наши предки впервые ступили на эту землю в поисках новой надежды. Теперь наш черед повторить их судьбу. Мы отправляемся во враждебное место, и там нас ждет много боли и утрат. Но мы должны. Ведь там нас ждет еще и надежда.
        — Во имя Темного Братства!
        Меч Изабель поднялся к небу, и его примеру последовали сотни других мечей. Война, связавшая судьбы Темного Братства и Нижнего Мира, началась.

        Глава 3. Деньги на бочку!

        — Добрались без приключений?
        Благополучно попав в Нижний Мир, Темные Братья с Арком во главе встретились с Баксилем и Реабилитантами в лесу Хагель. Несмотря на всю свою неприязнь к Арку, Шамбала учтиво поприветствовал новых союзников. ДжастисМэн с улыбкой ответил:
        — А, Шамбала, давно не виделись. С самой заварушки в Башнях Салрина, я полагаю?
        — Именно так. Рад видеть вас в целости и сохранности.
        Арк покосился на Шамбалу, бормоча:
        — А меня, значит, ты видеть был не рад?
        — Пока ты не дал мне ни малейшего повода доверять тебе, — резко и пренебрежительно возразил Шамбала.
        Почему он вел себя подобным образом? Арк мог бы перечислять доводы в доказательство своей надежности на протяжении 4 дней и 3 ночей, но сейчас на это нет времени. Ведь Джуил и Накуджуки все это время вынашивают планы по захвату Нижнего Мира, поэтому прибывшим войскам следует как можно скорее примкнуть к клану Баран и приступить к разработке контрмер.
        — Шамбала, это мы еще обсудим.
        С этими словами Арк повел войска по пустошам Нижнего Мира. Прибыв к горам Гольджи, они увидели наспех возведенный палаточный лагерь и вооруженных Баранцев.
        — Это пункт сбора клана Баран?
        — А вы еще кто такие?
        Часовые преградили Арку путь. Увидев хаотических ассасинов, они приняли их за врагов. Впрочем, даже будь их мировоззрение не хаотическим, в последнее время на клан слишком часто нападали, и они относились к любым чужеземцам с опаской. Но обстановку разрядила Лариетта, выбежавшая им на встречу и активно размахивавшая руками ради привлечения внимания. Они с Беситю прибыли к горам Гольджи чуть раньше Арка.
        — Это друзья! Они пришли на выручку клану Баран!
        — На выручку?..
        — Да, это тот самый Арк, о котором вам рассказывал Беситю.
        Услышав это, Баранцы недоверчиво уставились на Арка. Лариетта с улыбкой обратилась к нему:
        — Я получила твое сообщение. И с тех пор мы дожидались вас здесь.
        Арк связался с Лариеттой перед отбытием в Нижний Мир и был в курсе положения дел. Лариетта и Беситю зажгли Огонь Клятвы и собрали воедино многих разбросанных по различным землям бойцов клана Баран, и теперь совет старейшин обсуждал дальнейшие действия.
        — Но где остальные воины клана? — спросил Арк, внимательно оглядевшись.
        Лариетта поникла.
        — Что-то не так?
        — Это все, кого нам удалось собрать.
        — Как?..
        Арк ещё раз недоуменно оглядел лагерь. Пару раз моргнув, он спросил с неуверенной улыбкой на лице:
        — Это, верно, шутка такая?
        — …
        — Где остальные воины?
        — Они перед тобой, — вздохнула Лариетта.
        Арка как обухом по голове ударило.
        «Давным-давно, воины клана Баран поклялись вернуть потерянный ими Север, их дом. Перед тем, как рассеяться по миру, они дали обет не переставать готовиться ко дню расплаты. Сигналом к его наступлению должно было служить зажжение Огня Клятвы».
        Такую притчу об этих воинах рассказывал Арку Беситю. Чудесная притча. Услышав ее, Арк ожидал увидеть армию крепких и мускулистых смурфов. Они должны были явиться при появлении Гаргамеля, своего главного врага, и это вселяло в Арка надежду. Шансы были против него, но с помощью воинов клана Баран все могло получиться. Но, как обычно, в реальности все было совсем не как в сказке.
        — Они больше похоже на беженцев, чем на воинов. Когда они в последний раз ели? — пробормотал Дедрик, сидевший на плече Арка.
        На этот раз Арк был абсолютно согласен со своим питомцем. Увидев воспетых в легендах воинов Баран, он не смог сдержать разочарования. Они напоминали ему примитивных туземцев из документальных фильмов. Вместо воинской выправки он увидел фигуры людей, недоедавших на протяжении года. Они были полностью экипированы, но состояние их оружия и брони делало их более похожими на потомков бедняков, нежели на потомков воинов. К тому же, всего их насчитывалось не больше тысячи.
        — Я ожидал несколько другого. Что случилось?
        По мере объяснений Лариетты Арк приходил во все большее раздражение. Клан Баран был изгнан на юг, в довольно суровые места. Воины не могли защитить их от изгнания, но сочли своим долгом оказать любую возможную помощь, и отправились вместе с ними, планируя закалить свою выносливость и набраться в этом полном лишений путешествии опыта. Тогда они все еще являлись теми самыми легендарными воинами, но все же они не учли одну небольшую деталь.
        Они были воинами и не знали ничего, кроме воинского дела. Не умея чинить износившееся оружие и броню, им приходилось просто оставлять позади всё пришедшее в негодность. В итоге они оказались практически безоружными посреди дикой местности. Помимо этого, они совершенно не разбирались ни в животноводстве, ни в земледелии, ни в добыче ингредиентов. Несмотря на это все, гордые воины не могли позволить себе вернуться к своему клану. По прошествии 100 лет скитаний они стали похожи на африканских аборигенов.
        — Едва завидев Огонь Клятвы, воины без промедления устремились сюда, и здесь они наконец смогли нормально поесть.
        Арк помрачнел после этих слов Лариетты.
        — Они напоминают мне дезертиров времен Периода Сражающихся царств… им вообще можно столько есть после долгого голодания?
        И эти солдаты были его основной силой в борьбе против альянса Гермеса и Накуджуков? Учитывая боевые различия между войсками, можно было считать, что битва уже проиграна. С большой долей вероятности, Накуджуки захватят Нижний Мир, но со стопроцентной уверенностью этого утверждать было нельзя. В конце концов, это Новый Свет, и конечный исход событий зависит от решений, принятых игроками.
        «Вмешательство Темного Братства определенно повлияет на события. И клан Баран все еще здесь, поэтому еще можно собрать достаточно солдат для противостояния Накуджукам, а при должной тренировке они могут стать грозной силой. Пожалуй, сдаваться еще рано», — старался мыслить позитивно Арк.
        — Но воины клана Баран — не главная наша проблема.
        — Час от часу не легче.
        — Идем со мной. Старейшины клана собрались в этом шатре. Они ожидают тебя, - вздохнув, Лариетта повела Арка к шатру, ее подавленное состояние передавалось и ему.
        Еще большая проблема, чем никудышное состояние армии? Разочарованный, он поволочился было за ней, но тут его остановили взволнованные голоса Реабилитантов.
        — Погоди-погоди, кто эта женщина?
        — Лариетта, я вам говорил.
        — Та, что раньше была с Аланом?
        — Ну, так сложилось…
        Он рассеянно чесал затылок, пока столпившиеся вокруг него Реабилитанты шумели, перебивая друг друга.
        — Ах ты плут, ты завел роман, находясь в Нижнем Мире?
        — Якшаешься с врагом? Так, что ли?
        — А как же Роко?
        — Непростительная дерзость! Я буду судить тебя по законам справедливости.
        — Ты же знаешь, что тебе будет, если оставишь свою первую жену!
        — Это не то, что вы подумали, — осадил Реабилитантов Арк.
        — …не то?
        — Именно. Мы встретились случайно. И что еще за «первая жена»? Мы с Роко не…
        Арк было возмутился, но Реабилитанты, перешептываясь и обмениваясь многозначительными взглядами, уже не слушали его.
        — Хо-хо, так она свободна?
        — Встретить девицу в загадочном измерении! Как интригующе.
        — Эй, ты рот не разевай. Я ее первый заметил.
        Закоренелые холостяки принялись распускать хвосты перед друг другом. Арк лишь вздохнул, качая головой.
        — У нее есть возлюбленный, так что я бы на вашем месте особо не надеялся.
        — А, так у этих ворот уже есть вратарь…
        — Богатенький вратарь, небось?
        Одним махом потопив все надежды Реабилитантов, он отправился к шатру старейшин.

* * *

        Атмосфера внутри была еще более угнетающей, чем в самом лагере. Атмосферу эту, казалось, выделяли десятеро без остановки вздыхающих древних стариков, открывавших и закрывавших рты при этом. По полному отсутствию реакции на появление Арка можно было подумать, что они вовсе его не замечали. Беситю, неодобрительно посмотрев на безучастные лица старцев, приблизился к Арку.
        — Арк, я слышал хорошие вести от Лариетты. Ты привел подкрепление?
        — Да, они снаружи лагеря. Объясни, чем все так подавлены?
        — Ну… — Беситю хриплым голосом ввел Арка в курс дела. — Дело в том, что как раз до твоего прибытия мы получили известие, что в деревне в долине была возведена Башня Почтового Перемещения. Перебросив с ее помощью некоторые войска, Накуджукам удалось собрать на юге 2000 солдат, и они уже заняли значительную часть восточных земель.
        — Две тысячи…
        Мысль об этом заскрипела в его мозгу, словно песок на зубах. Под его руководством насчитывалось 1000 ободранцев, 800 Темных Братьев и отряд Реабилитантов. А против них выступало 2000 элитных солдат Накуджуков, и это число могло возрасти благодаря башне. И дело было не только в количестве, но и в составе армий. Единственным спасением был срочный сбор всех сил клана Баран.
        — Так чего же вы ждете? Если Накуджуки заняли восточные земли, то у них уже должно хватать ресурсов для снабжения армии всем необходимым. Разве нам не следует выступать как можно скорее?
        — Насчет этого… — Беситю бросил взгляд на старейшин.
        Тут один из них ударил ладонью по столу и раскрыл рот.
        — Мы не будем сражаться с Накуджуками.
        Арк на секунду решил, что ему послышалось.
        — Что?
        — Мы не будем сражаться с Накуджуками.
        — Я не глухой. Я спрашиваю, что вы хотите этим сказать?
        Арк начинал выходить из себя, но старейшина невозмутимо продолжал:
        — Почему вы, чужеземцы, считаете, что можете вмешиваться в дела клана? Беситю посвятил меня в ваши намерения, и мы благодарны вам за то, что вы совершили столь далекое путешествие с целью помочь нам. Но, как вы видите, мы не в состоянии дать захватчикам отпор.
        Все старейшины одобрительно закивали.
        — Вы привели с собой 800 человек? Как с восемью сотнями можно сражаться против тысяч? К тому же, вы чужаки. Вы сбежите при малейших признаках поражения, а нам здесь жить. Мы не можем доверить судьбу нашего клана в руки первых попавшихся проходимцев.
        — Это уже слишком! — запротестовал Беситю.
        Но, казалось, старейшины уже приняли решение.
        — Мы услышали достаточно. Как же вы не понимаете? Наводнившие лагерь бродяги — и есть легендарные воины, которых мы все так ждали. Все это время мы верили в сказки. Эти несчастные голодранцы как нельзя лучше символизируют наше бедственное положение. У нас не было ни малейшего шанса противостоять Накуджукам с самого начала вторжения. Вступление в бой будет означать конец клана Баран, но если мы сложим оружие, то, возможно, нас пощадят. И мы предпочитаем слабую надежду на жизнь верной смерти. Беситю, ты ведь сам старейшина клана. Разве жизни наших людей не важнее гордыни? Иногда нужно уметь стойко сносить унижения.
        Арк не верил ушам своим. Теперь ему хотелось покинуть Нижний Мир и больше никогда не волноваться о чужих проблемах. Он надеялся на поддержку клана Баран, но для них он был всего лишь наглым чужаком. Они ничем не отличались от других НПС. Они лишь поддерживали видимость воинственности, испарившуюся при первых признаках опасности. Баранцы избегали войны и не желали принимать помощь от незнакомцев.
        «Сам виноват. Не стоило на это рассчитывать. Но…»
        Если клан откажется от участия в войне, то он автоматически провалит квесты «Исследование миража» и «Возрождение Мирового Древа Нижнего Мира». К тому же, он привел сюда Темных Братьев, и невозможно было предугадать, как сильно это отразится на их отношении к Арку.
        Это был вопрос жизни и смерти. Арк должен был убедить старейшин. Разочарованно вздыхая, он заметил возникшее перед ним сообщение.


        Шамбала применил на вас навык «Шепот». Желаете принять?

        Едва успев дать согласие, Арк чуть было не оглох от громогласного баса Шамбалы, обрушившегося на его барабанные перепонки.
        — Ты, недоумок, ты хочешь сказать, что ты привел меня и моих людей в эту глушь, заранее не удостоверившись в необходимости нашей помощи? И дал Изабель надежду, не будучи абсолютно уверенным? В общем, ты должен разобраться с ситуацией. Если усилия и ожидания Темного Братства не оправдаются, то я тебя из-под земли достану. Где бы ты ни был и чем бы ты не занимался…
        «Чёрт, красноречия этому парню не занимать, — раздражение Арка усиливалось. — Но каковы мои дальнейшие действия? Еноты ели наркотики, но здесь такой фокус не пройдет. От них люди начнут вести себя странно, и Шамбале это мгновенно бросится в глаза. Если это произойдет, то он убьет меня, не дожидаясь наступления Накуджуков».
        Тут его осенило.
        «Убьет? Кажется, я так или иначе умру в случае неудачи, так что пора прибегнуть к плану Б. И если он сработает, то умрем все вместе!»
        Он оказался в безвыходном положении, и сейчас все средства были хороши.
        — Слушай, Шамбала. Я кое-что придумал, но мне понадобится твоя поддержка.
        Арк вкратце объяснил свой план Шамбале.
        — … Я понял. Выбора нет, придется доверится тебе.
        Не успел Шамбала ответить, как Арк ради привлечения всеобщего внимания ударил кулаком по столу.
        — Молчать! — угрожающе закричал он, применив способность «Запугивание».
        Этот навык позволял убеждать персонажей в 50% случаев, однако последствия в случае неудачного исхода были очень неприятными, поэтому «Запугивание» использовалось только как самый крайний довод.
        «Жребий брошен. Теперь мне остается только надеяться на силу убеждения».
        «Запугивание» вызывает у цели оцепенение, поэтому все в зале замерли, словно мыши.
        — Что это значит? - нарушил зависшую тишину один из старейшин.
        — Я попросил замолкнуть.
        — Что? Как вы смеете!
        — Смею. Видите, не только вы можете использовать это слово, - Арк говорил, агрессивно кривя рот, - Нужно уметь сносить унижения? Даже бродячие псы не опускаются до этого. Но ладно, ваше право. Сдавайтесь, как последние трусы, при этом считая себя храбрецами за стойкость перед унижениями. Но как вы будете смотреть в глаза своим детям? Беситю, сможешь ли ты сказать своей дочери, что ей придется вырасти в рабстве?
        — Я… нет. Не смогу, —  голос Беситю дрожал.
        Арк окинул пронзительным взглядом остальных старейшин.
        — Я видел, что случилось с деревней в долине. Ее жители принадлежали к клану Баран, как и вы. Но они смело сражались с захватчиками, пожертвовав жизнями ради будущего своих детей. Став свидетелем этого, я осознал все величие клана Баран. Желая помочь, я с огромным трудом собрал всех этих людей и привел их сюда. А теперь вы хотите сдаться без сопротивления? Вздор!
        Ради убеждения старейшин Арк намеревался использовать «Запугивание», но как только он принялся говорить, в его душе начал закипать праведный гнев. Конечно, он привел армию в том числе и ради собственной выгоды, но это не отменяло абсурдности того факта, что местные жители оказались слишком напуганы для того, чтобы воевать. Благодаря его негодованию, эффективность «Запугивания» повысилась. Это было заметно по старейшинам, не смевшим подать голос, пока Арк продолжал свою пламенную речь.
        — Что сказали бы ваши дети, видя вас сейчас? Взрослые, беспрепятственно впускающие в свой дом захватчиков, да еще и послушно пресмыкающиеся у их ног, словно побитые собаки. Не думаю, что вы продолжите «храбро» сносить унижения, когда и с вашими детьми начнут обращаться как с собаками.
        Бросив на старейшин презрительный взгляд, Арк внезапно прокричал:
        — Простите меня, хоть я и хороший человек, я не терплю подобного поведения. Темные Братья!
        — Приказывай, Арк!
        — Избавьтесь от них!
        Все были поражены последними словами Арка. Маска замешательства застыла на лицах старейшин, Реабилитантов, Лариетты и самих Темных Братьев. Но Шамбала с улыбкой подтвердил приказ:
        — Темные Братья подчинятся Арку.
        В мгновение ока к горлу каждого из старейшин оказался приставлен кинжал.
        — Арк, почему ты это делаешь? Это старейшины клана Баран! - Беситю был сбит с толку действиями Арка.
        Но Арк, не обращая на него внимания, сверлил взглядом старейшин, и взгляд этот не предвещал для них ничего хорошего.
        — Почему я это делаю? Разве вы не готовы были сдаться на милость врагу? Обречь всех своих людей на рабство? Но вы забываете о том, что суть рабства состоит в эксплуатации пленных в качестве бесплатной рабочей силы. А это применимо только к работоспособным людям, и старики вроде вас бесполезны для врага. Для них нет никакого смысла оставлять вас в живых.
        Старики заерзали, переглядываясь, будто впервые за долгое время вспомнили о своем преклонном возрасте. Арк, увидев это, продолжал, удовлетворенно улыбаясь:
        — При всем своем раболепии вы имеете наглость упоминать о храбрости. Но дело в том, что от вас сразу же избавятся, как от ненужного мусора. Так зачем же оттягивать неизбежное? Умрите сейчас, сделайте услугу и мне, и своему клану. В основном, мне.
        — Ч-что?
        — Чему вы так удивляетесь? Как вы сами не устаете повторять, я чужак для клана Баран. У меня нет причин помогать вам. Значит, мне было бы легче вести переговоры с Накуджуками, слети ваши седые головы с плеч. Не беспокойтесь, других членов клана я не трону, они еще понадобятся Накуджукам в качестве рабов. А Баранцам я скажу, что они платят своей свободой за вашу «храбрость». О ней будут слагать легенды, не сомневайтесь.
        — Чем мы заслужили все это?!
        — У вас есть последние слова? Я передам их вашим близким. Нет? Тогда приступайте!
        — Слушаемся!
        Ассасины занесли клинки для удара.
        — Стойте, стойте! Мы были слишком… недальновидны.
        — Недальновидны? Что бы это значило?
        — Да, безусловно, и для отказа от борьбы требуется определенная отвага. Но она нужна и для принятия боя. Да, именно так. Мы поняли это, выслушав ваши искренние наставления. Не так ли?
        — Да, да. Спасибо за вашу чистосердечную обеспокоенность.
        За считанные минуты позиция старейшин поменялась на 180 градусов. «Запугивание» сделало свое дело. Просто люди этого типа думают только о себе. Если дорога перед ними окажется по ошибке перекрыта полицией, то они выйдут из машины и начнут пререкаться с блюстителями порядка, но никогда не зайдут слишком далеко. Ведь они знают, что если полиция окажется в праве применить к ним силу, то им не поздоровится.
        — Мы просто проверяли вас. Мы не собирались сдаваться. Теперь мы видим, насколько вы решительны в своих намерениях. Да-да, редко в наши дни встретишь подобное качество. Но теперь мы вам верим и последуем за вами без колебаний. На Накуджуков, на врага! Мы должны сражаться!
        …Теперь они придумывают оправдания.
        Не они ли буквально недавно убеждали Беситю в обратном? В любом случае, старейшины больше не стояли у Арка на пути, и перед ним возникло информационное окошко.


        Благодаря вашей вовлеченности в процесс вероятность успеха навыка «Запугивание» стала выше, чем обычно, и теперь его эффективность повышена.
        ЗАПУГИВАНИЕ (продвинутый, активный): Устрашение используется не только для проклинания и запугивания оппонента. Также с его помощью можно использовать убеждение и угрозу в одном и том же диалоге. Теперь ваши угрозы более соответствуют ситуации, и вы можете подавлять собеседников своей харизмой.
        Расход маны: 50
        <Вероятность убеждения НПС увеличилось до 60%. Помимо этого, при применении на монстра есть 60% вероятность понижения морали и накладывания на него эффекта оцепенения на 3 секунды. При неудачном использовании способности враждебность к вам повышается на 60%>


        Дополнительный эффект Продвинутого Запугивания: ХАРИЗМА


        <Ваши глаза излучают уверенность и всезнание. Как дополнительный эффект Запугивания, Харизма повышает вероятность убеждения НПС в стандартном диалоге на 30%. К тому же, при успешном применении на монстра есть 5% шанс введения того в неконтролируемое состояние >

        «Хм? Интересно.»
        Как и большинство его способностей, «Запугивание» не улучшалось далее уже имеющихся 299 очков. Средний уровень навыка достигается легко, но ради Продвинутого уровня необходимо попасть в некую особую ситуацию, либо совершить достаточно нетривиальные действия. Для развития этого навыка необходимо было использовать его на деле, что всегда связано с определенным риском. Благодаря старейшинам, «Запугивание» Арка стало гораздо сильнее, а также приобрело дополнительный эффект. Что называется, одним выстрелом двух зайцев.
        К этому времени ДжастисМэн и Реабилитанты уже разгадали намерения Арка.
        — Мы видим, что ты не замышляешь ничего дурного, но тебе пора остановиться.
        — Да, они просто проверяли нас!
        — Разве ты не видишь, теперь они желают сотрудничать.
        — Я вижу… — согласился Арк низким голосом. Но при этом добавил, обратившись к старейшинам: — Я слежу за вами.
        После убедительного выступления Арка дальнейший ход собрания пошел без каких-либо проволочек. Переговоры союзных сил клана Баран и Темного Братства проходили под единоличным председательством Арка, а к каждому старейшине по-прежнему был приставлен ассасин. Хоть Арк и принимал решения путем голосования, но больше это было похоже на диктатуру: все понимали, что никто здесь не способен оспорить его мнение, и старейшинам оставалось лишь безмолвно внимать его распоряжениям.
        — Я, будучи проводником между кланом Баран и Темным Братством, временно беру командование над войсками на себя.
        — Да!
        — Как отметили старейшины, на данный момент у нас практически нет шансов победить Накуджуков в открытом бою. Восток занят врагом, но пока мы ничего не можем с этим поделать. Нам необходимо продолжать собираться с силами.
        — Да!
        — А пока, мне нужно немного отдохнуть…
        — Да!
        Арк почувствовал настолько сильную власть над этими людьми, что невольно сравнил себя с Гитлером. Казалось, люди в шатре с радостью согласятся, даже если он предложит добавить в дневной рацион немного собачьего дерьма.
        «Ха, теперь мое «Запугивание» настолько сильно? Но расслабляться не стоит», — подумал он про себя.
        А вслух сказал:
        — Во избежание трений между частями войска, старейшины останутся с армией до самого конца противостояния. Их присутствие на передовой придаст смелости и боевого духа солдатам. Не беспокойтесь, они будут защищать вас любой ценой, — обратился Арк к пораженным старцам.
        Их лица заметно потемнели при этих словах. По сути, их держали в плену до конца предстоящей битвы. Шамбала и Реабилитанты не возражали, пока Арк распределял задачи. Сконцентрировавшись, он обратился к Шамбале при помощью «Шепота».
        — Чудно, не так ли? Вот так нужно вести дела.
        — Слов нет.
        Так, с прибытием Арка приготовления клана к войне набрали новые обороты.
        Хен-Ву умоляюще смотрел на доктора. Его мать прошла регулярный осмотр 3 дня тому назад. Пациентам со сложными заболеваниями, вроде его матери, полагалось проходить полное обследование каждые 2 месяца, так как простой осмотр не мог показать полную картину. У больных после восстановления в интенсивном отделении терапии часто начинались различные осложнения, и по этой причине их необходимо было регулярно осматривать, и в случае возникновения осложнений им выписывались дополнительные медикаменты, а порой и приходилось проводить еще одну операцию.
        «У нее не проявлялось никаких симптомов на протяжении года…»
        Это уже случалось и 2 года, и 3 года тому назад. Она, казалось, шла на поправку, но в какой-то момент ее состояние ни с того ни с сего начинало стремительно ухудшаться. Поэтому Хен-Ву и не смог сдержать беспокойства, в очередной раз придя за результатами осмотра.
        «Все будет хорошо. Ее состояние значительно улучшилось. Нет никаких причин для беспокойства», — молился Хен-Ву, сложив ладони на груди.
        Врач едва слышно бормотал себе под нос, просматривая файлы на экране:
        — Пациент номер 809, Пак Со-Ми…
        На сей раз это занимало больше времени, чем раньше. В чем дело? Они нашли у нее что-нибудь? Хен-Ву косился в монитор, пытаясь что-нибудь в нем разглядеть, однако он в любом случае не разбирался в медицинской терминологии. Врачи пытались общаться с пациентами и их близкими, не используя заумных слов, но в своих записях, разумеется, писали понятным для себя и своих коллег языком. Впрочем, диагноз вроде «терминальной стадии рака» был одинаково понятен и врачам, и простым смертным.
        — Хен-Ву?
        Его разошедшийся поток мыслей был прерван врачом, неожиданно повернувшимся на крутящемся кресле к нему лицом.
        — А?.. Да!
        Хен-Ву весь напрягся, но врач успокоил его улыбкой.
        — Судя по результатам осмотра, состояние вашей матери значительно улучшилось.
        — П-правда?
        — Да, по показаниям осмотров на протяжении последних шести месяцев, можно с уверенностью утверждать, что у нее началась ремиссия[1 - п/п: ремиссия - период течения хронической болезни, который проявляется значительным ослаблением (неполная ремиссия) или исчезновением (полная ремиссия) ее симптомов (признаков заболевания)]. Ни рентген, ни магнитно-резонансная томография, ни анализы крови не показали ничего нового. О полной ремиссии говорить еще рано, но надежда есть.
        — Спасибо! Спасибо вам огромное!
        Хен-Ву долго тряс руку врачу, не переставая кланяться. При мысли о пяти последних годах жизни в его голове громыхали яркие фейерверки. Уже шел 6 год с того дня, когда ему впервые довелось увидеть мать в интенсивной терапии. Она была так слаба, что пальцем не могла пошевелить. Что уж там, она не могла самостоятельно моргать. Признаться, Хен-Ву не верил, что ей когда-либо удастся полностью выздороветь, но он благодарил судьбу за то, что ей все это время удавалось выживать. Это длилось на протяжении 6 лет, но он так настрадался за это время, что казалось, будто прошло много больше.
        Однако теперь его уверяли в том, что надежда все-таки есть. Он вообще недолюбливал докторов, но врач в этом госпитале был его личным Иисусом. Одним-единственным сказанным словом он мог либо вознести его в рай, либо низвергнуть в ад. Сейчас, благодаря ободрительным словам доктора, Хен-Ву был в раю, а доктор и правда сейчас казался похожим ему на Будду или Господа.
        — Это все благодаря желанию пациентов и их опекунов бороться и жить.
        Доктор тоже предпочитал приносить хорошие вести. Дальше он продолжил гораздо менее серьезным тоном.
        — Думаю, пора задуматься о выписке и переводе пациентки на амбулаторное лечение.
        — Амбулаторное?
        — Именно. Пока она останется здесь, но если ее показатели не ухудшатся до следующего обследования через 2 месяца — то она сможет отправиться домой. Пак Со-Ми отлично справляется, но чересчур долгая госпитализация подавляет многих пациентов, и смена обстановки зачастую идет им на пользу. Надеюсь, и Пак Со-Ми это поможет. Помимо этого, думаю, ей хотелось бы сократить затраты на свое лечение. Так что, если все сложится удачно, то скоро она вернется домой.
        Если мама продолжит поправляться, то после следующего обследования через 2 месяца ее переведут на амбулаторное лечение. Голова Хен-Ву кружилась от хороших новостей. Он снова сможет жить вместе с мамой! Как долго он ждал этого дня? Он чуть ли не вприпрыжку вылетел из кабинета врача.
        — Мама, ты слышала новости? Тебя скоро могут отправить домой!
        — Да, мне только что сказали, — засмеялась мать, указывая на стоящую над кроватью медсестру со шприцом в руках. — Если получится, конечно…
        Сердцебиение Хен-Ву участилось, и он присел у кровати. Как она могла так говорить?
        — Конечно получится! И никаких «если». Даже врачи уверены в своих прогнозах на этот раз. Или тебе здесь лучше, чем дома со мной?
        — Не говори глупостей.
        — Тогда прекрати унывать. А не то обижусь, - Хен-Ву принял надутый вид, словно трехлетний ребенок.
        Он мог сражаться с бандами гангстеров на улице или лестью убеждать персонажей Нового Света, но перед матерью он всегда был маленьким ребенком. Или, во всяком случае, хотел им быть.
        — Ты прав, прости, - засмеялась она.
        В груди Хен-Ву защемило от этого светлого смеха. Радость так распирала его изнутри, что, казалось, еще чуть-чуть, и он лопнет. Ему казалось, что его сердце вот-вот взорвется
        — Так, что нам нужно? Что ты хочешь, чтобы я купил? Нет, что тебе нужно как надомному пациенту? А, ну конечно, одежда. Хочешь, съезжу сегодня же?
        — Что? Нет… у меня ведь осталось полно старых вещей дома.
        — Они уже давно вышли из моды.
        — Ну и ладно. Когда я уделяла много внимания своим нарядам?
        — Именно поэтому я и хочу тебе их купить.
        У Хен-Ву в горле появился комок. Его мать, по сути, жила в этой палате уже несколько лет. Ему все это время приходилось снимать однокомнатную квартирку, из-за чего пришлось продать или отдать множество ненужных вещей, для которых просто не было места. Однажды, разбираясь со старой одеждой мамы, он вдруг осознал: «Это вещи моей матери?»
        Он с трудом узнавал их, и решил рассмотреть повнимательнее. Его маме, потому что она была мамой, было все равно, что носить и что есть. Но он не смог сдержаться слез, смотря на ее вещи. Она покупала их на рынке, и когда старье изнашивалось, она не покупала новое, а штопала старое. Он даже мог разглядеть эти швы. И та же история с одеждой отца. Просто куча облезлого, неприятно пахнущего плесенью тряпья, которое носилось явно больше 10 лет.
        Тряпья, которое носили его родители, пока их сыночек покупал себе новые джинсы за 200-300 тысяч вон, или в очередной раз выпрашивал деньги на обновление гардероба на новый сезон. Тогда он просто не замечал этого. Хен-Ву вырос, окруженный любовью, но не замечал и этого до наступления совершеннолетия. Их избалованный сын обладал дрянным характером и не хотел иметь с родителями ничего общего. Он даже не пытался их понять. До наступления совершеннолетия.
        «Я больше не допущу подобной ошибки», — поклялся себе Хен-Ву в тот день.
        Тогда он умел лишь сдаваться и жалеть себя. Ведь твердости характера из книжек не научишься. И ему пришлось закалить ее в себе силой. Ради матери. Ну и что, что они не могли позволить себе машину или дизайнерскую одежду?
        — Просто думай о своем здоровье и ни о чем не беспокойся. Когда ты выпишешься, я буду покупать тебе самую вкусную еду и самые красивые наряды. Поняла?
        — Спасибо тебе за твои слова.
        — Это не просто слова!
        — Ладно, ладно, тише. Медсестер напугаешь, — успокоила Хен-Ву мать, когда тот невольно повысил голос.
        — Ничего… ничего страшного. Время для вашей физиотерапии.
        — Ах, ну да. Спасибо, сестра. Спасибо огромное. Позаботьтесь о ней, - Хен-Ву, не переставая кланяться, спиной двигался к выходу из палаты.
        — У вас чудесный сын.
        — Да… у меня кроме него никого нет.
        После слов медсестры она посмотрела на дверь, через которую только что вышел Хен-Ву, глазами, наполнившимися слезами.

* * *

        Сам Хен-Ву покинул больницу в приподнятом настроении. Ради мамы он был готов горы свернуть, и если ей было лучше, то и ему тоже. Тут он вспомнил о Гвон Хва-Ренге. Вот уж кто точно будет рад услышать о выздоровлении матери. Он всегда звонил ему после получения результатов обследования, но на этот раз не захотел рассказывать новости по телефону, и потому решил отправиться к нему домой на автобусе.
        — Неужто?
        — Мои поздравления!
        — Черт возьми, наконец-то!
        — Раз дела обстоят так, то надо устроить праздник в честь выписки!
        — Да, если уж на это не стоит тратиться, то я не знаю, на что тогда стоит!
        Гвон Хва-Ренг и Реабилитанты были в восторге. Забавно было наблюдать за здоровенными взрослыми мужчинами, в возбуждении скачущими и бегающими по комнате. Они уже порывались навестить больницу прямо сейчас, но Гвон Хва-Ренг неожиданно спросил:
        — Но Хен-Ву, где она будет жить после выписки?
        — А?..
        Хен-Ву сам не ожидал, что такой простой вопрос введет его в замешательство. Ведь это было первое, о чем он должен был позаботиться. Его мать возвращалась домой, а он был так занят ликованием по этому поводу, что не удосужился побеспокоиться о том, чтобы ей было куда возвращаться. Сейчас он жил в съемной квартирке. По сути, голые стены с телевизором, компьютером, разбросанной по полу одеждой и игровым модулем. Даже уборная была общая, одна на этаже. Как он мог привести больную мать в такое место? Ей нужна отдельная кровать и просторная ванная. В общем, хотя бы минимальные удобства. К тому же, жилье должно было находиться недалеко от больницы и на первом этаже, ведь она передвигалась с помощью инвалидного кресла. Конечно, у него еще оставалось как минимум два месяца, но если он хотел успеть в срок, то начинать приготовления ему стоило прямо сейчас.
        — Да, сегодня же начну подыскивать варианты.
        — Не так-то просто будет найти подходящее место, ну, с ее потребностями… — начал Гвон Хва-Ренг взволнованным голосом.
        В ответ на это один из Реабилитантов лишь засмеялся и подошел к ним.
        — Друг мой, разве ты забыл, чем я зарабатываю на жизнь?
        Это был Ю Ан-Гук, бывший агент по недвижимости. Реабилитанты называли его Бу Донг-сан, что в переводе и означает «недвижимость».
        — Можешь доверить это мне.
        — Еще чего, вздумал нашего младшего брата вокруг пальца обвести?
        — Вот увидишь. Я найду вам чудесный дом в два счета. Бу Донг-сан собаку на этом съел.
        И он принялся делать звонки нужным людям.
        — Да? Неужели? Подходит по всем пунктам? Ага, ага… Ну так замечательно. А где это? Я понял. Сейчас будем. Возьму с собой клиента, да…
        Примерно после получаса разговора он наконец повесил трубку.
        — Гвон Хва-Ренг, нужно ехать. Хен-Ву, ты с нами.
        — Как? Так скоро?
        — Судя по описанию, хороший вариант. Так что тебе тоже стоит посмотреть.
        Бу Донг-сан, Гвон Хва-Ренг и Хен-Ву отправились к дому, оказавшемуся недалеко от госпиталя.
        — Президент Ким, это я. Покажите мне дом, о котором мы говорили ранее.
        Еще и часа не прошло с осознания Хен-Ву, что ему в скором времени понадобится новый дом, как он уже осматривал потенциальный вариант. Сам бы он еще нескоро на это решился, но энергичности Реабилитантов не было предела. Это оказался трехэтажный дом с небольшим садиком.
        — В вашем распоряжении будет первый этаж, второй и третий уже сдаются. Владельцы планируют сдавать первый этаж, пока сами будут за границей. Не беспокойтесь, возвращаться они планируют как минимум через пару лет. Все условия должны полностью удовлетворять заявленным. Пройдемте внутрь, убедитесь в этом лично.
        — Э… этот дом..? - Хен-Ву проследовал за Президентом Кимом, неуверенно склонив голову набок.
        Снаружи дом казался вполне обычным, но, зайдя внутрь, Хен-Ву увидел всю причудливость его устройства. Некие железные брусья неизвестного назначения были установлены от входной двери до гостиной, и вдоль стен в самой гостиной. Они не сильно бросались в глаза, но зачем они вообще были нужны? Хен-Ву не мог взять этого в толк. Наконец, появился арендодатель.
        — Вы пришли осмотреть дом?
        — Да, вот молодой человек, о котором я вам рассказывал.
        Услышав эти слова, домовладелец внезапно вцепился в руку Хен-Ву:
        — Я наслышан о вашем незавидном положении. Знаю, вам тяжело, но крепитесь.
        — Эмм, что вы..
        — Я слышал, что вам нужно место, в котором вы могли бы заботиться о своей больной матери. Я по себе знаю, каково это — мой отец пережил инсульт пару лет назад, и до сих пор едва способен ходить. Эти брусья, которые вы видите… с их помощью он передвигается по дому.
        Теперь Хен-Ву понял их назначение. Они помогали больному человеку справляться с повседневными трудностями. Теперь эти брусья напомнили ему о тех перилах, что он видел в больничных коридорах. Как оказалось, подобным образом была оборудована не только гостиная, но и ванная.
        — Мой отец будет лечиться в другой стране какое-то время, в достаточно известной реабилитационной клинике. Но я бы не хотел, чтобы покамест наши труды здесь пропадали впустую. Мне хотелось бы найти жильца с особыми потребностями, которому могли бы пригодиться специальные удобства нашего дома.
        Хен-Ву был поражен вниманием к деталям этого человека.
        «И чем я думал»?
        А принялся он отмечать хорошие новости, даже не позаботившись о базовых нуждах его матери. Как бы там ни было, Хен-Ву влюбился в этот дом. Для него здесь могло быть немного неудобно, но это были идеальные условия для человека с ограниченными возможностями. К тому же, отсюда быстрее добираться до больницы, чем из места, где он жил сейчас. В общем, лучше и представить было нельзя.
        — Когда вы уезжаете?
        — Как только потеплеет. Значит, через месяц-два.
        Как раз вовремя! Упустить такую возможность было бы непростительно. Хен-Ву понимал, что второго такого шанса ему просто-напросто не представится.
        — Беру.
        Хозяин обрадованно засмеялся и кивнул:
        — Видимо, ваши обстоятельства и впрямь не сильно отличаются от моих. Я буду рад принять вас у себя дома.

* * *

        Хен-Ву слабо помнил, что было потом. Благодаря Бу Донг-сану, Президент Ким согласился снизить процент за посредничество, и Хен-Ву и арендодатель подписали контракт о съеме. Хен-Ву казался счастливым, но все внутри него кричало: «Что я наделал?!»
        Он был на все 100% доволен домом и не жалел о своем выборе. Дело было в цене. Они сошлись на 80 миллионах вон. Вообще, изначальная цена составляла 90 миллионов, но владелец скинул 10 миллионов в виду особых обстоятельств Хен-Ву. Это все равно была внушительная сумма, но в тот момент он был уверен, что сможет потянуть ее. Сейчас на его счету было 45 миллионов вон. За последние 2 месяца пребывания мамы в госпитале ему нужно будет заплатить 25 миллионов. Значит, всего у него останется 20.
        «Итак, мне недостает 60 миллионов вон. К счастью, у Арка на счету осталось 5000 золотых, и я могу обналичить их в любой момент. Но в ближайшие 2 месяца мне нужно каким-то образом заработать еще 1000», — прикидывал Хен-Ву, подписывая контракт.
        Но он упустил одну важную деталь. Да, у Арка было 5000 золотых, но до самого недавнего времени. Пару дней назад он вложил 3500 золотых в открытие собственной лавки. Так что, на самом деле на счету у него оставалось всего 1500 золотых. Спасибо Сиду с его рогами единорогов, иначе у Арка не осталось бы и этих денег. Получается, за 2 месяца ему нужно накопить не 1000, а 4500 золотых! А в случае просрочки он потеряет 20 миллионов вон, которые отдал в качестве аванса при заключении контракта.
        — Что ж, если у тебя недостаточно средств… — шептал ему Гвон Хва-Ренг по дороге обратно.
        — Планируете сделать ваш новый дом домом молодожёнов? - гоготнул сидевший за рулем Бу Донг-сан.
        — Пойми правильно, Хен-Ву. Я ничего такого не имею в виду.
        — Я знаю, но все же постараюсь как-нибудь сам.
        Гвон Хва-Ренг был разочарован ответом Хен-Ву, но больше не сказал ни слова. Разумеется, поводом для Хен-Ву отказаться от предложения Гвон Хва-Ренга была не шутка Бу Донг-сана. Если его мать и могла снова вступить в брак, то только с Гвон Хва-Ренгом. В этом Хен-Ву был непоколебим. Но он не хотел заполучить этот дом, используя брак матери. Разве он не поклялся сделать все в своих силах ради ее благополучия?
        «45 миллионов вон за два месяца!..» - Хен-Ву заскрипел зубами.
        Что ж, тогда он в лепешку расшибется, но соберет необходимую сумму! И он знал, что собрать такую кучу денег он сможет лишь одним способом.
        «Те 3500 золотых не были пущены коту под хвост. Это мои вложения. За два месяца мне вернется какая-то их часть. И я получу приличную награду за выполнение квеста Магаро. Да, этого должно хватить. Нужно как можно быстрее заработать достаточно золота и спасти Нижний Мир!»
        Даже не переодевшись по приходу домой, Хен-Ву вошел в игру.
        — Деньги! Маме нужны деньги!
        Игровой модуль завибрировал, и Хен-Ву вновь перенесся в Новый Свет. Жадный блеск в глазах Арка стал еще ярче, и во всех уголках Нового Свет можно было услышать его громогласный крик:
        — Деньги на бочку!

        Глава 4. Ничего личного, просто война

        — У нас мало времени, - завершив захват власти и установление военной диктатуры в клане, Арк задумался над своими дальнейшими действиями.
        В то время как ряды Накуджуков исчислялись тысячами солдат, в распоряжении клана Баран было всего лишь от 500 до 1000 воинов. К тому же, Арк знал, что в деревне в долине была возведена Башня Почтового Перемещения, благодаря которой Накуджуки могли перебросить еще больше войск на юг.
        — Но почтовое перемещение требует определенных условий. Для его осуществления в башне должна быть установлена Сфера Почтового Перемещения, и у Накаджуков их, судя по всему, не так уж много в запасе.
        — Почему ты так решил? — осторожно спросил Шамбала.
        — По множеству признаков, - начал терпеливо объяснять Арк, - Но в основном из-за того, что они возвели всего одну башню. В Магическом Институте не так давно установили, что почтовое перемещение происходит благодаря неизвестному типу радиоволн, и что каждое перемещение небольшой группы людей требует длительной перезарядки Сферы.
        — Я понимаю, что ты имеешь в виду, - Шамбала, кажется, наконец-то начинал понимать ситуацию.
        — И если бы у них было достаточно Сфер Перемещения, то они, соорудив множество башен, уже перенесли бы сюда целые полчища солдат, но они что-то не спешат поступать так. Значит, для постройки дополнительных башен у них нет достаточного количества сфер. Следовательно, они построили столько башен, сколько сфер у них имеется в наличии.
        — Логично.
        Проще говоря, это похоже на развитие в Старкрафте. Если хватает ресурсов — строишь много бараков и выигрываешь. Но если ресурсов недостаточно, то строить лишние бараки попросту контрпродуктивно.
        — Поэтому нам и нельзя медлить. Накуджуки могут перенести сюда ограниченное количество войск, и как только их единственная Башня Почтового Перемещения достигнет лимита своих возможностей — они сразу же пойдут в наступление. По моим расчетам, произойдет это в течение недели, когда их численность достигнет 5000.
        — 5000 за одну неделю? Позволь поинтересоваться, чем ты руководствовался в своих подсчетах?
        — Математикой - царицей наук, — с усмешкой ответил Арк на вопрос Шамбалы, подмигнув ему, - Беситю следил за процессом постройки башни в деревне. Ее возведение заняло одну неделю реального времени, но в момент завершения постройки она еще не была в рабочем состоянии, Сферу Почтового Перемещения в нее установили лишь еще одну неделю спустя. Так что, соотнеся время работы башни и количество войск, которое с ее помощью на данный момент уже удалось перебросить, я пришел к выводу, что в день одна башня пополняет армию Накуджуков на 300-400 солдат.
        — Значит, если они планируют выступать через неделю, и учитывая тот факт, что в день прибывает по 300-400 человек, то они ожидают пополнения своих рядов еще на 2100-2800 воинов. Из чего следует, что из 5000 солдат в распоряжении Накуджука пока только 2000.
        — Числа не врут, не так ли, Шамбала? - Арк сделал такой жест, будто поправлял очки на переносице.
        — Не умничай, - фыркнул Шамбала.
        — Не умничаю, а просто демонстрирую свои невероятные интеллектуальные способности.
        Таким образом, им стала известна примерная численность врага. Это давало Арку еще неделю времени, по окончании которой он и его воинство должны будут выступить против 5000 солдат Накуджуков. И Арк счел, что на этом его единоличное управление должно закончиться. Глупо тратить силы на что-либо, если рядом находился кто-то, способный справиться с этим гораздо лучше него самого. И присутствие ДжастисМэна, опытного военного эксперта, пришлось как никогда кстати.
        — ДжастисМэн, друг мой, возьмешь ли ты на себя ответственность?
        — Ха, мне уже приходилось бывать в подобной передряге, когда я боролся с антиправительственным партизанским движением в Южной Америке.
        Партизаны в Южной Америке? Чем больше Арк слышал подобных оговорок, тем больше прошлое ДжастисМэна напоминало ему остросюжетный боевик. И не было похоже, что он выдумывал, что пугало еще больше. Именно поэтому Ли Мин-Рён и ему подобные относились к ДжастисМэну с глубоким уважением. И именно поэтому Арк и решил передать ему полномочия в военных вопросах.
        В Новом Свете дюжина людей называлась группой, сотня — рейдом, а тысячи разделялись на корпуса. Внутри группы все обладали правом голоса и решения принимались большинством, но в рейде все было несколько сложнее. Лидер рейда назначал главного в каждом из отрядов, на которые подразделялся сам рейд. А в случае с корпусом все выходило еще запутаннее, и главнокомандующему корпуса для эффективного управления было необходимо выбрать себе двух заместителей.
        Арк выбрал в качестве своих личных помощников ДжастисМэна и Лариетту. ДжастисМэн взял на себя все командирские обязанности, а Лариетта, как Невинный Рыцарь, отвечала за баффы, бонусы и боевой дух солдат. После Темного Эдема Арк уже разобрался со всеми параметрами и знал, какие эффекты на армию оказывали те или иные заместители. И Лариетта, Невинный Рыцарь, оказывала мощнейший эффект из виденных им.
        — Я не подведу тебя.
        Когда Лариетта приняла должность заместителя, ее лицо приобрело решительное выражение. А вот ДжастисМэн принялся за дело сразу же после назначения без каких-либо красивых слов и прочих театральностей.
        — В наши первоочередные задачи входит возведение оборонительных сооружений и перемещение в них всей военной амуниции, а также тренировка рекрутов, которых мы набрали из клана Баран для пополнения наших рядов.
        — Что послужит нам базой?
        — Беситю выдал мне грубую карту южного региона Нижнего Мира. Каждый регион отделен от другого горными хребтами. Накуджуки расположились в деревне в долине на юго-востоке, и если они планируют продвигаться на юго-запад, то они неизбежно пройдут здесь.
        ДжастисМэн раскрыл карту и указал на определенную точку на ней. Это был каньон, расположенный в южной части гор Гольджи.
        — По словам Беситю, в этой области находится заброшенный замок, Хаман. Он практически в руинах, но это лучше, чем ничего. Если его состояние не совсем плачевно, то мы сможем вернуть ему былую обороноспособность, превратив замок в наш опорный пункт. Закончив с этим, мы сможем приступить к обучению наших солдат.
        — На все про все у нас осталась неделя. Уложимся?
        Поразмыслив над этим, ДжастисМэн ответил вопросом на вопрос:
        — А сколько нам нужно продержаться ради выполнения твоей задачи?
        Ведь победа в войне не была целью Арка. Даже в самых смелых его мечтах клан Баран не смог бы разбить всю армию Накуджуков на юге и победно промаршировать на север. Их задачей было остановить их продвижение по Нижнему Миру и выиграть хотя бы немного времени. Они должны были продержаться до нужного момента.
        — Учитывая неделю на подготовку, мне понадобится еще одна неделя. Мы должны продержаться хотя бы семь дней.
        — Ну, это у нас в любом случае получится.

* * *

        Итак, они отправились в замок Хаман и начали подготовку к войне. Впервые южные племена клана Баран собрались в таком количестве. Благодаря удержанию старейшин в плену, никаких разногласий не возникло, и им удалось набрать еще 2000 воинов клана Баран в течение пары дней. В целом, с учетом Темных Братьев в стенах замка Хаман насчитывалось 3800 защитников. Это было ничто по сравнению с полчищами Накуджуков, но удачная оборонительная позиция уравнивала шансы.
        «Проблема в том, что из них умеют сражаться только Темные Братья. На обучение остальных у нас нет времени… но, возможно, ему удастся развить их личные навыки».
        ДжастисМэн распределил Баранцев на отряды в зависимости от имеющихся у них навыков, и они начали проходить ускоренный курс молодого бойца под руководством Реабилитантов. Тысяча воинов клана составила пехоту, костяк армии, и их подготовкой занимались Хранители-Штурмовики в лице Бул-Куна и двух его товарищей. Члены клана, умевшие читать карты и неплохо охотиться, организовались в разведывательный отряд, во главе которого встали Хранители-Разведчики - Япсаб с двумя помощниками. Фермеры и строители определились в инженеры во главе с Бу Донг-саном и двумя другими Хранителями-Инженерами. А старшие, вроде Беситю, учились военной теории у Джак-туна, Хранителя-Стратега.
        Однако Арк был несколько обеспокоен распоряжениями ДжастисМэна: «Безусловно, он знаток своего дела, но ведь его подчиненным, уверен, никогда не доводилось инструктировать других. Смогут ли они научить Баранцев хоть чему-нибудь?»
        Но его тревоги рассеялись, стоило ему в первый же день посетить тренировочный лагерь.
        — Что значит «не получается»? Возможно, 2 километра ходьбы на корточках помогут вам собраться с мыслями!
        — Не-е-ет! — простонали воины клана Баран.
        Реабилитанты обучались военному делу лично у ДжастисМэна, однако у них имелся и более ранний опыт в этой сфере. Как и все мужчины Южной Кореи, они прошли срочную службу в армии, где их два года учили тактике ведения боя, строевой подготовке и дисциплине. Пусть в обычной жизни это и не проявлялось, но многие мужчины в Корее прошли военную подготовку, и это без преувеличения можно было назвать скрытым потенциалом страны. Помимо этого, многие Реабилитанты отличались темным прошлым, связанным с опытом работы во всяческих закрытых организациях, следовавших строгой субординации и дисциплине. С учетом этого можно было представить, какого рода тренировкам они подвергли бедных обитателей Нижнего Мира.
        — В чем дело?
        — От дисциплины еще никто не умирал!
        — Даже войска запаса Южной Кореи лучше подготовлены, чем вы!
        — Если у вас сил даже на это не хватает, то мы уже проиграли!
        — Мы должны победить зло, забыли?
        Каждый Реабилитант, стоявший во главе своего отряда, пытался перекричать другого, будто соревнуясь между собой в суровости, из-за этого они наседали на Баранцев еще сильнее.
        — От таких тренировок мы умрем еще до встречи с Накуджуками.
        Люди настолько утомились, что начинали терять присутствие духа. Тем не менее, такой метод тренировок оказался крайне эффективным. Спустя 6 дней игрового времени (или 2 дня времени реального) новобранцы более-менее освоили свои обязанности. Особый прогресс наблюдался у пехоты. Они все еще выглядели как кучка бездомных, но теперь в них понемногу начинали узнаваться их предки, те самые воспетые в легендах воины.
        Благодаря Реабилитантам, теперь их навыки и сила могли хоть как-то соответствовать способностям воинов Накуджуков. Поначалу казалось, что их боевые умения навсегда потеряны, но после некоторой практики они снова начали проявляться. Тем временем отряды разведчиков перенимали опыт у Темных Братьев, а инженерные войска повышали уровень, восстанавливая былое величие стен замка Хаман.
        — Что ж, кажется, пока все идет по плану, - понаблюдав немного за подготовкой воинов Баран, Арк остался доволен.
        Но на следующий же день ему пришлось столкнуться с проблемой, заставшей его врасплох.
        — Арк, имеющегося у нас снаряжения не хватит на всех, — скорбным голосом сообщила ему Лариетта.
        Пока Реабилитанты занимались подготовкой личного состава, Лариетте было поручено собирать любое оружие и броню из всех близлежащих поселений. В конце концов, Баран был миролюбивым кланом, существовали они исключительно за счет земледелия, животноводства и добычи руды, так что неудивительно, что строительных ресурсов и провианта в замке хватало через край, но даже с самым базовым вооружением возникли проблемы.
        Конечно, в клане нашлась пара кузнецов, но и у тех опыт ковки ограничивался различными сельскохозяйственными инструментами. А то оснащение, что все же удалось собрать, выглядело так, будто оно было родом из Бронзового Века, в то время как Накуджуки давным-давно перешли в Век Железный.
        Не было ничего удивительного в том, что у имевшихся у них копий даже во время практики постоянно ломались древки. Копье или дротик со сломанным древком сразу же приходило в негодность. В общем, нелепо объяснять важность надежности оружия при вступлении в бой. Каждому ясно, что с тупым клинком много не наубиваешь, и что качество экипировки напрямую влияет на наносимый урон и, соответственно, на исход сражения.
        — Поверить не могу. Как только мы решаем одну проблему, сразу же на нашем пути возникает следующая, — без конца вздыхал Арк.
        И проблема эта была серьезной. Производство оружия следовало наладить как можно скорее. Но у них не оставалось времени для подготовки новых кузнецов, способных ковать мечи и доспехи. Должное обучение кузнечному делу было долгим и затратным процессом.
        — Не знаю, как это поможет, но горняки клана могут предоставить руду, необходимую для изготовления…
        И почему он сам об этом не подумал?
        — Я разберусь с этим.
        С этими словами Арк незамедлительно вернулся в деревню Лансель, воспользовавшись Порошком Межпространственного Перемещения. Там он навестил клан енотов, которому показал руду из Нижнего Мира.
        — Вот. Что скажете, годится для работы?
        — Да, это очень чистая руда! Откуда она?
        Еноты были известны как клан ремесленников, ценивших хорошее сырье превыше денег. Как и ожидалось, они проявили живой интерес к образцу, принесенному Арком, на что он лишь ухмыльнулся, предложив им сделку:
        — На самом деле, я пришел к вам с определенной просьбой. Сможете ли вы сковать для меня оружие из этой руды? Так много, как только сможете. Я также обеспечу вас углем и точильными камнями. Оплатой за вашу работу послужит сама руда.
        — Ты заплатишь нам рудой?..
        Но енотов долго уговаривать не пришлось.
        — Договорились. Для нас хорошее сырье дороже золота, и это лучшая руда, которую мы видели за последнее время.
        Так Арк разрешил проблему с нехваткой вооружения. Он начнет переправлять руду клана Баран енотам, и те будут работать за сырье.

* * *

        «Надеюсь, этот вопрос решен. К тому же…», — Арк посмеялся над енотами, согласившимися на его предложение.
        Дело в том, что все снаряжение было собственностью НПС, и Арк, даже будучи Главнокомандующим, не мог присвоить его себе. Так что ему приходилось лишь сглатывать слюну, наблюдая за громоздившейся горой снаряжения в замке Хаман. Но после слов Лариетты в его голове возникла блестящая идея. Теперь он принимал все решения в замке, и пусть он не мог забрать себе руду, он все еще имел право обменивать ее на все необходимое для ведения войны.
        «Я являюсь лишь посредником, и если я буду вести дела с енотами напрямую, то выгоды мне это не сулит».
        Еноты согласились обменивать одно изготовленное оружие за одну единицу руды и угля. Посреднику просто негде было поживиться! Но Арк не был бы самим собой, если бы не нашел пути. Сомневаться не приходилось, ведь с помощью своих трюков он мог бы продать картину слепому.
        Махинации Арк проводил через свою лавку в деревне Лансель. По его системе, лавка получала 1000 единиц руды из Нижнего Мира. На этом этапе она все еще принадлежала НПС, и в этом-то и была вся соль. Магазин обязывался передать руду енотам, из которой те производили 10 единиц оружия. Это было превосходное оружие, искусная ковка енотов очень высоко ценилась кланом Баран, для которых продвинутые технологии производства оружия оставались недоступны. И так как сейчас было военное время, Арк мог торговаться и повышать ставку до 1200 руды за 10 единиц оружия, но передавать енотам лишь 1000, необходимую для производства. Таким образом он оставлял себе 200 руды после каждой сделки. Это и было его процентом за посредничество.
        «За каждые 10 единиц оружия я получаю 200 руды, чего хватит для производства, как минимум, еще одного оружия. На данный момент нам требуется около 1000 единиц оружия и брони. Значит, за все это я получу 20 000 руды. Продав все выкованное из нее снаряжение, я заработаю не менее 2000 золотых!»
        Теперь ему оставалось лишь перенести всю необходимую руду из Нижнего Мира в деревню Лансель. Конечно, для этого придется намотать приличное количество кругов и использовать много Порошка Межпространственного Перемещения, но оно того стоило. К тому же, когда Нижний Мир присоединится к Средиземью, Порошок ему больше не понадобится.
        «А война — прибыльное дело!»
        — Баксиль, доверяю тебе доставку готового оружия из деревни Лансель в Нижний Мир, - Арк назначил старшего из братьев, как самого профессионального торговца, ответственным за торговый маршрут.
        По завершении сделка сулила ему 2000 золотых чистой прибыли. К тому же, этим он решил проблему клана Баран с нехваткой оснащения.
        Позже он заметил, что некоторые мечи и копья, созданные енотами, были поистине уникальными. Всего он насчитал 50-60 единиц превосходного оружия, которое значительно превосходило по параметрам свои стандартные аналоги.

        - Обычно превосходные предметы стоят дороже по причине вложенного в них труда, но мне они достались по стандартной цене… Отлично!
        Позже Арк втридорога продал это оружие Реабилитантам, ведь даже им не помешало бы обновить снаряжение перед боем.
        — На рынке я бы получил за них 40-50 золотых, но вам, так и быть, отдам по цене 30 за штуку.
        При этих словах глаза Реабилитантов загорелись, словно уличные фонари:
        — Что бы мы без тебя делали.
        Это позволило ДжастисМэну и Реабилитантам разжиться превосходными вещами. И пока они примеряли обновки, кошелек Арка стал заметно тяжелее.
        «Но этого и близко не хватает. Мне нужно достать 45 миллионов вон за 2 месяца!»
        Разумеется, ДжастисМэн и Реабилитанты прекрасно понимали, что Арк получает из этого выгоду, но они не были против. Ведь они знали, почему он в последнее время вел себя немного странно, и желали хоть чем-то помочь ему с разрешением ситуации с договором на аренду. Но еще они знали, что он никогда не примет прямой помощи, и потому даже поощряли его попытки надуть их. Они могли заплатить полную цену из сэкономленных денег.
        Однако Арк был непоколебим. В этом ему стоило отдать должное.
        — Мы можем купить эти вещи и по 50 золотых…
        — Нет, я же сказал. 30, и точка.
        Арк считал их братьями и не хотел, чтобы они теряли свои кровные, но он был готов обобрать до нитки почти любого другого игрока или персонажа. При этом Реабилитанты понимали, что у него не только деньги на уме, ведь и в мошенничестве Арк оставался верен своим принципам.
        Через несколько дней он закончил снабжение армии, обеспечив ее 1000 единицами оружия и брони, и после этого перед ним возникло информационное окно:


        ИНФОРМАЦИЯ О ЗНАЧИТЕЛЬНОМ КАПИТАЛОВЛОЖЕНИИ
        Благодаря активной торговле в Магазине Мелочей Арка, коммерческая ценность деревни Лансель повысилась. Также улучшилась репутация деревни Лансель, а вклад Арка в развитие населенного пункта увеличился на 10 пунктов. Максимальное количество доступных акций повысилось на 1%.
        Текущий процент акций деревни Лансель (во владении/возможный максимум):  4/6%

        «Кажется, мои хлопоты окупились еще и так!»
        Арк не случайно проводил сделки именно через свою лавку. Обмен через Магазин Мелочей Арка относился к «крупному бизнесу», что положительно повлияло на экономические показатели деревни. К тому же, и клан енотов имел с этого прибыль, что тоже оказывало свой эффект. В общем, благодаря его усилиям, коммерческая ценность деревни Лансель повысилась, равно как и лимит доступных Арку акций.
        Арк кивнул, довольный собой, и посмотрел на Дедрика с Разаком:
        — Ну, а вы чего расслабляетесь?
        — А что, нам тоже с этими неумехами тренироваться?
        — Клак-клак? Клак-клак-клак-клак?
        Дедрик и Разак поморщились при словах Арка.
        —Разве наблюдение за возрождением былой славы клана Баран не вселяет в вас энтузиазм?
        — Ага, сейчас. Мы уже прошли профессиональные курсы, какое мы имеем отношение ко всему этому? Мы набираемся сил, чтобы потом в нужный момент использовать их по полной. От этого явно больше пользы, чем от обучения с новобранцами.
        Арк не нашел, что возразить.
        Дедрик был отчасти прав. Действительно, после пройденных курсов боевая мощь Дедрика и Разака повысилась в разы. Если точнее, их показатели в бою повысились на 90%. Заметно выросло и их умение адаптироваться к критическим ситуациям в бою, что позволяло им справляться с монстрами, чей уровень превышал их собственный более чем на 100. Пожалуй, необходимости в базовой тренировке, которую проходили воины клана, и правда не было.
        «Но все же они могли бы повысить эффективность своих способностей».
        Не так давно Арк на примере Радуна убедился, что Привязанность используется для развития навыков питомцев. Но простого применения Привязанности было недостаточно, Арку и его подопечным сперва следовало научиться какому-нибудь навыку вместе.
        «Но мне не обязательно учиться чему-то. Я могу повышать их понимание тех или иных навыков просто используя перед ними способности, уже мне известные. Например, при охоте. Да и мне самому опыт тоже не помешает. И надо не забывать, что уважение мнения моих питомцев повышает Привязанность».
        — Ладно, тогда идем на охоту.
        Пока воины клана были заняты муштрой, а все его обязанности в замке выполняли Лариетта и ДжастисМэн, Арк посвятил появившееся свободное время охоте в прилегающих к крепости угодьях. Он настолько увлекся этим, что неделя прошла незаметно. Пока он охотился, Шамбала и Братья следили за армией Накуджука, и вот через несколько дней они вернулись из разведывательной миссии.
        — Арк, они начали перемещение на запад.
        Война наконец-то началась.
        Со всех концов поля боя раздавались звуки разрезаемой железом плоти. В который раз перед Арком появился враг, замахнувшийся на него мечом, однако он, прищурившись, внимательно следил за его движениями, так как умение чувствовать ритм противника не один раз спасало его жизнь, как-никак он находился на поле боя.
        «Как долго это будет длиться?» — думал Арк, опрокидывая очередной отряд Накуджуков.
        Шел уже пятый день сражения, и Накуджуки шли в наступление уже не один десяток раз. Как и предполагалось, неприятельская армия состояла из 5000 солдат, но клану Баран удалось собрать еще немного сил, и сейчас численность защитников замка составляла 4500 человек. Тем не менее, они все равно оставались в проигрышном положении, ведь Накуджуки были воинственным племенем, поэтому их эффективность в бою в разы превышала показатели членов мирного клана Баран.
        Даже несмотря на интенсивное обучение, принадлежность к мирному племени накладывала ограничения на изучение боевых навыков, к тому же, у них была всего неделя на подготовку, поэтому клан Баран понес немало потерь на ранних этапах сражения, и Накуджуки смогли оттеснить их к первой оборонительной линии, которую защитники соорудили в каньоне.
        «Если бы не усилия ДжастисМэна, то от нас уже и мокрого места не осталось бы», - Арк посмотрел на своего заместителя, наблюдавшего за ходом битвы с вершины холма неподалеку.
        На самом деле, ДжастисМэн предвидел ранние этапы сражения, и начальная фаза разработанной им стратегии состояла в минимизации потерь, а не удержании позиций. Однако как только войска Накуджуков входили в каньон, клан Баран переходил в стремительную контратаку. ДжастисМэн называл это тактикой «бей и беги». Когда Накуджуки начинали перемещение из точки Б в точку А, Баранцы разворачивались и атаковали точку Б.
        Ведение боевых действий в Новом Свете очень напоминало войну в мире реальном. Целью использования такой тактики было прервать маршрут снабжения противника. Если бы маршрут поставок прервался, то Накуджуки остались бы без провизии и снаряжения, к тому же, мораль их солдат начала бы падать. Так что им приходилось сразу же возвращаться в точку Б ради защиты маршрута, и пока они были заняты этим, ДжастисМэн восстанавливал в точке А оборонительные сооружения. Благодаря этому Накуджуки могли сражаться только на входе в каньон.
        Подобная стратегия использовалась еще с древних времен. НПС не знали о ней, но Джуил с другими игроками сразу же поняли их намерения. Однако понимание вражеской стратегии и противодействие ей — это разные вещи. Так что, выбор ДжастисМэна оказался удачным. Из-за постоянно меняющегося положения войск, эту стратегию было сложно реализовать в классических играх жанра стратегий реальном времени (RTS), но это представлялось возможным здесь, в игре с такой же моделью, но без скоротечных изменений, как-никак поле боя в Новом Свете было больше похоже на поле боя в реальном мире.
        Помимо этого, сам ДжастисМэн, как и Лариетта, оказывали значительное влияние на ход битвы. Без командования ДжастисМэна и особых способностей Лариетты такая стратегия просто провалилась бы. Реабилитанты и Темные Братья также оказывали посильную помощь в ее реализации.
        — Вам всем конец!
        — Слабаки Баранцы только так и умеют сражаться!
        Орды Накуджуков не ожидали сопротивления и бездумно неслись на противника. Линия обороны Баранцев была прорвана, но ДжастисМэн, продолжая выжидать, лишь усмехнулся:
        — Они начали терять самообладание спустя каких-то 40 минут. Из-за спешки их фланги растянулись слишком широко. Темные Братья, план-перехват!
        По команде ДжастисМэна Лариетта начала колдовать, вызывая определенное «свечение». На самом деле, любые способности, используемые Рыцарем Невинности, вызывают свечение различной интенсивности, что позволяло использовать их в качестве сигналов.
        Получив определенный сигнал, сотни Темных Братьев, активировав навык «Скрытность», отправились на поле боя и нанесли Накуджукам удар в спину, из-за чего боевой дух вражеской армии, и без того успевшей понести немалые потери, значительно пошатнулся.
        — А это еще кто? Откуда они здесь?
        — Отступаем! Выходим из радиуса их атаки и перестраиваемся!
        — Но мы слишком далеко зашли на территорию врага! Отступив, мы окажемся окружены.
        — Выпускайте Дракенов!
        С этим криком, несколько дюжин Дракенов понеслись на поле боя. Эти создания умели летать и обладали сокрушительной атакой. Каждый из них стоил десятка монстров клана Баран, поэтому появляясь в нужный момент, они сеяли смуту в рядах Баранцев.
        — Специальный отряд, огонь по Дракенам! - однако ДжастисМэн только этого и ждал.
        Повинуясь приказу, сотни солдат, до этого времени выжидавших своего часа на вершинах холмов по обе стороны каньона, встали во весь рост, приходя в боеготовность.
        — Старайтесь сфокусировать урон. Выбирайте одну цель и атакуйте ее, - Джак-тун с помощью особой способности обозначил цели, и над головами каждого из Дракенов появились яркие метки, - Помните, убивайте по одному за раз. От этого зависит исход сражения. А теперь уничтожьте их всех!
        Следом за этим каньон заполнился оглушительным грохотом сотен выстрелов, и Дракены начали падать под залпом, который на них обрушил специальный отряд. Арк позаимствовал пушки у клана енотов, и они оказались идеальным оружием для специального отряда, который был очень полезен при выполнении различных тактических задач, но оставался абсолютно беззащитен в ближнем бою, однако этот недостаток не имел значения при атаке с расстояния. К тому же, пушки относились не к оружию, а к военной машинерии, с которой спецотряд управлялся лучше.
        Во главе отряда стоял Хранитель-Стратег Джак-тун, со способностью «Фэн-Шуй», которая повышала получаемое преимущество от местности на 50%. Другими словами, пушки под его управлением наносили дополнительный урон и били с повышенной точностью, если находились в удобной для ведения огня позиции. И специальный отряд как раз и разместился в идеальной позиции для обстрела сверху вниз. Враг настолько плотно столпился в узком каньоне, что промахнуться было просто невозможно.
        — Огонь по готовности! — воодушевленно кричал Джак-тун.
        Артиллерия накрыла вражеский стан настоящим градом из ядер, обращая Накуджуков в бегство, однако до победы было еще далеко.

* * *

        Постройка сторожевых башен 1, 2 и 3 на вершине холма закончена!

        — Вот и всё! - Арк только и ждал появления этого уведомления.
        Пока сражение шло свои чередом, Бу Донг-сан разделил инженеров на три отряда ради постройки трех башен на вершине холма. Времени у них было в обрез, и башни получились далеко не такими прочными и мощными, как могли бы. Раз Накуджуки еще не прорвали вторую линию обороны, то и до сторожевых башен добраться пока не могли.
        Любители стратегии Warcraft имеют представление о том, насколько решающим может оказаться правильное использование и удачное расположение башен. Удобная позиция для ведения огня давала башням Арка огромный бонус к урону и дальности атаки. К тому же, до момента разрушения они защищали воинов внутри. Однако постройка каждой башни требовала огромного количества ресурсов и рабочих рук.
        И тем не менее каков же был эффект от синхронного обстрела пушками и башнями! Общее здоровье армии Накуджуков падало прямо на глазах.
        На лице ДжастисМэна появилась улыбка от предвкушения победы:
        — Так, что у нас еще в запасе осталось? Штурмовой отряд, в атаку!
        — Уррра! - следуя его приказу, штурмовики бросились на поле боя.
        Земля содрогалась под галопом всадников, разогнавшихся навстречу врагу для сокрушительного удара, и поле боя разделялось после них, как Красное Море перед Моисеем. Это была решающая атака кавалеристов клана Баран, вступивших в сражение верхом на прирученных монстрах.
        ДжастисМэну нелегко далось обучение воинов езде на них. Пять или шесть неоседланных монстров могли справиться с одним воином Накуджуком, но когда на поле боя возникала путаница, укротителям становилось сложно ими управлять, поэтому ДжастисМэн решил опробовать их в качестве скакунов.
        Когда Адские Гончие, Болканасу и волки Кэйжель появились на поле боя, ход сражения повернулся на 180 градусов. Благодаря разгону с возвышенности, наносимый урон от натиска повысился в несколько раз. Этой атакой клан Баран показал свою настоящую силу.
        — Настал наш час! Радун, превращайся! - воскликнул Арк с горящими глазами, когда увидел атаку штурмового отряда.
        *Ссак-ссак, ссак-ссак-ссак-ссак!
        Наконец-то Радуну выпал шанс показать себя, и спустя мгновение он уже мчал Арка на своей спине. Штурмовой отряд с громким металлическим лязгом смял строй Накуджуков, и те не могли ничего противопоставить. Увидев это, Арк притормозил Радуна. На самом деле, он не горел желанием сражаться без особой на то необходимости, и вместо этого неспешно следовал за кавалеристами.
        Тысячи людей бились в каньоне, и пока они были заняты друг другом, никто не обращал внимания на предметы, выпадавшие из погибших и сейчас просто усеивавшие землю. Однако даже Арку было бы непросто подбирать их и класть в инвентарь в сумбуре сражения.
        Но все поменялось после успешной атакой штурмовиков, после нее между основными силами клана Баран и авангардом из монстров образовалось открытое пространство, и Арк только этого и ждал. Собранные предметы становились собственностью подобравшего, и он, продолжая следовать за штурмовиками по пятам, подбирал все вещи, выпадавшие из убитых ими врагов.
        — Вон что-то упало!
        *Ссак-ссак, ссак-ссак-ссак-сак!
        Радун поспешил к месту, на которое указывал Арк.


        Радун получил «Копье Накуджука»


        Радун получил «Кожу Дракена»

        «Да тут целое поле предметов!» - Арк поспешил за ушедшей вперед кавалерией монстров.
        Выглядело так, будто кто-то накрыл на стол, а Арк втихаря тащил с него еду. Конечно, он не гордился своим поведением, но у него не оставалось выбора. Как еще он мог накопить 45 миллионов вон за 2 оставшихся месяца?
        — Арк, чем ты занят? — недовольно крикнул Шамбала, сравнявшись с Арком, — Нашел время! Тебе не кажется, что у нас на повестке дня есть задачи поважнее?
        — Я помню, и я как раз занят их решением, — резко ответил Арк.
        Услышав это, Шамбала устремился вперед. Арк помнил о своем звании Главнокомандующего, и вышел на поле боя не ради одних лишь предметов. У него была особая миссия.
        «Но ведь никому не повредит, если я по ходу дела пособираю вещички. Это мне принесет немного золота».

* * *

        И пока Арк продолжал высматривать находки, с ним по рации связался Дедрик, наблюдавший за ходом сражения с высоты птичьего полета.
        — Как слышно, мастер? Цель обнаружена, прием.
        — Где?
        — Совсем рядом с хозяином… в 50 метрах… если идти на 6 часов.
        — 6 часов… все, вижу!
        Арк быстро осмотрелся и обнаружил свою цель.
        — О, так это Джуил? Повезло. А то Шамбала уж начал жаловаться, что задание слишком простое.
        Арк смотрел на Джуил, кастовавшую заклинания во всех направлениях сразу. Ее участие в войне, а также участие гильдии Гермес усложняло дело, и Арку с Шамбалой было поручено устранить представителей альянса, ведь в открытом бою они были единственными, кому это оставалось по силам.
        Для Арка выполнение этого задания было важнейшим приоритетом, так как гильдия Гермес славилась своей богатой экипировкой. Помимо этого, из-за участия в войне против НПС Гермесцы относились теперь к хаосу, и это приводило к получению двойного штрафа после смерти и выпадению одного надетого предмета. Ну, а их причастность к вторжению Накуджуков являлась для Арка прекрасным поводом разделаться с ними.
        «Сейчас Джуил выглядит богаче обычного. Что я получу на этот раз?»
        — Радун, направо. Вперед!
        Радун понесся на Джуил.
        — Ах, снова ты..! — вскрикнула она, заметив Арка, несущегося на нее во весь опор.
        Это была их не первая встреча. С начала войны они успели дважды встретиться на поле боя, и Джуил каждый раз принимала вызов, но результат их встреч был предсказуем. Она была не ровней Арку и, несмотря на свою гордость, признала это после двух своих поражений, которые вылились ей в удвоенные штрафы при смерти и в увеличении потерянных предметов экипировки.
        — Остановите его! И держите подальше от меня! - отступая, Джуил кричала на своих воинов.
        — Сбежать пытаешься? Не тут-то было! - в планы Арка не входило терять легкий источник дохода.
        Достав свой Меч-Пилу, Арк метнул его. Рассекая воздух, клинок перелетел цель и приземлился перед отступавшей Джуил.
        — Обратная трансформация, Разак, удар щитом!
        Повинуясь команде, меч мгновенно превратился в Разака. Джуил отшатнулась, но Разак успел нанести удар щитом. С помощью этого небольшого фокуса Арк обычно и охотился на членов гильдии Гермес. Разак продолжал оттеснять Джуил к Арку градом Ударов Щитом. И это был средний уровень Удара Щитом.


        НАВЫК РАЗАКА «УДАР ЩИТОМ» ПОВЫСИЛСЯ
        УДАР ЩИТОМ (средний, пассивный): ваш навык владения щитом повысился, что позволяет с большей вероятностью отталкивать врагов. Средний Удар Щитом позволяет наносить удар трем врагам одновременно. Если удар поражает все три цели, одна из них отталкивается на большее расстояние.
        <Шанс блокировки вражеской атаки и повышение количества блокируемого урона +30%, вероятность оттолкнуть врага и вызвать у него оцепенение повышается на 12%, Средний Удар Щитом позволяет производить до трех атак щитом подряд>

        Арк изучил Удар Щитом в течение той недели, которая была посвящена охоте. Овладев этой техникой, он использовал 50 пунктов Привязанности и улучшил эту способность у Разака.
        — Уф, чтоб тебя!.. - тихо выругалась Джуил, споткнувшись, подняться после успешного Удара Щитом ей не давал эффект оцепенения.
        — Замолкни и гони вещи! Демоническое Открытие, Темный Клинок!
        Арк одним мощным ударом снял 70% здоровья Джуил. Оцепенение прошло, но Джуил, один из сильнейших членов гильдии Гермес, отказалась принять бой и пыталась сбежать.
        — Чего вы ждете! Окружите его! — кричала Джуил.
        Оставшиеся в живых солдаты Накуджуки поспешили на ее зов. Но Арк лишь с улыбкой проговорил:
        — И это все, что ли? Штурмовой отряд, разберитесь с ними!
        Кавалерия клана Баран пришла на призыв Арка и растоптала неприятеля, но некоторым удалось прорваться и прийти на выручку Джуил. Однако на них, крича и плюясь, спикировал Дедрик:
        — Эй, не меня ищете, коммунисты недоделанные?
        Арк также успел прокачать Насмешку Дедрика, и это чувствовалось.


        НАВЫК ДЕДРИКА «НАСМЕШКА» ПОВЫСИЛСЯ
        НАСМЕШКА (средний, активный): теперь Насмешка оказывает более сильное влияние на врага. Максимальная дальность использования провокации увеличена до 20 метров. Лимит целей повышен до 5. Чем сильнее вы разозлите врага, тем больше на него будет наложено негативных эффектов и тем дольше они будут длиться.
        <Дальность использования 20 метров. Расход маны: 30>

        — Эй, эта летучая мышь плюет на нас!
        — Ха-ха-ха, и это не просто слюна, это мокрота!
        — Что? Ах ты нетопырь драный, я тебе сейчас все крылья пообрываю!
        — Эй, придурки, вы куда?..
        Гермесцы относились к хаосу, и поэтому сознательно не использовали свое лучшее снаряжение, ведь если они умрут, то их потери будут слишком значительными, из-за этого они не могли слишком сильно влиять на ход сражения. И тем не менее получаемые с них предметы были в десятки раз ценнее вещей, выпадавших с рядовых воинов Накуджуков, и это предчувствие скорой наживы согревало Арку сердце.
        «Ее снаряжение выглядит подороже, чем у гермесца, которого я встретил ранее. Снятая с него броня стоила всего лишь 100 000 вон. Ну и ободранцы!» - цокнул языком Арк, оглядываясь еще раз.
        «В любом случае, гермесцев на моем счету больше, чем у Шамбалы».
        Однако Арка интересовали не только они. За спинами солдат и в гуще толпы прятались вожди Накуджуков.
        «Ну что, проверить, скольких воинов я смогу убить, добираясь до вождей?»
        — Дедрик, режим спутника!
        — Сколько раз я просил не называть его так? Это «режим наблюдения», - поворчав, Дедрик вновь взмыл в небо и сразу же обнаружил предводителя Накуджуков неподалеку от Арка.
        Особые монстры чаще роняют предметы хорошего качества, поэтому Арк и не утруждал себя резней сотен рядовых существ, предпочитая охотиться на представителей верхушки племени и гильдии Гермес. И пусть занимался он этим из соображений личной выгоды, своими действиями он обезглавливал армию Накуджуков, оставляя ее без командования, чем значительно облегчал задачу клана Баран.
        — Смотрите, Арк убил очередного командира!
        — Они ничто перед ним!
        Благодаря действиям Арка, мораль клана Баран повышалась, в то время как боевой дух Накуджуков продолжал падать. Между тем, Шамбала также закончил со своими гермесцами и принялся за более мелких вождей.
        С Дракенами было покончено, гермесцы и вожди погибали один за другим, и по прошествии двух часов…
        — Отступаем! Все отступаем!
        Понеся огромные потери, Накуджуки бежали.

        Глава 5. Особый ударный отряд

        — Подкрепление? — спросил Райден, нахмурившись. — Не вы ли пару дней назад уверяли меня, что сил Накуджуков будет достаточно?
        — Мы не… - в телефонной трубке раздалось оправдывающееся заикание Джуил.
        Райдену приходилось слышать эти оправдания уже не в первый раз. Из-за Арка, Реабилитантов и Темного Братства завоевание Накуджуками Нижнего Мира неожиданно замедлилось. Но тем не менее, Джуил до этого времени отказывалась от поддержки Райдена, ведь первые одержанные ею победы достигались без особого труда. Да и к тому же, если бы она приняла помощь, то причитающаяся ей доля захваченных земель уменьшилась бы.
        Однако обстоятельства изменились - сложность битв значительно возросла, а без дополнительных Сфер Почтового Перемещения армия Накуджуков восполняла потери крайне медленно. И последнее, но не менее важное: каждый раз, когда Джуил, Дюк или Гермесцы выходили на поле боя, им приходилось сталкиваться с Арком и Шамбалой.
        — Значит, без меня вы разобраться с этим не в состоянии.
        — Простите нас, — смиренно ответила девушка, вызвав тем самым у Райдена вздох разочарования.
        — Проблема в том, что я пока не могу вывести своих людей из Сильваны. Придется нанять наемников и прислать их вам. Но им потребуется какое-то время на преодоление Красной Пустыни. Сможете продержаться до этого времени?
        — Клан Баран мешает нашему продвижению, но сил выбить нас с позиций у них не хватит.
        — Тогда запаситесь терпением.
        Райден повесил трубку и поспешил подключиться к Новому Миру. Там он использовал свой резервный счет для оплаты услуг наемников. Тысячи бойцов должно было хватить на исправление ситуации, сложившейся в Нижнем Мире.
        «Дело нешуточное!» - отбытие наемников в Нижний Мир не скрылось от глаз Сида, управляющего иностранными делами Континентальной Фирмы в Сильване.
        Райден старался держать сбор сил в строжайшем секрете, но ни один крупный перевод средств в Сильване не мог укрыться от внимания Сида. К тому же, Арк заранее предупредил его, что Джуил может обратиться к Райдену за поддержкой, и попросил докладывать о любой подозрительной деятельности с его стороны, что Сид и не преминул сделать.

* * *

        — О-хо-хо!
        — Нам удалось выбить их из каньона Курата!
        — Ура командиру ДжастисМэну!
        Прошла неделя с начала войны с Накуджуками. За это время они успели пять раз сразиться с ними в стенах каньона, и пока им удавалось отбивать все атаки неприятеля. Слава Арка, Шамбалы и ДжастисМэна с Реабилитантами все росла.
        — Мы знали, что не ошиблись, передав бразды правления в ваши руки! - -теперь совет старейшин поддерживал Арка абсолютно во всех начинаниях.
        Ему пришлось не по вкусу их раболепие, но это шло только на пользу, так что жаловаться не приходилось.
        — Нам была нужна эта победа. Теперь наша линия обороны в полной готовности, — с чувством удовлетворения проговорил ДжастисМэн, изучая карту.
        Победа дала им время на постройку десяти сторожевых башен по обеим сторонам каньона. Теперь, если Накуджуки захотят захватить замок Хаман, то им не останется другого выхода, кроме как пройти по каньону Курата под обстрелом. Конечно, башни не решали все проблемы сами по себе, ведь в них требовалось размещать значительное количество солдат, что ослабляло присутствие армии клана Баран на поле боя, но наносимый ими урон врагу значительно повышал вероятность победы. К тому же, башни значительно расширяли радиус обзора, позволяя наблюдать за всеми перемещениями Накуджуков в каньоне.
        — Заметив произведенные нами усовершенствования крепости, они больше не посмеют пойти в открытое наступление. И пока они выжидают, их припасы, собранные с юго-восточного региона, понемногу иссякают. Учитывая, что наши башни предотвращают перемещение Дракенов по воздуху, скорее всего, Накуджукам придется отступить обратно к деревне в долине.
        — Что ж, кажется, несмотря на нашу малочисленность, нам удалось укрепиться в регионе, - согласно кивнул Шамбала.
        Теперь группа Арка целиком и полностью посвятила себя разрешению конфликта в Нижнем Мире. Возможность поучаствовать в военных действиях подобного масштаба выпадала нечасто, однако в то время как для НПС Нового Света исход противостояния был вопросом жизни и смерти, для игроков это оставалось лишь игрой, поэтому они наслаждались жаром битвы, и не хотели упускать шанса испытать его.
        Рост личной мотивации Шамбалы и ДжастисМэна был заметен невооруженным взглядом, во всяком случае, по сравнению с осадами и сражениями, в которых им доводилось участвовать ранее. Ведь все предыдущие сражения были просто сражениями, война же против Накуджуков имела для них несколько большее значение: ДжастисМэн считал помощь клану Баран благородным поступком, а Шамбала стремился угодить госпоже Изабель.
        У каждого были свои причины ввязаться в войну. К тому же, их соперники относились к монстрам, что, в отличие от сражений с другими игроками, позволяло набираться опыта, повышать уровень и получать предметы. Командованию армии опыта доставалось еще больше.
        Уровни ДжастисМэна и Лариетты, как первых помощников Арка, Реабилитантов, как боевых командующих офицеров, и даже Баксиля, занимавшегося снабжением армии, росли с невероятной скоростью. Но, разумеется, основные бонусы перепадали Арку, занимавшему позицию Главнокомандующего. Как лидер клана Баран, он получал свою долю опыта за каждого убитого воина Накуджуков. Вследствие этого, он поднял 16 уровней в течение одной недели и достиг солидной вехи в 300 уровней.

        Должность Главнокомандующего также оказывала эффект на скорость приобретения славы. В то же время средний уровень Реабилитантов перевалил за 220, а Лариетта достигла 200-го. Они получали меньше опыта, чем Арк, но их уровень был ниже, так что и повышать его им было проще.
        Арк, как ни странно, был недоволен развитием событий: «Ничего хорошего в такой скорости прокачки нет. Ведь чем выше уровень, тем меньше опыта я получаю».
        К тому же, добыча золота и денег волновала его куда больше зарабатывания опыта. На данный момент 80% воинов клана Баран получило произведенное енотами оружие, значит, из заказа на 1000 единиц было выполнено и доставлено 800. Так как все сделки проводились через Магазин Мелочей Арка, количество полученной за посредничество руды составило эквивалент 1600 золотых. Разумеется, позднее из руды ковалось оружие для продажи в лавке.
        «А продажи-то всё растут!» - Арк не уставал удивляться легкости получения прибыли.
        Ему буквально и пальцем не пришлось пошевелить ради этих 1600 золотых. Он надеялся, что ему удастся заключить еще большую сделку в будущем ради еще большего дохода.
        «Если мне удастся монополизировать торговлю с Нижним Миром после его объединения со Средиземьем, как я уже сделал в Ланселе и Сильване, то мои финансовые проблемы решатся сами собой».
        Но в таком случае ему не стоило медлить, ведь в бизнесе Нового Света дела велись по принципу «кто первый сел, тот и съел». Благодаря осознанию этого, Арку удавалось достигать вполне реальных целей в этом виртуальном мире. Ему удалось собрать значительное количество предметов на поле битвы, и Баксиль уже переправил большую его часть на витрины магазина Арка.
        Но даже если ему удастся продать все предметы в ближайшие сроки, то выручить более 300-400 золотых за них в любом случае не получится. Наиболее качественные из них принадлежали Гермесцам, и даже если вещи не были произведены самой гильдией, они, как бы то ни было, оставались высокоуровневыми магическими предметами. На различных сайтах-аукционах такие обычно уходили за 30-50 золотых. На данный момент ему удалось заполучить 20 предметов Гермесцев, что гарантировало ему 600-1000 золота.
        «Оставаться приверженцами хаоса в таких условиях… ну дают».
        После недолгих подсчетов оказалось, что в течение одной недели ему удалось заработать 3000 золота, что равнялось примерно 30 миллионам вон.
        «С момента подписания контракта я заработал 3000 золота, а еще и полмесяца не прошло. Это уже немалая часть от необходимого, и у меня осталось более чем достаточно времени в запасе. Если дела пойдут так и в дальнейшем, то с платой за аренду не возникнет проблем!» - Арк был на седьмом небе от счастья.

* * *

        Но, тем не менее, ему нужно было закончить эту войну.
        «Гильдия Гермес что-то замышляет, - Арк получил информацию от Сида касательно приобретенных Гермесцами наемников, но не было никаких вестей о начале осады Сильваны, - Значит, наемники направляются сюда, в Нижний Мир!»
        На текущий момент конфликт развивался с соотношением сил 6:4 в пользу клана Баран, но это хрупкое преимущество могло быть потеряно в любой момент. Если командованию Накуджуков удастся достать еще одну Сферу Почтового Перемещения, то прибытие подкрепления станет лишь вопросом времени. Вкупе со скорым появлением наемников это может обернуться катастрофой.
        В каньоне находилось 10 сторожевых башен, но в стратегиях реального времени практиковалось одно нелепое правило: если одна из сторон значительно превосходила другую, то победа ей засчитывалась автоматически. Однако если посмотреть на это с той стороны, что в реальности в таких случаях используется оружие массового поражения, а в средневековье люди не знали других видов сражений, кроме как с мечом и щитом в руках, то это имело смысл.
        — И каков наш план? — взволнованно спросил Шамбала, услышав неутешительные новости.
        — У нас не было шансов в этой войне с самого ее начала. Я сразу вам об этом сказал.
        — Как?.. Что ты хочешь этим сказать?
        — Я предупреждал вас с самого начала. Даже если клану Баран удастся отстоять свои позиции, нам никогда не хватит сил захватить главное командование Накуджуков. Такая война может продолжаться бесконечно.
        — Тогда почему ты втянул нас во все это? - поднявшись, Шамбала гневно уставился на Арка.
        Кажется, он настолько погрузился в процесс, что забыл о самой цели их предприятия. Арк сострадательно посмотрел на Шамбалу перед тем, как ответить:
        — На этом наша миссия здесь не заканчивается. Мы ведь даже еще не приступили к выполнению главной ее части.
        — Главной части?
        — Мне что, объяснить все с самого начала? Шамбала, какова цель нашего прибытия сюда?
        — Цель… укрепиться здесь… пока Нижний Мир не…
        — Ну вот, — с улыбкой сказал Арк. — Вспомнил? Наша цель не победа в войне. Нам нужно присоединить Нижний Мир к Средиземью.
        — И какая судьба в таком случае ожидает клан Баран?
        На этот вопрос, на сей раз прозвучавший из уст Лариетты, тоже было нетрудно ответить. Но Шамбала кивнул и добавил к этому:
        — Верно. Накуджуки продолжат попытки завоевания Нижнего Мира даже после его присоединения.
        Иногда для Арка было просто невыносимо общаться с менее сообразительными, чем он сам, людьми. Раз уж Шамбала такой красавчик, почему бы ему самому не сделать все, избавив Арка от необходимости объяснять все на пальцах?
        — Сами подумайте. Что изменится после слияния этих двух миров. Какая перемена станет наиболее значительной?
        — Наиболее значительной?..
        — Наибольшие изменения произойдут с Нижним Миром. Как, если ты помнишь, и говорила Изабель, во-первых, Три Королевства не смогут не отреагировать на появление четвертой силы, а во-вторых, в этом мире появится больше игроков.
        — Допустим.
        — И все эти игроки примутся выполнять задания здесь.
        По плану Арка, это и должно было исправить сложившуюся у них ситуацию. Огромное количество игроков устремится в него практически вслепую. И первое, на что они наткнутся, станет клан Баран, страдающий от нападений злых Накуджуков. Естественной реакцией станет предположение, что Баранцы — добрые НПС, а Накуджуки — злобные монстры, то бишь, враги игроков. Он не знал, каким образом Джуил и гильдия Гермес сошлись с Накаджуками, но первым позывом большинства игроков станет защита безобидных НПС от завоевателей.
        — Если совет старейшин примет помощь от игроков, то Накуджукам придется несладко.
        Произойдет так, будто Нижний Мир вступил в оборонительный альянс со Средиземьем, и теперь ему на выручку спешит армия союзников. Огромное количество наивных игроков вступит в ряды самообороны, и даже если Гермесцы пришлют подкрепления, их армия не пойдет ни в какое сравнение с силами, сосредоточившимися в замке Хаман. К тому же, игроки не могли погибнуть в бою, и это позволит сражаться с минимальными потерями, в то время как войско Накуджуков, как армия из НПС, рано или поздно иссякнет.
        — Если игроки поддержат клан Баран, Альянс Гермес окажется связан по рукам и ногам.
        Вскорости Нижний Мир переместится, и если Накуджуки продолжат попытки завоевания, то игроки помогут НПС в борьбе против монстров, когда это произойдет, гильдия Гермес подвергнется всеобщему порицанию за союз с монстрами.
        — Вот почему нам и не нужно выигрывать эту войну. Когда игроки наводнят эти земли, старейшины попросят их о помощи.
        — … И они сделают всю работу за нас, - устало покачал головой Шамбала.
        Стратегия, предложенная Арком, манипулировала взаимоотношениями игроков и неигровых персонажей, однако даже это было лишь подготовительной частью его грандиозного плана. Чужестранцы, попавшие в этот мир, образуют собой непробиваемую линию обороны, и всеми этими людьми кому-то придется управлять. Так как ДжастисМэн, Реабилитанты и Темные Братья уже признавались кланом Баран, никто из игроков не сможет возразить против командования силами обороны спутниками Арка. Другими словами, вне зависимости от того, сколько игроков придет на помощь клану, бразды правления в любом случае останутся в руках Арка. И если он все рассчитал верно, то это должно принести ему баснословную прибыль.
        «Экономика клана Баран все еще находится на уровне Бронзового Века, но это изменится с прибытием новых игроков. Если заранее направить капитал Темного Братства на развитие экономики, то это обеспечит мне значительную выгоду».
        Пусть они и перестали заниматься наемными убийствами какое-то время назад, но казну Братства не стоит недооценивать. Набейн потому и поднял в свое время восстание, так как не хотел терять этот источник дохода. Если эти средства направить на поднятие экономики клана Баран, то это даст начало преображению Нижнего Мира. И это было выгодно Арку.
        «С финансовой поддержкой Темного Братства я воплощу в жизнь все задуманное, и ко мне потекут реки золота».
        Впервые посетив Нижний Мир, Арк планировал монополизировать задания и подземелья, но в итоге это оказалось не такой уж простой задачей. Тогда Арк вспомнил о бизнес-плане, который он продумал, исследуя деревню в долине. Воздушные туры по Нижнему Миру, сафари с прирученными монстрами… Он даже разработал новую валютную систему, применимую не только для внутреннего использования, но и в торговле с Тремя Королевствами. Капитал Темного Братства он собирался использовать для заложения основ дальнейшей коммерческой деятельности в регионе.
        И Темному Братству это тоже пойдет на руку. Власть в этом мире после соединения континентов даст им полномочия вести переговоры с Тремя Королевствами от лица региона. Капиталовложения в проекты, задуманные Арком, со временем начнут приносить Братству денежные дивиденды, к тому же, Изабель дала свое согласие на это и подписала контракт перед отбытием войска в Нижний Мир. Право на ведение дел здесь и стали наградой Арка за информацию, предоставленную Темному Братству.
        — У тебя было полно скрытых мотивов помочь нам, - теперь Шамбала понимал, что ситуация, в которую Арк вовлек их, оказалась сложнее, чем он предполагал.
        — Тогда я думал только об интересах Темного Братства, - Арк проигнорировал его намек и, не обращая внимания на мрачный взгляд Шамбалы, продолжил, - Ну так о чем это мы? Наша первоочередная задача — держать оборону до присоединения Нижнего Мира к Средиземью.
        — Ты продолжаешь об этом упоминать, но от этого описываемое тобой не становится более вероятным. Ты уверен, что этот мир сольется со Средиземьем?
        — Именно.
        — Тогда почему ты не возродил Мировое Дерево сразу же по прибытию сюда? — спросил Шамбала недоверчиво.
        Разве не было логично заняться этим в первую очередь? На это у любого игрока могло найтись множество разумных причин, но у Арка их было три. Во-первых, Темное Братство еще не упрочило свои позиции здесь, и если бы Арк начал слияние двух миров до этого, то в будущем его прибыль уменьшилась бы. Во-вторых, возрождение Мирового Дерева требовало выполнения нескольких особых условий.
        — Мировое Дерево сохраняет баланс мироздания. Его корни находятся в Нижнем Мире, и из него оно черпает свою силу. Для его возрождения необходимо дождаться полнолуния в этом мире.
        — Разве полнолуние не завтра?
        — Именно поэтому я и говорил, что нам нужно продержаться всего неделю с начала войны. И именно поэтому я старался держать максимально пассивную и оборонительную позицию, ведь если бы мы надавили на Накуджуков как следует, то у Джуил не осталось бы выбора, кроме как сразу же запросить поддержку у гильдии Гермес. Понимаете теперь? И последнее…
        С этими словами Арк указал на место на карте, лежавшей на столе.
        — Мировое Дерево находится здесь, - он обвел пальцем участок карты, находившийся за северными горами, где находилась главный штаб нападавших сил - ставка Накуджуков.
        — Иггдрассиль сказал мне, что племена Мюталь поклоняются Мировому Дереву. Так что, ничего удивительного, что клан Баран возвел замок вокруг него, однако они были изгнаны оттуда, и теперь замок занят Накуджуками, и для того, что возродить Дерево, придется пробиваться к нему с боем. Но едва ли нам удастся сделать это в срок, ведь Альянс Гермес уже отправил сюда армию наемников.
        — Значит, ставка Накуджуков..?
        — Это наш единственный путь, - Арк провел по карте пальцем путь от замка Хаман до базы Накаджуков, - Оттуда я, во главе небольшого отряда, смогу пробиться к Мировому Дереву.
        — Ты соберешь особый ударный отряд?
        — Именно. До северных гор мы переберемся по воздуху, пока внимание Накуджуков слишком занято войной на юге. Целую армию вряд ли удастся переправить незаметно, но маленькая группа наверняка останется незамеченной. А дальше мы сделаем все от нас зависящее, чтобы пробиться через ничего не подозревающего противника и добраться до Мирового Дерева.
        — Значит, это наша конечная цель, - уверенно кивнул ДжастисМэн.
        Так как время в Новом Свете шло с утроенной скоростью хода времени в реальности, полнолуние в нем происходило каждые 15 дней реального времени. Если они упустят завтрашнее полнолуние, то ждать следующей возможности придется целых две недели, и не факт, что им удастся продержаться до этого времени. Наемников Гермесцев стоило ожидать со дня на день.
        — Это наш единственный шанс, - проговорив это, Шамбала обратился к Арку, - Думаю, мое участие входит в твои планы?
        — Разумеется. Нам придется действовать в стане врага, и наша задача требует скрытности. Маленький отряд, в отличие от армии, сможет атаковать противника набегами. Поэтому мне нужны лучшие из лучших, а ты, пусть мне и не хотелось бы этого признавать, сильный союзник.
        — Значит, я отправляюсь с тобой.
        — Я тоже, не хочу пропустить все веселье! - когда замысел Арка стал ясен, Реабилитанты мгновенно вызвались добровольцами.
        Но, как и было сказано, для проведения операции требовался небольшой отряд. Если они хотели пробраться на территорию врага незамеченными, то Арк не мог взять с собой больше 10 человек. Да и, к тому же, в добровольцах не было нужды, Арк определился с составом отряда заранее.
        Помимо надежного в бою Шамбалы, он нуждался в восстановительной магии Лариетты. ДжастисМэн также успел показать, что на него можно положиться, но если в их отсутствие замок Хаман окажется захвачен врагом, то в возрождении Мирового Дерева не будет смысла, поэтому ДжастисМэн оставался управлять обороной, а вместо него в отряд попали Реабилитанты с наивысшими уровнями: Бул-ккун, Деок-дай, Джак-тун, Япсаб, Хэ Гайо-са и Тазза. Уровень имел значение, но важнее всего было их умение работать в команде. Десять воинов клана Баран вызвались добровольцами для участия в операции, но это расходилось с представлениями Арка о незаметности, взамен он доверил им провести отряд через северные горы.
        В итоге проникнуть в лагерь Накуджуков и возродить Мировое Дерево предстояло группе из 9 человек.
        «Это наш единственный шанс!» - с этой мыслью Арк приступил к подготовке экспедиции и проверке снаряжения.
        — Судьба Нижнего Мира в ваших руках! — напутствовал ДжастисМэн Реабилитаторов, вручив им Пилюли Бессмертной Слизи. За время пребывания здесь он успел создать несколько Пилюль, но никак не мог решить, кому передать их в первую очередь. Однако сложившаяся ситуация не оставила времени для колебаний, и он отдал пилюли шести участникам особого ударного отряда.
        — Восхитительная штука! Мои навыки растут прямо на глазах! - челюсть Бул-ккуна отвисла при виде эффекта, оказанного Пилюлей.
        Реакция остальных Реабилитантов не отличалась сильно. Наконец, покончив с приготовлениями, отряд разместился на небесных скатах под прощальные наставления ДжастисМэна:
        — Ваш путь будет нелегким, в северных горах обитает множество Дракенов, охраняющих границы Накуджуков. Чтобы избежать излишнего внимания, обойдите каньон и пройдите через горы.
        — Ясно.
        — Удачи.
        Ударный отряд отдал честь и взмыл в небо. ДжастисМэн сделал шаг назад и обернулся. Тысячи воинов клана Баран собрались на плацу с целью проводить героев. Они кричали, подняв руки в воздух:
        — Уррра!
        — Удачи, Главнокомандующий Арк. Сегодня она вам понадобится.
        Резкий порыв ветра бил им в лицо. Поток воздуха давил с такой силой, что казалось, будто на них напал некий огромный крылатый зверь.
        — Пригнитесь и наклонитесь вперед. Если ветер подхватит — то это конец! — кричал Арк, пока его небесный скат сотрясался под ударами ветра.
        Во избежание обнаружения неприятелем, после отправления из замка отряду пришлось сделать крюк вокруг гор Гольджи, но им все же удалось добраться до Долины Клыков еще до полудня. Долина соединяла северный и южный массивы, и крайне редко использовалась ради пересечения северных гор. Она проходила через вершины и ущелья извивающимся серпантином, словно лабиринт, в середине которого размещался гарнизон Накуджуков. Пытаться перелететь гарнизон на небесных скатах было бы самоубийственным предприятием, а вздумай они пробиться с боем, то охраняющие проход солдаты успели бы оповестить командование о приближении отряда Арка. Но воины Баран знали путь, позволяющий обойти гарнизон.
        — В Долине Клыков есть секретный проход, неизвестный Накуджукам. Это очень, очень небезопасное место, но выбирать не приходится. Только так вы пройдете незамеченными.
        По словам воинов, проход находился в одной из глубоких пещер долины. Вход в нее располагался посредине отвесной скалы, и добраться до него представлялось возможным лишь с помощью летающих созданий. Пройдя через эту пещеру, они смогут попасть в Агейрон - ставку Накуджуков в настоящем и замок клана Баран в прошлом.
        — Что ж, приступим.
        Арк направил ската по направлению к пещере, и перед его взором предстало следующее оповещение:


        ЛАВОВАЯ ПЕЩЕРА, СКРЫТАЯ В ДОЛИНЕ КЛЫКОВ
        Вы нашли лавовую пещеру, скрытую в лабиринте Долины Клыков.
        Когда-то, давным-давно, клан Баран был изгнан с севера, и ему пришлось использовать эту пещеру для побега из замка Агейрон. Лава, застывавшая в пещере на протяжении многих лет, изменила ее до неузнаваемости. Теперь из пещеры часто слышится далекое эхо воплей тварей, нашедших в ней новый дом. Кажется, теперь этот переход далеко не так безопасен, как раньше.
        <Знания Исследователя: Бонус скрытой пещеры (Очки навыков: 10)>

        — То есть как «изменилась до неузнаваемости»? - воины клана Баран озадаченно осматривали стены лабиринтообразного комплекса пещер.
        Согласно информационному окну, поток лавы, текший через пещеру на протяжении последних ста лет, мог существенно поменять ее форму. Это значительно затрудняло положение, учитывая, что воины знали о ней только из легенд, а в живую никогда не видели. Все что у них имелось в распоряжении — это потертые карты, доставшиеся им от предков, которые те составили после побега с севера.
        В итоге отряд провел много времени, наобум блуждая по пещере. Острые выступы из стен, похожие на клыки, еще больше усложняли дело. Летать по коридорам пещеры на скатах, не задевая выступы, оказалось довольно непросто.
        «Но вот что действительно доконает меня, так это жара…» - удушающая, прямо-таки адская атмосфера пещеры действовала на Арка утомляюще.
        Оно и неудивительно, ведь пол пещер, сквозь которые воины Баран вели отряд, представлял собой сплошной поток из лавы. Вдобавок к этому внезапные порывы ветра время от времени поднимали потоки горячего воздуха вверх.
        Арк вытер пот со лба, и перед ним снова выскочило информационное окно:


        Из-за сильной жары степень вашей усталости повысилась на 10%!
        <За каждые 10% усталости все характеристики, скорость атаки и скорость перемещения понижаются на 5%, насыщение от потребляемой пищи также понижается на 5%. Если общий показатель усталости превысит 50%, то игрок начнет терять 10 здоровья каждые 50 секунд. Когда усталость достигает 100%, игрок потеряет все здоровье и погибнет.
        Отдых в прохладном месте или употребление холодной пищи снизит показатель усталости>

        Первое такое сообщение появилось сразу же после входа в пещеру. Судя по всему, эффект от жары был обратным эффекту «холода», который Арку не раз пришлось пережить, когда он только появился в Нижнем Мире. К счастью, от последствий жары оказалось легче избавиться, чем от последствий переохлаждения. Сбросить усталость от жары можно, прохлаждаясь в месте с умеренной температурой. Но эта пещера не казалась лучшим местом для отдыха — стены утыканы острыми выступами, а пол покрыт кипящей лавой. Это привело к тому, что усталость Арка повысилась до 40%.
        «Уф, если бы не эти выступы…»
        Напорись они на такой, жар превратил бы их в шашлыки на шампуре, приготовленные на слабом огне. Впрочем, и без этих выступов они чувствовали себя так, будто их запекали в огромной печи. Невелика разница.
        — Вот, это место указано на карте! К счастью, оно не сильно изменилось.
        — Мы почти на месте! Соберитесь!
        Спутники Арка уже задыхались от изнеможения, но Баранцы всячески подбадривали их.
        — Легко вам говорить.
        Мютали не чувствовали ни холода, ни тепла. Климат Нижнего Мира постоянно впадал из крайности в крайность, поэтому они уже адаптировались к подобным условиям. По этой причине ободрения Баранцев воспринимались как злая насмешка.

* * *

        Но настоящие проблемы только начинались.
        — Если бы я только мог съесть немного строганого льда Падбингсу, мне мгновенно полегчало бы… но здесь негде приземлиться…
        Арк продолжал ловить ртом воздух, осматриваясь вокруг и внезапно он заметил темную фигуру, надвигавшуюся на них из глубины пещер. После секундного вглядывания во тьму, Арк прокричал:
        — Дракен?!
        Эхо его крика заглушилось ревом Дракена, распространившимся на многие километры извилистых ходов пещеры. Воин, находившийся во главе экспедиции, удивленно воскликнул:
        — Дикие Дракены?! Здесь?
        Десять Дракенов стремительно приближалось им навстречу.
        — Черт, от жары бы дыхание перевести, а тут… боевой строй!
        Арк, Шамбала, Реабилитанты, Лариетта и воины Баран выстроились в боевом порядке. Этот порядок позволял максимально оградить их баффера Лариетту от возможного урона, при этом позволяя беспрепятственно сражаться остальным.
        — Далеко нам до выхода? - спросил Арк воинов Баран, вынимая меч из ножен
        — Судя по карте, нет. В пределах одного километра. Видимо, у Дракенов здесь гнезда, и они не продолжат преследование, если мы сможем добраться до выхода вовремя.
        — Хорошо, Шамбала, давай рывком прорвемся через них. Темный Клинок!
        — Ладно. Метеоритный Удар!
        Шамбала и Арк вырвались вперед, словно две стрелы, занося мечи для удара, в то же время Тазза и Джак-тун, находившиеся в заднем ряду, начали обстрел Дракенов из пушек, но им удалось лишь оттеснить некоторых, поэтому отряд довольно быстро оказался в окружении.
        — Ах ты… наша атака ослабла! - выругался Арк, уклоняясь от ответной атаки Дракена.
        Обычно рывок позволял прорвать ряды любых монстров, даже Дракенов. Но отряд не мог сражаться в полную силу из-за накопленной усталости, и дело было не только в урезанных параметрах и сниженном уроне. Каждый вздох при очередном взмахе мечом давался Арку с трудом, как человеку, застрявшему в сауне. Но и на этом осложнения не заканчивались.
        — Уф, у меня прицел сбивается!
        — Я не могу сражаться и управлять скатом одновременно…
        В отличие от Арка, Шамбале и Реабилитантам раньше не доводилось вступать в воздушные бои. Все их усилия уходили на управление непослушными созданиями, сотрясавшимися под атаками Дракенов. Прицелиться для выстрела из лука или пушки в таких условиях было невозможно. К тому же, уровни диких Дракенов превышали средний уровень отряда Арка.
        — Аааааа!..
        Два воина Баран упали в лаву, сбитые под натиском Дракенов, еще один погиб, попав в лапы одному из монстров. Став свидетелями этих кошмарных сцен, воины потеряли свой боевой дух.
        — Мы не сможем дать бой стае Дракенов в таких условиях! Надо смываться отсюда!
        — Пока еще рано. Шамбала, старшие, постарайтесь собрать Дракенов в одном месте! — прокричал Арк, доставая еще один меч из заплечной сумки.
        — Принято!
        Реабилитанты летали по пещере, пытаясь избегать ударов Дракенов, и вскоре им удалось собрать в одном месте 10 Дракенов. Тогда Арк, пролетев над головами монстров, сбросил на них свой меч, взрывая его в воздухе:
        — Буря Клинков!
        Сметающий все на своем пути смерч из осколков меча закружился с ослепительным блеском. Попадавшие в него Дракены сразу же падали вниз. Арк надеялся, что они упадут в лаву, но тем удавалось восстановить баланс в падении. Тем не менее, Буря Клинков позволила надолго затормозить Дракенов.
        — Вот теперь пора! Проводник, веди нас вперед. Нам нужно прорваться к выходу!
        Воины Баран и отряд Арка пересекали пещеру с максимальной скоростью.
        Рев Дракенов за их спинами не замедлил возобновиться. Создавалось ощущение, что эти жуткие вопли раздавались прямо в ушах преследуемых, но оборачиваться было некогда. Арк, наклонившись вперед, будто мчался на мотоцикле, стремительно летел через пещеру. Остальные последовали его примеру, но вскоре им пришлось сбросить скорость на очередном крутом повороте.

* * *

        — Уже близко! Выход должен прямо за этим поворотом!..
        Воины Баран первыми заглянули за угол и, вскрикнув, резко затормозили. Они смотрели прямо перед собой, не веря своим глазам:
        — Как?.. Не может быть!..
        Выход, который они искали, существовал, но проблема заключалась в том, что выйти из него было нельзя.
        Подобно водопаду, огромные потоки лавы стекали с потолка прямо перед выходом из пещеры. Даже имея 75% защиты от огня, Арк получил бы серьезный урон от одной-единственной капли лавы, а от Шамбалы и Реабилитантов даже и скелета не осталось бы, подставься они под этот лавопад.
        — Твою м!..
        — Арк, Дракены!
        Обернувшись на окрик Шамбалы, Арк увидел Дракенов, уже завернувших за угол. Но они представляли собой вторую по важности проблему на повестке дня. Отряд Арка мог собраться с силами и разделаться с ними, но вот только это не имело смысла, так как выход оказался заблокирован.
        «Скоро начнет вечереть. Луна взойдет через четыре часа, у нас нет времени на поиски другого выхода».
        Отправившись обратно в Долину Клыков, они никак не успеют добраться до Агейрона вовремя, даже если Дракены по какой-то причине оставят их в покое. Им нужно было успеть прибыть на место до восхода луны, а гарнизон Накуджуков, стоящий на пути, не даст им этого сделать.
        «Черт возьми, нам следовало выступить раньше…»
        Арк, скрипя зубами от раздражения, избегал ударов Дракенов. Единственный путь к Агейрону для них лежал через выход в пещере.
        «Есть ли хоть какой-нибудь шанс пройти через лаву?»
        Но это казалось невозможным, как он ни ломал голову. Тут пригодился бы стальной зонтик с 1000% защитой от огня… И тут его осенило.
        «Зонтик?.. Это мы можем устроить!»
        — Шамбала! - Арк немедленно подлетел к нему и объяснил свою задумку.
        Главным условием успеха его плана был правильный расчет времени. И единственным человеком, способным синхронизироваться с Арком на 100%, был Шамбала. Им, как-никак, пришлось сражаться бок о бок в Порочном Силрионе.
        — Да, это вполне реально, но ты уверен? - кивал оживившийся Шамбала.
        — У нас нет другого выбора.
        — Хорошо, я верю в тебя, - схватив поводья, он взмыл к потолку.
        — Остальные, примите оборонительную позицию и удерживайте ее!
        — Принято!.. Что б я еще раз ввязался в воздушный бой…
        Реабилитанты и воины уже начинали страдать от головокружения. Но тут весьма кстати оказался навык Лариетты Баланс Духа. Персонаж, на которого применяли этот навык, становился способен правильно оценивать и калибровать свое положение в пространстве даже находясь на американских горках. Благодаря этому, отряду Арка удавалось избегать многих атак Дракенов. Тем не менее, еще двое воинов Баран пожертвовали собой, защищая Реабилитантов. Они считали это своим долгом.
        — Мы не дрожим за свои жизни. Ведь судьба целого клана зависит от исхода этой миссии.
        Подобное отношение заслуживало глубочайшего уважения. Но Арк приходил во все большее напряжение, слыша раздававшиеся в пещере крики. После смерти пятого воина, Шамбала наконец дал знак:
        — Арк, я готов! Теперь здесь достаточно места.
        — Отлично, жди моего сигнала. Помни, главное — сделать все синхронно!
        — За меня можешь не беспокоиться. Приготовься.
        — Дедрик, твой выход! Подведи одного из Дракенов как можно ближе к лаве.
        — Эм, за кого хозяин меня принимает? — выкрикнул Дедрик, едва не попав в щелкающую пасть Дракена.
        — За летающее существо! Как видишь, Разак и Радун не очень-то полезны в данной ситуации.
        — Ладно, я понял. Эй, вы, ящерицы! Поймайте меня, если сможете!
        Дедрик применил Насмешку и принялся обругивать Дракенов, и как только они обратили внимание на него, он сразу же устремился по направлению к лавопаду.
        — Сейчас, Шамбала!
        — Меч-Торпеда!
        Шамбала, зависнув под потолком, использовал Меч-Торпеду, и вниз с шумом полетел огромный сталактит.
        «Время, время, время!»
        Предельно сконцентрировавшись, Арк внимательно следил за падающим осколком камня. Он научился определять скорость движущихся предметов благодаря тхэквондо, поэтому дождавшись нужного момента, он со всей скоростью помчался навстречу падающей скале, и в момент столкновения использовал Парирование и Контратаку, активируя Ответный удар.
        В результате сталактит с оглушительным грохотом, словно стрела, отскочил от него. Для этого Арк и использовал Ответный удар с разгона. Он вложил всю набранную инерцию в толчок тяжелой скалы от себя, что позволило выстрелить ею в противоположном направлении, прямо как стрелой. Конечно, удар вышел неслабый для обоих, но Арк не обращал внимания ни на что, кроме направления полета импровизированной стрелы. Скала летела прямо в группу Дракенов, преследовавших Дедрика!
        Сталактит проткнул грудь одного Дракена насквозь, пригвоздив его к стене пещеры. Огромный летающий ящер стал похож на насекомое, проткнутое булавкой… к вершине огромного водопада из лавы. Лава падала прямо на него, и поток обтекал Дракена, словно тот и правда был зонтиком. Это немного приоткрыло выход из пещеры. Разумеется, Дракену не пришелся по нраву душ из раскаленной магмы, но сталактит крепко пригвоздил его и поддаваться не собирался. Как Арк и задумывал.
        — Получилось! Быстро, через брешь в лаве!
        — О, выход!
        Реабилитанты и остатки воинов Баран наконец-то отвлеклись от схватки с Дракенами и устремились к выходу. Арк, Шамбала и Лариетта уже успели пролететь через разрыв в потоке. Между тем здоровье пришпиленного Дракена стремительно иссякало, а его чешуя начала плавиться от невероятного жара. Даже Дракены, жившие в пещерах с лавой, не могли долго противостоять прямому контакту с ней.
        — Быстрее, выход сейчас закроется!
        — Торопимся!
        Реабилитанты прекратили огонь из луков и пушек по Дракенам и пошли через проход в бурлящем потоке. В этот момент раздался звук, не могший быть ничем иным, кроме как грохотом скелета Дракена, падавшего вниз. Проход в лаве тут же начал сужаться. Хэ Гайо-са, собиравшийся пройти через него последним, выругался:
        — Проклятие!
        — Хэ Гайо-са!
        — Черт… кажется, мне придется остаться здесь. Не беспокойтесь за меня. Я постараюсь доставить воинов Баран обратно в замок Хаман в целости и сохранности.
        — Нам очень жаль… но мы верим в Главнокомандующего.
        Голоса Хэ Гайо-са и оставшихся в живых воинов затерялись в шуме возобновившегося потока лавы. Но было ясно, что они окружены Дракенами, и что шансов выйти из пещеры и вернуться в замок Хаман у них не было.
        — Мы ничем не можем им помочь. Они сами виноваты, нужно было двигаться быстрее. Давайте думать так, — покачав головой, сказал Джак-тун.
        Он похлопал Арка по плечу. Дороги обратно не было, они никак не могли помочь оставшимся позади товарищам. Арк в последний раз окинул взглядом лавопад. Им предстояло завершить важную миссию, от которой зависела дальнейшая судьба Темного Братства и Нижнего Мира, у них не оставалось времени на оплакивание погибших. Решив это для себя, Арк повернулся к лаве спиной.

        Глава 6. Агейрон

        Агейрон
        Когда вы выбрались из лавовой пещеры, вашему взору открылся большой город.
        Это Агейрон - древнее поселение в Нижнем Мире, когда-то, давным-давно, населенное процветавшим кланом Баран. Миролюбивые и близкие к природе Баранцы возвели этот прекрасный город вокруг Юзурии, Мирового Дерева.
        Однако сейчас город занят Накуджуками, и от его былого величия и красоты не осталось и следа. Теперь кажется, что город построен из одних лишь серых камней да ржавой стали. В самом центре города находится Мировое Дерево Юзурия, еще больше сгущающее мрачную атмосферу его улиц.
        <Знания Исследователя: бонус за открытие скрытого города (Очки навыков: 20)>

        «Наконец-то добрались», - Арк посмотрел на город вдалеке.
        Лавовая пещера оказалась туннелем, проходившим прямо сквозь северные горы, и с трудом найдя возможность выбраться из нее, отряд Арка оказался на другой стороне горной цепи. К счастью, Накуджуки не занимали здесь каждый клочок земли, поэтому его отряду пока удавалось оставаться незамеченными. Преодолев северные горы, им не составило труда определить местоположение цели их похода в пределах города Агейрон.
        Однако как только их группа прибыла на север, они заметили нечто странное. Беситю описывал северные земли как живописное, цветущее место, но пустоши, раскинувшиеся перед ними, выглядели еще безжизненней, чем виды, к которым Арк привык на юге. Практически все до самого горизонта представляло собой голую песчаную пустыню, усеянную редкими засохнувшими перелесками.
        «Это влияние Мирового Дерева?» - Арк вспомнил свиток, содержание которого расшифровала для него Бона.
        В нем говорилось, что изначально Нижний Мир изобиловал жизнью, как на севере, так и на юге, но когда Мировое Дерево начало лишаться своих сил, юг, как наиболее удаленное от него место, первым попал под удар. Именно по этой причине Накуджуки, перекочевав на север, захватили Агейрон. Однако, увядание Мирового Дерева не остановилось и продолжается уже на протяжении 100 последних лет. Учитывая еще и тот фактор, что Накуджуки принялись бездумно вырубать леса ради возведения гарнизонов вдоль границ, неудивительно, что север постигло опустошение. И это в то время как на юге, благодаря бережному отношению клана Баран к природе, окружающая среда начала потихоньку восстанавливаться.
        «И теперь, когда все вернулось на круги своя, Накуджуки хотят вернуться обратно на юг?»
        Сложившееся положение наглядно показывало, насколько важно беречь окружающую природу. По этой причине Арк, хоть и понимал мотивы подобного поведения Накуджуков, все так же сильно презирал их.
        Как бы то ни было, Агейрон оказался более крупным городом, чем Арк себе воображал. Город представлял собой нечто вроде средневекового замка, окруженного несколькими рядами стен, с городом, разместившимся в промежутках между ними, в то время как над самим поселением, находясь в самом его центре, возвышалось Мировое Дерево Юзурия, от которого сейчас, правда, остался лишь мертвый покоробившийся ствол со скрюченными ветвями.
        «Чтобы добраться до Юзурии, нам придется пересечь весь город?» - заметив огромное количество воинов Накуджуков, находившихся в Агейроне, члены отряда синхронно вздохнули.
        Их осталось всего восемь человек: Арк, Шамбала, Лариетта, Бул-ккун, Деок-дай, Джак-тун, Тазза и Япсаб. Однако их целью было возрождение Мирового Дерева, и для достижения этого вовсе было не обязательно убивать каждого вражеского солдата в Агейроне. Им лишь следовало добраться до Юзурии незамеченными.
        Если бы город населяли игроки вроде Джуил, то эта задача была бы едва ли выполнимой, но, к счастью, Накуджуки были неигровыми персонажами. Это напомнило Арку старый популярный стиль игры под названием «Джикбо», заключавшийся в избегании обычных монстров и вступлении в бой исключительно с боссами. Умелое применение разнообразных способностей при следовании этому методу повышало шансы на успех.
        «Поэтому я и собрал разношерстную группу из обладателей различных классов».
        — Давайте устроим привал, и поедим.
        Во время привала Арк приготовил несколько блюд и расставил их, словно на фуршете. Это были самые изысканные блюда, включавшие в себя множество ингредиентов.
        — О, чудно, в такие моменты я рад путешествиям с тобой, - отряд, все еще не отошедший от жары лавовой пещеры, в мгновение ока смел все приготовленное.
        В то же время Арк, не теряя времени даром, собрал снаряжение группы для починки. Его сердце обливалось кровью, ведь он делал все это бесплатно, но он хотел приложить все усилия, чтобы отряд пришел в состояние полной готовности. В этом ему помогала Лариетта, чьи баффы значительно повышали характеристики всей группы.
        — Список дополнительных эффектов.


        Дополнительные эффекты


        ЭФФЕКТЫ ОТ ПРИНЯТОЙ ПИЩИ
        [ Энергетический напиток ] [ Жаркое из Тунтуна ] [ Кисло-сладкая паста ] [ Салат из лекарственных трав ] [ Тэмпура с креветками ]
        <Сумма характеристик, поднятых с помощью эффектов от принятой пищи: Сила +45, Выносливость +24, Ловкость +30, Интеллект +5>


        ЭФФЕКТЫ ОТ  БАФФОВ
        [ Дыхание бури ] - скорость атаки +10%, продолжительность - 30 минут.
        [ Сосредоточенность Воина ] - шанс критического удара +20%, продолжительность - 30 минут.
        [ Дух Героя ] - сила атаки +10%, продолжительность - 1 час.


        ЭФФЕКТЫ ОТ  СПЕЦИАЛЬНЫХ НАВЫКОВ
        [ Заточка Меча ] - урон меча +3%, продолжительность - 1 час.
        [ Средняя Стирка ] - защита +7%, продолжительность - 4 часа.
        Если Невинный Рыцарь станет лидером, то общий показатель защиты и атаки группы повысится на 7%


        ЭФФЕКТЫ ОТ  ПРИНИМАЕМЫХ ТОНИКОВ
        [ Травяной суп ] - сила +1, выносливость +1, продолжительность приема - 18 дней

        Перечень выглядел впечатляюще.
        Кулинария Выживальщика позволяла Арку создавать лучшие блюда из возможных, но при этом присутствовали свои ограничения. Не повторяясь, можно было получить лишь 10 разных эффектов от еды, однако даже здесь было ограничение - сытость. При стопроцентной сытости получить полезные бонусы от блюд было нельзя. Даже если эффекты от предыдущего приема пищи уже прошли, а показатель сытости все еще находился на высокой отметке, то ради получения новых плюсов от других блюд сначала нужно было сильно проголодаться, по этой причине Арк не мог готовить слишком много, и тратить драгоценные ингредиенты впустую.
        В этом состоял главный недостаток Кулинарии Выживальщика. Приготовленные с ее помощью блюда производили значительный эффект, но при этом они получались гораздо сытнее обычной пищи. Степень насыщения от некоторых блюд могла доходить до 30%, из-за чего игрок или НПС за раз мог употребить только от трех до пяти лучших блюд.
        «Насыщение достигается быстро и эффекты довольно полезны, но некоторые ингредиенты становится все сложнее найти», - Арк цокнул языком, пересчитав остаток самых ценных ингредиентов для готовки.
        «И каждое из блюд стоит, по крайней мере, 2 золотых…»
        Но ему некогда было волноваться о расходах на еду. В конце концов, благодаря Кулинарии Выживальщика характеристики отряда значительно возросли. Вдобавок к этому, Заточка Меча и средняя Стирка повысили показатель атаки и защиты. В общем и целом, эффект от особых навыков Арка был сравним с эффектом от баффов Лариетты.
        — Ничего себе, - Шамбала, лично проверив список дополнительных эффектов, пораженно проговорил, - Пожалуй, ты самый разносторонний персонаж из всех мною встреченных.
        — Да, целостность моей личности начинает меня тревожить, — ответил Арк с улыбкой.

* * *

        По окончанию привала отряд спустился к подножию холма и отправился в сторону Агейрона. Небесных скатов было решено оставить позади, как-никак если они прибудут к цели по воздуху, то неизбежно обратили бы на себя внимание, тем самым превратив весь город в гудящий улей. Пришло время для максимальной незаметности, отряд должен оставаться начеку и затаиваться в случае опасности.
        — Это все конечно замечательно, но мы все еще понятия не имеем, как нам пробраться к Мировому Дереву незамеченными… — Шамбала бросил обеспокоенный взгляд на город вдалеке.
        Сейчас Агейрон невольно служил столицей Накуджуков, которые расплодились в нем, словно бактерии. В городе оставалось немного простых обывателей, но 70% населения составляли воины.
        Уже начинало темнеть, поэтому на небе едва проступали контуры полной луны. Арк, Шамбала и Япсаб, недавно ставший «Хранителем-Разведчиком», имели в своем распоряжении способность Скрытность, но ее эффект не был бесконечным. Длительность действия составляла 20 минут, и не было гарантии, что их случайно не заметят во время повторного применения способности.
        — Хе-хе-хе, пора показать, на что мы способны.
        Реабилитаторы оживились и вышли вперед.
        — Япсаб, проберись в Агейрон и определи наиболее часто встречающиеся предметы.
        Воспользовавшись Скрытностью, Япсаб отправился в город и, немного осмотревшись там, вернулся к Таззе с докладом.
        — Это бочонок, - объяснял он при помощи рисунков на песке, - Что-то вроде бочки для хранения вина. Они там были повсюду.
        — Бочонок? Хорошо, - кивнул Тазза и, достав из рюкзака инструменты и несколько кусков дерева, принялся за работу.
        Через некоторое время с помощью пилы и молотка он смастерил 8 бочонков.
        — Теперь все залазьте в эти бочки.
        Едва Арк залез в свою, как тут же возникло информационное сообщение:


        Накуджукская винная бочка, созданная при помощью навыка Клонирование.
        Использование предметов домашнего обихода для внедрения в ряды противника даст эффект «камуфляжа». При активном «камуфляже» вражеские силы не будут обращать на вас внимания.
        Однако если недруг заинтересуется в использовании предмета, под который вы маскируетесь, то степень риска раскрытия повысится. Также «Риск» повысится при неосторожном и подозрительном поведении в некоторых ситуациях.
        <Текущий риск: 0%>

        Тазза раньше часто использовал навык «Фальшивка», но после смены класса на «Хранителя-Инженера» сумел изучить навык «Клонирование».
        — Фэн-шуй!
        При этих словах Джак-туна перед всеми появилось еще одно информационное сообщение:


        На группу была применен навык Фэн-шуй.
        Фэн-шуй — уникальная способность «Хранителя-Стратега». Ее использование сглаживает негативные эффекты окружающей среды и текущей местности. Атака с возвышенности повышает наносимый урон, в то время как штраф для атак с низменности сокращается вдвое. Помимо этого, шансы на обнаружение в темноте значительно понижаются.
        <Снижение вероятности возникновения подозрений у противника на 30%.>

        «Как и ожидалось, сочетать различные классы в одном отряде очень даже полезно», - в очередной раз Арк пришел в восторг от разнообразия классов и навыков в Новом Свете, после чего поспешил показать и свои особые умения:
        — Теперь моя очередь. Дедрик, режим спутникового наблюдения!
        — Ладушки.
        Взлетев по команде Арка на высоту в 100 метров, он осмотрел территорию.
        — Вижу впереди две сторожевые башни, слева и справа… По одному часовому на каждой… Их нельзя игнорировать… Улицы патрулируют воины Накуджуков… Между каждым патрулем примерно 50 метров… Ходят они по часовой стрелке…
        По мере предоставления Дедриком информации на карте Арка появлялись красные точки. Это умение Дедрик освоил недавно, уже во время войны с Накуджуками.


        Ваш питомец Дедрик приобрел новую способность.
        РЕЖИМ СПУТНИКОВОГО НАБЛЮДЕНИЯ (начальный, расовый): дает возможность установить наблюдение за местностью в радиусе 50 метров, либо за передвижениями противников в радиусе 100 метров. Максимальная дальность разведки растет по мере повышения эффективности навыка. Информация, предоставленная питомцем, отображается на вашей карте. Поддержка действия способности расходует 5 единиц маны каждые 10 секунд.
        <Информация о местности, НПС и игроках будет отображена на мини-карте.>

        Новая способность Дедрика часто находила достойное применение, так что ему регулярно приходилось делать доклады. Конечно, Агейрон нельзя назвать гигантским мегаполисом, тем не менее, затеряться в его запутанных улочках было проще простого. Усугубляла положение ограниченность обзора из бочек, и связанная с этим опасность случайно наткнуться на патруль во время перемещения. Во избежание этого отряду следовало внимательнее изучить устройство города и график передвижения стражи. Этим режим спутникового наблюдения был полезен наиболее всего.
        — Что ж, пора ступить на землю врага.
        Восемь бочек неуклюже зашагало по направлению к городу.
        — Тихо! Из-за угла приближается патруль! — резко прошептал Арк еще до того, как особый ударный отряд успел войти в Агейрон.
        Отряд замер, все задержали дыхание внутри своих бочек. Спустя несколько мгновений из-за угла вышла группа из 10 воинов Накуджуков и, осмотрев улицу, они обратили внимание на стоявшие как попало бочки.
        — Хм? Кто поставил здесь винные бочки?
        — Не знаю, но от одного их вида на меня жажда напала.


        Риск: 20%

        «Черт! Просто проходите мимо!» - взмолился Арк, чтобы солдаты не вздумали проверить бочки на предмет наличия в них вина.
        К счастью, один из них похлопал своего мучающегося жаждой сослуживца по плечу:
        — Что это тебе в голову взбрело, пить во время патрулирования? Дождись конца смены и заливайся, сколько влезет.
        — Ладно, ладно. Просто горло промочить хотел.
        Посмотрев на бочки еще раз, патруль пошел дальше. Как только патрульный офицер скрылся за поворотом, показатель риска сразу же упал до нуля.
        «Уф… если в любом случае не собирался пить, зачем было нас нервировать?» - отряд наконец-то смог вздохнуть спокойно.
        Постоянно опрокидываясь и гулко ударяясь о препятствия, они продолжили движение по улицам. Тем не менее, до сих пор им без особых проблем удавалось скрывать свое присутствие от неприятеля.
        В Агейроне было множество зданий, которые выбивались из общего ряда по архитектуре и габаритам, и скорее могли бы находиться в более крупных городах. Благодаря этому, а также запутанной и довольно-таки хаотической архитектуре города, при особом на то желании скрыться от чужих глаз не составляло труда. К тому же, во внутренней части Агейрона улицы оказались просто заставлены винными бочками, что позволяло отряду сливаться с окружением без какого-либо риска. Тем не менее, каждый раз, когда им на пути попадался патруль, они, замирая в бочках в тревожном ожидании, задерживали дыхание.
        «Здорово же».
        Создавалось ощущение, будто они попали в какой-то стэлс-экшен в лучших традициях Metal Gear Solid. Процесс отслеживания перемещений врага с использованием мини-карты и незаметного передвижения по городу оказался весьма увлекательным.

* * *

        Прокравшись таким образом около 20 минут, отряд достиг первых ворот. Бочки сгрудились недалеко от пропускного пункта в следующий район города.
        — На этом участке расположено множество сторожевых башен, так что не расслабляйтесь.
        Самым сложным в проникновении на территорию врага было избегание этих башен. Часовые в башнях имели громадный радиус обзора, и с каждого замеченного ими маскирующегося персонажа сразу же снимался эффект камуфляжа. Как только отряд входил в поле зрения часовых, риск обнаружения мгновенно подскакивал до 50%. Попробуй они прокрасться вблизи одной из 10 башен, расположившихся на их пути, то гарантированно попались бы.
        — Их можно обмануть. Если двигаться близко вдоль стены, то единственным риском станет обнаружение другой башней. Но радиусы обзора башен по направлению на 3, 4 и 6 часов не пересекаются.
        — Напрямик пойти не получится, придется нейтрализовать часовых в этих башнях, — прошептал Шамбала, — Нам повезло, три башни находятся на большем расстоянии от других. Мы с Арком займемся башнями на 3 и 4 часа, а Япсаб возьмет на себя башню на 6 часов. Там риск поменьше.
        — Необходимо успеть сделать все, пока часовые на других башнях смотрят в другую сторону. Уверен, что справишься?
        — Ты что, забыл, с кем разговариваешь? Идиот.
        Для дальнейшего продвижения по городу им было необходимо ослепить башни, преградившие путь. И единственным действенным методом достижения этого было скрытное убийство. А, как ни крути, Шамбала в этой сфере обладал куда большим опытом, нежели Арк.
        — Вот и отлично, - засмеявшись, ответил Арк, - Тогда начнем. Постоянно поддерживайте «Шепот». Я буду держать вас в курсе перемещений стражников.
        Три бочки начали подступать к башням. Останавливаясь при приближении патрулей и продолжая движение после их ухода, они с горем пополам достигли лестниц, ведущих к башням. Арк постоянно сверялся с мини-картой и рассчитывал время. По причине ограниченной видимости из бочки, он полностью полагался на наблюдения Дедрика.
        — Шамбала, часовой повернул голову и смотрит направо.
        — Вижу. Кстати… твоя летучая мышь и правда полезна при совершении скрытных убийств. Может, подаришь ее мне? — поддразнил Шамбала, ловко взбиравшийся на вершину башни, пока часовой смотрел в другую сторону.
        — Ни за какие коврижки.
        — Очень зря.
        — Давайте прекратим болтовню и сосредоточимся на задании. Сейчас! Никто из них не смотрит.
        Выбравшись из бочки, Арк активировал Скрытность.
        — Радун, ядовитый удар.
        Повинуясь команде, Радун плюнул на меч Арка кислотной жидкостью, после чего Арк, забравшись на башню синхронно с Шамбалой, нанес стражнику удар в спину, пока тот следил за пропускным пунктом.


        Вы нанесли критический удар!
        <Накуджук парализован ядом и неспособен двигаться на протяжении 5 секунд.>

        Отравленный часовой упал на пол, словно тряпичная кукла. Парализующий яд использовался неслучайно: если бы стражник позвал на помощь, то это едва ли можно было бы назвать скрытным убийством. Арк начал наносить беззащитному часовому удары с помощью Темного Клинка, отчего его здоровье стремительно уменьшалось. Когда действие яда закончилось, мышцы рта воина пришли в достаточную дееспособность для крика, однако Арк в нужный момент наносил тому парализующие критические удары. Благодаря 300-ому уровню Арка и бонусу к характеристикам в условиях темноты, через 15 секунд дело было сделано. Покончив с Накуджуком, Арк обернулся с легким чувством превосходства. Но, как оказалось, Шамбала успел расправиться со своим стражником раньше его.
        «Вот же…» — возмутился Арк, поджав губы.
        С того момента, как он попал в Нижней Мир, его умения и характеристики значительно выросли. Даже Джуил и Дюк больше не были ему ровней. Все это привело к раздутию самомнения Арка, вследствие чего он считал себя сильнее Шамбалы. Однако, судя по тому, как быстро Шамбала разобрался со стражником, разница между ними была не так уж велика.
        «Впрочем, Шамбала все же профессиональный ассассин…» - но от этого Арку было не легче.
        Однако тут его размышления прервал появившийся на мини-карте знак восклицания, сопровождавший движение одной из красных точек. Красные точки символизировали воинов Накуджуков, а восклицательный знак говорил об опасности. К своему ужасу, Арк заметил солдата, направлявшегося к башне, в которой находился Шамбала.
        — Шамбала, внизу, на 7 часов!
        Глаза Шамбалы стрельнули в указанном направлении. Мгновение спустя — и Арк с отвисшей челюстью наблюдал, как прямо в рот Накуджука вонзился кинжал.
        Наконец ему довелось увидеть в действии «Метание ножей» Шамбалы. Святой Убийца специализировался на ядах, кинжалах и мечах. Например, их яды были мощнее производимых Радуном.
        Пораженный отравленным клинком стражник повалился на землю, в то время как Шамбала, подобно цирковому гимнасту, спрыгнул с башни и, приземлившись прямо на обездвиженное тело Накуджука, пронзил его голову мечом. Урон от скрытного убийства и урон от удара в падении сложились в поистине колоссальные повреждения. Оглушенный стражник не успел даже пискнуть.
        «Черт, ну дает…» - Арк восхитился настолько гладким исполнением.
        Ему повезло, что Шамбала был на его стороне, и он никому не пожелал бы такого врага.
        — Пора уходить.
        Спрятав тела дозорных внутри башен, они поспешили замаскироваться обратно. Все башни находились в обзоре друг друга, поэтому если с других вышек увидят тела мертвых дозорных, то проблем не оберешься. Пока Арк и Шамбала разбирались на своих башнях, Япсаб обезвредил третью и присоединился к ним.
        — Хе-хе-хе, оказалось проще, чем ты предполагал? — Реабилитанты радовались, как дети малые.
        — Поначалу было боязливо, но в итоге трудностей не возникло.
        — Держите ухо востро. Если нас обнаружат до того, как мы доберемся до Мирового Дерева, то миссия будет провалена.
        Впрочем, признаться, Арк и сам чувствовал себя несколько расслабленно. Как и сказали Реабилитанты, пока все шло гораздо проще, чем он себе представлял.

* * *

        Наловчившись перемещаться в бочках, они начали продвигаться к цели еще быстрее.
        — Стойте, кто-то идет!
        Все 8 бочек замерли по команде Арка, и через несколько секунд из-за угла вышел десятилетний Накуджукский мальчик.
        «Что? Ребенок?» - Арк вздохнул с облегчением.
        Действительно, детей принято считать менее опасными, чем вооруженных до зубов солдат. Однако не в этом случае. Ведь ребенок был гораздо любопытнее взрослых патрульных, и его действия невозможно было предугадать. И, как следовало ожидать… мальчик неожиданно остановился у бочек и принялся их рассматривать.


        Риск: 50%

        Уровень риска подскочил до 50% вследствие интереса, проявленного мальчиком.
        «Да какого?.. Что ты вытаращился? Нет здесь никого. Иди давай!» — посылал Арк мысленные указания ребенку, вытаращившись на него.
        Однако, как и было сказано, предугадать его действия не представлялось возможным. Мальчик внезапно засунул палец в дырку, находившуюся сбоку бочонка. Кто вообще вставляет пальцы в стоящие на улице бочки с неизвестным содержимым? Но подумать об этом Арку придется в следующий раз, ведь палец угодил ему прямо в глаз, заставив его вскрикнуть и, отпрянув, повалиться набок:
        — Ай, ты чего, совсем что ли?!
        — А-а-а, призрак!
        Мальчик тоже упал от неожиданности и испуга. Разумеется, крики привлекли внимание ближайшего патрулировавшего отряда Накуджуков.


        Риск: 100%
        <С отряда сняты эффекты камуфляжа и Фэн-шуя.>

        — Твою налево!.. — простонал Арк, оценивая ситуацию опухшим глазом.
        — Ну, молодец, придурок недоделанный! — поднялся из бочки Шамбала, смерив Арка недовольным взглядом.
        — Я бы посмотрел, как ты остаешься тише воды, ниже травы, когда тебе пальцем в глаз тычут! Где этот проклятый пацан!..
        Налитые кровью глаза Арка метнули убийственный взгляд на мальчика. Тот вздрогнул и поспешил спрятаться за спинами стражников.
        — Арк, прекрати. Он хоть и Накуджук, но все же ребенок.
        — Мальчугану мстить собрался?
        — Давайте вести себя как подобает взрослым…
        Арк обернулся на укоры Лариетты, Шамбалы и Реабилитантов. Для него не имело значения, ребенок это был или взрослый, однако сейчас у него не было на это времени.
        — Черт с ним, давайте выбираться отсюда!
        Арк повел отряд за собой, и они побежали вниз по улице. Тут напуганный мальчик переменился в лице и захихикал им вслед:
        — Хи-хи-хи, нарушители. Вы дураки, вам всем конец! Да мы порвем вас на части и съедим! А у того урода, что напугал меня, я съем глазные яблоки! - выдал юнец отборный поток брани, в то время как отряд Арка ретировался.
        Интересно, кто его воспитывал? Арку было любопытно посмотреть на лица его родителей, если бы они сейчас слышали все это. Впрочем, они же были хаотическими НПС, поэтому только похвалили бы сына.
        — Арк!
        Неуместные размышления Арка прервал резкий окрик Шамбалы. Рефлекторно обернувшись, он побледнел от ужаса.
        — Вон… вон они!
        Играли когда-нибудь в Starcraft? Значит, должны представлять орду из 200 зергов, верно? А теперь представьте, что у вас всего 8 юнитов… Вот так Арк себя и чувствовал.
        — Нарушители! Убейте их!
        — Как они посмели пробраться в Агейрон!
        Неисчислимое количество Накуджуков начало лезть чуть ли не из всех щелей, улиц и зданий. Они исчислялись сотнями! Впервые за весь опыт игры в Новом Свете Арк был окружен таким количеством монстров. Они заполонили всю площадь, на которой оказался особый отряд Арка, а также все прилегающие к ней переулки.
        Накуджуки, обнажив оружие, атаковали, в то время как другие начали осыпать их стрелами и копьями. Отряд быстро превратился в 8 легких мишеней. Они даже не успевали занести оружие или заблокировать удар.
        — Исцеляющее Прикосновение! Оберег Богини! - Лариетта делала все, что было в ее силах, но этого оказалось недостаточно.
        — Лариетта, переключись на комбинацию из 3 защитных баффов!
        От наступательных баффов в этой ситуации толку было мало. Сейчас главнейшим приоритетом отряда являлось выживание. Следуя указанию Арка, девушка активировала защитные баффы, что повысило выносливость, защиту и уклонение отряда. Затем она в очередной раз применила восстановительную магию, что позволило немного сдержать общую скорость падения здоровья.
        — Исцеляющее… ай! - вскрик боли Лариетты прервал чтение заклинания.
        Лечение и баффы, которыми она снабжала группу, обратили внимание монстров на нее. Как следствие, атаки Накуджуков теперь сконцентрировались на Лариетте. Бул-ккун и Деок-дай, недавно сменившие профессию на «Хранителей-Штурмовиков», использовали Провокацию ради привлечения внимания противников, но безуспешно. Они были окружены сотнями Накуджуков, и двоих воинов оказалось недостаточно для защиты их хилера.
        «Такими темпами она долго не протянет!» - Арк метнул ей под ноги Меч-Пилу и прокричал:
        — Обратная трансформация! Разак, Удар Щитом!
        *Клак-клак-клак, клак-клак-клак-клак!
        Оказавшись перед Лариеттой, Разак сделал широкий взмах щитом, тем самым оттолкнув толпу монстров от неё.
        — XX Перехват! - тем временем Арк, с немыслимой скоростью размахивая мечом, защищал Лариетту.
        Да, Арк тоже не тратил времени зря, пока Дедрик и Разак учились новым способностям. Благодаря прилежности в обучении он изучил особый навык под названием… ХХ Перехват. С помощью похожей техники ему в свое время удалось одолеть Кальпея, и после этого во время сражения с армией Накаджуков он смог ее немного адаптировать, и наконец, изучил отдельный навык.


        Вы изучили новый навык.
        XX ПЕРЕХВАТ (начальный, активный): специальная серия атак, концентрирующая удары на определенной области тела врага. При использовании ХХ Перехвата на некоторых монстрах, повторные атаки по ним начнут повышать их агрессивность, тем самым вынуждая атаковать вас. Эта специфическая область является особенно болезненной, поэтому удары по ней уменьшают скорость атаки и передвижения цели.
        <Атакуя врага, у вас есть 5%-й шанс снизить скорость любых его движений на 5%. При каждой успешной атаке вы повышаете агрессивность врага, и при достаточно высоком показателе агрессии тот переключит внимание на вас, словно если бы вы использовали Провокацию.>

        — Ай!
        — А, что это? Какая-то незнакомая боль…
        — Просто невыносимо!
        — Черт, надо было сходить в туалет этим утром…
        Накуджуки вскрикивали каждый раз, когда Арк бил их по месту Х. Боль, которую они испытывали при попытке движения после перенесенного удара, была неописуемая. Но Арк добивался не этого. С каждым ударом по болевой точке Накуджуки испытывали все большие страдания и унижения, что усиливало их агрессию по отношению к Арку. По сути, эта способность была принудительной Провокацией! Благодаря этому, натиск на Лариетту уменьшился.
        — Паршивый ублюдок!
        — Вам ли жаловаться на грязную борьбу? Вспышка! - Арк прошел через группу солдат, как нож сквозь масло, нанеся им значительный урон.
        Но как бы он ни старался, положение все еще оставалось незавидным. Верхний правый угол мини-карты оказался полностью заполнен красным цветом. Отдельные красные точки, символизировавшие врагов, густо усеивали всю карту. Даже если им удастся минимизировать получаемый урон, в любом случае отряд не успеет расправиться с ордами Накуджуков до того, как закончится срок действия баффов.
        — Арк, сюда! - услышал он голос Шамбалы, находившегося у него за спиной.
        Шамбале удалось быстро разделаться с очередной волной врагов и, уловив момент, он быстро залез на крышу близлежащего здания. В самом деле, обороняться на крыше было всяко удобнее, чем в центре площади. Арк использовал винную бочку в качестве подножки и тоже запрыгнул на крышу, затем помог забраться Лариетте и Реабилитантам.
        Они могли использовать эту позицию для снижения влияния численного преимущества врага. Но, как оказалось, ситуация была еще плачевнее, чем они предполагали: с высоты крыши они увидели, что враг заполонил не только площадь и улицы — благодаря поднятой тревоге весь город пришел в движение и кишел Накуджуками.
        «Доигрались. Нам конец».
        Они не могли позволить себе отступить, ведь иначе Мировое Дерево будет обречено. Но и путь к нему тоже оказался заблокирован. И это лишь окраины Агейрона, дальше стоило ожидать еще больше врагов. Судьба миссии решалась сейчас.
        — Арк, прыгай! — неожиданно сказал Джак-тун.
        Арк недоуменно посмотрел на него, и Реабилитант указал на открытые ворота в отдалении.
        — Туда! Возможно, ты выживешь, если успеешь добраться до них вовремя!
        — Как? Но…
        — Нет времени объяснять. Едва ли мы сможем долго сдерживать Накуджуков!
        Арк не видел выхода, благодаря которому отряд мог выпутаться из этой передряги. С другой стороны, чёрта с два Арк оставит своих друзей и последует предложению Джак-туна, побежав к воротам в одиночку. Отряд уклонялся от стрел и метательных снарядов, перепрыгивая с крыши на крышу, и таким образом им удалось подобраться к воротам во второй стене максимально близко. Оставшийся путь им приходилось преодолеть пешком, спрыгнув вниз, но ситуация накалялась еще сильнее - уже сотни солдат собрались перед воротами.
        400, 500, 600, 700… им не было конца, и их количество росло по экспоненте.
        — Джак-тун, ну и как мы должны?..
        — Бегите, мы задержим их!
        — Чего??
        Джак-тун, Япсаб и Тазза обернулись лицом к врагу, издав боевой клич. Арк пораженно наблюдал за этой сценой. Они собирались заблокировать проход для преследовавшего их врага. Но стратегу, инженеру и разведчику не продержаться и 30 секунд в окружении Накуджуков!
        Но Джак-тун лишь улыбнулся, подняв в воздух крепко сжатый кулак:
        — Время Слизи №1!

        Глава 7. Прорыв ворот

        Тело Джак-туна полностью покрылось желтой слизью.
        «Время Слизи!» - точно, ведь теперь Арк не единственный, кто обладал этой способностью.
        Конечно, навык был создан с помощью свитка Прозрения, поэтому его эффекты были неполноценными и, тем не менее, Реабилитаторы съели такие Пилюли Бессмертной Слизи перед началом миссии. Благодаря этому Время Слизи снижало получаемый ими урон от физических атак на 100%, тем самым делая Реабилитаторов абсолютно неуязвимыми к атакам Накуджуков, ведь те не могли пользоваться магией.
        «Но…» - Арк неуверенно посмотрел на Джак-туна.
        Нет, его намерения были очевидны, и это действительно являлось лучшим выходом из данной ситуации. Погибнув, Джак-тун воскреснет вновь с чуть уменьшившимися показателями характеристик, и он был готов пойти на эту жертву ради высшей цели. Но Арк волновался не о самом факте гибели, а о том, как она произойдет.
        «Я и представить себе не мог, что у неполноценных Пилюль Бессмертной Слизи будут такие побочные эффекты».
        Пилюли Бессмертной Слизи, принятые Реабилитаторами, нельзя было назвать «подлинными». На создание одной Пилюли обычно требовалось 118 часов, следовательно, потребуется 708 часов на производство шести таких Пилюль! Помимо этого, так как эти пилюлю были приготовлены не с помощью Кулинарии Выживальщика, они получились продуктом качества В.
        В итоге, Реабилитаторам пришлось принять Пилюли Бессмертной Слизи качества В, созданных при помощи свитка Прозрение, получив только 70% бонусов от полноценной Пилюли. Но основная проблема состояла не в уменьшении бонусов к характеристикам, а в том, что штраф за использование Пилюль качества В оказался просто невообразимым… и обнаружился он только после изучения доступных способностей.


        Вы изучили расовую способность «ВРЕМЯ СЛИЗИ» - один раз в день вы можете использовать одну из двух способностей:
        1. На 10 минут вы можете покрыть все свое тело слизью. В это время любой физический урон и урон от падения будет полностью аннулирован. С другой стороны, ваша сопротивляемость к магии понизится на 100%, и все магические атаки, направленные против вас, начнут наносить двойной урон.
        (Штраф за использование продукта качества В: если вы примете неполноценную пилюлю бессмертия и с ее помощью покроете себя слизью, то ваше тело станет сверхчувствительным к любой боли - каждый нанесенный вам удар станет в 50 раз больнее)
        2. Вы можете призвать всех слизней, находящихся в пределах 500 метров от вас.
        (Штраф за использование продукта качества В: если вы примете неполноценную пилюлю, то призванные слизни не будут считаться вашими союзниками и будут атаковать всех подряд)

        Побочные эффекты воистину ужасали. Любой урон, полученный в Новом Свете, отдается в теле игрока слабым электрическим разрядом. Однако теперь сила удара повышалась в 50 раз!
        «Я не собираюсь использовать эти способности», — сказал Шамбала, когда съел Пилюлю качества В и увидел эти штрафы.
        В использовании умения не было смысла, если оно делало боль, причиняемую в игре, в несколько раз сильнее болевых ощущений, испытываемых в той же ситуации в реальном мире. Даже 10-минутное сдерживание Накуджуков у ворот дорого обойдется Джак-туну и остальным. Им придется пережить боль хуже, чем в реальности.
        - Чтобы Джак-тун-ним и другие использовали Время Слизи сейчас…
        «Старшие..!» - Арку пришлось проглотить комок в горле от нахлынувших эмоций, и он закричал:
        — Я сделаю все возможное для того, чтобы ваша жертва не оказалась напрасной!
        Их поступок действительно заслуживал уважения.
        «Хе-хе-хе, я не могу позволить себе пропустить такое зрелище», - между тем злорадно подумал Дедрик.

* * *

        Отношения между ним и Реабилитаторами были не очень хорошими. Перед тем, как стать питомцем Арка, Дедрику пришлось пережить множество издевательств в своем прошлом. И теперь, когда он вырос, он всячески пытался обозначить свой привилегированный статус перед остальными.
        «Я — аристократ Нижнего Мира», — вот что продолжал повторять себе Дедрик, будучи зацикленным на своей роли правой руки.
        Когда-то Арк действительно назвал Дедрика номером 2 после себя, что еще больше усугубило одержимость того статусом. Неудивительно, что он настолько снисходительно и покровительственно относился к Разаку, Радуну, Лариетте и Баксилю.
        - Я дворянин Нижнего Мира и являюсь правой рукой Мастера. Значит, в его отсутствие я главный! - он не стеснялся командовать, когда Арка не было рядом.
        На самом деле, все к этому уже привыкли, но все же Арка раздражала заносчивость и высокомерие Дедрика. Тем не менее, в Нижнем Мире ему было необходимо держать питомцев постоянно призванными, однако если он легко мог поместить Радуна и Разака в рюкзак, то с Дедриком так не получится. К тому же Арк не мог постоянно держать Лариетту при себе, а Баксилю и вовсе не доверял, следовательно, Дедрик оставался умнейшим из соратников Арка, что и обусловило его назначение на роль правой руки.
        И на этой почве не так давно с ним произошел неприятный инцидент — после занятия Арком должности Главнокомандующего союзных сил Темного Братства и клана Баран, Дедрик подумал:
        «Погоди-ка. Я второй после Мастера, верно? Значит, фактически я второй по важности среди всех тысяч наших союзников? На-наконец-то… как же долго я ждал этого дня! В конце концов, я был вознагражден за все свои хлопоты!»
        Летучая мышь, сведенная с ума внезапно навалившейся властью, допустила ошибку, показав свою истинную сущность, едва стоило Арку отлучиться из замка.
        — Ху-ху-ху, пока мастера нет, Главнокомандующим этой армии становлюсь я! И сразу вас предупреждаю, я не такой добренький, как мой хозяин!
        С этими словами Дедрик начал летать по всему замку Хаман и доставать людей, вмешиваясь в занятия всех и каждого, что некоторые начали подумывать, чтобы схватить эту проклятую мышь… Но старейшины по-прежнему удерживались Арком в плену, и никто из клана Баран не смел перечить Дедрику, в то время как Лариетта и Баксиль уже привыкли к такому поведению.
        Однако зазнавшийся Дедрик все же перешел черту.
        — Привет ребятки, чем вы тут занимаетесь? — так он однажды обратился к Реабилитаторам.
        Подобное неформальное обращение считается в Корее оскорбительным, и они сердито посмотрели на него.
        — Это ты сейчас с кем разговаривал?
        «Уф… почему они на меня так смотрят?» — подумал Дедрик, на секунду даже решив, что, возможно, он ведет себя несколько необдуманно. Но мысль это в его голове задержалась ненадолго:
        «Чего это я испугался? Во время осады Нагарана мастер был командиром, а они его подчиненными. А я иду сразу же за хозяином по степени важности, я его правая рука! Значит, эти парни ниже меня по званию! Подобное неподчинение с их стороны подразумевает бунт!»
        — Что это значит? Почему вы так смотрите на меня? Это акт неповиновения? Вы, что ли, публичной казни добиваетесь?
        Это стало последней каплей — Реабилитаторы просто раздавили Дедрика в рисовую лепешку. С ним разделались за считанные минуты, однако он все не унимался:
        — Уф, ублюдки… вот увидите, когда хозяин вернется… вам конец…
        — Да неужели? Ребята, кажется, летучая мышь просит добавки.
        — Ой, ай! Хватит… хватит меня бить, я вас прощаю!
        — Прощаешь? Да он, видать, от боли умом тронулся.
        — Ай! Прекратите, мне больно! Пожалуйста, простите меня.
        В конце концов, ему удалось сбежать от Реабилитаторов, но все его тело оказалось покрыто синяками.
        - Тебе на пользу! — кричали они вслед Дедрику.

* * *

        И сейчас он все еще не забыл об этом происшествии недельной давности, поэтому с удовольствием наблюдал за избиением Джак-туна воинами Накуджуков. Впрочем, его смех утих довольно быстро.
        — Эммм… так это что, взаправду?
        — Ай,  удары от меча… будто это действительно происходит в реальности.
        — Черт… не думал, что будет настолько плохо…
        Продолжали стонать Джак-тун, Япсаб и Тазза. Боль в 50-кратном размере была просто непередаваемая. Они чувствовали себя так, будто их действительно пронизывали копьями или им разбивали черепа булавами. Их показатель здоровья не снизился даже на 1%, но психическое состояние становилось критическим.
        — Уф!.. — в конечном счете Япсаб упал на колени, будучи больше не в силах терпеть боль.
        — Нет, вставай! Если мы не выдержим… судьба Арка и Нижнего Мира будет предрешена!
        — Я знаю! — стиснув зубы, Япсаб приподнялся на дрожащих коленях.
        Потом он подался вперед и схватил впередистоящего Накуджука за щиколотки.
        — Ах ты, чертов ублюдок! - окружавшие Япсаба Накуджуки одновременно продолжали терзать все его тело, отчего он вскрикивал при каждом ударе, но отпускать не собирался, - Ахх… Реабилитаторы! Воспряньте духом!
        — Во имя… справедливости… не сдавайтесь!
        — Ой-ай-ой!.. Покажем им… силу нашей воли! - пошатнувшись, Джак-тун издал дикий рев и, очередной раз подавив нахлынувшую боль, добавил, - Братья, держитесь… не падайте… ради наших союзников…
        — Я больше не вынесу… мне нужно спеть…
        — О, а это отличная идея… ладно… мои товарищи, ай… крепитесь… крепитесь, мы… сильнее… сильнее… - Джак-тун, окинув врага налитыми кровью глазами, принялся напевать военную песню.
        Чем большие страдания он испытывал, тем громче становился его голос. Увидев это, даже ослепленные яростью Накуджуки на секунду опешили.
        — Э-этот парень… ну дает! Никогда бы не подумал, что он такой… — пробормотал Дедрик, наблюдая за разворачивающейся сценой.
        Больше злорадствовать и насмехаться над Реабилитаторами ему не хотелось. Он словно попал в фильм о войне из 80-ых, настолько сильно увиденная сцена сжала сердце нетопыря:
        — Черт, эти парни… разве они не крутые..?
        — Эй, чем ты там занят? Почему режим слежения не работает должным образом? — раздался в ушах Дедрика голос Арка.
        — Идиот, сейчас не время для этого! Разве ты не знаешь о храбрости, с которой Джак-тун защищает нас от толп врага? Гук… впрочем, и я теперь не вижу из-за слез, заполнивших глаза…
        — Слушай, тебе не кажется, что если мы сейчас погибнем здесь, то жертва Джак-туна и других будет напрасной? Поэтому если ты сейчас же не прилетишь, то я тебя сам убью!
        — Да уж, хозяин не только не проливает кровь, но и слез тоже, - вытерев глаза, Дедрик смахнул слезы, после чего еще раз посмотрел на Джак-туна, продолжавшего петь военную песню, и отдал ему честь, - Вы, парни, настоящие солдаты!
        Благодаря его пению, у ворот создалась странная атмосфера, которая так подействовала на Дедрика, но заслушиваться ему было некогда, так как его барабанные перепонки чуть не лопнули от раздраженного крика Арка:
        — Да что ты там копаешься? Лети сюда, немедленно!
        — Да понял я, понял, - бросив на Джак-туна последний взгляд, Дедрик взмыл в воздух и, приблизившись к Арку, сразу же начал докладывать, - Черт, отряд лучников на 3 часа!
        Его способность вновь помогала отряду Арка ориентироваться во враждебном городе.

* * *

        «Это последние ворота!» - Арк, используя Темный Танец, уклонился от последних Накуджуков на пути к вратам.
        Сражаться с ними не было смысла, ведь иначе они бы полностью окружили отряд, задавив числом и не оставив шансов добраться до следующего точки в течение ближайших 10 минут. Зона между вторыми и третьими врата была полностью застроена жилыми домами и постройками различного назначения, поэтому отряду Арка пришлось пробираться прямо через дома, выбивая окна.
        В то время как Бул-кун и Деок-дай могли пробиваться сквозь ряды врагов благодаря силе, а Шамбала благодаря технике передвижения, схожей с Темным Танцем Арка, Лариетта не могла за ними поспевать, так как ее слабые навыки уклонения не помогали против Накуджуков.
        «Так дело не пойдет», — Арк цокнул языком, подхватив девушку на руки.
        — Уж извини, но по-другому никак…
        — Нет, все в порядке.
        — Лариетта, примени Медитацию и пока сосредоточься на восстановлении запаса маны.
        — Хорошо… — едва слышно ответила Лариетта, покраснев.
        — Вот черт, совсем чуть-чуть не успели! — позавидовали Арку Бул-кун и Деок-дай.
        Но завидовать здесь было нечему. Конечно, это происходило в игре, но он все равно чувствовал вес переносимых тяжестей, поэтому теперь ему стало гораздо сложнее эффективно использовать Темный Танец. Тем не менее, они не могли потерять единственного целителя группы, это перечеркнуло бы последнюю надежду на успешное завершение миссии. Хоть Лариетта и была сейчас бременем, бросить ее он не мог.
        — Мы почти на месте. Нам лишь осталось прорваться через последние врата! — крикнул Шамбала, достигнув ворот первым, попутно сражаясь с Накуджуками, стоявшими на защите прохода. Агейрон представлял собой город, построенный вокруг Мирового Дерева, которое находилось сразу за последними вратами, поэтому врагов за этими вратами не наблюдалось. Клан Баран считал местность вокруг мирового древа священной, и она была свободной от построек.
        — Как только мы пройдём через врата — Дерево окажется прямо перед нами!
        Юзурия ждала их среди корней дерева, в узком пространстве между которыми можно было двигаться максимум по двое. Арк, все так же неся Лариетту на руках, запрыгнул в щель между корнями.
        Те врата, где остались Джак-тун с двумя товарищами, были довольно широкими, и для полной их блокировки требовались три человека. В то же время для перекрытия прохода в корнях Мирового Дерева было достаточно и двух бойцов, поэтому Бул-кун и Деок-дай заградили Накуджукам путь внутрь Мирового Дерева, встав непосредственно у входа в него.
        — Они попали внутрь Мирового Дерева!
        — Схватить их, убейте ублюдков!
        Бул-кун и Деок-дай обернулись и посмотрели на Накуджуков, несущихся по направлению к воротам.
        — Что ж, кажется, настал наш черед?
        — Ха-ха, мы не страшимся смерти ради правого дела!
        — Арк, поспеши. Время Слизи №1!
        Бул-кун и Деок-дай покрылись слизью, что на время позволит им остановить преследователей, но ради этого им придется пожертвовать собой. Арк, Шамбала и Лариетта поспешили внутрь Мирового Дерева.
        — Не будем терять времени, - Арк устремился вглубь.
        Он старался этого не показывать, но он очень ценил преданность и самоотверженность, проявленную старшими. Да, это была лишь игра, и смерть им не грозила, как и какие-либо необратимые последствия, но даже игровая смерть — ощущение не из приятных, к тому же, им придется целых 10 минут испытывать адскую боль.
        — Ты не заслуживаешь таких друзей.
        — Мне тоже так кажется, — с усмешкой ответил Арк.
        Итак, пути назад не оставалось. Они должны возродить Мировое Дерево в течение ближайших 10 минут, иначе страдания Реабилитаторов окажутся напрасными. Троица довольно быстро добралась до центра дерева.
        — Это Мировое Дерево..! - Лариетта изумленно осматривалась вокруг.
        Сердцевина дерева оказалась полностью прогнившей. Свет полной луны проникал сквозь дыры в стволе, освещая мох, лианы и странные светящиеся, похожие на каштаны плоды, покрывавшие внутренности дерева. В самом же центре находился бутон, вокруг которого собирался призрачный свет.
        — Лариетта, мы уже в безопасности.
        — А? — девушка не сразу поняла, что Арк имел в виду.
        Затем, густо покраснев, она спустилась на землю — он все это время держал ее на руках. Избавившись от ноши, Арк легкой поступью приблизился к бутону. Похожий находился внутри другого Дерева, Иггдрассиля, но у того внутри имелось ядро.
        — У Юзурии тоже должно быть ядро, разве нет? - Арк неуверенно приподнял бутон.
        Действительно, в нем имелось специальное углубление для ядра, но самого ядра там не оказалось.
        «Что произошло? Неужели Накуджуки спрятали его в другом месте?»
        Если это было правдой, то у Арка возникла серьезная проблема.
        Однако его размышления прервал резкий треск и, обернувшись, он увидел, как задвигалась одна из стен, издававшая треск ломаемого дерева. То же самое происходило и с остальными стенами до тех пор, пока перед ними не предстало нечто огромное. Это был гигант из дерева, похожий на Травяного Голема, которого Арку довелось однажды встретить в Подземном Мире.
        — …Люди? — гладкие черные глаза, вырезанные из древесины, обратились к троице, - Как сюда попали люди? Вы «его» сообщники?
        — Кто ты? Ты Юзурия?
        — Юзурия? — повысив голос, деревянный гигант поднял кулак в воздух, - Вы пришли сюда, чтобы украсть Юзурию! Как смеют эти чужаки даже удумать подобное!
        От удара его кулака сотряслась вся комната, и следом перед Арком возникло красное предупреждение:


        ПОЯВИЛСЯ БОСС-МОНСТР - ВИГУРИМА, ВОЖДЬ НАКУДЖУКОВ.

        «Черт, так и знал. Ведь так и знал, что стоило ожидать подвоха!» — выругался Арк, ознакомившись с содержимым информационного окна.
        Впрочем, он не слишком удивился, с его-то удачей - сначала его ткнул в глаз ребенок, теперь на его пути стоял огромный босс. К слову, это был Вождь Накуджуков 600-го уровня. Арк не очень понимал, как этот деревянный исполин вообще стал вождем, но думать об этом было некогда.
        «Осталось примерно 8 минут. Успеем ли мы справиться с боссом за это время?»
        Успеть за столь короткое время было невозможно, если бы он был одиночку.
        «…Но я не один!»
        Плечом к плечу с Арком стоял Шамбала, который под прозвищем Синий Клинок покорил вместе с ним арену Порочного Силриона. А за их спинами уже приняла боевую стойку Лариетта, готовая лечить и оказывать всяческую поддержку. Все трое обладали разными геройскими классами, и хоть с тысячами Накуджуков они справиться никак не могли, одолеть одного босса им было вполне по силам. Впрочем, учитывая Разака и Дедрика, их было пятеро против одного. Шансы склонялись в их сторону.
        «Проблема только в том, что на все про все у нас 8 минут…»
        — Хозяин, осторожно!
        Крик Дедрика заставил Арка отвлечься от мыслей и обратить внимание на Вигуриму, уже успевшего приблизиться к нему - для 10-метрового гиганта он оказался неожиданно ловок. Воспользовавшись Темным Танцем, Арк едва успел увернуться от огромного кулака Вигуримы, удар которого пришелся по полу и сотряс всю комнату.
        «Атаки у него мощные, но двигается он достаточно медленно. Каким бы сильным он не был, мы превосходим его в скорости и ловкости. Это будет трудно, но мы справимся», - так думал Арк в тот момент.
        Однако лианы, покрывавшие Вигуриму, внезапно пришли в движение, одновременно с этим из земли под ногами Арка вынырнул заостренный ствол дерева. Такого он совсем не ожидал! Ловко изогнувшись всем телом, он едва избежал удара. Но дерево на этом не успокоилось: оно накренилось в сторону Арка и метнулось к нему, словно змея. Стоило Арку уклоняться от очередного удара, как ветви дерева тут же начинали двигались в его сторону, опутывая, словно паутина. В конце концов, одна из них пронзила его бок.


        Вам нанесли критический удар. 700 урона!
        <Вы отравлены разъедающим ядом, под действием которого теряете 20 здоровья каждые 5 секунд. Не излечив рану в течении трех минут, вы получите 1000 дополнительного коррозийного урона>

        «Уф, да что за?..» - Арк не понимал, что происходит, но на понимание у него не оставалось времени.
        — А-ха-ха, я порву тебя в клочья и превращу в компост!
        Превратит в компост, вместо того чтобы съесть… покрытый корой, монстр и в самом деле напоминал дерево. В планы Арка не входило превращение в удобрение, поэтому он старался уклоняться от стволов деревьев. Однако это лишь ухудшило его положение: каждый раз, когда Вигурима ударял по полу, из него появлялись все большее количество деревьев.
        — Да какого?.. - Шамбала срубил одно из деревьев взмахом меча.
        Однако уклонение от атак оказалось более разумной тактикой, так как каждое дерево при срубании разделялось на десять стволов поменьше. В итоге, каждое из них нанесло Шамбале по критическому удару.
        — Эй, меня атакуют деревья!.. - Лариетте приходилось не легче, так как стволы деревьев могли запросто менять направление движения на 90 градусов и обходить ее щит, - Ай!
        И они никогда не промахивались! Деревья, возникавшие после ударов Вигуримы по земле, не останавливались, пока не настигали своей цели. Для полного уничтожения такого дерева требовался критический удар, так как при обычном ударе оно просто делилось на десяток мелких.
        — Ну и что нам с этим делать?
        — У него должно быть слабое место… — пробормотал Арк, внимательно высматривая закономерности в атаках Вигуримы.
        Ему довелось выйти победителем из сражений со многими боссами, каждый из которых обладал своеобразным и уникальным набором приемов. Самоуверенные игроки, сломя голову бросавшиеся на незнакомых боссов, понадеявшись на свой высокий уровень, зачастую становились жертвами своей неподготовленности и погибали, так как не знали, чего ожидать от босса. Уровень и снаряжение в таких ситуациях были вторичны, ведь самое важное — понимать алгоритм поведения босса и знать его слабости. Это было необходимо для убийства боссов в Новом Мире.
        «У всех боссов есть слабости!»
        Арк, Шамбала и Лариетта продолжали осторожно изучать его поведение.

* * *

        На первый взгляд атаки Вигуримы казались безукоризненными, но затем Арк заметил одну особенность.
        — Шамбала, - избежав очередной атаки ствола дерева, он объяснил, - Каждый раз, когда деревья начинают атаковать, есть небольшое окно для атаки!
        — Хм?
        — Стволы деревьев могут разделяться на десятки и сотни других, но все они атакуют одну и ту же цель. Вот, только что я уклонился от атаки, но дерево не напало на тебя, хоть ты и находился рядом со мной. Похоже, атаки каждого дерева фокусируются только на одной цели. И как только Вигурима ударяет кулаком о землю, какое-то время он не может двигаться.
        — Значит, показная атака — лишь видимость? - Шамбала, еще раз посмотрев на стволы деревьев, убедился сам.
        Так оно и было. Вокруг уже проросли десятки деревьев, но все они преследовали только свою цель. Даже если Вигурима использовал обе руки, атаковать он мог только двоих одновременно. И как только он начинал атаку, то становился уязвимым до тех пор, пока вызванные им деревья не наносили удар. Пока цели атаки удавалось избегать урона, кулак Вигуримы оставался прикрепленным корнями к земле.
        — Какое неожиданное слабое место.
        — Ну, так какой у тебя план?
        Арк, в очередной раз уклонившись от летающих повсюду стволов, прокричал:
        — Лариетта, отойди на максимально возможное расстояние и лечи нас оттуда! Разак, оставайся рядом с ней и защищай от деревьев.
        Клак-клак-клак, клак-клак-клак-клак!
        Скелет кивнул и последовал за девушкой.
        — Дедрик, возьми на себя один из кулаков. От большей части повреждений ты увернешься, а те, что получишь, излечит Лариетта. Ты справишься.
        — Эммм, а это правда так необходимо?
        — У меня нет времени на твои шутки. Выполняй! — прокричал Арк в ответ на недовольство Дедрика.
        Разак обладал высокими показателями здоровья и защиты, но его ловкость оставляла желать лучшего. Дедрик же напротив был очень проворен и благодаря полету мог использовать открытые пространства с выгодой для себя. В этой ситуации он должен продержаться в три-четыре раза дольше Разака. Конечно, из-за низкого показателя защиты Дедрик будет терять 50-60% здоровья от каждой атаки, но его Насмешка отвлечет внимание деревьев от Лариетты, и та сможет вовремя его лечить. Если она продолжит держаться подальше от Вигуримы, то с этим проблем возникнуть не должно.
        — Эй, истукан деревянный, покажи, на что способен!
        — У, проклятый нетопырь!..
        — Я пойду первым. Хочу опробовать пару движений, - Шамбала помчался вперед со скоростью молнии.
        Как и ожидалось, Вигурима погрузил кулак в землю и вызвал из земли защитный деревянный барьер, который состоял из десятков деревьев, и все они одновременно ринулись по направлению к Шамбале. Однако ему удалось избежать каждое из них, проскальзывая между ними, подобно самонаводящейся ракете.
        — Сун, Гэй, Йеоль, Сеом! - проговаривал Шамбала корейские иероглифы, каждый из которых призывал символ, по направлению к которому Шамбала менял движение во избежание столкновения со стволами.
        Вообще его классовым навыком для маневрирования являлся «Блинк/Прыжок», но тот был далек от идеала и относился к типам движений «Йеоль», однако теперь Шамбала изучил и другие типы маневрирования, ведь Арк был не единственным в Новом Свете игроком, учившимся чему-то новому. Пока Арк преследовал свои цели и самосовершенствовался ради их достижения, другие игроки занимались тем же, и Шамбала не был исключением.
        Выполняя квест Изабель, заключавшийся в сборе сил Темного Братства воедино, он получил возможность углубиться в изучение профессиональных навыков Святого Убийцы. Темные Братья, находившиеся в разрозненном состоянии на протяжении сотен лет, выработали большое разнообразие техник, доселе невиданных в рамках одной организации. Например, один клан специализировался на техниках движений, другой на бою с короткими мечами, третий на скрытных убийствах… так Шамбала, путешествуя от клана к клану во время выполнения задания, научился множеству уникальных навыков.
        И странно, что судьба связала Арка и Шамбалу, но подобная неожиданная связь появлялась между многими игроками. Почему? Потому что это был Новый Свет - игра нацеленная, в первую очередь, на взаимодействие между игроками.
        — Хм? Да как ты… — возмутился Вигурима, увидев, как легко Шамбала избежал каких-либо повреждений.
        С каждым промахом деревьев становилось все больше. Тем временем Дедрик летал под потолком, также пытаясь избегать атак. Но вне зависимости от того, как много деревьев преследовало Дедрика и Шамбалу, они продолжали полностью игнорировать Арка и Лариетту, поэтому Арк смог обойти Вигуриму сзади и, достав дополнительный меч, взорвал его.
        — Нам некогда тут возиться. Буря Клинков!
        Круговорот из металлических осколков с громким лязгом закружился вокруг Вигуримы, нанося ему огромные повреждения.
        — А, что? Откуда урон?!..
        Буря Клинков срезала кору с монстра, и здоровье Вигуримы начало падать еще быстрее. Но продолжалось это недолго — неожиданно здоровье босса начало стремительно восстанавливаться.
        — Кора! — воскликнул Арк, заметив, что тело босса начинает покрывать свежая кора. Новая кора появлялась там, где буквально пару секунд назад была разорвана в клочья кружащимися осколками.
        — Уф!
        Между тем Шамбала все же наткнулся на один из стволов и получил критический удар. Лариетта незамедлительно начала кастовать целительные и восстановительные заклинания, излечив нанесенный урон и нейтрализовав разъедающий яд.
        Однако регенерация Вигуримы не требовала маны. Значит, он мог лечиться бесконечно, не беспокоясь о запасе магии?
        — Дерзкий человечишка! - Вигурима вновь сотряс пол ударом кулака.
        На этот раз он метил в Арка. Пока тот уклонялся от атаки с помощью Темного Танца, Шамбала попробовал атаковать босса со спины, использовав Меч-Торпеду, однако эффект оказался тот же.
        — Ну и что теперь?
        — У-ху-ху, глупцы, теперь вы поняли? Я непобедим! И ваша судьба — стать моим удобрением! Идите же, удобрите меня! - деревья Вигуримы пришли в еще большее движение.
        Атаки, не прекращавшиеся до тех пор, пока не настигнут свою цель! Мгновенная регенерация здоровья! Да еще и времени у Арка оставалось в обрез. Через 5 минут заканчивалось действие Времени Слизи, позволявшее Бул-куну и Деок-даю сдерживать армию Накуджуков снаружи Мирового Дерева.

* * *

        «Невероятно. Что еще мы можем предпринять?» - пользуясь передышкой, пока внимание Вигуримы было сконцентрировано на Дедрике и Шамбале, Арк еще раз осмотрел помещение. Буря Клинков была его мощнейшей атакующей способностью. Применять ее заново не имело смысла, она не нанесла бы боссу урона, поэтому Арку следовало придумать что-нибудь другое, и срочно.
        Тут-то Арк и обратил внимание на плоды, свисавшие с потолка комнаты. До сих пор он не придавал им значения, но, возможно, они здесь не случайно? Может, они не просто часть интерьера? Арк использовал свои навыки наблюдения и внимательно изучил орехи. Они были покрыты колючками, как у каштанов, а после удара мечом издавали сильный звенящий звук.
        «Но можно ли их как-нибудь использовать? — начал работать мозг Арка. — Ладно, хуже от этого точно не станет, стоит попробовать».
        — Шамбала, постарайся отвлечь его еще ненадолго!
        — Легко сказать! Ты его видел вообще? Йеоль, Сун! — выругался Шамбала, едва избежав очередной атаки.
        Он изучал кун-фу в реальной жизни, и натренированная скорость движений и реакции выделяла его среди других игроков. Но Арк решил не испытывать Шамбалу лишний раз и, быстро найдя плод, находившийся на удобной траектории, использовал на него Ответный Удар. Тяжелый орех не оторвался от лианы, державшей его, но начал раскачиваться на ней. Вигурима разгадал намерение Арка, но его руки в этот момент были погружены в землю, и ему лишь оставалось бешено вращать глазами. Арк продолжал раскачивать орех Ответными Ударами, и после очередного толчка тот с огромной силой и оглушительным треском ударил монстра в бок.
        Вигурима, схватившись за живот, взревел и, пошатнувшись, сделал пару шагов назад, после чего внезапно повалился на землю.
        — Гады проклятые!.. Кха-кха!.. - несмотря на колоссальный урон, кора Вигуримы продолжала регенерировать.
        «Даже это ему нипочем?»
        Отрешенно наблюдая за заживлением нанесенных боссу повреждений, Арк тем не менее кое-что заметил - когда Вигурима закашлялся, лишь на секунду, но в его глотке кое-что показалось. Это была сфера величиной с арбуз, и Арку уже доводилось видеть нечто подобное.
        «Это ядро Юзурии!»
        Теперь все встало на свои места. Вигурима проглотил ядро Мирового Дерева, которое обладало силой управлять растительностью, и теперь умения Юзурии перешли к Вигуриме. Вероятно, именно поэтому тело вождя Накуджуков оказалось покрыто корой. Однако из-за сильного удара он чуть было не выплюнул ядро!
        «Ага, вот почему он заговорил о том, что мы явились сюда с целью украсть ядро Юзурии».
        Так вот в чем было дело?
        «Ну что же, давайте его украдем!»
        — Шамбала, Лариетта, плоды! Атакуйте его с помощью плодов!
        Как только нужная тактика была подобрана, бой со всяким боссом превращался в сущее удовольствие. К тому же, победа сулила изрядное количество опыта и ценных предметов.
        Арк снова применил Ответный Удар на орех, висевший неподалеку от Вигуримы, Шамбала использовал на другой плод способность, толкавшую его вперед, а Лариетта с Разаком для этих же целей применяли Удар Щитом. Вигурима пытался было укрыться за барьером из деревьев, но это его не спасло. Получив удар тремя орехами одновременно, он сотрясся, а после ударов в область живота дюжиной орехов, он присел и его стошнило.
        — Кха-кха… о, что? Нет!..
        Сфера показалась из его рта. Увидев это, Арк прокричал:
        — Разак, трансформация!
        Клак-клак? Клак-клак-клак-клак!
        Разак мгновенно превратился в Меч-Пилу и, воспользовавшись его способностью превращаться в кнут, Арк выхватил сферу прямо изо рта босса.
        — Что упало — то пропало!
        Когда сфера, наконец, оказалась в руках Арка, перед ним возникло информационное окно:


        Сердце Юзурии
        Это сердце Юзурии, Мирового Дерева, сохраняющего баланс Сеутандаля.
        Жизнь покинула предыдущую оболочку Юзурии, но ее сущность содержится в этой сфере, использовав которую, при определенных условиях вы сможете возродить Мировое Дерево.

        Как и предполагалось, загадочная сфера оказалась сердцем Юзурии.
        — Нет, моя… моя Юзурия! Моя Юзурия! - потеряв сферу, Вигурима запрокинул голову назад и издал истошный вопль.
        Его тело окуталось синим дымом, и покрывавшая его кора начала отпадать. То, что оказалось под ней… оказалось похожим на Кальпея - командира Накуджуков, которого Арк не так давно одолел в деревне в долине. Также после трансформации уровень Вигуримы понизился с 600 до 350.
        — Так вот какой ты на самом деле?
        — Да как ты… отдай, это мое!
        — Не неси чушь! Лариетта, комплект из 3 наступательных баффов!
        — Да, великая душа воина… Дух Героя, Концентрация Воина, Дыхание Шторма!
        — У нас совсем не осталось времени. Забудьте о защите и сосредоточьтесь на атаках!

* * *

        Битва с боссом началась 8 минут тому назад, поэтому в запасе у группы оставалось всего 2 минуты. Пусть уровень монстра значительно понизился, но он все еще представлял собой умеренную угрозу. Все трое сконцентрировались на максимальном уроне, игнорируя защиту. Благодаря восстановительной магии Лариетты, здоровье группы держалось на отметке 100%. Арк, Шамбала и Лариетта принялись осыпать Вигуриму своими наиболее разрушительными способностями. Тот даже не мог найти окна для контратаки и, прячась за своим щитом, подобно черепахе, вопил:
        — А-а-а, помогите! Стража, Стража!
        «Какая еще стража? Не говорите мне, что внутри дерева спрятались еще Накуджуки», - Арк резко обернулся, оглядываясь вокруг.
        Но все было спокойно.
        «И к чему это? Он блефовал?» - хмыкнув, Арк снова принялся избивать босса с помощью Клинка Тьмы.
        В процессе избиения внезапно возникло яркое свечение, которое сопроводило информационное окно:


        ЗАРЕГИСТРИРОВАНО НОВОЕ ВЗАИМОДЕЙСТВИЕ МЕЖДУ ЧЛЕНАМИ ГРУППЫ
        Когда используемые вами классовые навыки взаимодействуют на 70% с используемыми навыками остальных членов группы, то появляется шанс изучения особой групповой атаки.
        Текущий рейтинг взаимодействия Арка, Лариетты и Шамбалы составляет 83%. К тому же, все члены группы используют специфические классовые навыки, благодаря чему было зарегистрировано новое взаимодействие. Шанс срабатывания эффекта новой групповой атаки составляет 5% при каждом удачном взаимодействии. Взаимодействие не засчитывается, если один из трех игроков не успеет применить нужную способность в четко определенный временной промежуток.


        Доступно новое взаимодействие: ГНЕВ БОГОВ
        Темный Клинок (Атрибут: Тьма) = Меч-Торпеда (Атрибут: Молния) = Большой Крест (Атрибут: Святой)
        <Успешное взаимодействие: 5%-й шанс нанести 500% дополнительного урона каждым из навыков>

        «Оу, что это у нас?» - Арк удивленно перечитал информацию.
        Однако пока все изучали содержимое окна, свечение вокруг них уже начало мерцать.
        «Не уверен, что все правильно понял, но разбираться некогда. Это наш шанс!»
        — Темный Клинок!
        Арк применил способность - оружие из его рук исчезло, а над головой Вигуримы возник огромный черный меч. Шамбала, быстро сообразив, что к чему, поспешил использовать Меч-Торпеду - его кинжал также исчез, вызвав электрическое искрение вокруг черного меча. Навыки складывались друг с другом, и урон от них тоже.
        «Черт, не стоило ожидать, что она вовремя сориентируется…» - Арк обеспокоенно посмотрел на Лариетту
        — Большой Крест!
        Однако ему не следовало сомневаться в девушке, которая вовремя применила Большой Крест, будто уже не раз участвовала в подобном групповом взаимодействии. Искры, до этого хаотически кружившиеся вокруг черного меча, сформировались в крест, который с шумом опустился на голову Вигуримы.
        Грохот был слышен далеко за пределами Мирового Дерева - это точно. Каждый из навыков нанес 500% дополнительного урона! Поэтому оставшиеся 30% здоровья Вигуримы буквально испарились. Они одолели босса за минуту до истечения времени.


        Ваш уровень повысился.


        Ваш уровень повысился.

        Все трое подняли по два уровня.
        — У нас получилось! Вот она, сила командной работы! - девушка на радостях принялась прыгать.
        — Лариетта, - недоумевающе посмотрев на нее, Арк спросил, - Тебе доводилось раньше проворачивать подобное?..
        — Да, конечно. Я постоянно охотилась в группах.
        Когда игроки выше 100-го уровня охотятся вместе, то время от времени им предоставляется возможность для взаимодействия. И так как Лариетта не раз и не два принимала участие в групповой охоте, то и с механикой такого сотрудничества она была прекрасно знакома, в отличие от Арка, предпочитавшего охотиться в одиночку. Тот если и кооперировался с кем-нибудь, то в основном это были Реабилитаторы или другие NPC, с которыми групповое взаимодействие невозможно.
        «Нужно будет расспросить ее поподробнее».
        — Но такого огромного урона в результате взаимодействия мне еще видеть не доводилось! В основном, это происходит при участии 5 игроков, и бонусный урон едва достигал 200-300%… Да и выглядело это не так эффектно, - Лариетта не уставала восхищаться мощью «Гнева Богов».
        Но удивляться здесь было нечему, ведь каждый из членов группы являлся представителем геройского класса. Обычные классы не шли ни в какое сравнение со специализациями игроков, в прошлом сражавшихся против Темного Властелина.
        «Секундочку…»
        Арк осмотрел поле битвы и поднял предмет, оставшийся от Вигуримы.

        «Что? И это все?» - нахмурился Арк, читая описание предмета.
        Расправиться с боссом им удалось довольно легко, стоило только найти нужный метод, но все же это был монстр 600 уровня. И в награду за это им достался один магический щит? Да к тому же бесполезный для персонажей, не имеющих характеристику «Ненависти», которой никто в здравом уме пользоваться не станет.
        «Это шутка такая? Добыча из монстра не стоит и двух миллионов вон, и за его убийство мы получили всего по два уровня. Впрочем… он же сменил форму под конец битвы…»
        Верно. Изначально Вигурима являлся боссом 600 уровня, но, срыгнув сферу, сбросил чуть ли не половину уровней. Что и стало причиной столь несущественной награды.
        «Черт, будь у нас в запасе больше времени, мы бы нашли другой путь…» - Арк со вздохом подобрал щит.
        Он уже обсудил систему раздела добычи с Лариеттой, а Шамбалу подобные мелочи не интересовали в принципе. Так что, Арк не раздумывая присвоил предмет себе. Но, несмотря на малую находку, он все же был рад близкому окончанию миссии.
        «Что ж, для выполнения квеста Магаро и Легендарного задания осталось лишь возродить само древо!» - пытаясь унять колотящееся сердце, Арк подошел к бутону в центре комнаты, однако кое-что заставило его вздрогнуть и остановиться на полпути…

        Глава 8. Рэдман наносит ответный удар

        — Пф, этот Вигурима… поделом ему, - в то же время за событиями, разворачивавшимися в Мировом Дереве, пристально наблюдали…
        — Он слишком зазнался с тех пор, как проглотил сердце дерева, - проворчал, усмехнувшийся большой и грузный воин Накаджуков.
        Этого Накуджука звали Куранка. Он был вождем племени до Вигуримы, который воспользовавшись временным отсутствием Куранки, присвоил сердце Юзурии себе и занял его пост. Так Куранка потерял свою власть и стал обычным членом свиты вождя. Но не эти разногласия были настоящей причиной отказа Куранки помогать Вигуриме.
        — Все происходит так, как вы и предсказывали, — обратился Куранка к человеку, стоявшему рядом с ним.
        Это был человек с красными волосами, носивший белую маску. Арк выполнял задание «Возрождение Мирового Дерева Нижнего Мира», которое относилось к Мировым квестам, соответственно боссы в таких заданиях не должны были умирать так легко. Изначально Вигуриму должен был поддерживать Куранка и 10 приближенных воинов, и предполагалось, что Арку ради окончания квеста придется сразиться со всеми ними одновременно… Но все изменилось с вмешательством Рэдмана, который кивнув сейчас, ответил:
        — Все пройдет согласно пророчеству.
        — У-ху-ху-ху, теперь мы наконец-то воплотим в жизнь вековые мечты Накуджуков, и Нижний Мир окажется в наших руках… - удовлетворенно улыбнулся Куранка, глядя на Рэдмана.
        — Но что делать с группой Джуил? Они все еще нужны? Стоит ли сдерживать данное им обещание и отдавать во владение южный регион Нижнего Мира?
        — … Гильдия Гермес, к которой принадлежит Джуил, имеет значительную силу в Средиземье, Грубая сила Накуджуков полезна не во всех ситуациях, так что, они все еще могут понадобиться. Пока я оставляю их на всякий случай.
        — Как пожелаете… - Куранка явно не пришел в восторг от услышанного, но все же почтительно поклонился, после чего обратив взор на Арка, напряженным голосом заметил, - Что этот парень делает?
        Арк в этот момент приближался к бутону в центре Мирового Дерева, держа в руках сердце Юзурии.
        — Вероятно, наслаждается своей легкой победой, - в голосе Рэдмана сквозили насмешка и презрение, - В конце концов, он прибыл сюда ради возрождения Юзурии, и так близок к этому. Что он еще может делать?
        Однако пока он договаривал эту фразу, Арк неожиданно положил сферу в рюкзак и принялся чертить магический круг на земле с помощью странного светящегося порошка.
        — Это Порошок Межпространственного Перемещения Магаро! — увидев его манипуляции, забеспокоился Рэдман, - Не может быть… остановите, остановите его!
        — Что? Что вы имеете в… Хм? - Куранка недоумевающе наклонил голову набок.
        Однако Арк уже закончил магический круг, после чего вместе с Шамбалой и Лариеттой вошел в появившийся портал, который за ними тут же растворился в воздухе.
        — Это… нонсенс! Он забрал Юзурию с собой? Какой в этом смысл?! Не может быть… он почувствовал что-то неладное? Мое присутствие? Как… - Рэдман не мог скрыть своего замешательства и продолжал бормотать до тех пор, пока резко не обернулся к Куранке, — Он… он планирует возродить Юзурию на территории клана Баран! Я и представить не мог, что ему в голову придет настолько дикая идея, особенно после проделанного сюда пути и пережитых испытаний! Это идет наперекор всем моим планам. Мы обязаны остановить его. Трубите сбор войск. Возродить Мировое Дерево не так-то просто, поэтому у нас еще есть время. Поймать его и вернуть сердце Юзурии!
        — Слушаюсь, займусь сбором войск немедленно! - Куранка поспешил выполнять приказ.

* * *

        - Хе-хе, неплохая идея, а? - усмехаясь самому себе, Арк вышел из портала.
        Изначально он намеревался возродить Мировое Дерево прямо на месте, в Агейроне, считая, что у него нет другого выбора, однако в последний момент он обратил внимание на кое-что интересное в описании Сердца Юзурии. В нем утверждалось, что для возрождения Мирового Дерева «требовалось выполнить необходимые условия». Если бы Сердце Юзурии изначально находилось в бутоне, то Арк проигнорировал бы это уточнение, но он понял, что здесь что-то не так, когда узнал, что Вигурима проглотил ядро. Разве из этого не следовало, что при выполнении всех условий Юзурия могла быть возрождена в любом месте, а не только в стенах Агейрона?
        «Конечно, возрождать дерево необходимо в Нижнем Мире, и возможно это лишь при свете полной луны, но…»
        Зона вокруг Мирового Дерева получала бы огромные преимущества различного рода. Например, Попо, будучи лишь семечком Дерева, уже приносил огромную пользу деревне Лансель. Поэтому если бы Арк возродил Юзурию в Агейроне, то все бонусы от близости Мирового Дерева достались бы Накуджукам.
        «Что я, умом тронулся? С чего бы мне отдавать такое преимущество в руки Накуджуков? До захода полной луны еще осталось немного времени. Я должен успеть закончить все приготовления и возродить Юзурию в замке Хаман. Возможно, необходимые условия, упомянутые в информационном окне…»
        Арк уже догадывался, какие именно условия требовалось выполнить для завершения миссии. Скорее всего, помимо всего прочего, ему потребуется Святая Земля. И Арк знал, где можно разжиться достаточным ее количеством — в деревне Лансель. Место, где рос Попо, и все близлежащие поля были покрыты плодородным слоем Святой Земли. Теперь, когда проблема с нехваткой продовольствия в Ланселе была решена, Арк счел, что не произойдет ничего страшного, если он позаимствует немного Святой Земли. К тому же, ее полезные эффекты были расширены благодаря Чудодейственному Уходу, который Арк применил на нее в прошлом - этого оказалось достаточно для выращивания овощей.
        «Если мне удастся возродить Юзурию в замке Хаман, то это принесет невероятную выгоду!»
        Разумеется, Арк не подозревал ни о присутствии Рэдмана, ни о его планах. При принятии решения он руководствовался лишь стремлением к заработку.
        — О, Арк-ня! - выйдя из портала, Арк оказался прямо в центре главной площади Ланселя и Джана, прервавшая свой танец по такому случаю, сразу же подлетела к нему, однако заметив Лариетту, навострила уши, - Кто это-ня? Очередная девушка-ня? Ну, ты ловелас-ня!
        — У меня нет на это времени! - оттолкнув Джану, Арк побежал через площадь.
        — Ня! Он оттолкнул меня-я? Да как он посмел-ня! Арк - плохой человек, ня, - подняв в удивлении бровь, Джана недовольно взмахнула хвостом, - Ня… ня… но Джана не ненавидит плохих парней-ня. Напротив, это интригует-ня.
        Фанаты Джаны недоверчиво смотрели на нее:
        «Разве плохие парни — не банальность?»
        «Может, и мне попробовать?»
        Как бы там ни было, сейчас Арк не мог обращать внимания на подобные глупости, ведь его главным врагом было время. Он должен успеть возродить Мировое Дерево, пока над Нижним Миром все еще светит полная луна. Прорыв через Агейрон занял меньше времени, чем предполагал Арк, поэтому у него оставалось два часа в запасе. За это время ему следовало собрать и доставить Святую Землю в замок Хаман и закончить все приготовления к ритуалу возрождения.
        — Гален-аджосси!
        — О, Арк? Ты вернулся. Твоя лавка…
        — Я вернулся не ради нее. Пожалуйста, срочно собери людей.
        — Людей? Что происходит?
        Арк вкратце обрисовал ситуацию, сложившуюся в Нижнем Мире.
        — Тот самый Нижний Мир, откуда родом Бона с детьми? Понимаю. Клан Баран уже стал важным заказчиком для нашей деревни. К тому же, Святая Земля, как-никак, принадлежит тебе. Я немедленно отправлю жителей на ее сбор с полей. Сколько тебе потребуется?
        — Примерно двойной объем почвы, использованной для посадки Попо.
        — Значит, земли с трех-четырех полей должно хватить. Скоро все будет готово, - Гален тут же отправился собирать крестьян.
        Арк произвел на фермеров крайне благоприятное впечатление, предоставив им в свое время Святую Землю, поэтому они беспрекословно повиновались. Спустя час четыре повозки, до верха наполненные Святой Землей, были готовы к отправлению.
        — Что ж, мне пора возвращаться обратно.
        — Желаем успеха!
        Арк, закончил приготовления к перемещению, стал чертить магический круг: «Секундочку. Мне придется потратить уйму Порошка Межпространственного Перемещения на эти повозки… Впрочем, неважно. Вскоре в ее использовании исчезнет какая-либо необходимость».
        Решив это, Арк использовал все остатки порошка для открытия огромного портала на окраине деревни. Пройдя через него, он вновь оказался в замке Хаман.
        — Арк, что стряслось? - едва он прибыл в замок, ДжастисМэн и Реабилитаторы поспешили ему навстречу.
        — Какого черта? Разве не ты говорил, что Нижний Мир присоединится к Средиземью в случае успеха нашей миссии?
        — У нас не получилось?
        — Нет-нет, все в порядке, — улыбнулся Арк, принявшись объяснять подробности.
        — Ха-ха, другого я от тебя и не ожидал! - ДжастисМэн со смехом похлопал Арка по плечу, - Кому еще подобное могло прийти в голову при таких-то обстоятельствах? Ладно, сейчас не время для разговоров. Собирайте солдат, нужно начать приготовления немедленно.
        — О-о, мы увидим возрождение Мирового Дерева собственными глазами? - Бесетью и другие старейшины взволновались не на шутку.
        В скором времени солдаты Баран взялись за лопаты. Им требовалось выкопать выемки для Святой Земли, в которую будет посажена Юзурия. Пока работа кипела, Арк регулярно проверял положение луны на небе. Огромная полная луна уже опустилась, казалось, она касалась вершин холмов.
        — Осталось примерно 40 минут. Сохраняя текущий темп работы, мы должны успеть вовремя!

* * *

        Но Арк рано расслабился, ведь в этот самый момент на фоне луны промелькнула огромная черная тень. Это было похоже на приближающуюся стаю ворон, но только гораздо, гораздо крупнее в масштабах. Арк сощурил глаза в неуверенности, не привиделось ли ему, а затем широко распахнул их:
        — Д-дракены?..
        Так и было, тень, теперь чуть ли не полностью закрывавшая собой луну, оказалась отрядом наездников на Дракенах, пересекших северные горы. И это была не небольшая стая, как раньше. К замку летело около 500 Дракенов! К тому же, на многих из них восседали Накуджуки, вооруженные копьями и мечами.
        — Дракены?! - удивленно воскликнул ДжастисМэн, подняв голову.
        — Как их много!.. Откуда? Если у Накуджуков все это время имелось в распоряжении столько Дракенов, то почему они выходят на поле боя только сейчас?
        Арк и ДжастисМэн терялись в догадках, чуя неладное. Но размышлять над этим не было времени.
        — Главнокомандующий, Накуджуки начал продвижение по каньону!
        — Что? Как? - ДжастисМэн, подскочив от неожиданности, поспешил на стены замка.
        Как и доложил часовой, враг уже вошел в каньон Курата. Накуджуки перешли в полномасштабное наступление, чтобы помешать возрождению Юзурии.
        — Поспешите! Закончив возрождение Юзурии, мы получим значительные бонусы, в том числе и боевые. Мы должны успеть до прибытия врага!
        — Есть! Ускорить темп!
        Следуя приказу ДжастисМэна, клан Баран принялся лихорадочно махать лопатами. Благодаря этому с земельными работами удалось покончить еще до атаки Дракенов на замок. Арк достал Сердце Узурии из рюкзака и уже было намеревался поместить его в землю, но тут…
        Бзззззз! Бум!
        Огромный черный орел пролетел над головой Арка, и в землю перед ним ударил разряд молнии. Мощная ударная волна отбросила Арка на несколько метров, а неожиданный удар выбил Сердце Юзурии из его рук.
        — Ай, какого…
        Арк поднялся на ноги и, пошатнувшись, увидел, как чьи-то смутно знакомые очертания начинают проступать в облаке поднявшейся пыли. Красные волосы оттенка крови развевались на ветру, пока фигура в белой маске шла вперед.
        — Рэдман!.. - впервые Арку доводилось увидеть его вблизи.
        Его лицо было полностью закрыто маской, а с его красной, под стать его волосам, кольчуги, казалось, капала кровь. В центре его нагрудника находилось тиснение, по очертаниям напоминавшее индуистского бога Индру. Кольчуга Рэдмана двигалась при ходьбе, из-за чего изображение Индры извивалось, словно живое.
        «Ничего не понимаю… Почему он здесь?» - Арк отступил на шаг назад.
        Он всегда считал, что Рэдман был ключом к прохождению теста в Globsl Exos, и поэтому долгое время пытался установить его личность, но безуспешно. Даже встретившись с ним лицом к лицу, Арк понятия не имел, с кем именно имеет дело. И уж тем более он не понимал, что стало причиной его неожиданного появления.
        «Что Рэдману могло понадобиться от нас?»
        — Я забираю Сердце Юзурии обратно.
        — Что? — спросил Арк с глуповатым выражением лица.
        — Кем он себя возомнил?
        — Он здесь один? Экий храбрец.
        — Разделаемся с ним, пока остальные не подоспели!
        Бул-кун и Деок-дай рванулись к нему, занеся мечи для удара, но как только они взмахнули оружием, Рыжеволосый сразу же исчез из виду.
        — Получай!.. Э… куда он пропал?.. - Бул-кун какое-то время озадаченно оглядывался вокруг, однако внезапно у него перехватило дыхание, - Ай!
        Невесть откуда появившийся, Рэдман внезапно оказался сбоку от него, отчего Бул-кун, запаниковав, отступил, но было слишком поздно — что-то вылетело из ладони противника, и раздался оглушительный грохот взорвавшейся бомбы.
        — Ё-ё-ё!… - Бул-куна отшвырнуло на несколько метров.
        Его тело еще не успело удариться оземь, а Рэдман уже шел на Деок-дая. Тот, заметив это, встрепенулся и поднял щит, однако тот просто ударил щит ладонью, и Деок-дай отлетел назад, приземлившись рядом с Бул-куном.
        «Что, черт возьми, только что произошло?» - Арк совсем ничего не соображал.
        В конце концов, Бул-кун и Деок-дай в прошлом промышляли гангстерством, что требовало отточенных боевых навыков, и их единственным досугом долгое время являлись сражения с другими гангстерами. Пусть их уровни и характеристики могли быть сравнительно невысокими, но все же их боевые навыки Арк оценивал на пять с плюсом. Однако только что с ними разделались ударом одной ладони, и это учитывая тот факт, что «Хранители-Штурмовики» считались бойцами с лучшей защитой среди всей группы Реабилитаторов. Но, как бы то ни было, они оба потеряли 30% здоровья и заработали оглушение от одного-единственного удара.
        — Ах ты, ублюдок!..
        — Схватить его!
        Реабилитаторы и воины клана Баран окружили Рыжеволосого плотным кольцом, но тут вокруг него возникли черные фигуры, упавшие с неба на землю, словно боеголовки.
        Бум, бум, бум, бум!
        Это был Куранка и его наездники на Дракенах. Порывы ветра, поднимаемые взмахами крыльев сотен садившихся в замке Дракенов, едва не сбивали защитников с ног, в то время как поднятые в воздух пыль, грязь и гравий существенно ограничивали дальность их обзора. Повсюду слышались крики воинов Баран, вслепую натыкавшихся на Накуджуков.
        — У-ху-ху, прикончите их всех!
        — Сражайтесь! Если замок Хаман падет, то клан Баран обречен!

* * *

        «Да что за херня тут творится?» - Арк передвигался чуть ли не на ощупь, пытаясь отыскать оброненное им Сердце Юзурии.
        Единственной надеждой было немедленное возрождение Мирового Дерева. Если ему это удастся, то даже его смерть не будет иметь значения. Но если он не успеет, то все пропало.
        «Вот оно!» - Арк довольно быстро заметил Сердце Юзурии, катавшееся по земле.
        Оно постоянно удалялось от Арка, оставаясь незамеченным в пылу битвы и пинаемое десятками солдатских ног. Так обращаться с Мировым Древом… Иггдрасиль бы не сдержал слез, увидь он эту сцену. Арк поспешил подобрать Сердце, едва завидев его. Но Рэдман перерезал ему путь сквозь пылевое облако.
        — …!
        Арк рефлекторно затормозил и взмахнул мечом. Но, как и в случае с Бул-куном, тот, внезапно исчезнув, появился сбоку от Арка. Почувствовав приближающуюся ладонь Рэдмана, занесенную для удара, по спине Арка побежали мурашки - ему стало не по себе, инстинкты предупреждали его о серьезной опасности.
        «Кажется, все серьезнее, чем я предполагал», - Арк мгновенно использовал Темный Танец, переместившись на 10 метров в сторону.
        «Впрочем, ненамного… О, боги!»
        Разумеется, Рэдман не собирался оставлять Арка в покое. Когда тот уже было издал вздох облегчения, ладонь противника ударила его в спину. Рэдман прекрасно знал все уловки Арка и не потерял его из виду, поэтому хоть Арк и ощутил опасность вновь, на этот раз все же не успел избежать атаки. Раздался мощный хлопок. Арк почувствовал, будто внутри него что-то ломается, и после этого перед ним возникло сообщение:


        Вы пострадали от РАЗРЫВА ЧАКРЫ.
        <Нас вас был успешно использован «Разрыв Чакры», эта способность игнорирует ваш показатель защиты, из-за чего вы получили 800 урона. Ударная волна нарушила ваше духовное равновесие, и вы потеряли 1000 маны. Полученные повреждения снижают вашу скорость атаки и передвижения на 10% на протяжении 5 минут. От полученного шока вас парализовало на 3 секунды.>

        «Разрыв Ч-чакры?» - Арк интересовался боевыми искусствами, и слово «Чакра» встречалось ему не впервые.
        Не вдаваясь в подробности, можно сказать, что это понятие родом из Индии. Другими словами, «Разрыв Чакры» относился к восточным единоборствам и был похож на приемы из различных файтинговых игр, позволявшие создавать шары энергии и запускать их во врага. Но с тем отличием, что «Разрыв Чакры» применялся в ближнем бою, позволяя проводить разрушительную энергию из ладони прямо в тело врага. Что ж, это имело смысл, ведь полученные Арком повреждения оказались прямо-таки чудовищными. Удар, проигнорировав защиту, нанес ему 800 урона, а также уменьшил запас маны на 1000, при этом замедлив Арка и даже оставив его на короткое время парализованным.
        «До чего читерский навык!» - упав на землю после удара, Арк откатился и едва сумел приподнять голову.
        Он знал, ему не совладать с таким соперником. Впрочем, он знал это еще до встречи с Рэдманом, так как однажды видел его в действии, когда смотрел воспоминания Попо, и видел, как тот в одиночку одолел целую деревню енотов. Даже Иггдрасиль, Мировое Дерево, оказалось не в силах совладать с ним. Ни один игрок не мог обладать подобной силой, поэтому Арк долгое время считал его НПС-ом, но…
        «Он — живой игрок!»
        С помощью Кошачьих Глаз он определил, что информационное окно Рэдмана отличается от окон других НПС — вместо «Имени» и «Уровня» там стояли лишь знаки вопроса, на что могло быть лишь две причины. Либо Рэдман использовал специальный навык для скрытия персональных данных, как это делал Шамбала, либо его уровень превышал уровень Арка на 100 или больше. Впрочем, Арк мог определить огромную разницу в уровнях и без численного показателя перед глазами.
        «Но я не могу просто так сдаться. Я должен бороться!» - сцепив зубы, Арк сильнее сжал рукоять меча.
        Однако Рэдман, казалось, потерял интерес к нему, так как повернулся и пошел в обратном от него направлении.
        «Ой, точно!..» - Арк какое-то время тупо следил за удаляющимся врагом, пока до него не дошло, что перед самым нападением он почти достиг Сердца Юзурии! Рэдман уже был в паре шагов от сферы, когда в него вонзился кинжал.
        — Арк, ты там спишь, что ли? Поднимайся! - четкий силуэт Шамбалы пронесся сквозь облако пыли.
        — Да! Шамбала, ты как всегда вовремя!
        — Исцеляющее Прикосновение, Покровительство Богини! — Лариетта, прибыв следом за ним, применила восстановительную магию на Арка, восполняя его здоровье.
        — Вот так-то лучше! Теперь посмотрим, кто кого! - Арк вновь поверил в свои силы, увидев пришедших на выручку Лариетту и Шамбалу.
        Разумеется, в бою один на один против Рыжеволосого у него не было шансов. Но Арк был не один. Учитывая Шамбалу и Лариетту, их стало трое против одного, а с его питомцами и вовсе пять против одного!
        — Дедрик и Разак, защищайте Лариетту. Шамбала, ты знаешь, что делать. Зайдем на него с двух сторон.
        — Хорошо. Сделаем его.
        — Да! Темный клинок!
        — Метательные ножи, Меч-Торпеда!
        Лариетта успела применить баффы на Арка и Шамбалу перед тем, как они разделились. Приблизившись к Рэдману по широкой дуге, они активировали все свои способности. Арк попытался запутать врага комбинацией Темного Танца и Скольжения, при этом осыпая его градом Темных Ударов и Ответных Ударов. Шамбала же применил Меч-Торпеду и Перекрестные Удары. Дуэт, покоривший Порочный Силрион, вновь сражался вместе!
        Было сложно уследить за ходом боя в пылевом облаке, там виднелись лишь разряды молнии и вспышки света, сопровождаемые ревущим грохотом. Впрочем, это было сражение такого рода, в котором что-либо разобрать не представляется возможным и без пыли — слишком уж быстры движения, слишком ярки взрывы от комбинаций навыков. Схожий эффект можно увидеть, разве что ускорив битву с участием сотен обычных персонажей раза в четыре.
        «Невероятно!» — прошептала Лариетта, оставаясь в стороне вместе с питомцами.
        Но наибольшее удивление испытывали Арк и Шамбала: «Мы и правда на такое способны?»
        Время от времени игроки неожиданно для самих себя испытывают что-то вроде пробуждения. Для многих FPS или RPG требуется умение координировать действия и контролировать ситуацию. Ориентироваться и быстро принимать верные решения в постоянно меняющихся условиях боя не так-то просто, это требует определенных навыков и опыта.
        Но иногда игроки удивляют сами себя. Их движения начинают сопровождаться особенной анимацией, а достигнутый уровень адреналина и концентрации повышает способность правильно оценивать ситуацию и эффективность применяемых навыков на 120%. Именно в подобном состоянии «пробуждения» Арк и Шамбала находились сейчас.
        Существует два вида людей: люди, которые в критических ситуациях сдаются и теряют волю к борьбе, и люди, которые находят в себе скрытые резервы именно благодаря отчаянности положения. Арк и Шамбала относились ко второму типу. Каждый раз, когда они встречали заведомо более сильного противника, чем они сами, сила их способностей превышала самые смелые ожидания.

* * *

        «Еще ничего не потеряно, вдвоем мы сможем одолеть его!» - Арк не сомневался в победе, видя, что уровень здоровья Рэдмана начинает падать. В конце концов, он потерял половину жизней и, пошатнувшись, отступил. Как бы ни были высоки его характеристики и мощны его способности, всему был предел, и с Арком, Шамбалой и Лариеттой, обладающими геройскими классами, Рэдману было не совладать. По крайней мере, так думал Арк:
        — Ты проявил излишнюю самоуверенность, придя сюда один!
        Когда Арк в очередной раз занес меч для удара, глаза Рэдмана сузились. Он ударил кулаком оземь и прокричал:
        — Какая дерзость… Воззвание Шивы!
        Следом за этим из земли неожиданно выросла огромная каменная статуя, изображавшая одного из триады главных индуистских божеств. Статуя Шивы имела четыре руки и три глаза, а вокруг ее шеи обвивалась змея. Все четыре руки гипнотизирующе задвигались, и все вокруг осветилось тусклым красным сиянием, тут же перед Арком возникло красное окно с предупреждением:


        Был использован навык ВОЗЗВАНИЕ ШИВЫ.
        Под эффект попадают все персонажи, находящиеся в пределах 300 метров от статуи Шивы.
        <Пока вызвавший статую игрок находится в пределах зоны ее действия, его характеристики увеличиваются на 50%. К тому же, скорость любых его действий повышается, позволяя сражаться против любого количества соперников. Также игрок наделяется особой «Божественной» способностью. Эффект пропадает либо после уничтожения статуи, либо по истечению срока длительности действия навыка. >

        — Какого?.. Насколько нечестный эффект!
        Тем временем Рыжеволосый потянулся к своему поясу, за чем последовала мощная вспышка света, причинившая невыносимую боль глазам. Что произошло? Пока Арк и Шамбала терялись в догадках, из их бедер начала идти кровь.


        Вам нанесли удар КЛИНКОМ ЧАКРЫ.
        <Вы получили 1200 урона. Прочность вашей брони и оружия понизилась на 20%, общий показатель защиты также понижен на 20%. Ваша скорость передвижения понижена на 20% на протяжении 5 минут. >

        — И это все, на что способны игроки с геройскими классами? — пробормотал Рэдман, держа черный меч, излучавший красное сияние.
        «Так это… вот оно что!..» - побледнев, Арк упал на одно колено.
        Давно забытые воспоминания пронеслись перед его глазами. Он уже давно начал чувствовать, что что-то было не так. То, что он увидел, читая память Попо, не было похоже ни на что, с чем ему приходилось сражаться до этого. Арк называл Рэдмана «красным человеком» не только из-за волос. Когда тот уничтожал деревню енотов, он был окружен некоей красной аурой. И все это время Арк считал, что это просто причуда памяти дерева…
        «Нет, вероятно, он применил этот навык и тогда, в деревне, благодаря чему легко расправился с енотами. В этом состоянии его способности раскрываются на полную. Значит, все это время он…» - хоть поначалу Арк был в отчаянии, сейчас он немного успокоился.
        — Арк, он приближается, — прервал ход его мыслей голос Шамбалы.
        Рэдман двигался с невероятной скоростью. Плотное облако пыли поднималось там, куда ступала его нога, и каждый его шаг вызывал ударную волну, словно от взрыва. Арка снова отбросило на несколько метров. Шамбале же удалось подобраться к Рэдману сзади и ударить его кинжалом в спину, но тот, не заметив урона, нанес ответный удар.
        — Кияяя!
        После его удара кровь брызнула в разные стороны, образуя букву Х. Он был настолько уверен в себе, что не обращал внимания на раны.
        Рэдман предугадывал каждое движение мечей соперников, нанося размашистые контрудары. Арку и Шамбале, лишенным возможности ударить соперника, оставалось лишь избегать повреждений самим. Но, тем не менее, их здоровье уже упало до отметки в 30%.
        — Исцеляющее Прикосновение! — поспешила спасти ситуацию Лариетта.
        — Сопротивление бессмысленно! - с этими словами Рыжеволосый устремился к Лариетте.
        — Дедрик, Разак, остановите его!
        — Понял, понял. Эй ты, урод, я здесь!
        Клак-клак-клак, клак-клак-клак-клак!
        Дедрик и Разак поспешили наперерез Рыжеволосому, но тот лишь слегка повел мечом в их сторону, и ударная волна отшвырнула питомцев назад. Он постоянно использовал Волну Силы, Лариетта была в опасности.
        «Нам его не остановить!» - стало ясно, что пока Рэдман находится в зоне влияния статуи Шивы, он непобедим.
        «Но в описании Воззвания Шивы был намек на слабое место этого навыка. Во-первых, статую можно разрушить, а во-вторых, у нее должно быть ограниченное время действия. Но этот парень очень опасен в зоне влияния статуи… Если бы только Реабилитаторы или воины клана Баран не были так заняты сражением с Накуджуками, то они могли бы уничтожить статую, пока мы его отвлекаем».
        К счастью, Воззвание Шивы действовало только на определенную местность. Если Рэдман отойдет от статуи на расстояние, превышающие 300 метров, то его характеристики вернутся в нормальное состояние. Неуязвимым он становился только близ статуи. Если Арку, Шамбале и Лариетте удастся выйди за пределы эффекта статуи, то ему придется последовать за ними.
        «Мы можем просто держаться от статуи Шивы подальше, пока эффект не спадет. Скорость перезарядки подобных навыков составляет не менее 24 часов».
        Как выяснилось после недолгих раздумий, путь к победе над Красным Человеком все же существовал.
        «Но есть одна проблема», — с этой мыслью Арк покосился на сферу, все еще катавшуюся в пыли меж ног воинов.
        Целью Рыжеволосого было получение Сердца Юзурии, а не убийство Арка. А Сердце находилось в зоне влияния статуи. Даже если группе Арка удастся отступить на относительно безопасное расстояние, то какой в этом будет смысл, если это позволит Рэдману беспрепятственно завладеть сферой?
        «Нам нужно каким-то образом добраться до Сердца Юзурии до отступления!»
        — Шамбала, атакуем его с флангов! Лариетта, помоги нам!
        — Ха, глупые людишки, - Рэдман лишь улыбнулся очередной попытке Арка и Шамбалы зайти на него с двух сторон.
        Когда тот сфокусировал внимание на них, Арк мысленно передал Дедрику следующее указание:
        «Сейчас! Дедрик, хватай Сердце Юзурии. Хватай и лети что есть сил!»
        — Слушаюсь!
        Дедрик понял замысел хозяина и полетел по направлению к сфере.
        — Ха, Сердце Юзурии у меня, хозяин! Видели? Кто тут лучший питомец?
        Добравшись до сферы, Дедрик начал во всеуслышание хвастать своим успехом.
        — Дурак неумный! - раздосадованно ругнулся Арк.
        Арк и Шамбала ценой собственного здоровья отвлекали врага на себя. Именно благодаря этому Дедрику удалось остаться вне поля зрения Рэдмана, но он и здесь умудрился все испортить:
        — Это что еще такое?!
        — Беги, Дедрик! Лети вверх!
        — Ой, понял! - Дедрик осознал свою оплошность и устремился наверх, отчаянно махая крыльями.
        — Вы начинаете меня утомлять. Божественная способность, Молния Индры!
        Четыре крутящихся диска, брошенных Рэдманом, взмыли в небо. Выгравированные на дисках силуэты Индры начали испускать искры, и через мгновение диски превратились в молнии, нацеленные на Арка, Шамбалу, Лариетту и Дедрика. В моменты гнева Индра уничтожал своих врагов ударами молний, и теперь мощные заряды электричества стремительно прорезали воздух.
        — Дедрик!.. Ай!
        Арк краем глаза увидел молнию, летящую к Дедрику. Когда молнии достигли своих целей, вокруг них возникало красное сияние.


        Вы получили 200 урона от Молнии Индры!


        Вы получили 200 урона от Молнии Индры!


        Вы получили 200 урона от Молнии Индры…

        «Урону не видно конца!» - Арк сильно побледнел, продолжая гореть заживо. Непрекращающийся поток молний съедал остатки здоровья группы.
        «Ничего себе. Кажется, скоро конец», - Арк почувствовал непреодолимое желание выругаться, но не мог открыть и рта. Электричество вызывало судорогу всех мышц, отчего он не мог пошевелиться. Шамбала и Лариетта уже погибли от полученного урона. 20%, 15%, 10%… Арку тоже оставалось недолго.
        — А, чтоб тебя!.. - Арк рухнул на землю, так и не выпустив меча из рук.

        Глава 9. Восхождение Нижнего Мира

        — К-как? Как такое могло произойти? - Баксиль был не в себе, так как считал, что все закончится с возвращением Арка из Агейрона.
        «Хе-хе, теперь все, что мне останется, лишь дождаться, когда Нижний Мир вознесется и, воспользовавшись своим «секретным оружием», заполучить наследство Магаро. И тогда все те мучения, которые я вынес, наконец-то окупятся!» - счастливо мечтал он.
        Однако все его розовые мечты разрушило вмешательство Рэдмана с наездниками на Дракенах, сейчас штурмовавших замок. Возрождение Мирового Дерева было остановлено и, мало того, по каньону маршировала армия Накуджуков, грозившая в скором времени захлестнуть крепость. ДжастисМэн и Реабилитаторы пытались организовать оборону и хоть немного оттянуть неминуемое поражение, но наездники на Дракенах уже вовсю хозяйничали в замке, убивая воинов клана практически без какого-либо сопротивления.
        — П-получай!
        Солдат, только что стоявший перед Баксилем, теперь лежал в пыли, покрытый кровью. В замке находились не только воины, но и множество мирных жителей, которые занимались организацией быта и раздачей припасов, среди них также были и дети. Так как Баксиль занимал должность заведующего складом, он проводил с ними большую часть дня, носил вместе с ними поклажу, трудился до седьмого пота, даже играл с детьми. И теперь ему приходилось смотреть, как невинных жителей и детей безжалостно убивали прямо на его глазах, из-за чего его ярость начинала все сильнее разгораться.
        — Арк до сих пор здесь, он остановит их, - пробормотал Баксиль, хоть и недолюбливал его.
        Пусть тот и мог иногда показать себя с неожиданной, хорошей стороны, его истинная сущность очень быстро вновь выступала наружу и, тем не менее, Баксиль не мог не признавать силу Арка. Среди всех игроков, которых ему довелось встретить, он был самым сильным, поэтому у него не было никаких сомнений,что тому удастся выйти победителем и из этой ситуации.
        Но когда Баксиль всмотрелся в закрывавшую поле боя пылевую завесу, пытаясь высмотреть Арка, его обуял страх. Арк, Шамбала и Лариетта были повержены.
        «Хааа, теперь-то у него спеси поубавится!» - Баксиль не знал, почему он смеется, в то время как на его лице появилось отчаяние, а в душе зашевелились зародыши незнакомых и непривычных чувств.
        «…Как так? Как ты можешь сдаваться? Ты ведь не из таких. Все свои победы ты одерживал без тени страха и сомнения. Поднимайся! Где та бравура, с помощью которой ты манипулировал Лариеттой? Поднимайся и стань человеком, который манипулировал и мной тоже!» - Баксиль не понимал своих чувств, хоть он и ненавидел Арка, ему все же не хотелось видеть его в таком положении.
        В этот момент Рэдман остановил нескончаемый поток молний, так как Арка уже поджарило заживо.
        — Чертов ублюдок!.. — заскрежетав зубами, Баксиль слезящимися от яркого света глазами смотрел на бездыханное тело Арка.
        …Странное чувство. Что-то внутри Баксиля оборвалось, когда он стал свидетелем гибели Арка. Его смерть означала, что задание провалено, и что Накуджуки в скором времени доберутся и до него. Отчаянность положения привела Баксиля в замешательство, его будто парализовало. Впрочем, ненадолго: весь закипавший в нем гнев он направил на Рэдмана.
        «Все из-за него. Это все из-за него!» - Баксиль провожал Рэдмана яростным взглядом, в то время как тот неторопливо приближался к Сердцу Юзурии.
        — Как тебе это понравится, сукин ты сын?! - достав свиток, Баксиль прокричал, - [Изгнание]!
        Во время использования свитка всегда возникал луч света определенного оттенка, который зависел от типа заклинания, и обычно этот луч сначала устремлялся к цели, а эффект накладывался только после достижения своей цели, но на этот раз свет просто завис перед Баксилем, не думая лететь к Рэдману.
        — Эм… в чем дело? Что-то не так? Может, у свитка истек срок годности? Да вроде нет… а, вот оно что! - Баксиль впал в такое бешенство, что забыл обозначить цель заклинания.
        Он использовал низкоуровневый свиток [Определение] на Рэдмана, так как ему требовалось установить его личность перед применением [Изгнания].
        — Хе-хе, погоди у меня, сейчас только узнаю твое имя и… что за?.. - самодовольная улыбка Баксиля сменилась на выражение крайней степени замешательства.
        [Определение] не только не открыло информацию о Рэдмане, но более того оно раскрыло присутствие Баксиля.
        — Ты еще кто такой?! — резко обернулся к нему Рэдмана.
        — Ой! - вскрикнул Баксиль, оседая на землю.
        Рэдман в мгновение ока оказался возле него и, подняв руку, занес свой меч. В этот критический момент Баксиль дрогнул и отчаянно закричал:
        — Блин, да не знаю я! [Изгнать] цель, стоящую прямо передо мной! Активируйся! [Изгнание]! Активируйся!
        Загнанный в угол, Баксиль продолжал визжать, не зная, что еще можно сделать, так как вызванный луч уже начал рассеиваться, не сумев найти свою цель. Однако в этот момент сияние от свитка окутало Баксиля, и за несколько мгновений до удара Рэдмана луч, словно стрела, выстрелил в сторону сердца врага.
        *Вспышка.
        — Угх… Что?.. Нет! О боги!
        Свиток вспыхнул ярко-красным сиянием, и Рэдман полетел к горизонту, словно отбитый бейсбольный мяч за пределы стадиона.
        - О! Я-я действительно смог ка-каким-то образом это сделать? — заикался Баксиль, пораженно провожая его взглядом. Это был новый метод использования свитка, о котором никто и никогда ранее не слышал.
        — Ха-ха-ха, у меня получилось! Ни Арку, ни Шамбале, ни Реабилитатором не удалось совладать с ним, пока я одним ударом его не уделал! Как и следовало ожидать, свитки действительно самые сильные предметы!
        В Новом Свете было найдено всего 10 свитков [Изгнания]. С его помощью можно отправить любого врага на расстояние до 10 километров. Это и было секретное оружие Баксиля, которым он намеревался временно вывести Арка из строя, когда им удастся заполучить наследство Магаро. Таким образом, Баксиль успел бы присвоить себе все ценности и смотать. Но теперь…
        — О нет, что я наделал? - осознание свершенного настигло Баксиля слишком поздно, — Теперь у меня не осталось козыря в рукаве для Арка! - схватился он за волосы и застонал.
        Но через секунду это прекратилось, так как Баксилю на глаза попалось Сердце Юзурии. Его резкая перемена настроения и разговоры с самим собой напоминали поведение шизофреника.
        — Погоди, все не так. Если бы Сердце Юзурии попало в руки Рэдмана, то мы никогда бы не получили наследства Магаро. Ведь Арк — игрок, и он переродится только через 24 часа, то есть он не успеет возродить Мировое Дерево, так ведь?
        Все приготовления к возрождению Мирового Дерева были практически завершены. Значит, если Баксиль сделает это самостоятельно, то все богатства Магаро достанутся ему одному? Баксиль продолжал сверлить Сердце Юзурии полным жадности взглядом, раздумывая над дальнейшими действиями.
        — Да, если все пойдёт, как я и запланировал, то… - но Баксиль учел не все переменные.
        Для возрождения Мирового Дерева ему понадобилась бы Священная Ветвь Арка. К тому же…
        — Эй, свинтус, это ты для меня подобрал?
        — А, что, как, что, где, кто?.. - услышав за спиной до боли знакомый голос, Баксиль от неожиданности подпрыгнул и, неловко приземлившись, повалился наземь.
        Да, голос принадлежал Арку, который, вроде как, должен был еще долго находиться среди мертвых. Он, конечно, действительно погиб, но независимо от того, насколько силен враг, его так просто не остановить. Молнии Рэдмана были направлены только на Арка, Шамбалу, Лариетту и Дедрика. Так что, Арк сделал некоторые приготовления, приказав Разаку отступить подальше от действий молний. Таким образом, благодаря Клятве Смерти Разака Арк смог возродиться и после этого ждал своего шанса, чтобы неожиданно атаковать Рэдмана или же забрать Сердце Юзурии. Но в итоге всю работу за него сделал Баксиль.
        — Это и было то самое «секретное оружие», которое ты готовил для меня? - прищурившись, Арк внимательно смотрел на Баксиля.
        — Сейчас не время для этого! — вздрогнув при его приближении, закричал Баксиль, - Мировое Дерево! Тебе нужно возродить Мировое Дерево!
        — Черт, а ты прав, - Арк осмотрелся вокруг, будто опомнившись.
        Замок Хаман быстро погружался в хаос под натиском Дракенов и Накуджуков. Рэдман исчез, но крепость все еще находилась в опасности.
        «Наш единственный шанс — Мировое Дерево. Только возрождение Юзурии может обратить ход боя в нашу сторону. И если мы проиграем даже при ее поддержке, в любом случае дело будет сделано. Выбора нет!»
        — Баксиль, поговорим о твоем свитке позже.
        Арк, взяв Сердце Юзурии, погрузил его во вскопанную землю и рядом воткнул Священную Ветвь Иггдрасиля, которая сразу же стала испускать бледное сияние, и в ответ на это земля начала дрожать.
        — Да, эта реакция… Теперь…!
        Из почвы показался маленький росток. Всего лишь росток с двумя маленькими почками. Арк ожидал продолжения роста, но, судя по всему, на этом все закончилось.
        — И что это? В прошлый раз все было иначе.
        В ответ на вопрос Арка возникло информационное окно:


        ВЫ ПОСАДИЛИ СЕРДЦЕ ЮЗУРИИ В СВЯТУЮ ЗЕМЛЮ.
        Вы выполнили все необходимые условия: полнолуние, Святая Земля и Священная Ветвь. Однако Вигурима впитал в себя немалую часть сил Юзурии, поэтому ей потребуется больше времени на поглощение энергии полной луны, Святой Земли и Священной Ветви.
        <Оставшееся время до полного возрождения Юзурии: 2 часа>

        Арку было не привыкать, что беда не приходит одна. Но ждать целых два часа, когда неизвестно, что произойдет в следующую минуту? У него не было столько времени. К тому же, луна уже начинала заходить, и до восхода солнца оставалось от силы минут 20. Если за это время Сердце Юзурии не успеет прорасти, то следующая возможность для этого представится только через 2 недели. Им ни за что не удастся удержать замок Хаман до этого времени.
        — Нет, невозможно! Как ты можешь называться Мировым Деревом, если твою силу смог забрать какой-то монстр? Просто дай чуть больше энергии своим корням, ты сможешь это сделать!
        Арк продолжал отчаянно применять Уход на Святую Землю. Однажды ему уже удалось повысить ее плодородность таким образом, вот и на этот раз навык сработал: несмотря на то, что Юзурия была ослаблена влиянием Вигуримы, после применения Ухода росток задрожал и показался из земли на чуточку больше.


        Рост Юзурии ускорился благодаря успешному применению Ухода.
        <Оставшееся время до полного возрождения Узурии: 1 час и 55 минут>

        У Арка вышло ускорить процесс всего на 5 минут.
        — Уаааак!
        — Остановите их! Уй…
        Тем временем воины клана Баран погибали один за другим. Солдаты, ведомые в бой Реабилитаторами, ничего не могли противопоставить наездникам на Дракенах. А те воины, что находились под командованием ДжастисМэна, едва сдерживали напирающего неприятеля. Накуджуки, маршировавшие по каньону, уже были в непосредственной близости от замка.
        — Арка, найдите этого недоноска Арка! - из облака поднятой пыли послышался голос Джуил и Дюка.
        «Черт побери, почему Уход так слабо действует?» - у Арка оставалось 1500 здоровья, и с гибелью Лариетты вылечить его было некому.
        Тем временем дракены принялись высматривать Арка с воздуха, что еще больше осложняло его задачу. Он понятия не имел, как ему успеть вовремя, и вскоре несколько Дракенов приземлилось за спиной Арка.
        «Это конец?» - подумал он.
        Однако следом за этим раздался залп орудий. Арк, подняв голову, с отчаянием в глазах видел, как Дракенов словно оттолкнуло невидимой стеной - они отлетели на несколько метров.
        — Это Арк-ним! Арк-ним там!
        — Все, на помощь Арк-ниму! Перезарядка! Пли!
        Раздались знакомые голоса. Обернувшись, Арк заметил отряд тяжеловооруженных енотов с пушками наперевес.
        — Я так и знал, что что-то неладно-ня!
        — Арк-оппа! — группу сопровождала Роко верхом на единороге.
        — Оу, так у вас тут драка? А я все это время скучал в деревне. Воины Мяу, пришло время для наших когтей! Не знаю, в чем конкретно тут дело, но мы идем на помощь Искателю Истины! Выпустить когти!
        - Няяяя!
        — Поможем Арку, нашему покровителю!
        Хасан вместе с другими Мяу, а также с бывшими ворами вступили в бой с Накуджуками.
        «Как они попали в Нижний Мир?.. А-а-а, верно…»
        Увидев, откуда пришла неожиданная поддержка, Арк сразу все понял. На создание последнего портала он истратил весь Порошок Межпространственного Перемещения и, видимо, немного перестарался, потому что даже после прохода через него четырех груженых повозок он не закрылся и продолжал соединять Лансель с Нижним Миром.
        Вероятно, жители обратили внимание на спешку Арка и последовали за ним из любопытства, прихватив с собой подкрепления на случай опасности. Подобное участие НПС не было удивительным, ведь их показатель лояльности к Арку составлял 100%. И теперь даже игроки, проследовавшие за обитателями деревни в портал, оказались втянутыми в сражение.
        — Так, что здесь за заварушка-ня? Каждому, кто будет сражаться храбро, я обещаю поцелуй в щечку-ня!
        — Правда???
        — Поцелуй от Джаны? Покажем им всю мощь любителей косплея!
        — Фи, что за… почему у них такие отвратительные глаза? — Накуджуки, в свою очередь, не смогли сдержать неприязнь при виде игроков
        Это оттянуло неминуемое, но ненадолго. Дело в том, что Арк неслучайно пытался держать идущую войну втайне от обитателей деревни Лансель. Солдаты-НПС повышали уровень крайне медленно по сравнению с игроками. Уровни енотов, Мяу и бывших воров составляли примерно 150-180, что было гораздо меньше, чем у 200-уровневых питомцев Арка. Он просто не мог просить их сражаться на его стороне, ведь средний уровень Накуджуков составлял 280. И сейчас, как Арк и ожидал, деревенским жителям приходилось несладко. Еноты обстреливали врага с расстояния, Мяу обладали большой ловкостью, так что бывшие воры первыми попали под удар.
        — О, черт! — устало простонал Арк.
        Он был бесконечно благодарен за оказанную помощь, но он не просил ее. Теперь же прямо на глазах у Арка погибали все, кого он знал. Клан Баран, Темные Братья, жители Ланселя… Теперь это касалось не только Нижнего Мира. Джуил неизбежно поймет, что Арк базируется в деревне Лансель, и если она поведет Накуджуков через открытый Арком портал, то деревня будет уничтожена.
        А у неигровых персонажей, в отличие от игроков, была всего одна жизнь. Джана, вечно дразнившая Арка, забавно выглядящий Хасан, вечно ходившая за ним по пятам Сара, или Гален, никогда не отказывавший ему в помощи… если битва будет проиграна, то Арк больше никогда их не увидит, а Лансель снова вернется в состояние разрухи.
        «Нет, нельзя этого допустить. Я не позволю!» - Арк был знаком со страхом потерять близкого человека, как никто другой. Придя в отчаяние, он начал кричать на росток, все еще едва показывавшийся из земли.
        — Юзурия, пожалуйста, прошу тебя! Ты Мировое Дерево, необходимое для поддержания баланса Нижнего Мира… и сейчас ты нужна, как никогда! Пожалуйста… пожалуйста, проснись. Проснись и спаси клан Баран от гибели!
        Арк надорвал голос и больше не мог кричать. Но больше и не требовалось, ведь неожиданно Священную Ветвь поглотила яркая вспышка света, в то же время росток задрожал, и огромное Мировое Дерево внезапно устремилось из земли к небу.


        Был успешно применен ЧУДОДЕЙСТВЕННЫЙ УХОД.
        Ваши страдания, вызванные смертью друзей и невинных жителей, тронули Юзурию, и ваше сердце, которое думало не о себе, а о других, вызвало чудо. Изначально вы просто хотели возродить Мировое Дерево, но ваши стремления изменились, стоило вам увидеть страдания многочисленных людей. Искренняя забота о жизнях других — черта истинного опекуна. Ваша самоотдача повлияла на Юзурию.
        Вы научились ценить жизнь других, тем самым тронув Мировое Дерево! Вы приобрели черту истинного опекуна, и ваша слава в качестве опекуна повысилась.
        * Успешное применение Чудодейственного Ухода повысило все ваши характеристики на 2.
        * Привязанность повысилась на 20.
        * Слава повысилась на 200.
        * Мировоззрение увеличилось в сторону добра на 50.


        Успешное применение Чудодейственного Ухода наделяет вас титулом ОПЕКУН МИРОВОГО ДЕРЕВА.
        Ваша слава в качестве Опекуна повысилась, теперь различного рода пациенты и больные будут испытывать к вам глубокое уважение.
        * Полученный титул повысил все ваши характеристики на 2.
        * Слава повысилась на 200.

        Искрение мольбы Арка привели к чуду! Мировое Дерево мгновенно начало оказывать свое влияние на поле боя. Сражение практически остановилось, ведь всё внимание оказалось приковано к Юзурии.
        — Мировое Дерево!..
        Его крона возвышалась чуть ли не до облаков и, казалось, почти дотягивалась до луны. Взгляды всех без исключения участников боя были обращены к дереву, и тут перед ним возникла прекрасная женщина, которая паря в воздухе, улыбалась Арку.
        — Арк, потомок великого воина, твои молитвы были услышаны. Ты молил о возрождении Мирового Дерева, и я вознаграждаю тебя за проявленное рвение.


        МИРОВОЕ ДЕРЕВО ЮЗУРИЯ БЫЛО ВОЗРОЖДЕНО В ЗАМКЕ ХАМАН
        Юзурия — священное дерево, сохраняющее баланс Нижнего мира=Сеутандаля - на долгое время потерявшая силы и сознание, наконец-то смогла вернуться к жизни.
        Каждое из Мировых Деревьев обладает своим набором атрибутов. Юзурия, находясь под влиянием луны, отвечает за утешение и благоденствие всех женщин, а также их детей, не достигших взросления. До тех пор, пока Юзурия защищает клан Баран, те будут способны противостоять любым невзгодам.
        * Прочность замка Хаман и прилегающих к нему зданий повышена на 50%
        * Вероятность быть атакованным монстрами рядом с замком Хаман понижена на 50%.
        * Защита замка Хаман и всех ближайших деревень повышена на 50%.
        * Когда игроки и местные жители отдыхают в замке Хаман, скорость восстановления здоровья и маны повышается на 200%.
        * Известность замка Хаман увеличилась на 5000.

        Эффекты от взрослого Мирового Дерева действительно значительно превосходили эффекты Попо, который пока был всего лишь саженцем.
        Как только огромное дерево возвысилось над замком, его стены сразу же стали оплетать толстые лианы, которые были похоже на те, что покрывали внешние стены Каира. В то же время лианы начали вытеснять Накуджуков из замка.
        — Мои последователи, покарайте этих людей за их порочность! Божественное благословление Железной стены!
        Повинуясь приказу Юзурии, поток лунного света сфокусировался на замке и, накрыв воинов клана Баран, словно оседающая пыль, напитывал их тела.


        Юзурия применила ТРИУМФ ПОЛНОЛУНИЯ.
        Триумф Полнолуния — это особый прием, использующий всю ману Юзурии, который может быть применен только при полной луне. Его нельзя комбинировать с другими защитными баффами.
        * Здоровье всех союзников восполнено на 50%
        * Защита всех союзников повышена на 500% на протяжении 30 минут
        * Сопротивление к магии всех союзников повышено на 300% на протяжении 30 минут

        — Чего? Защита на 500%, а сопротивление к магии на 300%?
        Это бафф и, правда, стоил возгласа удивления. Благодаря поддержке Юзурии, ход боя повернулся на 180 градусов.
        — Ну что ж, теперь повоюем! - обернувшись лицом к полю боя, усмехнулся Арк.
        Поднятое Дракенами облако пыли уже улеглось, и он смог оценить текущее положение дел. Большинство Накуджуков было отброшено за стены замка лианами, но внутри все еще оставались сотни наездников на Дракенах. Тем же временем Джуил и Дюк были окружены кланом Баран, причем, совсем недалеко от Арка.
        — Сукин сын!.. - они разразились ругательствами, едва завидев его.
        Бок о бок с ними сражалась группа Дракенов, но те ничего не могли поделать против клана Баран и подкрепления из Ланселя, получивших 500% защиты и 300% сопротивления к магии. К тому же, опутывавшие их лианы сильно затрудняли передвижение.
        Арк, возглавив объединенные силы клана Баран и деревни Лансель, сумел отбиться от остатков неприятеля. А когда Джуил и Дюк погибли, ситуация и вовсе стала совсем безнадежной, поэтому Дракены пустились в бегство, в то же время Накуджуки, боровшиеся с лианами, также последовали их примеру.
        — Дааа, победааа!
        — Ура Главнокомандующему! Ура Юзурии! — кричали воины клана, наблюдая за отступающим врагом.
        Убедившись в окончательной победе, Юзурия с материнской добротой посмотрела на ликующее воинство, после чего обратилась к Арку:
        — Арк, мне удалось исполнить свой долг лишь благодаря тебе. Я не могу не признать, что ты мой благодетель. Прими это в знак того, что ты близкий друг моему сердцу.
        Юзурия протянула Арку ослепительно сияющую ветвь Мирового Дерева.


        СВЯЩЕННАЯ ВЕТВЬ <УРОВЕНЬ 2> (Особый)
        В этой Священной Ветви содержится эссенция самой Юзурии, чье благословление сделало магический эффект этой Священной Ветви еще сильнее. Бонус к эффектам зависит от текущих атрибутов Юзурии.
        <Постоянный эффект на владельца>
        * Удача +30 (+30)
        * Вероятность срабатывания всех навыков +10% (+5%)
        * Шанс найти магический предмет + 20% (+5%)
        * Восстановление здоровья и маны при отдыхе в доме +30% (+10%)
        * Защита +10%
        * Особая способность: удаленная связь с Иггдрасилем и Юзурией.

        «Вот так удача!» - челюсть Арка отвисла при взгляде на характеристики Ветви.
        На самом деле, его сердце чуть не остановилось, когда он увидел, что Священная Ветвь, с помощью которой он возродил Юзурию, исчезла. Он не знал, какую прибыль ему принесет Нижний Мир, но потеря Ветви сильна ударила бы по его карману. Но, как оказалось, она лишь была улучшена… прекрасной женщиной ему в награду. С Иггдрасилем все происходило иначе. Но как бы там ни было, Арк заполучил Священную Ветвь, и на этом его Мировой Квест был завершен.


        Вы выполнили Мировое Задание.
        Благодаря выполнению квеста ваше информационное окно получило ????.
        В Новом Свете звездами награждается игрок, который совершил великий подвиг, тем самым изменив мир и ход его истории, при этом игрок становится героем региона, в котором он получил звезду. В дополнение к этому, после достижения определенного количества звезд игрок получит особую награду.
        Текущее количество:  7 звезд - ?.

        И тут весь Нижний Мир начал сотрясаться так, будто началось землетрясение. На небосклоне появилась паутина трещин, которые быстро распространяясь, отслаивали его, словно змея сбрасывала кожу. Через раскрывшиеся щели начало просачиваться яркое сияние солнца Средиземья. Спустя века пребывания в пространственном шторме, Нижний Мир снова присоединялся к Средиземью.
        — Ах, да! Лансельцы, поспешите вернуться через портал!
        Пространственный портал должен был закрыться после восхождения Нижнего Мира. Арк не знал, в какой именно части Средиземья они окажутся, поэтому был велик шанс того, что жители деревни не смогут в скором времени попасть домой. Жители Ланселя и игроки, по воле случая оказавшиеся в деревне, прошли через портал обратно.
        — Хорошо сыграно, Арк, - внезапно в его голове раздался голос Рэдмана, - На этот раз все закончилось ничьей. Мне удалось достичь своей первоочередной цели, а остальное неважно. Но если еще раз перейдешь мне дорогу — пощады не жди.
        «Каков мерзавец! В лицо попробовал бы мне это сказать!» - нахмурившись, огляделся Арк.
        Баксиль отправил его в бреющий полет, а он еще выделывается. И что это вообще значило? Пощады не жди? Второсортным злодеем себя возомнил? Говорить такие вещи, прячась в безопасном месте…
        Однако вскоре Арк замер на месте, вытаращившись на небо. Но поразил его не Рэдман верхом на орле, который все это время летал прямо над его головой, а огромный объект, паривший в пространстве шторма измерений.
        КААААААААААААААААААРРР!
        «Это… это огромный небесный скат?»
        Сквозь трещину в небе виднелась лишь небольшая часть объекта, но это определенно небесный скат, который был во много раз крупнее гигантского белого кита по имени Галлик, встретившегося Арку на морском дне. Длинный хвост небесного ската задевал края трещины, но то, что находилось на его спине, было еще поразительнее его самого. Это был замок, в три или четыре раза превышавший размеры замка Хаман. Он был похож на легендарный замок, передвигавшийся по воздуху… на воздушную крепость.

* * *

        — Эй, проверь состояние систем, быстро! А потом составь отчет и отправь шефу!
        Тем временем Департамент Планирования «Global Exos» погрузилось в хаос. Новый Свет долгое время не давал о себе знать, но прошлой ночью произошла перегрузка всех систем, сопровождавшаяся бешеным потреблением энергии, уходившей на подготовку к началу нового эпизода.
        — Главная система совершила все необходимые обновления для следующего эпизода: <ЭПИЗОД 3: ВОСХОЖДЕНИЕ НОВОГО КОНТИНЕНТА>
        — Новый континент? Что за?.. — схватившись за голову, вскрикнул директор по планированию Ха Мэн-Ву, который в самом начале проводил общее собеседование.
        Тем временем Ким Квон-Тэ, копавшийся в данных из десятков компьютеров, посмотрел на него:
        — Босс, я нашел.
        — Нашел что?
        — Поиск по отчетам, относящимся к ранним стадиям разработки игры, показал, что для начала третьего эпизода должен быть выполнен ряд условий. Континент, о котором идет речь, называют Нижним Миром. Официальное название — Сеутандаль. Место возникновения — в зоне площадью 250 километров, находящейся в море, омывающем Королевства Шуденберг и Бристания. Точные координаты — X3489 Y5673.
        — Ты думаешь, я сам не читал отчетов? Скажи мне что-нибудь, чего я еще не знаю! — раздраженно кричал Ха Мэн-Ву. — Я хочу знать, почему третий эпизод начался так неожиданно. Еще вчера к этому не было никаких предпосылок, а тут — на тебе! Найдите мне причину!
        — Ну, в отчете указано, что причиной стало выполнение Мирового Квеста, касающегося Мирового Дерева Нижнего Мира…
        — В том-то и дело. Третий эпизод еще не вышел, но я уже разослал предрелиз на телевизионные каналы. В нем говорится, что следующий эпизод будет крутиться вокруг приключений пользователей, а не НПС.
        Именно поэтому Ха Мэн-Ву и хотел разобраться, в чем дело. Новостные каналы поднимут бучу, поэтому он и хотел подготовиться к вопросам о Мировом Квесте и восхождении Сеутандаля. Ведь если с кого и будут спрашивать, то именно с Ха Мэн-Ву, но на данный момент он знал чуть ли не меньше рядового игрока. Начался третий эпизод, это было круто… и это вся информация, которой он располагал.
        «Почему я должен вечно выставлять себя клоуном на ТВ?»
        — Судя по официальному сайту, сводкам новостей и различным слухам, ситуация в медиа-пространстве пока еще под контролем!
        Ха Мэн-Ву чувствовал себя так, будто системы Нового Света издеваются над ним.
        — Босс, я нашел ее! — воскликнул Хо Мен-Ван, просматривавший информационные сайты.
        — Что еще такое?
        — Причина, по которой Нижний Мир восходит… кажется, я нашел ее.
        — Действительно? И где? Где ты ее нашел?
        — Смотрите. Я выведу на главный экран, - Хо Мен-Ван нажатием пары клавиш вывел картинку на 120-дюймовый экран.
        Это было видео, размещенное вчера в информационной сводке новостей официального сайта игры. Каким-то образом оно прошло мимо модераторов, и видео успело просмотреть огромное число пользователей — счетчик просмотров перевалил за 13 000.
        — Это Нижний Мир?
        Работники Отдела Проектирования тоже являлись игроками Нового Света, как и все остальные служащие «Global Exos», поэтому побросав свои занятия, они сконцентрировались на главном экране. Фильм назывался «Путешествие Дикого Волка в Нижний Мир».
        Как и было указано в названии, главным героем фильма являлся черный волк. Начался фильм с долгого плана на волка, собирающего ингредиенты в неизвестных землях. Но спустя пару секунд идиллическая картина сменилась на сцену битвы с десятками непонятных красных монстров.
        — О нет!
        Фильм включал в себя элементы жанров на любой вкус, от мелодрамы до боевика, поэтому все зрители воскликнули, когда драконоподобный монстр поднял в воздух клетку с красавицей, и также все вздохнули с восхищенеим, когда Волку удалось спасти ее. Также все начали вздрагивать и держать друг друга за руки, когда появился босс.
        После 2 эпических часов фильма… Волку, сразившему всех врагов на своем пути, удалось возродить Мировое Дерево Нижнего Мира, из-за чего это измерение стало частью Средиземья. Последняя сцена изображала Волка, окруженного восхваляющими его НПС Средиземья.
        — Кто это? Этот Волк? — спросил Ха Мэн-Ву, невидящим взглядом уставившись в экран.
        Но никто в Департаменте Планирования не был в состоянии ответить на этот вопрос.
        — В видео, посмотри в информации к видео! — закричал он на Хо Мен-Вана.
        — Загружено пользователем по имени Баксиль.
        — Баксиль? Это и есть наш Волк?
        — …Это вряд ли. В личной информации у него написано, что он гном-торговец из Королевства Шуденберг.
        — Значит, он оператор фильма. Вызови его прямо сейчас и потребуй раскрыть личность Волка. Встреться с ним, как только узнаешь, кто он. Это поможет нам вернуть контроль над системами. Он должен начать работать на нас, и точка!
        — Понял, - Хо Мен-Ван вновь зашел на сайт и продолжил копаться в профиле Баксиля.
        Для загрузки видео на официальный сайт пользователю требовалось указать личную информацию. В теории, информация была нужна для предотвращения нарушений правил сайта, но на самом деле она использовалась для личных нужд компании. Зайдя через профиль администратора, Хо Мен-Ван получил доступ к номеру телефона Баксиля.
        «Ведь не может Арк быть единственным черным волком во всем Новом Свете. К тому же, он избегает внимания. Он бы ни за что не позволил загрузить на официальный сайт видео с собой в главной роли», - с кривой улыбкой Хо Мен-Ван набрал телефонный номер.
        После пары гудков из нее раздался голос:
        — Алло?
        — Прошу прощения за беспокойство, я из Департамента Планирования «Global Exos».
        — Департамент Планирования?..
        — Именно. Я говорю с Баксилем, недавно загрузившим на наш сайт видео?
        — Да, а что с ним?
        — Нам хотелось бы побольше узнать о главном герое фильма.
        — Главном герое… вы имеете в виду Арка?
        — Арка? - Хо Мен-Ван подскочил с кресла при этих словах, - Вы сказали «Арка»?

        notes


        Примечания


        1

        п/п: ремиссия - период течения хронической болезни, который проявляется значительным ослаблением (неполная ремиссия) или исчезновением (полная ремиссия) ее симптомов (признаков заболевания)

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к