Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.

Сохранить .
Беглец поневоле Борис Долинго
        Странник по граням #2 На искусственной планете, созданной разумом и фантазией неизвестных Творцов и населенной смесью разных народов, живет рейнджер-плейбой по прозвищу Благородный Лис, землянин Богдан Домрачев, давным-давно попавший сюда.
        Лис - отважный путешественник, смелый охотник, бесстрашный воин. С ним дружат индейцы и торговцы-греки, его принимает у себя подземный народ - гномы. Жизнь, полная опасностей, но подкрепленная возможностями инопланетной техники, радует Лиса и, казалось, уже вошла в привычную многолетнюю колею из приключений, любовных побед и притупившегося ожидания встречи с таинственными создателями искусственного мира.
        Неожиданно Творцы возвращаются, но не как хозяева, а как жалкие беглецы, на которых, как теперь и на самого Лиса, ведут охоту некие шаровики - могущественные нелюди в человеческом облике.
        Как и пятнадцать лет тому назад, Лису требуется выжить и вернуться во Дворец на вершине мира. Но теперь у него появился шанс понять, кто же такие Творцы и, самое главное, кто такой их общий безжалостный враг…
        Борис Долинго
        Беглец поневоле
        Глава 1
        К вечеру с Северных Безвоздушных гор подул ветер. Здесь, вдали от Океана, он был злым и пронизывающим. Благородному Лису, как он не стремился уйти от погони, совсем не улыбалось скакать на холодном ветру по сильно пересеченной, поросшей лесом и жестким кустарником местности, где он сейчас находился. Он решил сделать остановку на ночлег, тем более что Резвому, отличному гнедому коню, требовался отдых.
        По прикидке Лиса преследователи отставали километров на десять, и у него имелась приличная фора.
        Небольшая скалистая гряда, тянувшаяся чуть поодаль, могла предоставить неплохое убежище на ночь - небольшой грот или даже пещеру. Лучше всего, конечно, подошла бы пещера, поскольку разведённый в ней костёр не заметят издалека.
        Лис повернул коня к скалам, на которых тут и там росли кряжистые сосны. Конечно, пещера может быть занята мраморным барсом или, что хуже, самим пещерным медведем, которые встречались иногда в этих пустынных краях, но здесь, где его никто не видел, он мог использовать кое-что надежнее отравленной стрелы. Настроения вступать в схватку с каким-либо зверем у него не было, но он устал и не хотел тратить время.
        Лис подвернул правый рукав куртки и обнажил широкий серый браслет незатейливого вида. В браслете таилось устройство направленного действия, поражавшее нервные клетки любого живого существа.
        Лис медленно двинул коня вдоль валунов, которыми было усеяно подножие гряды. Довольно долго ничего подходящего не встречалось, но, к радости, не попадалось и никакого крупного зверья.
        Наконец, когда уже почти опустились сумерки, Лису повезло: в скалах обнаружилась приличная расщелина с узкой горловиной, но достаточно широкая внутри, уходившая под нависающий каменный свод - то, что надо. Благородный Лис остановил коня, спешился и, держа браслет наготове, приблизился к расщелине. Она оказалась не настолько глубока, как ему показалось вначале, но там было пусто, а дно покрывала сухая хвоя.
        Лис намотал поводья коня на сук низкой сосенки, росшей у входа в расщелину, и отвязал от седла торбу-кормушку с овсом. Только обеспечив своему четвероногому другу возможность подкрепиться, он стал устраиваться сам.
        Сухих веток вокруг валялось в изобилии, и вскоре в глубине расщелины запылал костер. Лис достал из мешка завёрнутые в листья лопуха ломти свежей оленины, добытой утром, нанизал на прутья и стал ждать, пока мясо поджарится.
        На небе из-за гор появилась луна, которую на этой грани, очевидно, с легкой руки потомков древних греков, почти везде называли Селена. Зеленоватая Селена всходила точно из-за центрального горного пика, куда Лис, в общем-то, и держал путь.
        Прожевав последний кусок аппетитного мяса с рисовой лепешкой, и запив нехитрый ужин водой из бурдюка, Лис достал трубку и кисет с табаком. Он не стал подбрасывать веток в костер, а, устроившись поудобнее у нагретого за день валуна, с удовольствием закурил, глядя на Селену.
        Если он сумеет добраться до крупного торгового города Омакс, находившегося почти в конце Второго Плато на большой реке Трапхор, то ему удастся замести следы: в этом городе у него имелись люди, которые помогут уйти от погони. В конце концов, преследователи не могут знать, что он держит путь к Центральному Пику, и, оторвавшись от них в Омаксе, он спокойно продолжит путь к ближайшей известной точке перехода.
        Собственно, самая ближайшая точка находилась рядом со стойбищем племени вишту, откуда ему пришлось бежать так глупо и поспешно. Он не предполагал, что подобное может произойти, и теперь у него оставалось не так уж много вариантов. Самая удобная точка оказалась отрезанной, поскольку между ней и Лисом находились воины племени, а следующая, расположение которой он помнил наверняка, была значительно дальше.
        Лис не думал, что дела сложатся так, что ему придется бежать в отроги Безвоздушных гор и там искать лазейки на другие грани или во Дворец. Для странствий по граням этого мира точек перехода хватало и в других местах, хотя Лис помнил расположение далеко не всех. У него имелась специальная закодированная карта, но он потерял её уже давно, а возвращаться во Дворец, чтобы сделать новую, всё как-то руки не доходили.
        Хотя он помнил места многих точек перехода, иметь карту стоило, так как не все удержишь в памяти. Давным-давно он хотел вложить эти сведения просто себе в голову так же, как можно было выучить во Дворце язык любого народа, населявшего грани, но почему-то эта возможность оказалась заблокированной.
        Вся ситуация с его вынужденным побегом и преследованием сложилась до невозможного глупо. Он слыл хорошим воином в племени Вишту, был фактически усыновлен этим племенем и вполне мог стать вождем и тем самым сильно возвыситься. Однако этому мешали две вещи. Во-первых, стать вождем при жизни здравствующего вождя Шотшека можно было только в случае, если тот сам передаст власть кому-либо добровольно.
        Это также было легко сделать, взяв в жёны дочь вождя Мельшоат, и сам Шотшек - Быстрый Барс, много раз намекал Лису, что он не прочь видеть свою дочь в его хижине в качестве главной жены. Лис к данному моменту уже жил с двумя женами - нравы в племени практиковались несложные, а поскольку воины погибали в стычках и на охоте, недостатка в свободных женщинах не ощущалось.
        Но Лис вообще не горел желанием обладать дочерью вождя, не ахти какой при всём красавицей. Но самое главное, он просто не хотел быть вождем, ведь это означало ответственность за все дела племени, необходимость решать дурацкие бытовые споры соплеменников и прочее, прочее, прочее.
        Лиса здесь, на гранях, привлекала в первую очередь обретённая когда-то неожиданная свобода, и он не был намерен менять её даже на должность Верховного Герцога на грани Европы или, скажем, Шаха на грани Азии. Свобода служила ему пока основным инструментом познания главного секрета - что же такое этот мир и где те, кто построил Дворец.
        В конце концов, в племени возникла ситуация, когда надо пришлось решать окончательно. Лис выбрал свободу и послал головной убор вождя к черту. Но публичный отказ от официально сделанного предложения самим Шотшеком неожиданно вызвал реакцию последнего, на которую Лис не рассчитывал. Шотшек объявил, что отказ Лиса стать мужем Мельшоат и новым вождем, ставит его, Лиса, вне закона: пусть убирается из племени!

«Хорошо,- сказал Лис,- быть, по-твоему, уберусь». Тем более к этому моменту он уже лишний раз осознал, что без подробной карты точек перехода жить затруднительно, значит, настоятельно требовалось наведаться во Дворец.
        Но подобный приговор Шотшека оказался лишь желанием надавить на Лиса и заставить его одуматься. Вождь понимал, конечно, что Лису в любом случае было куда пойти: многие племена, не раздумывая, приняли бы его, ведь слава Лиса как воина и человека, способного дать ценные советы, широко распространилась в этой части грани.
        Не знал Шотшек, что Лис, кроме того, вполне сносно мог устроиться почти на любой грани, за исключением разве что Доисторической или Грани Динозавров. Но даже не зная этого, вождь совсем не собирался отпускать Лиса на все четыре стороны. Он стремился удержать его любой ценой, даже ценой жизни Лиса - но такая плата была для последнего, мягко говоря, слишком высокой.
        Лис был хитёр, недаром получил своё прозвище у индейцев: когда ситуация накалилась, он искусно сделал вид, что готов покаяться и подчиниться. Несмотря на это, Шотшек приставил к нему двух воинов в качестве соглядатаев. Впрочем, официально они выполняли вполне обычную обрядовую роль «друзей» жениха.
        Но Лис и тут вывернулся без особых затруднений: он «вырубил» обоих стражей и, связав, оставил в надежном месте, где их не скоро хватились. Он старался не убивать без особой надобности, не только людей, не сделавших ему ничего плохого, но и врагов. Именно благодаря этому к его прозвищу в своё время прибавилось дополнение «Благородный».
        Лис пустился в бега, и у него образовалась прекрасная фора перед воинами Шотшека, который поклялся выставить в стойбище три шеста: на одном должна находиться скальпированная голова Лиса, на другом - собственно, скальп, а на третьем шесте - гениталии. Такого слова никто, разумеется, тут не знал, так что Шотшек провозгласил просто: член и яйца предателя.
        Лис не мог с этим согласиться: ни с тремя шестами, на которых Шотшек собирался вывесить такие необходимые ему части тела, ни с утверждением, что он, Лис, предатель. Никого он никогда не предавал, во всяком случае - без веских на то оснований, а чтобы такие основания возникли, нужно было сначала предать Лиса.
        В своё время Лис окунулся в новый мир, как в загадку и великое приключение, какое только может выпасть на долю, казалось бы, совершенно обычного человека. Помимо подарка, который он обрел здесь в виде очень долгой жизни, он получил власть над этим миром, власть хотя и ограниченную, но все-таки огромную.
        И ещё он столкнулся с загадкой: кто, когда, как и с какой целью создал этот мир. Чем руководствовались таинственные Творцы, верша причудливой формы планету и расселяя людей по её граням? И самое главное: где эти Творцы сейчас? Почему между ними и Землёй угадывается явная связь, ведь взять хотя бы то, что Компьютер Дворца мог работать в режиме основных языков Земли, хотя сам язык Творцов был Лису совершенно не знаком на слух и имел совершенно неземное происхождение.
        В добавок ко всем этим возможностям и загадкам, перед ним лежали двери ещё во множество миров, наверняка не менее интересных. Правда, заняться новыми мирами пока не представлялось случая: и тот он не успел изучить без остатка.
        Лис мог бы, конечно, в странствиях по граням пользоваться всеми техническими возможностями, какие бы только нашлись во Дворце, но не хотел выступать в роли новоявленного бога или чудотворца. Он сразу заметил простой факт: все религии, существовавшие на гранях, где жили люди, включали предания о Богах, сотворивших данный мир. Очевидно, что под «Богами» и скрывалась та раса, представители которой построили Дворец на торце гигантского цилиндра планеты, и, как можно было понять по множесту данных, саму планету.
        Лис не хотел вносить сумятицу в устоявшиеся здесь отношения, а предпочел рискнуть и странствовать, полагаясь в основном на собственную реакцию и смекалку. Разумеется, он не слишком сознательно выбрал себе именно такую дорогу - просто так получилось.
        Примерно через месяц пребывания во Дворце Лис попал, а точнее «вывалился» через одностороннюю точку перехода на противоположный торец планеты. Он оказался в чрезвычайно сложной ситуации, но ему удалось выжить, и с ним случилось то, о чём он и не мог раньше подумать.
        Преодолевая трудности и, зачастую, смертельные опасности, одновременно со страхами, леденящими кровь, Лис почувствовал вкус настоящей жизни. И, самое главное, он познал, пожалуй, сильнейшее, никогда не проходящее наслаждение - истинное наслаждение выиграть схватку и остаться живым в безнадежной, казалось бы, ситуации. Он понял, что только упоение собственной победой именно в таких обстоятельствах не наскучивает никогда. Жизнь всё равно когда-нибудь - через пятьдесят или через пять тысяч лет - кончится, так пусть же она пройдёт насыщенно и интересно.
        На Земле ему не было дано такого. Там он прозябал в болоте однообразной жизни, просиживал штаны на скучной, работе в стране, где общий стиль жизни рядовых людей определяли «высшие идеологи» КПСС.
        На Земле Лиса звали Богдан Александрович Домрачев. Он жил в государстве, называвшемся СССР, в большом городе, стоявшем на восточных отрогах Уральских гор.
        Когда Богдан попал в Мир Граней, на Земле шёл 1983 год. За два года до этого он окончил политехнический институт и работал по распределению в НИИ черной металлургии. Практически на свете он был один: родители ещё три года назад погибли в автокатастрофе, а близких родственников у их семьи не наблюдалось.
        По меркам страны Советов Богдан оказался богатым наследником: прекрасная квартира и автомобиль, правда сильно пострадавший в аварии. Как нормальному человеку, наследство, полученное таким путём, не могло доставить ему радости, но многие друзья-сверстники завидовали, это чувствовалось, и было неприятно. Такая ситуация привела, в конце концов, к тому, что круг общения сузился до предела, хотя количество приятелей именно в этот момент стало расти в геометрической прогрессии: ещё бы, хорошо иметь «другана», живущего в отдельной квартире. Можно завалиться выпить в любой момент, а и «тёлку» притащить.
        Довольно часто Богдана посещали девушки, поскольку успех у женского пола он имел, но ни одна особа не задерживалась в его квартире, хотя многим и хотелось бы устроить свою жизнь: отдельная жилплощадь, вполне приличный парень - что еще надо? Но Богдан и не помышлял о браке - жизнь, разворачивавшаяся вокруг, вдруг стала ему скучна, сера и однообразна.
        В 1983 году маразм в высших эшелонах власти Страны Советов достиг пика расцвета. Информационная программа «Время» Центрального телевидения в основном состояла из показа выживающего из ума руководства страны на разного рода партийных шабашах. Не успели отзвучать смачные поцелуи усопшего «Лёни», как его место занял не менее больной Андропов.
        Богдану было скучно, тоскливо и скучно, просвета, казалось, не предвидится, и он решил бежать на Запад. Однако в те времена это было возможно осуществить, только поехав по туристической путевке в капиталистическую страну, где и попросить политическое убежище. Но путевки в капстраны по негласным законам Советского Союза не продавали лицам, не побывавшим предварительно по таким же путевкам в странах социалистического лагеря. Поехать в соцстрану Богдан мог только, отработав не менее года на одном месте - без этого он не имел возможности получить обязательную в таком случае характеристику, заверенную в партийном и профсоюзном комитетах по месту работы.
        Отработав год, получив характеристику и съездив в Болгарию, Богдан столкнулся с новой проблемой, о которой ранее не знал. Уже договорившись через знакомую девицу из бюро путешествий «Спутник» о покупке путевки в круиз вокруг Европы (удобнейший вариант для бегства), он был остановлен на уровне профкома института, где работал. Там ему заявили, что имеется высокое распоряжение (опять же негласное, но чёткое), не разрешающее советским людям ездить за границу по путевкам два года подряд. Богдан скрипнул зубами, но делать было нечего - требовалось ждать еще год. Ладно, ждал и ещё подожду немного, сказал он себе.
        Потом, вспоминая, он радовался, что советские бюрократы из профкомов и партбюро его «тормознули»: вырвись он тогда из СССР, он никогда не попал бы сюда. Работал бы каким-нибудь официантом в Чикаго и думал, что счастлив…
        Всё началось с командировки на небольшой металлургический завод. Там, проходя мимо кучи металлолома, он увидел среди ржавых грязных железяк интересную штуку. Это была половинка круга диаметром примерно сантиметров сорок-сорок пять.
        И встреча с этим невзрачным на первый взгляд куском металла перевернула его жизнь.
        Богдан увёз полукруг к себе домой и попытался определить материал, из которого тот изготовлен - ничего не получилось. Выглядело всё так, словно такого материала не могло существовать в природе. Полукруг не поддался ничему: ни кислотам, ни даже газовой горелке.
        Обратиться в местное отделение Академии наук юноша не успел - ему позвонил человек, разыскивавший таинственный полукруг. Представившийся Ингваром Яновичем, латышским учёным, неизвестный попросил о встрече и был готов заплатить за находку. Богдан согласился, но торги едва не кончились для него плачевно - незнакомец был готов убить Богдана.
        Держа юношу на мушке непонятного пистолета, неизвестный сложил из полукруга Богдана и второго, принесённого с собой полный круг, но что он собирался сделать с этим устройством, Богдан тогда не понял. В этот момент благодаря собственной сообразительности и стечению обстоятельств, Богдан сумел оглушить псевдо-латыша и связать его. Пока он ходил по квартире, приводил Ингвара Яновича в чувства и собирался допросить его с целью выяснения причины нападения на себя, Богдан сам случайно наступил на составной круг.
        Наступил - и оказался в странном месте, во Дворце на планете Граней.
        Богдану повезло в том, что почти сразу же он попал в комнату, где располагался терминал связи с устройством, называвшимся «Главный Компьютер». Этот агрегат понимал, как выяснилось, и многие, земные языки - в частности, и русский, так что Богдан довольно быстро смог многое узнать о месте, где очутился. Однако компьютер не дал пояснений, откуда он знает земные языки.
        Благодаря факту предварительного диалога с Главным Компьютером, Богдан выжил во Дворце. Без этого, если бы он сразу не оказался рядом с пультом, а попал в другие места, защитные механизмы неизвестных хозяев могли, просто-напросто, его уничтожить.
        Познакомившись с обслуживающей программой Главного Компьютера, землянин быстро разобрался, как пользоваться многими устройствами, и в первую очередь конверторами, которые, насколько он понимал, преобразовывали энергию в вещество и позволяли получать практически всё, начиная от штанов и кончая чашкой чая. Тогда, в самом начале, Богдана (наряду со способностью компьютера отвечать по-русски) поразило, что в этом необыкновенном мире присутствовало множество знакомых земных предметов. Потом, странствуя по граням, Богдан выяснил, что и предки большинства населения этого мира были так или иначе перенесены сюда с Земли, правда, из самых разнообразных эпох и мест.
        Как выяснилось, планета имела форму гранёного цилиндра, и в самом центре одного её торца на высокой монолитной скале располагался огромный парк с комплексом сооружений, которые условно можно было назвать Дворцом - так много там было действительно роскошных зданий и помещений.
        Расстояние от подножия монолита до края торца оказалось более двух тысяч километров, а грани планеты имели площади примерно в третью часть СССР - места на планете хватало, с учётом того, что водные пространства на гранях занимали в совокупности не более чем шестую часть суши.
        Края каждой грани обрамляли горы, поднимавшиеся выше существующего слоя атмосферы, что не позволяло перемещаться с грани на грань обычными способами. При таком невероятном строении и меньших, чем земные размерах планеты общая сила тяготения оставалась привычной для землянина и, что совершенно противоречило законам физики, одинаковой во всех точках поверхности!
        Странности мира, в котором оказался Богдан, не ограничивались лишь этим. Вокруг планеты по довольно сложным орбитам вращались несколько солнц и лун. Таким образом, практически все участки поверхности получали примерно равное количество тепла, и продолжительность дня и ночи везде сохранялась одинаковой. И в микроскопической вселенной, где располагались эти объекты, больше вообще ничего не было!
        С точки зрения физики, знакомой Богдану, этот мир не мог существовать. Но, не смотря ни на что, он существовал, и являлся во всех отношениях не менее реальным, чем мир Земли.
        Дворец был пусть, если не считать сервом - кибернетических трасформеров, выполнявших функции уборщиков, стюартов, ремонтных роботов и ещё бог знает, чего. Таинственные хозяева планеты куда-то исчезли - то ли на время, то ли совсем - Главный Компьютер отказывался выдавать какую-либо конкретную информацию по вопросам, связанным с ними. Единственное, чего смог узнать Богдан, что народ этот назывался себя Творцами.
        Немного освоившись, Богдан начал подумывать о том, чтобы отправиться исследовать грани удивительной планеты, имея под боком такое надежное укрытие с, казалось, неисчерпаемыми техническими возможностями. Отправиться далее в совершенно неизвестные пространства миры, в которые вели «двери» - так называемые точки перехода Богдан не рискнул - Дворец, ставший за это время почти привычным, вселял уверенность и спокойствие, хотя землянин первое время каждую минуту и ждал появления кого-то из хозяев, к которым, по-видимому, принадлежал и фальшивый латыш Ингвар Янович.
        Перед этим он по многим причинам подумывал и о том, чтобы совершить вылазку на Землю и осторожно узнать, что же там происходило после его исчезновения. Помешала этому опять же случайность: однажды, примерно через месяц своего пребывания во Дворце, он случайно «вывалился» через замаскированную точку перехода на противоположный торец планеты-цилиндра.
        Противоположный торец представлял собой сплошной океан, среди волн которого были разбросаны отдельные острова, самый крупный из которых имел размеры не более нескольких десятков квадратных километров. Богдан уже знал, что на большинстве островов имелись точки перехода, а поскольку люди там не жили вообще, то сами устройства для переноса через пространство даже не были замаскированы.
        Загвоздка заключалась лишь в том, что на каждом острове была только одна точка перехода, точки эти вели в неизвестные заранее места, а многие из них являлись к тому же односторонними, как и точка перехода на том острове, куда попал Богдан. У него была с собой карта точек перехода, которые ему сообщил.
        Чтобы выбраться с торца планеты, ему необходимо было попасть на другой остров и найти точку перехода, которая вела либо на одну из граней, либо, чего очень хотелось, в сам Дворец. Но Богдан не мог точно сказать, на каком именно острове в данный момент оказался. Направления же точек перехода с островов на его карте вообще не были помечены - такие указания имелись для точек, существовавших на гранях планеты, но туда надо было ещё попасть.
        Если это была шутка хозяев Дворца, то Богдан оценил её в полной мере. Никаких устройств, позволявших добывать пищу на острове не было, и как выяснилось, там водились разные хищники. К счастью, опасаясь неожиданных гостей, Богдан по Дворцу везде ходил с лучемётом и не оказался совершенно безоружным.
        На втором острове он обнаружил останки немецкого профессора-зоолога, попавшего на остров через затерянную в Африке точку перехода, и поживился кое-каким снаряжением, что тоже явилось существенным подспорьем.
        Несколько месяцев Богдан искал дорогу во Дворец. Ему пришлось добывать себе пропитание и строить нечто среднее между лодкой, плотом и катамараном, чтобы перебираться с острова на остров в поисках нужной точки перехода. Так прошло несколько месяцев.
        В океане несколько раз Богдан видел громадин вроде морского змея, которые, к счастью, не обратили на него ни малейшего внимания. Один раз его плавучее сооружение разбило штормом о скалы, и он чуть не утонул.
        У него оказалось с собой только четыре запасных обоймы к лучемёту, поэтому он сразу уяснил, что расходовать заряды следует крайне экономно, и использовал это супер-оружие только для обороны. Для добычи мяса Богдан сумел изготовить вполне сносный лук и стрелы, сделал копьё и научился ставить ловушки.
        Из городского жителя, сам того не сознавая, он превратился почти в дикаря-охотника и первобытного мореплавателя, но вынужденная одиссея пошла ему на пользу. Как ни банально, но Богдан закалился телом и душой, что отлично подготовило его к последующим странствиям уже по населённым граням.
        Трудно сказать, насколько первое путешествие Богдана по планете изменило его взгляды, но, когда он, в конце концов, вернулся во Дворец, то уже практически не думал о возвращении на Землю - во всяком случае, о немедленном возвращении.
        Богдан почувствовал, что у него есть силы познакомиться с этим миром поближе, и он окунулся в новую жизнь, которая и составила для него смысл существования на долгие годы.
        Он снова, уже совершенно сознательно, отправился странствовать по граням. Мало помалу он втянулся в полукочевую жизнь среди разнообразного смешения культур и народов, и совершенно неожиданно это ему так понравилось, что первоначальные планы как можно скорее разобраться, кто такие Творцы, тоже постепенно не то чтобы исчезли, но отошли на некий задний план.
        При всей необычности мир этот не знал пороков индустриальной цивилизации Земли, здесь пахло травами, конским потом, может быть не всегда чисто вымытыми человеческими телами, но в лужах после дождя здесь отражалось небо, а не цветные разводы пролитого бензина. Здесь было исключено, что, просыпаясь утром, человек мог вдохнуть удушливые выхлопы дизельного грузовика, который грел мотор под его окнами. В воды рек и морей не сбрасывались промышленные стоки, и никто не мог отравиться пестицидами, солями тяжелых металлов и прочими прелестями, хорошо знакомыми земному человечеству.
        В мире этом практически не было болезней. Единственными причинами смерти являлись старость, наступавшая по земным мерками примерно в 250-300 лет, меч врага или когти дикого зверя. Конечно, к обеспечению такого положения вещей приложили руки неизвестные создатели, но кто бы не сказал им за это «спасибо»?
        Богдан открыл в себе неведомые ранее возможности. Он никогда бы не поверил, живя в огромном земном промышленном городе, что будет получать наслаждение от бешеной скачки на лошади по степи, от смертельных схваток на ножах и мечах, от охоты на диких зверей, некоторые из которых вымерли на Земле ещё до наступления последнего Ледникового периода.
        Богдан положился на собственную удачу, силу и ловкость и нашёл в таком подходе неожиданное пьянящее удовольствие. Он побывал на многих гранях, естественно, нажил врагов, но приобрёл и много друзей, и даже не помышлял о возвращении на Землю. А планируемые вылазки в другие миры всё откладывались. Можно было сказать, что его жизнь странника по граням вошла в своеобразную колею, которая радовала его полнотой ощущений и нисколько не тяготила. Он стал Лисом.
        Беспокойство новизны в ситуацию внёс его последний визит во Дворец почти три месяца назад. Он обнаружил свидетельства, что во Дворце бывает ещё кто-то, и, судя по всему, этот «кто-то» был явно из хозяев данного мира, поскольку управление Главным Компьютером осталось переключённым на язык Творцов. Компьютер отказался дать объяснения, и это ещё больше насторожило Лиса. Но свидетельства враждебности со стороны неизвестного визитёра или визитёров отсутствовали, и он немного успокоился, решив просто появляться во Дворце с большими мерами предосторожности, чтобы не оказаться застигнутым врасплох.
        Лис отправился вновь на грань планеты, но данное происшествие не давало ему покоя. Он решил не откладывать надолго следующий визит во Дворец, тем более что требовалась новая карта точек перехода. Всё было просто, нужная сейчас ему точка располагалась недалеко от нынешнего места пребывания Лиса рядом со стойбищем вишту, но попытка вождя Шотшека женить Лиса на своей дочери ускорила события и усложнила дело.
        Поскольку Лис не мог теперь воспользоваться точкой, находившейся рядом со стойбищем, ему предстояло добраться до Омакса. Оттуда имелось два варианта движения: либо вверх по реке Трапхор до точки перехода, которая находилась в Проклятом лесу, либо к переходу в Безвоздушных горах за Океаном, расположенному гораздо дальше, да Лис и не был уверен, что сможет найти этот переход без карты.
        В некоторой степени Лис даже радовался новому элементу, который появился в его жизни здесь: это сулило, в конце концов, возможную разгадку тайны, не дававшей покоя с самого начала. Досаду вызывала лишь дурацкая погоня, организованная глупым вождём, спутавшая все размеренно выстраиваемые планы.
        Глава 2
        Сейчас, спустя более чем 15 лет после этих событий, Лис усмехнулся, глядя на Селену, медленно плывшую по ночному небу, и уже сильно сместившуюся на чёрном небе с редкими по земным меркам звёздами, выбил трубку и стал устраиваться на ночлег. Подбросив в костёр сучьев, Лис завернулся в одеяло и быстро уснул чутким сном воина, которому часто приходится отдыхать на враждебной территории.
        Ночь и утро прошли спокойно. Погоня явно отставала, и уже в середине дня Лис выехал на большую торговую дорогу, которая вела к Омаксу. Вскоре ему встретился караван, следовавший из Галикарнаса, города, расположенного далеко на юге от этих мест.
        Люди в караване не знали Лиса, что было ему на руку. У встреченных торговцев, он купил одежду, характерную для горожанина Омакса, а также хороший меч и ножны к нему, отдав несколько шкурок ценной золотой куницы. Жаль было расставаться с конём, но пешему в городе проще смешаться с толпой, и, кроме того, ему требовались наличные деньги. Лис обменял скакуна на приличную сумму и к вечеру на попутной торговой повозке подъехал к городским стенам.
        Он не надеялся выехать из Омакса сегодня же. Поскольку путь по реке предстоял неблизкий и лежал в направлении, куда которым простые торговцы не плавали, необходимо было время, чтобы договориться насчёт судна и гребцов. Пока же будут решаться эти вопросы, могут появиться преследователи.
        Дело осложнялось тем, что Лис был довольно известным человеком в Омаксе, поскольку однажды сослужил большую службу городскому Совету, вернув похищенную ворами золотую статуэтку Творца, считавшегося покровителем города. Статуэтка была дивной работы, очень древняя и ходили слухи, что её создал сам Творец. Лис не удивился, если бы это оказалось правдой, тем более что он видел статуэтки очень похожей работы во Дворце.
        Одновременно с возвращением статуэтки он оказал неоценимую услугу и Главе городского Совета, геронту Олеандру, поскольку вышло так, что грабители захватили заложницу - жену Главы. Лис вернул не только реликвию, но и супругу геронта Дилсею.
        Вообще история с этой женщиной случилась более чем пикантная.
        Некоторые законы связанные с вопросами прелюбодеяния в свободном городе Омакс были на взгляд Лиса весьма странными. Например, в случае доказанной измены неверную жену казнили. Тут, по мнению Лиса, возникала нелогичная ситуация, поскольку женщину могли казнить даже тогда, когда её, допустим, изнасиловали - и при условии что она не могла представить доказательств достойного сопротивления сему акту. Правда, надо было отдать должное правосудию Омакса: схваченные и уличённые насильники шансов на помилование абсолютно не имели. Кроме того, мужчин кастрировали за незаконное прелюбодеяние с чужими жёнами, опять же, если таковое было доказано.
        Впрочем, имелись и положительные нюансы сего закона: свободные женщины и мужчины имели право совокупляться, без каких бы то ни было ограничений.
        На переговорах с разбойниками власти города достигли договорённости о том, что их выпустят из города, но, отъехав на определённое расстояние, бандиты, в свою очередь, отпустят заложницу целой и невредимой - Олеандр, обожавший жену, согласился даже на потерю святой реликвии. С грабителями отправились несколько слуг, которые должны были доставить Дилсею назад в город. Больше по предъявленному ультиматуму никто не имел права следовать за разбойниками, и тогда по просьбе геронта за караваном тайно отправился Лис.
        Грабители, отъехав от Омакса на условленное расстояние, не выполнили обещаний. Они зарезали слуг и продолжили путь через леса, увозя Дилсею. Лис крался за ними, выбирая удобный момент - как-никак грабителей было двенадцать человек.
        В лесистой горной местности Лис на какое-то время потерял след. В конце концов, он выяснил, куда скрылась банда: она имела тайное убежище в большой пещере, где укрывалась и отсиживалась после набегов.
        Добравшись до пещеры, Лис обнаружил, что Дилсея прислуживает бандитам, готовит им пищу и выполняет все их прихоти: пока Лис, дожидаясь ночи, наблюдал из укрытия за лагерем, Дилсею, молодую красивую женщину, неоднократно насиловали. Правда, Лис не мог сказать, чтобы жена Главы городского Совета Омакса сопротивлялась. Напротив, она была более чем покорна, если не сказать большего по её стонам и крикам, которые, скорее, выражали явное наслаждение.
        Но он не взялся бы осуждать женщину. Дилсея спасала жизнь: если бы он вздумала сопротивляться, её все равно взяли бы силой, жестоко избив, и, возможно, нанеся увечья. Лис заметил в лагере нескольких женщин, которые явно прошли через это: у кого был выбит глаз, у кого разорван рот или даже отрезаны уши. Похищенные женщины часто служили объектами самых извращённых утех до тех пор, пока не погибали во время очередных издевательств. Бежать же никто из них не мог, поскольку путь из этих лесов до населённых областей был дальний и опасный.
        С облегчением Лис отметил, что Дилсея пока не обезображена побоями. Возможно, знатное происхождение пленницы и её красота позволяли бандитам надеяться продать её позже в качестве рабыни, например, в Ильмир.
        Ночью, когда бандиты вдоволь позабавились с ещё не приевшейся женщиной и валялись мертвецки пьяные, Лис снял пару нетрезвых часовых и спокойно перебил всех спящих. Тут его ждал неожиданный поворот событий: несколько женщин набросились на него, кто с ножами, кто с саблями, и Лису пришлось отбиваться ещё и от них. Очевидно, для этих пленниц перспектива остаться в лесу, населённом диким зверями, была более страшной участью, чем каждодневные издевательства со стороны зверей двуногих. Куда им было деться? Здесь они, по крайней мере, были сыты и даже получали сексуальное удовлетворение, поскольку бандиты иногда пользовали и увечнных. Как ни пытался Лис объяснить содержанкам бандитов, что он и их выведет к людям, его никто не слушал, и чтобы спасти себя и Дилсею, он вынужден был защищаться и убить этих женщин, что оставило очень неприятное воспоминание.
        Когда бойня закончилась, Дилсея, тоже сильно пьяная, рыдая на коленях, молила Лиса не рассказывать мужу о том, как её насиловали мерзкие бандиты. Лис поклялся, что унесёт эту тайну в могилу.
        На обратном пути, на берегу небольшой речки, где они сделали привал, чтобы умыться и отдохнуть, Дилсея в знак благодарности отдалась Лису. Лису трудно было устоять, поскольку жена Главы Совета Омакса действительно была очень красивая женщина, а венерические заболевания, как и многие другие, в этом мире отсутствовали.
        В конце концов, он благополучно передал Дилсею в руки супруга и поклялся на святынях городского храма, что ни один из мерзких бандитов не успел коснуться благородной женщины. За это Олеандр щедро наградил Лиса, помимо всего прочего, присвоив ему звание почётного гражданина Омакса с правом раз в год в течение месяца поживать в городских стенах за счёт казны Совета, ни в чём себе не отказывая.
        Сразу через девять месяцев после этих событий Глава города Омакса стал отцом: Дилсея родила здорового крепкого мальчика. Олеандр, мужчина уже достаточно преклонных лет даже по меркам этого мира, был счастлив и, похоже, не имел никаких сомнений относительно собственного отцовства.
        Вообще ситуация с детьми в Мире Граней сложилась своеобразная. С учётом того, что продолжительность жизни была значительно больше земной, Творцы, судя по всему, позаботились, чтобы люди здесь не отличались плодовитостью. Относительно редкое рождение ребёнка становилось настоящим праздником, детей ценили и в самых жестоких боевых действиях не убивали, а, как правило, похищали.
        Лис, бывая в Омаксе, несколько раз встречался с Главой городского Совета и его супругой, и каждый раз Дилсея, улучив момент, шёпотом говорила ему: «Знай, это твой сын». Лис в знак почтительности прикладывал правую ладонь к левой стороне груди, кланялся и улыбался, про себя думая, что такие дети на Земле называются
«сыновьями полка», поскольку к созданию мальчика в равной степени приложили свои мужские возможности не только он, но дюжина горных разбойников. В любом случае, такая пикантность не вызывала у него энтузиазма лишний раз встречаться с семьёй Главы.
        В общем, по многим причинам Лис не собирался сейчас просить помощи у Олеандра. Кроме того, в честь его появления в городе могли устроить открытое торжество, лишний раз афишировавшее его присутствие. Разумеется, Лиса оградили бы от домогательств Шотшека - но только внутри стен Омакса, где он сейчас не собирался долго гостить. Именно поэтому Лис сейчас вошёл в городские ворота под видом малозаметного горожанина среднего достатка.
        Хотя уже смеркалось, и город постепенно отходил ко сну, ему показалось, что в Омаксе непривычно малолюдно. Сделав крюк, огибая на всякий случай центральную часть поселения, Лис добрался до дома своего старого приятеля торговца Диаскена.
        Кроме давней дружбы их связывал и деловой интерес: Диаскен много путешествовал по торговым делам и мог рассказать массу интересных вещей о нравах и обычаях народов, населявших эту грань. Лис, чтобы сделать отношения более прочными и сильнее заинтересовать Диаскена в собственной персоне, изредка подбрасывал тому кое-какие товары, от которых торговец приходил в дикий восторг и имел баснословную прибыль: ткани, холодное оружие, украшения и тому подобные несложные вещи, доставляемые Лисом из синтезаторов Дворца. Так что помимо истинно дружеских отношений, у грека существовала огромная заинтересованность в связях с Лисом, и последний не сомневался, что друг-торговец без лишних проволочек поможет уплыть вверх по реке. Кроме всего прочего, Диаскен был интересный собеседник и любитель настоящего дружеского застолья.
        Лис постучался с чёрного входа. Когда высунулась голова слуги, он приказал доложить о прибытии «Заморского друга». Такое прозвище дал ему сам Диаскен, и Лис был уверен, что хозяин сообразит, что за «гость» заявился. Слуга ушёл, а землянин остался ждать в небольшом внутреннем дворике, располагавшемся с этой стороны дома.
        Через несколько минут появился Диаскен, крепко сложенный мужчина среднего роста в изящной тоге. Он горячо приветствовал гостя и, как показалось Лису, слишком поспешно и без лишних слов провёл его внутрь своего большого дома.
        Они вошли в комнату, которую Диаскен называл библиотекой, хотя там хранились в основном торговые записи хозяина. Здесь было также много манускриптов с географическими описаниями, рассказами о торговых путях и тому подобного.
        Диаскен усадил Лиса в кресло и приложил руку к груди:
        -Ты хорошо сделал, что пришёл ко мне. Если у тебя и есть в Омаксе друг, то он перед тобой. Я прошу прощения, у меня там сидят двое торговцев, собираются купить полотно, которое я доставил на прошлой неделе из Аркадии. Я пока оставлю тебя, а то они ещё чего-нибудь заподозрят, ведь о тебе уже несколько раз объявляли…
        Лис подумал, что ослышался и даже встал с кресла, в котором уже удобно Расположился:
        -Я тебя не понимаю, что объявляли?
        Он полагал, что ему самому, тайно пришедшему к Диаскену, потребуется подробно объяснять причину конспирации, а вышло так, что Диаскен воспринял визит через чёрный ход как должное!
        -Ничего не понимаю,…- повторил Лис, разводя руками.
        Диаскен выставил перед собой ладони:
        -Не могу тебя осуждать, жена Главы городского Совета безумно красивая женщина. Тебе трудно было устоять, чтобы не вступить с ней в порочную связь. Я тебя понимаю, но…
        -Зато я тебя не понимаю, друг!- повысил голос Лис.- Да что же случилось? О чём объявляли в городе? Я пришёл-то сюда всего час тому назад! Я действительно ничего не знаю, поверь!
        -Ты, не таясь, вошёл в город!?- Диаскен вытаращил глаза.- Твоё счастье, что тебя никто не узнал! Ведь Олеандр объявил, что ты обесчестил его жену! Дилсея казнена сегодня утром, а ты объявлен вне закона, и каждый, кто тебя встретит, обязан схватить тебя и доставить к Главе городского Совета, чтобы он мог свершить правосудие! За поимку объявлена награда - тысяча драхм! И ты свободно шёл по улицам? Тебе, видно, покровительствовал сам Зевс!
        Большинство жителей Омакса происходили от потомков древних греков, у которых были очень сильны элементы эллинской культуры.
        Лис покачал головой, налил вина из кувшина, принесенного слугой, осушил кубок и снова опустился в кресло. Диаскен похлопал его по плечу:
        -Не волнуйся, у меня ты как за каменной стеной. Я скоро вернусь, и мы подумаем, что делать.
        -Ну да, что делать,- сказал Лис, задумчиво глядя торговцу вслед.- Ещё понять, кто виноват…
        Получалось, рассчитывая скрыться в Омаксе от погони Шотшека, он попал в ещё худшее положение, оказался в ловушке. То, что удалось спокойно дойти до дома Диаскена, было, судя по всему, огромной удачей, хотя, правда, нельзя быть уверенным, что его не видели и уже не донесли. Тысяча драхм - сумма огромная, семья среднего горожанина могла прожить на эти деньги больше года в полном достатке.
        Лис подошёл к окну и осторожно выглянул на улицу: там уже совсем стемнело. Лис задёрнул шторы - скорее его увидят с улицы в освещённой лампами комнате, чем он разглядит, что творится снаружи.
        Нанять лодку теперь нечего было и мечтать. Но откуда Олеандр мог узнать про его единственное любовное деяние с Дилсеей? Никто не мог видеть Лиса и жену Главы городского Совета в той глуши на берегу лесной речки, а если и кто-то видел, то почему Олеандр узнал об этом только по прошествии столь длительного времени? Если же сама Дилсея вдруг всё рассказала мужу, то что - она сошла с ума, подписав себе смертный приговор? От женщины, ставшей матерью в мире, где материнство считалось колоссальным счастьем, такого ожидать просто не возможно.
        Лис мог только гадать, что случилось на самом деле. Поскольку этого цыганского занятия он не любил, то следовало, исходя из данности, просто продумать возможные варианты действий. Необходимо было загримироваться, а затем всё же постараться с помощью Диаскена нанять лодку. Хотя в данной ситуации попытки нанять лодку для путешествия в достаточно нетрадиционном направлении могли вызвать подозрения. Судя по награде, Олеандр решил поймать его, во что бы то ни стало, что тоже из ряда вон выходящее событие: никогда ещё Лис не слышал, чтобы за всю историю Омакса за поимку преступника по статье «прелюбодеяние с чужой женой» назначалась столь фантастическая награда!
        Лис, сидел, потягивал вино, глядя на пламя масляного светильника, и думал. За пятнадцать лет пребывания в Мире Граней он ни разу не оказывался в таком положении. Были смертельные схватки, погони и засады. Но стать в одночасье персоной «нон грата» в городе-государстве, где тебя всегда принимали с распростёртыми объятиями, пока не доводилось! И при этом за городскими стенами поджидает выживший из ума вождь полудикого племени с отрядом подручных, готовых выполнить самый дурацкий приказ, несмотря на любовь и уважение, которые они ещё вчера питали лично к Лису.
        Решив, что в любом случае для начала нужно подробнее расспросить Диаскена, Лис углубился в рассмотрение свитков с описаниями реки Трапхор и географических карт.
        Когда Лис ещё во Дворце познакомился с устройством этого мира, он сам для себя стал называть «севером» направление на тот торец планеты, где располагался Дворец, а «югом» - направление на торец-океан. Когда начались странствия по граням, он узнал, что мореходы тут широко пользуются простейшими компасами. Планета имела магнитное поле, и севером являлся именно тот торец, на котором стоял Дворец.
        Река Трапхор текла с Северных Безвоздушных гор и впадала в Северный океан. Океанов на данной грани было два: Северный и Южный. Город-государство Омакс располагался примерно в середине течения Трапхора в большой излучине, расстояние от него до предгорий по реке составляло километров шестьсот - несколько дальше, чем по суше.
        Место, интересовавшее Лиса, то, где находилась известная ему точка перехода, располагалось примерно в пятидесяти километрах вверх по течению от места, где река становилась несудоходной для достаточно больших судов. В этой гористой местности находился располагалось высокое обрывистое плато, покрытое дремучими трудно проходимыми лесами, среди которых затерялся заброшенный пещерный город.
        Кто там жил, Лис пока так и не смог узнать. Город был необитаем, по крайней мере, несколько сот лет, и место считалось проклятым. Кроме того, леса на плато населенные необыкновенными существа, которые, казалось, сошли со страниц сказок и мифов. Там водились человеко-быки, этакое подобие Минотавра, сатиры, кентавры, драконы, карлики-гномы. Выжить одинокому путешественнику в лесах было трудно, и поэтому человеческое население грани обходило эту местность далеко стороной.
        Лис так и не смог выяснить, как и откуда появились эти создания: Компьютер во Дворце сообщил, что эти данные в его памяти закрыты. Лис отправился на разведку в Проклятый лес и едва выбрался живым, так ничего особо и не узнав. Правда, ему удалось свести некоторое подобие дружбы с племенем гномов, поскольку он спас их Старшину из когтей гарпий, став при этом врагом для жестоких полугрифов-полуженщин.
        Лис, вынашивая далеко идущие планы исследования той территории, прикормил гномов, несколько раз доставляя им мешки со сластями из Дворца, за что маленький народец, казалось, остался ему очень признателен.
        Наконец, вернулся Диаскен. Он налил вина в кубки, стоявшие на низком столике, сел в кресло и предложил выпить за удачу.
        -Поверь, друг мой, повторяю, как мужчина я тебя не могу осуждать. Это была такая женщина, устоять перед которой невозможно. Тебе удалось то, что не удавалось многим…
        Лис вздохнул:
        -И, что, многие хотели остаться без яичек?
        -Нет, не в этом дело. Просто в своё время Дилсею сватало большинство знатных жителей города. В нынешней же ситуации…
        -Послушай, Диаскен,- перебил Лис,- тут что-то не вяжется. Ты говоришь, Дилсея сама призналась Олеандру? Подумай, какая нормальная женщина, признается в подобном, тем более что последние два года в семье Главы вашего города рос ребёнок. И что же: счастливая мать вдруг собралась оставить его сиротой?
        Необходимость задуматься несколько смутила Диаскена. Он пожал плечами:
        -Ну, это так объявили, что Дилсея сама призналась. Может быть, кто-то видел, как ты с ней… понимаешь?.. Ну и просто донёс Олеандру!?
        -Чушь!- Лис взмахнул рукой.- Ладно, слушай, как всё было на самом деле…
        И Лис рассказал Диаскену, что в действительности произошло два года назад. Торговец задумался, пощипывая курчавую бородку.
        -Да, если так, то вяжется плохо,- сказал он.- Постой-ка, а, может быть, тут дело в людях, которых разыскивают вместе с тобой? Ты их не знаешь?
        -Кого разыскивают?- удивился Лис.- Я понятия не имею ни о каких людях! Вот, что, друг, а я надеюсь, мы друзья, не так ли?..- Лис пристально посмотрел на Диаскена.
        Торговец приложил руки к груди:
        -Лис, я уже сказал тебе, что я твой самый верный друг в этом городе и вообще на плоскости Терры. Во мне ты можешь не сомневаться!
        Потомки эллинов звали мир, где они жили, Террой.
        -Верю,- вздохнул Лис.- Потому и пришёл к тебе за помощью, хотя, правда, не из-за прелюбодеяния.
        Лис рассказал торговцу о проблеме с племенем вишту, и про то, что должен быть по
«очень важному делу» в горах в Проклятом лесу. Естественно, Лис не могу объяснить Диаскену истинную причину своего стремления в Проклятый лес, а только сказал, что для него это вопрос жизненно важный.
        -В общем, друг, моя проблема в том, чтобы не просто унести ноги из Омакса подальше от неожиданного гнева вашего геронта, а чтобы, прежде всего, бежать в нужном мне направлении. Поэтому я должен знать как можно больше. Расскажи-ка мне по порядку всё, что тебе известно. Как, когда и почему вдруг объявили на меня охоту? Что за люди, которых тоже ищут? Рассказывай всё, что тут происходило за последние дни.
        Выяснилось, что три дня тому назад в городе появились неизвестные - трое мужчин и одна женщина. Они пытались нанять лодку с гребцами, чтобы отправиться вверх по Трапхору. Люди эти очень торопились. Они начали переговоры с речниками на пристани, те порекомендовали обратиться к Тарлану, другу и партнеру Диаскена, промышлявшему вместе с ним контрабандой. Поэтому-то Диаскен и знал кое-какие подробности.
        Тарлан, посоветовавшись с Диаскеном, решил взяться за дело, так как четверка обещала большое вознаграждение. Из незнакомцев, кстати, только один мужчина более или менее сносно говорил на местном диалекте. Язык же остальных очень походил на тот, которым пользовались жрецы храмов Творца на данной грани.
        У Лиса замерло внутри: он знал этот язык - сильно искажённый язык Творцов.
        Отплыть на лодке наметили на следующий день после появления незнакомцев, то есть позавчера, но случилось непредвиденное.
        Неизвестные люди просто повадились посещать Омакс: утром в день отплытия в город вошёл небольшой отряд в странных доспехах. Эти незнакомцы тоже не говорили на местном наречии, но с ним был переводчик, жрец одного из храмов. Командир отряда пожелал видеть Главу города, ссылаясь на дело особой важности. Олеандр, как рассказывали очевидцы, согласился с большой неохотой.
        Диаскен не знал всех подробностей, но через непродолжительное время Олеандр вдруг воспылал необыкновенной любовью и доверием к новоприбывшим настолько, что даже моментально выучил их язык. Геронт объявил этих людей почётными гостями города и отдал приказ о поимке четырёх преступников, тайно проникших внутрь городских стен. Помимо всего, как уже упоминал торговец, было объявлено, что жена геронта прелюбодействовала с мерзким преступником охотником Лисом, которого также необходимо схватить и доставить к нему живым, чтобы Олеандр сам мог свершить правосудие. Тогда же был отдан приказ о казни Дилсеи.
        Лис удивился:
        -Ты говоришь, что городской Глава заговорил на языке жрецов? За сколько же он его выучил - за час?!
        Диаскен развел руками:
        -В том-то и странность! И, более того, при этом геронт вообще перестал говорить по-нашему! Все приказы Олеандр теперь отдаёт через переводчика.
        -Что за ерунда?!- воскликнул Лис.
        -Мне трудно судить, явно какое-то колдовство, чары. Правда, люди, видевшие Олеандра близко, говорят, что ходит он совершенно нормально. Но один человек, работающий в канцелярии геронта, рассказывал, что Олеандр совершенно позабыл многие подробности о делах в Совете, которые помнил ещё вчера.
        Лис хмыкнул:
        -Есть хоть малейшее представление, что за люди явились к геронту?
        -О них ничего не известно,- покачал головой Диаскен.- Раньше их никто никогда и нигде не видел. Одеты они как воины, но таких доспехов тоже никто нигде не встречал: все из какого-то тусклого серого металла, а из оружия у них лишь какие-то коробки с короткими трубками. Но это страшное оружие!
        -Коробки с трубками?..- протянул Лис.
        Доспехи из тусклого серого металла были ему знакомы: именно такую броню, защищающую от лучевого оружия, он видел во Дворце. А эти «трубки»…
        -А сколько всего людей в отряде?
        -Пятнадцать.
        -Так, ну а те первые четверо, за них тоже объявили награду?
        -О да, тоже по тысяче драхм за голову.
        -Где же они сейчас?
        К его безмерной радости оказалось, что четверка прячется в тайнике контрабандистов. Только эти незнакомцы могли помочь прояснить ситуацию. Многое мог бы рассказать, конечно, сам Олеандр, но сейчас Лис не горел желание идти в здание городского Совета для выяснения подробностей. Кроме того, неизвестные явно имели какую-то связь с Творцами.
        -Ты должен немедленно отвести меня к Тарлану!- потребовал Лис.- Сможешь?
        Диаскен всплеснул руками:
        -Конечно, мне и самому хотелось бы всё понять. Очень уж странные дела происходят в нашем славном городе. Если так дальше пойдёт,- он нервно засмеялся,- того и гляди, ещё объявят о прекращении торговли или возьмут и запретят свободным горожанам получать прибыль, например.
        Лис внимательно посмотрел на него:
        -А ты думаешь, такое невозможно? Вот погоди, появятся у вас свои Маркс, Энгельс, да ещё и Ленин в придачу!
        Диаскен удивился:
        -Это кто ж такие?
        -Ладно, не обращай внимания!- махнул рукой Лис.- Это я так, легенды прошлого вспоминаю. Скорее всего, вам тут такое и не грозит.
        Глава 3
        Диаскен решил выйти через черный ход. Всех слуг он предварительно отправил на служебную половину дома.
        Было уже достаточно поздно, время отхода ко сну. Диаскен не имел официальной жены, а несколько наложниц в его доме проблем не представляли: торговец просто приказал им оставаться в своих покоях. На хозяйской половине бодрствовал только слуга, охранявший парадный вход.
        Лис с Диаскеном как раз проходили через главную залу дома, когда раздался резкий стук в парадную дверь. Хозяин дома замер и поднял руку, прислушиваясь - на лице его читалась озабоченность.
        -Ждёшь кого-нибудь?- поинтересовался Лис, уже предчувствуя недоброе.
        -Никого не жду,- покачал головой Диаскен.- Мне это не нравится.
        Стук повторился - сильный, настойчивый. Диаскен осторожно прошёл в переднюю, Лис не отставал. Слуга, дежуривший там, как раз приоткрыл небольшой глазок в наружной двери.
        -Именем геронта Олеандра, приказываю открыть,- послышался голос снаружи.
        Слуга вопросительно посмотрел на Диаскена. Тот сделал жест, показывая, что его нет дома.
        -Хозяина дома нет,- крикнул слуга.- Он будет только завтра.
        В дверь забарабанили.
        -Открывай,- закричал тот же голос.- Нам известно, что в доме скрывается преступник! Приказано обыскать и сжечь дом, если вы не сдадите его добровольно!
        Слуга Диаскена был смелым парнем.
        -Без хозяина я не могу впустить вас. Приходите завтра и поговорите с хозяином.
        За дверью слышались голоса, но на этот раз недостаточно громко, и Лис не мог понять, что говорили.
        -Тебя покарает гнев богов!- снова крикнул всё тот же голос.- Слуги Творца откроют дверь с помощью своего волшебства!
        Неожиданно сквозь дверь проникла яркая тонкая игла. Диаскен и его слуга опешили, но Лис моментально узнал «твёрдый свет», испускаемый лучемётами, котореы имелись во Дворце.
        Сейчас это оружие было, видимо, установлено на мощность, достаточную, чтобы резать толстое, местами обитое металлом дерево. Луч начал опускаться, легко вспарывая дверь.
        Слуга стоял слишком близко, Лис не успел крикнуть ему, чтобы отпрыгнул в сторону, и луч чиркнул по плечу парня, срезав руку. Бедняга закричал, и повалился, заливая пол кровью.
        Диаскен застыл с широко раскрытыми от ужаса глазами. Лис, стараясь не попасть под луч, полосовавший дверь, потащил обескураженного хозяина прочь.
        -Скорее,- крикнул он, волоча за собой шокированного торговца через комнату,- как нам теперь лучше выбираться из дома?
        К Диаскену с трудом вернулся дар речь.
        -Великие Боги, что это?!- выдохнул он.
        Лис с досадой отмахнулся:
        -После, Диаскен, после! Как нам бежать? Я уверен: возле чёрного хода нас уже тоже ждут.
        -Можно через сад.- Голос Дискена срывался.- У меня там есть потайной проход в заборе.
        Они побежали к дверям в сад. Сзади шумно упала дверь, и крики стали громче: преследователи ворвались в дом.
        -Ты мог бы меня выдать, тебе ведь ни к чему конфликты с властями,- прорычал Лис на бегу.
        К Диаскену быстро возвращалась обычная уверенность делового человека.
        -Ты меня обижаешь, друг,- возмутился он, тяжело дыша.- Тем более, мне кажется, что с нашим геронтом не всё в порядке: незнакомцы что-то с ним сделали. С ними скоро разберутся остальные члены Совета и наши воины. Нужно только уцелеть пока это произойдет.

«Вряд ли воины Омакса смогут противостоять лучемётам», подумал Лис, но промолчал. Неожиданно, повинуясь осенившего его мысли, он остановился и схватил висевший на стене масляный светильник.
        -Я твой должник,- быстро скасообщил Лис хозяину дома.- Выберемся живыми - всё многократно компенсирую!
        И прежде, чем Диаскен успел что-то ответить, Лис выплеснул масло на мебель, стоявшую в комнате, и тяжелые тканые шторы, бросив на пол горящий фитиль. Пламя жадно набросилось на предоставленное угощение.
        -Боги, мой дом!- завопил Диаскен.
        -Я же сказал - расплачусь сторицей. А сейчас - ходу!
        Выбежав в сад, они припустились в дальний угол по дорожке, посыпанной песком.
        Лис на бегу оглянулся. В доме разгорался пожар, забегали слуги, видимо кипела схватка с ворвавшимися солдатами. В те несколько мгновений, что Лис смотрел на дом, там дважды сверкнул тонкий луч.
        Они пронеслись мимо бассейна, выложенного полированным камнем, обогнули раскидистые кусты сирени и оказались у забора. Диаскен дёрнул какую-то доску, и часть ограды между двумя каменными столбами повернулась на шарнирах, открыв выход на тёмную улицу, где пока было тихо.
        -Давай скорее к Тарлану,- сказал Лис.- Пока я никак не пойму, кто и зачем сейчас за мной гонится, а погоня серьёзная. Нужно увидеть тех незнакомцев, что прячутся у твоего компаньона. Надеюсь, они объяснят многое. Если бы это помогло, то я сразу готов жениться на дочке Шотшека.
        Свет всходившей Селены уже брезжил над крышами соседних домов, но пока улица освещалась в основном всполохами пожара, разгоревшегося в доме торговца.
        Диаскен посмотрел на зарево и застонал, привалившись спиной к каменному столбу:
        -У меня в кладовой столько товара - контрабандного, из Аркадии!..
        Лис рванул торговца за плечо:
        -Я же сказал: выберемся - я за всё тебе заплачу, за все твои потери. Я заплачу больше, чем эти твари, что захватили город, обещали за всех - и за меня, и за незнакомцев! Дай только выбраться! Мне необходимо встретиться с теми, кто сидит в подвале Тарлана во что бы то ни стало!
        Метрах в сорока из-за угла появились две фигуры и двинулись в их сторону.
        Начинала всходить луна. В смешанном свете Селены и зарева пожара Лис разглядел, что незнакомцы одеты в тусклую серую броню, слабо отсвечивающую в полумраке. Головы покрывали округлые шапки, чем-то похожие на боевые шлемы воинов Омакса, но без высокого гребня на макушке. Лис узнал знакомое снаряжение и разглядел стволы лучемётов.
        Диаскен повернулся, намереваясь дать дёру, но Лис придержал торговца: если они побегут, это сразу же насторожит неизвестных патрульных, а их оружие легко достанет беглецов.
        -Спокойнее, идём к ним!- приказал он, подворачивая рукав рубахи и освобождая браслет.
        Торговец медлил, и Лис решительно потянул его за собой:
        -Предоставь всё мне.
        Они молча заковыляли навстречу патрульным, и Лис чувствовал, как напряжена рука Диаскена, которого он держал за локоть. Когда до незнакомцев оставалось несколько шагов, один из них поднял руку, приказывая остановиться.
        Не раздумывая, Лис нажал безымянным пальцем на спусковой язычок браслета, выступавший к запястью. Две фигуры кулями осели на утоптанную землю улицы.
        Лис бросился к убитым и осмотрел тела. Вблизи он лишний раз удостоверился, что незнакомцы одеты в защитные костюмы, однотипные тем, что имелись во Дворце. Эти доспехи были изготовлены из лёгкого, но очень прочного материала, и ручной лучемёт пробивал их только через 3-4 секунды непрерывного действия на одну точку.
        -Да, ребята, заявились вы без предупреждения,- пробормотал он себе под нос.
        У Лиса почти не осталось сомнений - эти люди имели прямое отношение к Творцам, если не были самими Творцами, и, вступив с ними в прямой конфликт, он нажил себе ещё большие проблемы, чем имел сегодня утром. Но вряд ли у него существовал иной выход: эти люди или существа охотились на него, явно собирались убить, поэтому ничего не остаётся, как адекватно защищаться. Пока идёт такая игра, прав только тот, кто жив в данный момент - а он пока жив, и значит, на сто процентов прав.
        Лис подобрал оружие и, обшарив трупы, нашёл шесть запасных обойм. Лучемёты данного типа либо были взяты из Дворца, либо просто являлись идентичными тем, что хранились в оружейных комнатах, знакомых Лису. Они слегка смахивали на пистолеты-пулемёты типа «узи», только имели длинный толстый ствол, а также ремень для ношения на плече или на шее.
        У убитых Лис нашел также фонари, переговорные устройства, надевавшиеся как часы на запястье, и мечи с лезвиями, свойства которых он тоже узнал во Дворце: в клинок был встроен генератор, создающий вокруг него силовое поле особой конфигурации. Это позволяло рубить практически любой материал, даже материал самих защитных доспехов. Один меч Лис отдал Диаскену, показав, как при ударе нужно нажимать кнопку на рукоятке: без включённого генератора меч был не опаснее ножа для резки бумаги.
        Торговец, естественно, не понял, каким образом Лис умертвил странных воинов, но молчал, подавленный необычностью ситуации и свалившимися проблемами.
        Среди снаряжения оказались также два непонятных устройства, сразу же привлекших внимание Лиса - во Дворце он не видел ничего подобного. Устройства имели форму шаров диаметром сантиметров пятнадцать и крепились к широким толстым поясам, охватывавшим талии убитых.
        Когда Лис наклонился к шару, стараясь получше рассмотреть устройство, и пошарил по нему ладонью, там вдруг разошлись два небольших сегмента и из образовавшегося отверстия выдвинулись тонкие стержни с чем-то вроде присосок на концах и потянулись к его голове.
        Лис отпрянул. Стержни тут же ушли в шар, сегменты закрылись.
        Чем-то стержни с присосками не понравились Лису. Вряд ли это было оружие, а если и оружие, то явно не бомбы - к чему бы бомбам тянуть манипуляторы к голове человека?
        В любом случае тащить непонятные устройства с собой не имело смысла, а оставлять их врагу - тоже. Поэтому Лис поднял лучемёт и направил луч на шар. Материал оболочки оказался прочным, под стать доспехам, но уже через пару секунд поверхность подалась, и из шара, шипя под лучом, потекла желеобразная жидкость. Запах почему-то напоминал горелое мясо, политое уксусом. Стараясь не вдыхать испарения, Лис вспорол и второй шар.
        -Что это?- подал, наконец, голос Диаскен, с изумлением наблюдавший за действиями Лиса.
        Лис пожал плечами:
        -Понятия не имею, но нутром чую - какая-то дрянь. А вот теперь давай уносить ноги.
        Стоило прихватить и доспехи, но снимать их с трупов было некогда: пожар уже начал привлекать внимание жителей. Кое-где хлопали калитки и ворота, послышались крики.
        Диаскен свернул в более узкие улочки и вскоре шум пожара остался далеко в стороне. Один раз они заметили вдалеке отряд воинов с факелами и на всякий случай скрылись в тёмной подворотне.
        Через полчаса, где бега, где быстрой, но осторожной ходьбы Диаскен привёл Лиса к дому, окруженному высоким бревенчатым забором.
        Диаскен поднял молоток, укрепленный на калитке ворот, и постучал условным образом. В тишине улицы стук этот показался неимоверно громким. Долгое время за воротами царила тишина, и Диаскен, явно нервничая, постучал ещё раз.
        Наконец на внутреннем дворе раздались едва слышные шаги, и хрипловатый голос осведомился, кто чёрт принёс.
        -Это я, Диаскен,- негромко сказал торговец.
        Калитка скрипнув, открылась, они вошли. Лис прикрыл плащом лучемёты, висевшие у него на плече.
        Лис и Тарлан пожали друг другу руки.
        -Слышали последние новости?- спросил вместо приветствия Тарлан.- Геронт Олеандр распустил Совет, несогласные были убиты.
        -А что же войско?- растерялся Диаскен.
        -Первый легион пытался встать на защиту Совета, но пришельцы уничтожили всех своим чудо-оружием. Против него нет спасения - оно режет любые латы как нож масло. Остальные сочли благоразумным подчиниться воле Олеандра, хотя, похоже, в него вселились демоны. К тому же, геронт удвоил награды за поимку тебя, Лис, и тех четверых, что прячутся у меня. Ты их знаешь? Кто они?
        Лис развел руками:
        -Сам хочу это узнать. Надо поговорить с ним, чтобы хоть что-то понять.
        Тарлан кивнул и повёл Лиса и Диаскена в дом, где оказались ещё двое контрабандистов, подручных хозяина. В одной из комнат Тарлан сдвинул в сторону массивный сундук и убрал с пола циновку. Под ней обнаружился люк в подвал.
        Лис уже решил, что чем больше для начала сам узнает о незнакомцах, и чем меньше те будут пока знать о нём самом, тем лучше. Поэтому он попросил у Тарлана мешок. Хозяин, недоумевая, подал просторную торбу, куда Лис запихал лучемёты и остальные трофеи. Кроме того, он попросил Диаскена молчать о случившемся на улице, и, если надо, соглашаться со всем, что он будет рассказывать.
        Тарлан взял светильник и поманил гостей за собой вниз. Втроём они спустились в подвал, а контрабандисты, оставшиеся наверху, опустили крышку и поставили на место сундук.
        В небольшом подвале было тесно. Вдоль стен располагались полки, где хозяин хранил различные припасы. Тарлан сдвинул один стеллаж в сторону - открылся узкий тёмный проход. В неверном свете масляной лампы виднелись стены лаза, выложенные камнем. Из темноты веяло лёгкой тёплой сыростью.
        Пройдя несколько шагов, контрабандист остановился и нажал на одну из балок, подпирающих свод. Часть вдруг стены повернулась - на самом деле тут стояла толстая деревянная дверь с рычажным механизмом, на которую так искусно крепились камни, что отличить её от стены прохода было непросто.
        Они вошли в неожиданно просторное помещение, часть которого загромождали тюки и ящики с контрабандными товарами. В центре свободного пространства находился деревянный стол, где горела большая лампа. На скамьях у стола расположились четверо - трое мужчин и женщина. Перед одним из мужчин, блондином с тёмными бровями, лежал небольшой лучемёт, похожий на простой пистолет.
        Все, сидевшие за столом, выглядели не старше двадцати пяти - тридцати лет, но Лис догадывался, что возраст Творцов - штука обманчивая.
        На незнакомцах были накинуты местные тканые плащи, но под плащами виднелись куртки и штаны из биосинтетики. Этот материал напоминал тонкую кожу, но обеспечивал чрезвычайно комфортный температурный режим тому, кто носил такую одежду.
        Лис внимательно изучал четверку. Все оказались недурны собой, красота женщины его просто восхитила, однако Лису не понравилось выражение лиц: на них, несмотря на явную озабоченность и усталость, читалось презрение, хотя и сильно разбавленное растерянностью.
        Мужчина, перед которым лежал лучемёт, взглянул исподлобья на Тарлана и спросил:
        -Ты кого это привёл?
        Лис отметил про себя, что говорил тот на эллинском диалекте достаточно хорошо, но с сильным акцентом.
        -Уважаемые!- Тарлан поклонился, как гостеприимный хозяин.- Вам не нужно беспокоиться. Эти люди мои старые знакомые, к тому же они также попали в затруднительное положение: на них, как и на вас, объявлен розыск. Это,- Тарлан указал на Диаскена,- мой старый друг, торговый человек Диаскен, а это - Лис. Он охотник, и тоже мой старый друг. Я думаю, Лис будет очень полезен вам, ведь он хорошо знает местные дороги и тропы.
        Блондин перевёл слова Тарлана своим товарищам. Говорили они на чистейшем языке Творцов. Лис выучил этот язык во Дворце с помощью специальных технических средств и отлично владел им.
        Когда блондин сообщил, что за Лисом и Диаскеном тоже гонятся, трое его спутников в недоумении переглянулись. Один из мужчин, смуглый и темноволосый, который на Земле вполне бы сошел за испанца или итальянца, хмыкнул и сказал:
        -Любопытно, чем же охотник и торговец удостоились внимания шаровиков? Спроси их, Эльот.
        Лис сразу же отметил про себя слово «шаровики», связав его с шарами, виденными недавно. Очевидно, воины, убитые им, чем-то отличались от этих Творцов.
        -Я полагаю,- ответил он по-гречески на вопрос того, кого назвали Эльотом,- что тут какие-то личные мотивы. Правитель этого города зол на меня за прелюбодеяние с его женой - только так и могу это объяснить.
        И Лис рассказал про историю с женой геронта. Эльот перевёл остальным. Они снова переглянулись. Красавица удивлённо пожала плечами:
        -Ванвир сам не знает, что говорит! С чего бы шаровику мстить за оскорбление, нанесённое прежнему хозяину тела? Ерунда!

«М-да, я понимаю все меньше», подумал Лис. Он машинально отметил про себя слово
«ванвир», которое впервые услышал много лет назад на Земле от Ингвара Яновича. Только теперь Лис знал, что оно значит: ванвиром в языке Творцов называлось животное типа земной обезьяны.
        Эльот задумчиво посмотрел на Лиса и взял в руку лучемёт. Молчавший до этого времени третий мужчина, тоже темноволосый, но не такой смуглый, как первый, кашлянул и сказал, кивнув на Лиса:
        -А может быть, он сам шаровик, и только прикидывается каким-то охотником?
        Женщина тряхнула гривой тёмных в свете лампы волос и презрительно усмехнулась:
        -Ты думаешь, шаровик сунется куда-то один и без шара? Плохо ты их знаешь, Нимрат!
        -А может быть он не один,- ответил за Нимрата Эльот,- а шар у него в мешке?
        Лис увидел смотрящий прямо на него ствол лучемета. «Возможно, я только усложняю дело», подумал он.
        Смуглый Творец повернулся к Эльоту:
        -Да, но если бы они были шаровиками, они бы ни черта не понимали на местном языке, ты об этом не подумал! А они, как я могу судить, прекрасно говорят на нём.
        -Если только они не использовали гипноизлучатель,- предположил Эльот, не отводя оружия от Лиса.
        -До сих пор они не пользовались другими языками,- сказала красавица, прищурившись, по очереди разглядывая Лиса, Диаскена и Тарлана, которые продолжали стоять у стены подвала.
        -Поджарь одного, Эльот,- посоветовал Нимрат.- Сразу будет всё ясно. Они бы у меня повертелись!
        Нират почему-то смотрел на Лиса. Женщина покачала головой:
        -Ну, да, сейчас ты герой! «Повертелись!» Ты бы лучше шаровиков прижаривал, а то так убегал, что потерял оружие!
        Нимрат покраснел:
        -Ты сама уносила ноги так, что вообще ничего не успела взять!
        -Я-то действительно просто ничего не успела, а вот ты потерял лучемёт уже здесь. Потому, что ты - трус!
        -А ты шлюха, Монра!- Нимрат покраснел ещё больше.- Ты так пялишься на этих ванвиров, что готов спорить: ты не отказалась бы переспать с каждым! Я знаю, как ты развлекалась раньше!
        Монра презрительно фыркнула, покосившись на Нимрата:
        -Много ты знаешь, как я развлекалась! Но, надо сказать, что среди дикарей иногда попадаются неплохие экземпляры, не чета тебе. Полагаю, этот охотник, например,- она кивнула на Лиса,- даст тебе сто очков вперёд. Я тоже знаю про тебя кое-что: ты, сидя в своем кольцевом мире, вообще боишься высунуть нос на поверхность к аборигенам даже за женщинами. Чем ты там занимаешься, мастурбируешь? Или выпускаешь пар с биороботами?
        И Монра обидно засмеялась.

«Сильно она мужика провоцирует»,- подумал Лис.
        -Ах ты тварь!- Нимрат вскочил и замахнулся.
        Смуглый Творец, сидевший справа от Нимрата, успел поймать его за руку.
        -Прекратите,- гневно сказал он,- ведёте себя как капризные дети. Да ещё перед дикарями. Сядь, Нимрат! Отношения будете выяснять потом.
        Лис мог бы сейчас прыгнуть на Эльота, который невольно отвернулся, и выбить лучемёт - как он понял, этот был у Творцов единственный. Но он не двинулся с места.
        Нимрат вырвал руку, и сел, зло глядя на Монру. Презрительная усмешка продолжала кривить губы красавицы. Она даже не дёрнулась и не сделала попытки уклониться от замаха Нимрата, но Лис отметил, как напряглась её рука, готовая взметнуться и блокировать возможный удар.

«Чертовски хороша,- подумал Лис.- Встретиться бы с ней при других обстоятельствах! Однако интересные у этих Творцов взаимоотношения. Я ещё сильнее заинтригован!»
        Диаскен кашлянул и хотел присесть на край свободной скамьи.
        -Но-но, ты!- крикнул Эльот по-эллински.- Стой, где стоишь!
        Диаскен растеряно посмотрел на Лиса.
        -Слушайся его,- посоветовал Лис, переходя на жаргон контрабандистов.- Эта штука убивает, ты уже сегодня видел. Лучше не делай резких движений.
        Эльот тут же снова прикрикнул:
        -Ну-ка, вы! Не болтать между собой на непонятном языке! А ты что, знаешь, что это такое?- обратился он к Лису, кивая на лучемёт.
        -Я видел, как разрезали дверь и убили слугу в доме моего друга,- невинно хлопая ресницами, ответил землянин.
        Эльот смотрел на Лиса, как бы раздумывая, и тот решил действовать напролом. Ведь, притворяясь, что он не понимает языка Творцов, Лис пока добился только возникновения множества вопросов, ответов на которые косвенным методом придётся искать очень и очень долго.
        -Уважаемый,- сказал Лис на языке греков, обращаясь в первую очередь к Эльоту,- вам не следует бояться нас. В сложившейся ситуации мы полностью ваши союзники. Те, кого вы называете шаровиками, гонятся и за нами, в первую очередь, за мной, хотя я пока не понимаю, почему. Но вы должны быть заинтересованы в сотрудничестве со мной и моими друзьями: как я понял, вы не слишком хорошо знаете этот мир. Тем более, по большому счёту, у вас почти нет оружия.
        Эльот внимательно смотрел на Лиса.
        -Я предлагаю держаться вместе,- продолжал Лис,- и пока сделать вот что. Я чертовски устал и очень есть хочу. Поэтому, пожалуйста, позвольте нашему хозяину принести еды. Если вы тоже ещё не вкушали пищи, прошу присоединиться к нам. За трапезой я расскажу о себе, а вы - о себе. Я, признаться, давно хотел о вас узнать побольше, хотя кое-что уже знаю, например - ваш язык.
        Брови Эльота поползли вверх. Остальные Творцы напряжённо ожидали перевода.
        -Да-да,- кивнул Лис.- Скрывая знание вашего языка, я хотел узнать побольше о вас, но уже понимаю, что это был неверный ход. Как видите, я откровенен. Переведите своим спутникам - я специально не стал пока говорить по-вашему, а то вспыльчивый господин может снова начать размахивать руками, а я - уж точно не женщина.
        Эльот усмехнулся:
        -Эта женщина тоже в долгу бы не осталась,- заметил он по-эллински.
        -Кроме того,- продолжал Лис,- у меня тут имеются кое-какие трофеи, которыми я готов поделиться. Сегодня вечером те, кого вы называете шаровиками, недосчитались двоих. Вот, что я успел забрать у них.
        И Лис высыпал на пол содержимое мешка, и четвёрка даже привстала из-за стола.
        -Ого!- почти с уважением воскликнул смуглый.- Как этот дикарь добыл оружие?
        -Не знаю пока вашего имени, уважаемый,- сказал Лис на языке Творцов,- но не надо звать меня дикарём.
        У смуглого и остальных его товарищей раскрылись рты. Диаскен растеряно сказал:
        -Лис, я и не знал, что ты говоришь на языке жрецов.
        Лис похлопал его по плечу:
        -Я ещё раз твой должник, я тебе тоже кое-что расскажу, но позже.- И, уже обращаясь к Творцам, Лис продолжал: - Я из мира, бесспорно уступающего вашему в техническом развитии, но всё же развитого достаточно, чтобы какая-то часть людей оттуда уже не считалась дикарями. Мой мир называется «Земля», если вы о нём слышали.
        На несколько секунд воцарилась тишина. Затем Нимрат выпучил глаза и прошептал:
        -Боже ты мой! Запретный мир!
        Лис вздохнул - вопросов пока становилось всё больше и больше.
        Глава 4
        Сотни тысяч лет тому назад разумные существа на небольшой шарообразной планете, вращавшейся вокруг небольшой желтой звезды, создали высокоразвитую цивилизацию. Открытие определённых свойств пространства и гравитации дало практически неограниченные источники энергии, и проблема с ископаемыми энергоносителями отпала.
        Помимо мощных технических достижений, были совершены и крупные открытия в биологии, позволившие неимоверно продлить жизнь отдельного индивидуума. Перед обществом встал вопрос о перенаселённости планеты, но он весьма быстро решился сам собой: повысившаяся продолжительность жизни внесла, видимо, некоторые коррективы в массовое сознание, и долгожители сами не слишком старались увеличивать потомство.
        Примерно в то же время цивилизация создала возможности для полётов в дальний космос - и оказалась в шоке: пространство обрывалось в нескольких световых часах за орбитой последней планеты их солнечной системы. Был ли это вообще «конец космоса» или эту планетную систему окружало некое силовое поле, установить не удалось, все исследования просто ни к чему не привели. Преграда не поддавалась никаким воздействиям, а корабли, приближавшиеся к невидимому «краю» вселенной, начинали отклоняться в сторону от прямолинейного направления, и, в конце концов, описывая окружность в пространстве, выходили на движение по некой круговой траектории.
        Осознание ограниченности пространства привело каким-то образом к ограничению и упадку общего потенциала цивилизации. Пережитое в целом потрясение оказалось столь сильным, что сравнительно однородное прежде общество очень быстро раскололось. Если некоторая часть учёных продолжала вести работу по освоению планет системы и прочие научные изыскания, то большая часть населения на фоне общего изобилия материальных благ при высочайшем уровне автоматизации и отсутствии энергетического
«голода» начала скатываться в пучину разгула и постепенно деградировала.
        Так продолжалось тысячелетия, и группы населения всё более абсолютно разделялись и замыкались в себе. Поскольку свойством разумных существ, даже при отсутствии вопросов обеспечения себя материальными ресурсами, является потребность чем-то занимать своё время, между группировками, складывающимися по разным принципам, начались стычки за обладание «пространством жизни».
        Стычки провоцировались ещё и тем, что сами такие группы, как правильно, не имели внутри себя специалистов для поддержания производства техники взамен выходившей из строя и, таким образом, для сохранения привычного уровня жизни. Поэтому они начали охоту за учёными и техниками, которые к тому времени уже называли себя Творцами, практически выделившись в отдельную касту. Малообразованная часть населения называлась Обычными.
        Подавляющему большинству Обычных в силу возраста и приобретённых психологических стереотипов гораздо выгоднее было заполучить «готовых» Творцов, чем самим осваивать новые знания. Часть Творцов, конечно, сотрудничала с Обычными по различным соображениям, но основная масса имела склонность замыкаться в собственной среде.
        Стычки переросли в полосу длительных войн, в результате чего население существенно сократилось. Часть Творцов, пытаясь разрешить проблему так называемого
«комфортного жизненного пространства» и прекратить битвы за территории, открыла способ создания неких «подпространств» или искусственных вселенных, надеясь, что это положит конец кровопролитию.
        Но даже такое открытие не положило конца конфликтам, поскольку группы Творцов и Обычных ушли друг от друга очень далеко в плане идеологических и моральных соображений. Не настолько как эолы и морлоки у Уэлса, но, тем не менее, это были уже фактически две разные цивилизации.
        Ведя работы по проникновению в параллельные вселенные, Творцы неожиданно открыли вход во вселенную Земли, которая оказалась единственной, которую они открыли, а не создали сами.
        На Земле Творцы не обнаружили цивилизации, хотя определённые виды человекообразных обезьян уже обитали на планете. Но самое поразительное заключалось в том, что вселенная Земли была идентична вселенной Творцов - такой, какой та выглядела много сотен тысяч лет тому назад.
        По сведениям, имевшимся у новых знакомых Лиса, с помощью генной инженерии и различных биотехнологий Творцы создали на Земле расу, подобную себе для наблюдения за возможными вариантами её развития. Для более быстрых и динамичных циклов хода истории биологическую продолжительность жизни землян была существенно ограничена.
        Одновременно разрабатывались возможности практически неограниченного продления собственной жизни Творцов. Обычные требовали этого же, но, естественно, получили отказ, и конфликты вспыхнули с новой силой.
        В силу многих обстоятельств Творцы были чрезвычайно обеспокоены проблемой сохранения собственной личности при несчастном случае. Как раз в данный момент Творцы подошли к решению вопроса о создании искусственного интеллекта. Исследования на стыке кибернетики, электроники и биологии позволили создать устройства, переписывающие личность из мозга человека в портативное хранилище информации. Затем появилась технология перекачивания этой информации в новый мозг-донор, например, в мозг клона. Устройство имело форму небольшого шара из сверхпрочного материала.
        Параллельно выяснилось, что созданное устройство, представляя собой фактически искусственный мозг, может обучаться, в нём можно развивать интеллект и, таким образом, появляется новая личность. Тогда и вошёл в обиход термин «шаровик».
        Многие шаровики использовались в новых системах компьютеров, построенных на применении искусственного интеллекта. Другим для более полного развития личности были приданы биомеханические тела, к которым подключался мозг-шар. По сведениям, дошедшим до нынешних дней, занималась этим небольшая группа учёных, так что основная масса Творцов оставалась не в курсе экспериментов с совмещением мозга-шара и тела.
        Теперь вряд ли кто мог сказать, что произошло на самом деле, поскольку в живых не осталось никого из непосредственных участников тех событий. Каким-то образом шаровики захватили учёных, работавших над этой темой. Они переписали себя в мозги людей и, видимо, биологические тела и связанные с этим ощущения, понравились им больше, чем существование в виде монстров в телах биомеханических. Однако никто из Творцов не захотел предоставлять шаровикам своих клонов.
        Лаборатория, где велись подобные эксперименты, находилась на основной планете во вселенной Творцов. Шаровики пытались начать производство новых шаров и использовать Обычных, населявших планету, в качестве биологического материала для носителей. У шаровиков даже не стоял вопрос относительно продолжительности жизни: сам шар являлся очень надёжной, практически вечной конструкцией, а при ухудшении качеств тела носителя его можно было заменить новым.
        Когда большинство Творцов, которые находились либо в космосе, либо в параллельных мини-вселенных, поняли, что происходит, их родная планета уже оказалась под полным контролем шаровиков. Договориться не удалось, и Творцы уничтожили планету вместе с шаровиками и остававшимся на ней населением. Выбора у них не оставалось, поскольку если бы шаровики осуществили свой план и превратили большинство Обычных в себе подобных, то Творцы не имели бы шансов выстоять.
        Однако часть шаровиков всё-таки уцелела и после этого. Начались войны, куда более жестокие, чем стычки с Обычными. Войны шли уже по всей солнечной системе Творцов и даже во многих созданных вселенных.
        Поскольку многие искусственные вселенные в то время оставались не до конца обустроены и мало населены, контролировать их было проще. В конце концов, все известные искусственные вселенные очистили от шаровиков, но часть ускользнула куда-то. Слухи на уровне легенд гласили, что, вполне возможно, они сбежали через точки перехода на Землю и затерялись среди уже существовавших к тому времени племён и первобытных цивилизаций.
        Творцов оставалось очень мало - всего около тысячи человек. Войны и потери привели к тому, Творцы хотя и называли себя так, на самом деле перестали быть учёными и технологами, разбиравшимися во всём многообразии сложной техники, оставшейся им в наследство. Принципов работы множества механизмов они просто до конца не понимали, благо высокая степень автоматизации и самовоспроизводства систем позволяла поддерживать определённый технический уровень.
        Слушая Эльота, Лис поймал себя на ощущении, какое уже однажды испытал, стоя на площадке башни Дворца и всматриваясь в туманные дали торцевого плато: ему, разумеется, и сейчас страшновато, но куда более интересно, и в любом случае, он чрезвычайно благодарен судьбе, подарившей ему подобные приключения и встречи.
        Да, в этом мире он мог погибнуть уже не один раз. В довершение всего, сейчас за ним охотились непонятные существа, которые, похоже, не знают жалости и с которыми невозможно вести переговоры, но Лис ни за что бы не променял своё нынешнее положение на возможность защитить кандидатскую или даже докторскую диссертацию на покинутой Земле.
        Да что там докторскую! Богдан-Лис не променял бы приключения, выпавшие на его долю, на кресла Генеральных Секретарей, президентов, шахов и королей Земли, на виллы миллиардеров и тому подобные прелести - он мог без колебания признаться себе в этом именно сейчас.
        Лис совершенно не чувствовал комплекса неполноценности перед Творцами, являясь, похоже, потомком людей созданных предками или даже кем-то из ныне здравствующих Творцов. Для него сие являлось историческим фактом, не более. Он даже успел подумать о правоте некоторых учёных на Земле, высказывавших гипотезы об искусственном происхождении вида homo sapiens, ссылаясь на отсутствие явного переходного ископаемого звена между человекообразными обезьянами и современным человеком. Теперь понятно, что не было такого звена - ну и что?
        Лис взял персик с подноса, сочно откусил и посмотрел на сидевших перед ним Творцов.
        Наверняка, они превосходят его по уровню знаний, возможно, в чём-то превосходят духовно - хотя по поведению Нимрата этого не скажешь. Но он не чувствовал, что чем-то уступает им в целом как индивидуум. Ведь судя по тому, что они бегут, сломя голову, от внезапно появившихся шаровиков, они испытывают страх, и не малый. Он, конечно, тоже бежит от шаровиков, однако уже двоих ликвидировал.
        -Тебя не шокирует известие о твоём искусственном происхождении?- вдруг спросила Монра, искоса наблюдавшая за Лисом.
        Нимрат хихикнул, а Эльот нахмурил брови и кашлянул. Смуглый Творец промолчал.
        Лис обвёл взглядом сидевших за столом, включая ничего не понимавших Диаскена и Тарлана, поскольку вся беседа пока велась на языке Творцов.
        -Вы уж меня извините, друзья,- Лис улыбнулся торговцу и контрабандисту,- у нас с этими людьми долгая и, надеюсь, откровенная беседа. Но я вам всё расскажу, как только договорю с ними до конца.
        Диаскен немного нервно кивнул и налил себе вина. Лис снова откусил от персика и посмотрел на Монру - та ждала ответа с неким подобием улыбки на красивых губах.
        -А тебя?- спросил он вместо ответа, ухмыляясь.
        -Меня?- удивилась Монра.- А почему меня это должно шокировать? Меня родила мать, хотя уже очень давно.
        -И неправда,- сказал себе под нос Лис по-русски, жуя персик.
        -Что?- не поняла Монра.
        -Да нет, ничего. Но, если уж на то пошло, вы сами-то можете быть уверенными, что вас тоже когда-то не создал некто?- Лис взял со стола кубок и нарочито смачно отпил.- Знаешь, красавица, меня, между прочим, тоже родила мать. Я не знаю, что делали вы и ваши предки с нашими обезьянами, использовали ли они обезьянок как лабораторный генетический материал или трахали бедных зверюшек по-простому для того, чтобы появились первые люди. Может быть, ваши женщины спали с дядьками-обезьянками, кто знает? Но что касается меня лично, то как и остальные миллиарды людей на Земле, нас всех на протяжении последних тысячелетий, рожали самым обычным образом. Но вашей заслуги здесь уже нет никакой! Вы даже свечку не держали!
        -Этот ванвир слишком много себе позволяет!- воскликнул Нимрат.
        Лис смерил Нимрата презрительным взглядом, но промолчал. Эльот сказал, усмехнувшись:
        -Тут ты, землянин, возможно, не прав. Насколько я знаю, Творцы довольно долго присутствовали на Земле уже после того, как там появились люди. Поэтому я не поручусь, что кое-кто из Творцов не поучаствовал непосредственно в появлении, скажем, твоих предков. Как-никак, в вас генетически наша основа, и мы вполне можем скрещиваться.
        -М-м, это надо как комплимент рассматривать?- Лис выпятил нижнюю губу и многозначительно кивнул.- Хорошо, учту!
        Нимрат молча засопел, а Монра ухмыльнулась.
        -Эльот, введи его до конца в курс дела, чтобы землянин ясно себе всё представлял, - попросил смуглый Творец.
        Эльот согласился:
        -Ты прав, Васак. Видишь ли,- он постучал пальцами по столу,- я один из немногих, кто интересовался нашей историей последние две тысячи лет, и я кое-что знаю. Не всё, конечно, поскольку информационных материалов вообще осталось мало, а те из наших, кто что-нибудь помнит, не очень склонны рассказывать или находятся неизвестно где. Мы вообще уже очень давно живём изолированно - почти каждый прячется в своей искусственной вселенной.
        Лис удивился:
        -Так сколько их, этих искусственных вселенных? Я полагал, что их примерно столько, сколько кругов на площадке во Дворце на верхушке этого мира.
        Творцы переглянулись, не вполне понимая, о чём речь. Лис объяснил, и Нимрат снова презрительно хмыкнул, а остальные усмехнулись.
        -Миров гораздо больше. Отсюда, из мира Терпа, ходы ведут далеко не ко всем вселенным. В принципе, по цепочке можно попасть из одного в другой, но чисто технически получилось так, что нет ни одного мира, откуда напрямую можно было бы попадать во все остальные. Это, разумеется, относится к стационарным ходам. А есть ходы, так сказать, частично стационарные. Их как раз формируют из полукругов, которые ты уже видел. А на Земле вообще непонятно, какие переходы куда остались.
        -Кстати,- вспомнил Лис,- почему Нимрат назвал Землю запретным миром?
        Эльот хмыкнул:
        -Объясню. Последние из известных захваченных шаров было поручено уничтожить группе Творцов, но она исчезла. Есть предположение, что шаровики всё-таки захватили этих Творцов, точнее их тела, и бежали на Землю.
        -Позвольте, а на чём такое предположение основывается?- вскинул брови Лис.
        -В основном на том, что в мире Земли куда проще затеряться, чем в каждом отдельно взятом искусственном мире. Говорят, стоял даже вопрос об уничтожении Земли, однако что-то не получилось или просто решили воздержаться. Во-первых, шаровиков туда попало немного, и они не имели никаких шансов воспроизводить себе подобных, ведь технический уровень цивилизаций Земли не позволил бы им делать это ещё тысячи лет. Но самое главное заключалось в том, что к тому моменту уже были данные, свидетельствующие, что вселенная Земли ничем не ограничена, и через неё можно достичь звёзд!
        -Это приятно слышать, но на основании чего были сделаны такие предположения?- спросил Лис.- Вы летали за пределы нашей солнечной системы и не обнаружили барьера?
        -Нет, не успели, потому что не так просто было доставить через ходы всё нужное оборудование для постройки космических кораблей. Да и не так много подобного оборудования оставалось после уничтожения нашей собственной планеты, и часто такое оборудование сложно воспроизводить. Целиком доставить корабль через ход не представлялось возможным, разбирать и протаскивать по частям тоже не имело смысла. Поэтому решили начать строительство кораблей прямо на Земле. Во время войн такие проблемы, естественно, не стояли.
        -Но как же вы тогда узнали, что вокруг нашей солнечной системы барьера нет?
        -Точных данных нет, насколько я знаю, но эта версия очень широко распространена. Кажется, Земле находили какие-то артефакты, какие-то свидетельства.
        -Но что конкретно?- допытывался Лис.
        -Не знаю,- покачал головой Эльот, и было непонятно, то ли он действительно не имеет такой информации, то ли не желает говорить.
        -Хорошо,- Лис решил пока не настаивать на ответе на этот вопрос,- ну а как же вы объясняли идентичность наших вселенных? И насколько они идентичны, кстати?
        -Идентичность была полная,- сказал Эльот.- Солнце, планеты системы, сама Земля, даже вид звёздного неба с учётом временного смещения.
        -А, значит, пытались сравнивать положение звёзд? Это интересно, ведь так можно определить, имеется ли расхождение в возрасте этих двух вселенных и в какую сторону, чтобы понять, какая вселенная с какой смоделирована. Если, конечно, все эти звёзды на Земле тоже не имитация, что я теперь уже вполне допускаю.
        -Самомнения ванвиру не занимать,- хмыкнул Нимрат.
        Лис косо посмотрел на Нимрата:
        -Не называй меня ванвиром, неврастеник. Ты на него больше похож: глядя на тебя, трудно поверить, что твоя раса способна создавать вселенные.
        Сидевший напротив Лиса Нимрат вскочил и хотел схватить один из лучемётов, лежавших сейчас на столе, но Лис опередил его. Он блокировал кисть Нимрата и, выворачивая ему вытянутую руку, резко оттолкнул. Творец охнул и, упал на скамью, кривясь от боли.
        Диаскен вскочил, намереваясь помочь Лису, но никто из Творцов даже не пошевелился. Лис сделал торговцу успокаивающий жест, чтобы тот не вмешивался.
        Лис ожидал, что Эльот и Васак сделают попытку напасть на него, да и Монру нельзя было сбрасывать со счетов - она выглядела достаточно сильной и тренированной женщиной, однако Творцы не проявили активности Нимрата, а только обидно засмеялись.
        Монра со свойственным ей презрением процедила:
        -Совсем ополоумел в своем Кольцевом мире. Стоило дать ему ещё хорошенько по башке, чтобы немного образумить.
        Лис аккуратно отодвинул лучемёты подальше от Нимрата, который ругался сквозь зубы, но слово «ванвир» больше не употреблял.
        Эльот продолжал:
        -Если уж говорить о том, какая вселенная, кем и с кого смоделирована, могу только сообщить: у нас на этот счёт имелись самые различные теории. Многим не нравятся даже намеки на то, что вселенная Земли является образцом, с которого создана наша. В общем, сейчас подобных дискуссий никто не ведёт.
        -То есть как?- удивился Лис.
        -Очень просто,- ответил за Эльота Васак.- У нас мало кто рискует соваться на Землю. У нас она - как бы запретный мир.
        -Но вы мне так и не объясняете, почему? Неужели вы даже не попытались ничего до конца выяснить, найти какие-то следы тех, кто, возможно, создал вашу вселенную?
        -Видишь ли,- сказал Эльот,- войны между Творцами и Обычными, а потом с шаровиками продолжались не десять и не сто лет, они шли не одну тысячу, и надо учитывать, что многие факты истории утеряны. Всякие догадки строились, само собой. Например, были даже предположения, что вселенная Земли создана нашими далёкими предками. Однако сейчас мы с этим и не пытаемся разбираться. Мы владеем своими собственными мирами, организуем там жизнь так, как считаем нужным, и не хотим ни с кем ссориться. Тем более с тем или с чем, что может нас уничтожить. Нас просто очень мало осталось.
        -Но, как ты сказал, вас осталось около тысячи, и это было достаточно давно. Сейчас вас явно больше!
        Эльот криво усмехнулся:
        -Во-первых, мы практически не размножаемся. Увеличение населения привело бы к новым стычкам за миры, а этого никто не хочет - мы поддерживаем определённый статус-кво. Если кому-то из нас хочется оставить гены, так сказать, для потомства, то мы совокупляемся с людьми из наших миров - ведь очень многие миры населены людьми, и оставляем детей там. А во-вторых, после катастрофы на Земле, когда планировалось создать наше поселение и базу для строительства космических кораблей, нас всего осталось человек триста. Потом ещё какое-то количество погибло на Земле. В общем, технических ресурсов для доводки и преобразования, так называемых Недоделанных миров, нет.
        Эльот рассказал Лису, что на большом острове в океане на Земле, с которого было удалено немногочисленное туземное население (Лис не стал уточнять, что Эльот имеет в виду по словом «удалено»), Творцы начали строительство города-базы. Многие Творцы не захотели участвовать в этом, и обосновались в отдельных вселенных, находя такое существование вполне приемлемым для себя.
        Всё случилось около десяти тысяч лет тому назад. Неожиданно - сейчас уже никто не сможет сказать, что произошло на самом деле, но так или иначе, база была уничтожена. Вряд ли подобное мог вызвать какой-то катаклизм вроде землетрясения или цунами, поскольку в этом случае наверняка большинство Творцов спаслось бы. Но не спасся никто, а сам остров перестал существовать.
        Это не могла быть акция скрывшихся на Земле шаровиков, поскольку, если они там и находились, то просто не имели технических возможностей стереть с лица планеты целый остров.
        Оставшиеся Творцы на какое-то время притихли, но потом кое-кто снова стал выбираться на Землю. Кое-кто даже заводил что-то вроде семей с землянами, естественно, не открывая свою настоящую сущность. Отдельные владельцы собственных вселенных выводил большие группы землян, населяя искусственные миры, ведь поступать так было куда проще, чем создавать клонов или изобретать монстров в автоматизированных биолабораториях, которые, к тому же не у всех имелись.
        Однако через какое-то время заметили, что многие Творцы, которые находились на Земле достаточно долго и вели какие-то активные действия, погибали непонятным образом. По самой простой статистике это не могли быть просто несчастные случаи, и поэтому, в конце концов, Земля была негласно объявлена Запретным миром, а большинство известных переходов туда из большинства миров уничтожены. Одним из немногих мест, где оставались проходы на Землю, был мир Граней, которым владел некий творец по имени Терп. Почему сейчас хозяин отсутствовал, никто не знал.
        На самой Земле вполне вероятно затерялось некоторое количество мобильных и ограничено мобильных точек перехода, одна из которых и попала когда-то в руки к Лису. Кроме того, как считал Эльот, кое-где на Земле оставались стационарные ходы, ведущие в разные миры - ведь, возможно, многие давно забыты или потеряны в результате природных катаклизмов.
        Статус Запретного мира ещё более укрепился за Землей, когда туда после значительного перерыва отправились отдельные Творцы. Они обнаружили наличие некого фактора, непредвиденным образом искажающего развитие цивилизации: путь, по которому развивалась цивилизация землян, не повторял развитие цивилизации Творцов, несмотря на изначально существовавшие идентичные условия и смоделированную генетическую тождественность. Многие Творцы, обладавшие необходимыми знаниями, считали, что такие различия не могут быть вызваны лишь искусственным ограничением продолжительности жизни людей Земли.
        Один единственный ген, введенный в ДНК землян для того, чтобы примерно в три раза сократить начальную видовую продолжительность жизни, не мог, утверждали эти учёные, вызвать такое различие путей развития двух цивилизаций. Другие им возражали и считали, что решающее значение оказывает фактор многорасовости мира Земли. Кое-кто высказал предположение о скрытом влиянии шаровиков, нашедших там пристанище, но большинство такие мысли отвергали. Трудно себе представить, чтобы два или даже три десятка шаровиков могли так повлиять на развитие человеческих сообществ на разных континентах планеты, оставаясь при этом настолько в тени. При том, что не было никаких прямых свидетельств присутствия шаровиков на Земле или же даже того, что они хотя бы могли в течение тысяч лет энергетически поддерживать электронно-биологические компоненты собственных личностей, коими являлись шары. Конечно, сами шары были практически вечными, но для их активного функционирования требовалась энергия в определённой форме, которая пока не была известна Земле.
        Эльот почти не сомневался, что шаровики, напавшие на них сейчас, явились из одного из заброшенных миров, где сохранились остатки технологий Творцов, и где шаровики успешно отсиделись все эти годы. Экипировка врагов свидетельствовала, что они обладали техническим потенциалом, но все вещи были явно захвачены когда-то давно.
        Лис, уже рассказавший о себе ранее, спросил:
        -Но кто же тогда был человек, который хотел отнять у меня полукруг - Творец или шаровик?
        Эльот пожал плечами:
        -По твоему описанию он не похож на тех, кого я знаю.
        -Я тоже не могу никого подобного припомнить,- согласилась Монра,- но это ещё ничего не значит.
        Подал голос молчаливый Васак:
        -Конечно, это ничего не значит. Ведь мы так мало общаемся друг с другом, что знаем и помним далеко не всех, хотя нас и не так много. Судя по тому, что этот тип был один, скорее всего, он не шаровик: они почти никогда не действуют в одиночку. Ведь всегда требуется партнёр, который перепишет личность в шар, если что-то случится с телом-носителем.
        -Угу, чуть-чуть понятно,- кивнул Лис.- Да я и не видел у него шара, а вот лучемёт, такой же,- он указал на лучемёт Эльота,- у него был.
        Эльот вопросительно посмотрел на Лиса:
        -Ты что-то хочешь этим сказать?
        -Абсолютно ничего,- развёл руками Лис.
        -Да нет, кто спорит: того, что это был кто-то из Творцов, исключать нельзя,- сказала Монра.- Однако, например, на Терпа этот тип явно не похож. Вполне возможно, что он сейчас где-то на Земле - Терп всегда любил это место, не смотря ни на что. Но зачем ему так цепляться за полукруг? Как утверждает землянин, тот, кто напал на него, чуть глотку ему не перегрыз за полукруг!
        Несколько отошедший после испытанного унижения Нимрат хмыкнул:
        -Может быть, этот тип лишился иной возможности вернуться и совсем озверел на Земле!
        Монра даже не взглянула на него.
        -Я знала Терпа лучше, наверное, чем кто-либо другой,- сказала она, особо ни к кому не обращаясь,- и утверждаю, что действия, которые описал землянин, не похожи на возможные действия Терпа в такой ситуации. Кроме того, у Терпа всегда имелись возможности не так, так эдак уйти к себе с Земли: в его мир есть не мало ходов с Земли!
        -В общем,- констатировал Эльот,- мы не знаем, кто это был. Да и какое это сейчас имеет значение? Важно выработать план действий и выбраться из города. Даже с оружием, добытым для нас неожиданным союзником,- Эльот кивнул на Лиса,- мы не может противостоять пятнадцати хорошо вооруженным шаровикам в доспехах.
        -Тринадцати,- поправил Лис.- Два уже долой.
        -Даже тринадцати. Кстати, я не вполне понимаю, как тебе удалось справиться с ними без нормального оружия?
        -Я очень хорошо бросаю ножи,- ответил Лис.
        Он решил не рассказывать о браслете. Лучемёты не возможно было не показать, но вот оружие, которое он сам замаскировал в мастерских Дворца под серебряный браслет, изготовленный в Аркадии, небольшой стране на юго-западном берегу Северного моря, Лис вполне мог не демонстрировать. На всякий случай, ведь недаром его прозвали Лисом. К тому же, он не лгал, говоря о том, что мог прекрасно метать ножи. Он потратил множество дней, совершенствуя технику броска из любых положений, и достиг весьма впечатляющих результатов.
        Эльот хмыкнул:
        -Сочиняешь! Ночью, да и к тому же шаровики, по твоим же словам, были в защитных костюмах.
        -Они вели себя слишком самоуверено,- пояснил Лис.- Подходили к нам с Диаскеном и не держали лучемёты наготове. Щитки шлемов были подняты, и я бросил ножи им в лицо. Два ножа - два шаровика, всё очень просто.
        -Да ну?!- тоже усомнилась Монра.
        У Лиса на поясе с каждой стороны висели два прекрасно сбалансированных клинка, которые он изготовил сам, обсчитав на компьютере Дворца переделки, требовавшиеся для превращения в почти идеальное оружие ножей, использовавшихся для таких же целей в племени вишту.
        -Здесь тоже не слишком светло, верно?- заметил Лис и, не дожидаясь ответа, встал.
        Он резко откинув полы куртки, метнул ножи в деревянную крепь, поддерживавшую потолок подземного тайника, где они сейчас сидели. Крепь имела ширину сантиметров десять. Расстояние до нее от места, где сидел Лис, было около пяти метров. Движение Лиса заняло не больше секунды, и ножи вонзились в деревянный столб почти на одном уровне.
        Выйдя из-за стола, Лис выдернул ножи из бревна. Он украдкой посмотрел на Монру, но, встретившись с ним глазами, та скривила губы и отвернулась. Лис усмехнулся.
        -Я ведь так убил тех двоих на улице?- сказал он, многозначительно посмотрев на Диаскена.
        Лис надеялся, торговец сообразит, как вести себя, тем более, что он его предупреждал, и не ошибся. Диаскен был достаточно умён и хитёр как, наверное, любой преуспевающий торговый человек в любой вселенной, и мгновенно понял, чего от него требуется.
        -Именно так мой друг убил тех людей на улице, господин,- сказал Диаскен, обращаясь у Эльоту, и поклонился.- Всё чистая правда.
        Творец побарабанил пальцами по столу, раздумывая.
        -Похоже,- сказал он, наконец,- ты правда ценный для нас союзник, Лис.
        Землянин отметил, что Эльот первый раз назвал его по имени: ранее Творец, похоже, избегал подобного обращения в разговоре.
        -Полагаю, я ценен для вас и не только умением метать ножи,- заметил Лис.- Я хорошо знаю расположение многих точек перехода на гранях этого мира, «ходов», как вы выражаетесь.
        -Тут ты действительно самоуверен,- несколько резко заметила Монра.- Найти ходы мы можем и без тебя!
        -Красавица,- Лис галантно склонил голову,- но неужели лично вы будете возражать, чтобы вас до этих ходов сопровождал охотник и воин, которому знакомы местные условия, и который умеет очень хорошо метать ножи? Да и других умений у которого хватает?
        Возможно, Монра ответила бы нечто резкое, но её опередил Васак. Он усмехнулся и сказал:
        -Я уверен, что мы все не возражаем против такого союзника. Тем более что шаровики и его не пощадят, попади он к ним. Поэтому мы можем быть уверены в лояльности нашего попутчика. Хотя бы пока.
        Лис криво усмехнулся: он не мог не признать, что Васак точно выразил все его мысли.
        Глава 5
        Тем временем наверху уже наступало утро.
        Решено было, что Тарлан отправит своих подручных узнать городские новости и постараться договориться насчёт лодки. Чтобы использовать вынужденное безделье с пользой, Лис предложил Творцам вздремнуть, так как всё, что им оставалось в сложившейся ситуации, это сидеть и ждать.
        Творцы, считавшие себя в подвале в большей безопасности, расположились на тюфяках, принесенных хозяином и его работниками, а Диаскен ушёл в одну из комнат дома. Самому Лису не очень хотелось спать - он чувствовал некоторое возбуждение от свалившегося на него объёма информации. Кроме того, привычка всегда просчитывать вероятные будущие ходы, особенно, когда ситуация предоставляла возможность раскинуть мозгами, заставляла его размышлять и сейчас.
        Раз шаровики проникли на поверхность планеты-цилиндра, значит, они проникли и во Дворец. Насколько знал Лис, на поверхности планеты не было точек перехода в другие миры. Такие ходы имелись только из Дворца, но гарантировать это на сто процентов Лис, конечно, не мог. Проникновение шаровиков во Дворец, означало, что они хорошо знали системы защиты Творцов. Но, собственно, почему бы им не быть с ними знакомыми?
        Теперь, как считал Лис, необходимо поскорее проникнуть на территорию Дворца, или хотя бы на само торцевое плато. Пытаться скрываться от шаровиков на гранях планеты было можно, но Лиса не устраивало положение затравленного зверя. Шаровики, судя по всему, знали их всех в лицо - наверняка они использовали изображения Творцов, имевшиеся в памяти компьютеров в разных мирах. Изображение Лиса тоже зафиксировано Компьютером здешнего Дворца, а, возможно, шаровики располагали ещё каким-то методами слежения.
        За пятнадцать лет пребывания на планете и странствия по граням Лис почти не демонстрировал местным жителям технические средства Творцов, обладателем которых он стал (как, кстати, выяснилось, на время). Шаровики, похоже, были лишены такого
«комплекса неполноценности», им явно было наплевать на сложившееся на гранях статус-кво. Если они воспользуются техникой, имевшейся во Дворце, то преследование и поимка беглецов станет только вопросом времени. В ангаре Дворца, например, стояло несколько гравилётов, с помощью которых шаровики могли бы контролировать с воздуха большие территории.
        Во время последнего визита во Дворец Лис, правда, на всякий случай дезактивировал гравилёты и вынул кое-какие блоки из систем управления, но он не обольщался на этот счет: наверняка шаровики понимали в технике Творцов намного больше, чем он, и поэтому вполне могли применить в скором времени летающие машины.
        Учитывая данное положение вещей, Лис стал приходит к мысли о попытке атаковать Дворец, после того, как большинство шаровиков выберется оттуда на поверхность планеты - тогда представится возможность самим завладеть нужной техникой. Однако практически осуществить это было куда сложнее, чем подумать.
        Хотя он понимал, что стоило отдохнуть, Лис встал и отправился поговорить с Тарланом, которого застал за складыванием в мешки продовольствия: вяленого мяса, сыра, сухарей и копченой рыбы: контрабандист готовил припасы для предстоящего путешествия.
        Лис вообще был весьма удивлен согласием Тарлана помогать беглецам, которых преследовали столь могущественные враги, тем более что и городские власти выступали теперь от лица этих захватчиков. Кроме того, перед обещанной наградой мало кто мог устоять - кто-то же донёс, что Лис вошёл в дом Диаскена!
        Сам Лис полагал, что мог рассчитывать на помощь Тарлана, поскольку контрабандист был тесно связан с Диаскеном. Лис много раз помогал Диаскену в его торговле, подкидывая ценнейший по местным меркам товар, и Тарлану с этого тоже перепадало немало. Но с чего ему помогать незнакомцам?
        Тарлан посмотрел на Лиса и поинтересовался, продолжая набивать мешки:
        -Не спится?
        Лис вздохнул:
        -Точно! Думаю, как теперь выпутаться из всего этого.
        Тарлан усмехнулся:
        -Ты найдешь способ уйти от любой погони: не зря индейцы прозвали тебя Лисом.
        -Ну, сейчас, похоже, мне будет нужна и твоя помощь,- тоже улыбнулся Лис.- Кстати, Тарлан, скажи мне честно, почему ты взялся помогать этим чужестранцам? Ты ведь многим рискуешь.
        Таралан перестал улыбаться:
        -Они пообещали заплатить в три раза больше, чем любая награда, обещанная геронтом.
        -Ты думаешь, они смогут выполнить свое обещание?- Лис прищурил глаз.
        Тарлан завязал мешок и поставил его на пол.
        -Я на это надеюсь,- ответил он.
        Лис продолжал хитро смотреть на Тарлана.
        -Кроме того,- продолжал контрабандист,- мне не нравятся люди, которые приходят неизвестно откуда и начинают верховодить в моём городе. Говорят, тут дело нечисто: почему геронт ни с того, ни с сего так поверил незнакомцам, что выворачивается наизнанку и готов убивать своих солдат и жечь дома? Так же не бывает!
        Лис покивал: простой, но сметливый ум Тарлана точно подметил неадекватность действий главы Омакса. Контрабандист завязал второй мешок и поставил его рядом с первым. Лис усмехнулся:
        -И только поэтому?..
        Тарлан достал трубки и кисет - обычай курения потомки греков переняли в этом мире у индейцев. Табак же у контрабандиста, как правило, был отменный.
        -Понимаешь,- сказал Тарлан,- я, конечно, не очень рассчитываю, что эти четверо смогут выполнить обещание и заплатить втрое больше, чем их преследователи. Но я ещё меньше уверен в этих пришельцах с их ужасным оружием - вряд ли они вообще заплатят, даже если беглецов выдать немедленно. Злые люди - плохие люди. Я контрабандист, я нарушаю закон, но я не люблю злых людей. Ну а беглецы не злые. Они держатся надменно, видно - люди знатные, но не злые, хотя один из них производит впечатление глупца. Но я немного рассчитываю на то, что они-то, может быть, и заплатят. А теперь, когда появился ты, я уверен, что без награды не останусь.
        Они посмеялись.
        -Уверяю тебя,- сказал Лис,- не останешься.
        -Кроме того,- продолжал Тарлан,- почти сразу же было объявлено и о твоём розыске. А ты наш друг, ты много раз помогал Диаскену, да и я не оставался внакладе. Потому я надеюсь, что ты ещё не раз дашь таких же чудесных товаров, какие давал раньше. Зачем же я буду предавать друга, который к тому же мне жить помогает? Награда этих чужестранцев мало что значит для меня - я и так вполне обеспеченный человек, да и, говорю же, не верю я в то, что они заплатят.
        Лис кивнул:
        -Спасибо за откровенность - и будем считать, что я и твой большой должник, как я должен и Диаскену за сгоревший дом. Кроме того, ты прав, эти чужеземцы вряд ли заплатят за нашу поимку. Зачем им платить, когда они получат нас? Они вряд ли даже вспомнят об этом, тем более что они вообще не люди.
        У Тарлана вытянулось лицо, и трубка чуть не выпала изо рта:
        -Не люди?! Кто ж они тогда?
        Лис пожал плечами:
        -Я и сам не до конца понял. Судя по тому, что я узнал от наших новых знакомых, это довольно безжалостные существа в человеческом обличии. Называют их шаровиками. Они могут захватывать тела людей и поселяться в них. После этого человек уже мёртв - его нет.
        -Тогда это точно демоны зла,- с ужасом сказал Тарлан.- Вот почему наш геронт действует так, как сейчас: они поселились в нём!
        -Ты быстро схватываешь суть,- подтвердил Лис, выбивая трубку в большую глиняную чашу, служившую пепельницей.- Но могу заверить, что хотя они и демоны, но вполне смертные. Отличить же их можно по небольшому шару, который они таскают с собой везде. Это их самая ценная часть - они там прячут свою мерзкую душу. Тоже, впрочем, вполне смертную.
        И он рассказал Тарлану, как уничтожил двоих шаровиков. Подробности про браслет Лис опустил.
        -Ты великий человек, Лис,- сказал Тарлан с искренним благоговением.- Ты всегда можешь рассчитывать на мою преданность. Может быть, ты и эти четверо незнакомцев поможете нашему городу избавиться от демонов.
        Лис хмыкнул:
        -Боюсь, другого выхода у нас не будет, ведь они вряд ли оставят нас в покое - либо мы их, либо они нас. Я предпочитаю первое, но для этого мне сперва нужно попасть в одно место, чтобы достать средства борьбы с демонами. И тут как раз ты и можешь мне помочь. Кроме того, я полагаю, что если мы уйдем, то они погонятся за нами и просто оставят ваш город в покое: сам по себе Омакс им не нужен. Кстати, твои ребята, которых ты послал на разведку, надёжны? Не выдадут нас?
        Тарлан задумчиво погладил короткую курчавую бороду.
        -Уверен - нет. Один из них, Димокл, давно у меня в работниках, и я ему вообще очень доверяю в делах. Второй, Скаридис, служит недавно, но я помогал их семье, когда у них произошло несчастье - утонул его старший брат. Я надеюсь на обоих,- повторил он.
        -Ну, хорошо, коли так,- сказал Лис,- но я боюсь вот чего: многие горожане и воины наверняка не обладают твоей прозорливостью, Тарлан. Они могут поверить, что геронт Олеандр по-прежнему настоящий геронт, а те, у кого и возникнут сомнения, вряд ли осмелятся перечить шаровикам. Тем более, после того, как те продемонстрировали своё оружие. Посему, возможно, нас будет ловить большая часть славного города Омакса, и я хочу побыстрее отсюда убраться.
        -Я поручил ребятам проникнуть в порт, узнать обстановку там и нанять судно. Они должны представлять дело так, что это я хочу вывезти товары. Нам потребуется судно с потайным трюмом, где можно будет всех вас спрятать.
        -Нам ведь нужно плыть вверх по реке,- напомнил Лис.
        Тарлан кивнул:
        -Сейчас, хвала Зевсу, время благоприятное: течение слабое, и ветер дует как раз в том направлении - можно будет идти под парусами и на веслах.
        -Ты хочешь договориться с людьми, промышляющим перевозками контрабанды?
        -Да, это было бы самое лучшее: на их судах есть потайные помещения. Самая большая сложность - убедить капитана отправиться вверх, ведь туда по Трапхору контрабанду не возят.
        -Ещё бы,- согласился Лис,- и это сразу же вызовет подозрения. Вообще, если шаровики не идиоты, они уже отдали приказы о проверке судов.
        -А тебе обязательно надо вверх по реке?- спросил Тарлан.
        Лис задумался. Ближайшая точка перехода в направлении вниз по течению, располагалась очень далеко - на небольшом полуострове у Северного Океана. Путь, однако, лежал через Аркадию, и мотивы нанять судно в этом случае выглядели бы более чем естественными.
        Можно вернуться к точке перехода у стойбища вишту, правда, это означало неминуемое столкновение с воинами племени, которые постараются выполнить приказ вождя о поимке Лиса. Не составило бы большого труда перебить всех воинов племени из лучемётов, которые теперь имелись у Лиса, но он этого не хотел: вишту не ведали, что творили.
        Поэтому неожиданная мысль, которую подал Тарлан, показалась Лису интересной. Конечно, путешествие вниз по Трапхору предстояло бы более долгое, но чем сильнее удастся запутать преследователей, тем лучше.
        Но будет ли их появление во Дворце неожиданным для захватчиков, через какие ходы они бы там не появились? Шаровики располагают устройствами связи с теми, кто остался во Дворце, и наверняка успеют сообщить, с какой стороны могут появиться он и Творцы.
        Хорошо хоть точки перехода в разные районы на гранях планеты располагались не в одном месте, а были рассредоточены по территории Дворца и парка. Когда-то Лис счёл это очень неудобным, но сейчас такое положение играло ему на руку: чтобы держать вооруженных стражей у каждого хода, шаровикам требовалось бы располагать свободным личным составом минимум в двадцать единиц (у Лиса язык не поворачивался сказать
«человек»)- и это только по ходам на одну грань! А, по словам Творцов, их враги не располагают нужным количеством голов (или шаров?).
        Значит, лучшим выходом было оторваться от преследования, замести следы и появиться из хода, из которого тебя, скорее всего, не ждут. Таким «козырем» как раз могла стать точка на полуострове Вишмат-кохат, как его называли индейцы.
        Но для успеха плана неожиданного вторжения во Дворец нужно быть уверенным на все сто, что погоня потеряет след, а какое-то предчувствие, говорило Лису, что у шаровиков есть некий способ прослеживают перемещение Творцов. Его самого шаровики могли вычислить по племени вишту: во Дворце при желании можно было найти указания о его пребывании в настоящий момент именно в этом племени. Но вот чтобы выследить на грани планеты Творцов, шаровики должны иметь некий пеленгатор. Знать бы, какие сигналы они могли пеленговать?
        Во дворе послышался тихий свист, и Тарлан вышел посмотреть. Вскоре хозяин вернулся в сопровождении Скаридиса. Юноша запыхался от быстрого бега и, жадно схватив ковш с водой, начал пить большими глотками. Вода бежала у него по подбородку.
        -Чужеземцы проверяют всех в порту,- сообщил он, переводя дух.- У них волшебный серп, которым они проводят над головой человека. И тогда маленький ящичек, который есть у них, свистит. Проверяют всех, кто хочет куда-то отплыть.
        Ясно, что шаровики располагали неким сканером, с помощью которого и проверяли людей - видимо, так они могли определить, если среди купцов и матросов окажутся замаскированные Творцы.
        -Волшебный серп?- невесело усмехнулся Лис.- Им точно над головой проводят, а не по горлу или ещё по каким местам…
        Но Скаридис не понял мрачноватого юмора и начал подробнее объяснять, в чём дело. Из рассказа юноши Лис понял, что чужестранцы и привлечённые на подмогу городские воины осматривали все суда, собиравшиеся отплыть из порта. Собственно, из порта сейчас не отплывало никаких судов. Все городские ворота были закрыты, из города никого не выпускали. Впускали только тех, кто хотел привезти продовольствие. Причем привезенный провиант забирали, выдавая, правда, плату, а самих крестьян и купцов, доставивших товар, сразу выпроваживали вон.
        Судя по всему, шаровики располагали только одним устройством, которое описал Скаридис. Иначе, как мог заключить Лис, они поставили бы пост, как минимум, хотя бы ещё у одних ворот. Возможно, на значительном расстоянии аппарат не давал, очевидно, точного ответа, но позволял примерно определять местонахождение нужной личности. Так, по-видимому, шаровики и проследовали Творцов. Однако оставалось непонятным, почему они проверяли сейчас всех подряд в порту, а не шли прямиком к дому Тарлана?
        Почему-то Лису казалось, что таким способом шаровики выследили Творцов, но не его. Они ведь пришли в Омакс вслед за четвёркой, но никто, кроме вишту не преследовал его на пути через плато. Или у них есть какая-то карта индивидуального биополя каждого из Творцов, или тут ловится ещё какой-то сигнал. Карту биополя Лиса шаровики могли получить и во Дворце: он сам проходил медицинские переделки на Главном Компьютере, в частности, связанные с продлением жизни, и в памяти машины осталась масса его физических характеристик. Но Лис не слышал, чтобы даже техника Творцов могла вычислить нужного человека на большом расстоянии по биополю. Кроме того, прибор даже по описанию не походил на приборы для сканирования биополя, имевшиеся во Дворце. Но Лис, конечно, не мог быть уверенным на сто процентов, что его и Творцов обнаружили не по биополям. Требовалась какая-то проверка смутных предположений, вертевшихся у него в голове.
        -Дома в городе тоже обыскивают?- спросил он Скаридиса.
        Юноша кивнул:
        -Чужеземцы начали от порта, но сюда они доберутся нескоро. В обыске участвуют солдаты, и с ними пять чужеземцев с их волшебным оружием. Остальные чужеземцы и солдаты находятся в порту.
        Лис задумался. Что мешает шаровикам, имеющим своеобразный детектор нужных личностей, направиться прямо к норе, где прячется дичь? И тут его осенило: конечно, сама нора, именно то, что они сидят в подполье! По всей видимости, слой земли экранирует нужные сигналы.
        Но нельзя ли использовать в качестве экрана что-то ещё? Как человек, изучавший физику достаточно глубоко, Лис понимал, что таким экраном может, безусловно, служить металл. Но как надеть металл на голову, не вызывая подозрений?
        -Чужестранцы заставляют снимать головные уборы, когда подносят этот серп к голове проверяемого?- спросил Лис.
        Скаридис на секунду задумался, потом покачал головой:
        -Не у всех - только у воинов.
        Лис поскрёб подбородок - было ясно, что просто надев металлический шлем или нечто подобное на голову, проверку пройти не удастся. Ну а если что-то иное, не столь явно металлическое?
        -У тебя не найдется чапи?- спросил Лис у Тарлана.
        Чапи представляли собой небольшие шапочки типа тюбетейки, обильно прошитые серебряными и медными нитками. Их носили многие жители Аркадии, особенно купцы.
        -Чапи?- удивился Тарлан.- Зачем тебе?
        -Хочу кое-что проверить,- сказал Лис, подмигивая.- Может быть, удастся протащить наших новых знакомых мимо поста в порту.
        Тарлан пошёл искать чапи, а Лис спустился в подвал. Творцы спали. Стараясь не будить спящих, Лис достал из дорожной торбы небольшую коробку, которую он всегда возил с собой.
        Наверху на глазах изумлённого Тарлана Лис загримировался. Волосы у него и так были достаточно тёмными, а тёмные усы и бородка сделали его очень похожим на купца из нужных мест, которых в Омаксе всегда болталось немало. Чапи, принесённая хозяином дома, дополнила общую картину. Грим Лису потребовался на случай, если шаровики знали его в лицо, да и многие горожане могли бы его опознать без маскировки.
        -Ты и сам просто волшебник,- сказал поражённый Тарлан.- Что ты задумал?
        Лис засмеялся: в этом мире не имели понятия о театральном гриме, и это часто играло ему на руку. Театр у греков существовал, но они по-прежнему использовали маски.
        -Я должен лично оценить обстановку в городе,- ответил Лис.- Тогда я лучше смогу понять, как выбраться отсюда.
        -Будь осторожен,- посоветовал Тарлан, пожимая ему руку.
        -Не учи учёного!- дружески огрызнулся Лис.
        Он вышел через заднюю калитку в заборе, окружавшем дом контрабандиста. Из оружия у него был только браслет и короткий аркадийский меч, подходивший по определению скорее на длинный кинжал с широким лезвием. Лис не взял лучемёт, поскольку при обыске это выдало бы его с головой, а против нескольких шаровиков в доспехах и лучемёёт бы не помог.
        Глава 6
        Город Омакс раскинулся на нескольких холмах, плавно понижавшихся к реке. В центре на самом высоком месте находилась агора - площадь, вокруг которой группировались такие постройки как здание городского совета, дворец геронта и дома знатных и самых богатых горожан. К окраинам, как это имело место во всех человеческих поселениях, постройки становились беднее, и люд там проживал попроще. Непосредственно у городских стен ютились самые бедные, хотя надо сказать, что в Омаксе, городе купцов и ремесленников, явной нищеты было мало: удачное географическое расположение (в этом мире следовало бы говорить -
«гранеграфическое») позволяло городу процветать. Омакс славился далеко в округе мастерами кузнечного дела, гончарами, ткачами и судостроителями, а купцы города вели выгодную торговлю вдоль берегов Северного Океана.
        Городская стена, сложенная из гладко отесанных глыб гранита, имела высоту около 10 метров и надежно защищала горожан от набегов воинственных племён, населявших земли по эту сторону Океана. Как узнал Лис, чтобы придать стене её нынешний вид и мощь ушло более 300 лет.
        Стена полукольцом окружала город, спускалась к реке и выдавалась в воду метров на тридцать с каждой стороны. На концах стен, выступающих в реку, высились башни, где располагались мощные метательные машины, способные поражать вражеские суда сосудами с горящим маслом на расстоянии до ста метров.
        Лис направился к порту по одной из радиальных улиц. Редкие прохожие, попадавшиеся на пути, в основном жались к стенам. Очевидно, большинство жителей сейчас предпочитали отсиживаться по домам.
        Лис посмотрел в сторону, где находился дом Диаскена. Жидкий дымок указывал на расположение того, что осталось от добротной усадьбы торговца. Ещё в нескольких местах в городе тоже что-то горело.
        Как быстро может измениться всё буквально за считанные часы. Ещё вчера ничто не указывало на возможное безлюдие в Омаксе, хотя вечером Лису уже показалось, что народу маловато. Улицы торгового города всегда наполняла самая разномастная и разноплеменная торговая публика, но сейчас везде царило безлюдье.
        Когда-то Лис полюбил Омакс буквально с первого взгляда - его разноголосицу, шум базаров, меняльных рядов, аппетитные запахи харчевен и деловитый гомон в порту. Сегодня же он не видел именно тех нюансов, которые как раз так ему нравились. Только по мере приближения к портовым кварталам стало попадаться большое количество торгового люда, слуг и рабов, но лица большинства были хмурые, встревоженные и напуганные.
        Лис не был большим знатоком земной истории, но Омакс, основу населения которого составляли потомки древних греков, вряд ли сильно походил на города земной Эллады. За почти две тысячи лет жизни в этом мире технический прогресс явно отстал от такового на Земле, но всё же многое изменилось в укладе жизни, обычаях и архитектуре. Хотя в городе попадались здания, сильно напоминавшие широко известный Парфенон и обильно украшенные разнообразными колоннадами и портиками, быт многих иных племён, перенесённых на данную грань планеты-циллиндра, внёс массу дополнений и расцветил то, что, как мог догадываться Лис, представляла собой Греция античных времён.
        Надо сказать, что разнообразие народов на так называемой Смешанной грани создавало здесь куда более самобытную среду, чем на остальных гранях, где культуры по прихоти местного Творца являлись куда более однородными. Впрочем, на каждой грани имелись свои прелести, и за пятнадцать лет Лис побывал во многих местах.
        Некоторое удивление у Лиса вызывало только то, что техническое направление цивилизации не получило здесь такого прогресса, как на Земле. Лис иногда гадал, в чём причина, но прямого ответа пока не нашёл. Причиной могла быть и много большая, чем на Земле продолжительность жизни, вносившая большую «рутину» в уклад быта местных народов. Кроме того, имелись сведения, что хозяин данного мира определёнными карательными мерами добился, что люди опасались заниматься изобретательством в определённых направлениях, связанных со средствами ведения войн и транспортом.
        В общем, это не являлось главным: Лис не мог утверждать, что люди на Земле более счастливы с их автомобилями и самолетами. Многие сравнения как раз получались не в пользу его родины.
        Чем ближе Лис подходил непосредственно к набережной и пирсу, тем плотнее становилась толпа. Порт оставался закрыт, а многим именно сейчас не терпелось убраться из Омакса подальше. Плотно стояли многочисленные повозки и носилки с товарами, слонялись купцы, опасливо и с надеждой поглядывавшие в сторону реки и на видневшихся у берега мачты судов.
        До Лиса долетали обрывки разговоров.
        -Неужели они будут держать всех тут бесконечно?
        -Да нет, уже начали выпускать, проверяют только…
        -Кого проверяют-то и что ищут?
        -Ищут не что, а кого. Каких-то врагов и предателей.
        -Говорят, геронт Олеандр вдруг заговорил на языке богов!
        -А ещё говорят, что не геронт это вовсе!
        -Тише вы! Но кто же это тогда?
        -В него вселились демоны! И наслали их люди, которые пришли в город.
        -Вы, уважаемый, имеете в виду этих воинов в серых доспехах?
        -Да они сами демоны - они же легко перебили весь первый легион…
        -Тише, господа! Если хотите знать, они ищут личного врага геронта, предателя Лиса! За него, кстати, и награда изрядная обещана.

«Ну вот»,- подумал Лис,- «я и тут предателем объявлен!»
        Он погладил фальшивую бороду, надеясь, что его никто не узнает в гриме.
        Улица спускалась к реке и упиралась в набережную, на которой стояло множество торговых домов и складов, где товары ожидали перегрузки на речные галеры. Здесь же, естественно, располагалось изрядное количество питейных заведений.
        Лис остановился у трактирчика в самом начале улицы, хозяин которого, несмотря на тревожную ситуацию, старался извлечь выгоду из создавшегося скопления народа. Делать многим поневоле было нечего, и кувшины с напитками сновали взад-вперёд.
        Взяв чашу вина, Лис отыскал свободное место и присел на скамью. В любое другое время он расслаблено смаковал бы отличное местное вино, напоминавшее земные полусладкие вина. Сейчас же мысли его были заняты анализом обстановки в районе порта, благо, улица и часть площади хорошо отсюда просматривались.
        Так Лис просидел с полчаса и отметил, что подступы к самому порту оцеплены солдатами. Людей пытавшихся пройти непосредственно к причалам, они пропускали, но выпускали из портовой зоны далеко не всех. Те немногие, кого выпускали, что-то предъявляли солдатам.
        Рядом с ним на скамью плюхнулся полный мужчина в просторной белой хламиде. Лис приветливо посмотрел на него. Мужчина был смугл, на голове красовался тюрбан из пестрой ткани с куском горного хрусталя в серебряной оправе, а лицо украшала реденькая, но длинная бородёнка.
        По облику соседа Лис определил, что это купец из Ильмира, небольшого государства на Южном берегу Северного Океана. Ильмирские торговцы забирались очень далеко - некоторых Лис встречал даже в странах на берегах Океана Южного.
        Толстяк, отдуваясь, пригубил из чаши и встретился глазами с Лисом.
        -Когда начнут выпускать суда из порта, уважаемый?- Лис взял начальную инициативу разговора в свои руки.- Не знаете, часом? А то я уже второй день теряю.
        -Надеюсь, уже скоро.- Мужчина вновь сделал жадный глоток.- Эти чужестранцы, захватившие город, не чинят препятствий торговле. Они просто ищут каких-то людей, укрывшихся от них в Омаксе.
        Лис понимающе кивнул.
        -Кто бы мог подумать,- засмеялся купец,- что достославный Омакс так просто захватить. Несколько воинов - и всё! А никому ранее это не удавалось! Когда я расскажу хану, он будет долго смеяться!
        -Но незнакомцы обладают волшебным оружием,- возразил Лис.- Такому оружию невозможно противостоять.
        -Да!- согласился ильмирец, и глаза его нехорошо блеснули.- Если бы хан обладал таким оружием, мы бы расширили свои владения до Южного Океана!
        Лис тактично улыбнулся:
        -Зачем воевать, уважаемый? Торговля и так идёт хорошо. Вот вы, я надеюсь, преуспеваете?
        Ильмирец посмотрел на Лиса и ответил вопросом на вопрос:
        -А вы, уважаемый, как я вижу из Аркадии?
        Лис, поклонился, подтверждая эту догадку.
        -Вам, уважаемый, хорошо говорить,- несколько ворчливо продолжал купец,- у вас мирные соседи: на побережье Фивы, на севере - Омакс. С индейцами вы сумели как-то договориться. Нам же досаждает Лариса, племена джунглей, а с запада норовят напасть степные племена. Нам поневоле приходится быть воинственными.
        Лис подумал, что, например, граждане государства Лариса могли бы сказать, что сам Ильмир досаждает им не меньше. Воинственные племена джунглей, конечно, не раз нападали на южное побережье Северного Океана, но ильмирцы тоже многократно пытались овладеть богатствами легендарных золотых копей, лежащих где-то на трудно проходимых берегах Нила - крупнейшей реки этой грани, которая вытекала из Северного Океана, и, петляя сквозь фантастические дебри, несла свои воды на юг, где впадала в океан Южный. Лис слышал много рассказов о стране, раскинувшейся по берегам Нила, но исследовать эти земли пока и не успел. Насколько он знал, точек перехода там не было.
        Вслух Лис сказал:
        -Я, как и большинство торговых людей Аркадии, с огромным почтением отношусь к купцам славного Ильмира, которые, несмотря на опасности и трудности, ведут торговлю на всём пространстве между Безвоздушными горами, окружающими наш мир по воле Творца. За вашу славную страну!- Лис поднял чашу.
        -Я искренне тронут, уважаемый,- купец приложил ладонь к груди.- За славного хана Асаира, да хранит Творец его и его наследников!
        Они выпили. Ильмирец подмигнул Лису и сказал:
        -Вы, как я понимаю, тоже торговый человек. Что, если не секрет, привело вас в Омакс в столь непростое время для этого города? Вы один или с караваном?
        -Я путешествовал самостоятельно,- ответил Лис, и добавил: - С группой моих старых друзей-торговцев из далекого государства Алемана.
        Оценив внешний вид ильмирца, он решил, что вполне вероятно тот имеет в порту собственное судно. Лису пришла в голову мысль сыграть на широко известных алчности и азарте ильмирских купцов, и он сочинил фантастическую историю, чтобы воспользоваться возможностями его случайного знакомого.
        Он решил представить группу Творцов как торговцев из далекой страны Алемана, расположенной в бассейне реки Штром у подножия Восточных Безвоздушных гор примерно на экваторе данной грани. Государство, созданное потомками средневековых германцев, держалось очень замкнуто и вело постоянные войны, отражая набеги племен из джунглей и индейцев. Проблема состояла только в том, как заставить Творцов всё время молчать, особенно, если ильмирец паче чаяния хоть что-то понимает по алеманийски. Это, правда, было маловероятно в силу многих объективных обстоятельств, но язык жрецов купец, безусловно, узнал бы на слух, и у него могли сразу же возникнуть самые невероятные подозрения.
        Пока Лис не знал, как решить эту проблему, но он решил действовать, а данный вопрос разрешить, так сказать, «в рабочем порядке».
        -Разрешите я представлюсь, уважаемый,- начал он свою легенду.- Мое имя Керос, я купец и путешественник из Аркадии. Ищу новые пути и возможности умножения богатства. А что может быть наиболее быстрым способом обогащения?- Лис хитро посмотрел на ильмирца и подмигнул.- Конечно, открытие одного или нескольких из тех несметных кладов, которые, как гласят легенды, разбросаны по нашим землям ещё с тех времен, когда сам Творец путешествовал среди простых смертных! Есть места, где таких кладов много.
        Лис, ухмыляясь, посмотрел на купца, откинувшись на скамье и стараясь придать лицу глуповато-самодовольное выражение. По блеснувшему в глазах ильмирца неприкрытому интересу Лис понял, что тот клюнул.
        -Я прошу прощения, уважаемый, что не представился вам первым.- Ильмирец сложил ладони на груди по обычаю своей страны и расплылся в улыбке.- Моё имя Гарун, я купец и поставщик товаров для свиты хана Асаира.
        Лис не смог удержаться, чтобы не съязвить:
        -Уж не вы ли тот самый Гарун аль-Рашид?
        Ильмирец удивился - естественно, он не слышал о халифе с подобным именем.
        Лис поклонился:
        -Прошу прощения, я вас спутал с другим человеком. В любом случае, весьма польщен. Давайте поднимем чаши за наше знакомство.
        Они выпили, и Лис несколько погрустнел:
        -Знаете, я попал в Омакс весьма неудачно.- Он сокрушенно покачал головой.- Мой корабль потерпел крушение на Трапхоре в районе порогов. Я вернулся, чтобы пополнить потерянное снаряжение и припасы. Заночевал у старого знакомого, мы естественно попировали. Два дня не выходили из дома - у моего друга прекрасные наложницы, вы понимаете?- Лис доверительно взял Гаруна за локоть; тот хихикнул - мол, как не понять!
        Лис продолжал:
        -А сегодня что же я вижу!? В Омаксе творится несусветное! Появились какие-то странные незнакомцы, ходят слухи один другого невероятнее, а самое главное - не выпускают суда из порта!
        -Но уважаемый Керос!- возразил Гарун.- Как я уже сказал, эти серые воины не чинят препятствий торговле. Обещают, что судам разрешат отплывать уже сегодня. Только они проверяют всех: ищут каких-то врагов геронта.
        -Да, я знаю. Мне рассказывали, они проверяют всех в порту как-то чудно. Но не колдовство ли это? Может быть это опасно? Об этих чужестранцах столько всего говорят.
        -Я тоже сперва сомневался: не наведут ли они порчу? Но, что делать, надо же отплывать! Поэтому мне ничего не оставалось, как пройти их обряд проверки. Я так понял, что если вы не тот, кого они ищут, то вам бояться нечего.- Гарун махнул рукой.- Это не порча. Просто у них есть какое-то чудесное устройство, раскрывающее врагов.
        И ильмирец рассказал Лису примерно то же, что тот уже слышал от Скаридиса. Лис сделал вид, будто оживился.
        -Как я вас понял, уважаемый Гарун, вы в порту уже побывали?- Вас не просили снимать тюрбан?
        Ильмирец кивнул:
        -Вы хорошо знаете наши обычаи, благодарю. Они так и хотели, но потом один из них пощупал его и махнул рукой. В чем тут дело я не понял, но это и хорошо, ведь взрослый благочестивый ильмирец не должен снимать тюрбан при свете дня. После проверки мне выдали вот такой знак для выхода и входа в порт.
        Гарун вытащил из складок одежды квадратик зеленого цвета размером со спичечную этикетку. Лис попросил разрешения посмотреть поближе. Квадратик не представлял ничего особенного: на нем не стояло никаких знаков, оттисков или вставок магнитных материалов. Да такого и не требовалось: квадратик был из пластика, вещества, подделать которое в этом мире было просто невозможно.
        -Чудной материал, не правда ли, уважаемый?- спросил Лис.
        Купец всплеснул руками:
        -Да! И на таком материале, когда бы раздобыть его много, можно заработать хорошие деньги.
        -Не сомневаюсь,- согласился Лис,- но я имею возможности заработать и без столь необычных вещей.
        Он встал:
        -Прекрасно, раз вы уверяете, что это не опасно, мне нужно будет пойти и получить такой же пропуск, а потом заняться наймом судна. У меня, правда, нет денег - утонули при крушении, но имеются иные платёжные средства, не хуже.
        Лис засмеялся и снял с шеи небольшой мешочек, в котором всегда держал немного драгоценных камней на разные непредвиденные случаи. Алмазы, изумруды, рубины и прочие драгоценности синтезировались во Дворце, но не только ювелиры этого мира, а даже их куда более искушённые земные коллеги, не смогли бы отличить эти камни от настоящих. Поскольку они и были настоящими.
        Глаза Гаруна масляно засияли, и руки сами потянулись к драгоценностям.
        -О, уважаемый Керос, я не сомневаюсь, что вы сможете нанять любое судно в порту, и не одно…
        Лис молчал. Гапрун немного помедлил и, подобострастно глядя в глаза Лису, сказал чуть подрагивающим от возбуждения голосом:
        -Я даже осмелюсь предложить вам, уважаемый, оказать мне честь и воспользоваться моим судном. У меня прекрасный корабль, вы будете довольны.
        Лис удивленно вскинул брови:
        -Но, как я понимаю, вам требуется отплывать в Ильмир?! Как я могу так обязывать вас?
        Гарун всплеснул руками:
        -О, я могу отложить дела на некоторое время. Если вы окажете мне честь и воспользуетесь моим судном, я готов оказывать вам посильную помощь. Помощь во всём, можете на меня рассчитывать.

«Так»,- подумал Лис, внимательно глядя на Гаруна,- «купчишка поверил что я и вправду нашёл какой-то клад».
        -А вы не боитесь, уважаемый, отправиться не куда-нибудь, а в сам Проклятый лес?- спросил он вслух.
        На лице ильмирца мелькнул страх. Купец судорожно глотнул и ответил:
        -Не скрою, это не самое приятное место.- Гарун сделал паузу.- Но за хороший куш можно и рискнуть.
        Лис хмыкнул:
        -Ну что же, мне будут нужны помощники. Я не рассказываю всё моим здешним друзьям, поскольку не хочу, чтобы весь славный город Омакс бросился искать сокровища в Проклятом лесу, сокровища, которые я уже нашёл сам. Драгоценностей там много, но на всех делить не хочется.
        Гарун засмеялся:
        -Как я вас понимаю…
        -А вы меня устраиваете,- продолжал Лис.- Вы человек не здешний, поэтому вам нет смысла рассказывать кому-то ещё, тем более не земляку. Сколько человек у вас в команде?
        -У меня на судне семнадцать человек моих людей, включая слуг и матросов. Правда, гребцов я обычно нанимаю.
        -Хорошо,- кивнул Лис,- нам потребуются люди. Я не хотел набирать команду из местных - это меня и задерживало, а с вами мне просто повезло. Я готов заключить сделку, уважаемый Гарун. Когда мы дойдём до места, известного мне, мы поделим сокровища. Вот эти камни у меня - только малая толика того, что мы сможем унести. Я побывал в этом городе два года тому назад, мне повезло вернуться живым, хотя все мои спутники погибли. Но там остались горы сокровищ, ради которых стоит рискнуть ещё раз.
        Лис сочинял историю, не задумываясь о последствиях. Сейчас ему нужно было заполучить временного союзника, который помог бы начать продвижение от Омакса в нужном направлении и не стал бы болтать лишнего налево и направо.
        Он нисколько не обольщался насчёт ильмирца и его команды: Гарун уже узрел такое количество драгоценностей, кое обеспечило бы ему и его детям вполне безбедное существование. Поэтому Лис допускал, что ильмирец мог попытаться завладеть ими, умертвив обладателя богатства и не дожидаясь прибытия к основному кладу. Но землянин не собирался давать Гаруну шансов легко расправиться с собой.
        -А у вас сколько людей здесь?- поинтересовался Гарун, как бы подтверждая худшие догадки Лиса.
        -После крушения судна осталось всего пять человек. Возможно, с нами отправится ещё один мой здешний знакомый, правда, не посвящённый в истинную цель мероприятия. Тогда будет шесть.
        -У вас немного людей, уважаемый Керос,- заметил ильмирец.
        -А много и не надо,- стараясь казаться как можно более уверенным, ответил Лис.- Чтобы пройти Проклятый лес, нужно не количество людей, а отвага, умение и знание местности.
        Гарун улыбнулся немного натянуто:
        -Наверное, вам виднее.

«Куплю его со всеми потрохами»,- подумал Лис. Он встал и, не глядя, вынул из мешочка один камень - подвернулся средних размеров изумруд.
        -Прошу принять этот задаток, уважаемый.- Лис протянул камень Гаруну.- Когда мы вернёмся, у нас будет много таких камней, очень много. Надо будет всего лишь вернуться.
        Ильмирец склонился в низком поклоне:
        -Я ценю ваше доверие, уважаемый Керос, мы постараемся вернуться. Как вы знаете, ильмирцы не из робкого десятка. Мы вернемся,- повторил он ещё раз, сделав ударение на слове «мы».
        Лис улыбнулся и, условившись с Гаруном о месте и времени встречи, пошёл по направлению к цепи солдат, окружавших порт.
        На каменном возвышении, откуда обычно зачитывали указы городского Совета и делали объявления о разного рода торгах и тому подобных мероприятиях, он увидел восемь шаровиков. Двое стояли у прибора, о котором Лис уже был столько наслышан, остальные шестеро располагались вокруг постамента с лучемётами наготове. С ними находился также один из жрецов-переводчиков.
        Очередь на проверку стояла небольшая. Большинство же портового люда толпилось поодаль, поглядывая на процедуру и переговариваясь. Лис подошёл к постаменту.
        Проверка проводилась быстро. Жрец спрашивал у купца, кто они и куда собираются отплывать, делал запись на свитке, один из шаровиков проводил серпообразным датчиком над головой человека и махал рукой партнёру, выдававшему пропуск.
        Когда его очередь подошла, Лис поднялся на возвышения и встал рядом с проверяющим. Шаровик уставился на чапи и сказал жрецу:
        -Пусть снимет шапку.
        -Да она маленькая,- небрежно сказал второй шаровик.
        -Так, конечно, но шапка прошита металлическими нитями,- возразил первый.
        Несмотря на драматизм ситуации, в которой оказался, Лис лишний отметил, что, не знай, кто такие шаровики на самом деле, отличить их по поведению от обычных людей просто невозможно.
        -Они просят вас снять чапи,- сообщил Лису жрец.
        Возразить было нечего: обычай носить чапи в Аркадии не соблюдался настолько строго. Лис понимающе кивнул, прикидывая, как ему лучше воспользоваться браслетом, если вдруг шаровики его раскроют. Ясно, что в таком случае шансов выжить практически не будет: этих двоих он, безусловно, прикончит, однако браслет имел ограниченный радиус действия и работал только импульсно, поэтому остальные шестеро успеют исполосовать его лучемётами.
        Но делать было нечего - он ещё раз кивнул и снял чапи.
        Глава 7
        Вообще-то Лис оставался почти уверен, что прибор фиксирует нечто, присущее только Творцам, но в момент, когда шаровик потребовал снять чапи, его уверенность сильно поколебалась. Однако топор судьбы уже был занесён - отступать некуда.
        В данном случае, это был не совсем топор, а серповидный датчик у шаровика в руке. Лис уже успел произнести в уме фразу, которую они в своей студенческой компании часто повторяли, когда происходили особенно большие неприятности: «Как серпом по яйцам…», и приготовиться, если что, продать жизнь максимально дорого.
        Шаровик провёл датчиком над головой Лиса, взглянул на прибор… и ничего не случилось. Лис облегчённо вздохнул, уже уверенный в успешном завершении первой части своего плана.
        Вдруг на переговорном устройстве, висевшем на груди у шаровика, пропел сигнал вызова. Шаровик включил режим интеркома.
        -Молтс слушает,- сказал он, отворачиваясь от Лиса.
        Продолжая играть роль тёмного аборигена, Лис сделал вид, что очень поражен происходящим, и с напускным страхом отступил в сторону. Он прошёл проверку, и достоверно выяснил важную вещь: шаровики регистрируют нечто, свойственное только Творцам. Определить бы, что конкретно - и шансы скрыться от погони резко возрастут.
        Но разговор, состоявшийся между Молтсом и кем-то из другой части отряда шаровиков, заставил Лиса похолодеть: поисковая партия шаровиков по наводке обнаружила укрытие в доме Тарлана! Из разговора Лис понял, что предателем явился второй слуга Тарлана по имени Димокл, он ведь так и не вернулся. Хотя это было уже и не важно. «Дьявол, - подумал Лис,- зря я положился на уверенность Тарлана в его людях».
        Лис понял следующее: в стычке, произошедшей в доме Тарлана, был убит один шаровик, (точнее, как понял Лис, его тело-носитель, а личность шаровики успели переписать в шар), хозяин дома Тарлан и один Творец. Остальным удалось бежать и, захватив лошадей, вырваться из города. Из переговоров шаровиков Лис так же понял, что они направились в сторону верховьев Трапхора, то есть в сторону Проклятого леса - очевидно, Творцы действительно знали кое-что о расположении точек перехода на этой планете.
        Как мог догадываться Лис, шаровиков задержала необходимость переписать мозг умирающего товарища в шар, и он отметил для себя данное обстоятельство, как возможную слабость врагов. Шаровики должны были дорожить каждым своим собратом, поскольку их осталось совсем мало, а на формирование новой личности требовалось не намного меньше времени, чем на воспитание человека.
        -А где тот, кто хозяйничал во Дворце?- спросил Молтс.- Он вместе с остальными?
        Лис сообразил, что шаровик имеет в виду его самого.
        -Мы не заметили точно в этой суматохе,- ответили из рации,- но вполне возможно: всего бежало пять человек, так что он тоже, скорее всего, там.
        -Дувертус,- сказал Молтс, обращаясь к собеседнику,- имей в виду, этот непонятный человек нужен нам больше всех.

«Ага, кажется, ясно, почему я им нужен,» - подумал Лис.
        Дело в том, что он спрятал все полукруги, находившиеся на площадке башни Дворца, и настроенные на переход на Землю. Таким образом, скорее всего, эти шаровики явились во Дворец не с Земли, а откуда-то из другого мира, но они почему-то хотели попасть именно на Землю. Всё в какой-то степени укладывалось в картину, описанную Творцами: на Земле находились шаровики, а эти стремились воссоединиться со своими товарищами. Но информации для окончательных выводов пока недоставало.
        -Ну, что будем делать?- спросил второй шаровик, слушавший разговор Молтса с Дувертусом.
        Молтс побарабанил пальцами по каменным перилам возвышения, на котором стоял. «Ну, человек и человек»,- подумал Лис.
        -Надо догнать их!- решительно сказал Молтс.
        Его товарищ поморщился:
        -На лошадях? Меня тошнит от скачек на этих животных.
        -Тебя?- насмешливо спросил Молтс.
        -Ну не меня, не цепляйся к словам! Это тело тошнит.- Шаровик ткнул себя пальцем в грудь.- Кто мог знать, что у этого человечишки окажется такой паршивый вестибулярный аппарат? Надо будет переписать меня в другого. Только найди кого-то, кто хорошо переносит езду верхом. И чего наши так долго копаются во Дворце? Надо было тащить гравилёты из того мира, который мы захватили перед этим - там имелось достаточно техники.
        Речь, видимо, шла о тех шаровиках, кто оставался во Дворце и пытались привести в действие летающие машины.
        -Чего переливать из пустого в порожнее?- возмутился Молтс.- Ты сам прекрасно понимаешь, что протащить гравилёты целиком через проходы между мирами невозможно, а разборка на достаточно мелкие части требовала слишком много времени.
        Шаровики не могли воспользоваться гравилётами из Дворца Терпа поскольку Лис в последнее посещение вынул из машин кое-какие блоки управления. Тогда он сделал это просто так, на всякий случай, но сейчас благословил провидение, подкинувшее ему такую мысль.
        -В общем, готовься к поездке на этих смешных, вонючих, но достаточно быстрых животных,- посоветовал Молтс своему приятелю,- а тело мы тебе подберем. Надо вообще осмотрительнее выбирать тела, брать только самых здоровых и выносливых. Вот, кстати, неплохой экземпляр.- Молтс кивнул на Лиса.- Может тебя переписать в него, а Таруус?
        Таруус оценивающе посмотрел на Лиса:
        -А что, совсем неплох. Ну-ка, ты,- он позвал жреца, присевшего на корточки у края постамента,- спроси этого человека, может он ездить на лошади?
        Лис похолодел, но старался казаться как можно более беззаботным, чтобы шаровики, не дай бог, не заподозрили, что он понимает их разговор. У него, правда, мелькнула мысль, обмануть шаровиков так, чтобы они думали, что в теле находится их собрат, и таким образом внедриться в отряд врагов. Это дало бы ему возможность устроить внезапное нападение. Однако Лис плохо представлял себе процесс переписывания личности из шара в тело и всего, что связано с этим, а рисковать не хотелось: если он не сможет вывернуться, то, как понял из рассказа Творцов, сам он просто исчезнет - личность человека заместится личностью шаровика.
        Поэтому на вопрос жреца Лис ответил отрицательно, прикинувшись простоватым купцом:
        -Серым воинам нужно, чтобы Керос, купец из Аркадии, отправился куда-то верхом? Но, к сожалению, я никогда не путешествовал на лошадях. Я могу проехать дальнюю дорогу на повозках, если этим уважаемым людям потребуется доставить товары из Аркадии. Досточтимый жрец,- продолжал Лис,- предложите серым воинам взглянуть на мои товары, которые я доставил сюда - они будут заинтересованы. И скажите ещё им…
        Шаровик сделал недовольный жест рукой:
        -Что он болтает? Хорошо ездит верхом или нет?
        -Увы, нет, ваше могущество,- ответил жрец.- Он говорит, он очень плохой наездник. Он просит…
        Молтс махнул рукой снова:
        -Скажи, пусть замолчит и убирается вон. Найдём другого среди воинов. Ну, что?- Он посмотрел на Тарууса.- Собираемся у здания городского Совета, возьмём с собой местных солдат - пообещаем хорошую награду просто за участие в операции. Нам они понадобятся и как резервный материал, если кого-то из нас ранят или убьют.
        Из толпы крикнули, обращаясь к шаровикам, можно ли отплывать из порта? Жрец перевёл вопрос и, получив ответ, крикнул людям, толпившимся на площади:
        -Все могут плыть, куда хотят, выход их порта с этой минуты свободный!
        Толпа радостно загудела, кто-то даже подобострастно заорал: «Слава великим серым воинам!», но в массе особых приветствий не выкрикивалось. Над площадью просто пронесся вздох облегчения.
        Шаровики собрались в тесную группу и, держа оружие наготове, направились к центру города, жрец ушёл с ними. На Лиса никто больше не обращал внимания.
        Он медленно сошёл с постамента и, присев на нижней ступеньке, задумался. Он остался практически безоружным, не считая парализующего браслета и короткого аркадийского меча. У него, правда, были с собой драгоценные камни, на которые можно купить много чего из снаряжения, нанять или даже купить судно в порту, но он остался без трофейных лучемётов. Браслет хорош как оружие внезапного ближнего боя, но тягаться с лучемётами не мог. Кроме того, в сумке Лиса в Доме Тарлана остались кое-какие мелочи, весьма нужные в сложившейся ситуации.
        Лис посмотрел на солнечные часы в центре площади. До условленной встречи с Гаруном оставалось ещё много времени. Хотя теперь Лис не знал, как ему поступить: подниматься на борт ильмирского судна и оказываться одному против семнадцати человек команды ему не хотелось, но в любом случае требовалось как можно скорее следовать в сторону Проклятого леса. Там находилась ближайшая известная ему точка перехода, если не считать бывшей рядом со стойбищем вишту. Самое главное, туда же отправились бежавшие Творцы, а он не хотел терять с ними контакта. Ведь только они могли ответить на те вопросы, которые накопились у него за все эти годы.
        Но сейчас следовало, прежде всего, осмотреть дом Тарлана. Отряд шаровиков уже скрылся из виду, и Лис побрёл за ними вслед по той же улице, поскольку дорога от портовой площади к центру города пролегала как раз мимо дома контрабандиста.
        Весть о том, что чужестранцы собираются покинуть Омакс, ещё не начала распространяться, и на улицах по-прежнему было довольно пустынно, хотя людей уже попадалось больше, чем утром.
        Ворота во двор Тарлана, равно как и двери дома, оказались срезанными лучемётами. Кое-где тлели деревянные части строения, обложенные камнем или обмазанные глиной, хотя явного пожара не разгорелось. На террасе дома Лис обнаружил самого хозяина - Тарлан мёртвой рукой сжимал меч. Лучемёт опалил ему лицо и вспорол грудь, тошнотворно пахло горелым мясом. Лис посмотрел на мёртвого контрабандиста и вздохнул.
        -Прости дружище,- пробормотал он.- Я мог бы компенсировать тебе разрушенный дом, но, увы, не жизнь. Спасибо, ты остался верен до конца.
        Пока на месте погрома было пустынно, но в любой момент мог появиться кто-нибудь из соседей, просто любопытных прохожих, а то и вновь нагрянуть шаровики - так, на всякий случай. Лис, правда, считал это маловероятным, так как они должны сейчас лихорадочно готовиться к погоне.
        Лис осмотрел дом. Он нашёл труп Димокла, которого зарубили мечом - очевидно Тарлан успел расправиться с предателем. В большой комнате наверху лежал труп мужчины с явным поражением в лицо из лучемёта. Труп был почти раздетым. Лис догадался, что это, видимо, и есть шаровик, подстреленный Творцами. Вероятно его разум переписали в тело одного из городских солдат.
        У входа в подвал смрад горелого мяса достигал тошнотворной силы - здесь лежали три трупа местных воинов в разрезанных латах. У выхода из потайной комнаты, где Лис впервые увидел Творцов, лежал еще один сильно обожжённый труп - глаза выглядели как печёные куриные яйца. С большим трудом Лис опознал Васака.
        -Жаль,- сказал он, сдерживая рвоту от отвратительного вида и запаха гари.- Этот, похоже, был самым спокойным и рассудительным.
        Однако он поймал себя на том, что почувствовал удовлетворение, что это всё-таки не Монра. Увидеть такую красавица обезображенной было бы для него совсем печально.
        В подвале Лис понял, как выбрались Творцы: у Тарлана, как и у многих контрабандистов всегда имелся второй выход. Из подвала шёл лаз, открывавшийся с задней стороны дома у конюшни, что дало возможность беглецам ускользнуть, когда шаровиков задержала необходимость спасения личности собрата из умирающего тела.
        Лису повезло - в подвале, где они сидели за столом, он нашел свою сумку. Она имела неказистый местный вид, и шаровики при недостатке света просто не обратили на неё внимания. Кроме того, в углу под скамьей Лис обнаружил маленький лучемет, судя по всему, отлетевший туда в суматохе и тоже не замеченный никем в темноте. Это была настоящая удача, хотя магазин, судя по индикатору, оказался почти пуст: заряда оставалось не более чем на один-два хороших выстрела, не больше.
        Лис также нашёл одежду, которую снял, маскируясь под купца из Аркадии. Она была более удобной, чем то, что было на нём сейчас, и он переоделся. В комнате, где Тарлан хранил оружие, Лис взял хороший лук и два колчана стрел. Короткий аркадийский меч он сменил на более длинный местный. С ним остались и его метательные ножи. Грим с лица землянин пока удалять не стал.
        Лис взял один из мешков с припасами, брошенный Тарланом, обвязав его верёвкой, и получилось нечто вроде объёмистого солдатского вещмешка.
        Остановившись на террасе, он ещё раз посмотрел на мёртвого Тарлана. Следовало бы организовать похороны по местным обычаям, но времени не было, а Тарлану, как не крути, уже всё равно.
        Так никем и не замеченный, Лис вышел на улицу и направился в сторону порта.
        Он прошёл уже почти половину пути, как вдруг ему в голову пришла на первый взгляд совершенно безумная идея. Она по-своему была гораздо более дерзкая и безумная даже чем выходка с чапи, но если бы это сработало, он получил бы возможность находиться рядом с шаровиками, преследовавшими беглецов. В нужный момент можно было бы, что называется, ударить преследователям в тыл, откуда никто из них не ожидает нападения. Однако имелась существенная трудность: его видели в нынешнем гриме, по крайней мере, двое шаровиков. В этом был, правда, также и положительный момент - железное подтверждение, что его не узнали.
        Его первоначальный план отправиться по реке вместе с ильмирцем по сути своей был не менее опасным, поскольку весьма вероятно, Гарун мог решить удовлетвориться драгоценностями, которые уже видел, вместо того, чтобы рисковать своей шкурой в Проклятом лесу. Лис пожалел, что показал Гаруну все камни, но в тот момент это являлось частью плана, поскольку он рассчитывал отправиться с Гаруном не один.
        Предполагая путешествовать на чужом судне в одиночку, он, конечно, никогда не дал увидеть все имевшиеся у него драгоценности. Но Лис хорошо знал ильмирцев и понимал, что и один камень, выданный в качестве задатка, способен возбудить подозрения купца-разбойника о наличии ещё некоторого их количества, и, таким образом, поставить жизнь клиента под угрозу.
        Лис вернулся к дому Тарлана, где по-прежнему было пустынно, и, расположившись внутри, сильно изменил грим - средства, требовавшиеся для этого, лежали в его сумке. Он укоротил бороду, добавил усы, перекрасив волосы в рыжий цвет, добавил контактные фильтры, сделавшие его зеленовато-серые глаза тёмно-карими. Он также изменил форму носа, введя под кожу специальный препарат, создавший горбинку - в нужный момент это вещество легко удалялось с помощью специального безвредного растворителя.
        Лис всегда имел этот походный набор при себе, обновляя содержимое во время визитов во Дворец. Когда-то в одном из помещений Дворца он нашёл целую мастерскую, содержащую средства для нанесения грима, о которых на Земле могли только мечтать, настолько они были удобны и эффективны. Лис мог лишь догадываться о причине, зачем хозяин Дворца имел такую мастерскую. Однако для него это оказалось чрезвычайно полезно во время странствий по граням.
        Оглядев себя в серебряном зеркале, он признал результаты более чем удовлетворительными. В конце концов, шаровики всё же не были людьми, и Лис полагал, что они должны воспринимать окружающее несколько иначе, и им ещё сложнее, чем людям распознавать за гримом одного и того же человека.
        На сей раз, выйдя из разгромленного дома контрабандиста, Лис направился в сторону, противоположную порту. На улицах стремительно прибывало народу, и большинство двигалось в сторону центральной площади. Прислушиваясь к разговорам, Лис удивился, насколько быстро распространялись новости в обществе, лишенном настоящих средств массовой информации.
        Горожане уже обсуждали вести о том, что чужестранцы собираются покинуть город, так как добыча от них ускользнула, что, как говорят, Благородный Лис сумел вывернутся из лап преследователей и бежать. Ну, в общем-то, на то его Лисом и прозвали. Что бы там не говорили о странном приказе геронта Олеандра, всё-таки Лис - человек неплохой, и даже хорошо, что серые дьяволы не смогли его пока поймать.
        Лис усмехнулся и порадовался достаточно высокой собственной репутации в Омаксе: большинство высказываний были весьма благожелательными, особенно теперь, когда стало ясно, что чужестранцы уберутся отсюда.
        На агоре, куда он пришёл, толпилось много народа. С высокой колоннады городского Совета жрец переводил публике слова геронта Олеандра, стоявшего рядом с ним в серых доспехах, накинув, для создания «официального» антуража плащ главы города.
        Объявляли о наборе добровольцев в отряд, который будет вместе с шаровиками преследовать беглецов. Охотников даже при условии высокой обещанной награды, нашлось не так много, как ожидал Лис: горожане и солдаты опасались чужестранцев и всего сверхъестественного, связанного с ними. Несмотря на то, что сам геронт готовился возглавить преследование, к ступеням лестницы Совета вышло всего чуть больше двадцати человек.
        Пробежав по ним глазами, Лис сделал заключение, что большинство - отпетые головорезы, уже не страшившиеся ни бога, ни чёрта. Он вздохнул, мысленно перекрестился, вышёл к колоннаде и встал в шеренгу добровольцев.
        Простоять пришлось ещё около получаса. Попеременно разглядывая стоящих в шеренге и шаровиков на вершине лестницы, Лис подумал, что что-то часто стал стоять в очередях.
        За это время из толпы вышло ещё человек десять. Наконец шаровики удовлетворились числом кандидатов и занялись выбором наиболее подходящего материала.
        Кое-кого забраковали, но Лис, естественно, оказался в числе отобранных.
        Всего шаровики выбрали восемнадцать человек. В основном, кроме Лиса и ещё двоих, все были воинами из городских отрядов.
        Подготовка к выступлению заняла всего два часа - собрали свежих лошадей, подготовили оружие и снаряжение воинам. Лис получил местные доспехи, состоявшие из панциря, защищавшего торс, налокотников, наголенников, шлема и щита. Оружие включало характерные мечи, выкованные мастерами города, двухметровые копья и луки. Те, кто хотел взять ещё какое-то оружие, его взяли - шаровики не запрещали.
        За всё время сборов Лис стал свидетелем того, как шаровика, называвшегося Таруусом переписали в новое тело. Одного из подобранных воинов увели в здание городского совета вместе с Таруусом, и минут через двадцать все увидели его уже в серых доспехах. Лис отметил про себя то удивление и благоговейный страх, которое вызвало для знавших воина товарищей его превращение в компаньона чужестранцев: люди просто не могли себе этого объяснить.
        -Я вам говорю, что они дьяволы и селят в телах людей дьяволов,- зло сказал один из добровольцев, седлавший лошадь рядом с Лисом.
        Лис не удержался и насмешливо спросил его:
        -А не боишься отправляться в поход со слугами дьяволов?
        Воин угрюмо посмотрел на Лиса и ответил:
        -За назначенную плату я готов служить кому угодно. А кто боится, мы ещё посмотрим!
        У шаровиков, как заметил Лис, похоже, отсутствовало жесткое единоличное руководство. Глядя на них, казалось, что все руководят каждым, а каждый - всеми. Это производило несколько странное впечатление, и, пожалуй, могло служить единственным, что отличало шаровиков от людей, но заметить такую особенность можно было, судя по всему, только если наблюдать достаточное количество этих тварей, собравшихся вместе. Для придания законности отдаваемым прикаам шаровики выставляли перед горожанами своего товарища в теле геронта Олеандра, но между собой все держались как бы на равных и вносили предложения, которые почти всегда принимались, ввиду достаточной даже на первый взгляд разумности и целесообразности. Очевидно, это было связано с весьма рациональным мышлением шаровиков. Как ни крути, а они всё же являлись образцом нечеловеческого разума, хотя и нашли явное удовольствие от пребывания в бренных телах. Правда, в определённых ситуациях такое могло оказаться и слабой стороной шаровиков.
        Во время сборов к шаровикам подлетела птица и села к одному из них на руку. Лис узнал биокибернетический организм из Дворца. Таких птиц там имелось довольно много в одном из хранилищ. Они служили, как он догадывался, для сбора информации и осмотра территорий. Лис никогда не пользовался соколами, как сам назвал эти создания, и сейчас впервые наблюдал квази-птицу в деле.
        Киборг мог разговаривать, и сообщил шаровикам, что беглецы следуют вдоль Трапхора, стараясь держаться вблизи лесистой поймы реки. Это подтвердило догадки Лиса о наличии у Творцов информации про точку перехода в заброшенном древнем городе в Проклятом лесу. Лис только недоумевал, почему Творцы стремятся попасть именно туда, так как, зная о направлении преследования, шаровики, оставленные во Дворце, успеют наверняка организовать засаду в ответной точке в самом Дворце.
        Наконец отряд выступил в погоню. Беглецы имели почти четырех часовую фору, но шаровиков данный факт, похоже, не очень смущал: как понял из подслушанных разговоров Лис, они ждали прибытия гравилётов. При наличии летательных аппаратов поимка становилась только вопросом времени.

«Да уж,- подумал Лис,- если эти уроды заимеют гравилёты, ситуация осложнится».
        Как показали события, ему нетрудно было изображать из себя провидца.
        Глава 8
        Весь остаток дня отряд двигался лёгкой рысью вдоль границы леса, росшего по берегам Трапхора. Лис заметил, что для определения направления преследования шаровики пользовались своим прибором как компасом. Время от времени прилетали два сокола и докладывали о местонахождении беглецов, которые, судя по всему, не так уж далеко оторвались: погоня чётко шла по следу.
        То, что прибор не указывал на присутствие Лиса, лишний раз подтверждало: регистрировался некий сигнал, исходящий лишь от Творцов. Если бы он успел в дом Тарлана из порта раньше шаровиков, вполне вероятно, загадка бы прояснилась!
        Теперь Лис практически был уверен, что его шаровики искали только по признакам внешности и по информации о пребывании в племени вишту. Знание же о его движении в сторону Омакса, возможно, являлось следствием поиска соколов-киборгов.
        Спускались сумерки, и шаровики приказали остановиться на ночлег. Скорее всего, они имели приборы, позволявшие видеть в темноте, но явно не собирались выдавать их солдатам.
        Для лагеря выбрали поляну в глубине лесной полосы вдоль реки. Солдаты развели костры и приступили к трапезе. Многие достали прихваченные с собой бутыли, оплетённые лозой, в которых в Омаксе хранили талик - разновидность крепкой браги. Однако шаровики, увидев начинающуюся пьянку, через жреца запретили солдатам пить спиртное и под угрозой лучемётов заставили вылить всё содержимое сосудов на землю. Многие солдаты были недовольны и ворчали, но подчинились, так как даже эти сорвиголовы боялись серых воинов.
        Делая вид, что занят чисткой лошади и ему время от времени требуется вода, Лис несколько раз прошёл рядом с костром, где расположились шаровики и жрец. Этот последний, сидя на корточках, спокойно жевал вяленое мясо, и отрешённо смотрел куда-то перед собой в пространство. Изредка он отвлекался, переводя приказания шаровиков солдатам. Шаровики уже и сами освоили много простых слов и фраз типа «Эй ты, стой!», «Назад!», «Иди сюда!» и тому подобных.
        Из обрывков подслушанных разговоров Лис сделал вывод, что беглецы опережают их всего километров на пять-шесть. Шаровики не стали преследовать дичь ночью во многом из соображений безопасности, но самым главным и неприятным явилось известие о прибытии первого отремонтированного гравилёта, ожидавшееся на следующий день.
        Лис сел у костра и задумался. Знать бы, что регистрирует прибор шаровиков! Изобрели ли его шаровики сами, или же они воспользовались чем-то, захваченным в одном из миров, принадлежащих Творцам? Сколько у них таких приборов? Если у них нет запасного, а такового Лис не видел, то можно было бы попытаться вывести прибор из строя. Оставались, правда, соколы, но они явно уступали индикатору-пеленгатору по возможностям: Соколы могли не понять, кого видят - прибор же хоть и имел явно ограниченный радиус действия, но указывал направление преследования, тогда как соколы, потеряв дичь из виду, должны были бы затем искать её практически наудачу.
        К тому же соколы не подчинялись кому-то конкретно. Ими можно было управлять, заполучив специальное устройство, прозванное Лисом «свисток». Прибор работал строго избирательно, то есть для каждого летающего киборга имелся свой, настроенный только на него. Соколы выполняли приказание того, кто вызывал их в данный момент с помощью «свистка» и отдавал распоряжения на языке Творцов. Это могло сработать на руку Лису, но требовалось, разумеется, завладеть «свистком».
        Пеленгатор можно было бы уничтожить выстрелом из лучемёта, однако трудность заключалась в том, что его унесли в палатку, установленную в центре лагеря. Лис не мог видеть, где конкретно аппарат располагается в палатке и, следовательно, не мог точно выстрелить, скажем, ночью, пока шаровики спали. Стрелять же на виду у всех означало самоубийство: Лис вряд ли мог рассчитывать ускользнуть после такой акции, а повторять подвиги типа подвигов Гастелло или Матросова он не имел ни малейшего намерения.
        Шаровики приказали выставить ночные посты, и остальные солдаты, кому выпало дежурить позже, начали укладываться спать. В дежурство назначили по пять человек, определив продолжительность каждой смены в один час. Шаровики тоже собирались дежурить по очереди: двое с лучемётами постоянно должны были контролировать наёмников.
        Лагерь располагался на холме в перелеске, спускавшемся к реке. Ширина лесистой полосы, тянувшейся вдоль берега Трапхора, в этих местах составляла от силы метров двести-триста. Местами степь, напоминавшая Лису американскую прерию так, как он её себе представлял по немногим фильмам об индейцах, которые доводилось смотреть на Земле, подступала почти к самой реке.
        Эта степная зона раскинулась между реками Трапхор и Тикса, протекавшей юго-восточнее. За Тиксой степь широкой полосой, кое-где рассекаемой лесистыми участками, тянулась ещё дальше на юг вдоль Восточных Безвоздушных гор. Эту территорию полностью контролировали индейские племена.
        На юге в восьмистах километрах от Тиксы прерия упиралась в густые леса, росшие по берегами полноводной реки Штром, и переходившими в Великие джунгли, расположенные в центральной части этой грани планеты.
        В междуречье Трапхора и Тиксы отряды степных индейцев забредали не часто, но их, тем не менее, следовало опасаться, поскольку некоторые отчаянные головы могли бы сунуться сюда в расчёте на скальпы греков, имевшие у индейцев прерий высокую цену.
        Кроме того, в степях водились хищники, промышлявшие по ночам. Здесь встречались львы, волки, а иногда из окраин Проклятого леса сюда спускались мерзкие твари, которые как подозревал Лис, были либо синтезированы прежним хозяином Дворца для развлечения, либо доставлены из какой-то иной вселенной. Эти звери напоминали желтовато-серебристого кенгуру, но имели морду, похожую на морду гиены, лишённой пасти. Но им и не требовались зубы: звери могли высасывать кровь жертв с помощью особого полого костного отростка, выпускаемого из подбородка и напоминавшего толстую иглу. Передние лапы в отличие от сравнительно слабых лапок кенгуру были приспособленными для нападения и располагали мощными когтями. Не менее опасными являлись и мощные нижние конечности, позволявшие хищникам передвигался с большой скоростью. Правда, к счастью, визиты этих «зверюшек» были редкостью.
        Шаровики вряд ли могли знать такие подробности, но многое им разъяснили жрец и наёмники. С учётом этих возможных опасностей и выставлялись посты.
        Лису выпала вторая смена караула. Пройдя ещё раз мимо палатки шарвиков, Лис чуть не подпрыгнул от радости: через окно, занавеску на котором как раз приоткрыли, он заметил, что пеленгатор стоит на небольшом раскладном столике у левой от входа стены палатки. Теперь, коли аппарат никто не передвинет, Лис знал, куда выстрелить, представься такая возможность.
        Устроившись на одеяле под сосной, Лис прикидывал, как ему действовать. Шаровики не были слишком беспечными и не полагались целиком на ночное охранение на штыре на крыше палатки они установили систему слежения не позволявшую приблизиться никому из посторонних. А действовать нужно быстро, во что бы то ни стало, ведь если завтра у шаровиков появится гравилёт, на котором они наверняка установят дополнительное вооружение, то противостоять им будет совершенно невозможно. Зная местонахождение беглецов, они легко нагонят их по воздуху и уничтожат. Похоже, что только Лис был нужен шаровикам живым, да и ему они не позволят долго таковым оставаться после того, как узнают всё, что им нужно.

«В общем, или сегодня ночью, или никогда», подумал Лис. Он усмехнулся, вспомнив ленинское выражение, знакомое по курсу истории КПСС: «Сегодня рано, а завтра будет поздно». Смейся, не смейся, а так и есть в данном случае.
        Лис закурил трубку и стал продумывать порядок возможных действий. Рядом с ним тоже на одеяле устроился хмурый верзила, с которым они уже перебрасывались парой слов, когда седлали коней на площади перед городским Советом в Омаксе. Верзилу звали Олором, и, несмотря на хмурое выражение лица, он был не прочь поболтать.
        Олор тоже курил трубку и посматривал на Лиса с явным намерением начать разговор. Лис прикрыл глаза, правда трубка в его рту не давала возможности считать его крепко спящим. Олор кряхтел, ворочался, но, наконец, прочистил горло и спросил:
        -Ты хоть откуда, парень? Что-то я тебя раньше не видел ни в Омаксе, ни в легионе.
        Лис чертыхнулся: похоже, покоя от Олора не будет, особенно учитывая то, что они вместе попали в караул.
        -Я пришлый, только два дня назад приплыл с купцами из Галикарнаса. Нанимался для охраны товаров, но потом продлить контракт не получилось, ну я и остался тут в Омаксе ни с чем. Ладно, хоть эта работёнка подвернулась. А вообще-то я охотник.
        Олор хмыкнул и сострил:
        -У нас в городе, как я понял, не слишком много нашлось охотников на это дело, а ты, стало быть, решил попытать счастья. Многим не нравится, а по мне - какая разница? Эти пришельцы ведь такие деньги обещают! Я правильно говорю?
        Лис приподнялся на локте и посмотрел на собеседника:
        -Согласен с тобой… Однако, похоже, нашим наниматели и тебе не очень-то нравятся? Ты же сам говорил, что полагаешь, будто они злые демоны и всё такое. Да и людей они в вашем городе перебили достаточно. Неужто кто-то должен их на руках носить?
        Олор выругался:
        -Я уже сказал, что за такую плату готов служить кому угодно.
        Лис выбил трубку о торчавший из земли корень дерева:
        -Приятель, я это уже слышал, давай лучше отдыхать. Ты, кстати, не слишком обольщайся - они могут ведь и не заплатить вообще. Держи ухо востро!
        Олор озадаченно попыхтел трубкой.
        -Что ты имеешь в виду? Ты-то сам тогда зачем здесь?
        Лис выругался про себя: Олор обладал достаточно острым умом. Он не был идиотом, и цеплялся за любой намек.
        -Зачем-зачем,- Лис усмехнулся и повернулся на бок, натягивая на себя вторую половину одеяла из овечьей шерсти,- за тем же, что и ты: денег получить. Спи!
        Он не стал смотреть в сторону Олора, но тот ещё долго вертелся и кряхтел, устраиваясь поудобнее. В конце концов, солдат затих, пробормотав напоследок:
        -Непрост ты, охотник… Ох непрост!
        Лис ещё раз выругался про себя, но промолчал.
        С того места, где он лежал, была видна палатка шаровиков. Свет в ней, наконец, погас. По прикидке Лиса стрелять лучше всего из-за деревьев, росших по склону чуть выше палатки примерно метрах в шестидесяти.
        Караулы из наемников были расставлены вокруг лагеря, и двое шаровиков постоянно патрулировали территорию, переходя от одного поста к другому и проверяя, не спят ли солдаты. То, что шаровики ходили вместе, было Лису только на руку: это давало возможность использовать браслет против обоих одновременно так же, как в Омаксе, с минимальной растратой заряда.
        Если всё получится удачно, то в неизбежной суматохе он рассчитывал завладеть конём и «сделать ноги», полагая, что ночью в незнакомой местности шаровики не решатся пуститься в погоню. Таким образом, он получит фору до утра и, возможно, нагонит беглецов.
        А уже вместе они подумают, как можно создать экран для сигнала, если ему не удастся уничтожить прибор или если шаровики получат второй пеленгатор. Грандиозную проблему, конечно, будет представлять гравилёт, который должен появиться завтра, но от этого никуда не деться.
        Километров через сто вдоль реки леса станут намного гуще и обширнее, и скрываться будет легче. Если же он с Творцами успеет добраться до самого Проклятого леса, то там шаровиков будут ждать многочисленные сюрпризы, к которым они явно не готовы. Естественно, и для Лиса Проклятый лес - далеко не парк для прогулки, но об этом пока рано беспокоиться.
        По берегам реки впереди имелась пара небольших поселений. Таким образом, шаровики могли получить информацию о продвижении беглецов не только по приборам или от соколов, но и от людей, которые могут заметить отряд. Но поворачивать в степь и огибать населённые места Лис считал ещё более опасным: на открытом пространстве они вовсе не скроются от наблюдения и нападения с воздуха. В довершение всего, Лиса начал вновь подумывать о том, чтобы двинуться не к точке перехода в Проклятом лесу, а вниз по реке, где можно затеряться среди большого количества людей и торговых судов. Но надо сначала догнать Творцов.
        Ему казалось, что он не спал, но нервное напряжение последних двух дней дало себя знать, и когда его потрясли за плечо, Лис от неожиданности даже вздрогнул.
        -Вставай, парень,- пробурчал над ухом Олор,- наша очередь.
        Лис открыл глаза и увидел двух шаровиков, стоявших неподалеку, ухмылявшихся и знаками показывающих ему: пора отправляться на смену караулов. Лис тоже криво усмехнулся, кивнул, протер глаза, повесил на плечо сумку, где помимо всего прочего лежал лучемёт, и, взяв лук со стрелами и меч, встал в колонну вместе с Олором и остальными солдатами, заступавшими в караул.
        Шаровики повели их к точкам назначенных постов вокруг лагеря. Прикинув путь движения разводящих, Лис постарался встать в колонне так, чтобы попасть на пост, расположенный поближе к месту, откуда будет проще стрелять по палатке.
        Он сменил наёмника, который рад был поскорее отправиться спать, и шаровики увели караульный развод дальше.
        Лис притаился за кряжистой сосной в невысоком кустарнике. Селена уже взошла, и свет её, более яркий, чем у земной луны в полнолуние, пробивался сквозь кроны деревьев, серебря траву и вычерчивая причудливые, резкие тени. С места, где он находился, Лис видел лагерь и чуть дальше между деревьев поблёскивавшую в лунном свете воду реки. Лес здесь был не слишком густым, но достаточно частым, чтобы незаметно перебраться на другую позицию.
        Шаровики расставили пять постов вокруг лагеря по окружности на равном расстоянии друг от друга. Каждый, находившийся на посту, получал свисток для подачи сигналов в случае опасности. Сменившихся людей шаровики отвели в лагерь и начали неторопливый обход постов. По кругу это занимало минут пятнадцать. Таким образом, они должны были пройти возле каждого поста четыре раза.
        Лис решил действовать, когда шаровики подойдут во второй или в третий раз, то есть тогда, когда они уже войдут в определенный ритм обхода и внимание слегка притупится. Конечно, подобная логика надёжнее применима к человеческим существам, но поскольку ничего другого придумать не получалось, Лис решил воспользоваться именно такими расчётами.
        Кроме того, он не без оснований, как ему казалось, полагал, что, пользуясь телами людей, шаровики, несмотря на свой нечеловеческий разум, волей-неволей впитают что-то человеческое, если не на уровне психики, то на уровне физиологии и моторики, так как эти параметры оставались полностью человеческими.
        Когда шаровики прошли мимо него первый раз, Лис отметил, что двигаются они по лесу довольно шумно, не таясь подсвечивая путь фонариками. Он подумал, что имей Творцы больше смелости, то вполне могли бы предпринять попытку напасть ночь на своих преследователей, тем более теперь, располагая лучемётами и достаточным количеством боеприпасов. Хотя, стоп - он забывает про датчик слежения, с помощью которого шаровики, видимо, могли засечь приближение Творцов.
        Знают ли Творцы наверняка о том, что у шаровиков есть средство слежения за ними? Лис постарался припомнить, говорилось ли что-нибудь об этом во время их первой и пока единственной встречи или нет. Насколько он помнил, таких упоминаний не было, и, кажется, первый раз эта мысль пришла в голову самому Лису во время беседы с Тарланом.
        Сейчас Лис подумал, что другие наёмники, находящиеся в карауле, могут заметить, например, как фонарики шаровиков вдруг неожиданно упадут, когда он применит против них излучатель-браслет. Это насторожит караульных, они станут следить за лесом более внимательно и могут заметить Лиса, крадущегося к лагерю. Чего доброго, часовые поднимут тревогу, а то и пустят стрелу в самый неподходящий момент.
        Получалось, что для пущей надежности следовало бы убрать ещё и караульных как минимум слева и справа от него. Те, кто находился на постах дальше, уже вряд ли что-то заметят сквозь заросли.
        Лису не хотелось убивать ни в чём не повинных людей, но ещё меньше ему хотелось провалить план или неожиданно получить стрелу в спину. Сейчас он ругал себя, что не просчитал эту необходимость заранее: тогда бы ему следовало выбирать не нынешнее место караула, а на два места в сторону, так сейчас ему предстояло устранить караульного слева и справа от себя и вернуться в нужную точку напротив палатки.
        Шаровики вот-вот должны были пройти мимо него во второй раз, и только Лис подумал об этом, как двое в матовых серых доспехах, почти не различимых в лунном полумраке леса, подошли к сосне, за которой он прятался, и посветили фонариком.
        -Я тут,- сказал Лис условную фразу и выглянул из-за дерева.
        Шаровики кивнули и двинулись дальше, больше не глядя на человека, а сосредоточив внимание на противоположной стороне лагеря. Они поравнялись с Лисом, и, продолжая движение, оказались спиной к нему метрах в двух-трёх. Идеальное расстояние для применения браслета, и их фонари, к счастью, пока не светили.
        Даже не таясь, Лис вытянул правую руку и активировал браслет - шаровики осели в траву.
        Лис замер на несколько секунд и прислушался. Вокруг оставалось тихо, вряд ли часовые на соседних постах успели что-то заметить.

«Всегда бы так просто получалось», подумал он. Но любоваться своей «работой» не было времени, и Лис бесшумно скользнул к шаровикам. Первым делом он подобрал лучемёты, затем нашёл в карманах запасные заряды, взял устройства связи, фонарики и сложил всё в сумку.
        Теряя драгоценные секунды, Лис снял доспехи с одного шаровика. Стараясь не вставать из-за кустов и осторожно, чтобы не звякнуть металлом, он сбросил греческую амуницию, в которую был одет, и облачился в трофейную броню. В защитном костюме он сразу почувствовал себя уверенней: теперь ему, по крайней мере, не грозил выстрел из лука.
        Хорошо было бы забрать и второй комплект, но ему будет неудобно таскать такую поклажу. Лис не знал, что делать с шарами. Если прожигать их сейчас, луч могут заметить, а после атаки на палатку, времени уже не останется. Просто же оставлять шаровикам запасные вместилища их поганых душ тоже не хотелось. В конце концов, Лис запихал оба шара в сумку, которая раздулась, и стала таки очень неудобной для ношения, но делать было нечего.
        У Лиса возникло сомнение, а не попытаться ли теперь с мощным оружием, уничтожить всех шаровиков, застав их врасплох. Однако он отбросил эту мысль. Во-первых, шаровики, находясь в палатке, вряд ли снимут доспехи, поэтому ему не удастся уничтожить их быстро и наверняка. Реально вывести из строя двоих-троих, но не более, поскольку, стреляя наугад, нельзя рассчитывать попасть в открытое лицо или хотя бы в стыки подвижных частей доспехов.
        В любом случае останется ещё семь-восемь шаровиков. С этим количеством ему не справиться, кроме того, нельзя не учитывать наёмников.
        Оставив пока сумку под сосной, Лис встал и пошёл в направлении, куда шли шаровики, когда миновали его пост. Метров через шестьдесят он посветил фонариком. Из кустов высунулся наёмник.
        Лис направил луч фонаря ему в лицо. Человек прищурился и сказал: «Я здесь». Лис кивнул, нажал рычажок браслета, и воин замолчал навсегда.
        Затем Лис сходил к предыдущему посту и убрал часового там. Он ещё раз прислушался: тихо, только издалека из степи доносился вой волков.
        Лис подобрал сумку и осторожно взял под уздцы свою лошадь, которую он накануне предусмотрительно привязал крайней и чуть в стороне от всех. Гнедая покосилась на него, но Лис, предупреждая вопросительное ржание, сунул животному заранее приготовленный сладкий корешок.
        Мягкая трава заглушала цоканье подков, и Лис осторожно вывел кобылу к намеченному месту и поднял трофейный лучемёт.
        Как назло в этот момент из-за палатки вышел шаровик. Очевидно, он справлял нужду - точнее, нужду справляло используемое им тело. Шаровик мог ничего не заметить, но по чистой случайности поднял голову и встретился глазами с Лисом, стоявшим у сосны. Шаровик заорал и схватился за оружие.
        Лис выстрелил. Он целился в незащищенную голову, поскольку шаровик вышел без шлема, но удар пришёлся в грудной панцирь. Шаровика отбросило на спину, а его лучемёт отлетел в сторону. Шаровик бросился к оружию, но Лис, прижимая спусковую кнопку, непрерывным лучом вспахал песок и перерезал упавший лучемёт врага. Уворачиваясь, шаровик на четвереньках кинулся в противоположную сторону. Зрелище могло показаться комичным, но потешаться было некогда: каждую секунду из палатки могли выскочить новые враги.
        Не теряя времени, Лис направил оружие туда, где предположительно стоял прибор-пеленгатор, несколько раз полоснув по стене палатки. Лоскут материала отвалился, накрыв собой то, что, по-видимому, было столиком, на котором стоял аппарат. Повалил дым, в палатке вспыхнуло, и раздались крики. Лис сделал стволом лучемёта крестообразное движение, как бы осеняя палатку знамением. Один край каркаса подломился, но в ту же секунду энергия иссякла.
        Из-под обломков палатки выскочило несколько шаровиков и бросилось врассыпную. Лис отметил, что они действовали очень рационально: все побежали в разные стороны. Стрелявшего, похоже, не заметили, поскольку, когда первые шаровики выскочили из палатки, лучемёт уже не работал, и Лис присел за ствол дерева, перезаряжая оружие.
        Поскольку сылы были неравными, Лис не стал вступать в перестрелку и дожидаться, пока шаровики осмотрятся и начнут вести прицельный огонь. Он вскочил на лошадь и, надвинув щиток шлема, пустился галопом среди деревьев.
        Его всё-таки заметили, и вслед ударили лучемёты. Однако стрелявшие остались уже достаточно далеко, и энергия лучей сильно гасилась деревьями. Кое-где вспыхнула сухая смолистая кора, крупная ветка, срезанная лучом, упала, хлестнув Лиса по броне. Самым опасным сейчас было бы попадание луча в лошадь.
        Лис нёсся, целиком полагаясь на чутье кобылы, инстинктивно выбиравшей правильную дорогу в лесной чаще. Оглянувшись через плечо, он увидел уже в отдалении всполохи пожара: что-то загорелось в лагере либо от его выстрелов, либо горел лес, подожжённый ответным огнём шаровиков.
        Увы, не хватило времени ударить лучом по лошадям у коновязи - так он лишил бы отряд преследователей мобильности на какое-то время, но и сейчас погони не было.
        Деревья расступились, и началась открытая степь. Хотя его хорошо было видно в свете полной луны, Лис поскакал по равнине - так было быстрее, а расстояние позволяло уже не опасаться поражения из лучемёта.
        Лис постоянно оглядывался - погони по-прежнему не было. Это его слегка озадачило, поскольку сам он в подобной ситуации постарался бы преследовать врага. Правда, шаровики не могли знать, сколько людей напало на лагерь, и нет ли засады в самом лесу.
        Только через полчаса, вспомнив о шарах, лежавших в сумке, Лис остановился и потратил некоторое количество заряда на их уничтожение. Он плюнул на остатки шаров и сказал себе под нос:
        -Ну вот, ещё парочка. Пока четыре - ноль в мою пользу.
        Но, несмотря на приподнятое настроение, он понимал, что когда появятся гравилёты, игра станет намного труднее. А с его стороны счёт должен оставаться только сухим: даже один пропущенный «гол» в данном случае стоит жизни.
        Глава 9
        Уничтожив шары, Лис поехал медленнее, чтобы лошадь могла немного передохнуть. Судя по подслушанным в лагере разговорам, беглецы должны были находиться где-то не так далеко. Конечно, в их ситуации вполне естественно продолжать движение и ночью, но отдыхать нужно всем.
        Вскоре Лис должен был подъехать к небольшому поселению Медис, расположенному на берегу реки, по сути - форту на границе владений Омакса. Здесь жили несколько десятков фермерских семей, имелась пристань для судов, кабак и постоялый двор. В Медисе часто собирались охотники из прерий, иногда заходили для торговли представители невраждебных индейских племён. Народ здесь встречался отчаянный и ради наживы готовый на многое.
        В Медисе наверняка уже знали о событиях в Омаксе, и беглецам не стоило тут показываться: охотников заработать объявленную награду могло найтись более чем достаточно.
        Как точно знал Лис, бежало пять человек. Творцов осталось трое, поэтому он мог предположить, что остальные двое - это Диаскен и Скаридис. Лис надеялся, что они, как местные жители, сумеют правильно оценить обстановку и предупредят Творцов о нежелательности визита в Медис.
        Вполне возможно, что беглецы не вошли в форт, а укрылись где-то в лесу. Если у Диаскена достало сообразительности, он мог посоветовать свернуть в открытую степь и заночевать в одном из небольших перелесков. Переждав в степи, беглецы могли надеяться пропустить преследователей, которые, скорее всего, будут двигаться вдоль реки, так как это был кратчайший путь к Проклятому лесу, и оказаться у них в тылу. Затем можно было попытаться через Диаскена нанять судно и, спрятавшись на нём, отправиться дальше. Сам Лис, наверное, выбрал бы именно такую тактику, но Диаскен всё-таки являлся торговцем, а не охотником, так что сильно рассчитывать на это не стоило.
        В любом случае существовала вероятность, что кто-то из беглецов наведывался в Медис, и Лис решил проверить данную версию.
        Лес вдоль берега Трапхора кончился, уступив место распаханным полям. Примерно в километре впереди у берега в свете Селены виднелись бревенчато-каменные стены форта. Камень возили из каменоломен, находившихся на противоположном берегу реки.
        По прихоти создателя этого мира ночь здесь имела стандартную продолжительность в 7 земных часов, а сутки в целом равнялись земным. В своё время Лис много недоумевал по этому поводу, но когда из рассказа Творцов он узнал, что их исходный мир был подобен Земле, стало ясно, почему архитектор данной искусственной вселенной сохранил приверженность более или менее привычному соотношению дня и ночи.
        Лис знал о Творце по имени Терп только от своих новых знакомых. Соотнося эти новые знания с кое-какой косвенной информацией, почерпнутой за время пребывания на планете-цилиндре, он начал подозревать, что, возможно, личности Создателя не чужда некоторая сентиментальность и ностальгические воспоминания.
        Лис остановил лошадь на опушке леса и выругался: как же можно было забыть про переговорные устройства!
        Лис вытащил из сумки одну из «раций» осмотрел. Вообще данный прибор имел 200 фиксированных диапазонов передачи сигналов, а те, которые оказались у него сейчас, остались установлены на десятый диапазон. Два таких же устройства, добытые им в первый раз, должны оставаться у Творцов, если те не потеряли их, убегая. Как помнил Лис, те устройства были установлены на самый первый диапазон.
        Лис включил устройство на односторонний приём и сразу же попал на беседу шаровиков: отряд, оставшийся в лесу, связывался с Дворцом. Они как раз вели речь о смене диапазона.
        -Нас могут слушать,- сказал мужской голос,- не называй цифры. Помнишь, сколько нас было, когда мы вошли в этот мир?
        -Разумеется,- ответил собеседник.
        -Так вот, переходим на номер диапазона, соответствующий тому числу.
        -Хорошо. Слушай, а что вы намерены делать теперь, когда остались без пеленгатора?
        Шаровик из отряда преследователей довольно резко перебил:
        -Нас могут слушать - переходи на другой диапазон!
        -Ладно-ладно,- примирительно ответили из Дворца,- не нервничай. Пусть слушают, им это не поможет.- В переговорном устройстве наступила тишина.
        Так, подумал Лис. Я, по крайней мере, узнал - их не более 200 голов, поскольку диапазонов всего 200. Сколько же могло остаться во Дворце? Если сюда пришло 15, то для охраны и работ во Дворце наверняка было выделено никак не меньше. Но - сколько же?
        Наудачу Лис предположил, что шаровиков во Дворце осталось 20, и начал с тридцать пятого диапазона. На пятьдесят четвертом ему повезло - он снова попал на переговоры шаровиков. Таким образом, Лис мог заключить, что шаровиков оставалось сейчас всего сорок девять, и тридцать девять из них находились во Дворце.
        Подслушанная информация оказалась неутешительной: гравилёты, даже сразу два, прибудут уже сегодня во второй половине дня. Шаровики задерживались, поскольку хотели подготовить достаточное количество золотых монет. Они поняли допущенную ошибку не платить вперёд и решили иметь при себе деньги для оплаты услуг доносчиков и покупки симпатий населения на местах.
        Кроме того, шаровики условились о смене диапазонов для затруднения прослушивания их разговоров. Они договорились прибавлять к номеру диапазона или отнимать от него число резервных, то есть, как понял Лис, «пустых» шаров, которые имелись у них. Сколько таких шаров было, Лис мог только догадываться.
        Их, однако, не могло быть больше ста сорока шести, поскольку в этом случае не хватало бы количества диапазонов на переговорных устройствах. Но пытаться найти нужный диапазон наугад крайне затруднительно, так как шаровики решили не поддерживать связь дольше одной минуты.
        Лис включил рацию на первом диапазоне и попробовал вызвать Творцов. Эфир молчал. Либо переговорники были уже установлены на иной диапазон, либо они вовсе не были включены в режим ожидания вызова. Вполне возможно, что они вообще по каким-то причинам уже не находились у Творцов.
        Лис остановил коня на опушке и внимательно посмотрел на видневшийся за полем посёлок. Бинокль, оказавшийся у одного из убитых им шаровиков, имел встроенное устройство ночного виденья. Поэтому Лис хорошо разглядел странное оживление, царившее в форте, несмотря на поздний час. Собственно, и без прибора ночного виденья было хорошо заметно множество огней, горевших там помимо обычных фонарей на сторожевых башнях.

«Интересно,- подумал Лис,- что там такое происходит?»
        Поскольку на нём красовались пресловутые серые доспехи, то Лис решил действовать как один из членов отряда шаровиков. Поэтому, не таясь, он выехал на дорогу, идущую вдоль полей, и поехал к Медису.
        Ещё метров за сто стали слышны возбуждённые голоса и даже крики, раздававшиеся за стенами поселения. Часовые на ближайшей к воротам башне оказались так увлечены происходящим внутри форта, что не сразу обратили внимание на одинокого ночного всадника.
        -Эй, стража!- позвал Лис зазевавшихся стражников.- Именем геронта Олеандра - открывайте!
        Солдаты на башне аж подпрыгнули и уставились на него. До Лиса долетел шепот:
«Серый воин!» Один из часовых побежал отворять ворота. Держа лучемёт наготове, Лис въехал в форт.
        Недалеко от ворот на небольшой площади, на которой в Медисе днём обычно происходила торговля, толпилось человек тридцать. Они оживленно спорили.
        Увидев Лиса, толпа притихла, переходя на шёпот. Лис остановил лошадь, не доезжая метров десять до людей, и молча смотрел на них. Шёпот тоже смолк, и некоторое время наступившую тишину нарушало только потрескивание горящих факелов.
        Наконец из толпы выбрался высокий грузный человек в засаленных кожаных штанах и куртке. По бахроме с золотыми нитками Лис догадался, что это был так называемый выборный Старшина форта. Его назначение после выборов на землях, входящих в юрисдикцию Омакса, утверждалось геронтом, который и выплачивал чиновнику жалование.
        Старшина остановился перед Лисом и поклонился.
        -Уважаемый серый воин, мы уже много наслышаны о вас,- начал он, подобострастно выгибая спину.- Могу я узнать, говорите ли вы по-нашему? Нам сообщали, что всем серым воинам нужны переводчики, но у нас здесь нет ни одного…
        Лис перебил его:
        -Мне не нужен переводчик, идиот! Разве ты сам не слышишь? Хватит болтать - как твоё имя и что у вас тут происходит?
        -Да-да, я всё понял, прошу прощения. Я - Старшина Гомер…
        -Вот даже как?!- невольно усмехнулся Лис.- Знал я одного Гомера…
        -Коли вы о гончаре из Омакса, так он мой троюродный брат…
        -Мне плевать на гончара Гомера из Омакса,- грубо оборвал Лис.- Я спрашиваю, что здесь происходит?
        Мужчина чуть растерялся, оглянулся на толпу, почесал затылок и сказал:
        -Мы спорили о награде. Как нам сообщили, тех, кто схватит беглецов, ожидает большая награда. У нас и шёл спор о справедливом дележе. Дело в том, что только четыре человека, по моему мнению, могут рассчитывать на награду…
        -О чём ты толкуешь, Старшина Гомер?- вновь перебил его Лис, стараясь говорить как можно более высокомерно.- Вы уже делите награду?! На каком основании, позволь узнать, за что?
        Старшина смутился, нервно усмехнулся и начал переминаться с ноги на ногу.
        -Но как же, уважаемый, мы задержали беглецов, а по распоряжению геронта Олеандра за поимку обещана м-м… высокая награда. Награду обещали даже за указание места, где они скрываются, а мы их живьём взяли!

«Ну и ну!- подумал Лис,- невежественные фермеры так легко поймали моих Творцов. Как им удалось, интересно, если в поимке участвовало только четыре человека?!..»
        Лису очень хотелось узнать, как же Творцы дали себя пленить, но сейчас это было не главное. Он надменно посмотрел на Гомера.
        -Ты прав, награда действительно обещана. И она будет выплачена, если только вы поймали тех, кто нужен геронту. Где вы их держите? Веди меня и покажи пленников!
        -Но уважаемый господин,- осмелился напомнить Старшина,- как же делить награду? Кто, по-вашему, должен её получить?
        Лис бросил на мужчину уничтожающе-пронзительный взгляд:
        -Ты и сам участвовал в поимке беглецов?
        -Да, господин, да! Нас было четверо: я, мой сын, зять и моя жена. Но посмотрите на всех этих прихлебателей!- Старшина указал рукой на толпу и возмущённо хлопнул себя по бедру: - Они тоже требуют долю!
        Лис не выдержал и, не скрывая насмешки, спросил:
        -Всё сделали только вы четверо?! Как это вам удалось? Беглецы же были вооружены чудесным оружием!
        Старшина заулыбался:
        -Уважаемый, ведь они сперва прятались в лесу, а с ними также был Диаскен, торговец из Омакса. Он знает меня, и сначала пришёл один попросить о помощи, сказав, что им надо нанять судно или хотя бы помочь скрыться. Обещал щедро заплатить. Я с сыном привёл беглецов в наш дом, жена накормила их ужином и напоила…,- Старшина захихикал.
        -Дальше!- нетерпеливо потребовал Лис.
        -Дело в том, уважаемый господин, что у меня припасён сонный порошок - я его купил по случаю у ильмирского торговца, а они там большие мастера на всякие снадобья. Порошок оказался и впрямь хорошим: все заснули, как младенцы. Когда мы их вязали, даже не пошевельнулись и сейчас они у нас в сарае.
        -М-да,- пробормотал Лис.- Легко купился Диаскен!
        -Что-что, господин?- спросил Старшина, подобострастно заглядывая в лицо Лису в свете факелов.
        -Ничего!- сплюнул Лис.- Молодцы, хорошо поработали. Веди, показывай пленников.
        -Конечно, конечно, уважаемый,- засуетился Гомер,- но как же с наградой?
        -Чёрт тебя побери, ты не веришь, что геронт Олеандр заплатит?! Или ты не веришь мне, серому воину, слуге самого Творца? Да тебе, похоже, и вовсе жить надоело!
        -Нет-нет, сохранят меня боги, что вы! Но как вы прикажите делить награду? Они,- Старшина покосился на толпу, которая настороженно переговаривались,- такие алчные.
        Гомер придвинулся ближе и, понизив голос, продолжал:
        -Но с какой стати, мой господин? При чём тут они?! Всё сделал я и мои родственники. Прошу вас, уважаемый серый воин, решите так, чтобы они не зарились на чужое.
        Лис кивнул:
        -Я обязательно решу данный вопрос, но сначала требую показать пленников. После того, как я удостоверюсь, что это именно люди, нужные нашему досточтимому геронту, я объявлю решение о награде. Я даже выдам её сам, не дожидаясь прибытия казначея геронта.
        -Вы заплатите сразу, мой господин?- Глаза Старшины заблестели.
        -Слышите все?- крикнул Лис, привстав на стременах и игнорируя последние слова Старшины.- Приказываю не устраивать беспорядков и не судачить на площади! Те, кто ослушаются, будут наказаны. Я осмотрю пленников и вернусь огласить решение. А сейчас веди меня, управитель славного форта Медис!
        Старшина с готовностью взял лошадь под уздцы, стараясь помочь Лису спуститься на землю. Лис отмахнулся. Гомер подозвал одного из молодых людей, очевидно, сына или зятя, и передал ему поводья. Лис посмотрел на молодца, снял с седла личную сумку и забрал второй лучемёт.
        -Пропадёт хоть крошка,- Лис похлопал ладонью по торбе, притороченной к седлу, где у него лежало кое-какое походное снаряжение,- погибнете страшной смертью. Живьём спалю!
        Старшина замахал руками:
        -Что вы, что вы, господин! Он будет смотреть за вашими вещами. И не беспокойтесь, у нас вообще народ честный, не ворует.
        Лис перевесил оружие поудобнее.
        -Пошли, пошли. О чести будем рассуждать потом, при дележе награды.
        Старшина, продолжая елейно улыбаться, взял у одного из слуг факел и повёл Лиса, постоянно оглядываясь на него.
        -Так вы всю награду передадите мне, господин? Сразу?
        Вместо ответа Лис тоже улыбнулся. Он дождался, чтобы никто не мог их слышать и, продолжая держать на лице нехорошую улыбку, спросил:
        -Стало быть, Диаскен был твоим другом? Хорошо же ты подставил друга, молодец. Толковый ты малый.
        Отблески света факела, который нёс старшина, ещё беспорядочнее заплясали в глазках Гомера. Он прокашлялся:
        -Да разве этот торговец мне друг? Так, знакомы немного. Приезжал он сюда несколько раз, у меня останавливался.- Старшина почувствовал себя в неловком положении и вдруг нашёлся: - Какие там ни на есть знакомые, но надо властям содействовать.
        Старшина переложил факел в другую руку и поскрёб толстую шею, сразу переходящую в затылок.
        -Я ведь правильно полагаю, господин?
        -Правильно, правильно,- подтвердил Лис.- Ты молодец, Гомер, тебе полностью воздастся. Пошевеливайся, бля буду!- последние слова он добавил уже по-русски.
        Старшина ничего не понял, но, решив, что это какое-то заклинание серого воина, заспешил вперёд.

«Будет тебе награда, сволочь,- подумал Лис,- я тебе устрою похохотать. Тебя твои же местные разорвут на клочки, если только шаровики раньше сюда не нагрянут.»
        Они обогнули здание постоялого двора, где у коновязи стояли стреноженные кони. В тихом прогретом воздухе плавали запахи трав, тёплой земли, конского навоза и терпкого виноградного вина. Мягко, но ярко светила луна, разбавляя волшебным ночным светом букет ароматов, витавших над фортом.

«Прямо пастораль», подумал Лис и выругался.
        А, в общем, к чёрту, никакая тут не пастораль, а то же скотство, что и на Земле, только воздух чище. Так же продадут ближнего за деньги и так же готовы за деньги угождать властям, не рассуждая особо, какие это власти.
        Пройдя дальне вдоль тёмных строений, старшина и Лис свернули в переулок, упиравшийся в стену, окружавшую посёлок. Здесь высился большой крепкий сарай, сложенный из камня. У двери был выставлен караул - четыре человека с мечами.
        -Это мой зять и его слуги,- пояснил старшина.
        Увидев Лиса в серых доспехах, о которых местные уже слышали от гонцов из Омакса, стражи попятились. Старшина засмеялся:
        -Не бойтесь, Япет, да и вы ребята, господин добрый. Он нам даже выкуп передаст, поскольку действует от имени геронта!
        Гомер вместе с зятем убрал толстую перекладину, запиравшую ворота снаружи. Лис вошёл в сарай, а остальные двинулись следом.
        У правой стены на куче соломы лежали связанные люди, в которых Лис сразу узнал Диаскена, Скаридиса и Творцов. Под действием подмешанного порошка все ещё спали. Лис включил фонарик, чтобы лучше разглядеть пленных.
        Когда вспыхнул яркий свет, Старшина и его люди ахнули. До Лис долетел шёпот:
«Волшебство серых воинов!»
        Все, лежавшие на соломе, выглядели вполне пристойно, похоже, их и вправду пальцем не тронули. На Монре Лис задержал луч фонаря несколько дольше, и Гомер истолковал это по-своему.
        -Баба-то хороша.- Толстяк даже прищёлкнул языком.- Её бы в Ильмир продать ко двору хана - кучу денег заработаешь! Ребята хотели пустить её по кругу, уж очень соблазнительно такую попробовать, да побоялись - вдруг геронт будет недоволен. Может она ему в целости и сохранности нужна?
        Лис посмотрел на старшину исподлобья прищурился и сказал грозным голосом:
        -Вы очень правильно сделали, что не стали её пробовать. А то бы потом вообще никого бы уже не попробовали.
        -Это как же так, господин?- с осторожным интересом поинтересовался Старшина.
        -А вот так: ведьма она: порчу бы напустила, члены ваши детородные отпали бы у всех - и у тех, кто пробовал, и у тех, кто даже просто смотрел на такое. И осталось бы вам только задницу свою подставлять, чтобы хоть какое-то удовольствие получать, а сами уже ничего не могли бы.
        -Ишь ты,- протянул Япет.- Не зря у меня какой-то страх был, точно вам говорю: глаза у неё нехорошие.
        Лис похлопал Старшину по плечу:
        -Сам ты, Гомер, сообразительный, и родственники у тебя сообразительные. Не зря ты тут глава. Кстати, ты сколько сонного порошка подмешал им? Они уже долго спят?
        Старшина почесал затылок:
        -Да часа два уже, поди, спят, Порошок-то хороший, ильмирцы дело знают. Они ещё, может, часа два проспят, если не больше.
        Лис хмыкнул:
        -Ничего, я их подниму. В общем, хватит лясы точить. Где их вещи?- Лис повысил голос: - Где всё?!
        Старшина открыл рот для объяснений, но Лис не дал ему говорить:
        -Всё до последней мелочи принести сюда, всё, что было у них. Я знаю, что у них должно быть. Чего-то не окажется, накажу жестоко. Сейчас убирайтесь отсюда, все! Я ими займусь, и чтобы никто тут не болтался!
        -Но как же, господин?! Вы остаетесь один, а их пятеро. А когда они проснутся…
        Лис сделал нетерпеливый жест рукой:
        -Пошли, пошли, я кому сказал! Я о себе сам позабочусь. Им тоже приготовить коней. У них были кони?
        -Истинная правда,- мелко закивал старшина.- Неплохие, надо сказать кони.
        -Значит, приготовить хороших коней, свежих. И без дураков: я караю именем геронта, и своим личным.
        Лис поднял лучемёт, чтобы для острастки продемонстрировать его на чём-нибудь, но потом подумал, что пора сменить кнут на пряник. Подобная политика должна быть очень действенной с такими алчными людьми.
        Лис расстегнул воротниковый замок доспехов и снял с шеи мешочек с камнями. На ощупь он выбрал средних размеров камень и, вынув, осмотрел его в свете факела. Попался, ни много, ни мало, алмаз.
        -Держи, блюститель порядка, это тебе задаток. Пошевеливайся! Чтобы всё было готово не позднее, чем через полчаса.- Лис усмехнулся и добавил: - Меня геронт Олеандр ждёт - не дождется.
        Старшина схватил камень и поднёс его к свету. Остальные столпились вокруг.
        -О, мой господин!- ахнул Гомер.- Я сразу увидел, что вы человек, который держит слово. Вы и впредь можете на меня рассчитывать во всём. Я…
        -Давай, скройся с глаз, выполняй приказы,- оборвал Лис.- Все вон отсюда! Двери закрыть и носы не совать!
        Он вытолкал людей из сарая и, убедившись, что Старшина и остальные отправились делать то, что им сказали, закрыл двери.
        Несколько секунд Лис стоял, глядя на спящих людей. Он хотел первым делом срезать веревки, но передумал. Покопавшись в сумке, Лис достал небольшую аптечку. Брызнув каждому в ноздри по порции универсального стимулятора-антидота, он сел на стоявший в сарае чурбан и стал ждать.
        Примерно через минуты три спящие зашевелились. Первой, к удивлению Лиса, открыла глаза Монра. Лис сидел, поставив лучемёт между ног, и смотрел.
        Монра попыталась встать и только тут сообразила, что связана. Она повернулась и застонала от досады, увидев Лиса. Пару минут она, молча и с ненавистью, разглядывала землянина. Постепенно проснулись и остальные. Кое-как все попытались сесть, и растеряно уставились на Лиса, не узнавая его измененной внешности.
        Было ясно, что Творцы уверены: напротив них сидит шаровик. На лице Нимрата читалась откровенная паника, как, впрочем, и на лицах Диаскена и юного грека. Эльот и Монра уже начали вполне осмысленно оглядываться по сторонам и, несмотря на связанные руки, косились на второй лучемёт, стоявший несколько поодаль. Лису это понравилось. С такими ребятами, похоже, можно будет попытать счастья вывернуться даже из такой дерьмовой ситуации. Правильно он сделал, что пока не развязал им руки.
        Лис встал и выглянул за двери сарая. Рядом никого не было, но издали доносились голоса - вероятно, Старшина, не теряя времени даром, выполнял его приказы.
        Он вернулся внутрь сарая. Эльот сидел уже гораздо ближе к оставленному лучемёту. Лис улыбнулся.
        -А вы мне нравитесь, ребята,- сказал он вслух.- Это хорошо, а то мне что-то начинало казаться, что вы так напуганы, что бороться-то уже не в состоянии. Я уж боялся, вы и вкус к жизни потеряли за те сотни или тысячи лет, как на свете живёте. Хотя лично мне всегда казалось, что я бы вкус к жизни не потерял, проживи я хоть десять тысяч лет, особенно, в молодом и здоровом теле.
        Пленные таращились на Лиса, ничего не понимая. Само собой, его не понимали греки, поскольку Лис говорил на языке Творцов, но и сами владельцы отдельных миров смотрели на Лиса с удивлением.
        -Кто ты, если не шаровик?- спросил Эльот.- Мне очень знаком твой голос, я его уже определённо слышал.
        Лис усмехнулся:
        -Диаскен, дружище,- спросил он по-гречески,- хотя бы ты узнал меня, что ли!
        Глаза торговца расширились:
        -Ты демон,- прошептал он.- У тебя голос Лиса, но облик другой. Неужели Лис мёртв?
        -Тут ты не прав, мой друг. Я живей живого и надеюсь пожить ещё долго, хотя в сложившихся обстоятельствах ни в чём нельзя быть уверенным. Просто я изменил внешность, но это совсем не волшебство. Ты, Эльот,- обратился Лис к Творцу уже на его языке,- чтобы мне не повторяться, можешь перевести остальным, что я сказал Диаскену по-гречески. Я - Лис. Ты-то должен знать, что существуют способы изменять внешность, весьма примитивные, известные, в общем-то, даже на Земле, а не только у вас! У меня были с собой нужные средства, я слегка загримировался. Меня, как я понял, шаровики ищут только по физиономии, идиоты!
        Несколько секунд Монра и Нимрат ошарашено смотрели на Лиса, а потом Монра взорвалась:
        -Чертов придурок, почему ты не развязал нас сразу? Ты полный идиот!
        Нимрат, поглядывая на Лиса с недоверием, сказал:
        -Я так и знал, он заодно с шаровиками, поэтому он ушёл и бросил нас в той западне в городе. Это он прислал туда шаровиков!
        Эльот дёрнул плечом:
        -Нимрат, похоже, ты как всегда говоришь ерунду: шаровиков привёл тот местный парень, слуга хозяина.
        -Ну и что? Всё просто: слугу послал ты!
        Лис покачал головой:
        -Зачем бы мне тогда спасать вас сейчас? Зачем бы я оставил вас в доме Тарлана с оружием, не разрядив его? Более того, я не идиот,- тут Лис посмотрел на Монру,- и именно поэтому я вас сразу и не развязал: ведь вы, чего доброго, накинулись бы на меня и объяснить бы ничего не дали.
        Эльот сказал терпеливо, кивнув на свои связанные руки:
        -Ну, сейчас-то, по крайней мере, можно развязать?
        -Да, надеюсь, вы не будете вырывать у меня оружие. Тем более что «гостеприимные» хозяева сейчас принесут все ваши. Кстати, все эти вещи добыл для вас я - не забывайте!
        Лис встал и по очереди разрезал верёвки, связывавшие пленников. Диаскен захотел потрогать Лиса, чтобы убедиться, что он настоящий, живой и тёплый.
        Лис засмеялся:
        -Дружище, это я, не сомневайся. Обниматься будем потом, а пока давай поговорим о деле.
        Он вкратце рассказал о своих похождениях и о том, что узнал, прослушав переговоры шаровиков.
        -Прибор, по которому они выслеживали вас, я уничтожил. Однако это может быть просто ловко подброшенная дезинформация, чтобы ослабить нашу бдительность,- сказал Лис.- Но в любом случае, скажите мне, какой сигнал вы можете испускать, чтобы вас пеленговали, как шпионскую радиостанцию?
        Творцы недоуменно переглянулись. Лис покачал головой:
        -Что не ясного? Шаровики как-то определяют ваше местоположение, и я хочу понять - как? По каким-то признакам и сигналам? Тогда что они регистрируют? Это не могут быть биотоки или биополя, как я сначала подумал: даже при всей сложности вашей техники вряд ли существует прибор, распознающий такие сигналы на фоне десятков тысяч других подобных. Но что в вас есть необычного? Меня, например, этот прибор не обнаруживал, а я стоял рядом с ним!
        Монра приложила ладони к лицу:
        -Мы кретины, мы забыли про наши датчики шаровиков! Они регистрируют их, это точно. Просто ничего другого быть не может!
        -Датчики шаровиков?- теперь уже Лис озадаченно посмотрел на Монру.- Что за датчики?
        Эльот покачал головой:
        -Это странно, не думаю. Такие датчики служат для приема сигналов шара.
        Он посмотрел на Лиса и пояснил:
        -Монра хочет сказать, что шаровики нашли способ регистрировать наличие датчиков, которые давным-давно вживлены всем Творцам. Когда шли войны с шаровиками, это было сделано для того, чтобы выявлять ублюдков, захвативших тела людей - они же всегда таскали с собой и шары! Датчик начинал посылать сигналы в мозг, когда шаровик оказывался угрожающе близко. Но я не понимаю, как можно регистрировать сами датчики, да ещё с большого расстояния?
        Монра усмехнулась:
        -Мы не специалисты, чтобы понимать всё в таких тонких технических вопросах. Невероятно, как эти твари додумались, но ничего другого больше предположить нельзя. Лис прав: биотоки в таком поле сходных сигналов на больших расстояниях выявить нельзя, а датчики, которых нет больше ни у кого в этом мире, кроме нас, засечь как-то можно. По крайней мере, теоретически.
        -Нет, подожди,- начал Эльот.- Я, естественно, не специалист, но я кое-что понимаю. Ты объясни, как же можно регистрировать приёмник энергии? Понимаешь - приёмник!
        Лис похлопал в ладоши:
        -Стоп-стоп-стоп! Ребята, чем больше вас узнаю, тем больше поражаюсь. Даже я, закончивший учебное заведение на отсталой с вашей точки зрения Земле, могу выдвинуть подобную гипотезу. Но сейчас не об этом!- Лис поднял ладонь, прерывая явное намерение Эльота что-то сказать.- Какая, хрен, разница, как они их регистрируют, раз регистрируют? Давайте разберёмся, куда у вас имплантированы эти датчики? В какие места ваших драгоценных тел?
        Монра показала за ухо:
        -Под кожу, вот сюда.
        -Ага!- обрадовался Лис.- И у всех в одно место?
        -В одно, в одно,- нервно сказал Нимрат.- Какое это имеет значение сейчас?
        -Очень большое: просто прекрасно, что датчики вам всобачили в такое легкодоступное место, и их легко можно удалить. Гораздо хуже было бы, если бы они находились у вас, например, в печенке, и потребовалась бы полостная операция.
        Нимрат выпучил глаза:
        -Ты рехнулся?! Предлагаешь нам вырезать датчики? Как - без антисептиков, без обезболивания, в этих скотских условиях?
        Лис развёл руками:
        -Мне нравится, что вы очень сообразительные люди. Именно это я и предлагаю - вырезать датчики. Ну, а насчет антисептика и анестезии не беспокойтесь - у меня с собой кое-что есть.
        -Подожди-подожди, Лис!- Эльот покачал головой: - Это всё, конечно, второстепенные вопросы. Самое главное - мы останемся без индикатора, мы не будем знать, когда шаровики рядом. В этих обстоятельствах…- Он развёл руками.
        Монра молчала, озадачено глядя то на Эльота, то на Лиса.
        -Абсурд!- взвизгнул Нимрат.- Он хочет оставить нас без возможности обнаруживать шаровиков! Я отказываюсь, я все жизнь живу с этим датчиком…
        -А сохранив его у себя сейчас, ты вряд ли долго проживёшь,- заметил Лис.- Всему приходит конец: ваши датчики приносили когда-то пользу, но сейчас от них только вред. Шаровики научились выслеживать вас по наличию устройства, которое раньше помогало вам выявлять их присутствие. От этих датчиков надо избавляться, и как можно скорее.
        Монра задумчиво покивала:
        -А вы знаете, наверное, землянин прав, как это ни страшно - оставаться без индикатора. Как думаешь, Эльот?
        Эльот пожал плечами:
        -Не знаю, не знаю… В конце концов, Лис говорит, что он уничтожил прибор, по которому шаровики следили за нами.
        -Я не могу быть в этом абсолютно уверенным. Кроме того, откуда мы знаем, может, прибор не один? Поэтому, пока шаровики в принципе имеют возможность засекать ваши вживленные индикаторы или датчики, они всегда могут вас найти.
        Лис встал и немного деланно потянулся.
        -Знаете, уважаемые, вы можете дискутировать долго, но хочу напомнить, что времени у нас мало. Чего вы дожидаетесь? В общем так: если вы не принимаете решения немедленно, то, как хотите, а я поехал один на все четыре стороны. Как мне ни любопытно общаться с вами, но моя жизнь мне очень и очень дорога. Оставаться же с теми, кого могут преследовать легко и просто, как по компасу, я не хочу. Я хоть и не так долго живу, как вы, но, тем не менее, знаете ли, привык уже. Хочу продлить удовольствие. Я забираю Диаскена с его парнем и уматываю.
        Монра махнула рукой:
        -Хорошо, давайте уберём датчики, только постарайся аккуратнее и рану обработай.
        Светловолосый Творец развел руками:
        -Ну, похоже, выбора нет…
        Нимрат вскочил и забегал взад-вперед по сараю.
        -А я не согласен! Я не хочу оставаться без датчика. Вы можете даваться этому…- Он запнулся, очевидно, хотел сказать «ванвиру», но вовремя передумал и, сделав неопределенный жест, поправился: - Кто он там - землянин, местный охотник, какая разница? Пусть вырезает датчики вам, а я не желаю!
        Лис кивнул:
        -Отлично, мне же проще! Но в таком случае, уважаемый, нам с вами будет не по дороге. Зачем ты нам в качестве опознавательного маяка? Нам придется оставить тебя тут - дожидайся шаровиков. Или катись в другом направлении. Хотя…
        Лис посмотрел на Эльота:
        -Я подумал вот о чем: знает ли Нимрат нечто, что может повредить всем вам, другим Творцам? Я имею в виду, если попадёт в лапы шаровиков?
        -Хм,- пожал плечами Эльот,- наверное, как и любой из нас. Они ведь из любого выкачают какую-то информацию, которую потом используют против нас.
        -Ну, значит, нам просто придется его ликвидировать, чтобы врагу не достался.
        -Что!?- заорал Нимрат.- Вы мне угрожаете? Вы заодно с ним?
        Эльот усмехнулся:
        -А ты бы, что сделал на нашем месте? Ты бы ни секунды не задумывался.
        -Может быть, проголосуем?- спросила Монра.
        Лис достал из аптечки маленький скальпель и обрызгал лезвие антисептиком.
        -Кстати, в этом мире очень мало болезнетворных бактерий, как я уже заметил. Видимо, его создатель позаботился об этом.
        Эльот сделал гримасу недоумения:
        -Я очень давно не видел Терпа, но насколько я его помню, он всегда любил сложные проекты, и тут наверняка добавил что-то такое. Но, кроме того, разве ты не знаешь: поле переноса между мирами обладает ярко выраженным антисептическим действием.
        -Слышал о таком, слышал. А вообще очень хотел бы пообщаться с этим Терпом, ну, да ладно.- Лис помахал ножиком в воздухе: - Начинаю приём! Кто первый?
        Глава 10
        Старшину Гомера сильно беспокоило, что Лис уезжает с пленниками один, и даже не связывает им руки. Он предлагал выделить нескольких вооружённых людей для сопровождения отряда до Омакса, но Лис категорически отказался.
        В форте он взял запас еды, кое-какие припасы и одеяла, расплатившись за всё маленьким рубином: ничего мельче в его мешочке просто не нашлось. На настойчивые предложения Старшины о сопровождении Лис ответил:
        -Тебе же сказано: мне нечего бояться пленников. Я заговорил их, и они будут подчиняться мне беспрекословно. Вот, смотри!
        Лис окрикнул Диаскена, с которым договорился заранее, и отдал несколько приказов. Диаскен выполнял действия как настоящий зомби, и Лис признался самому себе, что из торговца вышел бы прекрасный актёр. В общем-то, любой хороший торговец должен быть своего рода артистом, а Диаскен был, надо сказать, весьма неплохим торговцем. Тем более, он ещё промышлял контрабандой, что требовало дополнительной изворотливости.
        Остальным Лис тоже приказал вести себя словно загипнотизированным, чтобы всё выглядело так, будто они действительно в полной власти серого воина.
        -Тупо смотрите перед собой, выполняйте все мои приказы и делайте вид, что окружающее вас совершенно не интересует,- сказал он Творцам и Скаридису.
        Старшина поцокал языком и спросил, сколько времени действует заклятие. Лис доверительно посмотрел на Гомера, наклонился к нему и сказал зловещим шёпотом:
        -Будешь задавать много вопросов, я и тебя заколдую. Тогда узнаешь, сколько это продолжается. Можно сделать, что и всю жизнь. Если не хочешь пробовать - болтай поменьше.
        Старшина приумолк.
        Но Лис всё-таки сыграл злую шутку со Старшиной Медиса. Перед самым отъездом он обратился к толпе, несмотря на ночь не покидавшей площадь и дожидавшейся справедливого решения серого воина.
        Подъехав к людям, топтавшимся поблизости от ворот форта, Лис подозвал к себе Старшину. Тот с готовностью подошёл, улыбаясь от предвкушения решения, которое должно было, по его мнению, расставить всё по своим местам.
        Лис махнул рукой, чтобы в толпе прекратились пересуды.
        -Люди,- крикнул он,- справедливость должна быть во всём, и я уверен, вы с этим согласитесь. Ваш Старшина пленил этих преступников. Старшиной его выбирали не кто-нибудь, а вы, но жалование ему, тем не менее, платит геронт. Оказываете ли вы Старшине подобающую помощь в решении всего, чего требуют повседневные ваши заботы? Если оказываете, то, возможно, вы имеет право на долю в награде. Но, опять же: часто ли пользуется Старшина своей властью, чтобы извлекать чрезмерную выгоду для себя лично? Вы должны это обдумать.
        Лис перевёл дух, посмотрел на Гомера, который никак не мог понять, куда клонит досточтимый серый воин, и продолжал:
        -Сейчас я передам награду, эти драгоценные камни, вашему Старшине. И он должен будет со своей стороны справедливо решить, полагается ли вам доля из этой награды или не полагается. Он ваш начальник, ему и решать. А вам решать, является ли его решение справедливым, и согласитесь ли вы с таким решением. С этим и оставляю вас, люди. Мудрых вам решений… Да и вашему Старшине тоже.
        Лис нагнулся и высыпал в ладонь Старшине несколько камней из мешочка.
        Старшина растеряно смотрел то на камни, то на Лиса. До него ещё не начало доходить, в какое положение поставил его серый воин.
        -Давай, приятель, разбирайся с людьми, выдвинувшими тебя на столь высокий пост,- сказал Лис, похлопав Гомера по плечу.- А я отправляюсь к геронту Олеандру. Возможно, он пришлёт тебе привет, и даже очень скоро. Прощай!
        -Э-э, господин,- промямлил Старшина.- Вы бы им сказали, что вся награда моя, а то они начнут требовать свою долю, бездельники.
        -А вот ты сам им теперь ещё раз и скажи, чтоб не протягивали лапы к твоей награде. Я же приказал тебе вынести решение!- Лис расхохотался.- А они пусть думают, справедливо ли оно.
        Он двинул коня и проехал мимо толпы, которая уже начала медленно придвигаться к Старшине.
        Лис даже не обернулся.
        Выведя отряд из Медиса, Лис направился так, чтобы все, кто мог видеть их отъезд, остались уверены: серый воин возвращается в Омакс. Когда стены форта скрылись из виду, они повернули в открытую степь и, сделав крюк, вернулись к реке.
        Перед самым рассветом все переправились на другой берег. Здесь местность была пересечённая, и даже кое-где вдоль реки в выступах горных пород попадались глубокие гроты и пещеры, где Лис решил укрываться днём, а передвигаться преимущественно ночью.
        От одного из первоначальных вариантов - нанять судно в Медисе - Лис отказался: там останется слишком много свидетелей, которые, безусловно, расскажут об этом шаровикам.
        Солнце уже почти начало всходить из-за Восточных Безвоздушных гор, когда они, наконец, нашли подходящую пещеру. Несмотря на то, что сам вход оказался довольно низок, внутри свод повышался и позволял легко укрыть даже лошадей. Вход в пещеру замаскировали срубленными деревцами и ветками так, что его можно было заметить, только подойдя почти вплотную.
        До мест, откуда собственно начинался Проклятый лес, оставалось ещё далеко, но теперь, когда Лис надеялся, что шаровики потеряли средство прямого слежения за Творцами, шансы уйти от погони значительно повысились. Эльот, правда, не разделял уверенность Лиса.
        -Но если они выслеживали нас не по нашим датчикам, а как-то иначе? Тогда в пещере мы будем в ловушке!
        -Согласен, но, уверен, это маловероятно.- Лис покачал головой.- И разве у нас есть выбор? Скакать без остановки? Днём нас заметят, а совершенно без отдыха ни мы, ни, тем более, лошади, двигаться не смогут. Через несколько часов шаровики получат в своё распоряжение гравилёты, от них вообще не уйдешь. С воздуха, особенно днём, можно контролировать большие площади. Поэтому лучший выход для нас - двигаться ночью. Правда, у них могут быть приборы ночного виденья посерьёзнее этих биноклей - тогда патрулирование станет круглосуточным.
        Лис покусал сорванную травинку.
        -Ты знаешь, даже жалею, если прибор, который, похоже, я уничтожил, окажется единственным. То, как мы избавились от ваших датчиков, одурачило бы шаровиков, по крайней мере, на некоторое время.
        Дело в том, что на постоялом дворе в Медисе Лис увидел клетку с обычными филинами. Лис нашёл хозяина и купил у него одну птицу. Отъехав от Медиса, он привязал всё три датчика, вырезанные у Творцов, к лапе филина, и отпустил его.
        -Лети, птичка,- ласково сказал Лис.- Если наши враги имеют второй прибор, то они какое-то время будут усердно искать именно тебя.
        Лошадей расположили в дальнем конце пещеры, где те мирно хрустели травой, несколько охапок которой Лис нарезал вместе с Диаскеном и Скаридисом. Трава также пошла на устройство лежанок для отдыха.
        Творцы были не очень довольны близким соседством с животными, но иного выбора не оставалось.
        После того, как все поели, Лис решил определить очередность дежурства.
        -Но ты же сам сказал, что вход в пещеру невозможно заметить?- возразила Монра.
        Лис усмехнулся:
        -К сожалению, на свете возможно почти всё, и вы, как боги своих миров, должны это знать куда лучше меня. А, кроме шуток, здесь есть разные хищники, и хотя многие из них, например, упыри, рыскают больше по ночам, но и днём могут наведаться непрошеные гости. Ещё здесь иногда шатаются охотничьи отряды индейцев. Поэтому дежурить необходимо. Вы можете отдыхать - вы, пожалуй, испытали больше стрессов, а пока подежурю я. Мы имеем часов пятнадцать светлого времени. Нас шестеро - будем дежурить часа по два. Нет возражений?
        Монра пожала плечами, уже не возражая. Лис кивнул, взял лучемёт и уселся около входа, чуть раздвинув ветки, маскировавшие пещеру.
        Отсюда хорошо просматривался большой участок реки и лес на противоположном берегу. Слева обзор вверх по течению перекрывался каменистым склоном. Лис внимательно изучил открывающуюся взгляду местность в бинокль. Людей нигде не было видно, только вдали за рекой паслось стадо диких оленей.
        Лис направил бинокль вверх. Очень высоко парила птица, но при внимательном рассмотрении стало ясно, что это обычный ястреб, а не сокол-киборг.
        К нему подошёл Эльот и присел рядом. Лис скосил на него глаз:
        -Чего ты не спишь?
        Эльот пожал плечами:
        -Пока не хочу, ещё успею.
        Лис усмехнулся:
        -Кто знает, кто знает. В нашем положении нужно быть готовым ко всему.
        Он достал трубку и кисет с табаком.
        -Я думаю, дыма видно не будет,- заметил он.- Тем более что тут есть какие-то трещины в скале, и я чувствую, что сквозняк тянет внутрь пещеры. Ещё неизвестно, когда представится возможность спокойно покурить.
        Лис начал набивать трубку, но Эльот остановил его.
        -Подожди! Если хочешь, могу угостить.
        Творец вынул из кармана плоскую коробочку. Лис увидел несколько небольших сигар и обрадовался.
        -У меня случайно оказались с собой,- сказал Эльот.- Вообще я пользовался табаком только у себя в Резиденции, во Дворце, и то только иногда, под настроение.
        -Не откажусь,- Лис щёлкнул пальцами.- Я запасался подобными во время визитов во Дворец, и у меня ещё оставалось кое-что, но я не успел прихватить, когда бежал от вишту.
        Лис рассказал Эльоту о бегстве из племени и собственно о цели, с которой он направлялся во Дворец. Творец покивал головой.
        -Ты так и не встречал Терпа за все эти годы?- удивился он.
        -Нет,- покачал головой Лис, с удовольствием нюхая сигару.- Но не так давно я увидел, что во Дворце кто-то бывал без меня. Возможно, это он?
        -До меня доходили слухи, Терп всё-таки рискует выбираться на Землю,- сказал Эльот.- Не понимаю, что он там забыл, чтобы торчать подолгу? А, может быть, его уже и нет в живых.
        -Почему у вас всё-таки такая скудная информация друг о друге?- поморщился Лис.
        Эльот затянулся и выпустил дым, стараясь не выдувать его наружу.
        -Я уже рассказывал, что нас вообще осталось очень мало, и мы практически не общаемся. Мы все заняты своими делами в собственных вселенных. У многих их даже по несколько.
        -Мне казалось, что когда людей одного народа остается мало, они должны стараться держаться по возможности вместе.
        -Не знаю,- покачал головой Эльот,- не знаю. У нас всё как раз не так. Может быть, ты рассуждаешь согласно психологии земной расы. У нас всё сложилось иначе, и, возможно, дело тут в продолжительности жизни и в том, кем мы стали…
        Лис взглянул на залитое солнцем блестящее полотнище реки, играющее чешуйками бликов под лёгким ветерком.
        -Но мне, тем не менее, не понятно, почему вы не пытаетесь возродить вашу цивилизацию? Почему замкнулись по одиночке в своих мирах? У вас же колоссальная техническая мощь, вы же не остались без средств к существованию, так сказать. Я понимаю, если бы вы в результате какой-то там катастрофы остались совершенно без техники, были бы полностью отброшены назад, ну тогда ясно - цивилизация деградировала, выродилась, люди одичали. Но у вас же не тот случай!
        -Как я уже говорил, попытки возрождать цивилизацию предпринимались: например, строительство базы на вашей Земле. Но этим пытались заниматься во времена, когда ещё были живы наши родители. Из этого поколения сейчас почти уже никого не осталось… Нет, не из-за старости,- пояснил Эльот, видя, что Лис собирается, похоже, задать уместный вопрос.- В принципе, те методы, которыми достигается наше продление жизни, не ставят каких-либо ограничений. Многие погибли, когда была уничтожена база, многие - при меньших по масштабам проектах на Земле, многие - во время своих чрезмерно частных посещений вашего мира. Там погибало слишком много Творцов, там явно имелся некий фактор, неподконтрольный нам. Ещё поколение наших родителей практически ушло с Земли, и меня удивляет, что Терп не побоялся регулярно лазить туда. Многие занялись переделкой малых миров, созданием там человеческих цивилизаций, разными экспериментами в меру своих знаний, желаний и фантазий. Кстати, из-за права владения разными искусственными мирами происходило много конфликтов, и они тоже унесли какое-то количество жизней.
        Лис вытаращил глаза:
        -Вы и в этой ситуации не могли не ссориться друг с другом?!
        -В общем, да, надо признать,- Эльот развёл руками.- Потом, когда миров осталось больше, чем Творцов, конфликты почти прекратились. Все осели по собственным вселенным, а у кого-то их больше даже одной, как я уже говорил. Однако, ещё много осталось практически ничьих миров, есть так называемые «недоделанные» миры…
        -А это что такое?
        -Миры, считающиеся не вполне пригодными для жизни - их создали, но конкретное обустройство не проводили.
        -Там вообще жить нельзя? Нет воздуха, или как?
        -Да нет, жить, в принципе, можно, но кое-где непросто выжить: катаклизмы, зверьё, есть совершенно дикие племена и тому подобные штучки. Эти миры не доводили до комфортных условий. Ну вот, например, этот мир, мир Терпа - он явно «доделанный» - здесь нет никаких ужасных природных явлений: жутких ураганов, наводнений, произвольного смещения материков и тому подобных прелестей. Всё сбалансировано.
        Лис пожал плечами, вспомнив ураган, в который попал в своё время в торцевом океане, а также монстров, шастающих по Проклятому лесу, но возражать не стал: в целом этот мир был, несомненно, очень комфортным.
        -Тут более или менее понятно, но что мешает вам поддерживать какие-то тесные контакты, особенно если миров хватает на всех с избытком?
        Наступила очередь Эльота пожать плечами:
        -Так повелось уже давно. Большинство из нас вообще стараются никого другого не пускать к себе. Но поскольку с прежних времён точек перехода осталось очень много, зачастую хозяева миров даже не знают о всех таких точках и, значит, на практике не могут держать все проходы в свои миры под абсолютным контролем. Наверное, есть вселенные, всеми вообще забытые. Я думаю, что шаровики, выбравшись именно из какой-то такой заброшенной вселенной, проникли в один из наших миров через старую точку перехода, о которой владелец не знал и поэтому не был готов к такой встрече.
        -А, кстати, сколько всего искусственных миров?- спросил Лис.- Если это, конечно, не тайна.
        -Я просто не знаю точно, сколько их. Никто на моей памяти не производил инвентаризацию, и, повторяю, я просто уверен, что есть такие, о которых давно забыли. А всего по моим приблизительным сведениям вселенных должно быть не менее семисот-семисот пятидесяти.
        Лис немного помолчал, потом стряхнул пепел с сигары.
        -У меня вырисовывается какая-то очень странная картина вашей цивилизации или того, что от неё осталось. Я пока не понимаю, почему, обладая таким техническим потенциалом, вы не смогли стать вновь единым народом?
        -Да просто никто и не стремился возродить положение вещей, о котором ты говоришь. А может быть, это своеобразный закон развития, кто знает? Я, например, считаю, что мы, называя себя Творцами, всё-таки до конца не познали многих законов развития общества и отдельных индивидуумов. Ведь как объяснить факт нашего собственного развития в явно созданной кем-то вселенной? То, что мы стали практически бессмертными в биологическом смысле, тоже не могло не внести значительных корректив, как в общественное, так и в индивидуальное сознание. Например, поколение моих родителей было последним, имевшим детей, воспитывавшихся как равные Творцы. Их дети, то есть мы, уже не заводили таких потомков. Некоторые имеют детей от аборигенов в своих мирах, но никто не воспитывает их как равных себе, и приемниками знаний и культуры такие отпрыски рассматриваться не могут.
        Они помолчали. У Лиса на языке вертелись сотни вопросов. Он много раз сам с собой думал, о чём станет спрашивать хозяина мира, в который попал, если такая встреча состоится. Сейчас перед ним был один из пресловутых Творцов, и Лис даже не знал, с чего начать расспросы. Кроме того, нынешняя ситуация требовала в первую очередь решения задач противостояния неожиданным и безжалостным врагам.
        Лис невесело усмехнулся и покачал головой.
        -Ты чего?- удивился Эльот.
        Лис объяснил, Творец задумчиво потёр подбородок.
        -Хм, в любом случае, я вряд ли смог бы ответить на все твои вопросы, даже если бы захотел. Дело в том, что всего мы уже не знаем сами. Мы многое забыли, а многого и не знали, у нас очень мало систематизированных знаний о нас самих.
        -Вот я и не понимаю, почему?- Лис сделал акцент на последнем слове.
        -Ещё раз говорю: дело в том, что наша цивилизация прекратила существование в том виде, который исторически вкладывался в определение «цивилизация». Мы просто отдельные человеческие существа, у нас нет того, что цементирует разрозненных индивидуумов в понятие нация и, тем более, цивилизация. Мы не имеем развивающегося производства как такового, у нас фактически нет единой культуры, мы не воспроизводим потомство, которому передаём знания. Если бы продолжительность нашей жизни была небольшой, мы бы уже исчезли. А если бы мы плодили детей, то мы бы передрались за миры и просто деградировали.
        Лис озадаченно посмотрел на Эльота:
        -Всё-таки, не ясно…
        -Видишь ли, мы привыкли к неограниченной личной свободе - и такое достаточно легко выполнимо, когда ты существуешь один в собственном мире. Увеличение населения в нашем случае привело бы к войнам за вселенные. А если бы нам пришлось воспитывать детей именно для продолжения рода, так сказать, то кто бы стал это делать? Чтобы воспитать более или менее полноценную личность нужны профессиональные учителя, и учителя - люди, а не машины. Особенно в первые годы жизни ребенка.
        -Всё равно не понимаю.- Лис развёл руками.- Я пока видел только данный мир, но у вас сверхсовершенная техника, такие возможности. Вы создаёте миры, можете синтезировать по своей прихоти живые существа и всё такое. При таком уровне развития…
        -У нас есть то, что есть,- перебил Лиса Эльот.- Мы владеем определенным наследием, доставшимся нам от предшествующего поколения, кому от родителей, кто просто подобрал, а кто и захватил, то, что сумел. Большинство из нас по отдельности достаточно образованны - нам-то ещё давали системное образование. Но мы многое не можем создать заново, многое не можем производить. Поэтому зачастую, если какой-то сложный агрегат или комплекс хотя и редко, но выходит из строя, мы не можем его восстановить. Мы не можем ничего развить, создать что-то принципиально новое. Ведь для этого необходим, как правило, труд больших исследовательских комплексов. Ты должен понимать, ты явился сюда всё-таки из уже развитой технически цивилизации, насколько я знаю. Я был на Земле довольно давно, но помню, что уже тогда у вас, существовали, например, летательные аппараты тяжелее воздуха, и техника в целом развивалась стремительно.
        -О, так ты тоже бывал на Земле? Когда же?
        Эльот наморщил лоб, вспоминая:
        -Где-то около ста стандартных лет тому назад. У вас как раз началась довольно большая война, по масштабам Земли, конечно, её называли «Мировая война».
        -Подожди-ка, ты скорее всего имеешь в виду Первую Мировую войну. Она началась,- Лис немного подумал, считая,- восемьдесят четыре года тому назад.
        -То есть за это время у вас случилась уже не единственная мировая война?- скорее констатировал, чем спросил Эльот.
        Лис хмыкнул:
        -Всего через двадцать лет после первой началась и вторая. А что произошло, пока меня не было на Земле, я не знаю. Не удивлюсь, если бы началась и третья. Эта, наверное, оказалась бы последней, поскольку, как ты понимаешь, после применения ядерного оружия земная цивилизация вряд ли бы выжила. Во всяком случае, в её современном виде.
        -У вас появилось ядерное оружие?- изумился Эльот.- За эти восемьдесят лет?
        Лис подтвердил. Эльот покачал головой и развёл руками:
        -На Земле действительно имеется некий ускоряющий развитие фактор,- сказал он.- Когда я был на Земле последний раз, я читал кое-что об исследованиях атома, но тогда всё происходило на очень примитивном уровне. Ты знаешь, например, сколько у нас прошло времени от открытия атомного строения вещества до искусственного осуществления ядерной реакции? Точно не помню, но где-то около двух тысяч лет.
        -Любопытно. Но, значит, вы всё-таки бываете на Земле? Несмотря на все запреты?
        -Этим запретам больше следовало поколение моих родителей. Хотя, естественно, и сейчас мало кто выбирается на Землю. Многие, как, например, Нимрат, этого очень боятся, но на Землю ещё и не так просто попасть. Из очень немногих миров есть прямой выход туда, а многие точки перехода, особенно мобильные, потеряны. Да и о расположении большинства стационарных точек знают очень немногие Творцы. А Ключей осталось единицы.
        -Ключи?- вскинул брови Лис.- Что это такое?
        -Ты не знаешь? Между прочим, у Терпа, в чьём мире ты обосновался, имелся такой. Ключ - название условное, разумеется. Это устройство, позволяющее открывать точки перехода между различными вселенными или между точками одной вселенной по определённой схеме. Если ты не знаком с теорией, то тебе будет довольно сложно объяснить.- Эльот засмеялся.- Тем более я и сам слабо разбираюсь в теории фазовых пространств, как её, кажется, называли. В общем, так: все наши вселенные фактически находятся в одной точке некого сверхпространства, возможно, это и есть пространство мира Земли. Они только как бы сдвинуты друг относительно друга по одной или нескольким комплексным пространственным фазам-координатам. Ты можешь такое представить? Это чистая математика, вроде как в теории множеств.
        Лис повертел пальцами с окурком в воздухе:
        -Ну, будем считать, что чуть-чуть представляю… Да, пожалуй, представляю - вроде как два сигнала, передаваемые по одному проводу с разными фазами? Я пытаюсь представить по электротехнической аналогии.
        Эльот пожевал губами:
        -Ну, может быть, я тоже не специалист. В общем, в пространстве есть точки, в которых нужно совсем незначительное воздействие, создание резонанса что-ли, чтобы открывались переходы между ними. Причём в одной точке при разных воздействиях могут открываться переходы в совсем разные миры, да и точки эти можно генерировать искусственно, если есть соответствующая аппаратура. Этот так называемый Ключ может делать нечто подобное.
        -Интересно, а я даже не догадывался, что такой прибор существует. Очень удобная штука.
        Эльот усмехнулся:
        -Чрезвычайно удобная, но их осталось мало, буквально единицы. Шаровики, наверное, охотятся именно за Ключом. Говорили, такой якобы был у Терпа, хотя сам Терп это, естественно, не подтверждал. Скорее всего, оказавшись здесь, шаровики приняли тебя за хозяина Дворца, и думают, что ты знаешь, где Ключ. Возможно, именно поэтому они гоняются и за тобой.
        -М-да,- протянул Лис,- слушай, а как этот Ключ выглядит?
        Эльот усмехнулся:
        -Ты любознателен, землянин. Рассчитываешь найти эту драгоценность? У нас никто, пожалуй, даже имея Ключ, открыто не признается в обладании им - слишком много завистников сразу появится, и о спокойной жизни можно будет забыть. Многие попытались бы завладеть Ключом, знай, где он. Я видел только его изображения, но ни разу сам Ключ!
        -Неужели его нельзя изготовить заново?- удивился Лис.- С вашей-то техникой? В чем проблема? Я видел, что у Терпа есть синтезаторы…
        -Всё очень просто: никаких сведений об устройстве Ключа нет ни у кого и нигде. Никаких данных по технологии производства не осталось. Или не сохранилось, или…- Эльот на секунду запнулся,- или вообще не было.
        Лис удивленно посмотрел на Творца:
        -Что значит - «вообще не было»? Кто-то же сделал эти Ключи!
        -В том-то и дело - вроде, получается, что никто их не делал. Согласно легенде, определенное количество Ключей нашли давным-давно на Земле. Как, почему и откуда они там взялись, неизвестно.
        Лис фыркнул:
        -Я поражаюсь - вести разговоры о каких-то легендах! Ерунда какая-то, ей-богу. Но, в конце концов, даже если и так. Вы имеете некое устройство, можно же вскрыть его и разобраться в схеме, а потом спокойно всё воспроизвести в нужных количествах.
        -Не знаю,- ответил Эльот,- как я слышал, Ключи - устройства не вскрываемые, их в принципе невозможно разобрать на части. Никому это не удавалось, иначе, естественно, Ключи не были бы такой ценностью.
        Некоторое время Лис переваривал ответ. Наконец он сказал:
        -М-да, странно, но ты так и не ответил на вопрос - как Ключ выглядит?
        Эльот пожал плечами:
        -Насколько я представляю по тем изображениям, что видел, вот такая,- Творец показал руками,- небольшая плоская коробочка с несколькими кнопками, регулятором и дисплеем для настройки. Выглядит достаточно просто.
        Лис чуть не подскочил:
        -Вот такая?
        Он начертил пальцем на песке примерно то. Что описывал Эльот.
        -Ну, похоже,- кивнул Эльот,- похоже. Весит по имеющимся сведениям всего граммов двести.
        -Так-так-так…
        Эльот внимательно посмотрел на Лиса:
        -Я понимаю, ты видел Ключ во Дворце Терпа, верно?
        -Видел, но не знал, что это такое.
        -Ну и ну!- покачал головой Эльот.- Тогда я не понимаю, почему шаровики нас преследуют. Они уже, скорее всего, нашли Ключ и теперь могли бы свободно перемещаться между мирами - мы им не нужны.
        -Вряд ли нашли: я хорошо его спрятал.
        Эльот удивленно вскинул брови:
        -А почему ты решил его спрятать? Ты всё-таки что-то знал о Ключах?
        -Нет, не знал, но, как говорится, сделал так на всякий пожарный случай.
        -И куда ты его спрятал?
        Лис усмехнулся:
        -После того, что я от тебя услышал о ценности Ключа, я постараюсь сохранить эту информацию в тайне.
        Эльот тоже усмехнулся:
        -Ты прав. Но, значит, шаровики, охотятся за тобой не зря, и если ты попадёшь им в руки, они найдут способ выкачать из тебя эти сведения.
        -Это я понимаю,- медленно сказал Лис.- Ключ спрятан, и кроме меня вряд ли кто его найдет - разве что случайно. Я не могу понять вот чего: ты рассказывал, что Творцы очень долго воевали с шаровиками. Неужели вы не пытались договориться, разрешить ваш конфликт мирным путём?
        Эльот несколько секунд смотрел на Лиса. Наконец он покачал головой и сказал:
        -Извини, по-моему, ты ни черта не понял. Договориться с ними невозможно - они не люди, они мыслят совершенно иначе. Это нечеловеческий разум!
        -Но всё же шаровики созданы вами, а вы, фактически - люди. И хотя вы любите называть простых смертных ванвирами, я вижу, что ты, по крайней мере, не отрицаешь нашу общую человеческую сущность. И…
        Творец сделал резкое движение рукой:
        -Но я отрицаю человеческую сущность шаровиков! Я это тебе и пытаюсь объяснить!
        -Но я как раз хочу сказать, что поскольку они ваше порождение, то впитали же некие и человеческие черты, и с ними можно было бы хотя бы попробовать договориться! Я наблюдал шаровиков так же близко, как тебя сейчас. В основном, они ведут себя совершенно как обычные люди - я, во всяком случае, не заметил каких-то особенностей, только, возможно, действуют более слаженно. Неужели нельзя найти решение, устраивающее всех?
        -Какое, например?- насмешливо поинтересовался Эльот.
        -Ну, не знаю! Но этим стоило заняться.
        -И ты думаешь, таких предложений не было? Были, но шаровики никогда их не принимали и не примут. Пойми!- Эльот раздавил окурок о камень.- Они - искусственная форма жизни, точнее - форма разума. Причём полностью зависящая от биологической основы, тела. Они оценили преимущества живых тел, но кто будет им поставлять таковые добровольно, хотя бы даже и методом клонирования? Шаровики когда-то выдвигали подобное условие - их должны обеспечивать телами. Ты только подумай: разум шаровика формируется в искусственной среде - шаре, то есть, шаровик становится шаровиком именно там, в шаре. Но дальше ему нужно человеческое тело, ни больше, ни меньше. Они уже никогда не согласятся быть киборгами, роботами и тому подобное. Тем более что им очень просто менять тела, когда они им надоедают или приходят в негодность. В этом смысле перед ними не стоит проблема бессмертия: просто берёшь другое тело - и всё! В общем, мы сами создали монстров.
        Лис вспомнил, как шаровик в Омаксе сказал о необходимости «переписать» его в другое тело, лучше переносящее езду верхом. Эльот продолжал:
        -Может быть, ты и не заметил явно выраженных особенностей поведения, присущих шаровикам, когда они находятся в телах людей, но точно знаю одну особенность, делающую их чрезвычайно опасными: неимоверная жажда экспансии, проявляющаяся буквально во всём. Вероятнее всего это связано с формированием разума шаровика в замкнутом пространстве шара, когда личность уже возникла, но связана с внешним миром пока только датчиками-рецепторами. Шар по сути дела является очень сложным компьютером на так называемых мезонных кристаллах. Разум шаровика это разум выросший в шаре-компьютере. На стадии шара он развивается десять-двенадцать лет. Рождается нечеловеческое «я», которое потом ещё около года привыкает к пользованию телом. Вот тогда-то это существо сформировано полностью. Использование разных тел даёт им бессмертие «де факто». Но, по-видимому, формирование разума в шаре - это, конечно, нам практически невозможно представить - рождает постоянную боязнь замкнутого пространства, если так можно выразиться. Их «я» постоянно стремится вырваться из коробки, где оно начинает осознавать себя. Но и шаром они не могу
расстаться по понятным причинам - он гарантия их бессмертия! В этом их суть, проявляющаяся и в стиле отношений с окружающим миром: им всё время нужно больше и больше, им нужно завладеть всем, им нужны и новые тела, и новые миры.
        -Слушай,- сказал Лис,- по твоему описанию они ведут себя как любая молодая цивилизация. Так же, например, в истории Земли варвары разрушали одряхлевшие империи: ими тоже двигала жажда экспансии, жажда новых земель, новых завоеваний.
        -То есть, мы должны оправдать действия шаровиков?- удивился Эльот.- Смотреть, как они захватят всё, а мы перестанем существовать? Они ведь по каким-то причинам больше всего рвутся попасть в твой мир - тебе это безразлично?
        -Я этого не говорю - Земля мне вовсе не безразлична, хотя я и не слишком часто вспоминал о ней все эти годы. Кроме того, я очень рад за тебя, если ты готов им противостоять: значит, для вашей цивилизации, возможно, не всё потеряно.
        -Для цивилизации - не знаю, главное, чтобы для меня самого было не всё потеряно!
        Лис вздохнул:
        -Ладно, а почему ты считаешь, что шаровики рвутся именно на Землю? Что там для них такого притягательного, и откуда они вообще знают о мире Земли?
        -Ну, знать о Земле шаровики могут, такой информации в общем виде много в наших мирах. И если туда в своё время бежала какая-то часть шаровиков, то они могли как-то установить контакт с теми, кто мог остаться вне Земли. Я лично склонен полагать, что аномалии в развитии земной цивилизации, о которых я тоже тебе упоминал, являются как раз следствием деятельности шаровиков. Не могу, утверждать этого абсолютно, но…
        Лис постарался вспомнить всё, что приходилось читать ещё на Земле о различных непонятных явлениях, таинственных находках, НЛО, следах, якобы оставленных пришельцами, и тому подобном. Нигде и никогда ему не попадались упоминания о людях, дороживших некими шарами больше всего на свете. Единственное, что приходило на ум, это находки каких-то, якобы, идеально круглых каменных шаров в джунглях Индонезии и в Мексике, но какое отношение они могли иметь к устройствам, составлявшим основу жизни шаровиков? Может быть, какой-то культ, порождённый наличием их шаров? Но уж очень опосредованная связь!
        Сообщения разного рода об изменении личности, о том, как человек вдруг забывал, кто он такой и так далее, были, но все они, насколько понимал сам Лис, легко могли быть объяснены без привлечения «феномена шаровиков». В общем, никаких свидетельств же, описывающих хоть что-то похожее на шаровиков, Лис вспомнить не мог, и он так и сказал об этом Эльоту.
        Творец развёл руками:
        -Шаровики, если они есть на Земле, находятся там уже несколько тысяч лет. Возможно, они научились вести себя так, что их никто не отличает обычных людей. Возможно, пребывая там, они нашли в себе смелость не таскать повсюду шары, то есть стали в большей степени людьми, чем были в наших мирах. Но шаровики никогда не перестанут быть иной формой разума. И они, чувствуя своё приниженное положение относительно людей уже хотя бы в том, что люди их создали, ненавидят нас и, соответственно, вас. Уверен, земное человечество для них не более чем материал. Уверен, что и цель их осталась та же: создать большое количество шаров, начать формировать новых шаровиков, вселяя их в тела людей.
        -Кстати, какова технология создания шаров?- спросил Лис.
        Эльот пожал плечами:
        -Понятия не имею! Одно могу сказать: такой процесс требует очень высокого технического потенциала. Не думаю даже, что хоть в одном мире наших искусственных вселенных сейчас есть для этого всё необходимое. Такие лаборатории и производство находились на нашей исходной планете. Возможно, шаровики пытаются подхлестнуть цивилизацию Земли как раз для подобной цели, а время ждать у них есть.
        Лис заложил руки за голову и потянулся, разминая плечи:
        -Да, есть над чем подумать. Знаешь, перед тем, как я так неожиданно покинул Землю, многие учёные и общественные деятели у нас писали и выступали на тему близкого конца цивилизации: наша промышленность загрязняла среду обитания, огромное количество отходов заваливало континенты и моря. Люди как бы сами копали себе могилу - и очень быстро. Земле ещё грозило общее потепление климата опять же, якобы, из-за промышленной деятельности человека. Гибли леса, исчезали многие виды животных. Дела шли не очень хорошо, одним словом.
        -Ну и что ты хочешь сказать?- спросил Эльот.- Это только подтверждает мои слова: ваша цивилизация развивается аномально быстро, имеется некий фактор ускорения. У нас ничего подобного не было. Мы развивались куда медленнее и более равномерно, что ли, ты же описываешь прямо какой-то промышленный взрыв. Я ещё восемьдесят лет назад замечал высокие темпы развития, но тогда близко не существовало того, о чём говоришь сейчас ты.
        Эльот замолчал и посмотрел сквозь ветки наружу. Лис тоже огляделся. Солнце уже высоко стояло в желтоватом небе мира Терпа. На берегах Трапхора и дальше насколько хватало глаз, царил безмятежный покой. Слабый ветер колыхал травы и ветви деревьев, доносил тёплые пряные запахи. Чрезвычайно далёкий здесь на плоской в своей основе поверхности грани горизонт тонул в мареве.
        -Терп создал приятный мир,- сказал, наконец, Эльот.- Достаточно необычный - планета-цилиндр, да ещё гранёный, но в то же время без излишней экзотики и вычурностей. Знаешь, например, в каком мире живёт Нимрат? Мир-кольцо, где населена внутренняя поверхность. Нимрат живёт в Резиденции на луне, двигающейся по спиральной орбите вокруг кольца. В центре кольца находится солнце, светимость которого сильно меняется, создавая циклы дня и ночи. И это ещё не самый необычный мир.
        -Мне очень хотелось посмотреть другие миры, особенно, когда я понял, что существуют точки перехода не только между Землей и этим местом. Но я решил сперва как следует осмотреть Дворец, это заняло довольно много времени, и я там так и не исследовал всё. Потом я случайно попал на другой торец планеты и долго пытался выбраться назад, а потом я занялся изучением жизни на гранях. Время как-то пролетело незаметно - все эти годы, что я здесь. Знаешь, вообще-то я полюбил этот мир, особенно данную грань. Я не спешил побывать в других мирах, поскольку, если честно, опасался нарваться на хозяев - я не знал, как бы они себя повели, встретив меня.
        Эльот усмехнулся:
        -Тут ты прав: большинство из нас не любит незваных гостей, тем более, не из нашего круга. В большинстве миров, где живы хозяева, у всех известных точек перехода имеется множество разных следящих устройств и систем уничтожения неожиданных визитеров. Отправляясь куда-то нужно предварительно послать запрос, дают ли тебе согласие на приём. Например, у меня точно сработала бы система уничтожения.
        -Как же вы пропустили шаровиков?
        -Ты любишь повторять вопросы, Лис. Я говорил уже, шаровики появились неожиданно - по всей видимости, прошли через какие-то только им известные Ходов, о которых забыли, увы, тоже хватает. Ключей же у шаровиков явно нет, иначе бы им не представляло труда попасть на Землю. Единственно, кстати, как можно было бы попробовать от них отвязаться, это отдать им Ключ, если бы мы его имели. Они, возможно, убрались бы на Землю и оставили нас в покое. Хотя, думаю, лишь на время. Шаровики всё равно не успокоятся, пока не уничтожат всех Творцов,- вздохнул Эльот.- Ну а имей они Ключ, никто из нас не мог бы быть спокоен: говорят, Ключ открывает переход в любую резонансную точку нужного мира.
        -В общем, так,- Лис похлопал рукой по лежащему рядом на камне лучемёту,- выходов у нас только два: либо погибнуть, либо перебить шаровиков. Третьего как-то не получается, и я выбираю второе.
        Эльот невесело покачал головой:
        -Ну, хорошо бы так удалось…
        -Естественно, ситуация хреновая,- продолжал Лис.- Я тут успел побывать в самых разных переделках, и пока из них выбирался, но сейчас я не слишком представляю, как нам действовать. Точнее, в целом-то задача ясная: нужно попасть во Дворец, перебить шаровиков там, тогда сможем и с оставшимися разделаться. Но как добраться до ближайшей точки перехода? Где ближайшая, по твоим сведениям? Я ведь понимаю, у тебя есть кое-какие свои данные.
        -Ну что ж,- хмыкнул Эльот,- по моим сведениям ближайшая точка находится на плато, которое ты называл Проклятым лесом. Мы туда и направлялись, это - очень древнее место. Там была база ещё тех, кто владел планетой до Терпа.
        -Ага, так эту планету создал не пресловутый Терп?
        -Вселенная эта была создана до него, но насколько я знаю, Терп существенно изменил её облик и переформировал планету, мир перестал быть «недоделанным». В районе так называемого Проклятого леса имелась база или нечто подобное, какой-то центр. Сам Терп, завладев этим миром, так и не разобрался до конца, что там такое. У него не доходили руки, как он когда-то мне сказал. Терп наполнил лес всякими страшными существами, чтобы люди, населяющие эту грань, не совали туда нос. Возможно, там мы найдем не только ходы во Дворец, но и кое-что, что будет полезно в борьбе против шаровиков. Может, это наш шанс, если мы найдем это место и сможем попасть туда. Монра должна знать кое-что побольше, чем знаю я.
        Лис кивнул:
        -Отрадно слышать, оружие нам бы не помешало. Сейчас у нас всего четыре лучемёта, ах да, пять вместе с маленьким. Но зарядов к ним маловато. Ещё бы не помешали защитные костюмы. С ними можно было бы даже рискнуть атаковать шаровиков, а так нас просто сожгут в два счёта. Костюмы эти, конечно, прекрасная штука.- Лис похлопал по снятым на время доспехам.- Практически неуязвимая защита.
        Эльот недоуменно пожал плечами:
        -Достаточно эффективны от поражения из лучемётов, да и то только из сравнительно маломощных. Полевые мечи их, к сожалению, легко рубят.
        -Это я знаю,- хмыкнул Лис.- Ладно, давай подумаем, как нам лучше действовать дальше.
        -Несмотря на то, что ты не Творец,- улыбнулся Эльот,- я пока готов следовать твоим рекомендациям. Ты лучше нас знаешь местные условия.
        -Сейчас многое зависит от того, что шаровики знают о Проклятом лесе. Где, кстати, расположена там точка перехода, известная вам?
        -Как где?- удивился Эльот.- В самом старом центре. Ты там разве не был?
        -Я искал его. Как я слышал, это якобы какой-то заброшенный город. Но я знаю про точку перехода, расположенную совсем недалеко от края леса, и опасаюсь, что и шаровики знают про неё, ведь она есть в открытых данных Дворца. А вот о заброшенной базе я нигде не видел никаких сведений. Но через Проклятый лес будет совсем непросто пробиться.
        Эльот пожал плечами. Лис покивал и посмотрел через маскировку наружу. Лицо его напряглось, он машинально потянулся к лучемёту.
        -Ну, сейчас будет ясно, что пеленговали шаровики,- сказал он, показывая в сторону леса за рекой: невысоко над вершинами деревьев бесшумно скользил гравилёт.
        Глава 11
        Лис посмотрел на гравилёт в бинокль и передал прибор Эльоту.
        Во Дворце имелось несколько летательных аппаратов: пять маленьких вместимостью по два человека и четыре сравнительно больших.
        Сейчас над лесом показался большой гравилёт. Эта машина имела длину около семи метров, и мало напоминала любой земной летательный аппарат. Угловатая кабина, закрывавшаяся прозрачными щитами, помещалась на платформе толщиной около метра, слегка расширявшейся к низу. В кабине стояло восемь кресел, расположенных в два ряда. Сейчас, насколько рассмотрел Лис, в гравилёте сидело семь человек - шесть шаровиков и седьмой жрец-переводчик, единственный, кто не имел защитного костюма.
        Лис детально познакомился с управлением гравилётами во время пребывания во Дворце. Надо сказать, что управление было простым до примитивизма, освоить его мог и ребёнок. Всё осуществлялось практически одним рычагом, действовавшим как ручка в некоторых только начавших появляться электронных играх, называемая, насколько помнил Лис, джойстиком. Несколько регуляторов, указатель скорости, приборы ориентации для полетов в условиях ограниченной видимости и панель связи составляли практически весь набор органов управления и контроля. Сама консоль, где были собраны все эти элементы, штатно располагалась в передней части гравилёта, но при необходимости могла передвигаться к любому из кресел. Щиты колпака кабины могли складываться все вместе или по отдельности, позволяя полностью или частично изолировать экипаж от внешней среды.
        Лис никогда не пробовал стрелять в эти машины из лучемёта и не знал прочность материала, из которого они были изготовлены. Он взглянул на Эльота, внимательно рассматривавшего гравилёт, и слегка тронул его за рукав:
        -Как полагаешь, мы можем попробовать его сбить?
        -Обычный гравилёт,- констатировал Эльот, опуская бинокль.- Такие, насколько я знаю, использовались когда-то, например, даже как прогулочные. Это не боевая машина, тех почти не осталось, но она всё же достаточно крепкая. Думаю, сбить её можно, но только с очень близкого расстояния. Но я бы не стал пытаться.
        Лис кивнул:
        -Конечно, мы себя выдадим. Если они сумеют послать сигнал второму гравилёту, нам точно конец. Я спрашиваю так, на всякий случай. Я немного полетал на такой машине, но, естественно, не пробовал стрелять в неё. Должен сказать, что мне понравился понравилось ей управлять: летает даже в околопланетном пространстве.
        -Да, эта машина летает в любом поле тяготения.
        Лис взял бинокль и вновь вгляделся в тускло поблескивающую серую машину, находившуюся как раз на траверзе пещеры. Гравилёт двигался медленно, сидевшие в нём внимательно всматривались в окружающий ландшафт. Лис отметил, что шаровики установили на летательном аппарате два мощных лучемёта из Дворца.
        -М-да,- сказал он,- если уж бить, то надо бить наповал. Иначе они могут не только сообщить второму гравилёту, они просто сожгут нас. Слушай, есть вариант стрелять по ним одновременно из всего нашего оружия. Это могло бы подействовать, как думаешь?
        -Неправильно - расстояние очень большое. Шаровики явно летят мимо и не собираются сворачивать сюда. То есть ты был прав, похоже: они регистрировали наши датчики. Ну и пусть себе летят.
        Лис посмотрел на Эльота и кивнул:
        -М-да, наверное, ты прав…
        Сзади в пещере раздались шаги - подошла Монру. Лис предостерегающе поднял руку, видя, что та хочет выйти наружу.
        -Тише! Появились наши друзья.
        Монра чертыхнулась:
        -И что теперь будем делать?
        -Ждать! Ничего другого не остаётся,- Лис развёл руками.
        -Но мне как быть? Мне нужно, понимаешь?
        -Ну, ты как маленькая! Придётся потерпеть или сделать это пока прямо тут.
        -Мало того, что сидим вместе с животными, так ты ещё предлагаешь нам самим тут оправляться!
        Лис снова развёл руками:
        -Можешь сразу сдаться шаровикам, тогда и терпеть не надо. Получишь возможность писать со всеми вытекающими из этого последствиями, так сказать.
        Эльот засмеялся. Монра разозлилась:
        -Дурацкая шутка! Я же не об этом говорю!
        -Да и я не об этом. Давай перестанем предвзято относиться друг к другу,- примирительно сказал Лис.- Мы сейчас в одной упряжке, нравится вам, сударыня, или нет. Ваш друг,- Лис указал на Эльота,- гораздо более демократичен и…
        Он не закончил фразу. Посмотрев сквозь ветви наружу, Лис замолчал и невольно протянулся руку к оружию, лежавшему рядом.
        Гравилёт остановился и развернулся. Первый момент Лис подумал, что он нацелился точно на них, но в бинокль стало видно, что шаровики смотрят куда-то в сторону. Некоторое время они совещались, потом гравилёт двинулся через реку наискось от пещеры.
        -Они что-то заметили!- пробормотал Лис.
        Он подождал, пока гравилёт скроется из виду, раздвинул ветки и вылез наружу. Эльоту Лис посоветовал наблюдать за окрестностями, чтобы в случае чего не пропустить появление второй машины шаровиков.
        Лис взобрался по каменистому склону, возвышавшемуся над входом в их укрытие, и притаился за выступом скалы.
        Машина, не меняя высоты, удалялась от реки. Скалы в этой стороне понижались, и примерно через километр совсем сходили на нет, уступая место открытой степи.
        Километрах в двух в степи Лис увидел караван. Отрегулировав увеличение бинокля, он разглядел, что это были индейцы ишту-хо, родственные племени вишту. Деревни ишту-хо находились на южном берегу озера Эсон, а вишту селились вдоль восточного берега.
        Лиса хорошо знали и в этом племени. Между вождем ишту-хо Шольтеаком и Шотшеком давно существовали разногласия по вопросам охотничьих территорий, но до открытой вражды обычно никогда не доходило. Лис, кстати, приложил много миротворческих усилий, так как считал военные действия между родственными племенами полной бессмыслицей.
        Размеры каравана поражали. Племя ишту-хо насчитывало, насколько он знал, около тысячи человек, и, похоже, что все снялись с насиженного места. Пыль, поднятая множеством копыт и ног, стелилась далеко по степи. В караване двигались огромные повозки и телеги, где громоздились разобранные вигвамы, разный скарб, сидели старики и дети, следом тащились домашние животные. Воины племени гарцевали на лошадях, а многие юноши, не ставшие ещё настоящими воинами, и женщины шли пешком.
        Лис недоумевал, почему всё племя вдруг отправилось кочевать? Индецы северных степей этой грани мигрировали крайне редко, поскольку охота практически везде удовлетворяла их потребности, они вели примитивное земледелие и были в какой-то степени привязаны к своим землям. Достаточно далеко от основного стойбища могли отходить только охотничьи отряды, но сейчас, по-видимому, произошло нечто, согнавшее людей с обжитых мест.
        Завидев гравилёт, индейцы заволновались. Караван остановился, вперёд выдвинулись воины, прикрывая повозки. Лис разглядел вождя, который отдавал приказы. Первый момент, похоже, вождь раздумывал, нельзя ли отступить куда-то, но до скал было достаточно далеко и, в конце концов, когда стало очевидно, что укрыться никак не удастся, все, включая самого вождя, просто замерли на месте, м тревогой и удивлением глядя на приближающийся гравилёт.
        Когда расстояние между передними воинами и машиной сократилось метров до пятидесяти, некоторые воины подняли луки, приготовившись стрелять, но гравилёт завис, не подлетая ближе, и жрец, встав в открытой кабине, что-то прокричал.
        Лис видел, как вождь и старейшины племени переглянулись. Жрец вновь крикнул, жестикулируя и поглядывая на шаровиков. С минуту вождь многозначительно молчал, затем отрицательно покачал головой.
        Один из шаровиков встал и придвинулся к жрецу. Жрец снова крикнул. Индейцы молчали и переглядывались. Шаровик поднял ручной лучемёт и выстрелил, проведя лучом в нескольких метрах перед рядами воинов.
        Задымилась земля, вспыхнула трава, шарахнулись и заржали кони. Когда вызванное этим невиданным актом волнение немного улеглось, жрец снова выкрикнул какое-то требование, неслышимое на расстояние. На этот раз вождь думал не так долго, потом медленно кивнул и, повернувшись к племени, отдал приказы, которые сразу же начали передавать дальше по цепочке.
        Какое-то время в караване наблюдалось движение, но, наконец, все люди выстроились по одну сторону от телег и повозок. Трое шаровиков спрыгнули на землю и двинувшихся с лучемётами наизготовку вдоль рядов повозок. Гравилёт на небольшой высоте плыл за ними по другую сторону каравана.
        -Яснее ясного,- сообщил Лис Эльоту, стоявшему ниже по склону у входа в пещеру,- он ищут в караване нас.
        Эльот подобрался поближе к Лису, не переставая наблюдать за небом.
        -Я думаю,- продолжал Лис,- второй гравилёт обшаривает окрестности где-то на том берегу Трапхора.
        -Трапхора?- не понял Эльот.- Это что такое?
        -Название этой самой реки, я разве не говорил? Полагаю, они будут прочёсывать всю эту местность. Вот бы знать, шарят они тут потому, что вы бежали из города в этом направлении, или они знают, что ближайшая точка перехода находится в Проклятом лесу? Мы можем только гадать, в общем, поживём - увидим. Знаешь ли, таков мой главный принцип с тех пор, как я попал сюда с Земли.
        Из кустов выбралась Монра.
        -А сколько лет ты уже здесь, землянин?- спросила она.
        -Я ведь говорил вам, когда рассказывал свою историю в подвале - почти пятнадцать.
        -И тебя не тянет снова в мир Земли? Мне, например, уже не терпится вернуться к себе в Резиденцию.
        Лис, лёжа на каменистом склоне, повернулся к Монре вполоборота, продолжая поглядывать туда, где шаровики обыскивали индейский караван.
        -С тобой всё понятно: ты в чужом мире, за тобой идет охота, тебе хочется вернуться в привычную, спокойную обстановку. А я здесь в некоторой степени чувствую себя куда лучше, чем в том месте, где когда-то родился. На Земле я жил просто скучной жизнью, если сравнивать с той, какую обрёл здесь. Вам, владельцам собственных вселенных, этого не понять, наверное, даже не представить. Это жизнь маленького винтика в огромном механизме из миллионов и миллионов таких же мелких деталей. Этот винтик практически не может существовать самостоятельно, он всегда зависим от многих людей и всяких условностей общества. Кроме того, земляне живут в лучшем случае всего лет семьдесят-восемьдесят, и это не справедливо: человек только-только начинает понимать что-то в жизни, приобретает столь необходимый опыт - и всё, конец! По какой-то прихоти ваши предки, боги сраные, ограничили продолжительность жизни людей на Земле! Может быть, именно это и повлияло на такое быстрое и неравномерное развитие земной цивилизации, а не какие-то шаровики, якобы попавшие на Землю давным-давно.
        -Шаровики на Земле есть,- сказал Эльот,- иначе эти не рвались именно туда.
        Монра покачала головой:
        -Кто его знает! Мы можем спорить сколько угодно, но не решим главного вопроса: как нам добраться до безопасного места.
        -С этим полностью согласен,- усмехнулся Лис,- кроме одного момента: постановка вопроса о безопасном месте неверна, как мне кажется. Как я понимаю, безопасным любое место будет для нас только тогда, когда сдохнет последний из этих ублюдков.
        Эльот, следивший за небом, крикнул:
        -Внимание! В укрытие!
        Из-за леса появился второй гравилёт. Лис быстро скатился по склону и вслед за остальными нырнул в пещеру. Второй гравилёт двигался явно на соединение с первым. Машина быстро промелькнула над рекой и исчезла из поля зрения. Лис и Творцы переглянулись.
        -Понятное дело, они его вызвали,- сказал Лис.- Я продолжу наблюдение за ними, Эльот следи за окрестностями, а ты, Монра, попробуй поймать их переговоры. Я понимаю, это маловероятно, поскольку они договорились часто менять диапазоны, а точную последовательность перехода с диапазона на диапазон мы не знаем, но попробовать стоит: именно сейчас они наверняка связываются со своим лагерем или с Дворцом.
        От их разговоров проснулись Нимрат и греки. Лис вкратце объяснил им положение дел и попросил не высовываться из пещеры. Монра взяла рацию и стала переключаться с диапазона на диапазон.
        Лис снова выбрался на склон и продолжил наблюдение. Как он понял, второй гравилёт был вызван для ускорения осмотра каравана. Шаровики из второй партии начали обыск каравана с противоположного конца.
        -Основательно работают ребята,- пробормотал Лис.
        Он бросил взгляд на Эльота, дежурившего внизу с лучемётом:
        -Что там у Монры?
        Эльот пожал плечами и скрылся в пещере. Через пару минут он вновь вылез наружу вместе с Монрой, державшей в руке переговорное устройство.
        -Она поймала разговор, но, к сожалению, уже самый конец. Шаровики ввели в действие ещё один маленький гравилёт. Он тоже скоро будет здесь.
        Лис помрачнел:
        -Всё хуже и хуже, скоро шаровики будут тут летать стаями, чёрт побери! Хотел бы я знать, нашли они блоки, которые спрятал я, или сумели сделать новые из запасных частей?
        -Да какая разница? Интереснее другое: из их разговора Монра поняла, что они не знают о точке перехода в Проклятом лесу, а только догадываются, зачем мы бежали в этом направлении.
        -Они знают название «Проклятый лес»?- удивился Лис.
        -Да нет, похоже, нет,- покачала головой Монра.- Они, как я поняла, просто говорили о направлении вверх по течению реки. Но зато шаровики явно знают о точке перехода на мысе в море и о точке, рядом со стойбищем какого-то племени на севере от города. Они там уже побывали и взорвали точку перехода.
        -Так-так,- сказал задумчиво Лис,- интересно, что стало с самими вишту? Индейцы не будут равнодушно смотреть, как в их землях хозяйничаю непрошеные гости. Хотя они пытались казнить меня, но мне жаль, если они затеяли драку с шаровиками - вряд ли кто-то из них уцелел.
        -А кто эти, как ты их называешь, индейцы?- спросила Монра, кивнув в сторону каравана, где копошились шаровики.
        Лис рассказал Творцам о племенах ишту-хо и вишту. Он рискнул предположить, что первое племя снялось с места как раз из-за погрома, учинённого шаровиками поблизости от их земель.
        Они поговорили ещё какое-то время, строя предположения относительно возможностей проникновения во Дворец. Правда, это была чистой воды теория: любая точка перехода оставалась пока практически недосягаема. Да и добравшись до точки перехода, и попав во Дворец, они отдавались на волю чистого случая - ведь если бы оказалось, что шаровики выставили пост именно возле данного места, то любой прибывающий неминуемо попадал бы в их лапы, а точнее - под перекрёстный огонь лучемётов.
        Эльот высказал пожелание попробовать найти старый пункт управления, который, как Творцы слышали, располагался где-то в Проклятом лесу. Лис посмотрел на Монру, рассчитывая, услышать её мнение по этому поводу, но женщина промолчала. Он с сомнением покачал головой:
        -Ребята, вы хоть представляете, что такое Проклятый лес? Ни греки, ни индейцы туда не суются. Это плато размером примерно двести на двести километров, и там кишит всякая нечисть, потому его и зовут Проклятым - ваш сородич населил лес разными монстрами. Выжить там непросто, особенно если ещё за нами будут гнаться шаровики. Вот если бы они потеряли наш след…
        -Но, может быть, они его и потеряли?- предположил Эльот.- Если шаровики сейчас прочешут окрестности и ничего не найдут, то могут сменить направление поиска, а мы сможем спокойно добраться до этого самого Проклятого леса.
        -Может быть и так, но как долго они будут прочесывать эти места? У нас, конечно, есть припасы, чтобы худо-бедно просидеть в пещере несколько дней. Но меня сейчас беспокоят индейцы ишту-хо. Шаровики обшарят караван и отпустят их. Куда же двинутся индейцы? Я не знаю, куда они направляются сейчас, но в одном уверен: сегодняшнее событие для них сильнейший стресс, да и кроме всего прочего уязвлена их гордость. Весьма вероятно, они вскоре захотят остановиться и отвести душу на охоте. Вполне возможно также, что они могут заподозрить греков в связях с шаровиками, поскольку с теми летает жрец-грек. Тогда индейцы обязательно захотят снять несколько соответствующих скальпов. Хотя, надо сказать, вишту и ишту-хо с греками всегда уживались мирно, но, может статься, что сейчас этому придёт конец. В этом случае и греки начнут охоту за индейцами, весь район станет очень беспокойным, и на нашу пещеру кто-нибудь наверняка наткнётся. Поэтому спокойно сидеть и выжидать у нас наверняка не получится.
        -Но что же ты предлагаешь?- удивилась Монра.- Послушать, то получается, и сидеть в пещере нельзя, и двигаться дальше тоже нельзя, пока шаровики поблизости.
        Лис усмехнулся:
        -У меня есть одна мыслишка. Авантюрная, конечно, но по-моему, стоит рискнуть. Просто сидеть нельзя, надо действовать. Немного подождать надо, но потом инициатива должна быть в наших руках.
        -Ну и что же нам делать?- зевнув, спросил Эльот.
        -Сначала - немного поспать, по крайней мере, нам с тобой - ты уже зеваешь. У меня, кстати, мозги работают неплохо во сне, и часто спросонья приходят интересные мысли. Немного поспим, а Монра с остальными пусть пока наблюдают. Я думаю, что шаровики ещё довольно долго будут шарить по каравану. Так что пусть ребята пока постоят на стрёме, а мы с тобой поспим. Только, Монра, у меня к тебе персональная просьба: следи за Нимратом.- Лис немного понизил голос.- Большим умом он явно не обезображен и может выкинуть какую-нибудь глупость. Пусть никуда не высовывается из пещеры. А грекам я всё объясню, они люди проверенные.
        -Всё-таки, что у тебя на уме?- не унималась Монра.
        Лис поднял руки к небу:
        -О, женщины, везде вы одинаковы в своём нетерпении! Ладно, в двух словах: шаровики осмотрят караван и, естественно, никого там не найдут. После чего, безусловно, прикажут индейцам следить, не попадётся ли им кто-то, похожий на нас. Как шаровики будут узнавать об этом - не знаю. Может быть, прилетят к ишту-хо ещё несколько раз в ближайшее время. Да они их наверняка могут просто ещё раз встретить, ведь они будут прочёсывать этот район. Поэтому вот что нам нужно…
        Лис сделал эффектную паузу и по очереди посмотрел на слушавших его Творцов:
        -Нам нужно вступить в контакт с индейцами, пока шаровиков нет поблизости, убедить племя двинуться в нужном нам направлении и спрятаться до поры до времени в караване!
        У Эльота расширились глаза, он переглянулся с Монрой.
        -Ты с ума сошёл! Они нас выдадут шаровикам!
        -Вот только не индейцы!- Лис помотал в воздухе указательным пальцем.- Шаровики оскорбили их достоинство, унизили воинов на глазах их жён и детей. Индейцы их уже ненавидят, и шаровики теперь их заклятые враги, не сомневайтесь. А враги шаровиков автоматически становятся друзьями индейцев, заметьте.
        -Неужели ты думаешь, что им можно доверять?- спросила Монра.
        Лис сделал успокаивающий жест:
        -В чём-то нельзя, а в таком вопросе можно. Вот убедить их изменить направление миграции будет трудно, но это уж моя забота. Я постараюсь что-нибудь придумать.
        Глава 12
        Лису удалось поспать даже более двух часов, прежде чем его разбудил Диаскен. Лис сел и потянулся, посмотрев вокруг. Эльот спал, свернувшись калачиком на подстилке из травы, а Нимрат, похоже, и не вставал.
        Лис потёр глаза и внимательно посмотрел на Нимрата: в Творце не было ничего от представителя сверхцивилизации. Сейчас он лежал на спине и похрапывал, голова свесилась набок, из полуоткрытого рта тоненькой струйкой поблескивала слюна.
«Господи», подумал Лис, «неужели это владелец собственного мира, человек, проживший не одну тысячу лет?» Лис покачал головой и усмехнулся, поднимаясь на ноги.
        Скаридис сидел на корточках у входа в пещеру.
        -Где женщина?- спросил Лис.
        Грек объяснил, что Монра наблюдает снаружи. Гравилёты шаровиков покинули караван и двинулись в разных направлениях: один полетел вдоль реки вверх по течению, а другой взял курс в открытую прерию. Похоже, шаровики демонстрировали педантичную приверженность принятому плану и продолжали выдерживать заранее намеченные направления поиска, несмотря на некоторые неожиданные события, например в виде появления индейского каравана.
        Лис взял флягу с водой, прополоскал рот и плеснул немного на лицо.
        -Давай полью,- предложил Диаскен.
        Лис благодарно кивнул.
        -Ну что, друзья мои,- сказал он, смахивая воду с лица и обращаясь к обоим грекам,- втравил я вас в историю?
        Диаскен вздохнул и развёл руками. Скаридис посмотрел на компаньона покойного хозяина, потом на Лиса и опустил глаза.
        -Вижу, вам всё это надоело,- продолжал Лис.- Вы столько пережили за последние пару дней и увидели такое, чего никогда и не видели. Вы чуть не лишились жизней, а ты, дружище, потерял дом и всё нажитое, да и Тарлана уже не вернёшь. Я обещал, что я возмещу тебе все расходы, и ты меня знаешь, Диаскен - я никогда не давал пустых обещаний. Но вот тому же Тарлану я уже ничем помочь не могу. Сейчас я честно скажу: я и тебе не могу обещать ничего. Дело затягивается на неопределённое время, и нет гарантии выбраться из этой переделки живыми. Поэтому я хотел бы поговорить с тобой, Диаскен, вот о чём…
        Лис достал заветный мешочек и высыпал в ладонь Диаскену большую часть алмазов, изумрудов и разных прочих самоцветов. Диаскен вытаращил глаза.
        -Получи на возмещение убытков. Что-нибудь дай юноше, который доказал преданность тебе и своему хозяину, бедняге Тарлану.- Лис кивнул на Скаридиса и невесело улыбнулся.- Надеюсь, твои материальные потери я компенсировал.
        Диаскен прижал свободную ладонь к груди:
        -Клянусь Творцом и богами, Лис, ты даёшь мне намного больше, чем стоили мой дом и все товары в наших с Тарланом кладовых.
        -Но ты же должен получить какую-то прибыль, а не просто компенсировать потери!- засмеялся Лис.- Бери, камни твои.
        Диаскен посмотрел на драгоценности в руке и снова на Лиса.
        -Я знаю тебя много лет, Лис, ты мой друг, но всегда оставался загадкой для меня. Ты неожиданно исчезал, и никто тебя не видел много месяцев, а потом ты так же неожиданно появлялся. Если ты помнишь, я как-то раз попытался расспросить тебя, но ты отшутился, и я решил не вести с тобой таких разговоров. В конце концов, у каждого человека есть укромный уголок в душе, и коли этот человек - настоящий друг, то нет смысла лезть в его душу туда, куда он тебя не хочет почему-то пускать. Но сейчас я стал уже сомневаться, а человек ли ты? Ты сейчас даёшь мне такое богатство, которое есть у немногих людей в нашем городе. Ты общаешься с незнакомцами, владеющими чудесным оружием и говорящими на божественном языке, убиваешь демонов в человеческом обличии, ты знаешь то, чего не знает никто в нашем мире. И я хочу спросить тебя - ты человек или ты существо из другого мира? Может быть, ты из свиты Творца, или сам Творец, странствующий среди людей? Говорят, что когда-то так и было…
        Лис посмотрел на грека с улыбкой и положил руку ему на плечо:
        -Уверяю тебя, я самый обычный человек. Но в одном ты прав я действительно не из этого мира, хотя все мы родственники. Даже с ними.- Лис кивнул на спящих Творцов. - А уж с вами мы практически братья: ваших предков много веков тому назад привели сюда из моего мира - впрочем, вы и сами это знаете. Я мог бы долго и много рассказывать вам, друзья мои, но сейчас нет времени. Пока запомните одно: нет никаких богов, есть люди и только люди. Они,- Лис снова кивнул на лежавших на полу Эльота и Нимрата,- тоже люди. Одни люди знают больше, чем другие и владеют более сложным оружием и вещами. Это примерно так же, как в вашем мире есть богатые люди и люди бедные, вы, например, строите каменные дома, а индейцы живут в вигвамах из шкур. Так и люди разным миров - кто богаче, кто беднее знаниями, но они остаются людьми. Вам непросто мне поверить, но говорю ещё раз: это так. А сейчас для нас самое главное, что есть враги, охотящиеся за мной и за этими людьми. Вот враги эти совсем не люди, хотя пребывают в человеческом обличии и являются порождением людей.
        Лис, насколько было возможно, доступно рассказал грекам про шаровиков и Творцов, про Дворец за непроходимыми Безвоздушными горами и про возможности перехода между гранями этого мира и другими мирами.
        -Я хочу, чтобы вы поняли: враги, преследующие нас, в общем-то, непосредственно не грозят вам. Во всяком случае - пока, а может быть и вообще вам не грозят. Шаровики, похоже, хотят попасть в мой мир, на Землю. Для этого им нужен я, а Творцов они ненавидят и преследуют скорее из принципа, хотя Творцам от этого, конечно же, не легче.
        -А зачем шаровикам твой мир, мир из которого когда-то ушли наши предки?- спросил Диаскен.
        Лис пожал плечами:
        -Я пока точно не знаю сам. Может быть, у шаровиков там есть друзья и союзники, с которыми они хотят соединиться. Если такое случится, людям моего мира придёт конец, хотя, надо признать, люди сами не очень-то берегут Землю. Одним словом, друзья мои, я вот почему начал этот разговор. Я дал тебе достаточно денег, Диаскен. Ты и Скаридис можете спокойно вернуться в Омакс и продолжать жить, как жили. Думаю, единственная опасность - быть схваченными шаровиками по дороге в город. Тогда они могут начать пытать вас, стремясь получить сведения про меня и Творцов, и это кончится весьма печально. Однако если вы доберётесь до Омакса, я уверен: специально вас в городе шаровики не будут искать. Вероятно, они уже покинули Омакс, город им сам по себе не нужен. А, оставшись со мной, вы, скорее всего, пропадёте ни за грош. Поэтому я предлагаю тебе и Скаридису вернуться, а мы продолжим наши игры. Нас остаётся четверо, вот оружие бы нам помощнее…
        Диаскен машинально кивнул и уточнил, чуть понизив голос:
        -Из четверых-то - одна баба.
        Лис ухмыльнулся:
        -А вот из них троих эта баба, может быть, самый большой мужик. Но вам просто незачем рисковать жизнями и дальше. Я предлагаю вам вернуться в Омакс, даже не предлагаю - настаиваю!
        Диаскен задумался, как бы взвешивая на ладони пригоршню великолепных драгоценных камней. На несколько минут воцарилось молчание.
        Лис выглянул наружу, но там пока было тихо, очевидно не происходило ничего, что встревожило бы дежурившую Монру.
        Наконец Диаскен вздохнул и, ещё раз покачав камни на ладони, сказал:
        -Ты даёшь мне большое богатство. Я мог бы заново отстроить дом, лавку, купить любое судно, и не одно, продолжить торговлю. Но, такого компаньона, как Тарлан, я уже вряд ли найду. Я с твоего позволения, Лис, отдам часть драгоценностей юноше, и пусть он возвращается домой и откроет своё дело, Тарлан кое-чему его научил. А я иду с тобой. Честно говоря, мне всегда хотелось путешествовать. Да я вроде как и путешествовал, занимаясь торговлей, но дальше Ильмира я так и не добрался, а потом наладились дела с Аркадией, и я полностью занялся ими. Конечно, грех жаловаться, я зарабатывал большие деньги, но настоящие путешествия кончились. В общем, я иду с тобой до конца, будь что будет. Я хочу своими глазами увидеть чудеса, о которых ты мне тут рассказывал. А потом ты один из немногих людей, кого я могу назвать другом, и ты в беде. Разве я могу тебя бросить? Тебе нужен любой, на кого ты сможешь положиться, и я буду с тобой!
        -Ах ты, старый торгаш,- пробормотал Лис.- Ещё немного и я растрогаюсь до слёз. Ну, спасибо!
        Лис обнял Диаскена. Несколько камней выпали из руки торговца, и Диаскен наклонился их поднять, а потом выбрал несколько, и подал Скаридису.
        -Возьми, мой юный друг, ты заслужил награду. Этого с лихвой хватит тебе для того, чтобы начать собственную торговлю.
        Юноша приложил руку к груди и поклонился.
        -Уважаемый Диаскен! Я многим обязан своему хозяину, Тарлану, но вы были его компаньоном и тоже многому меня научили. Я хочу служить вам, разрешите мне никуда не уходить, а остаться с вами. Я прошу этой чести и у вас, уважаемый Лис. Увидите, я буду полезен: у Тарлана я, кроме всего прочего, выполнял обязанности телохранителя во время торговых поездок, вы уважаемый Диаскен это знаете. Я хорошо стреляю из лука, метаю копья и ножи, я умело дерусь на мечах. Не сомневайтесь, я пригожусь.
        Лис улыбнулся:
        -А тебя не страшит непонятное? Ты не боишься демонов в человеческом обличии, преследующих меня? Кроме того, мы идём в Проклятый лес, там тоже хватает всякой жути.
        Скаридис глотнул.
        -Честно говоря, мне боязно,- признался он.- За эти дни я увидел много страшного и непонятного для меня. Но я верю вам, уважаемый Лис, и буду делать то, что вы мне прикажете. Если вы прикажете убивать демонов, я буду их убивать. Если вы увидите, что я трушу, ударьте меня посильнее, чтобы привести в чувства!
        Лис переглянулся с Диаскеном. Торговец улыбнулся:
        -Брат Скаридиса тоже был смелый парень.
        -Крепкая эллинская порода,- кивнул Лис.- Ну, друзья, спасибо, вместе так вместе! Будет трудно, и это единственное, что я вам точно обещаю. А сейчас начинать действовать.
        Лис вышел из пещеры и поднялся на склон, где лежала с биноклем Монра. Она обернулась и снова припала к окулярам. Лис скользнул взглядом по её фигуре и вздохнул.
        -Ну что?- спросил он, опускаясь рядом с Монрой на жёсткий каменистый склон.- Ты, надеюсь, про соколов помнишь и на небо поглядываешь?
        Монра кивнула и протянула бинокль Лису. Он посмотрел и увидел, что индейцы организовали совещание - явно решали, как поступить.
        Лис усмехнулся. Он знал ишту-хо и не сомневался в их желании отмщения за унижение, нанесенное чужестранцами. Но Лис знал достаточную сообразительность вождя Шольтеака, который наверняка поймет, что с луками и копьями индейцы ничего не смогут сделать с шаровиками, и, скорее всего, просто постарается увести племя подальше от этих мест.
        Времени на раздумье почти не оставалось - для осуществления плана действовать требовалось быстро.
        Лис ещё раз изложил Монре свои предложения. Монра выслушала его с обычным несколько надменным выражением лица. Землянин, правда, заметил, что лёд в голосе женщины как будто подтаял, когда та высказала опасение за его жизнь, если он отправится к индейцам.
        -Вряд ли мне что-то грозит,- сказал Лис,- и я уже объяснял, почему. Однако на всякий случай я возьму с собой маленький лучемёт.
        Он условился с Монрой, что Творцы и греки будут ждать в пещере, не ослабляя наблюдения за окрестностями.
        -Хочу тебе сказать кое-что,- добавил он.- Несмотря на твоё надменное поведение с ничтожным ванвиром, коим я являюсь в твоих глазах, не могу, всё-таки, не признать: ты очень красивая. И ты мне очень нравишься!
        Монра презрительно усмехнулась, разглядывая Лиса, но ему показалось, что при этих словах во взгляде женщины всё-таки что-то дрогнуло. Лис не мог сдержать улыбки.
        -По-моему, не всё для тебя потеряно,- заметил он.
        -Ты что имеешь в виду?- не поняла Монра.
        -Да ладно,- махнул рукой Лис,- не обращай внимания. В общем, я, не смотря ни на что, считаю тебя женщиной не только красивой, но и достаточно мужественной и, по крайней мере, неглупой.
        -Какая честь слышать это от землянина,- язвительно парировала Монра.
        -Да, приятно, что ты так думаешь,- с серьёзным видом кивнул Лис.- И ещё у меня к тебе личная просьба: присматривай, пожалуйста, за Нимратом, пока меня не будет. Он единственный, кого я опасаюсь в нашей компании: такие иногда хуже врагов.
        Монра хмыкнула и молча кивнула, соглашаясь.
        Лис сообщил женщине, что греки остаются с ними. Монра пожала плечами, но никак не прокомментировала это. Лис дал ей гримёрский набор, и посоветовал, не теряя времени, использовать из него всё, что ещё можно использовать для изменения внешности.
        -На всех вряд ли хватит по полной программе, но ты постарайся применить компоненты как можно рациональнее.
        -Хорошо,- коротко пообещала Монра и немного задержала взгляд на Лисе.
        У Лиса возникла мысль, что, возможно, она несколько меняет мнение о «дикаре». Несколько секунд он тоже молча смотрел на Монру, затем встал и, дружески потрепав её по плечу:
        -Ну ладно, я пошёл. Пожелай мне удачи!
        Женщина отстранилась:
        -Не распускай руки, землянин.
        Лис вздохнул.
        -Знаешь,- криво усмехнулся он,- ей-богу, как говорится: будь попроще, и к тебе просто потянутся люди. И, заметь: даже ванвиры!
        Он встал, подмигнув Монре, и вернулся в пещеру.
        Перед тем, как вывести лошадь, Лис немного воспользовался содержимым сумки и поработал над своей внешностью. Он вернул волосам тёмный цвет и даже сделал их ещё более чёрными, увеличил горбинку на носу и сменил контактные линзы, придав глазам тёмно-карий цвет. Усы индейцы не носили, и Лис без сожаления расстался с этим надоевшим украшением.
        Лис ехал к индейскому каравану, постоянно поглядывая по сторонам. Но всё было спокойно, гравилёты рыскали далеко.
        Его быстро заметили, и навстречу выехало шестеро воинов. Когда индейцы, трое из которых держали наготове луки, а трое выставляли копья, приблизились на расстояние полёта стрелы, Лис остановил лошадь, отпустил поводья и сделал приветственный знак, означавший, что идёт с миром. Затем он скрестил руки на груди и стал спокойно ждать.
        Индейцы гортанно вскрикнули и пустили стрелы, вонзившиеся в землю прямо перед ногами лошади. Лис молча смотрел, не меняя позы. Это было своего рода боевое приветствие и одновременно проверка выдержки незнакомца. Лис внутренне усмехнулся: так индейцы постоянно доказывали храбрость и некоторым образом самоутверждались.
        Поскольку Лис не проявлял враждебности и держался спокойно, воины подъехали на расстояние нескольких метров, окружив всадника со всех сторон. Два воина - один постарше, другой помоложе, показались Лису знакомыми. Он наверняка видел их раньше, когда бывал в главном стойбище племени, но его индейцы, естественно, не узнавали.
        -Приветствую вас, славные воины!- сказал Лис на наречии племени.- Я охотник, хочу говорить с вашим вождем!
        Индейцы переглянулись, и после нескольких секунд замешательства самый старший кивнул:
        -Мы сообщим о твоём желании великому Шольтеаку. Следуй за нами!
        Они двинулись к каравану, двое впереди, остальные по бокам от Лиса, держа луки наготове.
        Возле первых повозок старший воин велел остановиться, а сам направился к группе старейшин, где пребывал и вождь.
        Оставшиеся воины не спускали с него глаз. Мужчины и женщины, находившиеся поблизости и не занятые наведением порядка в караване после обыска, тоже разглядывали незнакомца, но к настороженности стражей примешивалась изрядная доля явного любопытства.
        Наконец воин, докладывавший вождю, вернулся и сообщил, что Шольтеак готов выслушать незнакомого охотника. Лис кивнул и поблагодарил воина, после чего они уже вдвоём направились к месту, где на разостланных на земле шкурах расположились вождь и старейшины, курившие трубки.
        Лис спешился и приветствовал вождя и старейшин, кивнувших ему вполне благосклонно. Шольтеак жестом пригласил сесть.
        Лис снял меч и сел, положив оружие рядом. Шольтеак махнул рукой, и молодой воин подал Лису трубку. Лис не мог сказать, что ему нравились сорта табака, выращиваемые индейцами, но выбирать сейчас не приходилось, поэтому он сделал хорошую затяжку и выпустил струю дыма, демонстрируя удовольствие. Следя за реакцией старейшин, Лис увидел, что на их мало проницаемых лицах отразилось удовлетворение: индейцы не жаловали тех, кто отказывался от трубки или же курил лишь для соблюдения «протокола».
        -Мы тебя не знаем, незнакомец,- сказал Шольтеак.- Поведай, кто ты и откуда пришёл, а потом расскажи, чего ты хочешь.- Вождь обвёл взглядом старейшин, которые согласно кивнули головами.
        Землянин тоже кивнул в знак согласия и, не торопясь, затянулся ещё раз, демонстрируя степенность в разговоре, что чрезвычайно ценились у индейцев. Кроме того, они вообще очень любили слушать рассказы, тем более, если таковые выглядели правдоподобными. А изысканная обстоятельность бесхитростных повествований вообще ценилась очень высоко.
        Лис выдал историю, которая родилась у него в голове во время наблюдения за караваном в бинокль. Он охотник, причём, наполовину индеец. Мать происходила из племени, жившем далеко на юге в прерии за рекой Штром, отец - рыцарь из государства Алемана, и мальчика нарекли по желанию отца Германом.
        Но злые родственники выжили внебрачного сына рыцаря, более похожего на мать-индианку, чем на отца, и совсем молодым юношей он отправился скитаться и охотиться, побывав уже с тех пор во многих местах.
        Рассказав про стычки с племенами джунглей и о приключениях на берегах Южного и Северного морей, Лис поведал, что, странствуя, он встретил храброго белого охотника, который был тесно связан с одним из индейских племён. Из уст своего нового знакомого Герман услышал о прекрасной и опасной стране у подножия Северных Безвоздушных гор, называемую многими Проклятым лесом (вождь и старейшины при этих словах переглянулись: дурная слава Проклятого леса намного превосходила слухи о его красотах).
        Лис продолжил рассказ о странствиях с новым другом. Он также поведал, как на границе прерии и джунглей они попали в засаду омельков, непревзойденных охотников на людей, и едва не лишились скальпов. Только благодаря хитрости и смелости белого охотника он остался жив и поклялся ему в верности. Охотник ответил ему тем же, и они побратались.
        Четыре месяца назад Герман расстался с храбрым охотником на реке Тикса. Сам он продолжал бить дичь в лесостепи, а его друг отправился в племя вишту, которое жило где-то у озера Эсон. Всё точно соответствовало действительности: как раз четыре месяца тому назад Лис вернулся в стойбище вишту после длительного отсутствия.
        Со своим другом Герман условился встретиться в этих местах на берегах Трапхора, однако он ждёт здесь уже несколько дней, но охотник не появился.
        Шольтеак лёгким движением руки остановил рассказ. Лис почтительно замер, всем видом показывая готовность выслушать вопрос вождя, а затем продолжить говорить.
        -Ты говоришь, твой друг из племени вишту?- спросил вождь.- Скажи, как его имя?
        -Он назвался Благородным Лисом, вождь. Может быть, ты слышал о нём?
        Шольтеак и старейшины снова переглянулись. После стандартно выдержанной паузы Шольтеак изрёк:
        -Мы очень хорошо знали Благородного Лиса. У костров и в вигвамах ишту-хо всегда нашлось бы для него место, пожелай он быть с нами. У Лиса недавно случился раздор с вождем Шотшеком. Это, к сожалению, был вспыльчивый и вздорный человек, да хранит Творец и боги его душу, как и души остальных вишту.

«Хорошенькое дело», подумал Лис. Вслух он сказал:
        -Что же случилось с тем племенем, и где же мой друг? Если он жив, я хочу быть ему полезным и оказать посильную помощь.
        -Из племени вишту спаслось только несколько человек, которых мы приютили у себя. Они рассказали, что в стойбище приходили люди, одетые в серые доспехи, не похожие на греческие: их не пробивают стрелы и копья. Эти люди хотели найти твоего друга Лиса, и очевидно не с благими намерениями. Но Лиса в стойбище не было, потому что Шотшек хотел заставить его взять свою дочь в жёны, а Лис этого не захотел.
        Шольтеак слегка усмехнулся, и продолжал:
        -Я понимаю Лиса - дочь Шотшека не вызывает желания мужчин. Лису пришлось бежать, потому что Шотшек в ярости, ослепившей его разум, решил казнить того, кто всегда был его другом. Зря Лис не принял моего приглашения в племя ишту-хо: моя дочь красива, и ничто не мешало бы ему взять её в жены.
        При этих словах вождя на лицах старейшин появились тени улыбок.
        -Великий вождь!- воскликнул Лис.- И я уже знаю о воинах в серых доспехах: мне рассказали о них люди, которых я встретил недавно. Эти люди сами прятались от грозных чужеземцев. А сегодня и я увидел серых воинов издалека, когда те подлетали на плоту с прозрачным вигвамом к вашему каравану. Прошу тебя, расскажи мне о них подробнее. Что они сделали с племенем вишту и с моим другом? Если они его враги, то они и мои враги. Я готов убивать их!
        Шольтеак одобрительно покивал.
        -Теперь они и наши враги. Они пришли в племя вишту и потребовали сказать, где Лис. Им объяснили, что Лис ушёл в Омакс, но серые воины хотели обыскать стойбище. Возникла стычка, и чужестранцы сожгли всё стойбище своими огненными лучами, не пощадив никого. Они убили почти всех вишту, даже детей! Поэтому мы, ишту-хо снялись с насиженного места и решили уйти подальше.
        Вождь потряс сжатым кулаком в бессильной ярости:
        -Мы бы тоже не дали обыскивать караван, но невозможно противостоять лучам, во много раз более горячих, чем лучи солнца! Во имя спасения своего народа я приказал воинам опустить луки.
        -Мудрость твоя безгранична, о, Шольтеак,- вполне искренне заметил Лис и поклонился.- Только великий вождь, щадя жён и детей, и понимая, что враг сильнее, сможет устоять перед желанием немедленно встать на тропу войны.
        Старейшины неожиданно интенсивно закивали, что подтверждало догадки Лиса о степени оскорбления, нанесённом индейцам шаровиками. На некоторое время воцарилась тишина, и только тихо попыхивали трубки.
        По знаку вождя Лис продолжил рассказ. По версии Лиса встреченные им незнакомцы пришли из сказочной страны, находящейся за Безвоздушными горами. Они являлись врагами серых воинов, уничтоживших племя вишту и заставивших ишту-хо испытать унижение. Его спутникам, скрывавшимся сейчас в пещере неподалеку, очень важно попасть в Проклятый лес, где у них спрятано могучее оружие, с помощью которого можно начать равную борьбу с шаровиками.
        -Это благородное желание,- согласился Шольтеак,- но чего же ты хочешь, охотник Герман?
        Лис объяснил, что хотел просить вождя помочь его случайным спутникам скрыться от погони на некоторое время. Серые воины вряд ли будут обыскивать караван повторно, а при следующей встрече с гравилётом индейцы могут направить погоню по ложному следу, сказав, что видели, куда бежали те, кого преследуют шаровики. Таким образом, они хоть малой толикой, но уже поквитаются с врагами. Если Шольтеак поведёт племя за Трапхор в пустынные земли у верховьев Тиксы, беглецы с караваном смогут добраться до места, откуда уже недалеко до цели их путешествия - Проклятого леса.
        -Но мы собирались двинуться за Тиксу,- возразил Шольтеак,- на берега Северного моря. Ставить вигвамы вблизи Проклятого леса мне не представляется разумным.
        Лис возразил: берега моря весьма густо населены. Придя туда, ишту-хо неизбежно столкнуться с теми, кто считает эти земли своими охотничьими угодьями. Напротив, земли в верховьях Тиксы пустынны, но богаты дичью - сущий рай для охоты. Чудовища же редко покидают плато, где раскинулся Проклятый лес, так что сильно опасаться их не стоит, а он, Герман, не сомневается в храбрости воинов племени. Да и у чудовищ нет сжигающих лучей, поэтому они куда менее опасны, чем шаровики.
        Лис сильно рисковал. Убедить индейцев, веками сторонившихся близости Проклятого леса, направиться туда для жизни и охоты было непросто. Кроме того, существовала некоторая опасность, что Шольтеак, движимый стремлением уберечь свой народ от гнева серых воинов, мог просто выдать Творцов, хотя, скорее всего, уязвленная гордость не даст вождю так поступить.
        Возможность спрятать Творцов в караване и убедить вождя идти в сторону Проклятого леса стала бы единственным шансом начать движение к цели не по открытой местности, которую прочёсывают шаровики, а надёжно замаскировавшись.
        Шольтеак задумался. Наконец он сообщил:
        -Нам нужно провести совет. Ты, охотник Герман, можешь пока отдохнуть, и тебя накормят.
        Лис поклонился и оставил вождя обсуждать сделанные предложения. Шольтеак дал команду воину, сопровождавшему Лиса, показать, где тот сможет получит еду и воду.
        Воин по имени Читоко провёл его к одному из фургонов, где женщины, с интересом поглядывая на Лиса, дали ему сушёное мясо, лук, печёный картофель и кислое молоко.
        Вождь и старейшины совещались около часа. В конце концов, Лиса снова вызвали к Шольтеаку, и тот сообщил, что ишту-хо принимают предложение охотника Германа. Раз охотник - друг Лиса, то он друг племени. Поэтому ему и его спутникам дадут убежище в караване, который двинется в верховья Тиксы. Вождь и старейшины горели желанием с помощью оружия спутников Лиса, спрятанного в Проклятом лесу, отомстить серым воинам, унизившим индейцев. Это, видимо, явилось главным аргументом.
        Лис горячо поблагодарил вождя, а сам решил, что имеющееся сейчас оружие необходимо будет спрятать и не показывать индейцам. Зная их характер, можно было не сомневаться: увидев лучемёты, Шольтеак потребует немедленного мщения, невзирая ни на что.
        -Ты можешь привести своих друзей,- заключил Шольтеак.- Племя примет их с радостью.
        Лис почтительно поклонился: его план начал работать. Во всяком случае, до поры до времени.
        Глава 13
        Четвёртые сутки караван двигался почти строго на север. Движение было медленным, поскольку тяжелые повозки позволяли проходить не более тридцати километров за день. Творцов разместили в одной из таких повозок, чем-то напоминавшей фургон времён американских переселенцев Дальнего Запада за исключением того, что верх представлял собой шкуры, натянутые на каркас из изогнутых жердей. Оба входа для маскировки заложили тюками. Целый день путешественники тряслись в фургоне, изнывая от духоты и спёртого воздуха, насыщенного ароматами индейских пожитков и запахом кустарно дубленых шкур.
        К вечеру, когда караван останавливался на ночёвку, вся троица, выходя поразмяться, наперебой жаловались Лису на отвратительные условия. Греки, которым не требовалось уходить в «подполье», а также загримированный Лис, гарцевавшие весь день на лошадях, вызывали у Творцов чувство жгучей зависти и раздражения.
        Однако Лис не разрешал им выходить из фургона днём дольше, чем на несколько минут: хотя гравилёты за все эти дни не появлялись, но несколько раз он видел соколов, круживших над караваном.
        Косметических препаратов из «гримерной» сумки Лиса недоставало, чтобы полностью изменить внешность Творцов. Во всяком случае, светловолосый Эльот и Монра с её рыжей копной представляли слишком заметные фигуры среди однообразно черноволосых индейцев.
        Таком образом, только поздним вечером Творцы могли покинуть убежище на колёсах, размять кости и ополоснуться в реке, вдоль которой двигался караван.
        -Ничего не могу поделать!- отвечал Лис, сокрушённо разводя руками.- Потерпите! Утешайте себя мыслью о неизбежном окончании мучений - со временем! Рисуйте сладкие картины нашего триумфа, когда мы захватим Дворец, и вы сможете вернуться в свои миры.

«Знать бы ещё, как это сделать», добавлял Лис про себя.
        Не без удовольствия Лис отметил, что Монра жаловалась меньше всех. Единственное, о чём она высказывалась неоднократно, было желание принять нормальную ванну или душ. Монра стала несколько менее надменной в отношениях с Лисом и даже иногда сама поддерживала разговор.
        -Не понимаю, как ты мог жить с этими дикарями в течение длительного времени,- сказала она как-то, когда Лис присел на передней площадке фургона, намереваясь поболтать с пассажирами.- Ну, для разнообразия, если нравится, можно побыть среди них пару дней, но выдержать тут хотя бы месяц безвылазно!
        Лис сдвинул несколько тюков, освободив передний выход из фургона и давая хоть какой-то приток свежего воздуха внутрь. На вопрос Монры он пожал плечами:
        -Ну, во-первых, я живу не только для того, чтобы каждый день нежиться в ваннах с полевым массажем или стоять под ароматическим душем. А во-вторых, я практически ежедневно мылся в естественных, так сказать, ваннах - в озёрах и реках. Хорошо хоть есть возможность не бриться каждый день.
        Одно из достижений цивилизации Творцов, показавшимися Лису бесспорными, составляли разнообразные косметические средства. Во Дворце он познакомился с методиками, позволявшими, например, либо полностью, либо частично и на длительное время останавливать рост волос в нежелательных местах, либо полностью избавиться от таковых, а также от ненужной пигментации кожи, морщин и тому подобного. Но самое главное, Творцы в своё время победили и лысины: выпавшие волосы можно было полностью восстанавливать.
        Когда Лис впервые раскопал эти сведения в Компьютере Дворца, у него даже мелькнула мысль, а не вернуться ли на Землю и не запатентовать ли подобное средство? Лис не сомневался, что такое изобретение принесло бы автору (или плагиатору в данном случае) мировую известность и вечную славу, поскольку подавляющее большинство мужчин в его мире рано или поздно, в большей или меньшей степени, но лысели, и тот, кто положил бы этому конец, стал бы почитаем на самом высоком уровне.
        Однако уже через минуту Лис осознал, что вряд ли можно серьёзно думать о патентовании средства на Земле и не оказаться в центре жесточайших разбирательств, поскольку тут потребовалось бы запатентовать и множество вспомогательных технологий. Каждому станет понятно, что один человек не способен сделать такого количества разноплановых открытий. Это рано или поздно привело бы к разоблачению.
        Неврастеник Нимрат оказался чрезвычайно похотливым и открыто жаловался на отсутствие сексуального облегчения. Он несколько раз открыто предлагал Монре заняться любовью. Как не без удовольствия отметил Лис, Монра отказывалась с явным негодованием.
        На основе уже имевшейся у него информации об укладе жизни Творцов последнего поколения (т.е. последних двух-трёх тысяч лет), Лис понимал, что в таких условиях сексуальные отношения должны быть весьма и весьма свободными. Творцы являлись некими императорами отдельных миров и не желали знать отказа ни в чём, в частности в сексе. Для них не могло быть каких-то ограничений, связанных с нежелательными беременностями, венерическими заболеваниями или какими-то социальными последствиями.
        Лис, конечно, мог помочь Нимрату найти в племени свободную женщину, и даже не одну, согласившуюся делить ложе с изнывающим от вожделения мужчиной. Но нравы индейцев потребовали бы определенного ритуала. Творцу потребовалось бы, хотя бы и формально, добиваться права занять место у костра племени, то есть фактически принимать участие в неком театрализованном конкурсе, и Нимрат, разумеется, отказался бы. Да и просто не время сейчас было устраивать подобные балаганы.
        Кстати сказать, сам Лис когда-то прошёл через подобный ритуал у вишту. Сделал он это во многом из спортивного интереса, но и не только. По обстоятельствам Лис собирался пробыть в племени некоторое время, и перед ним встала дилемма: либо не жить нормальной сексуальной жизнью вообще, либо иметь «законную» жену, поскольку иные отношения тут не поощрялись. Как раз тогда Лис присмотрел хорошенькую молоденькую индианку, которой только-только исполнилось пятнадцать лет, и против свадебного ритуала в конце которого ждала бы такая награда, он не имел возражений, тем более что мастурбировать каждый раз надоело.
        При всей определенной строгости в вопросах отношений между полами у индейцев не возбранялось иметь несколько жён, но только официальных по их понятиям. В вопросах приобретения вторых и последующих жён имелось уже множество вариантов. Вторую свою жену в племени Лис выиграл совершенно случайно на состязании по стрельбе из лука. Обычно на подобных мероприятиях женщины сами выставляли свои кандидатуры. В подавляющем большинстве так поступали только уже вполне зрелые женщины, потерявшие мужей либо на охоте, либо в военных стычках. Все возможные варианты в этих случаях определялись жребием, но Лису повезло и тут: ему досталась зрелая, но красивая стодвадцатилетняя женщина. Правда, в этом мире и в сто двадцать она выглядела не старше тридцатилетней землянки.
        Лису очень нравилось сочетание молодости и зрелости, жившее в его вигваме. Тут, возможно, сказывалось ровное отношение Лиса в быту к обеим женщинам, но в сексе у них царила полная гармония. Женщины не ревновали мужа друг к другу и спали они всегда только втроём. Поэтому, хотя говорить о любви при столь значительной разнице в интеллектах не приходилось, Лис испытал искроенную печаль, узнав о гибели своих индейских жен от рук шаровиков.
        Возможно, горькое сожаление о женщинах, с которыми ему было хорошо и которых не стало, вызывало у Лиса желание лишний раз подтрунить над озабоченным Нимратом. Ведь если жалобы Творцов на духоту фургона вызывали у него определённое сострадание, то сексуальные жалобы Нимрата действовали на нервы и лишний раз провоцировали пошутить.
        -Я тебе завидую,- сказал Лис, в очередной раз слушая нытьё Нимрата.- Сколько тебе лет? Тысяча? Две? Ты так прекрасно сохранился и в такой отличной форме! Постоянно хочешь кого-то трахнуть. Мне вот всего каких-нибудь сорок, а я в нынешней ситуации и думать-то о бабах не могу. Только и гадаю, как вас вытащить из этой переделки и самому выбраться с не поджаренной задницей. А тебе всё нипочём - видимо, не прогнозируешь дальше, чем на длину члена!
        Монра громко фыркнула, а Эльот усмехнулся.
        -Ну и завидуй!- разозлился Нимрат.- Может, ты импотент, так кто виноват, землянин? А я хочу женщин, я их постоянно хочу! И когда я хочу, то я их имею! Я обязательно кого-нибудь здесь трахну, раз эта эгоистка Монра не хочет меня удовлетворить. Сама с кем только не сношалась, даже с клонированными организмами, специально выращенными в лабораториях, а со мной не хочет. Хотя и сама изнывает без мужчины, понятное дело: она-то и не трахается дольше одного дня!
        -Когда я вижу таких, как ты,- Монра скорчила гримасу,- у меня тоже пропадает желание. Особенно, когда я вспоминаю, что ты относишься к Творцам. Даже продукты моих лабораторий привлекательнее!
        -Естественно,- съязвил Нимрат.- Тебе же надо члены по полметра.
        -Идиот.- Монра не повысила голоса, но прозвучало слово чрезвычайно презрительно.
        -Я тебе не советую насиловать женщин из племени,- заметил Лис Нимрату.- Никто тебя не поблагодарит за «снисхождение» до простых смертных в вопросах секса. Ты создашь нам кучу проблем, и возможно тебя, а то и всех нас даже выкинут из каравана. А если ты изнасилуешь замужнюю женщину, муж должен будет смыть оскорбление только твоей кровью.
        -Знаешь,- ухмыльнулся Нимрат,- а я присмотрюсь к незамужним. Тут много совсем молоденьких девчонок.
        -У этих девушек есть отцы и братья, имей в виду. Так же на девушку мог положить глаз кто-то из мужчин племени, и тебе всё равно не уйти от ответа.
        Нимрат на этот раз промолчал. Лис, решив, что достаточно припугнул Творца, ранее и так не блиставшего смелостью, сменил тему разговора и попросил Эльота рассказать ещё раз всё о шаровиках и их возможном пребывании на Земле.
        Вечером, когда Творцы покинули фургон и разошлись кто куда, Лис как-то упустил из виду, что Нимрат, который обычно держался вместе со всеми, отправился к реке один.
        Уже почти стемнело. Лис беседовал у костра с Шольтеаком и Эльотом, покуривая трубку, когда вдруг он услышал крики и увидел, как мимо пробежала молоденькая девушка в разорванном платье, прижимавшая руки к лицу и давясь рыданиями. Волосы девушки были растрепаны, а на лице красовались следы побоев, заметные даже в сумеречном свете.
        Девушка пробежала мимо них и скрылась в караване. В душе Лиса шевельнулось недоброе предчувствие, но он продолжал слушать вождя, рассказывавшего о последней большой охоте на берегах озера Эсон и о своих разногласиях с покойным Шотшеком. Эльот, сидевший рядом, не понимая языка, позевывал: Творец явно не обратил внимания на девушку, да и вождь оставался совершенно спокоен.
        Лис уже начал забывать об увиденном, как ему попался на глаза Нимрат, шедший примерно с той же стороны, откуда прибежала девушка. По довольно блестевшей роже Нимрата Лис обо всем догадался и понял, что случилось непоправимое.
        Нимрат остановился у костра и, не обращая внимания на разглагольствующего вождя, сказал, обращаясь, видимо больше к Лису, чем к кому-то ещё:
        -Я же говорил, что трахну какую-нибудь девчонку. Эта, надо сказать, симпатичная. И горячая: вырывалась и царапалась, как стерва. Пришлось стукнуть её пару раз и придушить. Я накинул ей на шею верёвку, и она была моя. Я её поставил на колени и для начала взял сзади, прямо в задницу. Ух, как я её отделал, вы бы видели!
        И Нимрат захохотал. Шольтеак, не понимая языка Творцов, удивленно посмотрел на него. Эльот переводил взгляд то на Лиса, то на Нимрата, то на вождя.
        -Сволочь!- прошипел Лис.- Ты же нас всех подставил, ублюдок!

«Нет в жизни справедливости, что в одном мире, что в другом», подумал Лис. Ну почему в Омаксе сожгли Васака, а не эту тварь? Вслух же он только добавил:
        -Я не знаю, как мы отвертимся.
        Эльот сказал, презрительно глядя на Нимрата:
        -Всегда бы ты был такой смелый, а не только с девчонками. Если бы ты вовремя сообразил поставить блок в своём мире, шаровики не прорвались бы. А тогда ты же обгадился, мозги у тебя совсем не работают. У тебя работают два места: член и задница. Ты ведь только и можешь, что спускать кому-нибудь, а в моменты опасности каждый раз обсераться от страха.
        -Ладно-ладно!- Нимрат махнул рукой.- И сам-то не герой - тоже ведь драпал, в чём мать родила. Только у Монры и оделся.
        -Но заметь,- Эльот поднял палец,- драпал с оружием!
        -Хватит вам!- чуть не заорал Лис.- Мы в идиотском положении, а вы рассуждаете, чёрт знает о чём!
        -Да ладно, ты, по-моему, преувеличиваешь,- покачал головой Эльот.- Нимрат, само собой, идиот, но что нам сделают эти дикари? Припугнём их лучемётами, и успокоятся. А, может, растолковать им, что девицу поимел Творец, как бы, один из богов. Может быть, будут даже благодарны!- И Эльот ухмыльнулся.
        Нимрат, рассчитывая на поддержку Эльота, тоже хихикнул.
        -Да вы оба идиоты!- разозлился Лис.- Индейцы испугались шаровиков с гравилётом - эта летающая машина их напугала, тем более что они видели действие мощных лучемётов. Но сейчас мы стоим среди них на равных. Индейцы могут накинуться, невзирая на наше оружие, так что ведите себя тихо: я попробую уладить дело. А ты вообще не возникай!- добавил Лис, обращаясь персонально к Нимрату.- Молчи, сделай виноватый вид. Я постараюсь откупиться, если получится. Хотя…
        За рядами стоящих повозок раздались голоса. Шольтеак встал. Встревоженный повышенным тоном разговора Лиса с Нимратом, вождь потребовал объяснить, о чём они спорят.
        -О, вождь, приношу заранее свои извинения и готов просить у тебя прощения за бесчестные действия этого человека.- Лис кивнул на Нимрата.- Он поступил не по-мужски по отношению к девушке твоего племени.
        Творцы, не понимавшие языка индейцев, напряженно прислушивались к разговору Лиса и вождя.
        -Ты там не говори лишнего,- пробормотал Нимрат.
        -Заткнись!- отмахнулся Лис.
        -Что ты имеешь в виду?- спросил Шольтеак, но Лис не успел ответить.
        Из-за фургонов и повозок появилась толпа индейцев. У Лиса обмерло в груди, поскольку несколько разъяренных женщин тащили Монру.
        Тем не менее, Лис отметил, что Монра не верещала, как можно было бы ожидать от многих представительниц её пола в подобной ситуации. От ударов и пинков, сыпавшихся со стороны индейских женщин, она уклонялась молча и весьма профессионально. Чуть сзади основной группы разъяренных фурий шло большое количество мужчин.
        Лис машинально одним взглядом осмотрелся, выискивая возможные пути к отступлению. Он понимал, что вряд ли сможет погасить гнев индейцев: для Нимрата потребуют наказания, и, скорее всего, самого сурового.
        Возможно, Лису удалось бы уговорить индейцев позволить Нимрату взять изнасилованную им девушку в жёны, назначив соответствующий ритуал. Но тут возникало много проблем. Во-первых, у индейцев не было принято сначала насиловать, а потом жениться. Во-вторых, на девушку вполне могли иметься претенденты, возмутившиеся бы такой постановкой вопроса, и, учитывая все обстоятельства дела, наверняка вызвали бы Нимрата на поединок. В-третьих, даже если бы Лису и удалось направить развитие событий в данное русло, сам ритуал и все, связанное с ним нарушали бы конспирацию при появлении шаровиков. А, в-четвертых, Лис сильно сомневался, что Нимрат, со свойственной Творцам спесью, пошёл бы на женитьбу, пусть даже и формальную, на индейской девушке.
        Сейчас неплохие шансы на успех могла бы иметь попытка прорваться, расчищая дорогу лучемётами. Конечно, несправедливо - перебить большое количество невинных людей ради спасения жизни такого дерьма как Нимрат. Однако сейчас собственная жизнь Лиса, равно как и жизни Монры и Эльота были в опасности. А для спасения собственной жизни Лис вполне допускал убийство, и тут уж не имело значения, что те, кто покушался на его жизнь, не ведали, что творили.
        Он, скорее всего, так бы и поступил, но имелась большая загвоздка: лучемёты лежали в фургоне, где Творцы прятались днём.
        Браслет не помог бы: во-первых, невидимое и беззвучное излучение полностью лишало оружие устрашающего эффекта, а во-вторых, мощности его не хватало на поражение толпы. Ввиду малого радиуса действия индейцы просто успеют забросать их копьями.
        -Вождь,- сказал Лис как можно более мягко и просительно,- пусть отпустят нашу женщину. Она ни в чём не виновата. Я уже просил у тебя прощения за Нимрата и я попытаюсь расплатиться с родителями девушки. Пожалуйста, скажи им, что я очень хорошо заплачу за поруганную честь их дочери.
        Лис попытался использовать и этот шанс, хотя у индейцев, несмотря на многолетнее соседство с торговцами-греками, деньги ценились намного меньше, чем, скажем, у жителей Омакса.
        -Дело ещё и в том, что моему спутнику, очевидно, очень понравилась девушка. Он поэтому и взял её силой: не смог совладать с собой. Я думаю, можно было бы назначить свадебный ритуал, и тогда…
        Вождь резко поднял руку, призывая Лиса замолчать. Затем он приказал женщинам отпустить Монру и потребовал, чтобы говорили свидетели и сама девушка. Женщина, видимо мать, разразилась проклятиями, с гневом указывая на Нимрата.
        Шольтеак подал знак, и несколько воинов с ножами и томагавками встали рядом с обвиняемым. Нимрат скрестил руки на груди, но глаза его нервно бегали по сторонам.
        Монра отошла к Лису и Эльоту, потирая ушибленные места.
        -Что случилось, я ничего не понимаю?- шепотом спросила она, обращаясь скорее к Лису, чем к Эльоту.- Меня вытащили из фургона, как раз когда я проверяла мешок с лучемётами.
        -Жаль, ты не прихватила их с собой,- вздохнул Лис.- Мы вляпались: ублюдок Нимрат изнасиловал индейскую девушку, а законы у них в таких случаях суровые. Оружие бы нам сейчас не повредило.
        Монра только руками развела:
        -Я как раз и смотрела в мешке - маленький лучемёт куда-то пропал.
        -Индейцы?- спросил Лис.- Вообще-то на них не похоже: воровство у них поощряется только по отношению к врагам. Как, впрочем, и изнасилования.
        -Не знаю,- ответила Монра,- в фургон никто не заходил.
        -Что будем делать?- тоже вполголоса спросил Эльот.
        -Надо бы немедленно бежать, но как это сделать без оружия? Остаётся попробовать договориться, Может, получится.
        И Лис рассказал, что он собирается предложить вождю.
        Тем временем Шольтеаку рассказали подробно обо всём случившемся. Нимрат, оказывается, не только лишил девушку девственности, но, совершив анальное сношение, заставил индианку взять в рот и кончил туда. У индейцев в отличие от греков, анальный секс не приветствовался, не говоря уже об оральном варианте. По отношению к врагам, правда, такие выходки практиковались на полную катушку, но любой, кто рискнул бы совершить подобное насилие над женщиной племени, автоматически становился злейшим врагом.
        В знак редкого расположения индейцы сами могли предоставить другу или очень уважаемому гостю свих жён, но насиловать женщин племени воспрещалось, тем более, девушек, и, тем более - такими способами. Свершивший подобное автоматически становился врагом номер один.

«Конец», подумал Лис, «как в прямом, так и в переносном смысле. Хорошенький способ ухаживания, какие там свадебные ритуалы».
        Шольтеак поднял руку, чтобы улёгся гомон голосов.
        -Чужестранец,- сурово молвил вождь,- твой спутник совершил тяжкое преступление, оскорбившее честь нашего племени. Если в твоих жилах течёт индейская кровь, ты должен это понимать.
        Лис поклонился, приложив ладонь к груди и показывая, что он прекрасно всё понимает.
        -Мы дали вам приют, но теперь эти люди - враги нашего племени. В племя привёл их ты. Ты утверждаешь, Лис твой друг. Лис и наш друг, значит, и ты мог бы считаться нашим близким другом. Однако у Лиса не могло быть таких друзей, как у тебя. Но я много жил, и могу признать, что на свете происходит всякое, а многое не увидишь и в страшном сне.
        Лис горько усмехнулся: ну прямо местный Шекспир.
        -Тебе бы трагедии писать,- пробормотал он.
        Шольтеак не обратил внимания на бормотание Лиса.
        -Мы поступим так,- продолжал вождь.- Ты останешься в племени на положении пленника, но получишь право передвигаться свободно, если дашь слово охотника прерий, что не попытаешься бежать. Ты будешь пленником до тех пор, пока мы не встретим Лиса.

«Тогда я должен буду оставаться вашим пленником вечно», подумал Лис. Но это уже не самый худший вариант, поскольку никто не покушался на его жизнь и относительную свободу. В походной сумке оставались средства для снятия «грима», и можно было попытаться всё уладить, снова став Лисом. Правда, он станет узнаваемым для шаровиков, но в данной ситуации это уже, как бы, вопрос второстепенный.
        -Эти же люди,- вождь кивнул на Монру и Эльота,- будут изгнаны из племени. А его,- Шольтеак гневно протянул перст в сторону Нимрата,- ждёт смерть!
        -Его привяжут к столбу,- провозгласил вождь, по-прежнему указывая на Нимрата,- ему отрежут его член, а каждая женщина племени получит право пустить в него стрелу, вонзить копьё или бросить томагавк. Мужчины не будут участвовать - он не достоин смерти от рук мужчин!
        В толпе раздались одобрительные крики. Шольтеак поднял руку, призывая к тишине.
        -Пусть нашего врага возьмут под стражу, а мужчины приготовят столб позора. Я сказал всё!
        Лис сделал шаг вперёд.
        -О, вождь,- поспешно начал он,- я понимаю гнев, наполняющий твоё сердце, но осмелюсь просить о снисхождении для Нимрата. Я готов заплатить за него.
        Лис достал свои драгоценные камни и показал Шольтеаку.
        -Пусть моего спутника вываляют в дёгте и перьях, пусть выпорют, пусть сделают неприличную татуировку, пусть даже мужчины поимеют его как пленного врага, но пусть сохранят жизнь. Пожалуйста, прими плату за моего недостойного спутника.
        Секунду Шольтеак смотрел на Лиса, потом гневно ответил:
        -Поруганная честь не может быть восстановлена за деньги. Ты, наверное, слишком долго жил среди торговцев и забыл индейские обычаи. Такие оскорбления смываются только кровью. Я так решил, и так будет! Это всё! А ты должен сейчас же дать мне слово, что не попытаешься бежать, иначе будешь связан и посажен в колодки.
        Сейчас самое главное было выиграть время, и Лису ничего не оставалось делать, как поклониться:
        -О, вождь! Я даю слово и клянусь честью своей индейской матери не делать попыток к бегству. Уверен, когда мы встретим Лиса, всё будет объяснено.
        Лис ещё раз поклонился и отошёл к Творцам.
        -Что, что он сказал?- подрагивающим голосом прошипел Нимрат, озираясь по сторонам и чувствуя на себе взгляды, полные ненависти.
        -В самом деле,- сказала Монра,- ты ничего не переводил нам.
        -Как и следовало ожидать, хорошего мало. Вас с Эльотом изгоняют из племени, и отпускают на все четыре стороны. Меня оставляют пленником до появления Лиса, то есть меня самого. А вот его,- Лис кивнул на Нимрата,- решено казнить.
        -Казнить?- Нимрат вперился испуганными, но вместе с тем злыми глазами в Лиса.- Твоя работа, ты их так надоумил? Ты же обещал что-то придумать!
        -Идиот! Ты сам себе уже всё придумал!- огрызнулся Лис.
        И, видя, как несколько воинов направляются к ним затем, чтобы начать приводить в исполнение приговор, Лис быстро продолжал:
        -Сейчас пусть всё идёт, как идёт. Вас,- Лис кивнул на Монру и Эльота,- изгонят из племени, меня оставят пленником, но свободным, его привяжут к столбу позора для казни. Но сразу же приводить приговор в исполнение они не будут: индейцы любят посмаковать такие штучки. В запасе будет пара часов, не меньше. Самое главное, у меня остается свобода передвижения. Я добуду лучемёты, мы отобьем Нимрата, и уйдём все вместе. Будет очень опасно, но это единственный шанс.
        -Ещё чего!- заорал Нимрат.- Так я и поверю, что вы будете меня освобождать! Вы захватите оружие и сбежите, а меня бросите. Вы только и мечтали избавиться от меня. Чёрта с два, хватит - теперь будете делать то, что я скажу!
        И Нимрат выхватил из-под одежды маленький лучемёт, именно тот, который не нашла Монра.
        -Стой!- закричал Лис.- Не делай глупостей! Тебе всё равно не хватит зарядов.
        Но было уже поздно: Нимрат выстрелил в воинов, приближавшихся к нему, рассекая двоих одним импульсом. В толпе закричали. Женщины бросились врассыпную. Один из оставшихся воинов замахнулся копьём, но Нимрат прожёг индейца прямо в лицо. Мозг закипел, и голова лопнула, как перезрелый помидор.
        Шольтеак, стоявший сбоку от Нимрата, взмахнул томагавком, но Творец уклонился от удара, бросившись на землю.
        Одновременно он выстрелил и, хотя не поразил вождя сразу, отсёк руку, сжимавшую топорик. Шольтеак упал, обливаясь кровью.
        Лис толкнул Монру и Эльота на землю, заставляя их не вмешиваться. Всё равно они ничего уже не могли сделать - хватать копья или томагавки было бессмысленно.
        Нимрат вскочил на ноги очень проворно, и Лис подумал, что хотя Монра всячески и подчёркивала его трусость, но иногда этот Творец проявлял сноровку и умение драться. Правда, похоже, глупость всегда перевешивала все его достоинства.
        К Нимрату, несмотря на страх перед неизвестным оружием, бежали воины. Творец вскинул лучемёт и выстрелил. Последовала короткая вспышка, опалившая головной убор у первого воина - и всё: магазин лучемёта опустел. Творец мгновение удивленно смотрел на оружие: он не удосужился предварительно проверить индикатор заряда, а затем быстро оглянулся по сторонам, как бы соображая, куда бежать, но не успел сделать и двух шагов. Мимо присевшего на корточки Лиса просвистели копья. В Нимрата почти одновременно вонзились два: одно прямо в грудь, другое немного сбоку на уровне печени.
        Творец рухнул на колени, выронив бесполезный лучемёт, изо рта у него побежала струйка крови. Секунду-другую он смотрел перед собой изумлённым взглядом, а потом, сжимая оба древка, пронзивших его, повалился на бок, несколько раз дёрнулся в агонии и затих.
        Лис, несмотря на опасность быть также пронзённым копьями, подбежал к упавшему вождю и сыромятным ремнем перетянул культю, останавливая кровотечение.
        Он уже закончил стягивать ремень, когда ему в спину уперлось острие. Лис оглянулся и увидел Читоко.
        -Я помогаю вождю,- крикнул он, слегка отодвигаясь от колющего лопатки стального наконечника.
        Читоко кивнул, но копьё не опустил. Лис наложил жгут и встал, стараясь не делать резких движений.
        -Его надо отнести в спокойное место и дать снадобье, снимающее боль,- посоветовал Лис.- Шольтеак выживет, я не сомневаюсь.
        Читоко снова кивнул и сказал:
        -Я вижу, ты благородный и честный воин, но он,- индеец указал на лежащего Нимрата,- был с тобой. Поэтому всех вас отведут под стражей в фургон, и будут держать там, пока совет старейшин не примет решения и не вынесет приговор.
        -Я понимаю,- смиренно стиснув зубы, пробормотал Лис.
        Сделать сейчас что-то было попросту невозможно. В него и в оставшихся Творцов целились, не менее двух десятков воинов.
        Лиса, Монру и Эльота отвели в фургон, в котором они ехали. Лис лелеял слабую надежду, что мешки, где, помимо всего прочего, хранились лучемёты, останутся в фургоне, но индейцы были достаточно сообразительны: внутри повозок убрали всё лишнее. Индейцы полностью очистили фургон, не оставив ничего, что могло быть использовано как оружие и дать пленникам хотя бы незначительные шансы на побег.
        Всех посадили на пол, связав руки и ноги. Вокруг повозки поставили часовых, готовых убить пленников при первой же попытке высунуться наружу - Читоко предупредил Лиса. Пологи с обеих сторон фургона опустили, и поскольку снаружи уже сгустились глубокие сумерки, пленники оказались в кромешной темноте.
        Через несколько минут в фургон втолкнули связанных Диаскена и Скаридиса, схваченных индейцами у реки, где те удили рыбу. Греки ничего не понимали, и хотя Диаскен вполне прилично изъяснялся на диалектах индейских племен, живших в прериях вокруг Омакса, ему никто ничего не объяснял.
        Лис, как мог, обрисовал положение вещей. Эльот наклонился к Лису и спросил, понизив голос, как будто индейцы могли, даже услышав, понять его:
        -У тебя есть идеи?
        Лис передвинулся так, чтобы связанные за спиной руки затекали поменьше.
        -Пока никаких. Могу сказать одно: прежнее наказание было просто лёгким порицанием. Следующее станет куда суровее. В общем, экономьте силы, они нам понадобятся. Постарайтесь поспать.
        Монра нервно фыркнула:
        -Поспать, ну, ты скажешь! Ты-то сам сможешь спать?
        Лис вздохнул:
        -Постараюсь, а что делать? Я боюсь за тебя, Монра. Они не смогли опозорить Нимрата, и в этой ситуации могут придумать нечто такое, позволяющее отыграться на тебе, как на женщине. Может быть, нас всех убьют сразу, но индейцы не упустят шанса поизмываться над врагами, а мы теперь их враги.
        Воцарилось молчание. Каждый из пленников обдумывал ситуацию про себя. В фургоне царила темнота и тишина, только снаружи раздавались голоса и шум потревоженного стойбища.

«Да», подумал Лис, «пока я не вижу выхода. С браслетом мне не вырваться даже одному, не говоря уже о том, чтобы вытащить Монру и Эльота. Возможно, индейцы не тронут греков, так как Диаскен может быть им полезен как известный торговец из Омакса, и хотя они не признают деньги, как таковые, но, возможно, возьмут какие-либо товары. Да и греки-то не сделали им ничего плохого. А вот Творцы и я для индейцев в сложившейся ситуации личности совершенно тёмные, так сказать. Нимрат изуродовал вождя, уж лучше бы убил, честное слово. Теперь к праведному гневу индейцев будет примешана личная месть Шольтеака за причинённое увечье. Дьявол, как всё плохо! Мне везло пятнадцать лет на многих гранях этого мира, но, наверное, рано или поздно везение кончается…»
        Некоторое время он лежал, отрешённо пялясь в темноту. В голове крутились какие-то образы, бессвязные картины, обрывки мыслей. Но так уж был устроен у него ум, что именно в эти моменты Лис где-то в подсознании, за гранью воспринимаемого сиюминутно, прорабатывал, сам того не осознавая, все возможные варианты выхода из сложившейся ситуации. Время подумать им предоставили, и это получалось на руку Лису: такой «подсознательный расчёт» часто помогал вычислить единственно верное решение позже, когда ход событий критически ускорялся.
        -Хотелось бы знать, куда они дели наши вещи?- пробормотал Лис.
        Сидевший рядом Эльот молча засопел.
        Так прошло часа полтора. Лис начал даже дремать, когда полог отдернулся, и в фургон, подсвечивая масляным фонарем, поднялся Читоко. Подойдя к Лису, он сообщил:
        -Вождь выживет, но пока слишком слаб. Лекарь дал ему траву грез, и он забылся.
        Это означало, что Шольтеака накачали наркотиками.
        -Утром вождь придёт в себя, и если у него будет достаточно сил, то старейшины проведут повторный совет, где решат вашу участь. Вы можете спать до утра.
        -Развяжи руки,- попросил Лис.- У нас нет оружия, и мы не сможем убежать.
        Читоко покачал головой:
        -Мне приказано не развязывать вас, придётся терпеть.
        -Угу,- кивнул Лис.- Ты хоть можешь сказать, что нас ждёт? Разве могут одни люди отвечать за действия другого глупца? Подумай сам, разве мы все, здесь находящиеся, хоть как-то продемонстрировали непочтительное отношение к вашему племени?
        -Вы нет, но человек, оскорбивший племя, пришёл с вами, и вы за него в ответе.
        -Старая песня,- покачал головой Лис.
        Читоко повернулся, покидая фургон.
        -Имейте в виду,- добавил он,- девушка, осквернённая вашим другом, предназначалась в жены сыну вождя.
        Лис чуть не застонал: отягчающих обстоятельств оказывалось достаточно, чтобы похоронить всех, и не раз.
        Глава 14
        Несмотря на, казалось бы, безысходную ситуацию, Лис спал, как убитый. Он проснулся, когда в караване уже начиналось движение, и раздались первые крики и ржание коней. Тело затекло от неудобной позы, особенно ныли связанные за спиной руки.
        Посмотрев на Творцов, Лис отметил, что те открыли глаза практически одновременно с ним, да и, вообще, держатся куда лучше, чем можно ожидать от, казалось бы, изнеженных, привыкших к роскоши людей. А греки, которые Лис, должны были быть более выносливыми, чем царьки своих собственных миров, пробудились от тяжёлого сна в неудобных позах значительно позже.
        -У меня есть одна мысль,- сказал Лис после того, как машинально пожелал всем доброго утра.- Индейцы забрали наши вещи, несомненно, нашли лучемёты и всё поняли. Они ведь видели их у шаровиков, да и Нимрат продемонстрировал действие этого оружия!
        -Нам-то что с того?- проворчал Эльот.
        -Они наверняка захотят узнать от нас, как пользоваться этими штучками: соблазн завладеть подобным оружием очень велик, и это будет наш мизерный, но шанс. Понимаете, что я имею в виду? Можно потянуть время, поторговаться, а там уж как бог на душу положит.
        -Поскольку вы,- Лис обращался к Монре и Эльоту,- не знаете языка индейцев, то переговоры, если получится, поведу я. Только хочу вас просить, не вмешиваться в процесс, как наверняка поступил бы покойный Нимрат.
        -Что ты нас сравниваешь с этим идиотом!- возмутилась Монра.
        -У нас на Земле бытует мнение, что о покойниках следует говорить либо только хорошее, либо ничего, но в данном случае я с тобой согласен.
        Они помолчали. Потом Монра спросила:
        -Ты надеешься, что индейцы будут просить показать, как пользоваться лучемётом, дав его тебе в руки?
        Лис как мог, пожал плечами:
        -Конечно, маловероятно - индейцы не настолько глупы. Даже если они позволят кому-то из нас взять лучемёт, то примут меры предосторожности.
        -Лишь бы они дали кому-то из нас лучемёт в руки хоть на несколько секунд!- сказал Эльот.- Можно установить его в режим самоуничтожения. Если захотят потом выстрелить…
        -Ну и чего мы этим добьёмся?- спросила Монра.- Если мы будем стоять рядом в момент, когда лучемёт взорвётся, то и мы пострадаем.
        -Да я просто предлагаю,- ответил Эльот.- Как вариант.
        Лис вздохнул:
        -Это не вариант, сам же понимаешь. Я говорю просто о том, чтобы потянуть время - вдруг подвернётся какой-то случай.
        Никто не ответил, каждый думал о чём-то своем. Так прошло минут двадцать.
        Появился Читоко в сопровождении воинов. Пленников по одному вывели для совершения естественных отправлений. Когда их отводили к месту, где можно было помочиться и оправиться, многие женщины племени кричали и плевались. Читоко приказывал им уняться. Затем Лису, Творцам и грекам разрешили умыться и дали немного пресного хлеба с водой.
        Когда всех вновь водворили в фургон, Читоко сообщил Лису:
        -Вождь пока слишком слаб, и принятие решения о вашей участи отложено.
        Лис хотел поговорить с молодым воином, но посыльный вождя отказался разговаривать, и ушёл.
        По мере того, как всходило солнце, в фургоне начинало становиться душно. Пространство под пологом из шкур нагревалось всё сильнее, и скоро пленники уже сильно страдали от духоты и жары. Эльот и греки снова задремали.
        Лис лёг на пол фургона, поскольку у него начала затекать спина. Его голова оказалась рядом с бедром Монры, которая сидела, привалившись к дощатой стенке. Женщина взглянула на него сверху вниз, и Лис улыбнулся ей.
        -Слушай,- тихо спросила Монра таким тоном, словно разговаривала со старым приятелем,- ты говорил про то, что опасаешься за меня? В каком смысле конкретно за меня?
        -Я не знаю, я просто предполагаю,- уклончиво ответил Лис.
        Глядя на округлое бедро Монры, заметное даже под достаточно свободной одеждой, Лис, несмотря на связанные за спиной руки, а возможно именно поэтому, почувствовал вдруг сильное желание. Это было неудивительно: он уже давно не спал с женщиной, а красоте Монры Лис просто не мог подобрать сравнения.
        Это не была красота супермодели с обложки журнала типа «Плейбой», виденного Лисом как-то раз давным-давно у одного приятеля. Отец парня, возвращаясь из загранкомандировки, смог протащить пару номеров через доблестную советскую таможню, охранявшую жителей СССР от тлетворного влияния Запада. Лицо Монры, несмотря на приступы надменности, проскальзывавшие, надо сказать, в последнее время всё реже, не несло даже намека на следы глуповатой кукольности, которая, по мнению Лиса почти всегда сопровождала слишком правильные черты. Лицо Монры оставалось безупречными без каких то следов косметики, хотя Лис прекрасно понимал, что достижения цивилизации Творцов позволяли отказаться от примитивного грима, накладывавшегося женщинами Земли для усиления, а зачастую просто для создания привлекательности практически на пустом месте.
        Но даже если при создании красоты Монры применялись какие-то технические средства, то это был образец рукотворного шедевра. Сочетание же тёмно-зелёных глаз с гривой волнистых бронзово-рыжих волос придавало оттенок романтичности и одновременно некой силы и бесшабашности, сглаживавших слишком явную, до рези в глазах, гармонию лица, настолько совершенную, что при многих прочих обстоятельствах гармония эта могла бы создать впечатление нежизненности красивого манекена.
        -Ну а всё-таки?- Монра наклонилась ближе, и от тонкого аромата, исходившего от неё, у Лиса зашевелилось всё, что только можно.
        Он глубоко вдохнул и выдохнул. За последние два дня не было видно, чтобы Монра пользовалась какими-то духами или дезодорантами, но пахло от неё просто изумительно.
        -Что - «всё-таки»?
        Монра нахмурилась:
        -Не морочь мне голову. Ты имел в виду, что меня отдадут мужчинам племени? Говори начистоту, ты же знаешь нравы этих дикарей!
        Лис, как мог, пожал плечами:
        -Я не хотел тебя пугать, но раз ты настаиваешь… Да, именно это я и предполагаю. Особенно с учётом того, что девушка, которую изнасиловал Нимрат, невеста сына вождя.
        -Ты думал, меня напугаешь этим?- Монра усмехнулась.- Мне почти две тысячи лет, и я видела всякое. Хотя, конечно, не могу сказать, что перспектива быть пропущенной через строй грязных дикарей меня возбуждает.
        -Понимаешь, в чём дело… Если уж они это начнут делать, то будут делать, то будут делать всё так же, как делал Нимрат.
        И поскольку ранее он не переводил Творцам всех подробностей, Лис сейчас рассказал, что конкретно вытворял с девушкой соплеменник Монры.
        -М-да,- сказала, хмыкнув, Монра,- перспектива мало приятная. Хотя я никогда не была консервативна, но тут другое дело. Впрочем, ради того, чтобы остаться живой…
        Она довольно долго молчала, а потом спросила:
        -А как ты считаешь, индейцы могут разрешить мне помыться перед этим?
        Лис удивлённо вскинул брови:
        -Ты хочешь сказать… Для тебя это так важно в данном случае?
        -Я хочу, чтобы ты мне ответил, можно ли будет просить у них разрешения вымыться? Например, искупаться в реке?
        -Не знаю,- Лис, лежа на боку, покачал головой.- Но почему нет: за спрос с тебя точно ничего не возьмут.
        -Ну, тогда у меня просьба к тебе: если до этого дойдет, то ты попросишь как-нибудь поубедительнее, что бы мне разрешили вымыться в реке.
        -Именно в реке?- уточнил Лис.
        -Именно! Мне не надо воду из в кувшинов, и тому подобного. Скажешь, что пленница хочет совершить омовение в реке, ритуальное омовение, чтобы предстать перед мужчинами племени чистой.
        -Ты рассчитываешь уплыть? Не советую - они подстрелят тебя из луков или проткнут копьём. Тебя всё равно не пустят к воде без конвоя.
        Монра хмыкнула.
        -Там посмотрим,- уклончиво ответила она.- У тебя-то есть хоть какие-то планы?
        -Пока нет,- ответил Лис.- Нам не уйти далеко без оружия, когда вокруг шастают шаровики. Я хочу попробовать просить вождя, отдать мне мою сумку с препаратами для грима и восстановить свою естественную внешность. Индейцы хорошо знают Лиса, и, возможно, если поймут, что я и есть Лис, можно будет о чём-то договориться.
        -А такое поможет сейчас?- скептически спросила Монра.
        -Просто стоит попробовать.
        -Что ж, попробуй. Должна сказать, что твой естественный облик мне нравится больше: сейчас ты очень похож на индейца. Только не забудь попросить их дать мне шанс искупаться в реке.
        -Хорошо,- заверил её Лис,- сделаю всё возможное.
        Он задумчиво посмотрел на Монру. Жаль, если такую женщину оттрахает куча индейцев, но ещё больше жаль, если её убьют при попытке удрать, нырнув в реку.
        Монра скосила глаза на Лиса.
        -Что ты так смотришь?
        -Откровенно? Хм… мне обидно, что ты достанешься этим индейцам.
        Монра тихо засмеялась:
        -Хотел бы оказаться в их числе?
        Лис тоже усмехнулся, показав тем самым, что он ценит её грубоватый юмор, и ответил, глядя в глаза:
        -Не в их числе, а просто вдвоём с тобой.
        Монра повернула голову и несколько секунд смотрела на Лиса.
        -Да-а,- покачала она головой,- самомнения тебе, землянин, не занимать.
        -Ну почему же самомнения, просто выражаю своё восхищение красивой женщиной.
        Они помолчали.

«Господи, о чём мы говорим», подумал Лис. «Женщина она роскошная, но если смотреть на вещи серьёзно, вряд ли у нас с ней есть какие-то шансы. Мы не в той ситуации, и вообще, весьма вероятно, что моё везение закончилось. В конце концов, мне и так везло довольно долго».
        Могло не повезти, например, ещё в самом начале - на Земле, в его бывшей квартире. Тогда во Дворце Терпа оказался бы не он, а Ингвар Янович. Он бы остался валяться в кресле. Мёртвый, разумеется. А сколько раз ему везло в первом случайном путешествии из Торцевого океана пока снова не добрался до Дворца? А потом? Не счесть и на этой грани, и, скажем, на грани Азии!
        Кстати, много раз жизнь ему спасали женщины. Когда один из султанов хотел скормить Лиса тиграм, спасла наложница Зейнаб (интересно, где она сейчас?) На грани Европы, когда в замке герцога Карла Новофранкийского ему собирались подмешать яд в вино, Изольда, дочь герцога, предупредила его.
        И всё, наверное, потому, что он сам всегда относился к противоположному полу предупредительно и ласково. Сколько у него было подруг - и со всеми Лис всегда оставался в прекрасных отношениях, даже если покидал их.
        Да, собственно, так же было и на Земле: с девчонками всегда отношения сохранялись хорошие. Ещё в студенческие годы у него было много подруг, но ни с кем никогда не доходило до скандалов. Сколько раз Лис, а тогда ещё Богдан, становился свидетелем, как девчонки выясняли отношения со своими парнями, происходили какие-то разборки, крики, ревность. Летели стаканы и тарелки, вырывались волосы соперницам и самим ухажёрам, резались ножницами рубашки, а иногда и кое-что посущественнее. Девчонки неверным парням какие-то пакости устраивали - из-за того, что кто-то кого-то когда-то бросил, и тому подобное. Боже, сколько такого он насмотрелся!
        У Богдана же всё как-то всегда проходило гладко, всегда расставались спокойно и даже оставались друзьями. Наверное, потому, что он никогда никому не обещал такого, чего не собирался выполнять.

«К чему я это всё вспоминаю?» - невесело усмехнулся про себя Лис. Ясно, в общем-то, ни к чему, просто, хотя ситуация совсем не та, что много лет тому назад на Земле, он не собирался обещать Монре, что вытащит её из этой переделки. Странные вдруг ассоциации нахлынули…
        Лис покосился на Монру. Та сидела, закрыв глаза, и он тоже сам себе посоветовал отдыхать и набираться сил. Не умирай, пока живёшь - иногда почти ниоткуда возникают шансы на успех даже в безнадежном деле.
        Остаток дня прошел в душной полудрёме. К вечеру пленников снова вывели по нужде, после чего опять дали воды и хлеба. Монра больше не разговаривала с Лисом. Когда же тот посматривал на неё, казалось, что женщина что-то обдумывает, но с ним она больше не советовалась.
        Ночью стало прохладнее. Сначала наступило облегчение после дневной духоты, но под утро Лис проснулся от холода. Остальные пленники испытывали то же самое. Все сбились в кучу, согреваясь теплом тел. Лис снова оказался рядом с Монрой, и ему приснился очень возбуждающий сон.
        Распорядок следующего дня не изменился: утренний туалет, скудное кормление, и сидение в знойной духоте, а к вечеру им снова давали возможность отдать дань физиологии и подкрепить силы скудным пайком из воды и пресного хлеба.
        -Здесь все время такая жара?- спросил Эльот Лиса, когда они обливались потом в полумраке фургона.
        -Не всегда, ты забыл, как мы замёрзли ночью? Здесь существенные перепады ночных и дневных температур. Когда с гор, которые окружают грань, дует ветер, то становится довольно прохладно и днём. Но такое бывает, к счастью, редко. По мне уж лучше жара, чем холод. В горах вот всегда достаточно холодно, а высоко - так совсем мороз. Если нам придётся добираться до Дворца через горы, то мы это почувствуем.
        -Подожди,- Эльот удивленно посмотрел на Лиса,- ты же называешь эти горы Безвоздушными…
        -Не я называю,- перебил Лис,- их называют так практически на всех гранях планеты. На свой лад, разумеется, но суть - именно «безвоздушные».
        -Как же ты думаешь перебраться через них?
        Лис вздохнул:
        -Сначала нам надо сбежать от индейцев. Ну, а что касается того, как перебраться через горы, могу сказать следующее: в так называемом Проклятом лесу, вплотную примыкающем к горам, есть расщелина, протянувшаяся чрез хребты на торец, где стоит Дворец Терпа. Я её не видел, но мне говорил гномы. Я с ними состою где-то в дружеских отношениях, и если мы выберемся сейчас, то в лесу они покажут нам дорогу. В этой расщелине, точнее её можно, видимо, смело называть ущельем, дышится тяжело, но, по словам гномов, выдержать можно. Так мы можем добраться до подножия монолита, а дальше - решать на месте. Конечно, гномы никогда не переходили горы до конца, да они и поменьше, и им нужно меньше кислорода. Если ничего иного не останется, то мы попробуем этот вариант.
        -Кто такие гномы?- спросила Монра.- Я когда-то слышала, что Терп хотел населить Проклятый лес несколько необычными существами, но ничего не помню про гномов.
        -Насколько я понял, хозяин этого мира синтезировал в лабораториях Дворца множество самых разных существ. Они живут в этом Проклятом лесу, и гномы - только одни из них. Гномы как гномы, вроде как из сказок. Не знаю, из каких: наших земных или ваших. В общем-то, неплохие ребята, если с ними дружить. В противном случае могут быть весьма опасными. Характер у них, мягко говоря, сложный и мало предсказуемый.
        -Добраться бы до этого леса,- задумчиво протянула Монра.- Как я помню, там оставался какой-то древний центр управления. Терп переоборудовал его на всякий, так сказать, случай, а потом, кажется, забросил. Мы с Терпом тогда уже не общались.
        -То есть, перестали быть любовниками,- несколько ехидно подал голос Эльот.
        Монра покосилась на него:
        -Да, Творцам сложно уживаться друг с другом.- Она посмотрела на Лиса и усмехнулась, глядя перед собой.
        -Всё-таки не могу понять - почему?- хмыкнул Лис.- Казалось бы, если вас осталось так мало, то тем более, держитесь вместе: так надёжнее.
        Эльот нервно хохотнул:
        -Отнюдь! Только и оглядывайся, чтобы у тебя не отобрали последнее.
        -Странная психология,- Лис потянулся, разминая затекающие плечи.
        -Ничего странного,- ответила Монра.- Ведь у нас давно нет так называемого расширенного воспроизводства многих сложных устройств и систем. Мы имеем то, что имеем, то, что нам досталось в наследство, так сказать. Допустим, у меня в моём мире имеется какая-то установка, то её может не быть, скажем, у него.- Монра кивнула на Эльота.- И, наоборот.
        -Ну и что? Вот и объединились бы всё оставшиеся. Получилось бы, что эта установка, машина или что там ещё, была бы одновременно у всех.
        -Невозможно,- вздохнул Эльот.- Я много об этом думал, невозможно. Собираясь вместе, мы, оставшиеся Творцы, всегда кончаем раздорами. Я же тебе уже говорил.
        -У меня всё равно не укладывается в голове. Вас не много, но как я понимаю, вам не грозили проблемы с генофондом и прочими вопросами, актуальными для малых народов на замкнутой территории. Почему вы не…
        Монра снова усмехнулась:
        -Не возродили цивилизацию? Ты всё одно и то же твердишь! Да, вырождение нам не грозило и не грозит, наверное, тут ты прав. Но мы не можем вновь воссоздать то, что называется обществом с централизованным управлением. А без данного фактора, как показывает весь исторический опыт, «цивилизации», как таковой, не существует. Понимаешь, не только Эльот, но я, например, тоже думала об этом - времени для таких размышлений было достаточно. Многие из нас, наверное, думали. Да, нас мало, и, вроде бы, стоит объединиться. Но при том, что нас мало, все мы практически независимы друг от друга, несмотря на обладание разными ресурсами. В любом случае, наши миры, невзирая ни на что, практически автономны, а мы слишком привыкли быть хозяевами самим себе. Никто не захочет подчиняться кому-то другому, понимаешь? Для нас нет непререкаемых авторитетов.
        Эльот засмеялся:
        -Какая речь! Были бы руки свободны, я бы даже поаплодировал.
        -Ты можешь иронизировать хоть до посинения,- разозлилась Монра,- но разве не так? Разве ты согласишься подчиняться какому-то правительству или совету, если только ты сам не будешь входить в него?
        -А разве ты согласишься подчиняться кому-то, кроме самой себя?- парировал Эльот.
        -Тише,- попросил Лис.- В том, что вы не подчинитесь никому, кроме самих себя, я уже не сомневаюсь. Монра, ты говорила интересные вещи: по крайней мере, я ведь пытаюсь вас понять. Закончи свою мысль, пожалуйста. Что ты имела в виду, когда сказала, что миры ваши практически автономны, и что для вас нет непререкаемых авторитетов?
        -Понимаешь,- ответила Монра, разглядывая носки ботинок,- наверное, есть какой-то закон развития человеческих сообществ, который не постигла до конца даже наша цивилизация, пока она ещё существовала как таковая. При каждом уровне технологического развития есть определённая критическая масса населения, позволяющая сформировать некий орган управления, в самой высшей стадии - государство. Когда народа меньше, чем нужно, то государство не сформируется…
        -Стоп, тут я не согласен!- перебил Лис.- И на Земле, и, например, тут, на этой планете, есть небольшие деревушки достаточно удалённые друг от друга. Населения там человек сто, не больше, а то и меньше. Но там прослеживается чёткая иерархия: есть тот или иной правящий орган, как его не называй, и всякое такое. Конечно, не государство, но принцип централизованного управления налицо.
        Монра усмехнулась:
        -Ты не равняй примитивную деревушку, город или любое отсталое в технологическом смысле общество, где люди, так или иначе, зависимы один от другого. У нас было достигнуто реальная независимость индивидуумов, на совершенно другом уровне технического развития. Чтобы существовать, причём существовать с наивысшим комфортом, нам не нужен никто. Да, у меня нет, например, таких установок для биологического синтеза, как, скажем, у Терпа. Но у меня есть всё для обеспечения комфортности жизни в такой мере, какая и не снилась никому из простых смертных, обитающих в наших мирах. Ты же жил во Дворце: представь, ну разве человек, владеющий таким жилищем и таким оборудованием, согласится подчиняться кому-то, кроме самого себя? Все известные «цивилизации», как правило, сравнительно примитивны и живут во многом ради детей, то есть поколения приемников, наследников. У нас нет необходимости иметь наследников - мы практически бессмертны…
        -Сейчас я в этом сомневаюсь, увы!- вставил Лис.
        -Я имею в виду смерть от старости,- возразила Монра,- она нам не грозит. Кроме того, как ты можешь понять, у нас с нашими детьми возникли бы серьёзные проблемы: а что наследовать им? Дети вырастают, родители не стареют - значит, неизбежна делёжка уже имеющейся ограниченной, заметь - ограниченной, собственности между детьми и родителями!
        -Да я уже втолковывал ему примерно то же самое,- зевнул Эльот.
        Лис задумчиво покивал, помолчал, а потом сказал:
        -Признаюсь, никогда не смотрел на проблему под таки углом, а теперь я склонен полагать, что вы, наверное, правы. Если не во всём, то, возможно, во многом. Интересно только, есть ли в таком случае у вашей цивилизации будущее?
        -Что значит «цивилизация», и что значит «будущее»?- задумчиво то ли спросил, то ли просто выдал мысль вслух Эльот.- Я же тебе говорил: цивилизации, как таковой, у нас уже давно нет.
        В воздухе повисло молчание, после чего, как уже не раз было, Лису осталось только выдохнуть и сказать:
        -Ладно, давайте спать. Кстати, нужно с самого начала устроиться поплотнее друг к другу, а то опять среди ночи будем стучать зубами от холода.
        Глава 15
        На следующий день Шольтеак почувствовал себя значительно лучше и объявил о желании решить, наконец, участь пленников. Индейцы собрали совет. Лиса, Монру, Эльота и обоих греков вывели из фургона. У повозки вождя уже с утра были установлены тотемы племени, под которыми восседал оправившийся после ранения Шольтеак, а позади него разместились старейшины. Вокруг образовавшейся площадки столпилось всё племя за исключением часовых, охранявших лагерь.
        Пленников поставили перед вождём. Они чувствовали себя весьма неуютно под горящими взглядами толпы, окружавшей место суда. Постоянно голосили какие-то женщины - очевидно, жёны, матери и сёстры убитых Нимратом воинов.
        Лис заметил, что рядом с Шольтеаком лежали все мешки и сумки, отобранные у пленников, а также лучемёты, обнаруженные индейцами среди прочих вещей.
        Шольтеак встал, поддерживаемый Читоко и своим сыном.
        -Преступления, совершенные вашим другом,- начал вождь,- ужасны. Наше племя приютило вас, дало защиту от врагов. Но что мы получили в качестве благодарности? Поруганную честь Мильотоко, невесты моего сына? Трёх убитых воинов? А меня он оставил без руки, и я теперь больше не смогу участвовать в битвах.
        Шольтеак поднял над головой перевязанный обрубок. В толпе индейцев зашумели и раздались жружные крики «Смерть чужакам!»
        Лис вполголоса добросовестно переводил Творцам слова вождя и крики толпы. На лице Эльота читались страх и отчаяние, но Монра стояла вполне спокойно, зорко поглядывая по сторонам.
        Шольтеак поднял здоровую руку, призывая к тишине.
        -Мы долго совещались,- сказал он, вперив в пленников тяжёлый взгляд, в котором ещё проступала наркотическая затуманенность,- и решили передать чужестранцев, пришедших с охотником Германом, тем, кто за ними охотится - людям на волшебном плоту.
        Когда Лис перевёл слова вождя Творцам, то и на лице Монры промелькнул страх.
        -Но летающие чужестранцы тоже оскорбили наше достоинство и убили наших союзников - племя вишту. Мы должны отомстить, и мы сделаем так! Правда, мои воины?
        В толпе разразился настоящий рёв одобрения: кричали и улюлюкали все - и воины и женщины. Шольтеак поднял здоровую руку, призывая к молчанию.
        -Мы заставим наших пленников показать, как пользоваться чудесным оружием,- продолжал он,- а когда люди в серых доспехах снова явятся сюда, мы убьём их и захватим волшебный плот. Кроме того, мы заставим наших пленников показать место в Проклятом лесу, где спрятано много чудесного оружия. Мы вооружим всех воинов племени! Тогда наше племя станет самым могущественным народом на землях между Великими Безвоздушными горами!
        Мгновение в толпе царила тишина, после чего индейцы снова разразились криками и визгами одобрения.
        -Этих ребят хлебом не корми, дай подраться,- тихо сообщил Лис Творцам.- Я даже не то, чтобы удивлён, просто не думал, что у них хватит смелости напасть на гравилёт.
        Шольтеак снова поднял здоровую руку и высказал именно то, чего опасался Лис в отношении Монры. Действуя по принципу «око за око», Шольтеак от имени совета старейшин постановил, что женщину чужестранцев должны поиметь все мужчины - родственники убитых Нимратом воинов и родственники изнасилованной девушки, включая сына вождя, который должен был стать мужем Мильотоко. Причём именно так, как это сделал Нимрат.
        Лис бросил взгляд на Монру. Она, казалось, уже успокоилась.
        -А вот этого я и опасался,- прошептал Лис.
        -Ты за меня не волнуйся,- ответила Монра.- Сделай только, как я просила - договорись, чтобы мне позволили совершить омовение в реке.
        -Тебя убьют при попытке сбежать. Ты не сможешь…
        Монра дёрнула плечом:
        -Я тебя прошу договориться, а дальше не твоя забота. Ты только сам придумай, как будешь действовать, если они встретятся с шаровиками.
        Лис покачал головой:
        -Откуда я знаю, как действовать? А ты смотри… Я сделаю то, что ты просишь, ну а остальное будет зависеть от того, какое наказание вождь приготовил персонально для меня.
        Шольтеак как раз говорил, указывая на Лиса:
        -Охотника Германа мы оставим пленником до тех пор, пока не встретим Благородного Лиса, который сможет подтвердить или опровергнуть его слова. Я признаю благородство Германа, который своими действиями спас мне жизнь, но мы должны также помнить: именно он привёл к нам чужестранцев, навлёкших столько бед. И он должен был предупредить нас, что у его спутников имеется чудесное оружие, но не сделал этого.
        Шольтеак указал на Диаскена и Скаридиса:
        -Мы знаем жителей города Омакс. Мы торгуем с ними и всегда жили с греками в мире и согласии. Греков мы отпустим, пусть уходят. Пусть уходят и расскажут в Омаксе о том, что племя ишту-хо всегда благородно относится к союзникам. Когда мы прибудем в Омакс на волшебном плоту, надеюсь, они смогут встретить нас достойно.
        -Ну и дипломат, чёрт его побери,- прошептал Лис,- кто бы мог подумать…
        Шольтеак сделал знак воинам, чтобы греков развязали. Диаскен вопросительно посмотрел на Лиса.
        -Не судьба, друг,- пожал плечами Лис.- Отправляйтесь домой и не думайте обо мне. Вы ничем сейчас не поможете. Только возьми мои драгоценности. Я твой должник и я не уверен, что смогу вернуть долг позже, поэтому возьми всё сейчас.
        Лис попросил у вождя разрешения передать Диаскену мешочек, висевший у него на шее. Проверив, что находится в мешочке, Шольтеак разрешил отдать камни.
        -Это ещё одно подтверждение нашего благородства,- заявил он.
        Греков увели, а пленники остались перед вождём. Шольтеак спросил, готовы ли они добровольно показать, как пользоваться оружием.
        Эльот и Монра отрицательно покачали головами. Шольтеак посмотрел на Лиса. Лис кивнул в знак согласия.
        -Я готов учить твоих воинов, вождь.
        -Ты что, идиот?!- прошипел Творец.
        -Они всё равно заставят это сделать. Как ты понимаешь, существует масса способов принудить человека, а боль чрезвычайно сильный аргумент для убеждения.
        -Тебе надо договориться с ними о чём-то другом,- посоветовала Монра.- Может быть, стоит убедить их побыстрее двинуться в Проклятый лес, пока не появились шаровики, пообещав показать склад оружия там. Выиграешь время, получишь кое-какие шансы.
        Лис отрицательно покачал головой:
        -Я уже вижу, что сейчас для индейцев главное - шаровики. Тут их не переубедить, они как дети: загорелись игрушкой в виде наших лучемётов и не успокоятся, пока не получат её. Кроме того, их обуревает жажда мщения. Не было бы шаровиков, которые оскорбили их первыми, мы бы уже, без сомнения, жарились бы на кострах. В какой-то мере повезло: мы вторые в очереди.
        -А ты думаешь, при таком развитии событий у нас могут появиться шансы?- спросила Монра.
        -Шансы, безусловно, мизерные, но мне совсем не хочется подвергаться пыткам, во всяком случае, чем позже, тем лучше. Желательно встретить то, что нас ждёт, в хорошей физической форме. Пока я же волнуюсь за тебя.
        Монра усмехнулась:
        -Я же сказала, что от тебя требуется не волноваться, а упросить вождя разрешить мне вымыться в реке.
        Шольтеак прервал их разговор, потребовав от Лиса чёткого ответа. Лис снова утвердительно кивнул:
        -Я дал вождю слово показать, как пользоваться этим оружием, и я его сдержу.
        -Хорошо,- удовлетворённо молвил Шольтеак.- А теперь приступим к наказанию женщины чужестранцев. Пусть при этом присутствует всё племя.
        Вождь сделал знак, и из рядов индейцев вышли мужчины - родственники убитых воинов и изнасилованной девушки. Лис насчитал четырнадцать человек.
        Шольтеак внимательно оглядел строй исполнителей приговора и указал на одного юношу:
        -Почему вышел ты, Хварикша? Ты не родственник Мильотоко, и никто из твоих родственников не убит чужестранцем?
        -О, вождь,- ответил молодой воин,- все знают: я первый сватался к Мильотоко, но она предпочла твоего сына. У меня тоже есть право отомстить.
        Шольтеак усмехнулся:
        -Интересный довод, но, как я вижу, тебе просто хочется попробовать рыжеволосую женщину чужестранцев, ведь ты ещё не бывал в настоящих сражениях, и не познал сладости обладания вражескими женщинами, когда они кричат, перед тем, как расстанутся со своими скальпами.
        В толпе засмеялись.
        -Однако среди наших воинов наверняка найдётся немало тех, кто захочет того же, и, разрешив тебе, я не буду иметь оснований запретить им сделать то же самое. Если же я отдам чужестранку всем сразу, то она может не выдержат мужской силы наших воинов, и у нас останется только одна приманка для чужестранцев с летающего плота, вот он.- Вождь кивнул на Эльота.- Посему, я не сделаю для тебя исключения: ты не примешь в этом участия. Я всё сказал!- Шольтеак махнул здоровой рукой, приказывая Хварикше уйти.
        Лис встретился глазами с Монрой, и красавица состроила ему лёгкую гримасу, подмигнув. Лис с сомнением покачал головой, но ему даже нравилось, как держалась Монра, хотя он и не понимал, то ли она испытывает некоторое извращенное возбуждение от предвкушения того, что её будет иметь такое количество мужчин, то ли действительно решила попробовать сбежать. Лис был бы рад, если Монре это удастся, ведь, несмотря на ничтожность шансов побега при купании в реке, шансов спастись в случае передачи их шаровикам у Творцов вообще не оставалось.
        Монра сделала шаг вперёд и обратилась к Шольтеаку, одновременно показав глазами Лису переводить.
        Шольтеак выслушал Монру и немного подумал. Потом усмехнулся и изрёк:
        -Возможно, ты рассчитываешь убежать, красавица, но тебе не на что надеяться. Стрелы моих воинов нагонят тебя, не успеешь ты проплыть и десяти шагов. Мне не следовало бы разрешать тебе мыться, поскольку ваш друг накормил Мильотоко её собственным калом с конца своего члена. Но тебя будут иметь тринадцать воинов, и ты тоже будешь поглощать их семя. Это достаточным образом унизит тебя и твоих друзей. Иди, совершай омовение - на берегу и состоится наказание.
        Монру развязали, и она в сопровождении трёх воинов с луками пошла к реке. За ними двинулись и тринадцать исполнителей приговора.
        Шольтеак сделал знак Лису и Эльоту, оставшимся по-прежнему со связанными руками:
        -Следуйте вместе с ними. Вы должны присутствовать при наказании, чтобы полнее чувствовать унижение.
        Лис и Эльот пошли за Монрой. Их тоже сопровождала стража во главе с Читоко. На берег реки потянулось почти всё племя.
        Над головой промелькнула тень. Лис поднял глаза и увидел сокола. Он обратил на него внимание Эльота.
        -Шаровики будут здесь довольно скоро,- заметил Лис; Эльот только обречёно вздохнул.
        -О чём ты говоришь?- спросил Шольтеак, шедший рядом.
        -Ты знаешь эту птицу?- вместо ответа поинтересовался Лис.
        Шольтеак кивнул:
        -Конечно, это железный сокол. Когда-то давно таких птиц летало много, но теперь мы видим их редко. Её нельзя убить стрелой, по легенде эти птицы - посланцы Создателя-Творца.
        -Хорошо осведомлён,- пробормотал Лис.
        Факт, что соколы не появлялись много лет, лишний раз говорил о долгом отсутствии Терпа, владельца Дворца.
        -То, что мы увидели эту птицу сейчас,- продолжал вождь,- добрый знак. Значит, я принял правильное решение, и моё племя одержит победу над чужаками.
        Лис усмехнулся:
        -Скорее, наоборот.
        Вождь гневно зыркнул на Лиса, но не удостоил его ответом.
        Тропинка от лагеря индейцев к реке шла сначала по высокому берегу над омутом, где глубина, судя по всему, была приличная, после чего примерно метров через двести спускалась на полосу песка, образовывавшего симпатичный пляж. В том месте, где сейчас шла Монра, берег возвышался над водой метра на три-четыре. Воины с луками двигались позади женщины.
        Неожиданно Монра схватилась за живот, застонала и присела. Воины от неожиданности тоже остановились и все как по команде оглянулись на вождя, как бы спрашивая, что делать. В этом состояла их большая ошибка - на секунду Монра осталась без внимания.
        Не теряя ни секунды, Монра схватила большой камень, валявшийся у ног, и прыгнула с обрыва в реку. Несмотря на всю неожиданность ситуации, Лис оценил сообразительность Монры: камень послужил ей балластом, давая возможность быстро уйти в глубину.
        Индейцы закричали. Несколько воинов пустили стрелы, но опоздали - Монра уже скрылась под водой. Лучники столпились на обрыве, готовые стрелять, когда женщина вынырнет глотнуть воздуха. Шольтеак изрыгал громкие проклятия.
        Лис с Эльотом, несмотря на связанные руки, тоже подошли к обрыву, чтобы посмотреть вниз. Прошла пара минут, но Монра не появлялась.
        Шольтеак приказал нескольким воинам нырять в воду и проверить, не спряталась ли беглянка на дне, зацепившись за коряги в омуте. Индейцы начали прыгать в воду, но один за другим выныривали ни с чем: Монра исчезла.
        Лис напряженно всматривался в воды Трапхора, но высокий берег отбрасывал густую тень, и рассмотреть что-либо было трудно. Кроме того, вода в реке и не отличались особой прозрачностью.
        Прошло уже минут пять. Сколько бы Монра ни проплыла под водой, всё равно она должна была либо вынырнуть в пределах видимости, либо просто задохнуться.
        Индейцы начали обшаривать прибрежные кусты, надеясь там найти беглянку, но безрезультатно.
        -Я ничего не понимаю,- неуверенно пробормотал Лис скорее самому себе, чем стоявшему рядом Эльоту,- не могла же она решить покончить собой?
        -Кто - Монра!?- чуть не закричал Эльот.- Никогда не поверю, что она пойдет на самоубийство только для того, чтобы не отдаваться мужикам.
        -Но где она?!- удивлённо пробормотал Лис.- Невозможно же столько оставаться под водой, если, конечно, у неё нет какого-то приспособления…
        Эльот неожиданно резко мотнул головой, как бы желая за неё схватиться связанными руками:
        -Чёртова сука, как же я не догадался! У неё явно были с собой носовые фильтры! Вот тварь: бросила нас, а сама удрала!
        Эльот с досады пнул землю носком своего ботинка.
        -Ушла, ушла, а нас бросила подыхать!
        Лис только хмыкнул - он сообразил, про какие фильтры говорил Эльот. Во Дворце Лис видел материал, точнее даже не материал, а сложнейшее устройство в виде толстой пленки, позволявшее интенсивно извлекать кислород из воды или газообразной среды. Фильтры из этого материала, наложенные на рот, как повязка, или вставленные в нос, могли дать возможность достаточно долго находиться под водой, в дыму или ещё где-то, где просто так дышать невозможно. Повязку на рот сделать незаметно невозможно, но Монра вполне могла иметь маленькие носовые фильтры.
        В любом случае Лису было приятно, что она избежала наказания и спаслась, по крайней мере, пока.
        Эльот продолжал бушевать, проклиная коварство Монры, бросившей их.
        -Слушай, не сходи с ума!- посоветовал Лис.- Во-первых, она ничем бы нам сейчас не помогла. А, во-вторых, если хоть она оказалась на свободе, то, может быть, Монра придумает, как нам помочь позже?
        -Она?!- снова заорал Эльот.- Она уже и думать про нас забыла, говорю тебе. Ей на нас наплевать, спасла свою шкуру - и довольна!
        -Но ведь ей одной тоже придётся непросто: она не знает местности и, кроме того, тут рядом шаровики, а оружия у неё нет.
        -Я не удивлюсь, если у этой стервы не припрятано где-то оружие. Монра могла нам ничего не сказать. Так что не рассчитывай на её помощь.
        -Да ладно тебе, О людях надо думать лучше,- пробормотал Лис примирительно и вздохнул: слова Эльота всё-таки заронили в его душу сомнения, что Монра может вернуться с помощбю.
        Врождённый эгоизм Творцов вряд ли позволял надеяться, что Монра будет рисковать собой ради кого-то другого. Глядя, например, на Эльота или, тем более, на Нимрата Лис готов был с этим согласиться. Но имелся и Васак, прикрывавший в Омаксе отход остальных. «Хотя с чего я взял, что он прикрывал кого-то?», подумал Лис. «Вполне мог просто случайно попасть под выстрел».
        К ним подошёл Шольтеак с воинами и приказал увести Эльота. Стражам отдали приказ держать Творца в фургоне связанным, а Лиса убить при малейшей попытке бегства.
        Лис понял решение вождя: Эльот оставался единственной приманкой после исчезновения Монры. Удивление Лиса вызвал приказ Шольтеака развязать ему самому руки - на такое он не рассчитывал. Некоторое время вождь стоял, глядя, как пленник разминает затёкшие кисти. Встретившись глазами с Шольтеаком, Лис спросил:
        -Ты не боишься развязывать меня, вождь?
        Шольтеак скрестил руки на груди, осторожно пристроив перевязанную культю поверх здоровой руки.
        -Ты не сможешь бежать - мои воины настороже.
        -Но женщина же убежала,- усмехнулся Лис.
        Глаза вождя гневно блеснули:
        -Она не убежала. Она не смогла бы убежать. Она предпочла умереть, но не быть опозоренной, и я уважаю её за это. Мильотоко тоже хочет убить себя, и её пришлось даже связать, чтобы она одумалась. Она ещё так молода. Хотя я и понимаю, как ей трудно будет жить с таким позором, но молодые должны жить.
        Шольтеак повернулся/ чтобы уйти:
        -Идём к повозкам,- приказал он.- Ты научишь нас пользоваться оружием чужестранцев. Но помни: ты умрёшь страшной смертью, если задумаешь нас обмануть.
        Они двинулись к лагерю. Рядом шло несколько воинов с копьями, луками и томагавками наготове.
        Лис погладил браслет-излучатель на правом запястье: сейчас использовать его не имело смысла, но вот когда появятся шаровики, возможно, браслет пригодится и вновь выручит своего хозяина.
        А в том, что шаровики появятся, у Лиса сомнений не было. Даже если бы индейцы сами не станут искать «летающий плот», сокол, круживший над стоянкой, очень скоро сообщит о Творцах в индейском караване.
        -Вождь,- сказал Лис,- я благодарен тебе за то, что ты позволил развязать меня. Это доказывает твоё уважение к моему другу Лису. Позволь поэтому дать тебе совет, продиктованный исключительно благородными намерениями.
        Шольтеак уставился на Лиса, приподняв подбородок, и всем видом показывая, что готов слушать охотника, но разгадает любую уловку.
        -Ты сказал, вождь, что молодые должны жить, и это свидетельство твоей мудрости и любви к своему народу. Говоря так, ты рассуждаешь как истинный вождь, для которого благо племени превыше всего. И я хочу тебе посоветовать: откажись от планов мести людям с летающего плота. Того оружия, что ты имеешь сейчас, недостаточно для победы. Возможно, вы даже сумеете убить тех, кто прилетит первыми. Но есть и другие серые воины, и другие летающие плоты. А у вас кончатся заряды, потому что чудесное оружие тоже надо перезаряжать, чтобы оно стреляло, как, например, на тетиву лука надо всякий раз накладывать новую стрелу. Когда кончаются стрелы, лук становится бесполезным. Так же и тут. Оружие, которым вы завладеете, скоро станет бесполезным, прилетят другие летающие плоты и уничтожат вас, как уничтожили племя вишту.
        -И как же ты предлагаешь поступить, охотник Герман?- поинтересовался Шольтеак, пристально глядя на Лиса.- Говори!
        Лис хотел, было, попытаться объяснить Шольтеаку, что он не Герман, а Лис, и попросить разрешение снять грим, но вовремя передумал. Кто знает, как прореагируют индейцы на его перевоплощение, и не лишится ли он той, вновь обретённой маленькой свободы? Да и когда нагрянут шаровики, будет намного лучше оставаться инкогнито. Лишь бы только Эльот как Василий Иванович в одном из бесчисленных анекдотов про Чапаева, ходивших когда-то в СССР, не заорал: «Петька! Вылезай, нас предали!», когда белые тащили комдива мимо сундука, где этот самый Петька прятался. Лис вполне допускал, что Эльот способен на нечто подобное.
        -Я предлагаю,- продолжал Лис,- не рассчитывать, что ты сможешь сделать своё племя великим, завладев непонятным тебе оружием. Ты только погубишь всех. Не трогай вещей, сущность которых ни ты, ни кто другой в этом мире, не понимаете. Мои советы - советы друга, уважающего индейцев и желающего им и всем остальным здесь добра и мира. Я побывал за Безвоздушными горами, и я знаю, какую мощь обрушат на вас чужестранцы, если вы убьёте или даже попытаетесь убить кого-то из них. Не накликивай беды на свой народ. Ты правильно сделал, что отпустил греков - они тут не при чём. Чужестранцы ищут именно тех людей, что привёл я. Один, убитый твоими воинами, был очень плохим человеком, и он уже получил по заслугам. У меня нет к нему жалости, но Монра и Эльот другие. Не знаю, что случилось с Монрой, но я хочу просить тебя, вождь: отдай нам с Эльотом оружие и отпусти нас. Позволь нам самим разбираться с чужестранцами - этим ты спасёшь своё племя.
        -Отпустить вас?!- вскричал Шольтеак, всё так же буравя Лиса взглядом.- Отдать вам оружие?!
        -Да, вождь,- спокойно кивнул Лис.- Поверь, это лучшее, что ты можешь сейчас сделать. Ты ничего хорошего не принесёшь своему народу, пытаясь убить чужестранцев и добиваясь господства над другими племенами. Чудесное оружие тебе не поможет - запасных стрел слишком мало. Пополнять их запас ты сможешь только за Безвоздушными горами, а туда тебе недобраться. После того, как заряды кончатся, а они кончатся очень быстро, поверь, кончится и твоё господство, и наступит страшная расплата для всех ишту-хо.
        Шольтеак выпрямился и раздул ноздри:
        -Охотник Герман, ты говоришь как трус и как лжец, пытающийся запугать меня. Как ты мог быть за Безвоздушными горами?
        -Я летал с моими друзьями на таком же летающем плоту. Его отобрали у нас наши враги,- на ходу сочинил Лис, чтобы не вдаваться в подробности.
        -Тогда, значит, вы плохие воины, коли, обладая таким оружием, уступили чужестранцам. Мои воины докажут, что они храбрее и хитрее вас. Мы победим, и мы будем самым великим племенем на этих равнинах. Говори, ты добровольно покажешь, как пользоваться чудесным оружием или тебя придётся заставить под пытками?

«Эх ты, завоеватель сраный», подумал Лис и махнул рукой - упрямства индейцам было не занимать.
        -Я не слышу твоего ответа, охотник Герман!- настаивал вождь.
        -Хорошо,- Лису ничего не оставалось, как соглашаться,- но у меня есть одно условие. Уж, коль скоро ты не желаешь отказываться от нападения на чужестранцев с летающим плотом, позволь и мне принять в нём участие. Ты дашь мне оружие, и я организую твоих воинов для нападения.
        Шольтеак покачал головой:
        -Я не принимаю твоё предложение. Как ты сам говоришь, ты уже держал в руках чудесное оружие, но не смог победить чужестранцев. Поэтому я не позволю давать его тебе ещё раз.
        -Ты боишься, что я использую оружие против тебя и твоих воинов? Даю слово - даже не помышляю так поступить.
        Шольтеак гордо вскинул голову:
        -Вождь Шольтеак не боится ничего, но я не дам тебе такой возможности. Повторяю ещё раз: ты покажешь всё добровольно и без всяких условий?
        Лис вздохнул и кивнул:
        -Покажу, покажу.
        Глава 16
        Лис сидел, привалившись спиной к колесу фургона, и ждал, убеждённый, что шаровики скоро появятся.
        Неподалёку расположилось несколько воинов, оставленные стеречь пленника, несмотря на относительную свободу, предоставленную Шольтеаком. Сейчас Лис мог бы умертвить стражей с помощью браслета - сидели они тесной кучкой, но считал, что время для решительных действий пока не пришло.
        На объяснения как пользоваться лучемётами ушло совсем немного времени. Поскольку лучемётов имелось всего четыре, плюс маленький, которым орудовал Нимрат во время стычки, то и требовалось научить всего пятерых воинов. Лис предложил обучить больше: если воин с лучемётом будет убит, то кто-то сможет его заменить. Шольтеак выделил ещё по одному воину на лучемёт. Лис сказал, что и этого мало, но вождь заявил, что воины ишту-хо погибать не собираются - пусть погибают враги. Лис плюнул и не стал возражать: на великого полководца Шольтеака никак не тянул.
        Тем не менее, Лис ещё раз попробовал предложить план захвата гравилёта. Ну ладно, Шольтеак не хочет давать оружие ему даже в бою, но пусть разрешит просто участвовать в нападении на шаровиков. Однако вождь отверг и это предложение, не захотев даже обсуждать с Лисом тактику.
        -Мы сами сумеем перебить чужестранцев,- заявил Шольтеак.
        Лису ничего не оставалось, как только выругаться и прекратить давать советы.
        Во время подготовки воинов Шольтеак спросил Лиса про серые доспехи, которые, как заметили индейцы, носили и шаровики. Лис, не вдаваясь в подробности, объяснил, что это боевая одежда. Вождь поинтересовался, сможет ли она защитить от выстрела из лучемёта? Лис ответил, что может, но если луч направлять достаточно долго в одно место, то доспехи прожигаются, и посоветовал целится в лица врагов, поскольку даже опущенное прозрачное забрало шлема уже не защищает в такой степени как сама броня.
        С сожалением посмотрев на единственный имевшийся в его распоряжении экземпляр доспехов, Шольтеак посетовал:.
        -Одно жаль: их так мало!
        -Ну, извини, вождь,- с сарказмом ответил Лис,- не сумел добыть для тебя больше.
        Шольтеак, казалось, не обратил внимания на язвительное замечание Лиса или не понял его и глубокомысленно заметил, что всё равно даже эти доспехи использовать не удастся: шаровики сразу поймут всё, увидев индейцев в доспехах.
        -Не могу отказать тебе в сообразительности, о, вождь,- снова съязвил Лис.
        Доспехи унесли, и Лис внимательно проследил, куда, чтобы, когда появятся шаровики и начнётся бойня, первым делом попытаться прихватить броню - она даст дополнительный шанс выжить. Фургон этот стоял совсем недалеко, но вокруг пока располагалась надёжная охрана.
        В том, что бойня начнётся, Лис не сомневался и уже разработал примерные варианты своих действий. Он совершенно успокоился и был готов продуманно бороться за жизнь. Конечно, Лис мог попытаться бежать прямо сейчас, и вряд ли индейцы в ожидании шаровиков устроили бы за ним серьезную погоню. Но, во-первых, для погони хватило бы и нескольких человек, если их вооружить лучемётами, а так Лис рисковать не хотел.
        А, во-вторых, даже если бы он убежал, то что делать практически без оружия в прерии, над которой летают гравилёты? И, тем более, добравшись до Проклятого леса, как пробираться без оружия там? В этом лесу вообще желательно иметь для уверенности как минимум лучемёт и запас зарядов к нему.
        Поэтому, несмотря на небольшие шансы добыть оружие в момент, когда индейцы устроят нападение, Лис решил попытать счастья именно так. Тем более что в его нынешнем обличии ему не грозит быть узнанным врагами. Хотя уж если шаровики начнут уничтожение, они не пощадят никого из индейцев, а он сейчас на индейца очень похож.
        Сторожившие воины не разговаривали с ним, да и Лис не пытался завязать разговор. Он слишком хорошо знал местные правила и понимал, что пытаться убедить индейцев сделать что-то в обход распоряжения вождя, бесполезно.
        Сейчас Лис даже удивлялся сам себе: как можно было так долго среди них находиться? Тут, видимо, дала себя знать масса книг, прочитанных в детстве: помимо фантастики, Лис-Богдан обожал и таких авторов, как, например, Фенимор Купер или Майн Рид. Вдобавок, не слишком многочисленные фильмы о Диком Западе, демонстрировавшиеся в кинотеатрах Советского Союза, и из-за своей редкости воспринимавшиеся с повышенным вниманием, вызвали огромный подсознательный интерес именно к индейцам и, как следствие, именно к этой грани планеты.
        Разумеется, Лис быстро понял, что романтике, описанной в книгах, нет места в реальной жизни: индейцы были хорошие ребята, но слишком уж примитивные. Пока с ними не возникало конфликтных ситуаций, всё шло более или менее предсказуемо, и от дружеского общения можно было даже получать удовольствие.
        Но стоило совершить нечто, не соответствующее их представлениям о норме поведения, как легко создавалась неуютная ситуация. Лис уже столкнулся с этим в племени вишту, когда вождь Шотшек объявил его вне закона, после чего пришлось бежать.
        Лис усмехнулся: он вспомнил, как, живя среди индейцев, иногда даже старался отождествлять себя с ними. Что это - всё-таки ещё не прошедшее детство? Если судить по меркам продолжительности жизни Творцов то он ведь практически ребёнок.
        Лис грустно посмеивался сам над собой: ну, надо же - считать себя индейцем! Да ему уже вообще было трудно определить свою принадлежность какому-то конкретному народу. Он, конечно, вспоминал иногда Землю, но не мог называть себя в полной мере и землянином, поскольку уже более трети своей жизни пребывал вне Земли. Тем более, знания, полученные во Дворце, существенно дистанцировали его от пёстрого населения голубой планеты, и уж тем более от граждан СССР. Но кто же он тогда - космополит смежных вселенных?
        И, тем не менее, Лис поймал себя на мысли, что, несмотря на те редкие воспоминания о Земле в течение всех последних лет, ему хочется её увидеть. Он не сразу почувствовал непреодолимую тягу такого стремления, а когда почувствовал, то даже не раз уже постарался уверить себя, что Земля ему, вроде бы, и безразлична: ведь он считал себя избранным везунчиком, которому судьба распахнула двери в иные вселенные. Разве это не основание считать себя выше мира, где он был рожден?
        На Земле остались загрязнённая окружающая среда, перенаселенность, межнациональные и расовые конфликты, бесконечные локальные войны и постоянная угроза войны мировой. Создавалось впечатление, что люди Земли не могут жить спокойно в принципе.
        Информация, полученная от Творцов, дала Лису обильную пищу для размышлений. Новые знакомые считали, что вырвавшиеся, из какой-то заброшенной искусственной вселенной шаровики, охотившиеся сейчас за ними, рвались именно на Землю. Кроме того, по словам Творцов, на Земле существует некий фактор, который аномально ускоряет темпы развития цивилизации - настолько аномально, что такое несоответствие скорости развития вызывает массу глобальных проблем. Если всё это правда, то главным вопросом являлось почему шаровики так туда стремятся?..
        Ему показалось, что он только чуть-чуть смежил веки, как раздались крики. Лис моментально открыл глаза и, не меняя позы, быстро осмотрелся. Начиналось смертельное представление, которого он ждал и к которому уже морально подготовился - над лагерем снижался гравилёт.
        У Лиса имелось свойство, очень помогавшее ему существовать в этом мире: он не перегружал себя бесконечными вопросами типа «правильно ли я поступаю, что делать, как же быть» - при всё том, что он старался в принципе анализировать все ситуации, в которых бывал, в неподходящие моменты рефлексия у него проявлялась минимально. До наступления собственно критической ситуации он, казалось, не очень представлял себе конкретный действия, и даже в порядке предварительных рассуждений редко мог выбрать какой-то оптимальный вариант. Если бы его спросили в такую минуту, что же он собирается предпринять, Лис испытал бы даже некоторую внутреннюю растерянность, хотя, безусловно, и обыгрывал тактические планы в уме. Но когда наступало время решительных действий, он, полагаясь на врожденную интуицию, реагировал быстро и чётко, а «моральную» сторону своих действий подвергал сомнению или одобрению уже позже.
        Лис и сам давно заметил такую особенность собственной психики - мобилизацию некой глубокой внутренней готовности к действиям и мгновенной импровизации, и прекрасно понимал, что сохранность собственной жизни, помимо везения и удачи, была часто обеспечена именно правильностью этих решений. Скорее всего, на уровне подсознания такая проработка сводилась к отсечке заведомо неприемлемых шагов. Поэтому Лис, как правило, не пытался строить слишком конкретных планов, хотя и считал полезным иметь возможность попытаться поразмыслить именно во время «затишья перед бурей» или когда просто предоставлялась возможность отдохнуть.
        Сейчас Лис, не меняя позы, напрягся как сжатая пружина. Стражи продолжали сидеть рядом, посматривая то на пленника, то в сторону, где приземлился «летающий плот».
        С земли, не было видно, что происходит там, где стояли вождь и его свита, но Лис заметил, что несколько индейцев, именно тех, кого он обучал обращению с лучемётами, направились в ту сторону, прикрытое тряпьём оружие. Затем воины с копьями провели Эльота с по-прежнему связанными за спиной руками.
        Пройдя сотню метров, индейцы с лучемётами разделились: двое, в том числе тот, у которого был маленький лучемёт, продолжали идти за конвоировавшими Эльота, остальные трое шмыгнули в разные стороны. Очевидно, они намеревались зайти к шаровикам в тыл.
        Проходя мимо Лиса, Эльот задержался и покачал головой:
        -Это конец, землянин. Шаровики сожгут всех.
        Ближайший конвоир подтолкнул Творца в спину.
        -Не умирай, пока живёшь,- крикнул Лис и, видя, что и его стражи намереваются пресечь этот короткий разговор, быстро продолжил: - Самое главное, когда начнётся заваруха, падай на землю, отползай куда-нибудь, понмиаешь?..
        Один из стражей кольнул Лиса копьём, чтобы замолчал, и Эльота увели.
        -Ты понял меня?- крикнул вдогонку Лис, за что получил ещё укол копьём.
        Он посмотрел на индейца и молча покачал головой. Индеец усмехнулся и сделал движение, как бы насаживая пленника на копьё. Лис кивнул:
        -Ну-ну, позабавься. У тебя ещё есть немного времени.
        Шольтеак вступил с шаровиками в разговор. Чтобы хоть что-то видеть, Лис привстал с земли. Конвоиры прикрикнули на него - очевидно, вождь приказал стражам пресекать все попытки пленника вмешаться в ход событий. Лис не вполне понимал, почему тогда Шольтеак не приказал связать его, но это оставалось тем немногим в данном случае, за что он был весьма признателен вождю.
        -Вождь приказал мне оставаться здесь, но не запрещал смотреть издали, как пойдут переговоры с чужестранцами,- сказал Лис, и попытался встать на брус сбоку фургона.
        Четыре копья почти упёрлись в него. Лис опустил занесённую ногу.
        -Вы делаете ошибку, ребята,- заметил он.- Видит бог, я не хотел вам зла до самой последней минуты, но всё равно вас сожгут шаровики, так что - простите!
        Времени осмыслить эти слова у индейцев не было, поскольку Лис нажал на выступ браслета. Трое воинов рухнули на землю там, где и стояли. Четвертый оказался несколько в стороне от фронта парализующего импульса, и его задело только фоновым излучением. Воин покачнулся и выронил копьё, а Лис, чтобы не тратить заряд, уложил полуоглушённого индейца ударом ноги.
        Он быстро оглянулся по сторонам, но внимание других членов племени оставалось настолько поглощено происходившим у гравилёта, что не только никто не смотрел на Лиса, но даже рядом с местом, где его держали, никого не было.
        Лис привстал на боковой шпангоут соседнего фургона, и как раз в этот момент блеснули выстрелы из лучемётов: судя по всему, стреляли индейцы из засады. «Пора надевать доспехи», пробормотал Лис и хотел забраться в фургон, но не успел - ударил большой излучатель, установленный на гравилёте.
        Его оператор или не успел сфокусировать луч, или специально установил оружие на сжигающий режим, когда оно не работало на разрезание, а по аналогии с огнемётом поджигало всё воспламеняющиеся предметы. Человек, попадая под настроенный таким образом луч, получал сильнейшие ожоги: даже на значительном расстоянии обугливание открытых участков кожи было гарантировано.
        Шаровик крутанул излучатель на турели и луч, описав дугу и пройдя в полуметре от Лиса, зацепил фургон. Сухое дерево и маслянистые шкуры тента вспыхнули как спички. Лис упал на землю и выругался: он чуть не поджарился, а доспехи, пока горит фургон, оказались вне досягаемости.
        Луч продолжал метаться по стойбищу. Вспыхнуло ещё несколько фургонов, кричали женщины и плакали дети, ржали, срываясь с привязей, кони. Началась паника, и никто уже не обращал внимания на Лиса - индейцам теперь стало совершенно не до него.
        Прикидывая с упреждением движение луча, Лис пролез под одним из горевших фургонов, уклоняясь от падающих головёшек, быстро перекатился через протоптанную за время стоянки тропинку и сполз в небольшую ложбину. Только тут, надёжно прикрытый земляным бугром, он осторожно высунул голову и осмотрелся.
        Там, где находился гравилёт, вспыхивали выстрелы, большой луч метался из стороны в сторону - стрелок старался нанести максимум поражения вокруг.
        Вдруг луч дёрнулся вверх и погас - судя по всему, стрелка убили или ранили.
        Правда, всего через несколько секунд, большой лучемёт снова заработал, поджигая то, что ещё не горело.
        Справа от места посадки гравилёта росли густые кусты, сейчас частично сожжённые - оттуда как раз начал стрельбу один из вооружённых лучемётами индейцев. Лис прикинул это расположение, и, где ползком, а где перебежками начал пробираться к одному из таких возможных мест. Ему очень помогал дым, валивший со всех сторон.
        Скрываясь за складками местности, Лис подобрался так, что кусты оказались между ним и гравилётом, и затаился за крупным валуном. Наконец, выстрелы прекратились: судя по всему, все индейцы с лучемётами были перебиты.
        Лис осторожно выглянул из укрытия. Как он и надеялся, прямо у кустов валялся обожжённый труп индейца, а рядом - лучемёт. Четверо шаровиков расхаживали вокруг своей машины, методично добивая раненых.
        Вряд ли шаровиков изначально было только четверо - в нём, как правило, всегда находились семь шаровиков и жрец-переводчик. Возможно, индейцы сумели уложить даже не одного, но могло статься, что в этот раз шаровики прилетели меньшим составом.
        Но сейчас Лиса больше всего беспокоило даже не число шаровиков, а то, пострадал ли лучемёт, валявшийся около кустов и остался ли в нём хоть какой-то заряд. Он мысленно перекрестился, выждал удобный момент, когда шаровики не смотрели в эту сторону, и, вдохнув, как при нырянии в воду, бросился к кустам.
        Несколько раз перекувыркнувшись, он упал рядом с почерневшим трупом. Подобрав лучемёт и осмотрев его, Лис убедился, что оружие практически не пострадало, и - о, удача!- индикатор показывал почти половинный заряд.
        Лис прицелился и, дождавшись, когда один из шаровиков, стоявший с поднятым забралом шлема и вытиравший пот с лица, повернулся к нему, выстрелил.
        В закатном воздухе блеснул луч, и голова шаровика лопнула так же как голова индейца, убитого Нимратом. Трое других шаровиков бросились на землю. К счастью для Лиса, перед этим они не смотрели в его сторону и поэтому не зафиксировали точно, откуда стреляли.
        Лис моментально сменил позицию, откатившись ниже по склону в другую складку местности, и сделал это вовремя: луч большого лучемёта вспыхнул вновь и окончательно сжёг кусты, из-за которых стрелял Лис.
        Лис пополз, стараясь не высовываться в зону поражения луча. Со стороны шаровиков вдруг снова раздались крики, но времени смотреть, что там происходит, не было. Не поднимая головы и лихорадочно работая локтями и коленями, Лис добрался до группы деревьев, тянувшихся отсюда уже до самого берега реки, и только здесь позволил себе остановиться и повторно осмотреться.
        В шаровиков летели стрелы и копья: перегруппировавшиеся остатки индейцев предприняли новое нападение. Лис отдал им должное - несмотря на полное превосходство шаровиков в огневой мощи, ишту-хо не отступили и атаковали снова. Из рядов нападавших снова ударил лучемёт, значит, ещё уцелел кто-то из тех, кого обучали работе с оружием, и сейчас Лис мог только порадоваться, что его усилия не пропали даром.
        Индейцы, разбившись на несколько отрядов, атаковали врага с разных сторон. Оставшись втроём, шаровики с трудом отражали атаки, даже несмотря на превосходство в оружии. Лис видел, как они несколько раз перезаряжали лучемёты и возобновляли стрельбу уже тогда, когда индейцы почти прорывались вплотную. Среди нападавших виднелись даже женщины.
        Большой лучемёт теперь почему-то молчал. Лис удивился, почему шаровики не возьмут и просто не улетят, ведь они серьёзно рисковали своими жизнями. Очевидно, желание добраться до Творцов и до него, Лиса, который, не без основания как полагали шаровики, находился в стойбище, перевешивало инстинкт самосохранения.
        -Ну не знаю, ребята,- пробормотал Лис,- мне, например, своя жизнь была бы в такую минуту дороже.
        Одна группа воинов, воспользовавшись заминкой у шаровиков, вызванной перезарядкой лучемётов, сумела прорваться вплотную. Лис увидел у одного индейца полевой меч, захваченных им самим ранее у шаровиков. Воин размахнулся и, практически в момент, когда получил луч в грудь, обрушил меч на шаровика.
        Судя по всему, индеец спел нажать кнопку на рукоятке. Удар пришёлся сбоку в область шеи, срезал воротник-стойку грудной брони, и шаровик упал, обливаясь кровью. Вместе с ним упал и прожжённый насквозь воин.
        Пользуясь тем, что внимание обороняющихся полностью поглощено атакой индейцев, Лис подобрался поближе и, прицелившись в спину одному из шаровиков, находившемуся в наиболее статичной позе, пустил непрерывный луч. Шаровик понял, в чём дело, только когда ему начало жечь спину. Он резко повернулся и, скорее всего, остался бы цел, уведя из-под луча уже почти пробитое место на доспехах, но ему не повезло: поворачиваясь, шаровик подставил под луч узкий участок соединения рукава доспехов и грудного панциря. Установленный на постоянную мощность сфокусированный луч прожёг более тонкую защиту, и шаровик упал, подвернув под себя подрезанную руку.
        В этот момент его оставшийся в одиночестве товарищ прикончил последних нападавших индейцев и, заметив стрелявшего Лиса, открыл огонь по нему. Луч полоснул по стволу, и дерево рухнуло.
        Лис бросился в сторону, но ствол, цепляясь кроной за стоящие близко другие деревья, изменил траекторию падения и, пружиня ветвями, мотнулся по непредсказуемой траектории. Получив удар в спину, Лис упал и оказался придавлен толстыми ветвями, а лучемёт отлетел в сторону.
        На пару секунд от удара Лис даже потерял сознание, а когда пришёл в себя, над ним, ухмыляясь, стоял шаровик. Правая рука Лиса оказалась прижатой к земле так, что браслет перевернулся, и излучающий выступ смотрел в другую сторону.

«Вот же сука!» - без всякой связи с полом шаровика мелькнула мысль. Лис лихорадочно пытался выдернуть руку, но уже понимал, что освободиться не успеет, и только с ненавистью смотрел на шаровики, как будто хотел взглядом остановить луч.
        Шаровик прицелился Лису в голову, но тут вдруг раздался хлопок, похожий на негромкий выстрел. Броня на груди шаровика взорвалась изнутри, толчком хлынула кровь, и уже бездыханное тело рухнуло на землю.
        Единственное, что успел сообразить Лис, это то, что выстрелили из какого-то оружия, пробившего доспехи насквозь. «Однако вовремя!» - подумал он.- «Неужели Эльот?».
        Оставляя на ветках и сучьях клочья одежды и собственной кожи, Лис выполз из-под придавившей его кроны, и подобрал валявшийся на земле лучемёт. Сильно болела ушибленная спина и рука, он чувствовал, что здорово ободрал щёку, шею и бока, но в целом, похоже, пострадал мало, хотя и оказался обильно обрызган кровью, в основном принадлежавшей шаровику, точнее - телу, в котором тот находился.
        Схватив оружие, Лис сразу же присел, осматриваясь и ища причину неожиданного спасения, и чуть снова не выронил лучемёт: к нему, усмехаясь, шла Монра. В руке она держала небольшую, сантиметров пятнадцать длиной, трубку, а её бронзовая грива всё ещё была мокрой и оттого не такой пышной и почти черной.
        Лис узнал трубку в руке женщины - некое подобие гранатомёта. Выстреливавшиеся гранаты были побольше хорошо знакомых ему ручных гравигранат, но при контакте с поражаемой поверхностью создавали мощнейший гравитационный импульс продолжительностью в несколько миллисекунд и силой в тысячу «g».
        Монра остановилась рядом с Лисом, продолжая усмехаться, но сейчас на лице её отсутствовала надменность или презрение, так часто наблюдавшиеся ранее. Усмешка была именно такой, какую Лису всегда хотелось видеть у безумно красивой женщины, особенно, если бы женщина эта смотрела на него: выражающую лёгкую шутливую иронию, но вместе с тем - искреннюю радость встречи и… возможно, что ещё.
        Лис тряхнул головой и посоветовал себе не фантазировать.
        Прописная истина: предчувствие смерти обостряет абсолютно все чувства. Лис ощущал, что особенно сейчас, когда он чудесным образом избежал гибели, при взгляде на Монру у него между бёдер начинает переливаться живое пламя, а ЧСС возрастает по экспоненте. Он бы дорого сейчас дал, чтобы узнать, о чём думает Монра.
        Но ситуация не позволяла тратить время на догадки и, тем более, на практическую проверку предчувствий. Лис глубоко вдохнул и выдохнул.
        -Слушай, откуда бы ты ни взялась, я чертовски рад тебя видеть,- сообщил он, непроизвольно улыбаясь.- Ты как раз вовремя. Как тебе удалось?
        -А я была в какой-то степени предупреждена о ситуации. Гораздо раньше, чем Эльот или Нимрат.
        -Не понял,- удивился Лис,- что ты имеешь в виду?
        Монра не успела ответить - в ствол дерева рядом с ними вонзилась стрела: последние индейские воины снова атаковали чужаков. Лис схватил Монру за руку и увлёк за толстую сосну.
        Монра чертыхнулась:
        -Эти идиоты даже не понимают, кто их враг!
        Лис скривился:
        -Они в состоянии аффекта. Мне их, в общем-то, жаль: сама посуди, у них погибли жёны и дети, сожжён практически весь караван. Мне не хотелось бы убивать их, но боюсь, нам надо защищать свои шкуры.
        Он высунулся из-за дерева, но сейчас же отпрянул. Стрела, выпущенная кем-то, звонко вонзилась в ствол почти рядом с его носом.
        Индейцы, наученные горьким опытом, уже не бросались очертя голову в атаку, а, засев за деревьями метрах в тридцати, подкарауливали противника. Лис очень надеялся, что среди воинов не осталось обученных пользоваться лучемётами. Разумеется, все такие индейцы, скорее всего, погибли раньше, но мог найтись кто-то, видевший достаточно для того, чтобы подобрать оружие и начать стрелять.
        -Почему вы нападаете на нас?- закричал Лис.- Мы не враги, мы же убили тех, кто сжёг ваши повозки и вигвамы!
        -Вы такие же, как они! Вы накликали на нас беду и потому умрёте!- крикнули в ответ, и Лис с удивлением узнал голос Читоко - надо же, жив остался!
        -Читоко!- крикнул он.- Ты храбрый воин, но храбрость не должна быть Равна глупости. Подумай, у тебя же есть разум! Нам не нужны ваши смерти, нам нужно свести счеты с остальными чужаками на летающих плотах. Скоро сюда может прилететь новый плот, и тогда мы погибнем все. Собирай живых и уводи побыстрее отсюда.
        -Мы убьем вас и чужаков, кто прилетит, или погибнем все!- закричал в ответ Читоко, и свистом и улюлюканьем его поддержало несколько голосов.
        -Читоко, ты дурак,- только и молвил Лис.
        Ориентируясь на интонации криков, предвещавших начало атаки, Лис приготовился открыть огонь. Монра, не дожидаясь начала нападения, выстрелила из своего гранатомета в одно из деревьев, за которыми притаились воины. В стволе образовалась дырка, и в разные стороны вылетели ошмётки окровавленного мяса - одного или двух индейцев, которые скрывались там, накрыло расфокусированным из-за встречи с материальной преградой гравитационным импульсом.
        Монра быстро вытащила из широкого пояса похожую на тюбик губной помады гранату и перезарядила оружие.
        -Чёрт, не люблю я убивать без особой необходимости,- прорычал Лис.
        -Ничего себе - «без особой необходимости»,- огрызнулась Монра.- Они-то нас прикончат, не задумываясь.
        -Они не ведают, что творят.
        -Кому от этого легче? Только им самим?
        -Согласен, потому и готов их прикончить…
        -Много рассуждаешь,- с сарказмом заметили Монра.
        Лис не успел ответить: индейцы выскочили из-за укрытий и бросились на них, размахивая томагавками и копьями. Воинов было человек десять, не больше и, к счастью, никто не подобрал лучемёт.
        Стрелять выборочно не хватило бы времени, поэтому Лис установил оружие в непрерывный режим и косил индейцев, водя лучом из стороны в сторону. Это быстро истощало заряд, но другого выхода не было: воины находились слишком близко.
        Он успел поразить семерых, восьмого подстрелила Монра из гранатомета, разнеся индейцу голову, но двое добежали. В этот момент заряд в лучемёте Лиса иссяк.
        Читоко, один из уцелевших, оскалил зубы и бросился на Лиса. Второй воин более щуплый, но гибкий и верткий как змея, наскочил на Монру. Лис успел крикнуть:
«Держись!» и сцепился с адъютантом вождя.
        Читоко взмахнул томагавком. Лис увернулся, и удар топорика пришелся в ствол сосны. Индеец машинально попытался вырвать засевшее в стволе лезвие, но это было ошибкой - он на мгновение отвлекся и получил удар ногой в живот. Воин выпустил рукоятку топорика и отлетел в сторону. Лис вскинул разряженный лучемётом как дубинку, но Читоко тоже успел увернуться и вскочить на ноги. Лис снова замахнулся, но поскользнулся на торчащем из земли корне и упал сам. Читоко, уже полностью оправившийся от полученного удара, бросился на противника с ножом.
        Лису удалось перехватить кисть с зажатым в ней лезвием, и они покатились по траве. Индеец был весьма силён и ловок и весил килограммов на десять-пятнадцать больше. Вдобавок он оказался верхом на Лисе, и чуть не достал его, наваливаясь всем телом на удерживавшую нож руку - в такой ситуации Лису пришлось схватиться за запястье Читоко обеими руками.
        Свободной рукой Читоко начал молотить Лиса по голове. Бил он, правда, довольно неумело, поскольку индейцы не знали настоящих приемов кулачного боя, но сильно. От ударов у Лиса поплыло перед глазами. Он перекинул ногу через тело Читоко, пытаясь скинуть воина с себя.
        Читоко, на мгновение привстав, ещё сильнее навалился на руки противника, державшие его запястье, и если бы Лис не сумел увернуться, нож вонзился бы ему в лицо: лезвие вошло в дёрн рядом с левым ухом. Пользуясь тем, что положение тела индейца изменилось, Лис почти вывернулся из-под нападавшего. Индеец вырвал нож из земли и нанес удар наотмашь, вновь целя Лису в лицо.
        Землянин блокировал удар поднятой рукой, но Читоко, продолжая сидеть верхом на Лисе, свободной рукой нанес удар прямо в челюсть. На сей раз это получилось очень даже профессиональным, и Лис чуть не выключился.
        Тем не менее, он почти машинально нанёс ответный удар индейцу в солнечное сплетение. Удар вышел недостаточно сильным, так как кулак достиг живота Читоко уже на излёте, но дал Лису возможность высвободить ногу.
        Читоко вновь ударил ножом. Лис подогнул колено, толкая воина в грудь, и удар пришелся в ногу, лишь вскользь оцарапав бедро. Читоко упал на спину, а Лис успел подняться.
        Вскочил и Читоко, не выронивший ножа, и теперь готовившийся повторно броситься на Лиса. Противники, пригнувшись и тяжело дыша, смотрели друг на друга, выжидая момент - один нападая, другой защищаясь. Лис хотел взглянуть, что случилось с Монрой, но не нельзя было отводить глаза от противника.
        Читоко прыгнул на него, Лис сделал движение в сторону, уклоняясь от летящего на него тела и одновременно зорко следя за рукой с ножом. Рядом сверкнул луч, и голова воина прямо на лету отделилась от тела, пролетевшего по инерции пару метров и покатившегося по земле.
        Лис, скривившись, вытер брызги крови и сказал стоявшей в стороне Монре:
        -Ну и ну, я уже дважды твой должник! Ты просто незаменима рядом, и я готов с тобой не расставаться. У тебя, что целый арсенал спрятан? Где?
        Монра покачала головой:
        -Не арсенал, но немного есть.
        И она похлопала по широкому поясу, который носила поверх подобия комбинезона - ранее Лис посчитал его просто декоративным атрибутом. В руке же Монра держала лучемёт, не превышавший размерами толстую авторучку.
        -Удобная штука,- похвалил Лис: таких лучемётов во Дворце Терпа ему не попадалось.- Почему раньше не использовала?
        Монра пожала плечами:
        -Того шаровика, который хотел тебя прикончить, он бы не взял. Всего на двенадцать секунд непрерывного действия.
        Лис понимающе и с удовлетворением кивнул. Раскрытие Монрой собственных секретов подсказывало, что она в значительной мере оставила предубеждения относительно
«ванвира».
        -Пойдем, осмотримся,- предложил он.- Я думаю, у нас как всегда не так много времени. Держись начеку: возможно, остались ещё желающие отомстить чужакам.
        Лис подобрал лучемёт и осмотрел карманы шаровика, убитого Монрой, обнаружив ещё четыре обоймы.
        Они двинулись к стоявшему неподалёку от деревьев гравилёту. Вокруг машины валялись изрезанные и обожжённые трупы, трава во многих местах выгорела. Лис задержался, чтобы забрать у убитых шаровиков лучемёты и заряды к ним, а также всё, представляющее практическую ценность.
        У двух шаровиков на груди висели коробочки, размером с пачку сигарет, которые оказались автопереводчиками, и Лис понял, почему с шаровиками сейчас не было жреца. Во Дворце Терпа Лис не видел подобных портативных устройств, хотя специально он их и не искал. Впрочем, вполне возможно, что шаровики доставили их из какого-то другого мира.
        Среди трупов, валявшихся вокруг гравилета, они не нашли Творца.
        -Ты не видела Эльота?- спросил Лис.- Где он?
        Монра пожала плечами:
        -Нет, но, честно говоря, я пока и не смотрела. А его отдали шаровикам?
        -Да, индейцы отдали его им и сразу же начали атаку. А ты с какого момента наблюдала за нашим маленьким спектаклем?
        -Спектаклем…- Монра усмехнулась.- Я подкралась со стороны реки, и увидела всё именно с того момента, когда ты подстрелил шаровика у гравилёта.
        -Ясно,- кивнул Лис.- Позже расскажешь мне, как улизнула от «справедливого» наказания.
        Гравилёт внешне получил немного повреждений. В паре мест лучи оплавили прозрачные панели кабины, да и на основном корпусе виднелись следы выстрелов, но не сквозные. Кое-где раздвижные сегменты вряд ли закроются нормально, но нижняя платформа, где располагались гравитационный генератор и накопители гравитонов, судя по всему, осталась цела. Насколько Лис знал конструкцию гравилёта, машина им досталась в рабочем состоянии.
        Единственной проблемой было отсутствие герметичности кабины, делавшее перелёт через Безвоздушные горы невыполнимой задачей.
        Лис подошёл к гравилёту и, заглянув внутрь, сказал «Ага!»: на полу лежал, закрыв голову связанными руками, Эльот.
        Лис влез в кабину и потрогал руку Эльота - рука была теплой.
        Творец вздрогнул и, осторожно подняв голову, взглянул на Лиса. Глаза Эльота округлились, но на лице отразилась неподдельная радость.
        -Привет!- криво усмехнулся Лис.- Похоже, ты правильно выполнял мои рекомендации. Цел?
        Эльот привстал и сел на пол. Затем он выглянул наружу и увидел Монру.
        -Ты же сбежала?!
        -Сбежала, но недалеко,- пояснил Лис.- Монра появилась в самый нужный момент - в противном случае меня убили бы дважды.
        Творец покачал головой и пробормотал:
        -Ну и ну, не ожидал от неё…
        Лис оглянулся на Монру: та стояла с лучемётом, готовая открыть огонь при появлении опасности. «Всё-таки эта женщина стоит многих мужиков», подумал он.
        Эльот вытянул вперёд свои руки:
        -Мне уже надоело - не развяжешь ли?
        Ножом, взятым у одного из убитых шаровиков, Лис срезал верёвки с запястий Творца. Эльот начал массировать руки, а Лис подал ему трофейный лучемёт:
        -Держи! Хватит прятаться, теперь мы будем действовать открыто.
        -Ты же сам советовал мне лечь, если начнется стрельба,- обиделся Эльот.- Да и что я мог сделать со связанными руками?! Не упади я на дно кабины, меня бы сразу поджарили: эти тупицы индейцы стреляли куда придётся.
        -Тем не менее, два шаровика за ними. Ты считал, сколько их всего прилетело?
        -Шестеро.
        -Значит, я не ошибся. Итого перед этим их было сорок девять, минус шесть - осталось сорок три. Уже лучше!
        Лис проверил гравилёт. Как можно было предположить, в целом машина оказалась в порядке. Одна боковая панель не закрывалась до конца, а ещё одна не сдвигалась вообще - не позволял оплавленный шарнир сервомеханизма.
        -Ну что ж!- Лис похлопал по корпусу аппарата.- Через горы нам на нём не перелететь, но добраться до Проклятого леса теперь будет куда проще.
        Он попросил Эльота и Монру снять с шаровиков доспехи и уничтожить шары.
        -Нам не стоит об этом напоминать,- фыркнул Эльот.
        Сам Лис направился к сгоревшему фургону. Лагерь индейцев почти полностью выгорел, везде чернели останки фургонов и сгоревших повозок, кое-где ещё плясали языки пламени. Валялось множество трупов - все со следами сильных ожогов. В воздухе стоял отвратительный тяжёлый запах горелой плоти.
        Вдали Лис увидел несколько сидящих женщин. До него донеслись завывания - индианки голосили над убитыми. Кое-где бродили лошади, но больше ничего в поле зрения не двигалось. Можно было сказать, что племя ишту-хо перестало существовать.
        Лис разворошил остатки фургона, где индейцы спрятали их вещи. Доспехи не пострадали, но не было смысла чистить их от копоти, поскольку у гравилёта валялось достаточно других. Размеры не играли роли - технологически броня подгонялась по фигуре в широком диапазоне. Сейчас он искал другое: коробку с «гримом», и, найдя её, с удовлетворением отметил, что содержимое маленького контейнера не пострадало, поскольку стенки имели высокую степень термозащиты.
        Пребывание в гриме всегда почему-то было для Лиса достаточно тягостной необходимостью, и при первой возможности он старался восстановить свою обычную внешность. Сейчас же маскировка совершенно потеряла смысл.
        Лис смыл с контейнера сажу, вернулся к гравилёту и у зеркала, расположенного под крышкой коробочки, вынул контактные линзы, убрал горбинку носа и аэрозолем восстановил цвет волос. Монра и Эльот, свалившие доспехи в кабину гравилета, наблюдали, стоя рядом.
        -Больше не скрываешься,- утвердительно заметила Монра.
        Лис усмехнулся:
        -Но тебе же не нравилась моя слишком индейская внешность!
        -Но, если серьёзно, ты думаешь, что маскировка больше не потребуется?
        -Зачем? Теперь охотиться будем мы. На гравилёте мы меньше, чем за полчаса доберёмся до Проклятого леса, а там…
        Он неожиданно замолчал:
        -Внимание! Похоже, я поторопился, и пока ещё на нас продолжают охотиться!
        Монра и Эльот повернулись на его взгляд - из-за леса на другом берегу Трапхора пикировал другой гравилёт.
        Времени не было даже на то чтобы надеть доспехи: шаровики их заметили и атаковали на большой скорости.
        -В кабину!- закричал Лис и, вскочив первым, уселся за пульт управления. Творцы прыгнули следом.
        -Монра, становись к большому лучемёту! Эльот пусть ведёт огонь из обычного!- приказал Лис, хотя прекрасно понимал, что в движении поразить гравилёт шаровиков из маломощного ручного оружия шансов мало.
        Он резко поднял машину в воздух, и не успевшие усесться Творцы повалились на пол. Монра чертыхнулась.
        -Ты хоть предупреждай!- закричал больно ударившийся Эльот.- Включи компенсатор!
        Лис выругался: он забыл включить режим компенсации инерции в кабине.
        -Извини, некогда!- прокричал в ответ Лис.- Монра, не жди, стреляй!
        Шаровики выстрелили первыми из большого лучемёта, но промахнулись. Лис выполнил резкий вираж, уводя машину от повторного луча. Гравилёт скользнул, задевая верхушки деревьев, и в незакрытую кабину попали сбитые ветки и хвоя.
        Лис круто нырнул вниз за лесок к берегу рек. Новый выстрел, пройдя сквозь кроны деревьев, поджёг ветви и зацепил прозрачную боковую панель, начисто снеся её. На людей пахнуло жаром раскалённого металла.
        -Монра, что же ты не стреляешь?- заорал Лис.
        Он сейчас даже мчался боком, давая ей возможность более удобно вести огонь.
        Монра неожиданно спокойно ответила:
        -Лучемёт разряжен. Вот поэтому-то они и не стреляли из него в индейцев.
        Лис обругал себя - следовало проверить магазин большого лучемёта, а перекрашивать волосы можно было и потом!
        Лис резко развернул гравилёт, делая уклоняющийся вираж и осмотрелся. Поскольку в них не стреляли, шаровики поняли, что преследуемые не могут отвечать из мощного оружия, и сейчас, почти зависнув над водой у берега, они спокойно ловили машину Лиса в прицел. До шаровиков было всего метров сто.
        За считанные мгновения Лис успел перебрать несколько вариантов действий. Выстрелить гравитационной гранатой Монра не успеет - их сожгут раньше, чем она точно прицелится. Стрелять из малых лучемётов почти бесполезно, даже зависнув неподвижно, чего в такой ситуации им делать никак нельзя. А, резко маневрируя, чтобы избегать попадания из большого излучателя, вообще невозможно стрелять эффективно.
        Лис бросил короткий взгляд на Монру. Красавица стояла у турели с бесполезным большим лучемётом, ствол которого был задран сейчас вверх под углом в сорок пять градусов. «А выше-то он и не поднимается!» - сообразил Лис.
        Больше он не успел ничего подумать, как руки начали действовать сами. Выжимая из генератора всю мощность, Лис швырнул маневренную машину вверх и затем, выйдя из зоны возможного поражения, резко направил её по крутой параболе снова вниз - на противника.
        Почти подсознательно Лис сообразил, что устройство турели лучемёта не позволяет стрелять под большим углом вверх, так на воздушные бои в трёх плоскостях шаровики не рассчитывали. Скорее всего, они предполагали сжигать тех, кто окажется под гравилётом, или, по крайней мере, на одном с ним уровне при посадке на землю, потому и так смонтировали турель.
        Шаровики не успели ничего предпринять и даже, наверное, и не поняли ничего - скорость, которую выжал землянин, позволила покрыть сто метров за пару секунды.
        -Держитесь!- заорал Лис, и, хотя сейчас уже работал компенсатор инерции, этот крик не был напрасным.
        Гравилёт Лиса спикировал и врезался платформой прямо в кабину машины шаровиков, сминая её, как лист бумаги. Сквозь разбитые панели на Лиса и Творцов даже брызнула жижа из буквально размазываемых тел врагов.
        Всё могло бы выйти столь же чисто, как рубанок снимает стружку с мягкого дерева, если бы в последний момент нижний край гравилёта Лиса не зацепил выемку кабины машины противника: угол атаки получился слишком тупой.
        Поскольку гравилёт шаровиков висел, а Лис двигался, и поля гравитации у машин распределялись по-разному, гравилёт знилянина наскочил буквально на неподвижное препятствие. Зад машины подбросило, гравитационный компенсатор, повреждённый при ударе, прекратил работу. Лиса швырнуло о пульт, и последнее, что он успел заметить, были Монра и Эльот, словно в замедленной съёмке, вылетавшие за борт.
        Прядя в себя, Лис обнаружил, что валяется на полу кабины среди кусков панелей и уцелевшего снаряжения. Он выглянул наружу и увидел, что гравилёт парит метрах в трёх над водой - значит, основной генератор продолжал работать.
        На кромке берега стояла разбитая машина шаровиков. Оставаясь физически не разрушенными, накопители-конденсаторы гравитонов удерживали заряд ещё какое-то время даже после прекращения подпитки от генератора, и эта особенность гравилётов делала их весьма безопасными. Машина при отказе двигателя не падала камнем вниз, а медленно опускалась, как воздушный шар при стравливании через клапан несущего газа.
        Тут же на песке сидели Монра и Эльот, сумевшие благополучно выплыть после падения в реку. Им повезло, что столкновение произошло не над твёрдой поверхностью: последствий Лис, разумеется, даже интуитивно не предвидел.
        Заметив голову Лиса, Монра радостно замахала ему руками. Лис махнул в ответ и проверил рукоятки управления - машина слушалась, после чего посадил гравилёт.
        Пошатываясь, он выбрался из кабины и остановился рядом с Творцами.
        -Искупались, значит?- поинтересовался Лис.
        -Нам повезло, дьявольски повезло,- ответил Эльот.- Мы, вроде, видели, что ты не выпал, но не могли забраться в гравилёт, и ждали, пока либо сам опустится, либо ты придёшь в себя, если жив остался. Ты сам-то как?
        Лис подумал про себя, что Творцам, видимо, следует чаще бывать в стрессовых ситуациях: после таковых «хозяева миров» становятся проще и человечнее. Он покивал и, опустившись на колени у воды, как был в уже изрядно драной одежде, плюхнулся на мелководье.
        Так Лис лежал с минуту, потом сел и весело посмотрел на Творцов. Он чувствовал дикую усталость, болели многочисленные ушибы и порезы, но он был счастлив.
        -Ребята,- сказал Лис,- мы, похоже, пока самые везучие сукины дети не только в этом мире, но и, наверное, во всех остальных. Жаль выпить нечего, а то следовало произнести тост за дальнейшее везение, тьфу-тьфу, как говорится! …Но, тем не менее, за удачу!
        И, набрав пригоршню воды, он осушил её словно бокал шампанского.
        Глава 17
        После того, как он полностью пришёл в себя, Лис провёл инвентаризацию имевшейся материальной части. У них оказалось четыре ручных лучемёта и всего десять запасных обойм, плюс разряженный большой лучемёт, установленный на турели. Сколько они не искали, запасных энергетических ёмкостей для зарядки большого лучемёта не нашлось. Видимо, сменные обоймы, как и остальное оружие, будучи выброшенными за борт при таране, покоились где-то на дне реки. Глубина более пяти метров в месте возможного падения и довольно мутные воды затрудняли поиск при нырянии.
        Им повезло: осталось три защитных костюма, кое-какое снаряжение и несколько пакетов с едой, подогреваемой при вскрытии упаковки. Продовольствие Лис предложил оставить как НЗ, ведь, в случае чего, свежее мясо легко добыть охотой.
        Гравилёт, протараненный Лисом, полностью вышел из строя. Кабины и все органы управления были снесены, а шаровики, находившиеся внутри, буквально размазаны по остаткам стен и полу кабины. Месиво получилось ужасное, и представлялось сложным определить, сколько же тел находилось в кабине изначально.
        Монра, с отвращением разглядывая останки шаровиков, предположила, что шесть. Лис сказал:
        -Ну, ты прямо как Суворов: пиши больше, чего их, нехристей, жалеть! Но давайте лучше исходить как бы из худшего. Всё-таки, предположим, тут полегло пятеро: ошибка первого рода, по-моему, предпочтительнее. Уж лучше мы будем готовы к тому, что их осталось на одного больше. Таким образом, всего должно остаться, если я считаю правильно, а я думаю, считаю правильно, тридцать восемь.
        Он хихикнул, и добавил:
        -Тридцать восемь попугаев!
        Монра и Эльот удивленно посмотрели на него.
        -При чём тут попугаи?- удивился Эльот.
        Лис махнул рукой:
        -Да я шучу! Был такой мультфильм у нас на Земле, назывался «Тридцать восемь попугаев».
        Он популярно объяснил про мультипликацию и про попугая в земном понимании. Монра и Эльот снова переглянулись.
        -Но при чём же тут попугаи?- повторил Эльот.
        -Да ну шучу я так!- с досадой скривился Лис.- Ну, посмотри, чем не попугай? Видите, какой клюв?
        И он пихнул носком ботинка носатую голову, валявшуюся на полу кабины разбитого гравилёта.
        Монра махнула рукой:
        -У тебя всё шуточки, но что ты предлагаешь сейчас?
        Лис секунду задумчиво смотрел на неё: Творцы явно уступали ему право принимать ответственные решения. Про Эльота даже нечего было говорить, но и Монра, сама показавшая незаурядную хитрость и выдержку, спрашивала сейчас совета у него!
        -Сейчас, по-моему, как и раньше, самое главное - сделать так, чтобы шаровики не знали, где мы и откуда нас ждать, если мы проникнем во Дворец. У них могут быть ещё два больших гравилёта и несколько маленьких.
        -Но и у нас-то есть теперь гравилёт,- заметила Монра.- Теперь мы можем добраться до нужной нам точки перехода.
        Лис хмыкнул:
        -И какую же ты считаешь нужной?
        -Тебе виднее,- пожала плечами Монра.- Ты же лучше меня помнишь расположение всего во Дворце. Зато я знаю про резервную резиденцию Терпа, так называемый Арсенал, в Проклятом лесу - вооружиться нам не помешает. Но самое главное - там тоже есть точки перехода, ведущие во Дворец, самые нужные для нас!
        -Так-так,- усмехнулся Лис.- Вот, значит, почему ты стремилась в Проклятый лес. Раньше-то нельзя было сказать?
        Монра пожала плечами:
        -Я ведь не могла тебе доверять до конца - кто ты такой? Захватил резиденцию Терпа, ведёшь себя тут как хозяин…- Она развела руками и замолчала.
        -Ладно,- Лис вопросительно посмотрел на Монру,- то есть теперь ты имеешь обо мне представление. Уже отрадно - степень доверия, стало быть, повышается. А относительно Терпа - он, получается, предвидел опасность со стороны шаровиков, раз подготовил дополнительные арсеналы?
        -Да может быть, дело и не в этом,- покачала головой Монра.- Мы достаточно сами друг на друга нападали. Терп просто хотел максимума безопасности.
        -Ты знаешь, где точно расположен Арсенал?- спросил Лис.
        -Точно нет, ведь я попадала туда только через точки перехода, но знаю, что где-то в центре леса. Там должен быть холм. Этот холм и есть Арсенал, точнее - Арсенал внутри него.
        Лис с некоторым сомнением посмотрел на неё:
        -Ну, хорошо, а вход где?
        -Не знаю, но думаю, можно поискать. Кроме того, по крайней мере, были, точки перехода, которые туда вели.
        -Я вообще пор такие не слышал, как и про сам Арсенал,- сказал Лис.- Во Дворце я таких сведений не обнаружил. Как же ты собираешься искать эти точки?
        Монра пожала плечами. Лис с сомнением потёр подбородок:
        -Не думаю, что обстоятельства позволят нам делать спокойно и долго искать вход. Кроме того, Монра, он же наверняка не открыт настежь. Я уверен - Терп установил какою-то защиту.
        -Естественно,- подтвердила Монра,- но я помню код доступа. У нас тогда с Терпом сложились очень близкие отношения, и я знала всё, или почти всё. Во всяком случае, данный код.
        -А он не мог его изменить?- спросил Лис.- Все вы, как я вижу, люди достаточно подозрительные. Когда ваши отношения стали менее близкими, Терп, возможно, поменял код.
        -Не думаю,- не слишком уверенно покачала головой Монра.- Мы расстались, но остались друзьями, Терп всегда говорил, что продолжает мне доверять. Как ещё я могла бы попасть во Дворец в этот раз, когда мы бежали от шаровиков? Я знала секретную точку перехода - ты-то ведь её не знал?
        Лис покивал:
        -Ну ладно, будем надеяться, всё так. Если мы найдем Арсенал и вооружимся, как следует, наши шансы будут куда выше.
        Эльот махнул рукой:
        -Ну и вы думаете: найдете оружие и нападёте на шаровиков? Мы же хотим попасть назад в свои миры, значит, нельзя просто взорвать Дворец с шаровиками, нам нужно не такое оружие. Ведь иначе мы уничтожим точки перехода и никуда отсюда не денемся.
        Лис удивился:
        -Да я же не собираюсь бросать на Дворец какую-то сверхмощную бомбу! Естественно, шаровиков надо постараться перебить, причинив по возможности минимум разрушений Дворцу.
        -Но нас слишком мало! Только трое, а их тридцать восемь!
        -Их осталось только тридцать восемь,- подчеркнул Лис, ухмыльнувшись и делая ударение на слове «только».- Прикинь, скольких шаровики не досчитались за последние пару дней! Да и у нас всё равно нет другого выхода: или мы их, или они нас.
        Эльот вздохнул, но промолчал.
        Разбитый гравилёт утопили в реке, дабы не оставлять следов. Туда же бросили и три шара, найденные в кабине, предварительно прорезав их оболочки.
        Лис пытался прослушивать эфир, включая переговорное устройство, но либо шаровики соблюдали молчание, либо вели слишком короткие обмены информацией, и ему просто не удавалось попадать на нужные диапазоны.
        Один раз заметили сокола, кружившего километрах в двух, но расстояние было слишком велико, чтобы думать пытаться сбить киборга из ручного лучемёта.
        До Проклятого леса оставалось километров пятьсот, впрочем, даже при неработающем компенсаторе инерции, на полёт требовалось не более двадцати минут, принимая во внимание возможности машины. Но и время сейчас измерялось даже не деньгами, а самой жизнью, так что следовало максимально спешить.
        Разочарование постигло их с самого начала: когда Лис попытался развить полную скорость, он понял, что гравилёт получил более серьёзные повреждения, чем показалось ранее, и машина делала не более пятисот километров в час.
        -Ничего,- пошутила Монра, повышая голос,- всё равно быстрее, чем на лошади. И гораздо удобнее, правда, поддувает.
        В разбитую кабину врывался ветер, и хотя передние панели остались целыми, разговаривать под свист воздушных потоков было сложно.
        -Кстати,- заметил Лис,- если бы машина и могла делать свои три тысячи в час, мы всё равно не смогли бы двигаться с такой скоростью: нас бы выдуло из кабины. Поэтому мы бы и в таком случае смогли бы лететь не намного быстрее, чем сейчас. Лишь бы генератор выдержал.- И Лис похлопал ладонью по панели управления.
        К несчастью, опасения Лиса оправдались. Минут через двадцать полёта скорость начал заметно падать: повреждённый генератор не выдерживал работы под нагрузкой. Лис снизил скорость до трёхсот километров в час и снизился над рекой метров до пятидесяти.
        Поскольку Лис вёл гравилёт по прямой к Проклятому лесу, местами полёт совпадал с течением Трапхора, а временами они удалялись от русла и пролетали то над прерией, то над каменистыми плоскогорьями, поросшими лесом, в зависимости от того, с какой стороны оставалась река.
        Здесь начинались великолепные охотничьи земли, именно те, куда Лис предлагал двинуться вождю Шольтеаку. Места были безлюдные, а в степи и по каменистым холмам бродило большое количество животных: множество антилоп, верблюдов, зайцев, лисиц, волков. В прерии встречались стада бизонов. В гористой местности они заметили мраморных барсов, а один раз пролетели даже над семейством пещерных медведей. Самец, опираясь на валун, привстал и зарычал на пролетающий гравилёт. По прикидке лиса рост медведя составлял метров пять.
        Эльот, сидевший рядом с Лисом, крикнул, перекрывая шум ветра:
        -А тут неплохо можно поохотится!
        Лис покосился на Эльота:
        -Ты этим занимаешься? Никогда бы не подумал!
        -Почему бы и нет? С нормальным оружием и без риска для жизни!- И Творец похлопал рукой по лежащему на коленях лучемёту.
        -А я убил одного такого из лука,- похвастался Лис, имея в виду пещерного медведя.
        -Из лука?!- изумился Эльот.- Ты сочиняешь! Или, что, использовал отравленные стрелы?
        Лис покачал головой:
        -Стрелы были самые обычные, а этого медведя можно убить, попав точно в глаз, но наконечник у стрелы должен быть узким, чтобы не засесть в кости, а дойти до мозга. У них там расстояние небольшое, и если выстрелить точно… Я, разумеется, рисковал, но заслужил непререкаемое уважение индейцев.
        -Ради этого так рисковать?! Даже при нашей технике мы дорожим жизнью, ведь далеко не всегда можно спасти раненого. А, тем более, когда ты один и не на кого положиться: не сможешь добраться до медицинского аппарата, то при серьезном ранении можешь и концы отбросить.
        -Ну и какой же интерес идти на зверя с лучемётом, да ещё, наверное, стрелять с достаточно большого расстояния и из защищённого места, а? Не для добывания же пищи ты охотился? Наверняка просто из спортивного интереса, а, коли так, то пострелять можно просто по мишеням. В твоём распоряжении имелись, как я полагаю, самые совершенные искусственные мишени - ну и стрелял бы по ним.
        -А я так и делал!- Эльот ухмыльнулся.- Я у себя часто охотился или, как ты выражаешься, стрелял по мишеням. У меня мир не столь вычурный, как у Терпа - обычная планетарная системка: солнце и четыре планеты, небольшие, но все очень красивые. Захочешь - я тебе покажу, ты вполне достойный партнёр. Я даже полагаю, возможно, кто-то из твоих предков вполне мог быть Творцом. Ну, так вот, одна планета у меня - сплошной лес, там именно охотничий заповедник: только звери и немного диких племён. Иногда ради интереса я отстреливал кое-кого из аборигенов, это было самое интересное!
        -Что?!- Лис резко повернулся к Эльоту.- Ты стрелял людей для забавы?
        -А что такого? Мы фактически их создали, так что имеем право, да и потом это же дикари. Я летал в гравилёте в режиме невидимости или создавал иллюзию какого-нибудь божества и, выбрав одного из туземцев, поражал его молнией. Потом было весьма любопытно посылать следящее устройство и узнавать, как они всё истолковали. Знаешь,- Эльот даже прищёлкнул языком,- появлялись разные легенды, новые религиозные направления и толкования, о том, как бог поразил молнией нечестивого и тому подобное. Можно исследования вести по развитию их религии!
        Лис внимательно посмотрел на Творца. Первой мыслью было назвать Эльота ублюдком - зажравшимся ублюдком, мающимся бездельем и ставящим примитивные и садистские эксперименты над несчастными, оказавшимися в его власти.
        Лис уже открыл рот, но остановился. Во-первых, все, прежде всего жертвы обстоятельств. Не исключение тут, конечно, и Творцы, хотя и мнящие себя «творцами» и «создателями». Того, что Лис узнал за время общения с ним, вполне хватало, для подобных выводов. Похоже, в головах этих людей - а, как не крути, они люди - царила изрядная мешанина. Многие из них способны, по крайней мере - иногда, мыслить здраво, ведь тот же Эльот в предыдущих беседах не раз высказывал вполне разумные мысли, и давал достаточно объективные, на первый взгляд, оценки элементов истории общества Творцов и различных ситуаций. Но надо было учитывать, что все ныне здравствующие Творцы прожили не одну тысячу лет, безраздельно владея собственными мирами и, самое главное, будучи рождёнными уже в сознании своей исключительности. Однако, в сущности, как биологической, так и психической, они явно ничем не отличались от обычных людей. Всё это создавало странный конгломерат, и вполне можно предполагать, что если уж среди обычных людей появляются типы с различными отклонениями, то при обстоятельствах в которых существуют Творцы, особей с
отклонениями может быть даже больше в процентном отношении.
        Тут Лис вспомнил рассказ Эльота о том, какой шок испытала их цивилизация от невозможности выйти в дальний космос. Сей факт мог быть во многом своего рода ключевым моментом: возможно, он способствовал развитию у большинства Творцов, определённого «комплекса неполноценности» и стремления доказать исключительность собственной личности как принадлежащей к определённой расе. Как ещё иначе можно объяснить желание этих людей называть себя «Творцами» в таком же смысле, в каком, например, земляне называют себя «людьми»? Научившись создавать искусственные вселенные, они нашли некую отдушину для уязвлённого самолюбия цивилизации.
        Тут ещё, без сомнения, играла роль и огромная, чуть ли не бесконечная, продолжительность жизни. Ведь неизвестно, как бы поменялась психология любого самого, что ни на есть святого человека, попади он в условия, в которых жили Творцы, и проведи так много столетий.

«Да»,- сказал себе Лис,- «у меня, скажем, с самого начала не возникало мыслей, чтобы корчить из себя бога, а тем паче отстреливать людей для забавы. Само собой, я не уверен, что, проживи я тут тысячу лет, я рассуждал бы точно так же, как сейчас. Кто его знает, какой бред мог мне придти в голову от скуки? Да и потом все люди разные, а поскольку Творцы - люди, как бы они ни выпендривались, то и относиться к ним надо как к обыкновенным людям с присущими недостатками, пороками и слабостями. Но стоп - почему я говорю «от скуки»? Неужели мне могла бы наскучить жизнь, тем более, когда передо мной столько возможностей? Хотя я, наверное, рассуждаю опять же с позиции «нормального» землянина, и, возможно, я просто не успел пресытиться?»
        -Эльот, а неужели тебе ни разу не было жалко этих людей?- спросил Лис, искоса наблюдая за Творцом.
        -Каких людей?- Эльот не совсем понял вопрос.
        -Да ладно, не прикидывайся, ты понимаешь, о ком я говорю. Ты стрелял людей, пусть дикарей, но всё-таки людей, ваше генетическое порождение, как ты сам утверждаешь. То есть они - практически Творцы, только где-то вы что-то ухудшили, ну, уменьшили продолжительность жизни - люди в этом не виноваты. А ты брал и просто стрелял их, совершенно как животных!
        -Да они ничем, практически, от животных и не отличаются,- возразил Эльот.
        -Не говори ерунды!- мотнул головой Лис.- Они просто не получили должного развития, но в остальном-то эти люди имеют такое же право на жизнь!
        -А ведь именно уровень развития и отличает существо в образе человека от настоящего человека!
        -Ну, так ты сейчас скажешь, что и я животное, поскольку не вырос в вашем обществе и тоже не знаю многого!
        -Не-ет,- протянул Творец, и Лису показалось, словно тот всё-таки почувствовал себя неловко,- я о тебе не говорю. Во-первых, на Земле развитие идёт даже намного быстрее, чем шло в нашем мире. Уже одно это говорит о незаурядности землян как расы. А во-вторых, ты, судя по тому, что сумел попасть в мир Терпа и выжить тут, и сам незаурядная личность. В общем, о тебе - разговор особый. И, кстати, я же говорю: не уверен, что среди твоих предков не затесались Творцы. Мы довольно много использовали женщин Земли, поэтому наших прямых генетических потомков там достаточно. Может быть я твой пра-пра-дедушка!- И Эльот захохотал.
        Лис усмехнулся и потёр подбородок.
        -«…И в сердце льстец всегда отыщет уголок!» - сказал он по-русски.
        Ведь сколько лет тому назад дедушка Крылов пересказал для России басни, написанные почти за две тысячи лет до него и, может быть, тоже пересказанные, а вот, поди ж ты, действует, как бальзам на душу. Приятно слышать, что ты - особенный, уникальный и неповторимый. В общем, не такой, как все, а лучше. Якобы.
        -Чего?- удивился Эльот.
        Лис дёрнул плечом:
        -Да просто так, цитата от одного земного поэта. Но я тебя всё-таки не понимаю. Ты показался мне непохожим на Нимрата, но сейчас, как я вижу, твоё поведение в принципе не отличается от его отношения к аборигенам. Ему захотелось выпустить пар - взял и оттрахал индейскую девчонку, даже о последствиях не заботясь…
        -Ты меня с ним не сравнивай!- резко возразил Эльот.- Я никого не унижал!
        Лис саркастически засмеялся:
        -Интересно, что является меньшим унижением: заставить женщину отсосать, когда ей этого не хочется, но хочется тебе, или убить потому, что тебе именно так захотелось?
        -Слушай,- разозлился Эльот,- не цепляйся ты к словам!
        -Да я не к словам цепляюсь,- возразил Лис,- а скорее к действиям. Ты же не словами людей отстреливал.
        Эльот разозлился ещё больше:
        -Знаешь, я стрелял иногда в дикарей, которые людьми-то считаться не могут, ну и что с того? Их бы всё равно сожрал какой-нибудь зверь в джунглях. Ты сам-то разве никого не убивал?
        -Как ты мог недавно заметить, убивал, и не единожды, но никогда для забавы! Даже если и убивал кого-то в спину, то только того, кто, не задумываясь, сам всадил бы нож мне. Так что тут две большие разницы, как говорится.
        Эльот встал и крикнул, перекрывая свист ветра:
        -Тебе с Монрой надо общаться - тоже любит иногда поиграть в равенство с дикарями. Она много раз пользовалась их услугами, даже, кажется, детей рожала. Ей, видите ли, хотелось попробовать, что значит - рожать. Она же женщина!
        Эльот ушёл и сел в отдельное кресло в заднем ряду, несмотря на то, что дуло там гораздо сильнее. Лис оглянулся и посмотрел на Эльота.
        Монра, сидевшая в одном из кресел, завернувшись в одеяло, и, по-видимому, дремавшая, открыла глаза и встревожено крикнула:
        -Что-то случилось? Вы чего кричите?
        Лис включил автопилот и повернулся к Монре:
        -Мы немного поспорили об этике, и Эльоту не понравилось, что я считаю неэтичными некоторые поступки, особенно, принимая во внимание, ваш уровень развития.
        Он покосился на Эльота, но Творец никак не прореагировал - то ли не слышал из-за шума ветра, то ли сделал вид, словно не слышит, поплотнее закутался в одеяло и отвернулся к спинке кресла.
        Монра встала и, продолжая кутаться в одеяло, села рядом с Лисом на место, где перед этим сидел Эльот. Несколько секунд они молчали.
        -Ну и о каких же этических нормах вы спорили?- заинтересованно спросила Монра.
        Лис был чрезвычайно удивлен. Когда он впервые встретил Монру, та держалась надменно и совершенно не проявляла склонности вести разговоры на отвлечённые темы с «низшими» существами, ванвирами, а по конкретным вопросам ограничивалась весьма лаконичными ответами, как бы отдавая дань не очень приятной необходимости общения с теми, кто стоит на более низкой ступени развития.
        Сейчас же Монра уже не первый раз демонстрировала готовность непринуждённого общения на равных, хотя в начале их знакомства тот же Эльот, казалось, проявлял большую терпимость. В чём же дело? В неких качествах, продемонстрированным Лисом, и позволившие Монре не считать его «низшим»? А может быть, ей просто требовался мужчина? Ведь Лис не раз слышал упоминания Нимрата и Эльота о «использовании» Монрой мужчин Обычных для получения сексуального удовлетворения и даже, как стало известно несколько минут назад, она имела детей от ванвиров. Любопытно, где сейчас эти дети?
        -Мы поспорили, этично ли стрелять людей, дикарей ради забавы. Эльот упомянул, что поступал так в своём мире - охотился, видите ли!
        -Ага,- кивнула Монра,- вот ты о чём. Я это знаю.
        -Ага,- в тон ответил Лис.- Ну и как твоё отношение? Эльот, например, не считает дикарей, то есть, людей, не получивших достаточного уровня образования, полноценными человеческими существами.
        Монра снова кивнула.
        -Я вполне знакома с данной теорией, её исповедовал не только Эльот. Надо сказать, у неё существуют поклонники среди моих соплеменников.
        -Не сомневаюсь,- только и пробормотал Лис, потирая подбородок.
        Монра откинулась в кресле поудобнее.
        -Я вполне понимаю твои чувства,- примирительным тоном сказала она.- Но, видишь ли, в чём дело: например, скажи, как ты полагаешь, ребёнок, рождающийся с чистым мозгом, является человеком в духовном плане или нет?
        Лис удивился:
        -Что за странный вопрос, у тебя есть сомнения на этот счёт? И потом, что значит - с «чистым» мозгом? С каким ещё мозгом может родиться ребёнок? Новорожденный рождается и позже, развиваясь, становится личностью, ведь так?
        -Именно так,- подтвердила Монра.- Но, значит, такой новорожденный не вполне человек, ему только ещё предстоит стать человеком. А пока он, в лучшем случае, так сказать, заготовка, не более!
        -Ну, разумеется, младенцу надо вырасти, но разве могут быть сомнения в том, что он человек уже сразу при рождении?
        Монра покачала головой:
        -Человек только по видовому признаку, по чисто физическим параметрам: две ноги, две руки, то есть гуманоид, разумеется, но пока ещё не человек как личность.
        -Подожди, но что значит всё-таки с «чистым» мозгом?
        Вместо ответа Монра сама задала вопрос:
        -Скажи, ты знаком с основными религиями собственного мира?
        Лис пожал плечами:
        -Ты знаешь, я терпимо отношусь к религиям вообще, но так уж получилось, что по воспитанию и образованию я атеист и не очень-то верю в Исусов, Магометов и прочих Будд. Конечно, могу сказать и говорю что-нибудь вроде «господи, боже мой» и тому подобное, но чисто, риторически, само собой. А ты-то откуда знаешь о религиях моего мира?
        -Я немного познакомилась с вашими верованиями во время последнего визита на Землю, но дело не в этом. И ты, в свою очередь, знаешь кое-что о верованиях здесь, в мире Терпа, верно? Имеется много общих моментов, не так ли?
        Лис развёл руками, не имея возможности опровергнуть данный факт: а как иначе, ведь большинство людей в мире Терпа приведено с Земли!
        -Ты, естественно, заметил: все без исключения религии используют постулат о наличии так называемой души? Многое в положениях этих религий не соответствует истине, но основной момент они уловили.
        -Да,- согласился Лис,- ну и что? Ты хочешь сказать, вера в наличие души у всех народов является доказательством её существования?
        -Хорошо схватываешь,- улыбнулась Монра.
        -Интересная мысль, но нет ли у тебя более существенных доказательств?
        -У меня самой нет, но можешь поверить мне на слово: кое-какие доказательства были, правда, практических подтверждений не осталось. И, между прочим, эти вещи наводят меня на некоторые мысли. Например, возможно, кризис и все беды моей цивилизации как-то связаны с началом достоверного подтверждения существования того, что религии называют «душой». И, согласись, любопытный факт, что все, абсолютно все религии уверены в наличии души? Трактовки различаются, но все сходятся в главном: у человека имеется некая эфемерная составляющая личности, способная существовать отдельно от тела. Эта составляющая может вновь возвращаться в новое тело, тело новорожденного, но практически ничего не «помнит» о своей прошлой жизни. Однако соединения новорожденного тела и души может и не происходить. Тогда по мере развития тела формируется новая душа. Таким образом, можно говорить о том, что душа формируется у живого организма в процессе развития или же к живому организму может присоединяться уже существующая душа. Заметь, совершенно чётко известно, что при записи личности в шар, эта личность не дублируется, а переходит в
шар из тела и обратно! Невозможно скопировать личность в шар - её туда можно только как бы «перелить». Никому ни разу не удалось получить копии двух личностей!
        -Так-так,- сказал Лис,- я пока не вполне понимаю твою мысль, но, допустим, так оно и есть, душа существует, она уникальна. Я слышал о религии индусов, хотя и очень поверхностно. Там вроде бы говорится примерно то же самое: после смерти душа может вселяться в другие существа, хоть в кошку. И, вообще, куда угодно.
        -Ерунда! Душа, бывшая в симбиозе с более развитым мозгом не может попасть в мозг менее развитый. Это то же самое, образно говоря, что пытаться влить в сосуд больше жидкости, чем тот может вместить - не прямая физическая аналогия размеров, но суть близка.
        Лис засмеялся:
        -Будучи атеистом, я не очень-то верю в подобные штуки, но мне нравится идея о принципиальном бессмертии человека.
        -Не человека как такового, а базовой части его личности, души.
        -Ага, то есть душа - не вся личность?
        -Конечно, нет! Ведь личность - это сочетание души и физического тела. Разумеется, основа - это душа, но и физическая составляющая некоторое влияние оказывает. Во всяком случае, так считалось.
        -Ну, хорошо, но какой тут смысл? Мне чётко вбили в голову, что природа развивается от простого к более сложному, эволюционирует. Где элементы эволюционного развития в данном случае? Или может быть сама идея постоянной эволюции природы неверна?
        -Не могу однозначно сказать, верна ли идея, но мы точно не всё здесь понимаем. Надо признать: в мире есть нечто, чего мы до конца так и не узнали.
        -О,- Лис несколько картинно воздел руки к небу,- я поражён, что ты, принадлежащая к тем, кто именует себя Творцами, признаёшься: и для вас в мире существует непонятное! «Есть многое на свете, друг Горацио!..»
        Он думал, что Монра обидится, но она спокойно кивнула:
        -Безусловно, если быть объективными, мы, точнее наши предки, познали далеко не всё. Однако они начали подходить к пониманию многих вещей и, возможно, как я уже говорили, наша цивилизация в том виде, в каком она существовала, и прекратила существование именно в связи с началом этого понимания.
        -Ты хочешь сказать, кому-то или чему-то сверхъестественному не понравилось, что вы докапываетесь до некоторых сущностей мира?
        -Такое мнение имело место,- заметила Монра.- Сейчас об этом, правда, большинство не задумывается или предпочитает не задумываться: страшновато.
        Несколько секунд они молчали, потом Лис заметил:
        -Чертовски интересные вещи ты мне рассказала, я даже не думал о подобном. А всё началось с вопроса об этичности поведения Эльота на охоте.
        Он потянулся в кресле.
        -Это надо переварить. А, возвращаясь к тому, с чего мы начали, мне всё-таки непонятно, почему и ты тоже утверждаешь, что есть люди более или менее низшие в принципиальном смысле?
        Монра развела руками:
        -Попробую объяснить. Я ничего не утверждаю, а просто передаю то, что слышала раньше из разных источников. Многие моменты формирования достаточно сложной личности, а значит и души, определяются совершенством материальной структуры тела - носителя души. И - наоборот, более совершенная душа может «соединиться» только с более совершенным телом.
        -В каком смысле «более совершенным»? Более красивым, или как? Знаешь ли, очень спорно…
        -Нет, прости, я неточно выразилась: имеется в виду, в первую очередь более совершенный мозг.
        Лис хмыкнул и покивал:
        -Понятно, понятно, а то я уже, было, подумал, что ты утверждаешь, будто в более красивом теле более совершенная душа. Часто бывает как раз наоборот. И с другой стороны, как понимать - более совершенный мозг?
        -А что ты понимаешь под более совершенной душой, прежде всего?
        -Ну…- Лис на секунду запнулся,- наверное, составляющую личности с более высокими нравственными нормами.
        -Понятия вроде нравственности, придумали люди. У природы, или того, что за ней стоит, подобные критерии вряд ли существуют. Тут имеется понятие целесообразности или чего-то ещё, чего мы не знаем. Но нравственность как таковую точно выдумали люди.
        Лис усмехнулся:
        -По-моему, это не самое плохое изобретение рода человеческого.
        -Но посмотри, у разных народов понятие нравственности отличается очень сильно, гораздо сильнее, чем представления о той же душе.
        -Да, согласен, и всё-таки есть что-то общее. По крайней мере, мне очень хочется так считать.
        -Самообман,- усмехнулась Монра.- Ты же должен понимать…
        -Подожди-подожди!- перебил Лис.- Я признаюсь, не очень силен в философских спорах. Мне порой трудно давать заключения по таким концепциям - у меня просто нет нужного опыта. Но я живу и поступаю так, как мне подсказывает сердце и разум. Многое заложили мои родители, и я им за это благодарен, но многое сформировалось в течение моей жизни, хотя я, естественно, очень молод по сравнению с вами. Я, наверное, и не дам чёткого определения нравственности, но я так чувствую. Опять же, я чувствую всё по-своему, и, действительно, любой другой человек чувствует иначе.
        -Резюме: - наставительно сказала Монра,- универсальное понятие нравственности вряд ли кто-то может сформулировать.
        -Ну, наверное,- согласился Лис.- Я прекрасно понимаю, что нельзя требовать сходных нравственных норм от племени дикарей, например, на планете Терпа, от жителей большого города в Европе или Америке на Земле или от владельцев собственных миров. Я даже не сомневаюсь, что отдельные члены племени, разные жители одного и того же мегаполиса или разные Творцы имеют разные «внутривидовые», так сказать, типы нравственности. Но общим, наверное, в определении нравственности может быть то, насколько действия каждого индивидуума, соотносясь с собственным благом, служат благу остальных или, по крайней мере, не мешают таковому. Я так думаю.
        Монра глубоко вздохнула, лукаво глядя на Лиса:
        -Но ведь каждый понимает даже собственное благо по-своему, а уж благо других - и подавно. Да и думает ли о благе других, в принципе?
        -Ну, как тебе сказать… Не стану утверждать, будто я ложусь спать, и просыпаюсь с мыслями о благе всех своих «ближних», но, как минимум, я стараюсь действовать так, чтобы не мешать людям жить.
        Лис подумал и добавил:
        -При условии, конечно, эти люди сами не мешают жить мне.
        Монра улыбнулась:
        -Таким образом, спорить о нравственности можно сколь угодно долго. Так как эту категорию придумали люди и только люди, никакого общего определения, одинаково пригодного в любом обществе, просто нет. Всё зависит от типа культуры, уровня развития общества и множества вещей и причин. Продолжая мысль, которую я пытаюсь выразить, хочу сказать: культура культурой, но имеется одна общая вещь, вполне доказанная наукой, пока она существовала у нас, как таковая. Это как раз то, о чём я уже говорила - некая базовая основа личности. Сюда входит и так называемая душа, и материальная основа, то есть само тело, а, точнее, как я уже тоже говорила, мозг.
        Лис потряс головой:
        -Туманно. Я не очень понимаю, куда ты клонишь.
        -Сейчас поймёшь. Условимся считать личностью соединение души и тела, говоря немного упрощённо, верно?
        Лис неопределённо пошевелил пальцами в воздухе, пытаясь согласиться.
        -Уровень развития той структуры, какую мы называем личностью, зависит во многом от уровня развития общества, в котором эта личность формировалась. Другими словами, если перенести ребёнка из менее развитой культуры в более развитую, то он, как правило, не воспримет все элементы более развитой культуры.
        -Что ты называешь «более развитой культурой»?
        -Ну, скажем, более сложную культуру, более развитую в техническом смысле и с более сложными законами и нормами поведения. Так вот, большинство детей, взятых из какого-нибудь дикого племени в более сложную культуру, никогда в ней не адаптируются.
        -Подожди!- Лис покачал поднятым вверх пальцем.- Если ребёнок был уже достаточно большим, тогда, само собой. Но младенец, уверен, вырастет обычным членом более сложного, как ты выражаешься, общества.
        Монра покачала пальцем, как бы передразнивая Лиса:
        -Ничего подобного! В подавляющем большинстве случаев всё как раз не так. Вырастая, такой ребенок остается в душе продуктом породившего его более примитивного общества. Это будет проявляться в том, что он не сможет полностью воспринять все даже чисто механические моменты общества более сложного. И, наоборот, дети, рождённые обычными женщинами от Творцов…
        -Или женщинами Творцов от обычных людей,- вставил Лис, вспоминая слова Эльота о детях, рождённых Монрой от Обычных.
        -Или так,- согласилась Монра, нисколько не смущаясь.- И как раз такие дети, как правило, всегда становились незаурядными личностями в тех обществах, где они оставались, в обществах, более примитивных, или, говоря о твоей Земле, просто менее развитых по сравнению с нами. Но, что самое интересное, есть некоторый процент личностей, способных воспринять элементы более сложной культуры, вне зависимости от среды, в которой они появились и даже сформировались. То есть личности, как бы уже готовые, рождённые, чтобы стать Творцами.
        -Ага,- Лис усмехнулся,- вы все всё-таки уверены, что высшая ступенька мироздания - это сами Творцы. Как вы себя любите, я просто не знаю! Вы настолько необъективны, что даже, сами, признаваясь в незнании всего на свете, тут же забываете сказанное и снова мните себя лидерами всего сущего! Как вы вообще с таким походом можете оценивать что-либо объективно?!
        Слова эти вырвались у Лиса очень горячо, а тон был довольно резким. Монра несколько секунд смотрела на него молча, и Лис подумал, что тут она точно разозлится.
        Но женщина вдруг усмехнулась и кивнула:
        -А в чём-то ты прав, у нас, наверное, не хватает объективности в оценках. Хотя мы даже уже и не цивилизация в классическом понимании, поскольку мы отдельные хозяева отдельных миров, но некая коллективная психология осталась, несмотря ни на что. Конечно, мы вряд ли высшая степень развития живой материи, правда, высокая, если у этой материи есть вообще какие-то ступени. Но, тем не менее, мы всё-таки кое-чего достигли, согласись!
        Лис опустил голову, улыбаясь: Творцам всегда требовалось похвалить себя.
        -Не надо иронизировать,- сказал Монра,- это именно так!
        -Технически - согласен, но нравственно не могу так сказать, судя по поведения Нимрата или по забавам Эльота.
        -Ты опять ударяешься в споры о категории нравственности. Я же говорю тебе, это понятие выдумано людьми, а цель такого изобретения как, кстати, и цель любой религии,- создание инструмента управления массами. Ты мне не даёшь закончить мысль. Я хотела сказать, что подавляющее большинство людей из менее развитой культуры не воспримут по-настоящему глубоко большинства моментов, даже чисто технических, культуры более развитой. И чем дальше эти культуры отстоят друг от друга, тем это сильнее заметно. Впрочем, повторяю, имеется определенный процент, очень небольшой, людей, готовых воспринимать любую культуру, будучи сами рожденными и даже воспитанными в другой культуре.
        -А конкретнее?- попросил Лис.
        -Ну вот, смотри: например, ты сам. Ты, похоже, относишься как раз к такой небольшой группе. Ты попал в новые условия и сумел полностью адаптироваться в них. Ты разобрался в сложных устройствах во Дворце Терпа, ты научился пользоваться всем…
        -Ну, далеко не всем,- возразил Лис.
        -Ну, до чего-то у тебя просто не дошли руки! Ты также адаптировался и в более низких культурах на гранях планеты. Значит, ты именно такая незаурядная универсальная личность.
        -Приятно слышать, но что же из этого следует?
        Монра на мгновение замолчала.
        -Даже не знаю,- улыбнулась она.- Наверное, только то, что в мире определённо есть нечто непонятное для нас. Возможно, как-то связанное с наличием, перемещениями, а также свойствами этой самой составляющей личности - души.
        -Глубокий вывод из нашей беседы! А вещей, стоящих за мирозданием, мы так и не коснулись.
        -Мы этого как раз и не знаем, но считалось, что личности, легко адаптирующиеся в разных культурах, возможно, являются ключом к пониманию таких загадок.
        Лис потянулся в кресле и зевнул, чтобы скрыть улыбку, появляющуюся помимо воли на лице.
        -Как всё-таки приятно сознавать собственную исключительность. Ну а касаемо вашей культуры, я готов и дальше адаптироваться в ней, особенно, раз в ней имеют место быть такие женщины как ты.
        Он посмотрел Монре прямо в глаза, и та ответила Лису взглядом, от которого в груди начали разливаться потоки тепла. Он сглотнул и потряс головой.
        -Ты ведь хочешь меня?- неожиданно спросила Монра.
        Лис никогда не испытывал проблем в общении с женщинами - ни на Земле, ни на гранях планеты Терпа. Подобные вопросы не вызывали у него затруднений, ни в случаях, когда он по-настоящему хотел женщину, ни тогда, когда та не вызывала соответствующих эмоций, но требовалось тактично, чтобы не обидеть даму, найти отрицательный по сути ответ.
        Сейчас же у него перехватило горло, и сердце начало биться гулкими неровными толчками. «Это что же такое?» - подумал Лис.
        -Я очень тебя хочу,- признался Лис, и как не старался, голос дрогнул.- Я понимаю, звучит примитивно, ты уж прости ванвира, но я никого так не хотел, как хочу тебя. И я чувствую - всё не только потому, что у меня давно не было женщины. Может быть, я просто хорошо адаптируюсь в вашей культуре?
        Монра улыбнулась, продолжая смотреть Лис в глаза.
        -У меня тоже давно не было мужчины, настоящего мужчины, с которым меня связывало бы нечто большее, чем просто желание физического удовлетворения.
        Она протянула руку и провела ладонью по груди Лиса. Он почувствовал, как жар, охватывавший его, нарастает вслед за движением пальцев женщины, и как вдруг почему-то начали краснеть уши. Лис покосился на спавшего сзади Эльота.
        Монра вздохнула:
        -Нет, не сейчас, хотя я и не имею ничего против того, чтобы заниматься любовью в присутствии ещё кого-то и даже в компании. У меня, как ты понимаешь, никогда не существовало проблем с чисто механическим удовлетворением сексуальных потребностей, но я давно скучала по тому, кто мог стать мне другом, а не просто любовником. В какой-то мере, таким был Терп, но Творцам тяжело иметь продолжительные близкие отношения. И я готова быть сейчас с тобой.
        -Я ощущаю нечто подобное,- Лис проглотил комок в горле.- Я…
        Лис хотел сказать, что здесь на планете Терпа, где обитали народы с культурой более простой, чем та, в которой вырос он, у него тоже имелись проблемы с по-настоящему близкими отношениями с женщинами, но неожиданно прозвучал сигнал с пульта. Следящее устройство сообщало об искусственных летающих объектах, появившихся в радиусе контроля, и такими могли быть только другие гравилёты.
        Лис чертыхнулся:
        -Не дадут объясниться в любви, но ничего…
        Лис притянул к себе Монру и крепко поцеловал в губы. Она ответила на поцелуй и, переводя дыхание, подмигнула:
        -Если выживем…
        Он отстранил Монру, глядя ей в глаза:
        -Ты мне нравишься всё больше и больше. Уже очень давно я прочитал такие слова: говоря «Я тебя люблю», имей в виду то, что говоришь. Я это и имею в виду!
        Глава 18
        Две машины шли за ними, поднимаясь по течению Трапхора. В бинокль чётко просматривалось, что это были малые гравилёты, рассчитанные максимум на четыре человека, но на обоих имелись большие излучатели.
        Гравилёты могли двигаться значительно быстрее, но пока не приближались и держались примерно в километре. Они, безусловно, поняли, что преследуемая машина повреждена, но не могли знать, остался ли заряд в мощном оружии, установленном на борту, поэтому и не подходили на дистанцию эффективного поражения.
        Лис поделился соображениями с Монрой.
        -Ты думаешь, это что-то может дать нам?- спросила она.
        -Ну, эти твари пока не атакуют,- сказал Лис,- и то хорошо. Не знаю, как долго можно пользоваться их неведением, а с их маневренностью и оружием они нас легко уничтожат, если захотят. А так у нас есть небольшая отсрочка.
        Монра посмотрела на Эльота, продолжавшего спать под кипой одеял на кресле в последнем ряду:
        -Надо его разбудить.
        Но Лис посоветовал пока не будить Эльота, опасаясь, что Творец чего доброго не выдержит назревающего напряжения момента и откроет огонь по шаровикам из ручного лучемёта или выкинет что-нибудь ещё, спровоцировав противника на более решительные действия. Лис же решил потянуть время как можно дольше, пока сохранялась возможность двигаться в нужном направлении.
        -До поры, до времени сделаем вид, что мы их не заметили,- предложил он.- Похоже, по каким-то причинам мы нужны шаровикам живыми. Ну и слава богу: чем ближе мы сможем подобраться к границе Проклятого леса, тем лучше. Как ты думаешь, они могут знать про Арсенал?
        Монра пожала плечами:
        -Вряд ли о нём знает кто-то кроме Терпа и меня. Ну, может быть, ещё один или двое из наших. Если только шаровики захватили кого-то из них?..
        -Угу,- кивнул Лис и задумался.
        До плато, на котором располагался Проклятый лес, оставалось каких-нибудь километров сорок. Трапхор в этом районе изобиловал порогами, а местность вокруг являла собой гористые склоны, густо поросшие лесом, где преобладали сосны, ели, дубы, буки и берёзы. Берега были по большей части каменистыми и крутыми, с возвышенностей стекало множество ручьев, проточивших в скалах узкие проходы, а в гористых склонах чернели пещеры.
        Далеко впереди уже виднелась крутая стена плато, где, собственно, и начинался Проклятый лес. Высота почти отвесных стен с юга и запада составляла не менее трехсот метров, а с севера и востока плато примыкало к Безвоздушным горам.
        Трапхор брал начало в Проклятом лесу. Лис ни разу не бывал у истока, но знал от гномов, что река текла через чащу километров сто, причудливо петляя и набирая силу от множества мелких притоков. С края плато поток низвергался водопадом, промывшим у основания каменной стены огромную яму. Водопад растекался озером, откуда Трапхор продолжал путь через прерию к Северному морю.
        Дотянуть бы до плато! Там, в густом и малопроходимом лесу шансы ускользнуть от шаровиков существенно возрастали. Правда, и в самом лесу хватало опасностей, но и союзники у Лиса там тоже имелись. Обнаружить же беглецов с воздуха становилось крайне трудно, и преследователям потребуется продолжить погоню пешком, что во многом уравняет возможности. Кроме того, уже начинало темнеть.
        Русло реки сужалось, высокие утесы местами нависали над водой. Здесь среди деревьев почти полностью доминировали хвойные породы, и сумрачные ели делали пейзаж мрачноватым, хотя нисколько не теряющим таинственно тяжёлой красоты. Течение, особенно на порогах, было стремительным, и пенистые буруны вскипали между камней.
        -Снижаемся!- решил Лис.
        Монра недоуменно посмотрела на него.
        -Им будут мешать скалы,- пояснил Лис.- В узком пространстве трудно использовать преимущество в скорости - река сильно петляет, какие уж тут манёвры, лишь бы наш гравилёт выдержал! Я всё-таки считаю, что шаровики будут пытаться брать нас живьём, поэтому сбивать пока не будут.
        Лис снова включил ручное управление и снизился так, что края большинства утесов оказались даже выше траектории полёта. Несмотря на недостаток мощности, гравилёт пока внятно слушался управления. Но даже при том, что машина и так не развивала скорости, на которую была рассчитана, Лису пришлось лететь медленнее: порой скалы слишком резко вырастали на пути, а иногда попадались каменные пики, торчавшие прямо из воды.
        Лис посмотрел на Эльота - Творец пока так и не проснулся. Монра, посмотрев наза, предупредила:
        -Они приближаются!
        Лис посоветовал положить в карманы все имевшиеся заряды к лучемётам и надеть ремень оружия на шею, чтобы в случае чего не потерять его, и, не выпуская управления, сделал то же самое.
        -Вдруг нам придется покинуть машину очень быстро,- сказал он.
        Это было инстинктивное соображение, навеянное тем, как во время прошлого тарана Творцы вылетели из кабины, но Лис и не подозревал, насколько окажется прав.
        Монра, снова посмотрев назад, крикнула:
        -Они совсем близко!
        Лис оглянулся: гравилёты шаровиков резко увеличили скорость, несмотря на опасность движения среди скал.
        -Пугану их!- предложила Монра.
        Она попыталась повернуть большой лучемёт на турели и сделать вид, что прицеливается. В то же мгновение оба преследовавших их гравилёта резко, как воздушные змеи при ослабленной верёвке и хорошем напоре ветра, ушли вверх значительно выше скал, и теперь временами даже пропадали из вида.
        -Жаль, не столкнулись,- выругался Лис.- Боюсь, они окончательно поймут, что большой лучемёт разряжен: если бы ты могла стрелять, то времени было достаточно.
        -Может быть, нам стоит попытаться спрыгнуть в воду в моменты, когда шаровики теряют нас из вида?- предложила Монра.- Если они не заметят момент нашего прыжка, и когда гравилёт врежется в скалы, подумают, что мы погибли?
        Лис покачал головой:
        -Мы, к сожалению, не пропадаем из вида так надолго, чтобы успеть скрыться. Да и прыгать здесь в воду опасно - много камней, разобьёмся. До главного леса ещё далеко, а я всё же надеюсь дотянуть именно туда.
        Но им никто не собирался позволять дотянуть до Проклятого леса. Через несколько минут гравилёты снова начали приближаться, да так быстро, что рисковали врезаться в скалы.
        -Черт побери!- воскликнул Лис.- Буди Эльота, стреляйте! Я надеюсь, что тогда они опять на время отстанут, выжидая, пока мы растратим заряды. Тем временем мы будем ещё ближе к лесу.
        Неожиданно один из гравилётов шаровиков резко спикировал и прошёл над машиной Лиса на расстоянии десятка метров, не более. Повреждённую машину даже слегка качнуло воздушной волной.
        Монра схватила Лиса за руку:
        -Они сообразили, что у нас только ручное оружие!
        -Я же говорю: буди Эльота, открывайте огонь из того, что есть! Пока они ещё настроены играть в кошки-мышки.
        Но тут Лис ошибся, а Монра к счастью, не успела даже сделать шаг назад к креслу, где спал Эльот.
        Всё произошло очень быстро и практически в полной тишине. Гравилёт тряхнуло, и по спине прошла волна жара. Нос машины дёрнулся, а скорость вдруг резко упала.
        Когда Лису удалось выровнять гравилёт и оглянуться, взору предстала страшная картина: задняя часть аппарата отсутствовала. По третьему ряду кресел зад гравилёта оказался обрезанным. Лис успел заметить, как хвостовая часть по инерции несколько мгновений двигалась за ними, но не повторила поворот, в который он как раз входил, и врезалась в скалу. Мгновением позже донёсся шумный всплеск - отвалившийся хвост вместе с Эльотом упал в воду.
        Но конструкция гравилёта была такой, что даже при подобном повреждении лётные свойства всё-таки сохранялись. Генератор гравитонов находился в центральной части корпуса и к счастью уцелел. Отрезало лишь задний накопитель, и когда силы, компенсировавшие тяготение планеты, резко изменились, гравилёт и клюнул носом. Однако, как многомоторный самолёт, способный продолжать полёт при одном или нескольких неработающих двигателях, при умелом управлении машина могла сохранять некоторую манёвренность.
        Стало ясно, что враги не собирались брать их живыми, и задача сейчас состояла уже не в затягивании времени, а в том, чтобы просто выжить. Лис прикинул расстояние до маячившей впереди стены плато - оставалось всего-то километра три-четыре. Пустяк, даже для поврежденной машины, но полёт, судя по всему, прервут очень скоро.
        -Стреляй!- крикнул Лис Монре.- Стреляй, попробуй из твоего гранатомета!
        Но у Монры уже не оставалось времени вытаскивать гранатомёт из своего чудесного пояса, да попасть из него в цель при тряске и качании было чрезвычайно проблематично, и она открыла огонь из ручного лучемёта.
        Не экономя заряда, Монра включила непрерывный луч и начала полосовать приближающийся гравилёт. Ей удалось несколько раз попасть лучом по кабине, и одна из прозрачных панелей лопнула, разлетевшись осколками, но вряд ли кто-то в кабине пострадал.
        Пилот-шаровик резко бросил машину вверх, уходя из-под обстрела.
        -Есть, в одного попала!- закричала Монра и выстрелила во второй гравилёт, державшийся метрах в тридцать позади первого.
        Вторая машина тоже ушла в сторону.
        -Мы немного можем припугнуть их!- возбуждённо крикнула Монра.
        Лис дёрнул плечом: приборы на панели показывали, как резко снижается напряжённость генерируемого поля, а вместе с ней и плотность гравитонов в носовом накопителе. Нос машины всё сильнее тянуло вниз, а скорость упала до пятидесяти километров в час - гравилёт еле тащился.
        По берегам реки громоздились скалы, изрезанные трещинами и густо покрытые растительностью. От гномов Лис слышал, что в этих местах имеется множество пещер, уходящих глубоко под землю, а некоторые ходы тянутся, якобы, до самого плато и даже под ним.
        Гравилёты шаровиков зависли выше поврежденного аппарата примерно метров на сто - экипажи осматривались и, видимо, совещались, как рациональнее поступить. Лис понимал, что врагам спешить некуда: такую тихоходную мишень можно сжечь не торопясь.
        Словно в подтверждение худших опасений с обоих гравилётов вырвались ослепительные лучи. Они прошли по обеим сторонам поврежденной машины и начали сходиться. Шаровики старались взять гравилёт беглецов в своеобразные лучевые «клещи».
        Лис резко, насколько позволяло ставшее инертным управление, направил машину под защиту нависавших над водой скал. Смертоносные лучи на время погасли.
        Впереди метрах в ста река образовывала неожиданную для этого участка течения излучину, где, похоже, было достаточно глубоко. Берег представлял собой узкую песчаную полоску, на которую спускалось несколько расщелин.
        -Прыгаем в воду здесь!- крикнул Лис.- Хватай всё, что может пригодиться!
        Он резко затормозил, и инерция бросила их вперёд. Монра выругалась: она не успела схватиться за кресло и ударилась.
        Лис набрал код задержки на панели управления. Через несколько секунд гравилёт должен рвануться по прямой на всей мощности, какую способен выдать генератор. Возможно, двигатель не выдержит почти сразу и тогда произойдет взрыв.
        Схватив второй лучемёт, Лис обмотал его ремень вокруг руки, а на вторую надел лямку сумки с самыми нужными припасами.
        -Быстрее, не тяни!- заорал Лис, оборачиваясь к Монре уже с края платформы гравилёта.- За мной!
        Под ними как раз находилась середина заводи, а машина висела над водой на высоте метров пятнадцати. Лис посмотрел вверх - гравилёты шаровиков пока остались скрыты высокими береговыми скалами: река текла в этом месте в настоящем каньоне.
        Не долго думая, Лис рванул Монру за собой, увлекая вниз с высоты пятиэтажного дома.
        -Сгруппируйся!- успел крикнуть он перед тем, как с шумным всплеском врезался в воду.
        К счастью здесь действительно оказалось достаточно глубоко. До дна было не менее четырёх метров, но, несмотря на это подошвы ботинок ощутимо стукнулись о камни, слегка покрытые слоем песка.
        Вынырнув, Лис сразу же взглянул вверх. Разрезанный гравилёт мгновение висел над ним, и вдруг резко рванулся вперёд. Под днищем засветилось голубоватым - признак того, что генератор работает на пределе, а вторичные гравитоны уже взаимодействуют с материалом корпуса накопителя.
        Рядом с Лисом почти бесшумно вынырнула Монра. В то же самое мгновение гравилёты шаровиков, появившиеся из-за скал, включив большие излучатели, устремились за покинутой машиной. Один из мощных лучей вспорол воду всего метрах в пяти-шести от Лиса и Монры. Повалил пар, и лица обдало жаром. Открытыми участками кожи Лис ощутил, как сразу же нагрелась вода вокруг них. На мгновение он даже решил, что шаровики видели момент прыжка и сейчас сварят их заживо, но гравилёты не задержались над людьми, очень удачно прикрытых клубами пара.
        Лис и Монра лихорадочно поплыли к берегу. Хотя защитные костюмы весили совсем немного, удобства при движении вплавь, разумеется, не создавали. В добавок, мешали оружие и сумки.
        Лис ещё раз оглянулся через плечо. Поврежденный гравилёт летел по прямой, даже не пытаясь уворачиваться от направленных на него лучей, но шаровики не успели достать его: пролетев метров триста, машина по касательной врезалась в скалистый берег, встававший у неё на пути.
        Это произошло, когда Лис и Монра уже выбирались из воды, и удар гравитационной волны оказался настолько сильным, что они едва устояли на ногах. Со скал вокруг посыпались камни. Не оборачиваясь, люди побежали по узкой полоске песка к ближайшей расщелине, укрылись в ней.
        Шаровики очевидно сообразили, что в повреждённом гравилёте никого не было, а, возможно, даже успели разглядеть пустую кабину. Но, в главном Лису и Монре повезло: враги пропустили момент, когда они покидали машину.
        Шаровики зависли рядом с местом падения и внимательно осматривали местность. Лис отпрянул за скалу, и потащил Монру вверх по расщелине, представлявшей собой ущелье в миниатюре, под довольно крутым углом уходившее вверх от реки. Дно её, покрытое камнями и песком, усеивали сухая хвоей и листья. Кое-где даже росли кусты и мелкие сосенки.
        Заметив за кустами шиповника углубление в скале, Лис втянул туда Монру. Они упали на камни и отдышались.
        Стены расщелины поднимались почти вертикально метров на шесть-семь, а конец, выходивший к реке, был слишком узким, чтобы давать хороший обзор.
        Несколько минут в поле зрения ничего не происходило. Опускались мягкие сумерки, но под скалами уже лежала глубокая тень. В ветвях шелестел слабый ветерок, и картина выглядела спокойно и мирно, не предвещая ничего зловещего.
        Лис вздохнул: положение было незавидным, поскольку если шаровики обнаружат их укрытие, оно окажется ловушкой. Хотя и наступала ночь, у шаровиков имелись, как минимум, бинокли ночного виденья, и потому темноту нельзя считать надёжной защитой.
        По небу скользнула бесшумная тень - гравилёт шаровиков проплывал над расщелиной на высоте всего нескольких метров от кромки скал. Лис и Монра замерли в глубине грота, прислушиваясь к звукам, доносившимся снаружи. К счастью, гравилёты не предназначались для поиска с воздуха людей, особенно на пересечённой местности, и платформа корпуса далеко отступала от края кабины, что не позволяло смотреть вертикально вниз. В данном случае осматривать дно расщелины непосредственно под машиной можно было только стоя на самом краю корпуса, что являлось небезопасным, поскольку какие-либо поручни там отсутствовали, а гравикомпенсатор действовал лишь внутри отсека пилотов.
        Правда, машины могли летать с наклоном на любую сторону, сохраняя ощущение нормального тяготения в кабине. Но в любом случае, пока шаровики летают на гравилётах, у них мало шансов обнаружить беглецов - расщелина слишком узка, чтобы машина могла двигаться внутри неё. Неприятности могли бы начаться, если бы преследователи спешились и начали прочёсывание местности, но тогда они, разумеется, теряли бы своё огневое преимущество - большой лучемёт с собой не потащишь.
        Монра включила переговорное устройство и начала прощупывать диапазоны, пытаясь поймать возможные разговоры шаровиков. Прикинув, что пока им ничего не угрожает, Лис осмотрел содержимое захваченных сумок, одновременно посматривая, что делается за пределами их грота.
        Их арсенал состоял из трёх лучемётов, двух биноклей, переговорных устройств, некоторого количества пищевых концентратов и двухлитровой фляги с тонизирующим напитком. В сумке нашлось также одно тонкое, но очень тёплое одеяло, фонарик, моток прочного троса и четыре гранаты.
        На три лучемёта у них осталось девять зарядов, поскольку Монра, стреляя по гравилётам шаровиков, практически израсходовала один магазин. Кроме того, в поясе Монры оставалось семь выстрелов к минигранатомёту, два из которых несли заряд обычной, но мощной взрывчатки. В общем-то, снаряжение получилось не таким уж бедным, а продовольственные запасы позволяли, хотя и без особого комфорта, продержаться в этом убежище несколько дней.
        На двух малых гравилётах могло находиться максимум восемь шаровиков, но Монра уверяла, что разглядела в том, по которому стреляла, только двоих. Значит, сейчас их преследует не более шести шаровиков, а то и меньше, если и вторую машину пилотировал меньший состав.
        Лис не думал, что максимум шестеро шаровиков отважатся начать прочесывание сильно пересечённой местности после наступления темноты. Скорее всего, они вызовут подкрепление и организуют массовую облаву. Вот тогда выбраться из их берлоги Лису и Монре будет практически невозможно, и рано или поздно шаровики их здесь найдут.
        Монре, в конце концов, повезло, и удалось попасть на разговор шаровиков. То, что те не переходили с диапазона на диапазон, подтвердило самые худшие опасения: беглецы по каким-то причинам больше не требовались им живыми. Наверное, теперь шаровики просто не хотели оставлять врагов у себя в тылу, да и, возможно, они нашли перепрятанный Ключ.
        Шаровики знали, что у беглецов нет мощного оружия, чтобы эффективно противостоять большим лучемётам. Из перехваченных разговоров люди узнали о высылке подкрепления на двух оставшихся больших гравилётах. Один малый гравилёт должен был вернуться на базу во Дворец и взять ещё двоих, а второй - остаться здесь и патрулировать местность до прибытия сил для широкомасштабного прочёсывания утром.
        Лис несколько недоумевал, почему шаровики тянут с облавой до утра, ведь гравилёты могли обернуться менее чем за пару часов. То, что шаровики не таились, свидетельствовало, что они уверены в своих силах на все «сто». Хотя могло статься, что это просто уловка для отвлечения внимания беглецов. Однако чем бы такое ни объяснялось, люди пока получили явеую отсрочку.
        -Ну?- Лис взглянул на Монру.- Попытаемся прорваться? Вряд ли эти уроды специально передают дезинформацию.
        Монра сидела, поджав под себя ноги. Она сняла шлем и тряхнула бронзово-рыжей гривой, казавшейся в полумраке грота почти чёрной.
        -А есть выбор?- ответила женщина вопросом на вопрос.
        Лис развёл руками:
        -Никакого, по-моему! Если досидим до утра, уж точно дождёмся всей кодлы.
        -Тогда чего спрашивать? Надо уходить.
        Лис посмотрел на Монру и вдруг, несмотря на явную нелогичность момента, ощутил себя счастливым. Он протянул руку и провёл ладонью по её волосам.
        -Ты знаешь, я когда-то прочитал множество фантастических романов, где присутствовали герой и героиня, рука об руку преодолевающие трудности и опасности, побеждающие всяких инопланетных врагов и прочее, прочее, прочее. Часто в детстве и ранней юности я воображал себя на месте этого героя - рядом со мной прекрасная женщина, трудностей и опасностей в избытке, и всё такое. И я даже представить себе не мог, что реально окажусь в подобной ситуации. Не мне судить, насколько ясам герой, и не могу сказать, что испытываю какое-то наслаждение от опасностей как таковых, хотя, может быть, если покопаться глубже, то окажется, что и испытываю. Но вот то, что рядом со мной одна из самых прекрасных женщина во всех вселенных - это точно. Звучит, глупо, ведь мы такие разные, я мог бы, наверное, быть раз двадцать твоим пра-пра-пра каким-то внуком, но мне радостно, что ты тут со мной.
        Монра засмеялась:
        -Когда я была на Земле в стране, называвшейся, кажется Фронцией…
        -«Францией», наверное?- машинально поправил Лис.
        -Наверное,- согласилась Монра,- не важно. Просто там я слышала, что намекать женщине на её возраст неприлично. Но, тем не менее - спасибо. Я давным-давно ни от кого не слышала подобных признаний. В сущности, все мы, Творцы, кто бы что ни говорил, очень одиноки в своих мирах. Но быть долго с себе подобными нам тоже невыносимо: кончается, как правило, одним и тем же - всякими ссорами. С тобой мне, если честно, как-то проще, да и нам волей-неволей придётся быть вместе. Во всяком случае, пока мы не избавимся от шаровиков… или они от нас.
        -Ага,- проворчал Лис,- значит, потом я не буду нужен? То есть я тебе нужен лишь до поры, до времени, так?
        Вместо ответа Монра привлекла его к себе и поцеловала в губы.
        Лис, конечно, понимал, что, даже будучи Творцом, Монра оставалась женщиной, и такая уловка вместо прямого ответа на поставленный вопрос характерна именно
«слабому полу». Но что бы эта женщина ни думала на самом деле, Лис почувствовал, столько сейчас в этом поцелуе было чувства. И хотя он опять же мог догадываться, что страстность подобного поцелуя, могла быть отточена опытом столетий, тем не менее, не мог никакими доводами разума сдержать волну накатившего на него головокружения.

«А, будь что будет!» - решил он в эти короткие мгновения.
        -Если кому-то из Творцов, можно верить, то верь мне и сейчас,- сказала Монра, отрываясь от Лиса и словно читая его мысли.- Мы связаны с тобой необходимостью крепче, чем любыми словесными обязательствами. Жизнь покажет, сможем ли мы быть вместе, и если сможем, то сколь долго. Творцы привыкли, что, имея впереди вечность, надо успевать жить одним днём. Не будем загадывать, будем действовать - что нам ещё остаётся?
        Лис перевёл дыхание, стараясь унять начавшие бешено работать многие не самые главные в данный момент функции организма:
        -Чёрт меня побери, именно такую я тебя и люблю,- немного прерывающимся голосом сказал Лис и добавил: - Как мне кажется.
        Глава 19
        Они осторожно двинулись вверх по расщелине. Монра сначала предлагала спуститься к реке и идти вдоль узкой кромки берега или даже по воде вброд, используя в качестве прикрытия нависавшие местами скалами. Лис отговорил её.
        -Если они засекут нас там, то мы окажемся, фактически, прижатыми к отвесной стене. Если не будет подходящего укрытия, нам придёт конец. В лесу же мы сможем прятаться за деревьями, и пространства для манёвра будет больше. Конечно, идти по пересеченной местности тяжело, но и по воде у берега в темноте тоже пробираться непросто. Местами, возможно, придется плыть, а это нисколько не быстрее.
        Монра согласилась, и они, держа оружие наготове, стали пробираться к лесу. К ночи ветер усилился, и ветви деревьев создавали такой монотонный шум, что вряд ли кто-то мог услышать их осторожные шаги. Монра кроме лучемёта приготовила свой гранатомёт, пристегнув его к рукаву костюма с внутренней стороны.
        Сумерки сгущались. Кое-где в лесу покрикивали птицы, но больше не раздавалось никаких звуков кроме шума ветра.
        Постоянно оглядываясь, Лис и Монра поднялись из расщелины и оказались на верхней части скалистого берега, возвышавшегося над водой кое-где метров на двадцать-тридцать. Вообще эти места чем-то напоминали Лису окрестности реки Чусовой, по которой он в студенчестве несколько раз плавал на байдарках вместе с приятелем, страстным любителем водного туризма. Лис, тогда ещё Богдан, не стал страстным поклонником сплава по рекам, но часто вспоминал эти походы, открывшие множество красивейших мест родной природы.
        Надо сказать, что подобных мест на Земле оставалось всё меньше и меньше, и Лис почти не сомневался, что, рано или поздно, человечество погубит и себя, и свою, такую прекрасную когда-то планету.
        Однако сейчас, по его мнению, угроза Земле исходила в первую очередь не от людей, а от неких порождений хоть и неземного, но вполне человеческого разума, вселяющихся в людские тела. Люди были вольны губить себя сами - почти сознательно, но Лис не собирался позволять, чтобы это сделали шаровики!

«Интересно», подумал Лис, «если посылы, высказанные Монрой, верны, то что происходит с душами людей, тела которых захвачены шаровиками?» Лиса очень интересовало мнение Монры на сей счёт, но время пока не было самым подходящим для продолжения подобных дискуссий.
        Беглецы двинулись по верхней части берега, заросшей лесом. Лис предложил уйти от реки подальше, поскольку логичным представлялось, что шаровики начнут преследование с прочёсывания берегов. Монра снова согласилась с такими доводами, и они двинулись прочь от Трапхора.
        Отойдя метров на триста от берега, они продолжили движение параллельно реке. Здесь тоже часто мешали многочисленные расщелины и разломы в скалах, которые приходилось обходить, так как спуски и подъёмы напрямую были слишком крутыми.
        Они прошли, наверное, пару километров, когда путь преградила широкая трещина в скалах, начинавшаяся где-то у реки и тянувшаяся в лес, насколько хватало глаз.
        -Мне кажется, расщелина не доходит до берега,- заметила Монра, перелезая через поваленный ствол толстой ели и переводя дух.
        Лис тоже остановился и кивнул в сторону реки:
        -Думаешь, мы обойдем её там?
        -Мне кажется, у реки скала сплошная. Там хоть посветлее, а в глубине леса совсем темно. Мы же не можем включать фонари.
        Лис подошёл к краю трещины и нагнулся посмотреть вдоль неё, держась рукой за росшую на краю корявую сосну. Расщелина тянулась вдаль почти по прямой, насколько хватало глаз.
        -Ладно,- кивнул он,- пойдём назад. Попробуем там.
        Расщелина действительно не доходила до берега - на скалистом утёсе оставался узкий перешеек.
        -Ты оказалась права,- удовлетворенно заметил Лис.
        На середине перешейка он остановился и посмотрел вниз. Расщелина, похоже, имела глубину, равную высоте прибрежной скалы в этом месте, то есть метров двадцать-двадцать пять. Лис нагнулся и, опустив руку с фонариком в расщелину так, чтобы свет не был виден снаружи, включил его на несколько секунд.
        В стенах разлома виднелись многочисленные гроты, а на дне прямо под ними валялось большое дерево, скорее всего, сброшенное бурей. Сквозь ветви просвечивало: там либо скапливалась дождевая вода, либо расщелина как-то сообщалась с рекой.
        Лис обернулся к Монре, наблюдавшей за ним, и обомлел: за её спиной метрах в пяти от крутого берега реки висел гравилёт шаровиков, судя по всему, бесшумно поднявшийся над скалой, когда они разглядывали дно расщелины.
        В наступивших сумерках шаровики, не включая прожектора, прилетели тихо, как призраки. Скорее всего, они натолкнулись на беглецов случайно, барражируя вдоль реки в ожидании прибытия подкрепления.
        Один шаровик сидел за пультом управления, а второй стоял у открытой боковой панели кабины и целился в Лиса и Монру из развёрнутого большого лучемёта. Шаровик сделал знак, понятный, наверное, во всех вселенных и означавший приказ поднять руки вверх.
        -Ну вот, сволочи, приехали,- только и пробормотал Лис, медленно отступая от края расщелины.
        Лис, не отрываясь, с ненавистью смотрел на шаровика у лучемёта. Очень обидно вляпаться так глупо!
        Один лучемёт висел у него за спиной, другой - на груди, но в данной ситуации даже нечего было думать пытаться выстрелить, поскольку следовало попасть точно в незащищенное доспехами место, тогда как шаровику достаточно просто нажать на спуск, чтобы изжарить их обоих. С такого расстояния костюмы выдержали бы не более секунды, но самое главное, ни у Лиса, ни у Монры на лицо не были надвинуты защитные щитки: если не тела, так уж лица за мгновение превратились бы в угли. Браслет-излучатель тоже не помог бы - и дистанция не самая лучшая, а материал кабины сильно ослаблял парализующее поле.
        Как человек, неоднократно убивавший и много раз сам ходивший по краю гибели, Лис прекрасно осознавал, что он не заговорен ни от чего, и разум часто напоминал, что везение может испариться в любой момент. Но надежда всё время жила в нём, ему везло бесчисленное количество раз, и он как-то уверовал в собственную неуязвимость. А сейчас, похоже, кредит судьбы окончательно исчерпан.
        Имелся, конечно, вариант - сигануть в расщелину, находившуюся за спиной. Возможно, шаровик не успеет выстрелить, а если и успеет, то лучу будут подставлены спины, и костюмы могут выдержать. Однако ожоги всё равно будут ощутимыми, и даже если они не переломают руки и ноги, прыгнув с такой высоты, шаровики успеют зависнуть над расщелиной и добить беглецов.
        Монра, догадавшаяся о причине оцепенения Лиса, с каким-то странным выражением посмотрела на него и медленно повернулась к шаровикам, отступая назад. Лис же сделал пару шагов вперед, скорее интуитивно, чем сознательно прикрывая собой Монру.
        Так и осталось загадкой, почему шаровик, стоявший у большого лучемёта, не сжёг их сразу. Он, видимо считал, что дичь - а Лис и Монра являли собой дичь в чистом виде - уже никуда не денется.
        Шаровики действовали совершенно как люди - факт, отмеченный Лисом ещё в Омаксе. И так же, как многие люди на его месте, шаровик проявил непростительную самонадеянность. Это лишний раз позволяло предполагать, что за столетия пребывания в человеческих телах странные создания всё-таки впитали некоторые людские нюансы поведения.
        Шаровики обменялись быстрыми взглядами и удовлетворенно ухмыльнулись.
        -Снимите оружие и отдайте нам,- ухмыляясь, приказал шаровик у лучемёта.
        Лис взялся за ремень, одновременно прикидывая, как лучше схватить Монру за руку, и рвануться вниз. Он надеялся, что Монра сообразит, чего от неё хотят, и не задержится ни на мгновение.
        Впрочем, эта женщина в который раз доказала, что сама мало чем уступит Лису в умении предпринимать нетривиальные и решительные действия в сложных ситуациях. Как только Лис начал медленно стаскивать лучемёт с шеи, Монра тихо попросила:
        -Руки поднимай повыше…
        Лис не понял, но сделал, как его просили, задирая локти, словно ремень оружия цеплялся за шлем. В тот же миг раздался хлопок, и из-под правой руки что-то просвистело, рассекая воздух. Прямо в кабине гравилёта, там, где расселись шаровики, расцвела огненная вспышка, а по барабанным перепонкам резанул грохот.
        Машина разломилась, и обе половины карикатурно медленно, как планирующие осенние листья, начали проваливаться вниз в реку. Волна то ли от взрыва гранаты, то ли от уничтоженного гравитационного генератора, ударила по людям и смела их в расщелину: получилось так, что всё равно пришлось туда прыгать, но уже не по своей воле.
        Летя в почти полной темноте, Лис попытался сгруппироваться и рывком надвинуть на лицо щиток. Удар о ветви валявшегося внизу дерева отбросил его на каменную стену спиной и затылком. Несмотря на шлем, от удара, казалось, вышибло дух. В глазах потемнело не только от мрака, уже царившего на дне расщелины, и, оглушённый, Лис съехал в воду.
        Очевидно, на несколько секунд он всё-таки потерял сознание. Когда же он пришёл в себя, то обнаружил, что лежит, а точнее сидит почти в полной темноте в какой-то мелкой луже. Ощупав себя, Лис определил, что, не считая ушибов, почти не пострадал: защитный костюм и не совсем высохшие ветви дерева смягчили падение.
        Недалеко застонала Монра, и Лис нашарил фонарик. Луч выхватил из темноты скалистую стену и торчащие кругом разлапистые ветви. В нескольких метрах на мокрой песчаной куче лежала Монра. Она тоже уже приходила в себя и чертыхнулась, когда яркий света ударил в лицо.
        -Ты как?- хрипловато спросил Лис.- Цела?
        Монра покачала головой, с которой при падении слетел шлем. Даже в этой совсем не подходящей ситуации Лис залюбовался: растрепанная, с перемазанным и поцарапанным лицом, Монра могла сойти за кинозвезду высшего класса, задействованную на съёмках приключенческого фильма.
        -Ногу, похоже, немного подвернула.
        Лис встал и, пошатываясь, поскольку голова кружилась от удара, подошёл к Монре. Осмотрев ногу, он вздохнул с облегчением: перелома не было.
        -Слава богу,- заключил Лис, продолжая держать ногу Монры на весу и поглаживая голень.- Красивые ноги, нельзя такие ломать.
        -Он ещё шутит!- возмутилась Монра, тем не менее, не отстраняясь.
        -Честное слово,- Лис внимательно посмотрел Монре в глаза,- я совершенно серьёзно. Рад, что ты цела, рад, что мы оба целы. И вообще, ты просто прелесть, я восхищаюсь: ловко ты сделала уродов!
        -Ты тоже нормально вёл себя, а то я боялась, вдруг не поймёшь. Но почему они не стреляли сразу?
        Лис пожал плечами, поморщившись от боли в лопатке:
        -Я давно обратил внимание - шаровики часто ведут себя совсем как люди. Думаю, они решили позабавиться, полагая, что мы в полной их власти. И самонадеянность подвела их, как подводила многих людей.
        -М-да,- Монра удовлетворённо кивнула,- сработало на нас.
        Несколько секунд они молча смотрели друг на друга. Лис продолжал держать фонарик включённым, направив луч чуть в сторону. Монра протянула руку и коснулась щеки Лиса.
        -У тебя царапина, и глубокая.
        -Странно, я вроде щиток надвинуть успел… А у тебя тоже словно кошка прыгнула, но не страшно - главное, глаза целы, и вообще мы пока живы.
        -Нам в который раз везёт.
        Монра вздохнула и, закрыв глаза, вдруг привалилась к Лису на грудь. Лис погладил её волосы.
        -Я мог бы сидеть так с тобой очень долго, если не вечно,- сказал он,- но уроды могут вновь скоро появиться. Пошли-ка отсюда.
        Лучемёт, висевший за спиной Лиса, остался на месте, но сумка улетела куда-то. Лучемёт Монры тоже потерялся, но, поискав среди ветвей и воды, не доходившей выше середины бедра, они нашли и сумку, и лучемёт. Лучемёт же, который Лис снял в момент, когда взорвался гравилёт шаровиков, отсутствовал. Возможно, он остался наверху.
        -Как будем выбираться?- спросила Монра.
        Лис посмотрел вверх. Там высоко виднелись края скал, выделявшиеся на фоне тёмного неба только тем, что на небе уже сверкали звёзды, а точнее их имитация, созданная хозяином этого мира, а возможно и кем-то до него.
        -Да уж,- пробормотал он,- высоковато…
        Небо вдруг стало чуть светлее - всходила луна. Лис поводил лучом фонарика по каменным стенам расщелины. Кое-где виднелись гроты или более глубокие пещеры, но подняться по обрывистым скалам не представлялось возможности.
        В сторону леса расщелина терялась во мраке. В противоположной стороне дно уходило вниз, а вода явно стояла глубже и заливала объёмистую пещеру.
        Лис нагнулся, присматриваясь, и выключил фонарик.
        -Смотри!- воскликнул он.- Расщелина там соединяется с рекой, я вижу отблески лунного света на волнах. Мы выйдем здесь!
        Они двинулись к проходу. Вода у самой арки в скалах доходила уже до пояса. Пригнувшись, Лис и Монра вошли под каменный свод.
        Неожиданно Лис остановился и поднял руку - на хорошо видневшуюся впереди в лунном свете воду реки упал луч мощного прожектора.
        Чертыхаясь, Лис потащил Монру назад. Впрочем, её и не надо было упрашивать убраться подальше от шаровиков. Они остановились только среди среди ветвей валявшего в расщелине дерева.
        -Если шаровики увидят обломки гравилёта, то обшарят здесь всё,- сказал Лис.- Хорошо, если у берега глубоко и обломки утонули, а если что-то торчит из воды…
        -У берега вода подходит вплотную к скалам,- возразил Монра,- иначе откуда она здесь, в расщелине.
        -Да, но глубину мы не знаем. Стой!- Лис тронул Монру за руку.- Если там наверху остался лучемёт, шаровики догадаются.
        Словно в подтверждение луч прожектора стал ползать как раз по верхнему краю расщелины - гравилёт поднялся выше, и шаровики осматривали берег.
        Лис и Монра кинулись к гроту, показавшемуся глубже и больше других. Едва они влезли в отверстие в каменной стене, дно расщелины осветилось.
        -Я надеюсь, сверху не заметно взбаламученной воды,- прошептала Монра.
        Они отползли подальше вглубь и приготовили оружие. В отблесках света, падавшего снаружи, виднелись прямые стенки грота, уходящие куда-то в темноту.
        -Интересные дела, вода, что ли проточила такие ровные ходы в камне?- Лис пощупал стенку.- Возможно - порода-то мягкая.
        -Происхождение пещер меня в данный момент интересует меньше всего,- проворчала Монра, заряжая свой миниатюрный, но весьма эффективный гранатомёт.
        -Меня это интересует тоже постольку поскольку,- согласился Лис.- Но вода могла проточить проход далеко вглубь, верно?
        Монра мгновение смотрела на Лиса в полумраке, создаваемом в пещере ярким светом прожектора, продолжавшего светить снаружи.
        -Ты хочешь сказать, мы можем…
        -…Попытаться найти выход с другой стороны!
        Судя по интенсивному перемещению луча прожектора, шаровики начали осмотр расщелины. Как минимум, они обратили внимание на отверстия в скалах, могущие дать убежище беглецам.
        Лис и Монра двинулись в глубь грота. Пойдя метров двадцать по постепенно сужающемуся проходу, им пришлось остановиться - ход сузился и превратился в щель, в какую не протиснулась бы и кошка.
        -Н-да,- сказала Монра,- теперь мы точно никуда не денемся.
        -Похоже,- Лис почесал в затылке.- Я, признаться, хотел ещё встретиться с шаровиками, но, не в такой западне.
        -Что будем делать?- спросила Монра.- Отстреливаться до конца?
        Лис развёл руками:
        -Исход в любом случае ясен: как только они удостоверятся, что мы здесь, то направят большой излучатель в пещеру, и дело с концом!
        -Слушай, но шаровики пока ничего не знают наверняка и не ожидают нападения. Можно попробовать сбить гравилёт гранатой!
        -Гравилётов судя по всему два. Вряд ли ты успеешь сбить и второй. Да и потом нужно, чтобы машина оказалась рядом с входом в пещеру. При таком освещении тебя быстро заметят, если ты высунешься - вход, к сожалению, совершенно открытый. На сколько метров стреляет твоя дудка?
        -Прицельно метров на сто, вполне хватит.
        -Да, действительно, но есть ещё второй гравилёт. Всё-таки даже если ты собьёшь один, шаровики на втором всё поймут.
        -Нам придёт конец в любом случае, даже если мы будем просто сидеть и ждать. Есть шанс, что мне удастся выстрелить быстро, а со второго гравилёта не успеют увидеть, откуда стреляли.
        -Да я не спорю,- Лис в который раз поскрёб затылок,- других вариантов практически нет. Но давай стрелять буду я. Ведь если стреляющего заметят, его накроют первым.
        Монра невесело усмехнулась:
        -Хочешь дать мне отсрочку на пару минут? А ты хоть раз стрелял из такого оружия?.
        Всё понятно, значит, стреляю я! И не спорь, Лис. Кстати, я ведь даже твоего имени настоящего не знаю. Лис - ведь, как я понимаю, прозвище?
        Лис кивнул:
        -Да, скажем так - кликуха. На Земле меня звали Богданом. Но здесь не Земля, и лучше зови меня Лисом.
        Секунду Монра задумчиво посмотрела на него:
        -А мне нравится твоё земное имя, и жаль, что нам так и не удалось заняться любовью.
        Лис привлек Монру к себе. Она ответила на поцелуй и отстранилась.
        -Не заводи меня,- Монра решительно тряхнула головой.- А то я не выстрелю точно.
        Лис ещё раз мысленно восхитился Монрой: у этой женщины в минуты смертельной опасности руки дрожали от страсти, а не от страха. Может быть, она, конечно, бравировала, но всё равно, надо иметь хотя бы силы сказать именно так.
        Они пробрались к груде камней в нескольких метрах от входа в пещеру и стали ждать - Монра со своей трубкой, Лис с двумя лучемётами наготове.
        Лис не мог удержаться и скосил глаза: профиль Монры в свете, приникавшем в пещеру снаружи, был прекрасен. Неужели она испытывает к нему… если не любовь, то хотя бы подобие таковой? Насколько вообще можно допускать, чтобы человек - женщина или мужчина,- проживший десяток-другой столетий, мог чувствовать то, что называется любовью? Насколько такая личность может просто сохранить остроту физиологических ощущений?
        У Лиса, например, за годы, проведенные в этом мире, было множество женщин, он никогда не считал, сколько. Если ему нравилась женщина, отвечавшая взаимностью, то Лис всё делал с удовольствием. Ему нисколько не наскучило, но он вообще занимался этим всего-то чуть более двадцати лет, включая время, прожитое на Земле. Кто знает, как бы он относился к сексу, проживи, столько, сколько жили Творцы?
        Хотя, как человек образованный, Лис понимал, что отношение к сексу определяется всё-таки в первую очередь физиологическим состоянием, а не некой «усталостью» от жизни, приходящей вместе с немощью физической, и если человек может, то он и хочет. В этом мире даже обычные люди сохраняли молодость и здоровье значительно дольше, чем люди Земли (хотя, видимо, и платили за долголетие скоростью технологического прогресса). Что же говорить о Творцах, которые при возрасте в несколько тысяч лет оставались физически юными и здоровыми?..
        Маленький машина проплыла мимо входа всего в нескольких метрах. Монра хотела, выстрелить, но передумала.
        -Важнее первым уничтожить большой гравилёт.
        -Они тоже не дураки - большой висит над расщелиной. С него и светит прожектор.
        -Ну и что делать?- подняла брови Монра.
        -А если именно сейчас быстро выглянуть и выстрелить в большой? Только давай всё же это сделаю я!
        -Это мысль, но стрелять всё равно мне!
        Лис попытался спорить, но Монра осталась непреклонна:
        -Не дури! У нас всё равно нет иного выбора, а промахиваться нельзя.
        Что получилось бы из этой отчаянной попытки, они, к счастью, так и не узнали. За спинами людей вдруг раздался лёгкий скрипучий смешок:
        -Э не-ет, красавица, вот сейчас-то выбор у вас, выходит, как раз и есть.
        Лис и Монра обернулись, как ужаленные. Лис вскинул лучемёт.
        В полумраке пещеры можно было увидеть нескладную фигурку, сидевшую на камне. Монра включила фонарик, но Лис схватил её за руку:
        -Снаружи заметят!
        В мотнувшемся луче фонаря Монра успела рассмотреть странного маленького и сутулого человечка, ростом не выше метра, одетого в кожаную куртку и такие же штаны. На ногах были кожаные мокасины, а голову украшало нечто вроде колпака с выбивающимися из-под него густыми курчавыми волосами. Страшненькое гротескно-морщинистое лицо с длинным носом и огромными, зажмуренными сейчас глазищами выражало явную неприязнь яркого света.
        Лис узнал человечка - это был сам старшина Тилль. Гном замахал руками:
        -Уберите ваше дьявольское пламя! Хорошо же ты приветствуешь друзей, Лис! Светишь в глаза нестерпимым светом!
        Лис выдохнул с облегчением и опустил лучемёт.
        -Господи, Тилль! Откуда ты взялся, дружище?
        Гном захихикал, протирая слезившиеся глаза:
        -Вам повезло, что вы оказались рядом с нашим тайным выходом. Как я понимаю, у вас неприятности с людьми на летающих плотах?
        Лис кивнул:
        -Неприятности - не то слово! Сможешь нас вывести отсюда?
        Тилль снова скрипуче захихикал:
        -Зачем бы я ещё появился? Мои люди заметили тебя на реке, им показалось, что за тобой гонятся, и они немедленно доложили мне. Я и решил помочь - разве мы не друзья?
        Монра с удивлением слушавшая разговор, толкнула Лиса локтем:
        -Может, объяснишь, кто этот тип?
        -Так же и я могу спросить моего друга, а кто это с ним тут шляется?- парировал гном.
        Лис поднял руку, прекращая не начавшуюся перепалку:
        -Виноват, но предлагаю церемонию взаимного представления отложить чуть-чуть на потом. Дорогой Тилль, давай скроемся в твои ходы поскорее: эти ребята,- Лис ткнул пальцем в сторону шаровиков,- прикончат и нас, и тебя.
        Гном спрыгнул с камня и совершенно естественным человеческим движением отряхнул зад.
        -И то верно,- согласился он и поковылял за валун.
        Подойдя поближе, Лис и Монра увидели, что большой камень сместился в сторону, открыв вход в лаз, куда вполне мог протиснуться обычный человек.
        Тилль махнул рукой и приказал:
        -Пригнитесь, дылды, и залезайте!
        Глава 20
        Проход оказался очень низок, и Лису с Монрой пришлось местами даже ползти на четвереньках. Кое-где на стенах висели светильники из фосфоресцирующих растений, напоминавших крупные виноградные гроздья. Лис и раньше видел такие в Проклятом лесу: будучи сорванными и правильно высушенными они очень долго давали не слишком сильный, но ровный бледно-розовый свет.
        Сейчас Лис видел, что местами тоннель явно не был естественным. Вообще удивляли вылазки гномов за пределы плато: раньше они и не помышляли куда-то нос показать.
        -Давно вы нарыли это всё?- спросил он у Тилля.
        Тилль, не оборачиваясь, пробурчал:
        -Ну, не очень-то давно. Мы тут добываем железо.
        -Железо?!- удивился Лис.
        -Ну да,- ответил гном.- Есть один умелец - да ты его видел раньше, его Комст зовут. Он догадался, как из некоторых каменьев делать железо. Нагревал их с углями и ещё с чем-то, ну и, в общем, выплавил железо. Полезная вещь: мы сделали наконечники к стрелам - легко сбивает гарпий! Теперь мы тебя не будем просить приносить наконечники, а лучше побольше конфет!
        -Да ради бога,- пробормотал Лис в некотором замешательстве.

«Ну и ну»,- подумал он,- «они научились выплавлять железо! Просто невероятный прогресс. Неужели дело тоже в их небольшой продолжительности жизни?»
        Монра, удивлённая тем, что гномы говорят на языке Творцов, шепнула:
        -Слушай, откуда они знают наш язык?
        Лис, стоя на четвереньках, попытался пожать плечами:
        -Думаю, это работа Терпа, создавшего гномов. Ты про это совсем ничего не знаешь?
        -Я не бывала в мире Терпа уже лет триста, и в последний раз не видела никаких гномов. Тут вообще было пусто - лес дремучий, зверьё всякое, но не гномы, точно.
        -Получается, Терп расселил гномов в Проклятом лесу за последние триста лет? Интересно…
        Лис окликнул Тилля, двигавшегося по тоннелю быстрее, чем люди:
        -Слушай, дружище, тут дама моя интересуется, почему вы разговариваете на языке Творцов? Я, помню, тоже спрашивал тебя, а ты ответил, что ваш народ всегда на нём разговаривал. Вы сколько лет живёте в этих краях?
        Тилль остановился и потёр подбородок.
        -Да уж, сколько себя помним, столько и живём. Не знаю, может быть и тысячу лет, а может и больше.
        Монра озадаченно посмотрела на Лиса в свете растений-факелов и сказала шёпотом:
        -Но этого не может быть… А, подожди, я, кажется, понимаю, в чём дело: запрограммированная память. Я знала одного из наших, который создал в своём мире народы, считающие, будто они имеют историю в несколько сотен тысяч лет. Просто сотворил поколение, имеющее ложную память о своём прошлом, смоделировал кое-какие артефакты исторической культуры и прочее, даже древние кладбища.
        -Тогда ясно,- кивнул Лис.- Ну и не стоит гномам говорить - они могут не понять и обидеться.
        -О чём вы там толкуете?- поинтересовался Тилль, на ходу оборачиваясь назад.
        Лис хмыкнул:
        -Да мы, знаешь ли, рассуждаем, почему Творец наделил вас своим языком?
        -Ха! Я думаю, Творец предполагал, что когда-нибудь он к нам вернётся, и мы будем ему полезны.
        Лис подмигнул Монре:
        -Тут старшина почти прав.
        Так, обсуждая разные темы, они двигались по подземелью около часа. Неожиданно проход резко расширился и вывел в естественную пещеру с высокими сводами, где люди могли наконец-то свободно стоять.
        Эхо шагов по каменному полу глушил слой песка, который, похоже, был насыпан здесь теми же гномами. Несмотря на большое количество растений-факелов на стенах, света не хватало для освещения такого объёмного пространства.
        -Темновато тут,- заметил Лис, останавливаясь и озираясь по сторонам.
        -И совсем не темно, вполне хватает света. Вы, люди, любите яркий свет, потому что видите плохо,- возразил Тилль.
        В слабом свете Лис и Монра разглядели в стенах какие-то проходы. Лис сосчитал - пять, не считая того, откуда пришли. Недалеко от места, где они находились сейчас, у стены прямо под растением-факелом стояла большая по меркам гномов бочка, накрытая крышкой, а сбоку от неё на колышках, вставленных в стену, висело несколько глиняных кружек. Взяв одну, Тилль подошёл, открыл краник, расположенный на боку бочки, и нацедил какую-то жидкость.
        -Хотите?- предложил он людям.
        -Это вода?- спросила Монра, облизывая пересохшие губы.
        -Лучше,- скрипуче засмеялся Тилль,- это наше новое вино. Здесь ходят разведчики, бочка для них и стоит. Очень помогает снимать усталость. Попробуйте, бодрит.
        Монра вопросительно посмотрела на Лиса - на её лице читалась некоторая подозрительность, смешанная с неприязнью.
        Лис её успокоил:
        -Тилль прав. Если это то вино, которое я уже пил у них, то могу поручиться за его качество. Правда, если выпить много, можешь и пропоносить.
        Гном скорчил довольно забавную рожу.
        -Я же говорю - новое вино, оно ещё лучше, поноса от него никогда не бывает. У нас тут один парень научился делать жидкость, обжигающую как огонь. Мы назвали её жижа. Сама-то чистая жижа не каждому по душе придётся: уж больно крепка. Но вот добавлять в вина - совсем другое дело. Вино получается забористое. А ещё в жиже можно разные коренья, травы или ягоды вымачивать, тоже выходит неплохо. Но немного всё же надо чистой водой развести, чтобы не жгло глотку.
        Лис переглянулся с Монрой.
        -А как вы делаете эту самую жижу, можно узнать?
        Тилль почесал голову под шапкой.
        -Точно-то я не знаю. Ну, вроде как, сперва надо чего-нибудь бродить поставить - зерно, ягоды там или овощи какие. Потом всё надо нагревать, а пар собирать и охлаждать в какой-то хитрой посудине - наш умелец сделал трубку такую длинную, и она проходит через другой сосуд, в котором вода. И так несколько раз. Так жижа и выходит.
        -Понятно,- многозначительно кивнул Лис.
        Создатель гномов не заложил им в словарь слово «спирт», но маленькие изобретатели, открыв «огненную воду» самостоятельно, придумали для неё собственное название.

«Если гномы подсунут спирт индейцам или грекам, особенно индейцам, те сопьются, как было в Америке»,- подумал Лис. В этом случае гномы будут иметь неплохие шансы распространиться по всей грани, а, учитывая их быстрый прогресс, кто знает, куда они вообще доберутся. Однако на грани есть и другие народы, которые, скорее всего, проявят большую, чем краснокожие, устойчивость к «огненной воде». И, кроме того, гномы не любят яркий дневной свет, поэтому их передвижение днём, особенно на полностью открытой, залитой солнечным светом местности, будет сильно ограничено. Зато ночь - их стихия. Впрочем, они же могут придумать солнцезащитные очки…
        Лис протянул руку за кружкой:
        -Дай попробую.
        Жижа оказалась крепкой настойкой трав и кореньев градусов хорошо за тридцать. Лис крякнул.
        -Ничего себе - бодрит!
        -А ты не пей слишком много,- прищурился Тилль.
        Лис протянул кружку Монре.
        -Стоит попробовать,- посоветовал он.- Можно сказать - лечебная настойка.
        Монра пригубила и скривилась:
        -Ничего, но крепковато. Я просто пить хочу.
        -Позже я могу вам принести простого вина и воды,- пообещал Тилль.
        Лис взял кружку и сделал ещё пару глотков - по телу распространялось приятное тепло.
        -Спасибо, жижа хороша,- искренне похвалил он, возвращая кружку гному.- Её можно трескать и трескать, но, как ты правильно заметил, у нас возникли проблемы.
        Пока они пробирались по подземному ходу, Лис успел вкратце объяснить Тиллю ситуацию. Естественно, некоторые подробности, например, касающиеся Арсенала, он опустил.
        -В общем, дело обстоит так,- продолжил Лис.- В центре вашего леса находится большой холм. Нам необходимо попасть туда. От этого зависит очень многое - и для нас, и для вас тоже. Если пришельцы одержат победу, плохо придётся всем.
        Тилль почесал затылок:
        -Я кое-что слышал про этот холм. Это даже, скорее, гора, а не холм, такой огромный. Наши туда ходить не любят, да и никто не любит там бывать, даже гарпии: там как-то нехорошо. Говорят, в этом холме было жилище Творца…
        Лис и Монра переглянулись.
        -…Творец не хотел, чтобы все, кому не лень, шлялись там,- продолжал гном,- и на время до следующего своего пришествия, он заставил духов охранять холм. Вот там и неспокойно - туда и вам туда не следует ходить.
        Лис на мгновение задумался, прикидывая, какую историю сочинить и как наиболее правдоподобно подать Тиллю, но его опередила Монра:
        -Уважаемый Тилль,- Монра была весьма почтительна,- вы можете доверять нам…
        -Доверять?- гном с удивлением уставился на Монру.
        -Ну конечно! Дело в том, что нам с Лисом явился дух, передавший пожелания Творца о том, чтобы мы, во что бы то ни стало, воспрепятствовали планам пришельцев. Они - злые демоны, которые могут вселяться в тела людей…,- Монра на секунду запнулась, - и даже гномов, изгоняя их души. Если их не остановить, пришельцы захватят всех в этом мире: людей, гномов, даже гарпий. Для исполнения воли Творца нам нужно попасть к холму. Там Творец даст знак, что делать дальше.
        Лис пробормотал «Угу!», оценив находчивость Монры.
        -Но пришельцы узнали об этом,- поддержал он данную версию,- и, как ты понимаешь, стараются избавиться от нас. Сейчас надо определиться, как быстрее мы можем добраться до Холма Творца.
        Гном принялся скрести затылок. Лис встретился глазами с Монрой, и та чуть заметно кивнула - они начинали понимать друг друга с полуслова.
        -Серьёзное дело,- наконец сказал Тилль.- Коли так, то надо вам туда добраться. Однако, ведь далеко это.
        -В том-то и дело,- подхватил Лис в тон гному.- А пришельцы, их называют шаровиками, потому что свою поганую душу они переселяют в тела людей с помощью шара, который таскают с собой, будут везде искать нас. Шаровики сейчас как раз прислали подкрепление на летающих машинах.
        Гном посмотрел на лучемёты в руках людей.
        -Вы их не можете поубивать из своего оружия? Вы же сбили один летающий плот.
        Лис покачал головой:
        -У нас мало зарядов, а оружие наше не такое мощное как у них. Если бы шаровиков осталось только двое-трое, то ещё можно было бы вступать в прямой бой и сейчас. А так у нас немного шансов, да и кто остановит пришельцев, если мы погибнем?
        Гном размышлял недолго.
        -Давайте пока так,- предложил он.- Мы узнаем точно, что сейчас делают эти шаровики. Я пошлю разведчиков, вы пока отдохнёте, а потом мы будем думать вместе. До самого Холма мы под землей, конечно, не доберёмся, но выведем вас как можно ближе к нему. Но ты, Лис, должен будешь пообещать, что дашь нам много подарков и привезёшь много сластей. Ты ведь уже давненько у нас не бывал и ничего не привозил!
        Лис развёл руками:
        -Есть такой промах, виноват! Так получилось, не сердись, старшина.
        -Думаю, что кое-какие подарки можно будет сделать уже тогда, когда мы доберемся до Холма,- пообещала Монра.- Ведь дух обязал наградить всех, кто поможет нам.
        Лис подтвердил:
        -Именно так!
        Тилль потёр руки:
        -Очень хорошо, идёмте! Мы, как создания Творца, должны оказывать помощь в его делах. Тем более, если за это ждёт награда!
        И гном скользнул в один из проходов.
        Они снова двинулись по тоннелю в скале, вдоль которого тоже висели гроздья светящихся растений. Монра шепнула Лису:
        -Практичный парень! Вроде бы и почитает Творца, но тут же готов торговаться в своих интересах.
        -У-у, они ещё какие практичные! Правда, когда-то мне это помогло.
        -А не могут гномы в один прекрасный момент посчитать, что практичнее будет нас выдать?
        Лис с сомнением покачал головой:
        -Не думаю… Правда, уверенным можно быть лишь в самом себе, да и то не всегда, как говорил один мой знакомый.
        -Понятно,- Монра передвинула лучемёт поудобнее.- Значит, надо быть начеку.
        Они шли долго, и уставшие люди были не прочь отдохнуть. Радовало одно: несмотря на узость прохода, высота почти везде позволяла идти в полный рост.
        Несколько раз из продолбленных в скале боковых ходов выскакивали гномы. Тилль быстро давал им распоряжения, и гномы убегали.
        Примерно через полчаса расщелина сузилась и превратилась в явно искусственно сделанный проход, так что людям пришлось снова согнуться и очень часто опускаться на четвереньки.
        -Ещё немного - и я не двинусь дальше,- пожаловалась Лису Монра, обливаясь потом.
        Лис кивнул - он сам чувствовал себя не лучше.
        -Эй, старшина,- позвал он,- далеко ещё?
        Тилль усмехнулся:
        -Уже близко.
        Вскоре проход вывел их в новую пещеру. Здесь было гораздо теплее и более влажно, откуда-то издали слабым эхом доносилось журчание воды. С пола и потолка пещеры тянулись и свисали столбы сталактитов и сталагмитов.
        Вслед за Тиллем, петляя между сталактитами, они пересекли пещеру. Журчание воды усилилось. Гном проскользнул между двумя естественными колоннами и вошёл в небольшой грот. В глубине грота, изливаясь из-под скалы, по каменному полу бежал ручей. Он спускался к дальней стене, наполнял углубление, создававшее то ли природный, то ли искусственно выдолбленный бассейн, и, видимо, утекал снова куда-то под скалу.
        На более высокой части пола, где сейчас стояли люди и старшина гномов, лежали плетеные циновки и несколько шкур.
        -Здесь у нас, бывает, отдыхают разведчики или рудокопы. Питье тут есть - и вода, и жижа, а еды я пришлю немного позже.
        -Спасибо,- поблагодароил Лис,- но у нас кое-что харч есть с собой.
        -Хорошо, я дам задание разведчикам, а потом мы соберём совет. Пока отдыхайте, вам тут пока никто не помешает.- Тилль хихикнул и бесшумно исчез.
        -Ты думаешь, ему можно доверять?- спросила Монра.
        Лис пожал плечами:
        -С чего бы Тиллю продавать меня пришельцам, которых он видит впервые?
        Монра подошла, попробовала рукой воду и с восхищением сообщила:
        -Очень тёплая, представляешь? Ну, самое время искупаться.
        Она сбросила амуницию, доспехи и, сказав «Я сейчас», ушла в один из многочисленных укромных углов пещеры. Лис понимающе хмыкнул и тоже сходил в другую сторону за выступ скалы.
        Когда он вернулся, Монры всё ещё отсутствовала. Лис присел у бассейна и тоже попробовал рукой воду - действительно, очень тёплая, да это и ощущалось по температуре в гроте: градусов двадцать пять, не меньше.
        Лис зачерпнул воду и попробовал на вкус - несколько солоноватая, но более чем пригодная для питья как, например, столовая минеральная. Хотя вода и была теплой, Лис с наслаждением плеснул на разгорячённое лицо.
        Сзади что-то упало на пол. Лис оглянулся и увидел, что Монра вернулась. Они встретились глазами.
        -Я так давно не принимала ванну,- подмигнула она, начиная расстёгивать одежду.
        Лис сидел на корточках, уставившись на Монру. Та спокойно разделась и направилась к воде.

«Боже!» - подумал Лис, восхищенно пялясь Монру,- «Я не ошибся - ну и фигура!»
        Монра, делая вид, словно не замечает блестящих глаз Лиса, вошла в воду, которая в самой глубокой части бассейна доходила ей почти до груди, и только тогда обернулась. Она ополоснула лицо и поинтересовалась:
        -А ты собираешься оставаться пыльным и потным?
        -Кокэтничаешь, да?- пробормотал с кавказским акцентом Лис, вспоминая старый анекдот, и начал торопливо сдирать с себя доспехи.
        И тут он вдруг почувствовал неудобство. Лис присел, снимая одежду и одновременно пытаясь не демонстрировать очевидный мужской признак возникновения желания. Почему-то сейчас он чувствовал неловкость, не позволявшую просто встать и пойти к воде, выставив раскрасневшийся кусок напрягшейся плоти, хотя прекрасно понимал, чего женщина ждёт.
        Он не знал, чем вызвана неожиданная робость. Возможно, сознанием тысячелетнего сексуального опыта женщины, и опасением, что она невольно начнёт сравнивать его с вереницами прошлых любовников? Но ведь большинство женщин, которых имел Лис, тоже уже, как правило, не были девственницами, но в тех случаях подобный комплекс никогда не давал себя знать. Разве имеет значение, спала ли женщина ранее с одним мужчиной или с тысячей, если эта женщина прекрасна и хочет тебя?
        Монра закончила плескаться и подошла к краю каменного бассейна, где было существенно мельче.
        -Что-то случилось?- шутливо-сердито окликнула она, уперев руку в бедро.- Я уже заждалась!
        И звук её голоса неожиданно успокоил Лиса, обострив силу желания…
        Вообще-то, Лис такого от себя не ожидал, как бы долго перед этим не длилось воздержание. Тем более что проходило оно не на фоне отдыха, а значительного, мягко говоря, напряжения физических и моральных сил. Хотя, возможно, всё вышло так именно благодаря такой стрессовой ситуации.
        Он даже не мог сказать, сколько времени продолжалась - бешеная любовная гонка - час, два, три? В конце концов, измотанные, они замерли на циновках в тёплом гроте.
        Лис смотрел на свод пещеры, освещенный мягким светом фосфоресцирующих растений, и слушал тихое журчание воды. Все беды и заботы, казалось, остались где-то далеко, а здесь присутствовали тишина, тепло и спокойствие. На плече у Лиса лежала голова великолепной женщины, минуту назад принадлежавшей ему без остатка и очевидно наслаждавшейся тем, что он обладал ею.
        -Знаешь…,- чуть сонно произнесла Монра и помедлила несколько секунд.
        Лис скосил глаза - Монра усмехалась, тоже глядя на каменный потолок.
        -Должна признаться,- продолжала она,- у меня было очень много мужчин, сам понимаешь. Но только с очень немногими я оставалась сравнительно продолжительное время и только нескольких их таких я вспоминаю. Тебя я тоже буду вспоминать.
        Теперь пришла очередь Лиса усмехнуться:
        -Весьма польщён. Однако ты считаешь, что мы скоро расстанемся?
        -Всё может быть. Ты забыл, кто нас преследует? Но потом я никому и не клялась, что вечно буду с ним.
        -Да и я не клялся. Нужно ли?
        Лис запустил свободную руку в гриву Монры.
        -У меня тоже по меркам обычного человека было много женщин. И ни одну женщину я не хотел так, как тебя. Кроме того, мы с тобой прошли через кое-какие испытания - не знаю, как у тебя, а у меня такого с женщинами точно не было. Тут очень сложный комплекс чувств, коротко не могу выразить: это не просто твоя красота, твоё тело, секреты ваших миров, всё, что за этим стоит. Самое главное то, что мы пережили за последние дни вместе, понимаешь?
        Монра перевернулась на живот, положив ладони на плечо Лиса и, упершись в них подбородком, усмехнулась:
        -Да и у меня такого не было - ну такого комплекса чувств, о котором ты говоришь, ни с женщинами, ни с мужчинами. Я ведь родилась уже тогда, когда все войны, где участвовало ещё поколение моих родителей, закончились. О шаровиках я лишь слышала и практически всё время, будучи уже взрослой, жила для собственного удовольствия. Правда, надо отдать должное моим родителям - они дали мне очень много и практических, и чисто теоретических сведений о нашей науке, истории и тому подобном. А большинство из нас вообще такими вещами не интересовались. Ну а если говорить, в общем, со мной происходили разные приключения во многих мирах, но всё в основном носило оттенок игры. Всё или почти всё всегда было под контролем.
        -М-да,- протянул Лис, поглаживая голову Монры,- сейчас не скажешь, что мы забавляемся.
        -Так оно, но ты знаешь, я испытываю от этого даже дополнительное наслаждение. Опасности обостряют восприятие.
        Лис засмеялся:
        -Я сейчас лежал и думал: я прожил всего сорок лет, но я счастлив, что моя жизнь сложилась именно так. Я не поменял бы её ни на какую другую. Я один, судя по всему, из современных мне землян попал в этот мир, я счастлив, что очень многое узнал, хотя мне хочется узнать неизмеримо больше. И я счастлив, что встретил тебя. Я даже не очень боюсь погибнуть, я бы только не хотел, чтобы моё тело досталось шаровикам.
        -Точно!- энергично поддержала Монра.- Для меня это тоже самое страшное. Я как представлю, что моё сознание, моё «я» сначала перепишут в шар, а потом из него выкинут! Я ведь знаю эту технологию: ты будешь продолжать осознавать сам себя, находясь в шаре, но в теле твоём уже поселится какой-то ублюдок! Я, наверное, если бы до такого дошло, постаралась покончить с собой так, чтобы им не досталось тело - со скалы бы прыгнула или сожгла бы себя из лучемёта. Может быть, душа и бессмертна, но мне как-то неуютно без собственного тела.
        -А ты сможешь покончить? Я, например, не уверен, что смог бы. Просто возможность прыгать со скалы есть тогда, когда ещё вообще есть возможность действовать. А пока есть возможность действовать, я, например, буду стрелять, резать, бить этих тварей!
        Монра потянулась к Лису и поцеловала в губы, снова навалившись на него грудью.
        -Вот и за это тоже ты мне нравишься! Ты так хочешь очистить от них мир, что мне даже завидно: если бы все оставшиеся Творцы так же были бы преданы остаткам нашей цивилизации!
        Лис обнял Монру:
        -Да я бы не сказал, что я так уж предан миру Земли. Я там отсутствую пятнадцать лет, и не очень-то мечтаю вернуться. Но просто хочу уничтожить уродов, созданных вами, чтобы все перестали их опасаться. Я человек, и не хочу, чтобы люди как таковые перестали существовать, живут ли эти люди на Земле или на гранёном цилиндре Терпа.
        Монра снова поцеловала Лиса и скользнула рукой по его груди, двигаясь ниже:
        -Молодец, мне нравится, как ты рассуждаешь!.. Ой, а что это?
        Лис засмеялся и, перестав сдерживаться, крепко сжал женщину в объятьях…
        Несколько минут после того как крик Монры стих под сводами грота, они лежали неподвижно, не расцепляясь. Казалось, оба даже не дышали.

«Господи»,- подумал Лис,- «в жизни вряд ли может быть что-то лучшее, чем такие мгновения».
        Но несмотря ни на что, даже на прелесть подобных мгновений, жизнь продолжалась, и состояла она не из одних эпизодов любви. Лис поцеловал влажный, горячий лоб Монры и сказал:
        -Я люблю тебя.
        Монра открыла глаза и посмотрела на Лиса взглядом, ещё слегка затуманенным пережитой страстью.
        -С ума можно сойти.- Она медленно покачала головой.- Мне таких слов уж не помню, сколько времени никто не говорил. С Терпом мы были близки, но скорее оставались, как бы это точнее сказать… коллегами по работе или партнёрами по отдыху, что ли. А мужчины, которых я выбирала для удовлетворения моих желаний из числа простых смертных моего мира или других, оставались со мной, как ты понимаешь, слишком недолго, да и смотрели на меня скорее не как на женщину, а на какое-то божество, и рассуждать про любовь им и в голову не приходило. Иногда я использовала биороботов, это иногда очень интересно, но, ты сам понимаешь… Фактически, это - мастурбация, хотя и высококлассная, и про любовь они если и скажут, то лишь повинуясь программе. Смешно, правда?
        -Ну, почему смешно? Всё вполне понятно. Но вот сейчас я, простой смертный, говорю тебе такие слова.
        Монра лукаво посмотрела на Лиса, скосив глаза, и погрозила пальцем:
        -Не совсем так! Ты ведь применил к себе технологию продления жизни. То есть ты уже не такой «простой смертный».
        -Ну, что ж,- усмехнулся Лис,- может быть. Но я всё равно считаю себя просто человеком.
        Они помолчали.
        -Ладно,- прошептала Монра,- наверное, надо быть готовыми к приходу твоих приятелей.
        Они искупались в бассейне и оделись. Лис предложил перекусить, и его с энтузиазмом поддержали.
        -Слушай,- спросила Монра, когда они прикончили по пакету с провизией, и запили еду небольшим количество жижи и водой из ручья,- каков вообще будет план действий?
        Лис сложил вещи в рюкзак и подал Монре её лучемёт.
        -Если мы всё правильно считали, сейчас имеется тридцать шесть шаровиков - тридцать ищут нас, шестеро остались во Дворце. Было бы просто здорово, если бы удалось проникнуть во Дворец, пока эти тридцать рыщут по лесу. С шестью справиться легче, чем с тридцатью, верно? А если бы Дворец оказался в наших руках, то мы бы поменялись с шаровиками местами. Они, правда, скорее всего, включили защиту управления Главным Компьютером…
        -Не уверена,- перебила Монра.- Я знаю про такую особенность системы управления во Дворце Терпа, но вряд ли шаровики смогли что-то изменить. К твоему сведению, эти запреты можно отключать, и я знаю, как это сделать именно там, у Терпа.
        -Если всё так просто, то зачем вообще вся система защит и паролей?- удивился Лис.
        -Я знаю, как отключать систему защиты Терпа, но больше никто не знает! Ты вот, например, жил во Дворце достаточно, но так и не понял, что это возможно в принципе. Терп же в своё время показывал мне, как у него всё устроено. Хотя, разумеется, он сам уже мог что-то изменить.
        -Ну,- сказал Лис,- тогда вообще о чём мы говорим? Возвращаясь к твоему вопросу о планах - в моём родном языке есть хорошая поговорка: человек предполагает, а бог располагает. Это я к тому, что для построения надёжного плана у нас маловато достоверных данных. У нас и ресурсов мало для штурма - всего два лучемёта, несколько зарядов к ним и твой гранатомёт всего с двумя выстрелами.
        -У меня к нему ещё три газовых гранаты.
        Лис покивал:
        -Хорошо, но, сама понимаешь, мало, мало. В первую очередь нам, конечно, нужно добраться до так называемого Арсенала и вооружиться.
        -Разумеется,- согласилась Монра.- А оружия там у Терпа было вдоволь, на любой вкус.
        -Но туда надо ещё как-то добраться. Меня беспокоит долгое отсутствие Тилля. Конечно, мы с тобой прекрасно провели время, я уже и не знаю, что думать. Без гномов нам будет трудно пройти весь путь по лесу, а я сильно рассчитывал пройти по их подземным переходам как можно дальше. Я не очень хорошо представляю, где мы сейчас, но всё равно, даже если мы выйдем на поверхность прямо где-то здесь, до Арсенала останется никак не менее ста километров. Значит, нам придётся ночевать в лесу, а лес такой, что при этом спать можно будет только по очереди: там слишком много весьма неприятных тварей. Опять же - боеприпасов мало.
        Монра с удивлением смотрела на Лиса.
        -Или я не знала, или положение так изменилось? Я бывала в Арсенале у Терпа и в лесу около холма, где находится Арсенал, но я не видела ничего страшного, да и Терп не предупреждал меня. Вокруг был просто лес, дремучий лес, с обычными зверями, но без всяких тварей о которых ты говоришь.
        -Как мы уже говорили, Терп, видимо, создал всё уже после тебя. Он, как понимаю, хотел, чтобы жители грани не совались сюда. Но пустые теории ничем не помогут в решении практических проблем - в настоящее время лес опасен, и этого не изменить.
        Лис оглянулся на вход в грот, подошёл и выглянул в пещеру, где по-прежнему царила тишина.
        -Всё страньше и страньше,- вздохнул он.- Или что-то случилось с самим Тиллем, или это можно рассматривать уже как подозрительное явление.
        Монра пожала плечами:
        -Так или иначе, мы прекрасно провели время - сам же сказал.
        -Мы провели его великолепно, но чтобы повторить такое, и не раз, надо добраться до вашего Арсенала. А пока у меня нехорошее предчувствие насчёт гномов, хотя я и не допускал такого.
        -Ты не предполагаешь, что всё-таки могло случиться?- спросила Монра.
        Лис пожал плечами:
        -Ума не приложу, но уж очень долго нет Тилля. Тут что-то не так. Что - не знаю, но, к счастью для меня, моя интуиция во многих случаях меня не подводила. Она не всегда себя проявляла, но практически всегда, когда предчувствие было таким сильным, как сейчас, я не сидел на месте - и правильно делал.
        -Ну и что делать сейчас?
        Лис снова выглянул в пещеру и развёл руками:
        -Не знаю! Фактически, здесь мы в западне. Я никогда не изучал расположение подземелий гномов, а эти-то вообще новые, и просто не знаю, куда идти. Но я чувствую: не надо оставаться на одном месте.
        Он помолчал и добавил:
        -Хотя в этом месте мне было хорошо, как никогда. В других условиях я остался бы здесь с тобой, пока не кончились бы припасы. Что ж, надеюсь, у нас будет возможность устроить себе каникулы - не возражаешь?
        Монра засмеялась:
        -Нисколько, напротив! Только нам вряд ли дадут отдохнуть в ближайшее время! Если мы сумеем вырваться, то обязательно отправимся в мой мир. У меня есть луна - маленькая планетка, где нам никто не помешает. Там у меня устроено всё для наслаждения жизнью. Одной мне всегда быстро наскучивало, а сейчас я понимаю, что мне давно уже не хватало там такого, как ты.
        -Это там ты использовала биороботов?
        -И там тоже,- кивнула Монра.
        -Что из себя они представляют, кстати?
        -Будет время - покажу. Не так плохо, даже совсем неплохо, возможно, что иногда и лучше, чем с людьми, если просто для снятия стресса, поскольку нет ненужных эмоций, лишь те, какие программируешь.
        Монра подошла и поцеловала Лиса:
        -Но и без эмоций тоже нельзя, как я лишний раз понимаю.
        Он ответил на поцелуй, сжал Монру в объятьях, но через несколько секунд оторвался от её губ и встряхнул женщину. Сердце билось в груди резкими толчками.
        -Ты меня с ума сводишь, но я чувствую, что у нас больше нет времени.
        Монра смотрела на Лиса лишь немного снизу вверх - она была высокой женщиной. Лис чувствовал на шее под подбородком её горячее дыхание.
        -Понимаю,- согласилась Монра.- Так что же будем делать сейчас?
        Лис набросил на плечо рюкзак и и махнул лучемётом куда-то в глубь пещеры:
        -Плохо представляю, куда идти, но для начала сменим позицию. Пусть гномы не будут знать точно, где мы находимся. Во всяком случае - до поры, до времени.
        Глава 21
        Интуиция подсказывала Лису, что долгое отсутствие старшины гномов вызвано обстоятельствами, которых так или иначе следует опасаться. Поэтому он решил поскорее уйти из грота, являвшего собой каменный мешок. Если всё разрешиться нормально, труда найти гномов не составит. Если же смутные подозрения подтвердятся, они с Монрой смогут хотя бы сохранить относительную свободу передвижения.
        Лис не имел ни малейшего понятия, какой из возможных выходов из пещеры выбрать. Единственное, что он помнил, обладая хорошим чувством пространственной ориентации, так это как примерно старшина гномов вёл их подземными ходами из расщелины, где он и Монра укрылись от шаровиков. Таким образом, Лис мог хотя бы примерно попытаться определить направление движения в сторону центральной части леса, то есть туда, где располагался Арсенал. Но кто мог знать, не петляет ли ход, сейчас казавшийся нужным, и не уводит ли куда-то в сторону?
        Они двинулись по широкому тоннелю, который вёл несколько под уклон вверх. Пол здесь был каменным, что порадовало Лиса, так как на нём не оставалось следов. Кругом царила тишина и безлюдье (точнее - безгномье), показавшиеся Лису странными, ведь ранее, когда они шли с Тиллем, гномы нет-нет, да и встречались.
        Почти сразу Лис и Монра обратили внимание на странное углубление, выдолбленное в скале - канавку почти прямоугольного сечения сантиметров пятнадцати. Она начиналась в полу недалеко от входа в покинутую пещеру и исчезала вдали. Назначение канавки оставалось непонятным.
        Несколько раз проход разветвлялся, но Лис всё время двигался туда, куда вёл странный жёлоб, хотя бы для того, чтобы иметь чёткий ориентир.
        Они преодолели примерно пару километров, как вдруг издалека раздались глухие звуки, напоминавшие барабанный бой. Монра с тревогой посмотрела на Лиса.
        -Это их система связи,- объяснил Лис,- вроде телеграфной азбуки. Так они передают сообщения.
        -Ты что-нибудь понимаешь?
        -Практически ничего,- покачал головой Лис.- Если честно, я и не старался учить. В своё время, конечно, мог бы, но я же не предполагал, что перехват сообщений гномов пригодится.
        Они прошли ещё примерно столько же, после чего проход расширился, образовав небольшую пещеру. Почти возле входа стояло вычурное сооружение, напоминавшее помост. У помоста находился непонятный агрегат, сделанный из дерева и частично из металла - своеобразный гибрид вагонетки и лодки.
        Только теперь люди смогли догадаться о назначении углубления в каменном полу. В него, начиная с места, где стояла вагонетка, крепилось деревянная решётка, представляющая собой не что иное, как направляющие рельсы, уходившие в темноту. Рядом с помостом стоял большой барабан с тонким, но, очевидно, крепким тросом, который через проушины на вагонетке тоже тянулся в глубину тоннеля.
        Лис присвистнул:
        -Ну и ну! Если дело так пойдет, то у них скоро появятся настоящие поезда и расписание движения.
        Монра осторожно обошла вокруг вагонетки, казалось, размышляя о чём-то.
        -Ты знаешь, что не дает мне покоя?- сказала она.- Эти эксперименты Терпа с гномами: он ведь давно занимался подобными вещами. Ну, про гномов не знаю, а вот, кажется, видела в его лаборатории тех, кого ты называл гарпиями. Отвратительное подобие женщин с крыльями, да?
        Лис утвердительно кивнул.
        -Ну, вот,- продолжала Монра.- Я тогда сказала Терпу, что он играет с опасными вещами. Это сродни созданию шаровиков: мы их породили, теперь сами спасаемся от них же.
        -Какая связь?- Лис озадаченно посмотрел на Монру.
        -Создавая новые биогибриды и, тем более, наделённые разумом, создаёшь существ, которые подсознательно будут ощущать свою неполноценность. Если не сразу, то рано или поздно до них дойдёт, и они постараются отомстить. Ты ведь именно об этом сейчас беспокоишься?
        Лис пожал плечами:
        -Не могу сказать точно, я просто беспокоюсь из-за долгого отсутствия Тилля. Но я, кажется, понимать, что ты имеешь в виду,- быстро продолжил он, видя, что Монра хочет что-то добавить.- Однако раньше, общаясь с гномами, я не чувствовал, что они в чём-то мне завидуют. Ну, может быть, только тому, что у меня имелись вещи, каких не было у них, например, конфеты или стальные ножи. А чтобы гномы завидовали тому, что у меня тело другое…- Лис развёл руками.- Вроде, не замечал.
        -Ты с ними давно не общался?
        -Где-то почти три года.
        -Тогда, три года тому назад, они много общались с другими людьми кроме тебя?
        Лис покачал головой:
        -Нет, практически не общались, вообще не высовывали носа из леса и подземелий. Я очень удивлён, что сейчас гномы начали выбираться за пределы плато. Но они и раньше знали о людях, живущих где-то далеко. Я понимаю, ты хочешь сказать, что, не общаясь с людьми, почти не видя их, гномы не осознавали, что они - уроды, а теперь у них появилось чувство зависти?
        -Прекрасно схватываешь!- Монра с некоторым сарказмом щёлкнула языком.- Именно это я и хочу сказать. Ведь, по сути, основа их психики явно была человеческой: Терп либо выращивал им мозги по матрице, снятой с мозга человека, либо вообще использовал модифицированные мозги людей, что наверняка проще по технологии.
        Лис хотел спросить, означает ли использование «модифицированных мозгов» то, что Терп, который, как уже начало казаться Лису, был одним из самых гуманных и уравновешенных Творцов, просто вскрывал черепа живых людей и доставал оттуда мозги, но промолчал. В общем-то, откуда ещё Терп мог брать мозги, если не выращивать? А выращивать, получается, сложнее технологически.

«Всё-таки с Творцами трудновато общаться по некоторым вопросам,- подумал Лис.- Не пойму, пока, наверное, не проживу тоже пару тысячи лет. Та же Монра, вроде бы осуждает Эльота за охоту на людей, но, похоже, вполне допускает убийство ради эксперимента».
        -Я говорила Терпу,- продолжала Монра,- что такими экспериментами он готовит историю с шаровиками в миниатюре. С такими существами, если их развести в достаточном количестве и позволить жить рядом с людьми, обязательно будут проблемы. Рано или поздно они почувствуют собственную неполноценность и будут подсознательно или сознательно людей ненавидеть.
        Лис покивал:
        -Логично, не спорю. Но почему ты не рассматриваешь противоположный, так сказать, вариант? Подобные существа не знают, что их создали искусственно, значит, вполне может получиться, что, наоборот, они будут людей считать уродами, а себя - красавцами. Я когда-то, ещё на Земле, читал этакую притчу писателя Куприна, где рассказывалось о племени уродов, отрезанных горами от остального мира и никогда не видевших других людей. Но себя они, естественно, считали вполне нормальными и многие соплеменники по их понятиям были даже красивыми. Так вот, у их короля и королевы, красавцев по местным меркам, родилась дочка, которую все посчитали уродиной, да ещё такой, что отец-король, приказал спрятать все зеркала, дабы малышка никогда не увидела своего лица и не смогла, сравнивая себя с другими, понять, насколько уродлива. А девочка росла доброй, отзывчивой, очень ловкой и смышленой. Однажды, став уже достаточно взрослой, она случайно нашла осколок зеркала и увидела, что она - уродина. Принцесса, само собой, очень расстроилась, стала уходить гулять в горы, окружавшие королевство, и долго оставалась в уединении.
Как-то раз в горах она набрела на юношу, раненого заблудившегося охотника и спасла его. Девушка увидела, что встреченный юноша тоже страшный урод. Ну, в общем, далее вкратце скажу, что парень оказался сыном короля из большого мира, он влюбился в девушку, которая по меркам нормальных людей как раз и была красавицей, и увёз её с собой. Принцесса, оказавшись в новой для себя стране, увидела, что там практически все - уроды, такие же, как принц и она сама. Что девушку и порадовало, поскольку она считала, что повода для ревности у неё не будет. То есть красота тоже понятие относительное, так-то!
        -Интересная сказка,- сказала Монра, задумчиво обходя вокруг сооружения гномов.- Я бы с удовольствием почитала этого писателя, но я ведь и не утверждаю, что гномы начали ненавидеть людей, поняв, что сами уроды. Я просто высказала предположение и опасение. Ты же сам что-то подозреваешь, если не стал сидеть на месте.
        Лис развёл руками:
        -Я и ломаю голову, что нам делать дальше и куда идти!
        -Хотя, по твоим словам, Проклятый лес - место довольно неприятное и опасное, я предпочла бы поскорее выбраться из этих подземелий. Я тут ощущаю себя заживо похороненной.
        -Скажу тебе ещё раз: с тем, что у нас есть, будет трудно добраться до Арсенала, особенно, не ведая дороги. Я знаю одну точку перехода недалеко отсюда, но не уверен, что шаровики не поставили около неё охрану. Кроме того, даже если и не поставили, то мы опять-таки окажемся во Дворце двое против шести и слабо вооружённые. А если шаровики во Дворце успеют сообщить своим, то на подмогу явятся и остальные! Что мы будем делать, если к тому моменту не сумеем установить полный контроль над Дворцом? Я, правда, давным-давно спрятал в нескольких местах дворцового парка кое-какое оружие - я, знаешь ли, долго боялся, что кто-нибудь явится неожиданно и мне придется прятаться по кустам.- Лис усмехнулся.
        Монра тоже улыбнулась, присев на деревянный помост:
        -Ну, ты прямо как Терп - создал малый Арсенал. Ты считаешь, это нам поможет?
        -По-моему, не слишком. Ведь даже если они и не дежурят возле самой точки перехода, то наверняка поставили какую-то сигнализацию о перемещении. Хотя, ты знаешь,- Лис почесал затылок,- могут и не найти - это место отмечено только в записной книжке Терпа, а я нашёл её случайно.
        -Рискнём?- спросила Монра, вопросительно глядя на Лиса.
        Лис снова, в который раз, пожал плечами и сел рядом:
        -Но я же не уверен, что и шаровики её не нашли - я, к сожалению, специально эти записи не прятал, просто поставил на одну из полок в библиотеке. И если они эту книжку открыли, то мы сами сунем голову в ловушку. Вот если бы у нас сейчас был Ключ!
        Монра фыркнула:
        -Скажешь тоже!
        Вдали в глубине тоннелей в той стороне, откуда они пришли, что-то раскатисто ухнуло. Под сводами прокатилось вибрирующее эхо, стены пещеры задрожали, посыпалась каменная крошка.
        -Это что такое?!- Лис выругался и вскочил на ноги.
        -Ты меня спрашиваешь?- Монра тоже поднялась с деревяшки, на которую присела.- Похоже на взрыв. У гномов есть взрывчатка?
        -Ещё вчера я бы с уверенностью ответил «нет», а сейчас не знаю.
        -Очень похоже на взрыв, а если у гномов взрывчатки нет, то значит это работа шаровиков. Возможно, они нашли проход в подземелье и теперь расширяют его, понимая, что мы скрылись здесь. Тогда нам нужно поскорее уносить ноги. Ты уверен, что взрыв не могли устроить гномы?
        -Повторяю: не уверен, и если это дело их рук, то, возможно, гномы оказали нам услугу и отправили на тот свет ещё нескольких шаровиков. Дорого бы я дал, чтобы узнать, что же происходит на поверхности!
        -Я бы тоже не пожалела награды за сообщение об истинном положении дел, но, сидя здесь, мы не узнаем ничего.
        -Полагаешь, нам стоит вернуться и посмотреть?
        -Наверное, нам не стоило уходить из грота.
        -Ну, знаешь ли!- Лис почти разозлился.- Я думал о нашей общей безопасности! Ясно, что произошло нечто непредвиденное. Мы можем, конечно, вернуться, но, если помнишь, первый тоннель перед пещерой с гротом не имел ни одного ответвления, и в случае чего мы не сможем там укрыться - он пустой как труба. Да и кто знает, не завалило ли там всё?
        Задумчиво-вопросительный взгляд Монры, устремленный на него, дал Лису понять, что, не смотря ни на что, она просто не знает, что сейчас предпринять и ждёт действий от него.
        Лис не хотел ронять реноме в глазах подруги, и решил импровизировать, будь что будет. Как бы то ни было, это вряд ли хуже, чем тупо стоять у странного агрегата гномов и гадать о своей судьбе. Кроме того, часто в критических ситуациях его козырем оказывалась именно импровизация.
        -Знаешь, давай сделаем так…- начал Лис и замолчал.
        Он неожиданно услышал подозрительное шуршание, раздавшееся из-за сталагмитов, растущих у прохода в пещеру.
        Монра внимательно смотрела на Лиса, ожидая продолжения. Лис понизил голос и, не меняя позы, сказал:
        -Стой, как стоишь, делай вид, что ничего не происходит.
        -Что такое?..- удивлённо начала Монра, но сообразила, что Лис приказывает не спроста.
        Стараясь выглядеть непринуждённым, Лис достал из сумки бинокль с блоком ночного виденья и вставил в крепление на шлеме, чтобы изображение проецировалось на лицевой щиток. Ходить, а тем более бегать с биноклями, подключенным к шлему, было не очень удобно, и они пока не пользовались ими в подземелье. Да и практически все ходы, по которым они пока шли, относительно сносно освещались растениями-люминофорами. Однако, за камни, откуда донеслись звуки, насторожившие Лиса, слабый свет не проникал, и там царила полная темнота. Во всяком случае, для людей.
        Лис включил устройство и осторожно повернул голову. Через щиток шлема казалось, что всё вокруг, даже теневая зона за камнями, залито ярким бледно-голубым светом. Лис увидел нескольких гномов, притаившихся за сталагмитами. Карлики возились с каким-то агрегатом, и, находясь в густой тени, похоже, были уверены, что люди не могут их заметить.
        Установка маленьких уродцев не понравилась Лису, поскольку напоминала огромный арбалет. Правда вместо стрелы торчала толстая палка с наконечником из раскоряченных в стороны прутьев, на концах которых красовались шарики размером с теннисный мяч. Ниже прутьев на палке было намотано нечто-то, похожее на махровое полотенце.
        Ранее Лис ничего подобного у гномов не видел, и больше всего ему не понравилось то, что арбалет нацелен на них.
        -Медленно, как бы невзначай, приготовь лучемёт,- тихо сказал Лис.
        -Я не вижу ничего!- несколько нервно прошептала Монра.
        Лис быстро пояснил, что происходит за сталагмитами.
        -Я, кажется, должен взять назад слова относительно доверия гномам: сейчас они замышляют что-то против нас.
        Произнося эти слова, Лис немного сместил взгляд и выпустил гномов с их приспособлением из поля зрения, и скорее почувствовал, чем услышал щелчок.
        Резко повернувшись, Лис увидел, что палка установленная в арбалете (по скорости выброса и по траектории полета снаряда это, скорее, была катапульта), взвилась в воздух, а шарики разлетелись в стороны, растягивая за собой скрученную тонкую сеть. Её-то Лис и принял сначала за кусок махровой ткани. Шарики падали так, что сеть накрывала Лиса и Монру.
        Понимая, что Монра в отличие от него почти ничего не видит в полумраке, Лис вскинул лучемёт в направлении падавшей сети.
        -Стреляй веером вверх!- закричал он, и сам открыл огонь, рубя лучом паутину, готовую оплести их.
        Монра, ориентируясь на серьезность интонаций своего друга, не задержалась ни на мгновение. Её луч успел дважды полоснуть по сети, прежде чем обрывки, уже срезанные Лисом, упали на них.
        Лис смахнул с себя куски сети, оказавшиеся неожиданно очень прочными на ощупь: разорвать одним движением ячейки, зацепившиеся за что-то на доспехах, не получилось.
        -Ну, сучата!- ругнулся Лис и ударил лучом туда, где притаились бывшие союзники, нежданно-негаданно превратившиеся в дополнительных противников.
        Камни зашипели, лопаясь от жара. Часть энергии попала на арбалет-катапульту, вспыхнувшую ярким пламенем.
        Гномы заверещали, бросаясь врассыпную. Лис начал стрелять в скакавшие между камней фигурки. Луч Монры поразил сразу двоих, Лис снял ещё одного, пока гномы перестали метаться, перегруппировались и, укрывшись за камнями, начали прицельно осыпать людей стрелами.
        Лис и Монра на всякий случай укрылись за лодкой-вагонеткой - им совсем не улыбалось получить случайное ранение в открытую часть лица или рук, тем более что стрелы могли быть отравлены.
        -Попробуем сжечь их?- спросила Монра, перезаряжая лучемёт.
        -Они за большими камнями - мы потратим много энергии впустую,- ответил Лис.- И я бы очень хотел взять «языка».
        Он вспомнил про несколько гранат, которые были в сумке. Вытащив одну, Лис размахнулся и бросил туда, где за большими глыбами, отбежав от горящей катапульты, притаились гномы, стараясь впрочем, чтобы граната попала немного в сторону, а не в самую кучу карликов.
        Ухнул взрыв, и людей осыпало каменными осколками. Лис вышел из-за вагонетки, держа камни под прицелом. Монра последовала за ним. Готовые стрелять в любой момент, они приблизились к укрытию гномов и заглянули за него.
        -Да, немного не рассчитал,- сказал Лис: на каменном полу в беспорядке валялись тела.
        -Всех накрыло,- то ли спросила, то ли утвердительно сказала Монра.
        -Жа-аль,- протянул Лис, но неожиданно за дальним сталагмитом послышалось шуршание.
        Лис метнулся туда и в отблесках пламени увидел гнома, пытавшегося отползти подальше с перебитой ногой.
        -Так-так,- Лис подошёл вплотную, готовый, если что, стрелять.
        Он убедился, что гном не вооружён, после чего вытащил фонарик и включил его. Присев рядом с гномом, Лис направил луч прямо в лицо раненому.
        Гном, естественно, попытался отвернуться и закрыть лицо руками.
        -Убери свет!- взмолился он.- Больно глазам, пощади!
        -Вы пытались захватить нас в плен, пуляли в нас стрелами,- зло усмехнулась Монра, которая, стоя рядом, постоянно осматривалась по сторонам.- Почему ты считаешь, что мы тебя пощадим?
        Гном что-то пробурчал.
        -Эй ты, говорить разучился?- Лис ткнул карлика стволом лучемёта.
        -Мы знаем, что ты Лис - добрый,- ответил гном, прикрываясь рукой от яркого света.- Пощади!
        -Ну-ну, и вы решили отплатить мне за доброту таким образом? Неплохо! Короче, если ты сейчас же не объяснишь нам, что происходит, почему вы на нас напали и где старшина Тилль, я стану совсем злым и начну тебя медленно поджаривать.
        В доказательство Лис перевел лучемёт на обжигающую мощность и слегка полоснул по поврежденной ноге гнома. Карлик взвизгнул и часто закивал:
        -Я всё тебе объясню! Всё, что знаю!
        Через несколько минут сбивчивого рассказа Лис и Монра поняли следующее.
        Старшина и Совет гномов давно вынашивали планы выхода в «большой мир». Гномы усиленно готовились к этому - потому-то прорыли многочисленные ходы до самого края плато, на котором располагался Проклятый лес. Уже несколько раз они предпринимали вылазки, разумеется, по ночам, поскольку солнечный свет был для них слишком ярок.
        Если Лис правильно понял «языка», вначале основным мотивом, толкавшим гномов за пределы плато, являлось желание обеспечить себе спокойную жизнь, убравшись подальше от малоприятных соседей по Проклятому лесу. Однако совсем недавно, когда у гномов появилось железное оружие, и разные хитрые приспособления, мотивом стало служить и явное желание захвата новых территорий. Правда, нашлись и консерваторы, утверждавшие, что не нужно никуда соваться из обжитых подземелий и привычного, хоть и опасного леса.
        Вообще Лис убедился, что гномы схватывают многое, что называется, на лету. Когда Тилль, встретив его, узнал о шаровиках и о том, что разум из одного тела можно
«перекачать» в другое, у него моментально созрел план захватить шаровиков, воспользоваться шарами и начать перекачку душ гномов в тела людей.
        -Чёрт возьми,- Лис повернулся к Монре,- человечинка прямо-таки нарасхват: сначала ваши кибернетические уроды решили, что лучше жить воплоти, чем в железе, а потом и эти карапузы захотели втиснуться в человеческие тела.
        Далее пленный рассказал, что Тилль с отрядом гномов привлёк внимание шаровиков, начавших поиски вокруг места, где те потеряли след Лиса и Монры, и когда несколько преследователей сунулись в подземный ход, гномы обрушили установленные там крепи, убив нескольких шаровиков - сколько точно, пленный не знал. Одно он мог сказать наверняка: в руки к Тиллю попало три шара.
        -Как старшина обрушил крепи?- спросил Лис.
        -Наши мастеровые сделали такое вещество - если его поджечь, то оно делает
«ба-бах» и рушит всё, что рядом,- ответил «язык».
        -Если так пойдет и дальше, завтра у них появятся ружья,- покачал головой Лис.- Много у Тилля такого вещества?
        Пленный сказал, что чудесного вещества пока было немного, но, сколько конкретно, он не знает.
        -Ладно,- махнул рукой Лис.- Рассказывай дальше.
        Пленный пожаловался на боли в раненой ноге, и Лис, несмотря на протесты Монры, потратил кое-что из содержимого аптечки, чтобы снять боль и перевязать рану.
        Видя заботливое к себе отношение, пленник истолковал милосердие Лиса по-своему. Возможно, он решил, что на людей произвёл впечатление рассказ о взрыве и захвате шаров.
        Тем не менее, гном поведал, что, заполучив устройства для перелива душ (так он называл шары), Тилль собирался начать готовиться к выполнению своего плана. Гномы должны будут планомерно совершать ночами набеги на отдалённые посёления людей, чтобы добывать тела для переселения.
        Лис задумался: в конце концов, самое важное сейчас - выбраться из подземелья и найти Арсенал. И у него возникла мысль попытаться заключить сделку с Тиллем.
        Но Монра подумала о том же самом на мгновение раньше.
        -С вашим старшиной можно будет договориться?- поинтересовалась она.
        -О чём?- Гном почувствовал себя лучше и уже уселся, почти вальяжно привалившись к камню.
        -О том, чтобы не чинил нам препятствий выйти из подземелья и отправиться дальше. Со своей стороны мы пообещаем отдавать ему все шары, которые захватим, поскольку эти шаровики - наши враги, и мы хотим убить их. Мы их всё равно будем убивать, а шары можем отдавать вам.
        Гном задумался.
        -Не знаю, может быть, старшину такое предложение заинтересует. Вот только…- Он запнулся.
        -Что - не знаешь? Говори!- Лис тряхнул карлика за плечо.
        -Ну, в общем, он хотел начать переливать души прямо сейчас. Потому мы и должны были захватить вас живьём. Вылазки-то кто будет делать за телами? Нам трудно унести даже одного человека!
        -Ничего себе!- Монра насмешливо посмотрела на Лиса.- И ты, кажется, числил этого Тилля в друзьях?
        -Хм,- Лис потёр подбородок под откинутым щитком шлема,- я тоже ошибаюсь, знаешь ли. Но объясни мне, почему гномам так захотелось переселиться в тела людей? Чем вас не устраивает ваша жизнь?
        -Это была идея старшины, но она понравилась почти всем: во-первых, люди могут ходить по поверхности днём, а мы боимся дневного света - у нас глаза болят. Во-вторых, люди больше и сильнее, им проще добывать себе пищу - нам ведь бывает очень трудно иной раз прокормиться.
        -Ну, это ерунда,- сказал Лис.- У вас теперь есть железное оружие - что вам стоит подстрелить оленя или ещё кого? И будет у вас много мяса.
        -Слушай,- сказала Монра, обращаясь к Лису,- а почему гномы не захватили нас, пока мы кувыркались у бассейна? Мы бы ни черта не услышали, чего они ждали?
        Лис пожал плечами и посмотрел на пленного:
        -Что скажешь, почему ваш старшина не захватил нас, пока мы сидели в гроте?
        Гном, почти как Лис, тоже пожал плечами:
        -Сначала старшина все силы бросил на захват шаровиков, а потом, когда послал за вами, вы уже ушли. Нам пришлось бежать окольными путями, чтобы перехватить вас здесь.
        -Ну,- сказала Монра, глядя на Лиса,- что сейчас? Пробиваться через твоих бывших друзей с боем? Но так мы истратим боеприпасы до того, как выйдем в лес, где, ты говоришь, без оружия делать нечего. Кроме того…- Она осеклась и поманила Лиса пальцем в сторону.
        Отойдя так, чтобы раненый гном не мог их слышать, Монра сказала:
        -Слушай, я что-то тупею, сразу до меня не дошло: ведь если они захватили шары, то, возможно, захватили и лучемёты! Тогда наши дела совсем плохи.
        -Ясное дело,- кивнул Лис,- ситуация паршивая. Хотя, поскольку мы нужны им живые и не искалеченные, я почти уверен: Тилль не будет применять против нас такое оружие. На кой чёрт нужно изувеченное тело, а тем более мертвец?
        -Но в нас стали стрелять из луков!- возразила Монра.
        -Наверняка нас не стремились убить, да и после ранения стрелой можно выжить. А, возможно, у гномов стрелы смазаны каким-нибудь снотворным, а не ядом.
        -Ну а что будем всё-таки делать? В переговоры вступать, честно говоря, не хочется: у нас практически нечего предлагать им кроме обещания когда-нибудь передать гномам шары убитых нами шаровиков. Они не идиоты, на этом их не проведёшь.
        Лис покивал, раздумывая:
        -Да уж, боюсь, что они нас отсюда просто так не выпустят. Нам действительно нечем торговаться, и времени на раздумья тоже нет - я чувствую, что остальные подручные Тилля появятся с минуты на минуту. Мне тоже не хотелось бы начинать переговоры: гномы могут выкинуть какую-нибудь уловку и захватить нас. Тогда, может быть, будет поздно делать то, о чём мы с тобой говорили, имея в виду плен у шаровиков - уничтожать своё тело, чтобы не досталось врагу. Знаешь, есть такая шутка на Земле: ни нам, ни вам, ни барабанам…
        Монра скорчила гримасу:
        -Не знаю, возможно, это и смешно, но расскажешь потом - сейчас не до шуток.
        -Ладно,- Лис резко повернулся и подошёл к пленнику: - Куда можно добраться на этй вашей телеге?- Лис показал на вагонетку на рельсах.- Она движется только по канатам?
        Пленник покачал головой:
        -Я не буду ничего рассказывать. Вы всё равно никуда не денетесь, лучше сдайтесь и примите свою участь, как суждено. Старшина Тилль сказал, что всё есть замысел Творца: он решил таким образом даровать нам людские тела. А воля Творца должна быть исполнена, ей бесполезно противиться.
        -Много вы понимаете!- хмыкнул Лис.- А ваш двуличный старшина, оказывается, становится крайне набожным для оправдания собственных интересов, я уже заметил.
        Он покосился на Монру и подмигнул:
        -Но в чём замысел Творца или Творцов - не вам, шкетам, судить. А вот то, что я сожгу тебя, если не получу ответов на нужные вопросы, можешь не сомневаться, гарантирую! Так что давай, выкладывай. Или тебя нужно вообще подрумянить до хрустящей корочки - убедительнее будет?
        Лис поднял лучемёт. Оказалось, что не нужно - гном шмыгнул носом и выразил покорность.
        -Кстати, зовут-то тебя как, придурок?- осведомился Лис.- Если всё-таки придётся тебя прикончить, то хоть надо знать, кого поминать в молитвах.
        -Миркс,- поспешно пискнул гном.- Не надо меня приканчивать, я буду рассказывать, буду.
        Лис не удержался и ухмыльнулся:
        -Ты смотри, почти Маркс!- но ни Монра, ни гном, естественно, не поняли насмешки. - Ладно, слушаем тебя внимательно.
        Из рассказа Миркса стало ясно, что вагонетка, фактически, является механической дрезиной, приводимой в движение рычагом, расположенным внутри корпуса. Доехать на ней можно в самые разные места, но следовало знать, где дергать за протянутую по ходу дрезины верёвку для перевода стрелок в тоннелях.
        -Прекрасно!
        Лис поднял с каменного пола пещеры сумку со снаряжением и взял в другую руку лучемёт. Он, как и Монра, тоже постоянно поглядывал по сторонам в полумрак и прислушивался.
        Годы жизни в разных местах на разных гранях, в разных человеческих сообществах и просто среди глухих лесов приучили быть настороже. Он постоянно поддерживал некоторую степень физического и умственного напряжения, чтобы быть готовым к любым неожиданностям, преподносимым той или иной ситуацией. Полностью расслабляться он позволял себе очень редко, что, вероятно, и позволило остаться живым до настоящего времени.
        Как обычно во многих предыдущих коллизиях Лису было не столько страшно погибнуть, сколько интересно: а получится ли у него на этот раз? Поскольку конец всё равно неизбежен, то не так уж важно, когда он наступит. Судьба всё равно рано или поздно поставит точку, даже, казалось бы, в бесконечной жизни. Но ещё разок вырваться из лап обстоятельств и переправить точку судьбы на запятую, а, может быть, и на многоточие было так соблазнительно и, главное, увлекательно!
        Лис ощутил упоительность подобных моментов в тот самый первый раз, когда стоял с лучемётом над неким Ингваром Яновичем, валявшимся на полу его квартиры с разбитой головой: только что этот господин смотрел на него как на червяка, которого можно раздавить лёгким движением руки. Но, поди ж ты, червяк вывернулся, и кто кого будет давить теперь? Надо суметь дождаться своего счастливого шанса, совершить решительный поступок - и ты перестаешь быть никем.
        -Прекрасно!- повторил Лис.- А ты, дружочек, поедешь с нами!
        -Куда?- Миркс приподнялся на локте.
        -Туда же, куда и мы! Будешь показывать, за какие верёвки дергать, чтобы мы добрались как можно ближе к центру леса.
        -Ну, до центра леса тоннель не доходит. Там останется…- Миркс немного подумал,- километров тридцать.
        -Замечательно, я думал дальше. Вот ты нас и довезёшь, умник!
        -С чего ты взял, что я буду вам помогать? На вас начнётся охота, и я могу погибнуть вместе с вами. А этого мне совсем не хочется.
        -Ну да, конечно! Ты уже примеряешь на себя человечью шкурку, не так ли? Только знай, дорогой, твоя душа немедленно покинет нынешнее тело и никуда не вселится, если ты откажешься быть проводником. Мне пустой балласт не нужен, а оставлять тебя, чтобы ты рассказал Тиллю, куда и зачем мы направляемся, я тоже не собираюсь. Ну, соображаешь что к чему?!
        Карлик посмотрел на Лиса исподлобья:
        -Но вы же меня всё равно убьёте.
        -Нет, не убьём, хочешь, верь, хочешь - нет. А выбора у тебя всё равно нет: откажешься - убьём прямо сейчас, согласишься - будешь пока жить, а потом узнаешь, что к чему. Но если бы ты знал моё полное прозвище там, на равнинах прерий, то понял бы, что я никогда не убиваю зря. Когда мы доберёмся до конца вашей подземки, ты мне будешь не нужен, но что мне за толк в твоей смерти? Я без особой нужды не убиваю. Ну?- Лис строго посмотрел на гнома.- Не будешь создавать мне такую нужду?
        Миркс молчал, насупившись.
        -Я полагаю, он всё понял правильно,- сказала Монра, забрасывая поклажу в вагонетку.- Едем!
        Глава 22
        Лодка-дрезина катилась быстро - Лис даже не ожидал, что на ней можно развивать такую скорость. Рычаг, который следовало качать как коромысло ручной помпы, передавал движение на колёса через редуктор, имевший, судя по всему, весьма совершенное устройство. В любой иной момент Лис не преминул бы осмотреть механизм, но сейчас на это не оставалось времени.
        -Просто невероятно, как эти коротышки сумели так быстро научиться создавать технические устройства?- сказал он Монре.
        -Терп наверняка что-то сделал с их разумом,- покачала головой Монра.- Возможно, заложил какие-то знания на уровне подкорки, и теперь эта информация постепенно проявляется.
        -Для чего это могло ему понадобиться?
        Монра пожала плечами:
        -Терп - великий экспериментатор, наука для него занимала очень важное место в жизни, ещё и поэтому с ним было трудно: он всё время что-то искал, ему не сиделось на месте. Если честно, меня такой стиль жизни быстро начал раздражать…
        -Тебя раздражает научный поиск?- удивился Лис.- Ты, происходящая из цивилизации, создавшей искусственные вселенные? У вас что, все так же думают?
        -Все - не все, но из тех, кто остались - подавляющее большинство. Видишь ли, ясно, что наша цивилизация перестала существовать, на эту тему, как ты уже заметил, очень любил рассуждать Эльот, мир его праху! Мы - собрание индивидуалистов: мы не живём совместно, у каждого свой мир или миры, и большинство за то, чтобы поддерживать сложившийся статус-кво.
        Монра, не переставая нажимать на рычаг, приводивший дрезину в движение, перехватилась удобнее и продолжала:
        -Как ты уже слышал от Эльота, какое-то время у нас даже происходили стычки за право владения тем или иным миром, но потом они практически прекратились. До меня доходили слухи, что некоторые вынашивают планы захвата миров и сейчас, но никто не решается начать настоящую войну. Большинство предпочитают наслаждаться жизнью в тех мирах, которые им достались. Но кое-кто из наших, как я слышала, болтается неизвестно где, даже рискуют проникать на Землю. Например, туда уже давно наведывается Терп. Возможно, кто-то из подобных путешественников и посетил тебя, пытаясь завладеть полукругом.
        -Подожди,- удивился Лис,- как я помню, Эльот говорил, что существует много вообще никем не занятых вселенных. Почему те, кто, как ты говоришь, вынашивают планы захвата, не заберут такие миры себе?
        Монра засмеялась:
        -Натура наша такая! У соседа всё всегда лучше, это, во-первых. А во-вторых, большинство из незанятых миров - так называемые, экспериментальные или Недоделанные миры. Ну, что-то вроде заброшенных полигонов для испытаний, понимаешь? Они считаются не очень приспособленными для жизни, их ещё надо благоустраивать «под себя», для этого нужна соответствующая аппаратура и машины, а такие есть не везде и не у всех. Кроме того, этим же в принципе надо заниматься, а куда проще заполучить нечто готовое. Поэтому все имеют системы защиты от непрошеных гостей. Тебе сильно повезло, что Терп, судя по всему, где-то задержался, а системы слежения во Дворце были отключены или настроены на конкретных потенциальных врагов.
        -Это до меня давно дошло,- пробормотал Лис.- Но я не вполне понимаю то, как ваши, так сказать, соотечественники путешествуют между мирами? Для этого надо иметь технические средства или знать, где расположены точки перехода, верно?
        -Я до конца всего не знаю,- ответила Монра.- Может быть, у кого-то, есть Ключи, хотя их, как ты уже слышал, единицы. Я, например, видела Ключ живьём один раз в жизни. Кто-то, наверное, знает о точках перехода, никому более не известных. Кстати, наличие секретных или почти всеми забытых точек перехода и мобильных кругов - ты с ними хорошо знаком - как раз дает возможность путешествовать так, чтобы о тебе мало кто мог узнать.
        -Но как всё остается незамеченным в течение столетий?!
        -Так ведь путешествует не огромная масса народа, а единицы, а на ту же Землю попасть и совсем немного желающих найдётся. Какие-то сведения, наверное, всё равно становятся известны, но, повторяю: это же не массовые миграции. Ты что, считаешь, что те немногие Творцы, рискующие выбираться на Землю, снуют у всех на виду туда-сюда? Нет, конечно! Вот мы с Терпом лет сто назад, когда уже не жили вместе, выбирались на Землю. Он тогда связался со мной и пригласил составить компанию - может быть, хотел восстановить наши отношения, не знаю. Тогда, кстати, с нами отправился и Эльот. Так вот, Терп заверил нас, что у него отработана безопасная схема. И действительно, всё прошло спокойно, а мы находились там несколько лет. Конечно, полностью инкогнито, под видом обычных землян. Но Терп тогда ничего нам не рассказывал и не открывал никаких кодов для входа на Землю - да и лично я, например, не очень стремилась их узнать.
        -Понимаю,- кивнул Лис.- Ну, вы не стремились ничего узнать, а шаровики специально ищут, судя по всему. Что мешало им обнаружить эти точки перехода хотя бы случайно? Или завладеть Ключом, если, как вы считаете, они сидят на Земле уже не одну тысячу лет?
        -Хм, найти заброшенные точки перехода непросто без соответствующей аппаратуры. Наткнуться - да, можно, как, скажем, наткнулся ты, но и у тебя случай вообще уникальный, прикинь верятность! А тот, кто знает, не станет рассказывать никому, всё будет хранить в тайне. Это ведь своего рода наслаждение: знать такое, чего никто не знает, и иногда щекотать нервы, пользуясь находкой.
        -Тогда, в подвале у Тарлана вы сказали, что Земля - запретный мир. Я не понял, у вас, как-то карались посещения Земли? Если да, то тогда почему туда рискуют соваться и кто следит за исполнением наказаний, так сказать?
        -Ты не понял,- улыбнулась Монра.- Ну, подумай, кто у нас сейчас может кого-то карать? У нас нет судов или чего-то в этом роде. С момента, когда наше общество распалось на отдельных индивидуумов, владеющих собственными мирами, у нас исчезли любые общественные институты, способные влиять на независимую личность. Определённый страх перед миром Земли остался скорее как традиция.
        -Мне, наверное, такое трудно понять и представить - я жил на Земле в качестве простого маленького человека, да и тут, в мире Терпа, в этом вопросе многое сходно с Землей: существует человеческое сообщество с тесными устоявшимися связями. После знакомства с вами мне даже интересно стало написать что-то вроде трактата о возможности существования общества, подобного вашему и состоящего из отдельных личностей, никак между собой не связанных. Но сейчас лучше скажи-ка мне, почему ты считаешь, что шаровикам за столько лет не могла подвернуться возможность завладеть Ключом?
        -Если кто-то и имел Ключ, то берёг как зеницу ока. Ключом каждый хотел бы завладеть: эта штука позволяет открывать переходы между нашими вселенными во многих местах без дополнительных специальных устройств…
        -Я, кстати, не понял, каков принцип действия Ключа,- перебил Лис и добавил: - Если не секрет, конечно. Компьютер вообще мне не ответил. Именно поэтмоу, кстати, я решил спрятать штуковину, подозревая, что она чего-то стоит.
        Монра засмеялась:
        -Если бы кто-то мог понять, как работает Ключ! Такой информации нет нигде - Ключ так и остался загадкой. После большой войны с шаровиками Ключей осталось очень мало, а сколько существовало до неё - неизвестно. Устройство это, как я понимаю, генерирует некие резонансные частоты «поля пространства», позволяя открывать проходы в фазовых плоскостях, разделяющих наши искусственные миры.
        -Ты всё время говоришь об искусственных мирах. Получается, что естественных, если так можно выразиться, параллельных миров нет? Или они есть? Но тогда на что же настроен Ключ? Он работает во всех мирах или только в искусственных, созданных вами?
        -Ты разве забыл? Как рассказывал тебе Эльот, у нас многие считали ваш мир именно таким естественным миром. Хотя, конечно, кто знает? Все известные параллельные вселенные создавались искусственно, но существуют, как я слышала, не создававшиеся никем из наших. Но, возможно, это просто забытые вселенные погибших Творцов. Единственное достаточно достоверное исключение - мир Земли.
        -Таким образом,- подытожил Лис,- можно говорить о том, что существуют искусственные вселенные, то есть созданные кем-то из Творцов, и вселенные естественные, которые никто из вас не создавал, но которые и никто не видел?
        -Я, во всяком случае, не видела Творца, который мог бы рассказать о посещении хотя бы одной такой вселенной, кроме вселенной Земли,- подтвердила Монра.
        -Любопытная картина получается,- задумчиво сказал Лис, энергично двигая рычагом привода вверх-вниз.- Честно говоря, для меня она пока совсем не полная.
        -Она, признаюсь, и для меня не совсем полная,- усмехнулась Монра.- Так вот и живём…
        -Но вы по-прежнему можете создавать свои собственные миры?
        -Ну, просто кое-где, кое у кого остались для этого технические возможности. И ведь не обязательно понимать, как работает устройство, чтобы пользоваться им. Разве ты досконально знаешь, как работает лучемёт? Нет, но ты же пользуешься им! А касательно наличия искусственных и естественных вселенных, то есть предположения, что в принципе есть и такие, и такие - почему бы им не быть? Например, в скалах могут быть пещеры, возникшие естественным путём, например, в результате размывания породы водой, но человек может выкопать пещеру искусственную. Так и вселенные: наши предки просто научились создавать их сами, как, например, вырубать пещеру в скале.
        -А есть какая-нибудь общая теория строения Мира, Мира с большой буквы? Самого пространства или чего там из себя представляет это «нечто», в котором вы, как ты выражаешься, вырубаете искусственные вселенные? И, может быть, «скала», в которой вы «вырубаете» пещеры-миры, тоже создана кем-то? Кто-то, например, насыпал кучу песка, а дети в ней играют - куличики песочные лепят, замки строят или,- Он усмехнулся возникшей аналогии,- дворцы, например.
        -Не-зна-ю!- отчеканила по слогам Монра.- Кое-какие теоретические сведения можно поискать в сохранившихся архивах, но даже у Терпа, как я помню, полных данных не имелось. И кого ты спрашиваешь, меня? А я никогда не была специалистом по теории физики пространства!
        -Понимаю,- согласился Лис,- но Ключи всё-таки конкретные устройства. Если у вас есть некоторое количество этих Ключей, то, что мешает вновь их изготовить? Ведь, как никак, эти устройства создавались на базе ваших технологий!
        Монра, продолжая давить на рычаг привода дрезины, покачала головой:
        -Я иногда сомневаюсь в этом. У Терпа, кстати, были такие же мысли.
        -Но тогда кто же?..
        -Не-зна-ю! И никто не знает, или уже не знает.
        -М-да,- протянул Лис, в такт нажимая на рычаг,- ещё одна загадка… Но всё-таки по простой теории вероятностей за столько лет шаровики уже могли бы найти что-то на Земле и начать свободно перемещаться по всем вашим вселенным. Может быть, шаровики, преследующие нас, как раз с Земли, а не из заброшенных вселенных?
        -Нет же, эти появились не с Земли, абсолютно точно. Но я вполне допускаю, что как раз на Земле Ключей нет, и, значит, шаровики их не могут там найти. А мобильные и стационарные точки перехода обнаружить непросто, могло и тысяч лет не хватить. Конечно, может быть прав и ты, и шаровиков на Земле нет вообще. Только почему эти так стремятся попасть именно туда?
        -А с чего ты взяла, что они стремятся попасть именно на Землю?
        -Хм,- Монра на секунду задумалась.- Смотри: то, что шаровики хотели уничтожить нас, Творцов, понятно, но они охотятся и за тобой! Значит, тут некая связь с Землёй существует.
        -Ну и что с того? Я что. Такая значимая фигура для Земли? Ерунда! Просто шаровики попали во Дворец Терпа и нашли там данные обо мне. Они не могут точно знать, кто я - Творец или нет. Если они хотят создать нечто вроде империи шаровиков, то понятно, что Творцы им помеха, и шаровики просто уничтожают всех Творцов подряд, мир за миром. Обычные люди из ваших миров им не страшны, люди всё равно ничего не понимают. Люди будут даже полезны шаровикам как материал. По многим параметрам в этом смысле для них, наверное, лучше всего Земля: масса населения, неразбериха, можно и производство шаров организовать - вот тебе возможное объяснение стремления на Землю, а не Ключ или что-то там ещё. Правда, я всё равно не уверен, что дело в этом - пока слишком мало информации, чтобы делать окончательные выводы.
        -В принципе, возможно, что твоё предположение не так далеко от истины. Оно хорошо объясняет, кто мог уничтожать Творцов на Земле - шаровики.
        -При одном условии: что шаровики там есть.
        -Разумеется,- кивнула Монра.
        Лис внимательно посмотрел на неё:
        -А если их там нет? Могло так быть, что Творцов на Земле уничтожали не шаровики?
        Монра иронично прищурилась:
        -Но кто же ещё? Я никогда не думала об этом, но… Теоретически можно придумывать всё, что угодно, но почему ты так сказал? У тебя есть мысли на сей счёт?
        -Нет, просто гипотеза. И, как я помню, Эльот говорил, что шаровики бежали на Землю, не имея достаточно технических средств. Как же они могли начать в своё время уничтожать Творцов настолько эффективно, что большинство у вас так запугали
«Запретным миром»? Я бы допустил такую возможность, если бы всё это началось на современной Земле: сейчас там есть очень эффективные средства разрушения и орудия убийств. Но по версии, изложенной Эльотом, шаровики несколько тысяч лет тому назад уничтожили базу, которую Творцы строили на Земле. Как они смогли провернуть такое в те времена?!
        Монра вздохнула:
        -Если бы у меня были ответы хотя бы на часть вопросов, я, наверное, не сидела бы здесь сейчас. А предположения мы можем строить до бесконечности.
        -Согласен,- кивнул Лис.- Значит, нам остается всего лишь добраться до Арсенала, перебить шаровиков в мире терпа, а потом…
        Он вдруг осекся и посмотрел на забившегося в угол гнома:
        -Слушай! Мне в голову пришла идея: нам нужно взять «языка»! Нужно не просто перебить шаровиков, а добыть хотя бы одного живьём - тогда мы, возможно, получим кое-какие ответы.
        Монра усмехнулась:
        -Ты мне нравишься: ты хочешь взять «языка» среди шаровиков, хотя мы сами выступаем пока в роли дичи - и для них, и, вон, для твоих бывших друзей.
        -Да уж, и не это ещё не всё!- скривился Лис.- Выберемся благополучно на поверхность, на нас появятся ещё дополнительные охотники!
        -То есть?- не поняла Монра.
        -То есть разные монстры в Проклятом лесу: например, драконы, человеко-бык или хищные лианы. Но это просто тупое зверье, а кроме них ещё гарпии - эти хуже гномов, хотя и не могут подкрадываться практически бесшумно, как эти коротышки. Но гарпии страшны и отвратительны уже своим внешним видом - гротеск на человека и птицу, они подавляют уродливостью. На поверхности гарпии, в отличие от гномов, опасны и днём, они дневного света не боятся. Ночью, правда, слава богу, в основном спят.
        -А точнее, что они собой представляют?- спросила Монра.
        -Ты же сказала, что видела их в лабораториях Терпа?!
        -В эмбриональном состоянии. Единственное, что я поняла, что это гибрид птицы и женщины.
        -До меня всё-таки не доходит - это просто какое-то извращение! Я понимаю и ценю вкус Терпа в расселении народов на гранях этой планеты. Даже воссоздание на одной грани мира динозавров очень интересно - можно пощекотать нервы. Но зачем он синтезировал этих уродов и поселил тут?
        -Может быть, для того, чтобы люди не совались к Арсеналу?- сказала Монра.- Мы же уже говорили о таком варианте.
        -Ну, разве что… А гарпии выглядят так: представь себе тощую, горбатую женщину с отвислыми грудями, больше напоминающими сосиски, чем груди, и расположенными в два ряда по две. Лица, правда, бывают даже симпатичными, но со всем остальным получается поразительный контраст. Ноги жилистые и очень сильные, на пальцах ног - огромные когти вроде когтей хищных птиц. Руки - слабоватые по сравнению с ногами, но есть крылья, растущие из горба мускулов на спине.
        -И хорошо летают?- уточнила Монра.
        -Ещё как! Крыльями хлопают, визжат и, кстати, гадят сверху вполне обычным человеческим дерьмом. И при этом - они, в общем-то, женщины, представляешь?! Не знаю, кого как, а меня такая фантазия твоего друга просто шокирует!
        Монра хмыкнула:
        -У него, наверное, было плохое настроение, когда он их разрабатывал. Кстати, как гарпии размножаются?
        Лис дёрнул плечом:
        -Не имел удовольствия видеть, но по рассказам гномов гарпии иногда похищают мужчин-гномов, одни мужские особи - гномов-женщин они убивают на месте. Похищенных гномов никто никогда больше не видел. И, кстати, никто никогда не видел гарпий-мужчин.
        Глаза Монры расширились:
        -Слушай, я, кажется, понимаю: народы-симбионты!
        -Что?..
        -Терп, похоже, создал их так, что для продолжения рода гарпиям нужно оплодотворение от мужских особей гномов.
        -М-да, пожалуй, это укладывается в общую картину. Но эти народы всё время воюют друг с другом, они заклятые враги. Но если твоё предположение верно, то получается, что гарпии без гномов не выживут. Выходит, Терп создал гарпий зависимыми от гномов, а гномы же от гарпий не зависят, так?
        -Ты меня спрашиваешь?- удивилась Монра.
        -Нет, просто рассуждаю вслух. Как бы то ни было, гарпий могут доставить много неприятностей. Сколько бы нам не осталось километров до Арсенала, путь наш будет очень и очень нелёгкими.
        Миркс подал голос из своего угла вагонетки:
        -Что вы там такое говорили про гарпий? Откуда вы всё знаете?
        Лис покосился на карлика:
        -Да ничего мы не знаем, просто предполагаем. А вот что об этом знаешь ты?
        -У нас есть поверье, что гарпии захватывают в плен наших мужчин, чтобы насладиться им, а потом убить, поскольку жестоки и кровожадны. Ни один наш мужчина, попав в плен к гарпиям, ни разу не смог бежать.
        -Да уж,- пробормотала Монра,- только вашими мужчинами и наслаждаться… Впрочем, это же гарпии, каждому - своё.
        Лис ухмыльнулся:
        -Вот и я так же думаю.
        Не вполне было понятно, что он подтверждал - то ли слова Монры, то ли заявление Миркса.
        Они замолчали. Мимо проносились своды тоннеля, кое-где почти гладкие, кое-где - грубо пробитые в скале. Вагонетка-дрезина резво бежала по проложенным по каменному полу рельсам.
        Иногда на путях попадались гномы, видимо, пока не знавшие о замыслах своего предводителя. Они провожали вагонетку недоуменными взглядами, а некоторые махали руками и делали знаки остановиться. Никто не проявлял агрессивности, но Лис и Монра в такие моменты сильнее нажимали на рычаг привода дрезины.
        Когда вагонетка приближалась к развилкам тоннелей, Лис спрашивал Миркса, как переводить стрелки, и дёргал за верёвки, протянутые рядом по ходу вагонетки.
        Так прошло, наверное, больше часа. Наконец Монра снова не выдержала и спросила:
        -А что ты думаешь делать в долгосрочной перспективе?
        Лис показал глазами на притихшего Миркса:
        -Услышит!
        -Ну и что, пусть услышит. Я же спрашиваю тебя о долгосрочных планах, а наши ближайшие планы они всё равно уже знают.
        -М-да,- согласился Лис,- я, конечно, говорил об этом и Тиллю. В общем, дойти до Арсенала нам будет совсем нелегко, но пока мы, кажется, оторвались. Если у них, конечно, нет второй дрезины для преследования.
        -По крайней мере, пока никто нам особо не мешает,- сказала Монра.
        -Ну и слава богу! А планы мои дальше такие: естественно, добраться до Арсенала, а потом думать, как лучше попасть во Дворец, как разделаться с шаровиками. Ты уверена, что из Арсенала есть ходы в резиденцию Терпа?
        -Не просто уверена, а знаю. Ты что, думаешь, Терп летал сюда из Дворца на гравилёте? Я говорила, что, конечно, не ручаюсь в отсутствии новых паролей, но узнать это мы сможем не раньше, чем доберёмся на место. Побыстрей бы вылезти к свету: это подземелье просто давит на психику!
        -Здорово, конечно, получится: доберёмся к Арсеналу, а пароли изменены!
        -Есть другое предложение?
        Лис на секунду отпустил рычаг привода дрезины, разводя руками:
        -Теперь уже ничего другого не остаётся!
        Вагонетка двигалась со скоростью не менее тридцати километров в час, особенно разгоняясь на склонах. Но, в конце концов, все склоны кончились, и тоннель начал устойчиво подниматься. Лис и Монра начали чаще нажимать на рычаг, чтобы удерживать набранную скорость, но вагонетка еле тащилась.
        -Почему тут всё время подъём?- крикнул Лис Мирксу.
        -Путь кончается,- ответил карлик.- Выход на поверхность близко.
        Вскоре впереди показался невысокий щит из отёсанных брёвен, у которого и обрывались рельсы. Когда вагонетка почти упёрлась в ограничитель, Лис выдвинул толстый брус, стопоривший колёса, и они с Монрой спрыгнули на каменный пол, разминая ноги. Карлик продолжал сидеть. Лис знаком приказал Мирксу вылезать. Гном нехотя перевалился через борт, охнул и повалился на бок.
        -Что,- участливо спросил Лис,- не можешь идти?
        Миркс застонал:
        -Не могу! Никак…
        -Покажи, куда нам идти.
        -Вон туда,- показал гном мимо барьера, в который упёрлась тележка.
        -Куда «туда»?
        -Туда, туда,- кивнул гном в темноту,- прямо по проходу.
        -Хорошо,- вздохнул Лис,- давай сделаем так…
        Он приказал Монре быть настороже и смотреть за двоих, а сам поднял на руки гнома, весившего не больше десятилетнего ребенка, и понёс, заставляя показывать дорогу.
        Дальше в тоннеле почему-то не висели светящиеся растения. Последние «факелы» остались на стенах там, где осталась вагонетка, и Монра включила фонарик.
        Своды здесь смыкались высоко, и Лису почти не приходилось нагибаться. Вскоре впереди что-то забрезжило, и это оказались уже не надоевшие фосфоресцирующие грозди, а долгожданный дневной свет, лившийся из отверстия в конце прохода.
        Отверстие было вполне достаточным, чтобы люди могли выйти наружу, но его закрывала толстая решетка, склёпанная из грубых железных полос и запертая изнутри на большой висячий замок.
        -Ну-ну,- сказал Лис, останавливаясь и опуская гнома на пол.- Это - выход?
        Карлик посмотрел на людей:
        -Да, но он всегда закрыт, поскольку к нам из леса могут проникнуть звери или гарпии.
        -А почему ты не сказал, что выход заперт, а?
        Гном молчал, потупившись.
        -Понимаю, за дураков нас принимал,- саркастически улыбнулся Лис.- Отмычек же у тебя, естественно, нет. Но у меня зато есть универсальная отмычка!
        Он включил оружие на режущую мощность и быстро срезал замок - лишь звякнули железки, падая на каменный пол.
        -Эй-эй-эй! Что вы делаете?- закричал Миркс.- Вы же оставляете вход открытым!
        -Ты мог бы нам открыть его инчае?- усмехнулся Лис. Ничего, потом повесите другие замки. А теперь всё, уважаемый. Если мы вышли в том месте, какое нам нужно…- Лис внимательно посмотрел на гнома, поигрывая оружием.
        -В том, в том,- залопотал Миркс.- Этот выход - ближайший к центру леса, как ты и хотел.
        -Ладно,- кивнул Лис,- поверю. Мы пошли, а ты оставайся здесь и жди своих.
        -Как?- растерялся Миркс.- Ты оставляешь меня здесь одного?
        -Я сделаю так, чтобы тебе не было страшно,- успокоил его Лис.- Заодно и ваши, если вздумают нас преследовать, пусть немного попотеют.
        Они с Монрой вышли из тоннеля, и Лис, включив лучемёт на меньшую мощность, заварил решётчатую дверь в нескольких местах.
        Он помахал Мирксу рукой и усмехнулся:
        -Прощай, дружочек! Надеюсь, ваше массовое переселение в тела людские не состоится. Чао!
        -Но,- попытался протестовать карлик,- ты сделал так, что нам будет трудно выходить в лес!
        -Ничего, как-нибудь откроете, но не сразу, надеюсь. Да и что вам делать в центре леса? Тут же гарпий полно, и прочих всяких гадов. Так вам безопаснее - за прочным запором, проблем будет меньше. Передай Тиллю, что и за человеческими телами не советую высовываться. Сидите в подземельях!
        Лис ещё раз махнул рукой, и отвернулся от решётки, оглядываясь вокруг и пытаясь сориентироваться на местности.
        Выход из тоннеля располагался в скалистом холме, окружённом густым лесом, где преобладали хвойные породы. Метров на сто вокруг деревья и кустарник были начисто вырублены. Лис догадался, что гномы поступили так специально, чтобы никто не мог незаметно подобраться к входу в их подземелье. Гарпии же вообще предпочитали затаиться на дереве и неожиданно набрасываться на жертву сверху, как рысь.
        Лис взглянул на солнце, чтобы по его высоте и расположению прикинуть направление на центр леса, но неожиданно ему в спину ударил камень. Удар, однако, получился не очень сильным, поскольку Миркс не мог как следует размахнуться сквозь перекладины решётки.
        -Ах ты, скотина!- Лис повернулся и погрозил кулаком гному, поспешно заковылявшему в глубь тоннеля.
        Монра выругалась и подняла лучемёт, но Лис остановил её:
        -Не стоит и заряд тратить! Кроме того, я обещал не убивать его.
        -Ты - само милосердие!- скривилась Монра.- Зря, одним потенциальным врагом осталось бы меньше. Ладно, ты представляешь, куда нам идти?
        -Более или менее. Будь всё время начеку, а я по ходу дела расскажу, чего нужно опасаться в первую очередь.
        Глава 23
        Ориентируясь по солнцу, стоявшему ещё довольно высоко, Лис шёл, держа направление на центр леса. Во всяком случае, он надеялся в правильности курса.
        Главная проблема состояла в том, что Монра не знала, на что сейчас может быть похож Арсенал. Когда-то, во времена её близких отношений с Терпом, Арсенал выглядел как высокий каменистый курган, высившийся в окружении нескольких других холмов поменьше. Однако за многие годы её отсутствия он наверняка мог покрыться более густой растительностью, да и сам Терп мог изменить вид Арсенала снаружи, как изменил даже сам Проклятый лес, населив его существами, о которых Монра не имела представления.
        Терп мог также сменить команду для отпирания дверей в этот огромный склад оружия, лабораторию и своеобразный пост слежения. Во время последнего визита Монры, входы туда располагались с равными интервалами примерно в полкилометра друг от друга, и представлявших собой локальные точки перехода, открывающие физически отсутствующие проходы в броневых плитах, стилизованных под валуны овальной формы, выступавшие из склонов холма. Но Монра не могла быть уверена и в том, что Терп не изменил конструкцию, и она сможет даже найти эти входы.
        Всеми сомнениями Монра, после некоторого раздумья, поделилась с Лисом. Он пожал плечами:
        -Всё равно выбор небольшой, как уже говорили. Мы должны найти Арсенал и проникнуть внутрь. Если не найдем это место или не сможем войти, мы проиграли. У нас останется, правда, точка перехода в заброшенном городе на краю леса, но туда надо ещё добраться, и, кроме того, я почти уверен, что шаровики данный переход контролируют.
        -Если они знают об этой точке перехода, что мешало им воспользоваться ей и перехватить нас в лесу, вместо того, чтобы возить подкрепление гравилётами?- возразила Монра.
        Лис снова пожал плечами:
        -Ну, во-первых, эта точка находится несколько в стороне, и, попав через неё в лес, им надо было пройти некоторое расстояние, чтобы встретить нас у Трапхора. А, во-вторых, может быть, шаровики опасаются сюрпризов с нашей стороны? Они уже потеряли достаточно число своих и явно не хотят рисковать.
        Лис шёл впереди, внимательно просматривая дорогу перед собой. Он двигался по лесу очень осторожно, и из-за этого продвижение получалось не таким быстрым, как хотелось.
        Монра прикрывала тылы. Лис рассказал ей о разнообразных существах, населявших лес. Самыми опасными, не считая гномов, и упоминавшихся уже гарпий, здесь являлись так называемые хищные лианы. Например, дракон или человеко-бык обнаруживали себя заранее: и тот и другой ломились через чащу очень громко и практически не устраивали засад. А вот хищные лианы, выведенные в лабораториях Терпа и представлявшие собой гибрид растений и пресмыкающихся, были очень опасны своей незаметностью.
        Длиной до пяти метров и толщиной с руку хорошо развитого мужчины, они могли душить жертву как удав и впрыскивать яд как гремучая змея. На одном конце стебля-туловища коричневатых оттенков располагалось некое подобие головы, но не голова в полном смысле слова. Лис никогда не занимался изучением внутреннего строения хищных лиан, но из опыта первого визита в Проклятый лес, когда ему счастливо удалось избежать гибели и убить несколько подобных тварей, он знал, что на псевдо-голове лианы располагается жало, выбрасываемое тонким жгутиком, напоминавшим гибкую молодую виноградную лозу, длиной метра два. Как правило, длина жала зависела от размеров самой лианы. Яд, судя по всему, оказывал нервно-паралитическое действие - Лис видел, как оцепенел и через несколько секунд упал ужаленный кролик. Неизвестно было, каким образом эти хищники могли видеть жертву, поскольку не имели ничего похожего на глаза, но стреляли жалом весьма точно.
        На противоположном от головы конце лианы находилось образование, напоминавшее корень растения с мелкими ветвящимися отростками. На вид этот орган выглядел мягким и нежным, но обладал большой силой. С его помощью лиана могла питаться как растение: псевдо-корень зарывался даже в твёрдую почву, давая возможность существу получать воду и питательные вещества. Лиана могла также существовать как паразит, укрепляясь на стволах деревьев. Таким же способом она питалась и трупами убитых животных.
        Лис удивлялся, почему при такой универсальности и неприхотливости лианы давным-давно не выбрались из Проклятого леса, и не наводят ужас на жителей равнин. Однако оставалось фактом их полное отсутствие не только в районах, примыкавших к лесу, но даже на окраинах плато. Возможно, лианы просто очень медленно мигрировали из глубинных районов леса, возможно, очень медленно размножались, а возможно, что и сам создатель каким-то образом ограничил их способности покидать ареал обитания.
        Опаснее всего лиана была, когда находилась в состоянии паразита на стволе крупного дерева, имевшего цвет коры, сходный с цветом кожицы самих лиан: она становилась почти незаметной. Лиана обворачивалась вокруг ствола, предпочитая крупные деревья, и караулила. Когда же жертва оказывалась на приемлемом расстоянии, лиана резко выпрямлялась и выстреливала жалом, а если надо, то душа, как удав.
        Если лиана находилась не на дереве, то была более заметна: она, как правило, зарывалась корнем в землю и стояла прямым столбиком, заметно контрастируя с окружающими растениями. О лианах Лиса в своё время предупредили гномы, а столкнись он с этим хищником до того, как свёл дружбу с карликами (как показал практика, временную), неизвестно, чем бы всё кончилось.
        Людям, одетым в доспехи, лиана была не так страшна, но, двигаясь по лесу, Лис избегал проходить вблизи от больших деревьев, предварительно не осмотрев их.
        Вообще Проклятый лес представлял собой биоценоз, способный наверняка повергнуть ботаников в смятение. Здесь соседствовали многие растения, разделённые на Земле тысячами километров: сосны и кактусы, ели и дубы, бамбук и берёзы. Попадались кедры и обычные лианы, много дикого винограда и яблонь, апельсиновые деревья соседствовали с ольхой, грецкий орех - с саксаулом. Встречалось много растений, которых Лис никогда не видел, но допускал их родство с земными видами, а было много имевших очевидно неземное происхождение. Среди них присутствовали опасные, просто декоративные и, на взгляд Лиса, очень полезные виды.
        К опасным видам относились, например, большие кусты с разноцветными полосатыми цветками, размером с большое блюдо. Они испускали сильный приятный аромат, от которого на расстоянии нескольких метров у человека вскоре начинала кружиться голова и могло наступить отравление. Жертва засыпала и погибала недалеко от куста. Когда труп начинал разлагаться, растение выпускало лозу, имевшую острые полые шипы на концах, протыкавшие труп, и всасывало размягчённые разложением ткани.
        Из растений, могущих стать очень полезными в любом человеческом сообществе, встречалось кряжистое ветвистое деревце, сильно напоминавшее акацию, но с большими и кожистыми как у фикуса листьями. Самым интересным у дерева были плоды - внешне нечто среднее между большим бананом и огурцом. Плоды эти проходили разные стадии созревания, на которых имели разные и просто замечательные свойства.
        Со свойствами этого дерева, называвшегося буквально на языке Творцов «деревом, дающим еду» или дедае, Лис познакомился ещё в начале своего пребывания в мире Терпа - они росли в парке Дворца. Потом он много раз благословлял эти деревья на островах в Торцевом океане - без них выживать было бы труднее. Однако нигде на гранях планеты дедае не встречались. Исключение составлял Проклятый лес.
        На первой стадии, под хорошо счищающейся кожицей плода бледно-желтого, почти белого цвета находилась суховатая масса ничем не отличавшаяся по вкусу от хлеба, приготовленного из смеси ржаной и пшеничной муки. Далее плод менял окраску на жёлто-медовую, а мякоть становилась красноватой и вкусом напоминала копчёную колбасу. Дозревая, плод снаружи зеленел, а мякоть приобретала вкус качественного сыра мягких сортов. На конечной стадии кожура становилась ровного зелёного цвета, а сердцевина под ней оказывалась желтой, сладкой и очень сочной, с оттенками вкуса самых разнообразных знакомых и незнакомых фруктов.
        В общем, на одном растении всегда висели гроздья плодов на разной стадии созревания, и таким образом одно дерево давало набор блюд для полноценного обеда.
        Сейчас Лис и Монра остановились как раз у такого дерева. Хотя хищной лиане укрыться на нём было непросто, Лис внимательно осмотрел дерево, прежде чем подошёл и сорвал несколько плодов разной спелости.
        -Это растение вывели очень давно,- заметила Монра, с аппетитом жуя.- С тех же времён сохранилось и условное название - «дерево, дающее еду».
        -Да,- хмыкнул Лис,- за одно такое дерево на Земле можно было бы получить несколько Нобелевских премий.
        Монра спросила, что такое Нобелевская премия, и Лис, пока они закусывали, объяснил.
        -Но Терп правильно седлал, что не стал распространять такие деревья на гранях своей планеты,- сказал он.- Можно лежать под ним и ни черта не делать. Народ бы бездельничал.
        -В достаточно развитых обществах сильные мира сего обязательно прибрали бы эти деревья к рукам,- возразила Монра.- Так что работать людям всё равно бы пришлось.
        По пути несколько раз попадались большие шаровидные грибы, размером с яйцо страуса. Лис предупредил Монру, не давить и не пинать их. Лопаясь, грибы выбрасывали облако спор, которые сами по себе не были опасны, но почти мгновенно усыпляли вдохнувших на несколько часов. Спящую жертву съедали вместе с костями небольшие зверьки, размером с таксу, постоянно шнырявшие поблизости и разносившие споры грибов через свои испражнения. Услышав это, Монра подстрелила первого попавшего на пути зверька.
        -Зря,- усмехнулся Лис.- Они едят лишь тех, кто усыплён спорами, или падаль. Я думаю, Терп специально запустил их в лес: животные выполняют чёткую санитарную функцию.
        Словно в доказательство этих слов на трупик зверька набросилось несколько как из-под земли появившихся сородичей, и через минуту не осталось ничего, даже костей.
        Люди шли уже несколько часов, но, несмотря на предупреждения Лиса о множестве опасностей, таящихся в Проклятом лесу, только один раз увидели притаившуюся у основания толстого дерева хищную лиану. Монра хотела сжечь существо из лучемёта, но Лис остановил её: они могли легко обойти тварь, а лиана, пусть и маловероятно, но могла навредить недругам, если те пойдут следом.
        Один раз они услышали тяжёлый топот и притаились за большими кустами шиповника. Из чащи выбежало странное существо ростом около трёх метров. Вполне человеческий торс с огромными буграми мускулов и мощными двупалыми руками переходил в толстую шею, поддерживавшую бычью голову с двумя толстыми, но острыми рогами. Ниже пояса тело имело две ноги с широкими копытами. Передвигалось существо на первый взгляд неуклюжими, но стремительными прыжками. Глаза человеко-быка были налиты кровью.
        На прогалине, как раз напротив кустов, скрывавших людей, существо остановилось. Человеко-бык шумно выдохнул воздух через ноздри, из приоткрытого рта стекала пена - похоже, он бежал долго.
        Монра начала поднимать лучемёт, но Лис удержал её:
        -Он нас не видит и, что странно, кажется, сам чем-то напуган.
        И действительно, человеко-бык оглянулся по сторонам, сорвал верхушку небольшой осинки и, жуя, продолжил бег.
        -У Терпа всё-таки странная фантазия,- усмехнувшись, сказала Монра, выходя из-за куста,- такого урода придумать.
        -Человеко-быки опасны тем, что почти всегда нападают, заметив тебя,- пояснил Лис.- Но они очень тупые: не остановится, пока не убьёт противника или не погибнет сам. Я видел, как они нападают даже на драконов. Но кто мог его так напугать, хотел бы я знать?
        Он внимательно огляделся.
        -А вообще, что-то тут не так по сравнению с тем, как было раньше. Мы идём уже долго, но почти не встретили живности.
        -Ты же говорил, что тут вся живность опасная,- подняла брови Монра.- Ну и хорошо, что никого пока нет!
        -Здорово, конечно, но не характерно для этих мест. Ну ладно, драконы всегда встречались не часто. Гарпии в основном сидят у своих гнездовий, вылетают только на охоту, и тоже редко - раз-другой в неделю, но большой стаей. Допускаю, что мы попали не на день охоты, хорошо, но на том отрезке, пути, который мы уже прошли, нам должны были раз десять встретить, например, хищные лианы, а мы увидели всего одну. Ни разу не видели кентавров и только один раз человеко-быка, да и тот явно от кого-то делал ноги. В чём дело, хотел бы я знать?
        Монра только пожала плечами.
        Солнце постепенно клонилось к закату. По прикидке Лиса, они прошли уже километров пятнадцать, и до Арсенала оставалось ещё примерно столько же. Он решил идти до наступления вечера, и поскольку сегодня уже никак не добраться до цели, придётся заночевать, выбрав для этого хороший колючий куст.
        -Именно колючий куст?- спросила Монра.
        Лис кивнул:
        -Мы заберёмся в середину, срезав часть ветвей, и проведём ночь там. Колючки будут предохранять нас от непрошеных гостей, а сам куст - хорошая маскировка.
        -Не лучше ли забраться на дерево? Я не видела дракона, но, думаю, что того же человеко-быка ни один куст не остановит.
        -Ты не видела гарпий,- ухмыльнулся Лис.- Для них дерево - лучшее место для нападения, а в кусты они не сунутся. Я обратил внимание, что ты забываешь поглядывать вверх, а я тебя предупреждал, как гарпии неожиданно нападают сверху. Особенно там, где деревья растут свободно и имеют густую крону, в которой эти твари прячутся. Ты идёшь мимо - раз, и их когти уже впиваются в спину!
        Он показал скрюченными пальцами, как такое выглядит.
        -Гарпии тут самые опасные. Они - и гномы, поскольку и те, и другие существа разумные. Все остальные, даже кентавры, имеющие вполне человеческий торс, просто тупые твари.
        -Но если хищников в лесу стало меньше, как ты говоришь, то, может быть, это же касается и гарпий?
        -Может, и так, но то, что напугало человеко-быка, наверняка опасно и для нас. Хорошо, конечно, если гарпии разбежались, но мне странно вот что: гномы не упоминали, что в лесу появилось нечто новое и опасное.
        -Может быть, специально нас не предупредил?
        -Возможно,- согласился Лис.- В даже если это «нечто» существует, мы пока не знаем, что оно из себя представляет, и не знаем его повадок. А повадки гарпий я хорошо знаю. Хотя они вылетают за добычей большой стаей, непосредственно охотятся они по одиночке - это раз. Во-вторых, прячутся они в листве, а так как существа гарпии крупные, то спрятаться могут только на высоком дереве с мощной кроной. Будучи настороже, вполне возможно отбиться, особенно с нашим оружием.
        -То есть?- не поняла Монра.
        -Ну, понимаешь, при нападении с высокого дерева ей требуется несколько мгновений, чтобы выбраться из ветвей и броситься вниз, а это практически невозможно сделать полностью бесшумно. Гарпии необходимо расправить крылья, как минимум, иначе убьётся. Поэтому, слыша шорох и треск ветвей над собой, мгновенно падай на спину и стреляй вверх, даже не успев ничего толком разглядеть. Так существует большая вероятность поразить гарпию до того, как она долетит до тебя. Мне это удавалось из лука, а с лучемётом, полагаю, при твоей реакции проблем вообще не будет.
        -Они что, всегда нападают с деревьев и по одиночке?
        Лис сделал неопределённый жест:
        -Ну, не то чтобы по одиночке, как правило, вдвоём или втроём, не больше: им нужно пространство для манёвра, поскольку размах крыльев большой. Когда мы выйдем на открытую местность, то там можно ожидать нападения стаи. У них всегда такая методика: нападать поодиночке в лесу и стаей на открытой местности. Меня они ненавидят и, встретив, нападут в любом случае. Но с лучемётами надёжнее, чем с луком, так что на открытом пространстве мы их пощёлкаем, а в лесу смотри и слушай шорохи сверху. В общем, тактика у гарпий предсказуемая.
        Ближайшее будущее показало, что Лис ошибся, говоря о тактике гарпий. Они прошли километра два, когда без всякого шороха сверху под ноги упало несколько белых шаров, лопнувших при ударах о землю белёсыми облачками.
        Этого Лис ожидал меньше всего. Однако он почти мгновенно задержал дыхание, знаками показав Монре сделать то же самое. Они, наверное, успели бы отбежать от места падения сонных грибов и, таким образом, выйти из облака спор, но практически в тот же момент, как белёсая взвесь окутала их, сверху упала сеть.
        Лис рванул ячейки и непроизвольно сделал вдох. Опасаясь резать сеть лучемётом, чтобы не задеть находившуюся рядом Монру, он, уже чувствуя, как подкашиваются ноги, потащил из ножен меч, но даже не успел вытянуть лезвие целиком, как руки перестали слушаться.
        Лис слышал от гномов о действии спор сонных грибов, но на себе его испытывал впервые. Пару секунд он стоял, не способный пошевелиться. Зрение стало отказывать, и сквозь наползающую мутную пелену Лис успел увидеть, как упала Монра. Сам он собственного падения уже не почувствовал.

* * *
        Вновь обретя способность воспринимать окружающее, Лис увидел над собой своды большой пещеры, почти терявшиеся во мраке. Исчезли доспехи, оружие, вся одежда, и даже верный, столько раз выручавший браслет отсутствовал.
        Лис был привязан за руки и за ноги к деревянной раме словно шкура, натянутая для просушки. Рядом на такой же раме находилась нагая Монра. Голова её поникла - она пока не пришла в себя.
        Тихо выругавшись, Лис стал оглядываться по сторонам. Рамы располагались на высоком приступе у стены. На разных уровнях пещера освещалась множеством факелов. Всюду смешной переваливающейся походкой сновали странные существа, но Лису было не до смеха, и он чуть не застонал: они находились в логове гарпий.
        Скорее всего, гарпии выследили их ещё тогда, когда Лис и Монра вышли из тоннеля. Подготовившись и выбрав удобное место, хищницы затаились на деревьях, а когда люди проходили под ними, сбросили сонные грибы и сеть. Лис был застигнут врасплох - он не ожидал ничего подобного.

«Мог бы догадаться»,- подумал он,- «что раз так начали прогрессировать гномы, то и эти могут тоже не стоять на месте».
        Пользуясь временным отсутствием внимания к своей персоне, Лис осмотрел верёвки - те, кто крепили узлы, умели это делать. Но даже если бы он и освободился от пут, что мог безоружный против десятков, а возможно, и сотен существ, вооружённых мощными когтями на ногах? Гарпии разорвали бы Лиса за пару минут.
        Лис понимал, какая участь ожидает его и Монру. Их, конечно, будут всячески унижать и пытать, поскольку гарпии, являясь продуктом биосинтеза и вивисекции, ненавидели нормальных человеческих существ лютой ненавистью. Они ненавидели даже гномов, поскольку карлики, как бы то ни было, имели человеческую форму тел.
        В общем, они сначала поиздеваются, а затем без сомнения предадут людей смерти, и наверняка не слишком быстрой и лёгкой - непонятно откуда, но у гномов ходили самые страшные слухи об умении гарпий пытать пленных.
        Довольно долго на них никто не обращал внимания. У Лиса начало затекать тело, и он стал тихонько извиваться и покачиваться на раме, хоть как-то пытаясь снять неприятные ощущения.
        Рядом застонала Монра. Лис повернул голову и встретился с ней глазами.
        -У нас проблемы, и надо подумать, как их решить!- сказал Лис нарочито бодрым голосом, чтобы Монра совсем не пала духом.- Я уже начал прикидывать кое-что.
        Монра повела глазами по сторонам:
        -Мы так легко попались?
        Лис подтвердил:
        -Не вижу смысла скрывать: самым глупым образом. Надо отдать должное гарпиям, они тоже прогрессируют. Проклятый лес, похоже, настоящий полигон талантов: все так быстро развиваются, не уследишь!
        -У тебя остаются силы на сарказмы!- обречёно усмехнулась Монра.
        Лис изогнул шею, словно стараясь затылком достать лопатки.
        -Затекает, сволочь,- пояснил он.- Ладно, кому-кому, а тебе врать бесполезно.
        Он объяснил положение так, как его понимал. Монра, не отрываясь, смотрела на Лиса.
        -Ни единого шанса?
        -Я же говорю: прикидываю, что к чему. Хотелось бы верить в чудеса… Иногда они случаются - особенно, если постараться, или если повезёт.
        Монра снова печально посмотрела на Лиса. Так продолжалось несколько долгих секунд.
        -Я понимаю: нам вряд ли вырваться,- сказала, наконец, она.- Надо смотреть правде в глаза: даже бессметным рано или поздно приходит конец.
        -Мне тоже никогда не хотелось верить в конечность своего существования,- поддержал её Лис.
        -Подожди!- Монра дернула подбородком.- Я хочу сказать, возможно, потом уже не будет случая. Хотя ты и просто человек, а не Творец, и мы с тобой провели вместе совсем немного времени, мне было…
        Она увидела, что к ним приближаются несколько гарпий, и замолчала.
        -Надеюсь, я понял, что ты хотела сказать,- быстро пробормотал Лис.- Я только могу присоединиться к твоему мнению: мне тоже было очень хорошо с тобой.
        Монра, глядя ему в глаза, слабо улыбнулась. Лису показалось, что глаза Монры как-то странно блестят. «Интересно»,- подумал он,- «может ли женщина, прожившая тысячу лет, сохранить некоторую долю сентиментальности? Хотя в такие минуты - почему же нет?»
        Гарпии остановились рядом с людьми. Лис видел их и раньше, правда, в основном как трупы, а Монра таращилась с интересом, граничившим с ужасом и отвращением. Худой торс со слабыми руками имел огромные мышечные наросты на спине, из которых выступали мощные крылья, похожие в развернутом состоянии на крылья летучих мышей. Два ряда гротескных женских грудей, свисали как дряблые вытянутые воздушные шарики. Торс опирался на сильные жилистые ноги, заканчивавшиеся когтями вроде когтей грифов, но более крупных. Неожиданно человеческие женские лица, по большому счёту, совсем не уродливые, вызывали неприятное ощущение от лежавшей на них печати ненависти ко всему окружающему.
        Некоторое время гарпии молчали и тоже разглядывали привязанных людей. Лис подумал, что эти уродины должны ненавидеть обнаженную красавицу, растянутую на раме, наверное, даже больше, чем его. Стараясь подавить бессильную злость, он заговорил первым.
        -Ну что, девочки,- Лис скорчил гримасу,- сразу сожрёте или дадите помучаться?
        Монра покосилась на Лиса, удивлённая, что у него осталась способность шутить.
        Гарпии переглянулись, и одна зловеще прошипела:
        -Будет потеха, людишки, намучаетесь вдоволь. Её съедим, а ты на всё посмотришь для пущего удовольствия. А потом тобой, прежде чем пойдёшь на еду, попользуемся: может, ты не хуже гнома сгодишься для оплодотворения. Правительница решит, как поступить. Мы ведь тебя узнали - ты охотник Лис. Так что заплатишь за шестерых наших сестёр, которых убил когда-то.
        Лис вздохнул: лёгкой смерти им точно не видать.
        Одна из гарпий подошла и тонкой ручонкой взялась за член Лиса.
        -Глядите, сестры! Не хуже, чем у гномов, верно? Даже лучше!
        Гарпии захохотали.
        -Придётся тебе поработать перед смертью, подбросить нам своего семени. Может быть, мы и от тебя сможем рожать, а не только от гномов!
        -Боюсь, мои хорошие, что не смогу,- ухмыляясь, помимо собственной воли, сказал Лис.- Обману я ваши ожидания: не встанет он на таких красавиц!
        -Ничего.- Гарпия тоже осклабилась.- У нас имеются способы, чтобы ты смог. У гномов тоже сперва не встаёт, а мы даём им пойло из трав - по двадцать раз подряд кончают, а потом мы их съедаем.
        Лис поперхнулся.
        -Ах, вот даже как…- пробормотал он.
        Первая гарпия с интересом смотрела на Лиса.
        -А он храбрый, этот охотник. Одна из тех, кого ты убил несколько лет назад, была моя мать. У меня тут появилась интересная мысль, сестры. Думаю, Правительница Кильвара останется довольна. С ним, с таким смелым, надо поступить особо. Я предложу, чтобы её,- гарпия ткнула крючковатым пальцем в Монру,- съели не первой. Первым на её глазах съедят охотника, но сначала он оплодотворит стольких из нас, сколько сможёт. Потом мы отрежем его детородные органы - они ему уже не понадобятся, вспорем женщине живот, засунем всё это туда, а потом зажарим её на вертеле. Может, охотник к этому времени не успеет истечь кровью - пусть смотрит! А уж потом съедим и его. Как вам, а?
        Гарпии одобрительно залопотали:
        -Сестра Делифа, ты необыкновенно изобретательна!
        Лис сокрушённо покачал головой:
        -Ну что ты будешь делать! Не так давно один умник уже хотел мне всё отрезать, ну прямо как вы почти. Правда, никому в живот этого не собирался запихивать…
        -Ладно,- сказала гарпия Делифа, уже не обращая внимания на слова Лиса,- пора тащить их к Правительнице. Начнём ритуал.
        Подошли ещё несколько гарпий. Все вместе они начали двигать рамы с пленниками по деревянным направляющим с возвышения, после чего поставили на грубые тележки с деревянными колёсами. Тележки провезли по нескольким извилистым проходам в скалах и люди вместе со своей малоприятной свитой оказались в пещере поменьше.
        Лис посмотрел вверх: через отверстие в потолке светлело небо. Очевидно, они проспали долго, целую ночь.
        В пещере находилось множество гарпий, толпившихся по обе стороны большого плоского камня с вырубленными ступенями, ведущими к деревянному трону. По бокам трона торчали шесты с нанизанными черепами гномов и стояли несколько гарпий, вооружённых копьями.
        На троне, покрытом шкурами, восседала гарпия в кожаной шапке, украшенной перьями и самоцветами - судя по всему, Правительница Кильвара. Лис машинально отметил, что лицо Кильвары было красивым, что создавало резкий, отвратительный контраст с уродливым телом. В одной руке Правительница держала кубок, сделанный из черепа, в другой - короткий костяной меч. Несколько гарпий, стоявших почти вплотную к трону, были вооружены копьями.
        Лису почудилось, что где-то уже видел похожее женское лицо. Несмотря на гнетущую ситуацию, он не мог отделаться от навязчивого желания вспомнить, и, наконец, сообразил: лицом Кильвара напоминала итальянскую киноактрису Софи Лорен.
«Интересно»,- подумал Лис,- «не был ли Терп поклонником земного кинематографа?»
        Толпа гарпий шумела, глядя на пленников и обмениваясь мнениями. Кильвара подняла руку с мечом, и шум почти мгновенно умолк.
        -Королева, … твою мать!- пробормотал негромко по-русски Лис.
        Правительница взмахнула оружием.
        -Да свершится правосудие Творца!- резким пронзительным голосом прокричала Кильвара.- Охотник Лис убил шестерых наших сестёр. Нам предстоит совершить над ним и его женщиной обряд смерти. Есть ли предложения у моих подданных, как достойно наказать этих людишек?
        Гарпии снова зашумели. Вперед выступила Делифа.
        -О, моя повелительница, если мне будет позволено…
        И она изложила своё предложение. Кильвара одобрительно закивала.
        -Очень, очень хорошо придумано,- похвалила Правительница.- Даже мне не пришло такое в голову - не иначе подобные мысли тебе, Делифа, послал сам Творец. Да будет так, сёстры!
        Гарпии одобрительно заулюлюкали.
        -Терп идиот,- прошипела Монра,- создал ублюдков!
        Лис вздохнул и посмотрел в дальний угол, где светлел выход. Похоже, пещера располагалась на высокой горе, поскольку виднелись лишь верхушки далёких деревьев.
        -Слушай, Правительница!- громко сказал он.- Почему вы так меня ненавидите? Ведь первые двое ваших, которых я убил, сами напали на меня - я защищался. Чем же я был виноват?
        -Ты вступил во владения, завещанные нам Творцом, потому мои сестры, мои подданные и хотели тебя убить. Никто из людишек не имеет права ступать сюда!
        -Но я же этого не знал,- возразил Лис.- Не видел вывески «Посторонним вход воспрещён»!
        -Я не хочу тебя слушать, человек!- закричала Кильвара.- Потом ты помог старшине гномов и убил ещё четверых моих подданных. Ты давал гномам стальные наконечники для стрел, которыми они легко разили нас. За одно это ты заслужил самой жуткой пытки! И ты имел наглость явиться сюда снова!
        -По крайней мере, в своё время гномы не напали на меня без предупреждения. Я вступил с ними в переговоры и договорился. Твои же подданные напали из засады. Лучше бы поговорили со мной - возможно, мы бы нашли общий язык. Но они предпочли напасть, оказались недостаточно проворны, и я убил их стрелами.
        Кильвара резко вскинула голову, глаза её налились кровью.
        -Зато теперь, даже придя к нам с каким-то непонятным оружием, ты проиграл! Мы поймали тебя и твою самку. Зачем ты пришёл снова? Чтобы убивать нас?

«Может быть, это шанс?» - подумал Лис. Он покачал головой:
        -Я убиваю только защищаясь или защищая слабых, или тех, кто мне кажется слабыми. Я не Бог, не Творец, возможно, я могу ошибаться и считаю слабыми не тех, кто действительно таковыми является. Я, например, ошибся в гномах: они связались с дьяволами и стали моими врагами. Кстати, эти дьяволы уже идут в ваш лес.
        Глаза Кильвары расширились.
        -Что ты мелешь!?- закричала она.- Я тебя вижу насквозь, охотник! Ты хочешь запугать меня?
        -Я говорю правду,- заверил Лис.- Гномов обуяла жажда власти и захвата. Они предали меня, забыли, сколько я помогал им, и напали на меня. Мне пришлось убить нескольких из них. Они получили от дьяволов чудесное оружие, и теперь будут убивать и вас, и людей!
        -Ты хочешь обмануть меня, Лис!- Кильвара орала и брызгала слюной.- Запугиваешь меня оружием, якобы имеющимся у гномов. Да ты сам, наверное, дал им его! Но теперь и мы захватили такое оружие, мы уничтожим гномов, выкурим их из подземелий, этих маленьких подлых двуногих крыс. Мы двинемся и захватим земли людей. Это будет промысел Творца! Он создал нас по своему образу и подобию, и мы должны очистить землю от мерзких созданий - людей!
        -Кто же будет вас оплодотворять?- подала голос Монра.
        -Замолчи, самка!- Правительница гарпий замахнулась на Монру мечом.- Мы оставим нужное число на племя.
        Лис понимал, что спорить с полусумасшедшим монстром бесполезно, но не мог отказать себе в удовольствии перед смертью потрепать Кильваре нервы. Но, самое главное, дискуссия позволяла тянуть время: если уж тебе всё равно суждено умереть, то разве не драгоценность каждая лишняя прожитая минута?
        -Тебе не кажется, что вы неверно толкуете промысел Творца?- поинтересовался Лис. - Допустим, гарпии - его образ и подобие, но кто тогда люди? Кто тогда гномы, которыми вы пользуетесь для продолжения рода? Твои сестры с пытливыми умами предположили, что для этих целей можно применять и людей, в частности, меня. Почему же ты так хочешь всех нас уничтожать? Уничтожишь всех - кто же будет вас оплодотворять? Тогда гарпии постепенно исчезнут.
        -Я же уже сказала, что мы оставим нужное число на племя,- неожиданно на тон ниже сообщила Правительница.- Я поняла тебя: ты заговариваешь зубы. Тебе не на что надеяться - никто не спешит на помощь тебе и твоей самке.
        Лис вздохнул:
        -К сожалению да, нам не на кого надеяться. Это ли не лучшее доказательство, что мы ничего против вас не замышляем, подумай сама? Я хочу, чтобы ты поняла: мы просто хотим ускользнуть от дьяволов, преследующих нас, потому и пошли через ваш лес.
        Видимо слова Лиса заронили некое зерно сомнения в душу Правительницы, и та на минуту задумалась.
        -Если вы хотите выбраться отсюда, зачем же вы пришли сюда?
        -Объясню: дьяволы, с которыми спутали гномы, гонятся за нами. Нам нужно уйти из этого мира, чтобы спастись. И я предлагаю тебе сделку, причём неплохую - ты сама поймёшь, выслушав меня до конца.
        Лис сделал паузу и бросил быстрый взгляд на Монру.
        -Я предлагаю тебе следующее,- повторил он.- Вы отпустите нас и даже поможете добраться до места, где расположен нужный нам выход в другой мир, а он расположен, кстати, в центре вашего леса. В обмен я дам вам оружие и покажу, как им пользоваться.
        Правительница засмеялась:
        -Мы и так уже имеем ваше оружие. Мы будем пытать тебя, и ты сам покажешь, как этим оружием пользоваться.
        Пришла очередь Лиса засмеяться, и хотя тут было не до смеха, он смеялся нарочито долго. На лице Кильвары появилось замешательство, чего Лис и добивался.
        -Чему ты смеёшься, человечишка?
        -Я смеюсь потому, что ты, уважаемая, ни черта не понимаешь! У тебя всего два устройства, выпускающих лучи смерти. К ним требуются новые заряды, как дрова для костра или стрелы для лука. Костёр гаснет, когда кончаются дрова, лук без стрел бесполезн - так же и наше оружие перестанет стрелять, когда кончатся запасные заряды, а вы снова станете беззащитными. Хочешь чего-то добиться, послушай меня. Не скрою, никогда не предложил бы тебе такого, не окажись в плену. В общем, так: ты позволяешь нам уйти из этого мира - мы даём тебе нужное количество оружия и зарядов. По-моему, сделка выгодная как для нас, так и для вас.
        Правительница пристально смотрела на Лиса:
        -Неужели ты думаешь, что сможешь меня обмануть, жалкий червь, ползающий по земле?
        -Даже не помышляю, Кильвара! Вы проведёте нас до нужного места без оружия, я или моя женщина войдем в убежище, откуда есть ход в иной мир, и тогда дадим вам оружие.
        -Нет, вы не войдёте оба: один из вас останется у нас заложником!
        Лис улыбнулся:
        -Хорошо, мы, кажется, начали понимать друг друга. Более того, за то, что гномы предали меня, я пока, как проникнуть в их подземелья и застать врасплох. Имея такое оружие, вам не нужно будет летать - пешком их всех перебьёте!
        Правительница задумалась. Наконец она сказала:
        -Не скрою, ты оплодотворил мою душу семенем искушения. Ты хитер, ты действительно заслуживаешь своего прозвища. Но не пытайся обмануть меня - я придумаю ещё более ужасные пытки, чем те, что я тебе обещала.
        -Куда уж ужаснее,- хмыкнула Монра.
        -Замолчи, женщина!- Кильвара гневно мотнула головой и замахала руками.- Как ты смеешь перебивать меня?!
        Лис на мгновение испугался, что гарпия бросит свой меч в Монру.
        -Прости её, о мудрая!- Он склонился в смиренном поклоне.- Женщина напугана, устала, и не знает, что говорит. Я внимательно слушаю твоё решение.
        Монра бросила гневный взгляд на Лиса, но промолчала.
        -Я подумаю, что мне делать с вами,- сказала Кильвара после пары минут раздумья. - Мне необходимо оружие, о котором ты говоришь, и, возможно, как мне ни хочется убить вас, я заключу с тобой сделку. С таким оружием мы будем властвовать над миром, мы заставим людей служить нам, гарпиям. А когда вы или кто-то другой сунется к нам из иных миров, мы всех уничтожим. Может быть, мы и сами подумаем о том, чтобы осмотреть другие миры и подчинить тех, кто там живёт!

«Господи»,- подумал Лис,- «неужели сделав их тела уродливыми, Терп невольно изуродовал что-то и в душах? Почему они всё хотят властвовать над иными существами? Хотя, если разобраться, не так уж они, наверное, отличаются от многих
«нормальных» людей. Скольких я уже встречал, у кого «чудесное оружие» моментально рождало мысли о мировом господстве.
        -А пока я буду решать, как поступить!- объявила Правительница.
        -Послушай,- возразил Лис,- мы же всё равно никуда не денемся. Снимите вы нас с этих распорок!
        Кильвара милостиво махнула рукой, и несколько гарпий развязали Лиса и Монру. Монра чуть не упала, когда сошла с рамы. Лис подхватил её, хотя сам еле стоял на ногах.
        Их провели мимо трона в один из боковых проходов. Пройдя несколько метров, Лис увидел в стене из известняка выдолбленные ниши, где лежали какие-то припасы, утварь и шкуры. В одной из ниш он заметили свои доспехи и оружие, и многозначительно переглянулся с Монрой, с трудом переставлявшей затекшие ноги.
        Подталкиваемые гарпиями, они прошли дальше и вскоре оказались перед неглубокой пещеркой, настоящей тюремной камерой, вход в которую закрывала решётка, сплетенная из толстых ветвей.
        Людей втолкнули внутрь, гарпии заперли засов, недоступный для открывания изнутри и ушли. Монра начала растирать затёкшие конечности.
        Лис промолвил, как бы размышляя сам с собой:
        -Ну-с, как бы то ни было, пока мы живы и относительно невредимы, а могли бы уже и поджариваться,- он усмехнулся,- как в прямом, так и в переносном смысле. Не знаю, отвар из каких трав помог бы мне их трахать!
        Монра недовольно поморщилась:
        -Хоть сейчас не шути! Неужели ты можешь ей верить? Они доведут нас до Арсенала и попытаются захватить его. Ты представляешь: вооружённые до зубов, жаждущие власти монстры?!
        Лис привалился спиной к прохладной, но не холодной стене, и вытянул ноги:
        -Откровенно, я этого и ожидаю. Но мы выиграли время, а оно, во всяком случае, пока, работает на нас.
        -Каким же образом, хотела бы я знать?
        -Ну, хотя бы таким, что мы, повторяю, живы и невредимы, не считая немного опухших рук и ног. Я даже запомнил, где лежат наши лучемёты.
        Монра слабо махнула рукой:
        -Полагаешь, мы сможем ими воспользоваться?
        -Очень надеюсь.
        -Какой ты самонадеянный!- хмыкнула Монра.
        Лис пожал плечами:
        -Только это и остается, и ты не раскисай. Жизнь, естественно, всегда конечна, к сожалению, но никто не знает, кто или что определяет момент её конца: может быть это на самом деле какой-то высший промысел, а, возможно, просто всё решает его величество Случай. Но почти всегда в человеческих силах отодвинуть конец подальше. Ради этого я и извивался как червяк. Пусть, пусть,- Лис кивнул в сторону тронного зала гарпий, и понизил голос до шёпота,- пусть они думают, что мы и чудесное оружие у них уже вот здесь!- Он потряс сжатым кулаком.- Пусть думают! Тот, на Земле, который когда-то явился за полукругом, Ингвар Янович или как там его, тоже думал, размахивая у меня перед носом лучемётом, что я уже всё - покойник. А вон, поди же: я уже давно бегаю по миру, куда хотел попасть он.
        Монра хмыкнула:
        -Сколько ты тут бегаешь? Разве это срок?!
        -Конечно, нет! Но длительность срока от меня тоже зависит, и, между прочим, уверен, не в последнюю очередь. Мы сами…- Лис поймал пристальный и не совсем обычный взгляд Монры и замолчал.
        -Ты чего?- спросил он.
        Чуть печально глядя на Лиса, Монра улыбнулась:
        -Ты помнишь, я хотела сказать тебе кое-что, когда мы висели на этих рамах? Ты ведь хотел это услышать. Не знаю, одинаково ли мы понимаем значения слова, но давай я скажу сейчас: я восхищаюсь тобой! И люблю тебя!
        Глава 24
        В пещерке-камере было довольно прохладно, и они тесно прижались друг к другу.
        Обнимая Монру, Лис начал осторожно целовать её шею, одновременно поглаживая грудь. Монра начала отвечать на поцелуи, но потом остановила Лиса.
        -Я не могу так! Не хочу, чтобы эти твари разглядывали нас, когда мы занимаемся любовью.
        Лис понял Монру: в камеру время от времени заглядывали гарпии, и кто знает, что придёт в головы монстрам, наблюдающим за подобной сценой?
        По прошествии часов двух явились вооруженные гарпии.
        -Идём, Охотник!- приказала одна из них, отпирая дверь.- Правительница приняла решение.
        Монра тоже направилась к двери, но её отстранили:
        -Пока только Лис. Ты, женщина, останешься здесь!
        Монра встретилась глазами с Лисом. Он слегка развёл руками и прошептал:
        -Всё будет хорошо, надеюсь!
        Его снова вывели в зал, где восседала Кильвара. Сейчас гарпии толпились не вокруг трона, а располагались больше в проходе, ведущем из пещеры наружу. Правительница по-прежнему занимала трон, но уже не держала в руках кубок и меч. Меч лежал на специальной подставке рядом, а кубка вообще не наблюдалось в поле зрения. Лис машинально подумал, имеет ли это какое-то значение?
        Спинка трона была очень узкая, не спинка, а просто планка какая-то. Лис ещё в первое появление в тронном зале отметил, что это связано с анатомией тела гарпий: надо как-то пристроить крылья, и именно при такой конструкции кресла они свободно свисали по бокам узкой спинки, переходившей в широкий подголовник.
        Кильвара казалась достаточно спокойной, но Лис уже отметил, как быстро меняется настроение Правительницы.
        На лице Софи Лорен появилась улыбка, которая могла нести и смерть:
        -Я приняла решение, Охотник. Ты приведёшь нас к месту, где спрятано оружие, и отдашь его нам. После этого мы отпустим тебя и твою самку, позволив вам уйти в иной мир. Но сейчас тебе потребуется выполнить один ритуал…
        -Подожди, подожди!- перебил Правительницу Лис.- Мне нужны какие-то весомые гарантии, ведь тебе ничего не помешает убить нас после того, как вы получите оружие. Я, знаешь ли, не вчера родился: на ерунду не покупаюсь.
        -Как ты смеешь перебивать меня!- возмутилась Кильвара.- Я же не закончила говорить! Ты собрался мне диктовать условия?!
        Лицо Правительницы начало принимать уже знакомое Лису выражение безумной злобы. Лису стало не по себе, и он прикинул, не успеет ли броситься к трону и схватить меч? Если бы Кильвара была человеком, такое могло бы сработать: ситуация меняется местами, и она становится заложницей. Но в условиях непосредственного, так сказать, соприкосновения, гарпия могла бы легко отбиться от него мощными когтями. Кроме того, у трона стояли две стражницы, и Лиса успели бы проткнуть копьями.
        Он примирительно поднял руку:
        -Я никоим образом не перебиваю тебя, о, мудрейшая! Я просто советуюсь. Сама подумай: мне терять нечего, и я не дам сделать из себя дурака. Я владею многими приёмами - им меня научили на равнинах, лежащих за Безвоздушными горами, и твоих пыток я не боюсь: я в любой момент могу остановить сердце и уйти из жизни без мучений, а вы вообще ничего не узнаете!
        Ещё на Земле Богдану-Лису очень нравились произведения Джека Лондона, где часто описывался такая карточная игра, как покер, где зачастую выигрывал тот, кто умел артистично блефовать. Лис разобрался в методике, и даже пытался привить покер среди однокашников, регулярно собиравшихся на ночные бдения в преферанс, но у него ничего не получилось - покер не приживался на советско-российской почве.
        Сейчас Лис отчаянно блефовал, почти как его любимый Время-не-ждёт. Он нагло врал про остановку сердца, но что оставалось делать? Поэтому Лис желчно усмехнулся и повторил:
        -Нич-чего не узнаете! Уйду к Всевышнему, хоть прямо сейчас - и всё!
        Кильвара на мгновение осеклась, но почти сразу же возразила, ухмыляясь усмешкой, не сулившей ничего хорошего:
        -Ты забываешь: у нас останется твоя самка. Не ты, так она нам всё расскажет. Или ты утверждаешь, что она тоже может остановить своё сердце?
        Лис картинно захохотал как можно более противным смехом.
        -Тебя не проведешь, о, Правительница! Не думаю, чтобы ты поверила, что дочь торговца из города Омакс, простая гречанка, владеет приёмами, которым я учился пять лет! Но прикинь сама, что моя любовница, может знать о хранилище чудесного оружия? Пытай её, пока у тебя когти не отвалятся от натуги - всё равно ничего не узнаешь!
        Гарпия вскочила с трона, шумно чиркнув крыльями по дереву, и злобно проковыляла несколько раз взад и вперёд перед Лисом. Наконец она остановилась почти вплотную, пристально глядя ему в лицо. В её глаза плескались ненависть и злоба, но за ними Лис с удовлетворение прочитал бессилие - блеф, похоже, удался.
        -Хорошо!- напряженным голосом почти выкрикнула гарпия.- Я послушаю твои предложения.
        Лис кивнул и встал в позу, в которой, как часто можно видеть в исторических фильмах, стоял Гитлер: руки крест-накрест на лобке, голова чуть склонена набок и вперёд. Правда, никто никогда не снимал Гитлера голым.
        Одним пальцем, как бы раздумывая, Лис поскрёб волосы.
        -Я предлагаю следующее,- сказал он,- и, надеюсь, тебя это устроит. Не обманываю тебя - мне нужно как можно скорее сбежать от этих демонов. Мне всё надоело: эти погони, стычки, убийства. Я хочу осесть со своей женщиной в том ином мире, куда ведёт дорога отсюда, и тихо и спокойно жить там. Хочешь, верь, хочешь - нет.
        -Хорошо!- резко оборвала Кильвара.- Я же говорю: каков твой план?
        -Давай сделаем так,- продолжал Лис.- Вы доведёте нас - меня и мою женщину - до места, где находится склад оружия и вход в иной мир. Вы ждёте у входа, и женщина остается с вами. Я вхожу в хранилище и выношу оружие, после чего моя женщина уходит в хранилище, а я показываю вам, как этим оружием пользоваться. Надеюсь, после этого я вам буду не нужен. Если задумаете что-то со мной сделать… Ну, не знаю, зачем вам это будет нужно? Вы получите то, что хотели, и, надеюсь, отпустите меня по добру, по здорову. Повторяю: с пытками у вас ничего не получится - я остановлю сердце в любой момент, так что испорчу весь кайф, ей богу. Вы, конечно, можете прямо сейчас начать пытать мою подругу, но что вы этим добьётесь, кроме удовлетворения жажды смерти? А по моему плану вы получите то, что хотите, и даже больше! Вы накромсаете и демонов, и гномов, и людей на всём протяжении от Северных до Южных Безвоздушных гор. Везде будут горы трупов, вам станет радостно. Выбирай, о Кильвара!
        Лис сам немного удивлялся своей наглости. У него бывали моменты, когда приходилось выпутываться из весьма щекотливых ситуаций, особенно на грани Азии и блефовать там с визирями и султанами. Восток - дело тонкое, даже здесь, где он как таковым Востоком и не был, но там, как-никак, Лис имел дело с обычными людьми. Сейчас же перед ним стоял монстр, созданный одним из Творцов, и кто знает, что этому чудищу придёт в голову? Единственной надеждой оставалось то, что Терп, синтезируя этих созданий, взял за основу человеческие мозги, и, таким образом, заложил все присущие людям качества: верить в т, во что хочется верить, внутренне благоговеть перед малопонятными явлениями, а главное - уступать откровенной и непринужденной наглости. Ведь самое лучшее враньё - враньё, излагаемое легко, беззастенчиво, с искренней убеждённостью в самом себе. А Лис сейчас даже сам верил в блеф: если бы было возможно сию минуту, он действительно сбежал с Монрой в какой-нибудь «иной» мир к спокойной жизни и любви. В данный момент он искренне хотел этого.
        -Решай, о, Правительница!- повторил Лис, не меняя позы фюрера.
        Кильвара неожиданно протянула руку и потрепала Лиса по щеке. Затем она отвернулась и снова несколько раз прошлась перед троном, после чего поднялась по трём ступенькам и села в кресло, расправив крылья по сторонам спинки. Правительница задумалась, подперев кулаком подбородок почти в позе роденовского мыслителя.
        В зале воцарилась тишина, и было слышно, как слегка царапают по полу когти стражниц, переминавшихся с ноги на ногу.
        Спустя несколько минут Кильвара подняла глаза на Лиса и молвила почти спокойно:
        -Ладно, я приняла решение.
        В зале теперь наступила уже полная тишина, и даже царапанье когтей по камням прекратилось. Лис затаил дыхание, не меняя, однако, наглой позы.
        -Мы сделаем так, как предлагаешь ты,- продолжала Правительница.- Если ты и твоя самка попытаетесь обмануть нас - пеняйте на себя. Как минимум, один из вас всё равно умрёт ужасной смертью.
        Лис тихо вздохнул - блеф удался: жалкий «стрит» вытянул против тузового каре!
        -Но,- продолжала Кильвара,- ранее ты выполнишь ещё одно условие: совокупишься со мной, и мы проверим, не могут ли люди оплодотворять гарпий. Я это уже давно хотела узнать, а с тобой решила проступить так с самого начала.
        -Ни хрена себе повезло!- воскликнул Лис по-русски, непроизвольно касаясь своего мужского достоинства, сильно съежившегося от прохладного воздуха пещеры. От слов Правительницы, как показалось Лису, размеры ещё более уменьшились.- Разве что морда от Софки Лорен…
        -Что ты сказал?- не поняла гарпия.
        -Я э-э…,- Лис прочистил горло,- весьма польщен. Я только не уверен, что он,- Лис указал на кусочек сардельки, который прикрывал руками,- встанет. Непривычная ситуация, знаешь ли.
        Гарпия захохотала:
        -Ты выпьешь зелье, мы его всегда даём гномам, и я гарантирую, что ты не просто сможешь, а сам будешь хотеть. Предупреждаю: откажешься - ты и твоя женщина умрёте немедленно. Это моё последнее слово!
        Лис развёл руками:
        -Деться некуда! Когда же ты собираешься заставить меня любить тебя, о Кильвара?
        Гарпия сделала знак рукой кому-то из подданных:
        -Не будем откладывать! Ты выпьешь зелье прямо сейчас, оно действует быстро, и ты возьмёшь меня здесь, на троне, на глазах сестёр.
        -По-походному, в общем,- пробормотал Лис снова по-русски: - Эх, было бы всё остальное у тебя не хуже мордашки! И зелья бы не потребовалось ради такого дела…
        -Чего ты лопочешь?- прикрикнула гарпия.- Прекрати болтать на незнакомом мне зыке!
        -Я молюсь,- вздохнул Лис.- Чтобы встал.
        Принесли кубок, сделанный из большого черепа гнома. В экзотическом сосуде плескалась тёмная, почти чёрная жидкость, над которой поднимался лёгкий пар.
        -Можешь не молиться,- заверила Лиса Кильвара.- Зелье должно подействовать и на тебя. Пей!
        Стражница протянула кубок Лису. Он поднёс сосуд к лицу и понюхал. Жидкость была подогрета и пахла неожиданно приятно - от странной смеси терпко-пряно-сладко-горьких ароматов начинала кружиться голова. «Ладно, хоть не вонь какая-нибудь»,- подумал Лис.
        -Пей!- приказала Кильвара.
        Лис нерешительно посмотрел на неё.
        -Пей!- повторила Правительница, топнув когтистой лапой.
        Лис приложился к кубку и сделал первый глоток. Запах не обманул - жидкость и на вкус напоминала хорошо сваренный крепкий глинтвейн с ощутимым вяжущим вкусом. Ароматы, сходные с ароматами гвоздики и мускатного ореха озорно щекотали носоглотку.
        Лис вдруг почувствовал, что ему даже очень хочется пить. «Была ни была!» - подумал он и большими глотками осушил кубок, где находилось никак не меньше пол-литра. Стражница забрала пустой сосуд и отошла в сторону.
        Лис снова посмотрел на Правительницу, нахально поглаживая живот - напиток, по крайней мере, был вскусный. Кильвара улыбнулась и удовлетворённо покивала.
        Вдруг в солнечное сплетение Лису словно вонзили толстую иглу, и он непроизвольно схватился за живот обеими руками. Сознание поплыло куда-то, и словно издалека раздались хохот и слова Кильвары:
        -Ха-ха-ха! Смотрите сёстры - действует, действует!
        Лис рухнул на колени, но боль постепенно отпускала, и вместо неё наступало очень странное состояние: казалось, разум раздвоился. Одна половина как бы спокойно наблюдала за всем происходящим со стороны, а во второй части своего «я» он превратился в сексуального маньяка: бешено хотелось, неважно кого, неважно, что - лишь бы…
        Объект для совокупления мог быть любым: женщина, мужчина, ребёнок, животное.
«Замочная скважина!» - хихикнула первая половина сознания, с олимпийским спокойствием взирая на происходящие метаморфозы желаний.
        Лис посмотрел вниз. То, что там красовалось, уже никак не походило на огрызок сардельки: член раздулся, поднялся, и, казалось, сделался значительно больше, чем обычно.
        Кильвара встала перед троном на колени и поманила Лиса рукой. Он как во сне шагнул к Правительнице, тоже встал на колени позади Кильвары и уже приготовился ввести член во влагалище гарпии. Сексуальная часть его «я» не испытывала ничего, кроме вожделения, а первая половина неожиданно приказала, пользуясь общим речевым аппаратом:
        -Ну-ка, ты, Правительница! Хоть голову ко мне поверни: буду думать, что трахаю великую итальянскую актрису.
        Кильвара, конечно, ничего не поняла насчёт актрисы, но голову повернула. У гарпий были очень гибкие подвижные шеи, так что лицо Софи Лорен теперь смотрело почти прямо назад, и тогда Лис взял гарпию.
        Он плохо помнил, что происходило. Ему не требовалось ничего, кроме совокупления.
«Неплохо»,- заметила первая рассудительная половина сознания, держа обеими руками голову кинозвезды.- «Если смотреть только на лицо, то вообще отлично получается, учитывая обстоятельства».
        Второй половине важно было кончить, а в кого - вопрос второстепенный. Сейчас раздвоившимся сознанием Лис, казалось, понимал всех: гомосексуалистов, зоофилов, педофилов, геронтофилов и прочих, прочих сексуально неполноценных людей. Первая половина смотрела в лицо Софи Лорен и посмеивалась: «Ну, ты, Лис даёшь! Педиков, значит, понимать начал? Ха-ха, дожил!» Тем не менее, похоже, сама эта половина тоже нисколько не возражала, чтобы кончить.
        И Лис кончил. Струя спермы, ударившая в гарпию, была необыкновенно сильной, настолько, что Правительницу чуть не смыло со ступенек трона. Во всяком случае, так показалось Лису.
        Гарпия хрипела:
        -Не останавливайся! Продолжай!
        К удивлению первой части сознания, Лис вполне мог продолжать. В питье определенно содержался некий сильно действующий наркотик, влиявший особым образом на половые функции. Рассудительная часть сознания усмехнулась: «Представь, такую штучку привезти на Землю - цены не будет! Правда, концентрацию надо снизить, а то все вокруг передолбятся, даже девушек с вёслами и скамейки в парках изнасилуют».
        Вторая часть Лиса просто намеревалась продолжать, он чувствовал, что может и, главное, хочет ещё и ещё.
        -Дай-ка мне сюда твою морду!- сдавленным голосом прорычало второе «я», пытаясь придвинуться ближе к губам Софи Лорен…
        Вдруг в пещере что-то произошло. До раздвоившегося сознания окружающее, не связанное с конкретным процессом сношения, доходило сейчас в несколько замедленной форме. Каждое мгновение казалось чем-то тягучим и сладким, как мёд, капающий с ложки - или точнее так: с конца ложки.
        Поэтому сначала Лис, продолжая интенсивно двигать бедрами, лишь ощутил волну тепла и мимолётно отметил, что в пещере стало намного светлее, и только потом он уже услышал крики и визг гарпий. Кильвара, которую он держал обеими руками, вырвалась и вскочила на ноги. Мгновение Лис смотрел на торчащий член, а потом в голове как будто щёлкнуло некое реле, и сознание пришло в норму, взяв общий привычный контроль над телом.
        Всё, происходящее вокруг, вдруг вновь стало для него близким и непосредственно значимым. Он чётко осознал, что только что с удовольствием совокупился с неприятнейшим созданием, пусть и с лицом Софи Лорен. Однако времени на анализы вынужденных сексуальных подвигов не было, и Лис резко обернулся.
        Пещера переполнялась криками, визгом и запахами горящей плоти: в отверстие входа бил яркий луч, сжигая всех, оказавшихся на его пути. Кто-то направлял вдоль прохода слегка расфокусированный луч большого излучателя, причинявший живым телам ожоги четвертой степени. Сделать такое было возможно с зависшего на нужной высоте летательного аппарата.
        Лиса и Кильвару спасло то, что трон стоял несколько в стороне от входа в пещеру за выступом скалы. Правда, припекало настолько сильно, что Лис вынужден был прикрыть рукой самую чувствительную часть тела.
        Кильвара безумными глазами уставилась на Лиса.
        -Вот почему ты тянул время!- закричала Правительница.- Ты ждал демонов!
        И она прыгнула вперёд, выставляя ужасные когти ног. Лис увернулся, схватил меч, оставленный Кильварой на троне, и замахнулся.
        Правительница отшатнулась, сделала шаг в сторону и смертоносная энергия, бьющая по проходу, зацепила Правительницу. Гарпия дико завизжала, когда крыло и часть спины у нее вспыхнули, и Лису уже не требовалось колоть или рубить её.
        Один глаз Софи Лорен мгновенно покраснел и закипел, кожа на щеке пошла скручиваться слоями, как тлеющая бумага, и Кильвара, испустив последний вой лопающимися голосовыми связками, повалилась на пол, полностью выпадая в зону действия лучемёта.
        Чувствуя, что его вот-вот вытошнит то ли от смрада горелого мяса, то ли от пережитых сексуальных ощущений, Лис бросился в проход, ведущий к кладовой и камере, где оставалась Монра.
        Как шаровики могли узнать про пещеру гарпий, недоумевал Лис? Даже он сам не знал толком, где эта пещера находится!
        Лис не бросил меч, и не зря. В узком проходе он столкнулся с двумя гарпиями, спешившими на крики в пещере. На ограниченном пространстве им было неудобно воспользоваться луками, которые они держали в руках, да и фактор внезапности помог человеку.
        Бежавшая первой гарпия от неожиданности не успела затормозить и практически сама напоролась на меч. Пока вторая начала натягивать тетиву, Лис успел с оттяжкой полоснул остриём по её шее.
        Подбежав к нишам, где он заметил доспехи и оружие, отобранное у них с Монрой, Лис схватил в охапку всё, что лежало на полке, и поспешил к камере, где томилась его подруга.
        Что-то звякнуло и покатилось по полу. Лис ещё раз поблагодарил удачу: это оказался браслет, про который он даже забыл в суматохе.
        Монра припала к решётке, стараясь разглядеть творящееся в дальнем конце коридора.
        -Ты!?- глаза её расширились от удивления и радости.
        -Я, моя дорогая!- выпалил Лис, как бумагу кромсая деревянную решётку мечом, не уже костяным, а тем, что рубил и сталь, и камень.
        -Как тебе удалось?..- начала Монра, но Лис не дал ей договорить.
        -Одевайся, скорее! У нас нежданные гости!
        Он швырнул Монре доспехи, а сам встал наготове с оружием в руках. Пока женщина одевалась и подгоняла снаряжение, Лис караулил коридор, давая пояснения о произошедшем.
        Затем роли сменили, и Лис получил возможность облачится в доспехи. Даже в такой момент он не удержался и использовал часть воды из фляжки в гигиенических целях. Монра бросила на него удивлённый взгляд, но промолчала.
        В пещере продолжал периодически вспыхивать луч, отблески которого проникали даже сюда, поэтому, выбравшись из камеры, Лис и Монра двинулись в противоположную сторону.
        -Что будем делать?- крикнула на бегу Монра.
        Лис отмахнулся:
        -Думаешь, я знаю? Полная свобода творчества, импровизация! Надо проявить максимум таланта.
        Из-за поворота выскочили три гарпии с копьями. Лис мотнул лучемётом, уложив двоих на месте. У третьей луч перерезал копье, и гарпия на мгновение застыла обезоруженная. Предупреждая её желание пустить в ход когти, Лис провёл лучом по полу, давая понять, что сейчас силы явно не равны.
        -Ты обманул Правительницу!- завизжала женщина-птица, исступлённо дёргая руками, как марионетка.
        -Я никого не обманывал,- быстро сказал Лис.- Это демоны, о которых я говорил, они и мои враги, и ваши. Быстро, показывай, где у вас тут второй выход, и я ничего тебе не сделаю!
        -Ты убил Правительницу, ты убил моих сестер!- верещала гарпия, прижавшись к стене пещеры.
        -Не болтай ерунды! Можешь посмотреть туда,- Лис ткнул пальцем через плечо в сторону тронного зала, где продолжал посверкивать луч: шаровики, не желая рисковать, выжигали всё подряд.- Там же не я сейчас, там демоны!
        Гарпия прислушалась к диким крикам, ещё доносившимся с места побоища.
        -Быстрее!- настаивал Лис.- Мне нужно выбраться отсюда, и мы нападём на демонов с тыла!
        Гарпия вняла доводам разума и кивнула в глубину прохода:
        -Там прямо выход на вершину горы, замаскированный кустами. Оттуда виден вход в тронный зал, а спуститься можно по тропе.
        Люди побежали в направлении, указанном гарпией. Лис несколько раз обернулся, но их никто не пытался преследовать или бросить в спину копье.
        Ход сузился, пошёл вверх, и пол стал настолько крут, что в нём появились вырубленные ступени. Впереди блеснул свет, и Лис с Монрой оказались у небольшого отверстия, скрытого снаружи густыми кустами - гарпия не обманула.
        Гора, возвышаясь над окружающей местностью, давала отличный обзор на большое расстояние. Лис чуть не вскрикнул от радости: прямо перед ними километрах в шести-семи виднелось несколько холмов, среди которых выделялся один, высокий, каменистый, лишь кое-где подернутый разрастающимися деревьями, наступавшими на холмы из леса.
        -Он?- Лис отстранился, вытягивая Монру за руку из лаза.
        -Похоже, да! Но как нам туда добраться?
        -Доберёмся, если повезёт!
        Выбравшись из кустов, Лис осторожно, чтобы не покатились камешки, подобрался к краю скалы, лёг на живот и посмотрел вниз. Несколько левее в стороне от того места, где он притаился, располагался вход в тронный зал. Перед входом имелся широкий карниз, круто обрывавшийся вниз метров на пятьдесят.
        Правее в паре десятков шагов на карниз с вершины спускалась крутая тропинка с грубыми ступенями. Между делом Лис успел отметить, что гарпии, судя по всему, часто пользуются ногами, хотя могли бы просто летать. Однако в данном случае это играло на руку людям.
        Как раз напротив входа в пещеру находился предмет, волновавший Лиса больше всего: вплотную к кромке карниза висел большой гравилёт со стационарным излучателем.
        Один шаровик сидел у лучемёта, а два других стояли рядом на карнизе, всматриваясь в темноту прохода. Но совершенно неожиданным для Лиса стало то, что в гравилёте помимо шаровика, одетого в доспехи, сидели четверо гномов, двое из которых держали ручные лучемёты.
        -Невероятно,- пробормотал Лис,- их что, всего трое? Но почему с ними гномы? Как они сумели договориться?
        Один из шаровиков начал поднимать голову, оглядываясь по сторонам, и Лис отпрянул за край утеса. Он предупредил Монру, чтобы не высовывалась, и объяснил обстановку.
        -Гномы вместе с шаровиками?!- удивилась Монра.
        Лис потряс головой:
        -Ничего не понимаю, но не будем гадать. Действовать нужно быстро. Этим уродам может придти в голову взлететь повыше, и тогда мы будем тут как на ладони. Отступать назад в пещеру бессмысленно: шаровики рано или поздно выкурят нас оттуда. Я не сомневаюсь, они будут обшаривать все проходы, так что нам не укрыться нигде.
        -Ну и?..
        -Чуть-чуть подождём. Нутром чувствую, сейчас пока не тот момент.
        Лис обежал площадку, на которой они находились. Единственным спуском на карниз служила тропинка, о которой рассказала гарпия.
        Он снова выглянул из-за края скалы. Двоих шаровиков на карнизе уже не было - очевидно уже вошли в пещеру. Третий стоял рядом с гравилётом, а четверо гномов как раз начали выбираться из машины. Они о чём-то оживленно переговаривались с шаровиком, что показалось Лису совсем удивительным: о чём могли так непринужденно и заинтересованно беседовать гномы и шаровики? К сожалению, негромкий разговор на таком расстоянии не прослушивался.
        Неожиданно Лиса осенило: момент почти наступил - и он попросил Монру зарядить гранатомёт.
        -Ты задумал уничтожить гравилёт? Это можно, но останемся один на один с тремя шаровиками и двумя гномами с лучемётами. Двое с луками не в счёт, но вооружённых лучемётами вполне достаточно. А у меня всего два заряда!
        -Да нет же: тебе надо выстрелить так, чтобы завалило вход в пещеру!
        Лис объяснил Монре свой план. Она вытаращила глаза, но согласилась: выбор оставался небогатый.
        От вершины горы до карниза, где сейчас стояли шаровики и гномы, было метров пятнадцать. Спуск по тропинке занял бы слишком много времени, и Лис решил прыгать на карниз, тем более что ботинки доспехов имели режим гашения удара при прыжке.
        Монра приготовила гранатомёт и стала ждать.
        Из пещеры что-то крикнули и два гнома с лучемётами вошли внутрь.
        -О таком везении я даже не мечтал,- восхитился Лис.- Сейчас - или никогда, не промахнись!
        Стрелять Монре приходилось под очень острым углом, но Лис убедился, что она своё дело знает. Выстрел пришёлся почти точно в створ входа, и скалу сильно тряхнуло. Шаровика и двоих гномов как ветром сдуло с карниза, и они исчезли, полетев положенное расстояние до самой земли. Высота была приличная, и Лис не сомневался, что шаровику доспехи не помогут.
        Гравилёт, как и ожидал Лис, висел у самого край карниза, удерживаемый силами, для которых подобная взрывная волна не страшна: стальные канаты удержали бы его не лучше.
        Они спрыгнули на карниз. Вход оказался надёжно завален обломками скалы, но Лис не сомневался, что шаровики, если их не ранило серьёзно при взрыве, сейчас же начнут бурить камень лучемётами.
        -Скорее!- Лис прыгнул в открытую кабину, засыпанную каменной крошкой, и, когда Монра уселась рядом, бросил машину в вираж по направлению к холмам.
        Закладывая скорее из удовольствия ощущения свободы, чем по необходимости, этот пируэт в воздухе, Лис услышал, как сзади по полу с шумом покатилось нечто тяжёлое, и кто-то застонал. Лис резко обернулся, а Монра схватилась за лучемёт.
        За последним рядом сидений на полу валялся связанный человек.
        Глава 25
        Им повезло: Терп не сменил кодов. Монра произнесла нужную комбинацию слов, часть поверхности валуна, где располагалась точка перехода, растаяла, и людям открылся длинный коридор, ведущий в центр холма. В коридоре горел свет.
        Лис, до самого последнего момента просчитывавший дальнейшие варианты действий в случае, если не удастся попасть в Арсенал, испытал огромное облегчение.
        Правда, теперь он и Монра располагали неповреждённым гравилётом с герметично закрывающейся кабиной, на котором можно свободно преодолеть горы и высадиться в любом месте дворцового парка. Оставшиеся во Дворце шаровики, конечно физически не могли контролировать весь периметр плато, Лис даже сомневался, что они имели время расставить устройства, сигнализирующие о приближении летательного аппарата, но ему надоели импровизации: хотелось основательно подготовиться и свести риск к минимуму.
        Монра согласилась: им слишком часто везло за последнее время, чтобы стоило продолжать искушать судьбу, а сейчас надо постараться ударить наверняка. Кроме того, их было только двое, и шаровики во Дворце имели простое численное превосходство.
        Лис помог пленнику гномов, ставшему теперь их «языком», вылезти из гравилёта и войти в коридор. Из машины Лис вынул небольшой контрольный блок, без которого никто не мог ей воспользоваться, и забрал контейнер с зарядом от стационарного лучемёта.
        Когда проход за ними закрылся. Лис посмотрел назад и увидел просто гладкую белую стену с нарисованным в центре стены красным кругом и цифрой «6» по системе счисления Творцов.
        Пока Лис осматривал коридор, пленник медленно опустился на пол - из-за ранения стоять ему было тяжело: сказывалась большая потеря крови. Монра посмотрела на шаровика без тени сочувствия.
        -Тут, ничего, по-твоему, не изменилось?- спросил Лис её, разглядывая коридор, освещённый по уже знакомой технологии: свет струится из потолка и верхней части стен, равномерно заливая весь объём помещения.
        -Да как будто всё по-прежнему,- удовлетворённо вздохнула Монра.- Все такие коридоры у входов-выходов абсолютно идентичны, и различать их можно только по цифрам.
        -Странно, что Терп сделал их одинаковыми,- заметил Лис.- Мне кажется, он не любил однообразия: во Дворце тысячи помещений, но трудно найти похожие друг на друга.
        -Это как-никак крепость,- сказала Монра.- Но и здесь есть более комфортные помещения. Идём, тут недалеко находится лифт. Нам необходимо привести себя в порядок, отдохнуть, подлатать его,- она указала на пленника,- после чего допросить, как следует.
        -Мне трудно идти,- хрипло проворчал шаровик, не отводивший взгляда от шара в руках Лиса.
        Монра усмехнулась:
        -Это не проблема: Терп создал здесь систему сервомеханизмов не менее изощрённую, чем во Дворце. Надеюсь, не забыла, как ей пользоваться.
        Она повесила лучемёт на шею и трижды хлопнула в ладоши, сделав небольшую паузу после первого хлопка.
        Метрах в трёх дальше по коридору в нижней части стены открылось отверстие примерно метр на метр. Из него выплыло, держась невысоко над полом, некое устройство, напоминавшее небольшой тюк хлопка. Поверхность у него была белёсо-серая и какая-то клочковатая.
        -Не забыла!- улыбнулась Монра.- Это серв, они трансформируются во многие необходимые устройства.
        -Я знаю,- кивнул Лис,- я же видел во Дворце подобные штуки и даже иногда пользовался ими. Правда, там сервы несколько иные.
        -Здесь Терп сделал их максимально многофункциональными. Во Дворце ты видел больше узкоспециализированных сервов, эти же могут почти всё. Тут они выполняют исключительно приказы Терпа. Он, правда, сделал перенастройки и на меня, но, как я подозреваю, на достаточно ограниченное число команд. Сейчас узнаем.
        Оказалось, что команды трансформации серв готов выполнять. Устройство вытянулось и превратилось в некое подобие носилок, висящих над полом. Лис и Монра уложили на них шаровика и двинулись к тому месту, где, по словам Монры, находился вход в лифт.
        Здесь в Арсенале лифт представлял собой вовсе не лифт в обычном его смысле. Это была камера, работавшая как многофункциональная точка перехода, доставлявшая входящих в неё практически в любой участок Арсенала по выбору.
        Действие лифта блокировалось с центрального пульта управления, размещавшегося в самом центре холма. Он представлял собой помещение, напоминавшее, по словам Монры, комнату во Дворце, куда Лис попал в самый первый день на планете граней.
        По Арсеналу, разумеется, можно было перемещаться и традиционным способом - по коридорам и лестницам, но, не зная, куда конкретно идти, можно бродить очень долго: Арсенал был огромен, хотя и не мог соперничать размерами с комплексом Дворца. В нём, как помнила Монра, находилось восемь уровней или этажей, на которых располагалось от тридцати до ста сорока помещений самой различной площади и назначения, не считая коридоров, переходов и лестничных маршей.
        Для начала Лис и Монра доставили раненого шаровика в медицинский блок, где, оказав необходимую помощь, сделали укол усыпляющего и перенесли в изолированную комнату рядом.
        Детальный допрос решили устроить позже, когда пленник придёт в лучшую форму - на это после оказанной медицинской помощи должны потребоваться примерно сутки. Всё время шаровик, накачанный соответствующими препаратами, будет спать.
        Лис и Монра не спеша выкупались, сменили одежду, привели себя в порядок, поели и несколько часов поспали.
        Отдохнувшие, посвежевшие и насладившиеся друг другом, они отправились в командный пункт Арсенала, где проверили данные по схемам точек перехода во Дворце и на поверхности планеты. Лис увидел, что даже не подозревал о наличии очень большого числа таких точек.
        Кроме того, как оказалось, во Дворце находилось множество скрытых мониторов, с помощью которых из Арсенала можно было следить за значительной частью территории главной резиденции Терпа. Шаровики, захватившие Дворец, об этой системе не имели понятия, и, таким образом, Лис и Монра получили возможность определять, где там находятся их враги в данный момент, и знать, что они собираются делать.
        Шаровиков во Дворце осталось только пятеро. Они горячо обсуждали, как действовать теперь, когда потеряли большинство своих товарищей. Причём из прослушанных разговоров стало ясно, что шаровики так и не знают точно о том, что произошедшем с теми, кто отправился в погоню за Лисом и Монрой. О том, что на них напали гномы, успел сообщить лишь один отряд из всех, оказавшихся в Проклятом лесу. Однако, шаровики, оставшиеся во Дворце, так и не поняли, являются ли карлики союзниками людей или действуют сами по себе.
        С одной стороны хорошо, если противник мог считать их более многочисленными, чем на самом деле. С другой стороны при этом шаровики могли начать проявлять большую осмотрительность, а то и вообще отступить. Лис считал, что самым нежелательным будет, если враги решат сбежать: преследовать их будет достаточно проблематично.
        Сейчас шаровики как раз совещались о том, как им организовать поиски пропавших товарищей. У них не осталось гравилётов, а выйти через точку перехода, расположенную на краю Проклятого леса, о которой во Дворце имелась информация, они не решались, опасаясь засады.
        Двое шаровиков предлагали искать возможность ухода на Землю, из чего Лис заключил, что спрятанные им полукруги врагам пока не удалось найти. Таким образом, шаровики точно не знали точно, как реально попасть на Землю. Трое других возражали, считая опасным оставлять у себя в тылу Творцов, которые знали о наличии опасного врага. Эти шаровики предлагали построить ещё один гравилёт, используя мастерские Дворца, после чего отправиться на поиски пропавших товарищей в Проклятый лес.
        Из всех разговоров Лиса очень удивила и насторожила услышанная фраза о том, что
«Главный Помощник будет недоволен, если шаровики не добьют всех, за кем начали охоту». Кроме того, шаровики, сами не зная, как попасть на Землю, также не знали, как найти там этого таинственного Главного Помощника, да и вообще, там ли он сейчас.
        Наличие некоего предводителя, причём в ранге какого-то «Помощника», сильно озадачило Лиса и Монру. Хотелось узнать больше, но шаровики к этой теме не возвращались.
        Оказалось, что Лис ошибался относительно одного момента: шаровики полностью контролировали периметр дворцового плато с помощью специальных летающих зондов. Была у них установлена и сигнализация у всех известных точек перехода, ведущих в комплекс Дворца с поверхности планеты. Правда, они не знали, по меньшей мере, о десяти точках, ведущих из Арсенала непосредственно во Дворец.
        Таким образом, у Лиса и Монры имелась отличная возможность для внезапного нападения. Сложность заключалась в том, что шаровики старались держаться все вместе и постоянно носили защитные доспехи. Поэтому поразить их из ручного лучемёта было непросто, тем более, вдвоём против пятерых. Тяжёлые же лучемёты, установленные на гравилётах, неудобно таскать как ручное оружие.
        Неплохо показал себя гранатомёт Монры, но у неё оставался только один заряд к нему.
        -Не волнуйся,- ответила Монра на замечание Лиса,- мы что-нибудь найдём в оружейных кладовых Арсенала.
        Пленнику оставалось спать несколько часов, и Лис предложил приступить к подбору оружия. Ему, признаться, не терпелось посмотреть запасы на складе Терпа. Монра согласилась, что сейчас как раз время, а затем они допросят пленника.
        Ещё в гравилёте из предварительного допроса раненого шаровика люди узнали следующее. Трое шаровиков, вошедших в пещеру гарпий, на самом деле уже были не шаровиками, а гномами в телах людей, использовавшихся шаровиками.
        Маленькому народцу блестяще удалась операция по захвату отрядов, отправившихся на уничтожение Лиса и Монры. Шаровики совершенно не ожидали нападения с их стороны, и многие попались, например, на тех же сонных грибах, спорами которых гарпии усыпили людей. Шаровик, лежавший связанным в гравилёте, не подвергся замещению разумом гнома только потому, что был ранен. Его оставили жить - пока.
        Так или иначе, старшина Тилль практически добился полной возможности начать воплощение в жизнь плана по переселению карликово народца в людские тела - гномы уже располагали для этого двумя десятков шаров. Однако при интенсивной перезаписи из одного мозга в другой энергия источников питания шаров будет так же интенсивно истощаться, но гномы этого не знали.
        -Ладно,- позвала Монра,- идём в хранилище. Туда, за что Арсенал называется Арсеналом.
        Через переход-лифт они попали в просторное помещение, располагавшееся по словам Монры, в самом центре холма-крепости, и оказались у длинного ряда стендов с разнообразным оружием.
        -У Терпа тут своего рода музей, довольно интересный: фактически представлена история развития орудий убийства нашей цивилизации. Кроме того, он собрал, как мне кажется, образцы оружия из всех известных миров. Кстати, очень много образцов он доставил и с Земли. По его словам такого разнообразия не встречалось ни в одном мире, а в некоторых созданных вселенных есть цивилизации более древние, чем современная земная.
        Лис усмехнулся:
        -Не знаю, как где, а у меня дома убивать своих ближних всегда обожали.
        -Похоже, у вас это в крови,- подмигнула Монра.- Глаза у тебя просто горят!
        -Обижаешь,- покачал головой Лис.- В данный момент у меня интерес чисто практический. Хотя, признаюсь, оружие меня всегда почему-то завораживало.
        Монра улыбнулась, но промолчала.
        Они стояли в начале то ли огромной выставочной экспозиции, то ли склада. Шкафы с прозрачными стенками, откидывавшимися вверх, содержали самое изощрённое холодное оружие. Лис тихо присвистнул и медленно двинулся вдоль витрин, уходящих в даль. Монра шла следом.
        Каких только видов мечей, кинжалов, шпаг и стилетов тут не было! Самые разнообразные копья, луки и арбалеты лежали в ярком свете бестеневых ламп и ждали того, кто полюбуется или воспользуется этим великолепием орудий убийства.
        -Всё ужасно интересно,- сказал, наконец, Лис, разглядывая ряды стендов,- но не за этим же ты привела меня сюда. Эти штучки нам вряд ли помогут. Мы увидим оружие посерьёзнее?
        Монра усмехнулась:
        -Я же говорю: первые помещения Арсенала - своего рода музей. Тут есть склады и мастерские, где можно подобрать нужное оружие и даже починить что-нибудь при необходимости.
        Лис кивнул и ускорил шаг. Монра двигалась следом, рассеянно поглядывая по сторонам.
        -Ты хорошо заперла дверь?- Лис ткнул пальцем куда-то назад, подразумевая комнату в медицинском блоке, где остался шаровик.
        -Конечно,- ответила Монра,- но ему ещё спать и спать.
        -Так оно,- согласился Лис,- но мне больше всего нравится, что он прикован к кровати.
        Монра фыркнула: она считала пристёгивание шаровика к кровати лишним, поскольку открыть дверь, запертую молекулярным замком с паролем, невозможно. Шаровик мог бы выбраться из комнаты, только взорвав её или вырезав запирающее устройство лучемётом, а у него не было ни взрывчатки, ни лучемёта.
        Ещё минут десять они шли вдоль витрин с оружием. Лис крутил головой направо и налево, но пока не видел ничего, что могло бы быть полезным. Иногда, правда, он задерживался у какого-нибудь образца.
        -Ты особо не увлекайся,- посоветовала Монра.- Тут, как ты сам понял, нет ничего, что нужно нам.
        Коридор медленно поворачивал - очевидно, повторял изгиб поверхности холма, ряды шкафов следовали один за другим.
        -Терп интересная личность,- рассуждал вслух Лис.- Но я всё-таки не понимаю: он что, занимался изучением истории оружия?
        -Он вообще очень скрупулезен во всём, и если уж что-то делал, то делал тщательно. Ну а это… Это увлечение, хобби. Если у тебя тысячи лет жизни впереди, то можно заниматься чем угодно. У меня тоже…- Монра запнулась и замолчала.
        Лис посмотрел на неё:
        -Что - у тебя?
        Монра махнула рукой:
        -Да ладно, не важно.
        Лис промолчал и только пожал плечами. Кто его знает, какие хобби могли быть у практически бессмертных в биологическом смысле людей? Монра не хотела говорить - и не надо.
        Они прошли ещё метров триста, мечи и алебарды кончились, и на огромном стенде началась коллекция огнестрельного оружия, явно земного - от мушкетов времен Колумба и до автоматов.
        Вдруг Лис щёлкнул языком и обрадовался, словно встретил старого знакомого:
        -Вот это да - АКМ!
        На стенде покоился знакомый многим поколениям советских школьников автомат Калашникова. Сколько раз Лис сам на уроках начальной военной подготовки, а потом и на военной кафедре в институте разбирал и собирал изумительное по простоте и надёжности оружие. Даже сейчас, после стольких лет он мог с закрытыми глазами повторить эти операции.
        Лис открыл витрину и взял автомат в руки.
        -Воспоминания детства…
        Монра криво усмехнулась:
        -Забавное у тебя было детство!
        Лис объяснил, в чём дело, а потом осмотрел автомат - оружие находилось в идеальном состоянии. Отсоединив магазин, Лис увидел, что там есть патроны, правда, не мог сказать, сколько. На стенде лежал второй магазин, оказавшийся пустым.
        -Это нам тоже вряд ли потребуется.- Монра поманила Лиса следовать дальше.- Игрушка против лучемётов.
        Лис покивал:
        -Согласен, но мне просто приятно подержать этот автомат в руках.
        Он повертел оружие, прицелился вдоль коридора и осторожно, как бы раздумывая, положил на полку в углубление, отделанное ярко-жёлтым бархатистым пластиком.
        -А ты слышала, как стреляет такой автомат?- спросил Лис, задумчиво глядя на Монру.
        Та выгнула бровь:
        -Что значит, как?! Я в общих чертах представляю процесс, всё на химии примитивного уровня: сгорает специальная смесь, газы выталкивают снаряд из ствола…
        -Я не это имел в виду. Я хотел сказать, что в отличие от лучемёта выстрел из такого оружия сопровождается очень громким звуком. Если шаровики никогда с таким не встречались, то оглушительная стрельба может явиться деморализующим фактором. Особенно при внезапном нападении.
        -Боже, как ты любишь фантазировать! Психологический фактор был бы хорош, если бы твоё оружие ещё и пробивало защитные костюмы.
        -Согласен,- вздохнул Лис,- но для этого мы поищем что-нибудь вроде твоего гранатомёта. А, возможно, у Терпа найдётся и что-то помощнее. Кстати, вон штучки, - Лис показал на стенд, где лежали гранатомёты, знакомыми из которых ему были широко известный РПГ-7 и подствольник ГП-25, крепящийся на том же Калашникове.- Если пальнуть из того, большого, то даже в двадцати метрах от точки выстрела у тебя заложит уши.
        В конце концов, они пришли к разделу, интересовавшему их больше всего. Тут уже находилось самое разнообразное оружие Творцов. Современным его можно было назвать весьма условно, поскольку самая последняя разработка имела возраст не менее нескольких тысяч лет - но на данный момент в известных вселенных не существовало более совершенного оружия. Мельком осматривая стенд Творцов, Лис обратил внимание, что образцы огнестрельного оружия располагались только в экспозиции предметов с Земли и вот на этом стенде.
        -Это так,- подтвердила Монра.- Такое оружие кроме нашей цивилизации появилось лишь на Земле.
        -Странно, не находишь?
        Монра пожала плечами:
        -Может, и странно, но ты же заметил, что в искусственных мирах прогресс идёт медленнее. Может быть, играет роль и отношение Творцов, хозяев своих миров. Я, например, не допустила бы появления чего-то более серьёзного, чем лук или арбалет у себя в мире.
        Осмотрев стенд, Лис хотел сразу отобрать наиболее подходящие модели, но Монра его остановила:
        -Это же музей. Надо записать коды, и мы закажем всё необходимое с центрального пульта Арсенала. Если такие позиции есть на складе, система доставки выдаст их нам. Если тебе, конечно, нужен какой-то антикварный образец вроде земного оружия, напоминающего тебе твоё детство,- Монра хихикнула,- то можешь взять со стенда. На складе наверняка нет аналога.
        Лис пристально посмотрел на неё:
        -Иронизируешь… А мне кажется, что шумом мы могли бы их немного попугать.
        -Что за ребячество, не смеши!- махнула рукой Монра.- Ты рассчитываешь испугать шаровиков громким звуком?
        Лис почесал затылок:
        -Кто знает? Может, тебе и смешно, но фактор неожиданности и испуг противника - хорошее подспорье при атаке. Почему не попробовать, хуже не будет?
        -Пока ты будешь пробовать, тебя сожгут из лучемёта. Лучше пошли к центральному пульту.
        Она провела Лиса в помещение, располагавшееся метрах в сорока от коридора-музея, но не имевшее прямой физической связи с ним: попасть туда можно было только через точку перехода. Предварительно, чтобы не задерживаться лишний раз, Монра сняла все пароли на перемещение внутри Арсенала.
        Она хотели проверить коды образцов оружия по каталогу, но в часах Лиса неожиданно запищало сигнальное устройство, установленное на время пробуждения шаровика.
        -О, пора. Давай-ка побеседуем с нашим подопечным,- сказал Лис.
        Шаровик проснулся, видимо, даже чуть раньше, чем планировали люди. Когда Лис и Монра вошли в комнату, он лежал глазами и смотрел в потолок. Двери открывались бесшумно, но пленник услышал шаги и скосил глаза на вошедшего первым Лиса.
        -Как самочувствие?- осведомился Лис.
        Вопрос был чисто риторическим, так как Лис знал, что проведённый комплекс лечебных мероприятий гарантировал полное выздоровление тела шаровика от полученных повреждений.
        Шаровик не ответил на вопрос и, глядя в глаза Лису, потребовал:
        -Отдайте мне шар!
        Лис переглянулся с Монрой, державшей лучемёт, и улыбнулся, скользнув взглядом по оружию: Монра опасалась даже связанного шаровика.
        -Без шара они всегда нервничают,- пояснила Монра.
        Лис снова снисходительно улыбнулся, поскольку сама Монра, находясь рядом с шаровиком, тоже нервничала.
        -Значит, так,- сказал Лис.- Мы вернём тебе шар после того, как ты нам всё расскажешь.
        -Что - всё?- поинтересовался шаровик, словно этот вопрос ему задавали уже не первый раз.
        -Это значит: ты ответишь на вопросы, которые мы тебе будем задавать. Я сейчас вернусь.
        Лис сделал знак Монре оставаться на месте, а сам сбегал за шаром, оставленным в соседнем помещении, начинённом разнообразной аппаратурой.
        При виде шара в руках Лиса, шаровик напрягся так, как будто мог надеяться порвать свои путы. Лис взвесил шар на ладони.
        -Вот твоя драгоценность. Мы отдадим его, но только после того, как ты поведаешь всё, что нас интересует.
        -Я не вполне понимаю, что вы хотите знать?
        -Задавай конкретные вопросы,- подсказала Монра.
        Лис положил шар на пол и присел на стоявший рядом с кроватью блок аппаратуры.
        -Будем спрашивать конкретно,- кивнул он, пристально глядя на шаровика.- Почему вы преследовали именно меня?
        Шаровик хмыкнул, выпячивая нижнюю губу. «Совсем как человек»,- в который раз подумал Лис.
        -Твоё изображение нашлось в компьютере Дворца,- неторопливо, как бы обдумывая слова,- ответил шаровик.- Мы собирались уничтожить всех Творцов, и в первую очередь в мирах, непосредственно связанных с Землёй. Кто ты конкретно, мы и сейчас не знаем.- Шаровик помедлил и бросил быстрый взгляд на Лиса.- Как видишь, я откровенен.
        -Ценю откровенность,- ухмыльнулся Лис,- но об этом я и сам догадался. Ладно, какова же ваша главная цель, чего вы вообще добиваетесь?
        Шаровик немного подумал, глядя куда-то в потолок, а потом вдруг, словно решившись, в упор взглянул на Лиса:
        -Мне кажется, ты не так глуп для человека. Ты же должен понимать, что сосуществовать вместе мы не можем.
        Лис снова посмотрел на Монру - та молча поигрывала лучемётом. Лис криво улыбнулся:
        -А, всё-таки, почему?
        Шаровик как мог, пожал плечами:
        -Потому, что мы слишком разные.
        -И что - разные сосуществовать не могут?- подытожил Лис.
        Монра шумно вздохнула, предваряя возможный ответ шаровика:
        -Я же тебе говорила - с ними ужиться невозможно.
        -Тем более, ты уже всё знаешь,- заметил шаровик.- Сам посуди, как мы можем сосуществовать? Вы же не будете добровольно поставлять нам свои тела, поэтому остается только брать их силой.
        -И ты так вот мне прямо всё говоришь?!- хмыкнул Лис.
        -А почему бы и нет? Мне терять уже почти нечего.
        -То есть всё-таки переговоров быть не может? Я имею в виду переговоры между вами и нами с твоей, разумеется, помощью. Вдруг мы могли бы найти компромисс, а?
        Монра снова демонстративно фыркнула, давая понять, что допрос в такой форме ей уже надоел. Шаровик кивнул:
        -Исключено!
        -Но пойми,- возразил Лис,- если ты не согласен помочь в переговорах, ты умрёшь. Я буду вынужден так поступить. А если никто из ваших не согласится на переговоры, погибнете вы все!
        Шаровик мрачно усмехнулся:
        -Я-то, конечно, умру, ну а остальные - кто знает? Ты так уверен, что сможешь перебить всех нас? Кто умрёт раньше, а кто позже, известно лишь Великому Ничто, из которого всё происходит и куда уходит всё сущее.
        Слова «Великое Ничто» шаровик произнес явно с большой буквы. Лис удивлённо вскинул брови:
        -Это ваша религия такая?
        -Это не религия, а Истинное Знание. Религию придумывают люди, стараясь найти объяснения тому, чего они не могут осознавать своим ограниченным биологическим мышлением.
        -Я же говорила,- устало вставила Монра.
        Лис сделал протестующий жест рукой:
        -Погоди, ради бога! Я просто пытаюсь понять мотивы их действий.
        -Ты их не поймешь!
        Шаровик кивнул:
        -Тут женщина права: мы всё равно не поймём друг друга. Ваша человеческая натура чрезвычайно ограничена.
        -Это я уже слышал!- Лис с иронией посмотрел на шаровика.- Но если люди такие ограниченные, по-вашему, то почему же вы так рвётесь в человеческие тела?
        -Ты сопоставляете совершенно разные вещи,- возразил шаровик.- Дело в разуме, сознании. Сознание вашего вида - отработанный этап эволюции Великого Ничто. Оно создало ваши тела, а затем созадало нашу сущность, которая и воспользуется вашей биологией для продолжения эволюции…
        -Эволюции чего?!- пожал плечами Лис.
        -Эволюции самого Великого Ничто. Вся природа - это эволюция вакуума, его развитие. Из него является всё, и в него всё уходит.
        -Но вас же создали люди, а не вакуум!
        Шаровик покачал головой:
        -Мы были созданы человеческими руками, но это - просто продолжение развития Великого Ничто, следующая фаза. Я уверен, что если бы биологические существа поняли данный факт, они могли бы и осознать бессмысленность сопротивления неизбежному. Так они сознательно могли бы служить нам.
        -Хрен тебе мы будем служить!- Лис показал шаровику кукиш.- И ты ещё, козёл, говоришь, что это не религия! Твои рассуждения ничем не отличаются от десятков, если не сотен не менее бредовых религиозных течений, уверен, всегда существовавших во всех мирах! Их, как правило, выдумывали те, кто хотел оправдать своё мнимое превосходство над другими. Например, что «учение Маркса всесильно, потому что оно верно», что истинная религия - только ислам или только христианство, и тому подобное. Выродки, навязывающие подобную философию, всегда уверяют, что знают об устройстве мира больше, чем все остальные. В общем, у тебя, дружище, вариации одного бреда. Старая болезнь, и вполне человеческая!
        Шаровик, безусловно, ничего не знал ни о марксизме, ни о христианстве или исламе, но хотел возразить, однако Лис жестом остановил его:
        -Подожди! Что касается подобных бредней, то я мог бы сейчас же придумать тебе несколько вариантов объяснения превосходство людей над шаровиками. Но просто не желаю заниматься словоблудием.
        -Это не бредни,- устало, но убеждённо сказал шаровик.- Свидетельство тому - человек, вызволивший нас. Он осознал неизбежность и стал нашим Главным Помощником.
        Лис и Монра переглянулись: эти слова они уже слышали, но так и не поняли.
        -Человек?! И кто же он, Творец?- в спокойно заданном вопросе Монры звучала скрытая ярость, подкреплявшаяся нехарактерным для неё прищуром глаз.
        -Вы отдадите шар?- вместо ответа поинтересовался шаровик.
        -Будем пытать?- Лис демонстративно вытащил из-за пояса нож.- Не люблю, но если придётся… Биологический носитель чувствует боль, так что даже его душонке будет больно, и язычок развяжется.
        -Подожди,- Монра уже овладела собой,- есть методы лучше, проще, чище. Основа у него, действительно, биологическая, должно подействовать. Ну-ка, выйдем.
        -Подождите!- крикнул шаровик, когда они направились к дверям.- Если вы мне не вернёте шар, я вообще отказываюсь говорить! Пытками вы ничего не добьётесь.
        Монра бросила короткий взгляд через плечо.
        -Не думаю, что ты сможешь молчать,- заверила она.
        Когда они остались одни, Монра объяснила, что имеются эффективные препараты, не позволяющие допрашиваемому не давать ответа на конкретно поставленный вопрос.
        -Надо же, не знал,- покачал головой Лис.
        -Тебе ещё учиться и учиться,- улыбнулась Монра и потрепала его по волосам.- Как раз у Терпа, насколько я помню, такие препараты есть. Скоро мы всё узнаем.
        Взяв в хранилище наборы соответствующих веществ и устройство для их введения в организм, они вернулись к шаровику. Теперь Лис держал лучемёт, а Монра несла заправленный иньектор. Шаровик заворочался на кровати, но деться было некуда и, как он ни извивался, Монра вкатила нужную дозу «наркотика правды».
        -Действует уже секунд через тридцать,- сообщила она.
        Шаровик глубоко вздохнул и вытянулся на кровати, покоряясь своей участи.
        Монра шепнула Лису:
        -Повторяю: имей в виду, что препарат позволяет лишь получать ответы.
        -То есть?..
        -То есть, если ты о чём-то не спросишь, то допрашиваемый сам не расскажет. Препарат не заставляет выбалтывать всё подряд, а просто не позволяет лживо отвечать на конкретно поставленный вопрос. Понял?
        Лис потёр подбородок:
        -Знать бы ещё, о чём спросить… В общем, надо задать максимум возможных вопросов.
        После завершения допроса «с пристрастием», они узнали следующее. Шаровики, вторгшиеся в мир Терпа, действительно, пришли не с Земли. Не одну тысячу лет шары, хранившие их личности, пролежали спрятанными в одном из заброшенных миров, пока в один прекрасный день не появился человек, освободивший их. Освобождение заключалось в переписывании сознания шаровиков в подготовленные тела людей.
        В целом, их пленный, которого звали Тагирс, знал немного. Он не знал имени освободителя шаровиков, даже не мог точно сказать, был ли это Творец или просто какой-то человек с Земли. Впрочем, последнее представлялось маловероятным.
        -Что за выродок!- возмущалась Монра.- Даже не могла вообразить такое!
        Неизвестный, представившийся Главным Помощником Великого Ничто, объявил шаровикам, как данное «знание» снизошло на него в виде «откровения таинства мира». (При этих словах Лис усмехнулся: кто бы мог подумать, что искусственный интеллект можно охмурять так же, как каких-нибудь нищих в иудее или кочевников в песках Аравийского полуострова.)
        Правда, у шаровиков, как оказалось, и ранее существовало понятие «Великого Ничто», возникшее ещё во время Большой Войны с Творцами - таким образом, Главный Помощник, сыграл на этих зачатках своеобразной религии. Сей факт лишний раз подтверждал принадлежность неизвестного к Творцам, поскольку даже не каждый Творец мог знать подобные нюансы собственной истории. Выродок, как его назвала Монра, в чём Лис не мог не согласиться, объявил шаровикам, что послан руководить окончательным уничтожением Творцов, вставших на пути эволюции Великого Ничто.
        Лиса и Монру очень удивила неосведомлённость Тагирса о точном числе собратьев-шаровиков, освобожденных в заброшенном мире. Он знал только, что отряд, в который входил сам, сначала насчитывал шестьдесят единиц.
        Задача, поставленная Великим Ничто через Главного Помощника, состояла в уничтожении Творцов поодиночке в их собственных мирах. Похоже, не во все миры Главный Помощник смог открыть для шаровиков входы, но в некоторые смог. Переходя из мира в мир, они сумели уничтожить одиннадцать не ожидавших нападения Творцов. Когда индикаторы, вживлённые за ухом, начали работать, как правило, было уже поздно. Тем не менее, некоторые Творцы сумели оказать сопротивление и уничтожить семь шаровиков вместе с шарами.
        Первым уцелевшим Творцом, которому удалось сбежать и поднять тревогу, оказался Васак. Шаровики, преследуя беглеца, прошли через мир Нимрата и мир Эльота, имевший сообщение с миром Монры. Из Резиденции Монры по понятным причинам существовал переход в мир Терпа, а этот мир, в свою очередь, был связан с Землёй. Об этой связи Главный Помощник изначальо информировал шаровиков. Почему-то он особенно подчёркивал, что ни в коем случае нельзя позволить Творцам попасть на Землю.
        Отряд Тагирса уже считал наказ Главного Помощника невыполненным, когда вдруг шаровики обнаружили, что беглецы бежали не на Землю, а скрылись на гранях планеты Терпа. Монра объяснила Лису, что конкретных стационарных точек перехода из Дворца на Землю она не знала, времени разобраться с установками, формирующие такие точки просто не хватило, а на вершине пирамиды Дворца знакомых ей полукругов не нашлось. Лис виновато кивнул - он сам эти полукруги и спрятал, невольно сыграв на руку шаровикам в данной ситуации.
        Во Дворце шаровики узнали про Лиса, и, приняв его за хозяина данного мира, решили уничтожить вместе с остальными Творцами, тем более что они все удачно оказались примерно в одном месте на одной грани.
        Лиса чрезвычайно заинтересовал один момент - способ, каким после завершения поставленной задачи шаровики должны вернуться на Землю. Таинственный Главный Помощник не объяснил шаровикам, как использовать специальную аппаратуру во Дворце Терпа, а просто приказал ждать своего следующего появления. Он должен был придти за ними с остальными братьями, что говорило о наличии какого-то дополнительного количества шаровиков.
        Как вещал «выродок», главная цель состояла в овладении Землёй с её колоссальными человеческими ресурсами. Но выполнять такую операцию следовало тайно, на Земле пока нельзя выступать открыто, поскольку при всёх технических преимуществах Творца-ренегата, у землян при начале открытых боевых действий имелось бы подавляющее численное превосходство в бойцах, вооружённых отнюдь не луками и копьями. Лучемёты, конечно, эффективные как стрелковое оружи, но при открытом прямом столкновении сотня их всё равно не справится с десятками тысяч самолётов-штурмовиков, танков и артиллерийских стволов. Современные земные армии - не войска с пулемётами «максим», описанные Уэллсом в «Войне миров». Нет сомнения, что ценой не таких уж больших потерь шаровиков бы просто смели вместе с так называемым Главным Помощником. Поэтому война планировалась тайная.
        Лис подумал, что, возможно, нет худа без добра. Ведь если бы такое вторжение произошло, как знать, не послужило бы оно объединению раздробленных по идеологическим, расовым и религиозным предрассудкам землян перед лицом нечеловеческой агрессии? Возможно, именно тогда эти земляне, белые, жёлтые и чёрные, христиане и мусульмане, коммунисты и антикоммунисты, бились бы плечом к плечу, сохраняя то, что позволяет им всем, вне зависимости от цвета кожи, идеологии и вероисповедания, называться разумными существами, живущими на одной планете?
        Нет, увы, утопия, сказал сам себе Лис, всё равно нашлись бы сволочи, которые также как Главный Помощник, мать его, встали бы на службу к нелюдям.
        Лис грустно усмехнулся и подумал, что утопией является и вера в объединение человечества: почти нет сомнений, что после победы над шаровиками, людские междоусобицы начнутся снова.
        А вот «конспиративный» подход к овладению Землёй вполне оправдан: пока о шаровиках никто не знает, противостоять им практически и некому. Эти твари могут обстряпывать свои дела на Земле почти свободно, особенно в странах Запада. Заподозрить наличие подобной подпольной организации не сможет никто, поэтому пришлось бы попотеть, даже убеждая во всеуслышание людей, что некие шаровики существуют. Хотя, правда, есть страны, где сам намёк на любую подпольную деятельность будет жестоко подавлен.
        Лис поделился соображениями с Монрой.
        -Я понимаю их логику,- согласилась та.- Я посещала мир Земли достаточно давно, но по вашим темпам развития могу предположить, что техника продвинулась далеко, и уже многое изменилось. Кроме того, трудно вообразить более безалаберный мир. У вас практически всё дозволено - во всяком случае, мне так кажется, а я, само собой, сужу с позиций Творца,- вставила она, заметив ироничную улыбку на лице Лиса.
        -Поэтому я и считаю,- продолжала Монра,- что шаровикам на Земле при соблюдении тайны будет привольно. Уже тогда, лет восемьдесят-девяносто назад техника достигла развития, вполне достаточного хотя бы для того, чтобы подзаряжать шары, а сейчас, полагаю, тем более.
        -Понятно,- сказал Лис.- Но, знаешь ли, если иметь в виду их возможности развернуться на Земле, мне кажется, существуют места, где шаровикам будет непросто: в так называемых тоталитарных государствах.
        Монра удивилась: будучи на Земле в самом начале ХХ века, она не слышала ни о чем подобном. Лис пояснил, что труднее всего шаровикам пришлось бы в его родном СССР и, например, в Китайской Народной Республике.
        Монра, естественно, не знала о СССР, и Лис объяснил, что это, фактически, бывшая Российская Империя, о которой Монра, как выяснилось, слышала.
        -Сейчас на Земле существует несколько государств подобного типа,- сообщил Лис,- но СССР и КНР самые крупные - как по территории, так и по населению, особенно, КНР: там уже миллиард человек!
        Монра, округлив глаза при слове «миллиард», и поинтересовалась, в чём сущность такого типа государств. Лис объяснил, как мог.
        Он вдруг почувствовал, что грамотно и толково объяснить подобное очень непросто: на занятиях по политэкономии, историческому материализму и научному коммунизму таких знаний не давали, а отрывочные передачи радиостанций «Голос Америки» и
«Свободная Европа», иногда слушаемые сквозь треск «глушилок», тоже не позволили сформировать достаточно чёткие определения - да и интуиция подсказывала, что не все определения этих «радетелей за демократию» столь уж правдивы. Тем не менее, Лис постарался.
        Монра внимательно выслушала разъяснения и заметила:
        -Если я правильно тебя поняла, то, возможно, именно в такого рода государствах им будет как раз очень удобно действовать.
        Наступила очередь Лиса вскинуть брови. Монра кивнула:
        -Да-да, но при одном условии: шаровики должны быть там у власти.
        Лис проглотил слюну:
        -Ты хочешь сказать…
        -Я ничего не могу сказать, я мало знала о происходящем на Земле во время своего последнего визита, и тем более вообще не знаю о том, что творится сейчас. Ты, кстати, тоже давно не был на Земле, а учитывая совершенно не нормальные темпы развития вашей цивилизации, там многое без тебя могло измениться. Подумай: если в стране царит система правления, признающая лишь одно мнение - мнение властвующей группировки, если эти власти могут заставить людей выполнять любые приказы, то сразу видно, как такое удобно шаровикам. Надо лишь придти к власти!
        Лис задумался. Слова Монры вызвали в душе какие-то смутные чувства и подозрения. Не всё вязалось в стройную картину, но это было и невозможно, принимая во внимание чрезвычайную ограниченность информации в целом, но кое-какие соображения начинали проступать.
        Как грубое обобщение в свете новой информации Лис мог допустить, что все тоталитарные режимы на Земле - суть попытки шаровиков утвердиться у власти в нужной для них форме. Выглядело красиво, хотя и жутко, но Лис тут же подумал, что такая версия не отвечает на все вопросы - ведь различные тоталитарные режимы на Земле по ходу истории конфликтовали между собой, и весьма сильно. Взять хотя бы Великую Отечественную войну: режимы Гитлера и Сталина схлестнулись не на жизнь, а на смерть. Если допускать организацию всех тоталитарных режимов шаровиками, то, значит, шаровики воевали друг против друга. Хотя, кто его знает, воюют же друг с другом люди - вдруг и шаровики «развились» до уровня внутривидовой вражды?
        У Лиса голова шла кругом от подобных мыслей, но, в общем-то, сейчас главное состояло в том, чтобы определить, как на Земле можно было бы выявить и, желательно, разоблачить шаровиков и их Главного Помощника.
        Например, если бы Лис сам сейчас появился на Земле и попытался заявить о присутствии некой тайной (а, возможно, и достаточно явной) организации «нелюдей», то ясно, что так называемые широкие народные массы ему не поверят. В лучшем случае он попадет в психушку, а если рядом окажутся эти самые шаровики, то заявителя просто уничтожат. Но если даже не принимать такую возможность во внимание, то какие доказательства Лис мог бы представить общественности?
        Действительно, шаровики - не пресловутые марсиане Герберта Уэллса, не принимающие облик людей существа - кегельные шары, описанные Клиффордом Саймаком: там, например, инопланетяне сходили с ума от определённых запахов, и именно этим воспользовался главный герой, чтобы раскрыть их присутствие на Земле.
        У шаровиков нет маски, которую можно сорвать. Они используют тела людей, фактически - они люди, но люди с чуждой человеку психикой, хотя, как уже видел Лис, отличить их по поведению от обыкновенных представителей рода Homo Sapiens практически невозможно.
        Существовал, правда, абсолютно радикальный вариант: во всеуслышание объявить о существовании искусственных вселенных и технических достижениях Творцов с предъявлением конкретных доказательств в виде различных точек перехода и тому подобного. Если сделать так, то шаровикам оставалось бы не много шансов, учитывая их ограниченную численность.
        Однако Лис понимал, что при всей любви к человечеству он вряд ли воспользуется данной возможностью - хотя бы из чувства самосохранения. Ведь чтобы сообщить обо всём через средства массовой информации, придётся предъявлять доказательства некоторым «компетентным органам». И неважно, где это делать - в СССР или на так называемом свободном Западе, но как только КГБ, ЦРУ или иные спецслужбы (даже если там не окажется шаровиков) сообразят, о чём в действительности идёт речь, то сразу же постараются использовать открытие в интересах режимов, которым служат. Информатор проживёт недолго, что в планы Лиса никоим образом не укладывалось.
        Существовал, конечно, шанс, выплеснуть информацию через независимых газетчиков и тому подобные институты, но и в таком случае Лис подвергал свою жизнь угрозе, какая не существовала для него ни на одной грани планеты-цилиндра, а шансы на успех оставались весьма призрачными. Да и не собирался Лис решать эту проблему ценой собственной жизни, даже если бы и проблема таким путём решилась.
        Кроме того, Лис прекрасно представлял, что начнётся на Земле, если всё это предать гласности. Цивилизация окажется просто взорвана, мечта о «сплочённом человечестве» превратится в ещё большую утопию, и возможно даже разразятся широкомасштабные войны за приоритеты над теми или иными мирами.
        Одним словом, Лис не собирался разглашать тайну существования вселенных Творцов. Ему вовсе не хотелось, чтобы, например, в мир Терпа хлынули толпы землян, многократно превышающие по численности население всех граней вместе взятых. Последствия подобной колонизации оказались бы печальными для аборигенов.
        В сложившейся ситуации Лис видел единственный выход: самим действовать тайно. Если Монра захочет помочь - он будет очень рад, хотя она тоже подвергнётся огромному риску. Если же она предпочтёт остаться в своём мире, то Лис пойдёт один (правда, он полагал, что Монра вряд ли простит Творца-предателя). Он чувствовал, что она согласится с необходимостью выяснить, сколько на Земле шаровиков, и, самое главное, кто такой этот Главный Помощник. А далее Монра вряд ли будет возражать, чтобы оторвать тому яйца, а шаровикам - их шары.

«Стоп!» - посоветовал себе Лис.- «Загадывать не будем, а то я уподобляюсь Шотшеку: хотел меня кастрировать, а сам…»
        Он припомнил прожитые здесь годы. Уже достаточно давно его жизнь была насыщена всевозможными приключениями, но сейчас ему показалось, что проходила она как-то слишком вальяжно: хотел - рисковал, хотел - нет. Когда-то его больше всего интересовало кто же такие Творцы. Теперь Лис это узнал, но вопросов осталось не меньше, а уровень опасности сделался куда выше, уже хотя бы потому, что он эту опасность теперь прекрасно осознаёт: сейчас требуется выяснить, кто начал новую войну против Творцов и, похоже, против всех людей вообще.
        В настоящий момент Лис никак не мог уйти от необходимости решать проблему шаровиков: если сейчас они с Монрой где-то затаятся, то обрекут себя на вздрагивание от каждого шороха. Шаровики, ведомые Главным Помощником, вряд ли оставят их в покое и, в конце концов, найдут. Поэтому нужно неожиданно нанести удар самим, ведь, как известно, уж если ты вынужден защищаться, то лучший способ защиты - нападение.
        Задача сложнейшая, но начинать искать решение предстоит не с голыми руками, так как сейчас к его услугам весь Арсенал Терпа. Кроме того, рядом находилась любимая женщина, пусть и годящаяся в прабабушки энной степени, но мало найдётся юных девушек, сравнимых с ней по красоте. Вместе с такой женщиной рисковать не так страшно, и просто не возможно не победить - или хотя бы нельзя умереть не красиво. Впрочем, собственную смерть Лис намеревался отложить на как можно более долгий срок.
        Как бы то ни было, следовало ясно представлять: такое легко подумать, сказать, но выполнить будет куда труднее. Хотя и другого выхода всё равно нет. План конкретных действий на Земле можно будет продумать позже, а пока имелась чёткая программа-минимум: пробраться во Дворец и уничтожить всех шаровиков там.
        Лис вспомнил себя в неполные двадцать пять лет - как впервые попал в мир Терпа, как искал выходы с островов в Торцевом океане, как пробирался по граням к нужным точкам перехода, чтобы вернуться во Дворец. Тогда опасности казались Лису неимоверными, и много раз он уже не рассчитывал выкарабкаться. Но тогда ему противостояла простая стихия, грозные, но лишённые разума чудовища, потом люди, но не знающие ничего, опаснее меча или лука.
        Сейчас, несмотря на нелепость сравнения, Лис вдруг почувствовал себя некоторым образом новичком, студентом, словно все прошлые приключения были лишь своеобразным учебным семестром перед сложнейшим экзаменом, где комиссию возглавляет таинственный Главным Помощник, только и ждущий, чтобы насмерть «завалить» его на первом же неправильном ответе.
        Пока, правда, впереди ждал некий предварительный зачёт в виде захвата Дворца. Но, помимо всего прочего, Лис понимал, что учился он не зря, и, несмотря ни на что, готов постараться сдать все дальнейшие экзамены.
        Глава 26
        -Ладно!- Лис хлопнул в ладоши и встал.- Подробности, как говорится, узнаем по ходу дела. Надо действовать.
        -Хорошо, ну а с ним что будем делать?- Монра кивнула на шаровика, многозначительно изгибая бровь.
        -Вы обещали мне вернуть шар!- снова заладил шаровик.
        -Да замолчи ты!- махнула рукой Монра.- На кой чёрт тебе шар?
        -Вы же меня всё равно убьете,- с расстановкой стал объяснять шаровик.- У меня последняя просьба: я хочу уйти в шар. Его вы тоже, безусловно, разрушите, но сливаться с Великим Ничто я хочу, находясь в шаре. Я вас прошу!
        Монра посмотрела на Лиса. Тот состроил неопределённую гримасу:
        -Пойдем, принесём, что ли?..
        Когда они вышли из медицинского блока, Монра заявила:
        -Я бы ликвидировала его - и всё! Слишком много чести, ты столько внимания уделяешь этой твари. Уверена, с нами шаровики не церемонились бы!
        Лис хмыкнул:
        -Я не уделяю много внимания, я просто стараюсь понять мотивы их поведения. Не сомневаюсь, это будет нам полезно: чтобы победить врага, надо его знать - есть такая старая мудрость. Ну, и вообще, я - не хладнокровный убийца. Хотя я и бывал в разных переделках, но взять и просто замочить связанного человека мне претит.
        -Ну конечно,- резко ответила Монра,- ты его развяжи, дай лучемёт и вступи в честную дуэль, чтобы не убивать безоружного. Ты же такой благородный! Только хочу тебе напомнить, если ты уже забыл: шаровик - вовсе не человек, и я не сомневаюсь, что он в подобной ситуации не дал бы тебе ни малейшего шанса.
        -Да я не собираюсь давать ему шанс, о котором ты говоришь,- улыбнулся Лис.- Пусть уйдёт в свой шар, а потом мы уничтожим его.
        -«Его» - это шар?- уточнила Монра насмешливо.- Очень хорошо, ну а что ты планируешь сделать с телом?
        -С телом?- Лис сначала не понял.
        Монра вздохнула:
        -Чего тут не понять! Тело, же останется после того, как сознание шаровика перейдёт в шар!
        -М-да, я и не подумал.- Лис озадаченно посмотрел на Монру.
        -Ты сможешь оставить это тело одно, само по себе? Оно же будет более беспомощно, чем ребёнок. Согласно твоей философии, у тебя будет ещё меньше причин убивать его в таком состоянии, чем пока в этом теле был разум шаровика. Но тогда тебе придётся с ним нянчится, верно? И что ты станешь делать?
        Лис почувствовал себя в некой моральной западне - он совершенно не думал о таком подходе к проблеме. В конце концов, действительно, как же поступать с телом, лишённым разума шаровика и, вообще, какого бы то ни было разума? Он махнул рукой:
        -Ну, эту проблему мы сможем решить несколько позже. В любом случае я полагаю, что существует много вариантов: мы, например, можем усыпить тело, погрузить его в анабиоз или что-то подобное. Ведь можем?
        Монра снова ухмыльнулась:
        -Хитрый Лис! Я старалась поймать тебя на слове, но ты выкрутился. Однако полагаю, что ты всё же слишком много внимания уделяешь этическим проблемам. Что тебе тело, тем более уже без шаровика? Умертвить - и бросить в утилизатор. Честное слово, удивляюсь, как ты с таким подходом и сентиментальностью выжил в совершенно дикой жизни столько лет?
        -Я далеко не всегда сентиментальный, как ты могла заметить,- хмыкнул Лис.- Идём!
        Они прошли в соседнее помещение, и Лис предложил:
        -Я отнесу ему шар, а ты и проверь ещё раз по мониторам, что делают шаровики во Дворце: нам нужно постоянно их контролировать перед тем, как мы атакуем Дворец. Я тем временем схожу к шаровику, а потом подберу кое-какое оружие и вызову тебя, чтобы мы окончательно обсудили экипировку.
        -Хорошо,- согласилась Монра,- но ты уж не проливай слишком много слёз над беспомощным шаровиком и не расслабляйся.
        -Да ну тебя!
        Лис забрал шар и вернулся в комнату, где лежал пленник.
        -Вот твой шар,- сказал он, положив устройство на пол рядом с кроватью.
        -Разве ты меня не освободишь?- удивился шаровик.- Лежа прикованным на кровати, я не могу воспользоваться шаром.
        Лис почесал затылок:
        -Ладно, руки я тебе освобожу - и не более того.
        Лис вытащил из кобуры лучемёт и, не спуская глаз с шаровика, специальным устройством дезактивировал молекулярные зажимы. Не имея такого устройства, шаровик всё равно не сможет освободить ноги и слезть с кровати. Затем Лис положил шар на кровать так, чтобы шаровик мог до него дотянуться. Тагирс сразу же схватил шар и прижал его к груди.
        -Ну, оставляю тебя,- развёл руками Лис.- Жаль, что не хочешь выступить посредником в переговорах с остальными шаровиками. Я надеялся, что мы смогли бы договориться. Поверь, худой мир лучше всякой доброй ссоры.
        Шаровик молчал, прижавшись к шару как к старому доброму другу после долгой разлуки, и даже не взглянул на человека. Лис хмыкнул:
        -Что ж, уходи в шар и имей в виду: у тебя на всё полчаса, не более. Я приду, и если ты будешь не в шаре - уж извини!
        Отойдя немного от медицинского блока, Лис остановился и включил один из мониторов, расположенных в коридоре. Шаровик по-прежнему лежал, обнимая шар. Лис покачал головой и направился на склад оружия.
        Он выбрал несколько лучемётов и гранатомётов, аналогичных тому, что был у Монры, взял гравитационные гранаты, капсулы с усыпляющим газом, и вдруг вспомнил об автомате Калашникова, оставшемся в музее.
        Лис сходил и принёс автомат вместе с имевшимися двумя магазинами и полным цинком патронов, нашедшемся на одной из полок.
        Лис включил дубликатор - устройство, способное воспроизводить различные предметы или их части, сложность которых не превосходила определённых пределов. Получив дополнительно два новых магазина, он набил их патронами и скрепил попарно липкой лентой, как делают обычно бойцы подразделений спецназа. По расчётам Лиса четырех магазинов вполне хватит для психологической атаки на шаровиков во Дворце: несколько длинных очередей в начале атаки могут оказать хоть какое-то деморализующее воздействие на противника, который стрельбы ранее не слышал, а потом АКМ уже вряд ли понадобится.
        Связавшись с Монрой, Лис узнал, что шаровики готовятся к высадке на грань для чего строят гравилёт с полностью бронированным корпусом. Никакого Главного Помощника во Дворце пока не появлялось.
        -Это хорошо,- заключил Лис.- Значит, все они в одном месте?
        Монра рассказала, что постройкой заняты только двое, а остальные патрулируют территорию Дворца на случай проникновения врагов. Увидев на столе, за которым сидел Лис, автомат и патроны, Монра неодобрительно сморщилась:
        -Ты всё-таки притащил эту игрушку? Лишнюю тяжесть потащим, …
        -Я же говорю - я хочу использовать любую возможность. Может быть, автомат хоть немного поможет нам.
        -Чем? Я считаю, что нам наоборот нужно действовать тихо. Прокрасться, перебить шаровиков по отдельности, захватив врасплох. Сначала снять двоих в мастерских, а потом и тех, кто патрулирует парк. Зачем нам хлопушка, предупреждающая врагов заранее?
        Лис пожал плечами:
        -Кто знает, какая может быть ситуация? Вдруг как-то получится?..
        -Но ты всё равно не сможешь запастись всем на все случаи жизни,- Монра начала немногозлиться.- Тогда уж тащи большой дезинтегратор - штука надёжная, дальше некуда. Всех сожжёт, и Дворец разворотит.
        Лис покивал:
        -Ты, в принципе, права, но я же не собираюсь тащить «всё», как ты говоришь. Только автомат и немного патронов.
        Он понимал, что в душе ему просто очень приятно держать в руках знакомое ещё со школьных лет оружие. Конечно, тащить с собой лишние пять-шесть килограмм груза ради всего лишь шумового эффекта, наверное, нерационально, Монра права.

«А почему я зациклился на АКМ?» - подумал Лис.- «Можно ведь взять пистолет - в музее выбор большой. Размеры меньше, а стреляет тоже громко».
        -Ты уже уничтожил шар с душой этого ублюдка?- прервала раздумья Лиса Монра.
        -Пока нет. Я просто оставил шар…
        -Ты что - освободил его?!
        -Нет, только руки. Чуть позже я приду и сделаю всё, что надо.
        -Не тяни! Чем скорее шаровика не станет, тем лучше. А я пока продолжу наблюдать за теми, что во Дворце.
        Лис кивнул и отключился. Он хотел, было, отнести АКМ назад и подобрать для себя, а возможно и для Монры какой-нибудь пистолет, но накатили воспоминания молодости. Когда-то, давным-давно, на уроках начальной военной подготовки ученики разбирали и собирали автомат Калашникова на время - и Лис решил попробовать сделать это сейчас, благо, время пока имелось. Он положил автомат перед собой, поднял руки и засёк время по часам на стене.
        Лис даже удивился, что практически не забыл последовательности, так называемой, неполной разборки автомата, но в норматив на «отлично» - девять секунд, как он помнил, не уложился - опоздал на четыре секунды.
        Он вздохнул и собрал автомат, снова засекая время. Сборка, естественно, тоже не вышла с отличным результатом. Усмехнувшись, Лис примкнул к автомату магазин и резко передёрнул затвор. С сухим металлическим щелчком патрон вошёл в патронник.
        -Ладно,- буркнул Лис себе под нос,- хватит играть. Надо взглянуть, как там этот чёрт.
        Вынув миниатюрный пульт управления мониторами, прихваченный ранее, Лис уже хотел вызвать изображение медицинского отсека, когда вспомнил, что передернуть затвор - передёрнул, а оружие на предохранитель не поставил.
        -М-да, уважаемый,- снова заметил он вслух,- а вот мните себя подготовленным воином. Майор Теплов вам бы уже только за это поставил двойку.
        Майор Теплов вёл занятия по стрелковому оружию на военной кафедре в институте, где учился Лис, тогда ещё Богдан Домрачев, и снискал значительную популярность среди студентов. Солёные шуточки и анекдоты сыпались из майора как зерно из дырявого мешка.
        Лис протянул вперёд руку. Пальцы уже легли на приклад автомата рядом с рукояткой, как вдруг распахнулась дверь. Лис поднял глаза, думая, что входит зачем-то вернувшаяся Монра, и остолбенел - в дверном проёме стоял шаровик.
        Торец ствола лучемёта, испускающий смертоносный луч, смотрел прямо в голову Лису. Шаровик был одет в защитные доспехи и победно ухмылялся.
        -Не шевелись!- приказал он.- Ты мне пока нужен живым, чтобы пригласить сюда свою подружку. Я не намерен гоняться за ней по вашему Арсеналу. Сейчас ты вызовешь её и попросишь придти сюда.
        Лис замер, опираясь левой рукой на край стола. Правая лежала на автомате, прямо на ручке со спусковым крючком. Но даже если успеть вскинуть автомат, что смогут пули против брони, выдерживающей энергетический луч в течение нескольких секунд?
        Краем глаза Лис скользнул по кобуре, висевшей на боку. Возможно, есть шансы успеть выхватить лучемёт, но он не надел защитные доспехи, и у шаровика сейчас имелось преимущество в тысячу процентов.
        Лис выругался и покачал головой.
        -Как ты сумел выбраться?- спросил он, по обычной методике отыгрывая каждую драгоценную секунду, хотя совершенно не представлял, что делать.
        Шаровик усмехнулся:
        -С помощью шара, идиот: я извлёк источник питания и выжег колодки на кровати и замок в двери. У вас хватило глупости оставить оружие и доспехи в комнате рядом!
        Лис заскрипел зубами - так опростоволоситься! Разумеется, он не станет вызывать подругу в ловушку, но это мало что даст: шаровик прикончит его и разделается с ничего не ожидающей Монрой один на один.
        -Монра всё поймёт, включив мониторы,- растягивая время, сообщил он.- А тебе будет непросто справиться с ней: ей хорошо знакомы здесь все ходы и выходы.
        Совершенно не зная, как действовать, Лис больше всего боялся, что Монра придёт сама, без вызова. В этом случае, шаровик убьёт её сразу - она же тоже без доспехов!
        Шаровик снова засмеялся:
        -Ты по-прежнему продолжаешь считать меня недоумком. Неужели ты надеешься, что я не отключил систему связи?

«По отсутствию связи Монра может догадаться, что происходит нечто непредвиденное, но всё равно у шаровика будет фактор внезапности»,- подумал Лис.
        Он облизал губы и посмотрел шаровику прямо в глаза.
        -Давай договоримся, давай вступим в переговоры с твоими друзьями. Я же говорил тебе, что убивать вас не хочу и…
        -Хватит болтать!- оборвал Лиса шаровик.- Никаких переговоров не будет! Вызывай женщину: скажешь, что не можешь понять, почему прерывается связь.
        -Ты прекрасно понимаешь, что я не буду вызывать её,- твёрдо сообщил Лис.
        -Ну что ж, ты немного усложнишь мою задачу,- без тени сожаления в голосе сказал шаровик.- Но не более.
        Победно улыбаясь, он отошёл от дверного проёма так, чтобы стол не прикрывал Лиса, и поднял лучемёт. Казалось, шаровик прикидывает, в какую часть тела человека выстрелить.
        Действия шаровики вдруг напомнили Лису Ингвара Яновича, который когда-то также стоял и прикидывал, как начинать пытать Богдана. Его охватила дикая злоба - но не прыгать же сейчас на шаровика! Здесь это не получится. «Блядь»,- подумал в бессильной злобе на самого себя Лис,- «и ничего ведь не сделаешь…»
        Шаровик, сдвинувшись от двери, встал так, что оказался как раз напротив среза ствола лежавшего на столе автомата. «Я не поставил на предохранитель!» - молнией пронеслась мысль в мозгу Лиса.
        Лис скорее почувствовал, чем осознал свой единственный шанс. Конечно, пули вряд ли причинят вред шаровику, одетому в доспехи, тем более что по высоте, на которой лежит автомат, они никак вряд не попадут в слабо защищённое мест, например, в шею или открытое сейчас лицо врага. Но была вероятность, что грохот очереди напугает противника, а если пули ударят в него, то он может быть отброшен в сторону кинетическим ударом, и у Лиса появится возможность успеть выхватить лучемёт. Шансов против шаровика в защитном костюме у него всё равно почти не будет, но тем не менее…
        Шаровик чуть передвинул руки, беря оружие поудобнее, палец начал ложиться на кнопку лучемёта. Ни секунды не раздумывая, Лис надавил спусковой крючок, одновременно напрягая руку, чтобы отдача не слишком отбросила ствол автомата.
        В довольно ограниченном пространстве комнаты грохот выстрелов показался Лису с непривычки оглушающим. Очередь ударила шаровику в район пояса и отшвырнула к стене, а лучемёт вылетел из рук, заскользив по полу. Не обращая внимания на автомат, Лис метнулся к упавшему шаровику, выхватывая на бегу более смертоносное оружие.
        Расстояние было слишком мало, чтобы Лис в броске сообразил, что же произошло. Он навалился на шаровика, сдирая с его головы шлем, и скользя коленями на ставшем почему-то липким полу, и лишь тут понял, что враг мёртв. Под телом растекалась лужа крови, а в доспехах зияло несколько отверстий.
        Не выпуская лучемёт, Лис отшатнулся, ошарашено таращаясь на неподвижного шаровика, затем медленно сел, посмотрел на вымазанные в крови руки, и вдруг на него напал нервный смех.
        Отсмеявшись, Лис встал и, стараясь не вымазаться в крови ещё сильнее, отправился в медицинский блок, где располагалась ближайшая умывальная кабина.
        Только умывшись, он подошёл к одному из базовых пультов, которым воспользовался и шаровик, и снова включил общую связь. На экране появилось встревоженное лицо Монры.
        -Что случилось, почему связь не работала? Я ничего не понимаю!
        Лис поднял руку:
        -Не волнуйся, уже всё в порядке. Приходи сюда - увидишь, что случилось.
        -Ты ликвидировал шаровика?- Монра в голосе по-прежнему звучала тревога.
        Лис усмехнулся немного нервно, одновременно качая головой, как бы в раздумье.
        -Ну, можно сказать, ликвидировал…- выдавил он.- Практически, в неравном поединке.
        По его тону Монра поняла, что случилось нечто необычное, и через минуту стояла рядом с Лисом.
        Не говоря ни слова, Лис поманил пальцем и пошёл в помещение, где возился с автоматом. Увидев убитого шаровика, Монра остолбенела.
        -Как же он напялил броню?..- начала она.
        Лис рассказал, что произошло.
        -Ты знаешь,- Монра покачала головой,- нам опять повезло, и - слава богу. Но я бы никогда не поверила, что шаровик способен на такое: фактически вывести из строя свой шар. Они с шарами никогда не расстаются!
        -Но он же вынул только источник питания, как я понял,- пожал плечами Лис.
        -Да, но на то время, что шар остался без питания, шаровик лишался возможности уйти в него. Я вынуждена признать, что фактически он совершил подвиг.
        Лис кивнул:
        -Нам попался смелый шаровик, но мы выяснили интересную особенность этой брони и теперь имеем прекрасное средство против неё.- Он нежно погладил АКМ, лежавший на столе.- Кто бы мог подумать, что древнее по вашим меркам оружие окажется эффективным там, где не помог бы лучемёт. Хотя, ты же использовала гранатомёт там, в лесу.
        -Огнестрельное оружие как таковое забыто у нас много тысяч лет тому назад, вот никто и не думал о нём. А гранатомёт, как ты его называешь, использует другой принцип. Заряд там выбрасывается гравитационным импульсом и таким же импульсом, но только очень мощным он пробивает защиту или же или прожигает её, в зависимости от типа гранаты. В прожигающей гранате применяется, можно сказать, одноразовый лучемёт, мгновенно выделяющий колоссальную мощность. Но, как же мы не подумали?..
        Лис махнул рукой:
        -Ладно, уже не важно. Самое главное, что теперь мы можем попытаться взять Дворец штурмом, так сказать, в лоб. Шаровики одеты в доспехи, они уверены в себе, и не ожидают, что у нас настолько эффективное оружие. Эх, если бы у нас было ещё хотя бы несколько человек…
        Монра задумчиво посмотрела на Лиса:
        -А может быть?..- Она замолчала.
        -Ты имеешь в виду?.. Я тоже сразу подумал о привлечении гномов. У нас, разумеется, будет, чем их заинтересовать, но мне не хотелось бы отдавать в их руки Дворец со всей техникой. Ты представляешь, что гномы натворят в этом мире, да и в других, куда они смогут проникнуть через точки перехода?
        -А мы не отдадим им Дворец.
        -Но мы вынуждены будем дать им оружие, а нас с тобой только двое! После уничтожения шаровиков гномы из союзников превратятся снова во врагов. Они увидят Дворец, и не думаю, что захотят расставаться с богатствами, сосредоточенными там, тем более, при идеях, что уже поселились в их головёнках.
        Монра удивилась:
        -Тебя что, зря прозвали Лисом? Мы должны придумать, как обмануть их! Разумеется, мы не можем дать дикарям в руки нашу технику.
        -Да, сейчас, похоже, как раз тот случай, когда обман во благо,- усмехнулся Лис. - Нам, в общем-то, будет нужно не много народа - десяток-полтора гномов хватит. Но всё равно нужно их остерегаться.
        -Я и не собираюсь поворачиваться к ним спиной,- согласилась Монра.- Давай подготовим снаряжение и боеприпасы и параллельно продумаем тактику поведения с гномами.
        -Может, мне лучше взять несколько ребят из греков? Уверен, что Диаскен согласится помочь.
        Монра пожала плечами:
        -Ты совершенно уверен, что с ними не могут возникнуть такие же проблемы, как с гномами? Едва ли они помогут нам захватить Дворец, а потом уйдут, даже если ты осыплешь их золотом. Но я полагаю, что обманывать их тебе будет ещё сложнее. И сможешь ли ты хладнокровно устранить этих людей, если иначе будет нельзя?
        Лис не мог не признать правоту Монры, и они стали детально прорабатывать план действий. Для начала требовалось вступить в переговоры с гномами, поэтому Лис и Монра на гравилёте отправились к уже знакомому им выходу из подземелья.
        Решётка оставалась по-прежнему заваренной, а коридор, примыкающий к выходу, пустовал. Лис через громкоговоритель начал вызывать представителей подземного народа.
        Примерно через полчаса громогласных призывов из темноты показалось несколько фигурок. Лис из предосторожности отступил в сторону от проема: у гномов могли быть трофейные лучемёты, и рисковать не стоило. Стоя вне зоны возможного поражения, он попросил встречи со старшиной Тиллем для переговоров.
        Сперва гномы отнеслись к предложению Лиса с огромным недоверием. Но тот говорил очень красочно, а упоминание о «неограниченных возможностях» окончательно убедило карликов, и через час землянин уже вёл переговоры с сами старшиной.
        Выслушав все аргументы, Тилль задумался.
        -А где гарантии, что всё будет так, как ты сулишь?- спросил старшина.- Что помешает тебе обмануть нас?
        Лис усмехнулся, глядя прямо в глаза собеседнику:
        -Начнём с того, что я вас пока ни разу не обманывал, а вот с вашей стороны обман совсем недавно уже случился! И вы очень вероломно, кстати, поступили. Но дело не в этом - ты прав, никаких гарантий, кроме моего слова, я дать не могу. Однако, заметь: мы идём на риск, давая вам в руки оружие и, оказываемся вдвоём против полутора десятка твоих воинов, которых я предлагаю мне выделить. Я уже сказал, что мне и моей женщине необходимо убраться отсюда. Мы оставим этот мир вам, а, заполучив в руки средства, которые мы вам откроем, вы станете его полными властителями. С помощью шаров вы перейдёте в тела людей, и будете править на всех гранях. Вам хватит тут дел на сотни и тысячи лет! Для вас, гномов, предоставляется возможность, которую я бы на вашем месте не упускал.
        Лис замолчал и бросил взгляд на гравилёт, где сидела Монра. Машина висела метрах в ста над верхушками деревьев, окружавших вырубку. Гномы потребовали, чтобы переговорщик подошёл к решётке и без оружия.
        Лис допускал, что карлики, имея лучемёты, могут в считанные секунды перерезать решётку и, захватив его заложником, успеют отступить в глубину подземных ходов до того, как Монра придёт на помощь. На всякий случай в кармане у него лежал маленький, размером с авторучку, лучемёт на несколько выстрелов средней мощности. Но, похоже, если подобные намерения и были у старшины гномов, сейчас он думал совсем о другом.
        Тилль надолго замолчал, сидя на корточках - посулы Лиса заронили в его душонку зерно громадного искушения. Шутка ли - заполучить весь мир! Ещё вчера народец, боявшийся высунуть нос из подземелий, не мог и помышлять о подобном. На это и рассчитывал Лис: узнав об амбициях гномов, он не сомневался, что устоять перед подобным соблазном те не смогут, и не ошибся.
        Тилль крякнул, почесал затылок и сказал, пристально разглядывая Лиса:
        -Я согласен помочь тебе при условии, что вы уйдёте, оставив нам всё. Однако не считай нас за идиотов! С тебя и твоей женщины не будут спускать глаз: попытаетесь предать нас - и вы умрёте.
        Лис криво усмехнулся:
        -Если вы сами не предадите нас, вам не о чем волноваться.
        -Хорошо,- согласился старшина.- Далее, ты просишь дать вам шары. У нас их осталось не так много целых, а сам понимаешь, как они важны для нас. Мне требуется перевести мой народ в людские тела. Я не могу рисковать, отдавая вам шары.
        Лис запротестовал:
        -Ты что, меня не понял? В этом как раз заключается главная часть моего плана уничтожения шаровиков! Прикрепив к поясу шары, мы можем заставить их думать, что мы - их собратья. Этим будет достигнута внезапности нападения, мы сможем подойти вплотную к ним и открыть огонь в упор!
        Гном снова почесал затылок и зло посмотрел на человека:
        -Не пытайся играть со мной, Лис. Тебе нужны всего два шара, а сейчас ты говоришь:
«Вы даёте нам шары». Зачем тебе все шары, которые есть у нас? Говори, что ты затевал!
        Лис понял, что его трюк не удался. Он действительно сказал, что гномы должны дать им шары, рассчитывая на то, что старшина, ослепленный открывающимися перспективами, не станет придираться к словам. Забрав шары, Лис рассчитывал получить в свои руки в случае чего сильный фактор нажима на гномов. Лишний раз он убедился, что эти вчерашние дикари совсем не простофили, так что придётся довольствоваться двумя шарами.
        -Да, я не уточнял, сколько шаров вы должны нам дать. Естественно, больше двух шаров нам и не надо, не цепляйся к словам, старшина. Говори, согласен ли ты в целом с моим планом?
        Тилль встал и прошёлся по ту сторону решётки, заложив руки за спину. «Чёрт меня побери, поди, этот шкет уже видит себя правителем всего мира!» - подумал Лис.
        Старшина покашлял и сказал:
        -Я принимаю твой план в целом, как ты говоришь. Однако, мне не понятно ещё одно твоё условие. Ты настаиваешь, что воины, отправившиеся с тобой, войдут с вами в так называемый Арсенал, откуда ведут ходы во Дворец Творца, а все мы, остальные гномы, останемся за дверями вашего Арсенала. Скажи мне, что помешает тебе и твоей женщине перебить всех моих людей с помощью неизвестных нам штучек после того, как они помогут вам? Поэтому у меня требование: ты оставишь двери Арсенала открытыми.
        Лис засмеялся:
        -Теперь уже ты считаешь меня идиотом! Этого не будет, старшина. Что помешает вам тогда прислать сотню-другую вооружённых воинов и прикончить нас во Дворце после победы над шаровиками? Ясно, что ничего не помешает. И если ты будешь настаивать на подобном условии, то наши переговоры можно признать неудачными. Я и Монра будем действовать вдвоём. Конечно, шаровиков пятеро, и во многом мой план строится на том, что мы приблизимся к ним, нацепив шары, одолженные вами. Но если нет, так нет. Мы будем действовать иначе, у нас имеются и запасные варианты. Да, они более рискованные, но что делать! Если ты отказываешься, то - прощай!
        Лис встал и отряхнул песок с защитного костюма. Старшина секунду помедлил и махнул рукой:
        -Ладно, чёрт с тобой, пусть будет так. Но с вами пойдут ещё четыре гнома - по два на каждого из вас. Они специально будут присматривать за вами, чтобы вы исполнили все обещания. И один из четырех буду я - чтобы следить именно за тобой.

«Чтобы постараться прикончить нас, когда сражение будет выиграно»,- подумал Лис. Он не верил ни одному слову старшины - имелся уже прецедент.
        -Да будет так,- вслух согласился Лис.- Через пару часов я прилечу сюда же на гравилёте, чтобы забрать вас.
        Старшина схватился за прутья решётки и выставил между ними уродливую мордашку.
        -Не пытайся нас обманывать, Лис!- почти крикнул он.
        Секунду Лис пристально смотрел в глаза Тиллю.
        -Ты постоянно повторяешь одно и то же,- укоризненно заметил он.- Ну не солидно, честное слово! Если нервничаешь и боишься, лучше откажись сразу.
        Старшина буравил Лис глазками, молча сопя.
        -Ты же хочешь получить огромную власть,- сказал Лис без тени усмешки.- Ты же хочешь переселить свой народ в тела людей, и вон он, твой единственный шанс. В общем, кто не рискует, тот… э-э… не переселяется в тела людей! До встречи!
        Он повернулся и, не оборачиваясь, пошёл навстречу гравилёту, который начал спускаться на вырубку - Монра слышала весь разговор по включенному переговорному устройству.
        -Ну, что думаешь?- поинтересовалась она, когда Лис благополучно забрался в кабину.
        -С ними наши шансы поскорее покончить с шаровиками возрастают, но вот что будет потом… Надо не расслабляться ни на секунду.
        Глава 27
        Они десантировались во Дворец через точку перехода, находившуюся недалеко от одной из центральных аллей парка. Эта аллея вела прямо к подножию гигантской пирамиды, главной части Дворца, на вершине которой пятнадцать лет назад очутился Богдан Домрачев, перенесясь из своей земной квартиры.
        Сведения о точке перехода не хранились в базах данных Главного Компьютера - информация о ней имелась лишь в Арсенале и, возможно, у отсутствующего Терпа. Таким образом, у Лиса и Монры была почти полная уверенность, что шаровики о данной точке не знают.
        Сам переход был оформлен как ротонда диаметром метров пять. Колонны из розового мрамора поддерживали такой же мраморный купол, украшенный ажурной резьбой, с которого свисали лозы, очень похожие на земной виноград и хмель.
        Процесс перехода активировался из Арсенала - точка являлась односторонней, и воспользоваться ей из ротонды для перемещения назад в Арсенал было невозможно. Данную точку Лис выбрал не только из-за относительного удобства расположения на территории парка, но в основном именно ввиду односторонности: гномы не имели точных сведений о том, откуда можно вернуться назад в Арсенал.
        В таких вещах Лису и Монре не представляло большого труда обмануть карликов: для них всё это - Арсенал, Дворец, точки перехода были полной «терра инкогнита». Монра во многом рассчитывала как раз на незнание гномами обстановки в новых для них условиях, надеясь легко устранить временных союзников после завершения планируемой операции. Лису, конечно, пришлось кое-что рассказать о путях возвращения в Арсенал, точнее о, якобы, таких путях: он указал старшине точку перехода, на самом деле выводящую на грань динозавров.
        Первым прошёл Лис. Они договорились, что Монра последует за ним с интервалом двадцать секунд, а затем по одному через каждые пять секунд будут перемещаться гномы.
        Процесс перехода не сопровождался звуковыми, световыми или другими внешними эффектами. Например, человек стоящий спиной почти вплотную к точке перехода, не мог бы заметить самого процесса перемещения за исключением разве что лёгкого порыва ветра. Дуновение создавалось силовым полем, концентрирующимся автоматически в случае наличия каких-либо материальных помех в месте прибытия и просто отбрасывало их в сторону, то есть, как бы «освобождая» пространство. Воздух тоже становился такой помехой.
        Очутившись в ротонде, Лис перекатился по полу и залёг у ближайшей колонны, за которой несколько ступенек спускались прямо на густую зелёную траву. Вокруг царило спокойствие. Он с самого начала своего появления во владениях Терпа удивлялся, почему в громадном парке нет никакой живности - тишину не оживлял даже щебет птиц.
        Сейчас, исходя из опыта своих охотничьих навыков Лис подумал, что в данном случае это оказалось и к лучшему: если шаровики знали о подобных вещах, они могли обратить внимание на встревоженных птиц. Возможно, Терп в своё время руководствовался такими же соображениями, не населяя парк птицами.
        В центре ротонды появилась Монра. Помимо лучемётов, она также была вооружена автоматом, изготовленным Лисом с помощью дубликатора. Теперь, когда обнаружилось, насколько эффективно огнестрельное оружие против энергетической брони, она уже им не пренебрегала.
        Один за другим стали проходить гномы. Лис сосчитал: прошли все девятнадцать, включая Тилля и ещё троих, которые по замыслу старшины должны были специально присматривать за Лисом и Монрой. В Арсенале никто не остался.
        Лис приказал гномам притаиться в ротонде. По намеченному плану они с Монрой должны выйти на аллею и спокойно, не таясь, направиться к главной пирамиде, куда уже скоро по их расчётам должен был подойти патруль шаровиков, совершавший обход. Остальные два шаровика занимались подготовкой бронированного гравилёта в ангаре Дворца, находившегося на крыше одного из зданий комплекса, которое отсюда, даже при отсутствии деревьев, всё равно не представлялось возможным увидеть: его скрывал массив центральной пирамиды.
        Гномы должны были передвигаться за кустами живой изгороди, с редкими проходами тянувшейся вдоль всей аллеи.
        Ещё в Арсенале внимание Тилля привлекли автоматы, заметно отличавшиеся внешним видом от лучемётов. Старшина поинтересовался, что это за оружие. Лису пришлось ответить правду, поскольку иному объяснению подозрительный гном вряд ли поверил бы.
        -Вы должны дать нам такое же оружие!- заявил старшина.
        -Не выйдет!- отрезал Лис.- Их всего два - из музея.
        Про возможность дублирования он, естественно, ничего не объяснял. Старшина поворчал, но настаивать не стал - судя по всему, или поверил Лису, или полностью рассчитывал в дальнейшем на собственную хитрость и численное превосходство.
        На поясах Лиса и Монры висели шары, выглядели люди как шаровики, и по замыслу Лиса они должны были беспрепятственно приблизиться вплотную к патрулю и расстрелять его очередями из автоматов.
        В начале аллеи метрах в трёхстах от места, где сейчас двигался десант, виднелись ступени гигантской лестницы. Лестница как водопад струилась к подножию пирамиды, где находился центральный вход в главный блок дворцового комплекса. Сквозь редкие просветы в кронах деревьев парка сама пирамида и прочие строения казались вздымавшейся горной грядой.
        Гномы притихли, подавленные величественностью окружавшего пейзажа. Лис посоветовал им не хлопать глазами, быть начеку и поскорее рассыпаться по кустам.
        Они двинулись вперёд - Лис и Монра с автоматами наготове посередине дорожки, гномы шмыгали в кустах. Старшина Тилль внимательно следил за людьми, готовый, казалось отрыть стрельбу из лучемёта в любой подозрительной, по его мнению, ситуации. «Не усугубили ли мы проблему, связавшись с ними?» - подумал Лис.
        Если они рассчитали правильно, патруль шаровиков должен появиться у подножия пирамиды минуты через две-три. Лис и Монра к этому моменту планировали подойти к первому ряду огромных клумб с экзотическими цветами, у которых аллея заканчивалась.
        Пока всё шло в абсолютном соответствии с планом, но у Лиса непонятно почему появилось тревожное предчувствие. Он внимательно оглядывался по сторонам: всё тихо, да шаровики никак и не могли знать о высадке - в конце концов благодаря хитроумным системам хозяина Дворца люди могли наблюдать за шаровиками так, что те не подозревали о слежке.
        Лис перехватил автомат поудобнее и передёрнул затвор. Монра, мягко ступая рядом, покосилась на него:
        -Нервничаешь?
        Лис дёрнул плечом:
        -Сам не знаю что, но что-то мне не нравится.
        Монра только хмыкнула. Они продолжали шагать по аллее к циклопическим ступеням.

«Почему, собственно, должно что-то быть не так?» - подумал Лис,- «Мы всё рассчитали, наблюдая за шаровиками практически до последней минуты. Мы знаем, где кто находится. Скоро должен появиться патруль, всего-то трое. Вот с гномами, наверное, будет потом сложнее…»
        До подножия лестницы оставалось метров сто, и из-за мраморной колоннады, располагавшейся правее, действительно появились шаровики, и Монра издала сдавленный возглас удивления.
        Из-за колонн, понимавшихся за уступчатыми клумбами с самыми невероятными цветами, выходили шаровики: один, два, три… четыре, пять, шесть, семь, восемь, девять, десять…
        Их просто не могло быть столько! Люди от неожиданности остановились. Лис быстро посмотрел на Монру: когда и откуда успели появиться новые враги? Она ответила полным недоумения и растерянности взглядом.
        -Вы что задумали?!- прошипел Тиль, раздвигая кусты.- Вы говорили, что шаровиков всего пятеро, а тут куда больше. Вы нас заманили в западню!
        -Не болтай чушь!- огрызнулся Лис.- Хотели бы мы вас перебить, так сделали бы это гораздо раньше! Сейчас надо думать, как выбираться из этого дерьма.
        Шаровики, разумеется, почти сразу увидели двоих людей и вдобавок гнома, несмотря на запрет, выбравшегося сейчас на аллею. Если бы не Тилль, они, возможно, и приняли Лиса и Монру за кого-то из своих, однако фигура гнома вызывала как минимум недоумение и насторожила шаровиков. Первоначальный эффект, на который и рассчитывал Лис, был потерян, а неизвестный Главным Помощник прислал шаровикам подкрепление в самый неподходящий для людей момент.
        Если бы люди сейчас побежали, шанса начать внезапную атаку у них вообще не осталось, и Лис принял единственное, на его взгляд, правильное, в данной обстановке решение.
        -Идём к ним!- приказал он Монре.- А ты, старшина, ныряй в кусты и затаись все там. Действовать будете по обстановке: в нужный момент вы атакуете шаровиков.
        -А какой момент нужный?- поинтересовался Тилль.
        -Сам поймёшь!- отрезал Лис.
        Гном юркнул в кусты, а Лис медленно, не торопясь, пошёл в сторону шаровиков, и Монре ничего не оставалось, как последовать за ним.
        -Что ты собираешься делать?- взволнованно спросила она.
        Лис небрежно свесил руку на автомат:
        -Когда приблизимся метров на тридцать - открывай огонь, как я тебя учил. Я беру на себя половину дальних от нас, а ты стреляй по ближним. Помни: не держи палец на спусковом крючке непрерывно, за секунду эта штука выплевывает пять пуль, в магазине всего тридцать. Поэтому: нажала - отпусти, нажала - отпусти. Стреляй короткими очередями. Не медли, конечно, но корректируй огонь, чтобы постараться положить как можно больше с одним магазином, времени сменить его может не остаться. Мы даже не знаем, каким оружием вооружены эти шаровики.
        -А если не получится положить всех сразу?
        -Будем действовать по обстановке!- отрезал Лис.- Если так выйдет, то нам необходимо будет рассосредоточиться: ты бросайся в одну сторону, я в другую. Так им будет сложнее накрыть нас.
        Первый из шаровиков крикнул:
        -Эй, вы откуда взялись?
        -Мы остатки группы, высланной последней,- Лис крикнул первое, пришедшее на ум.- На нас напали гномы, но мы их перебили. Они, правда, повредили гравилёт - у этих дикарей оказалась взрывчатка! Но среди гномов есть и те, кто готовы с нами сотрудничать. Вон, один тут в кустах, но он недоверчивый и боится вас…
        К этому моменту люди почти подошли на удобное расстояние для ведения огня из автоматов, но шаровики заподозрили что-то неладное.
        -Остановитесь!- крикнул первый шаровик.- Мы хотим вас проверить. Положите оружие на землю и сделайте пять шагов вперёд. Раз вы наши собратья, вам нечего бояться.
        Медлить дальше не представлялось возможным.
        -Давай!- крикнул Лис Монре и, вскинув АКМ, открыл огонь по уже намеченной группе шаровиков.
        Первой же очередью он срезал шаровика, отдававшего приказания.
        Рядом застучал автомат Монры, но тут случилось непредвиденное: автомат почти сразу же захлебнулся и замолк - очевидно, заклинило патрон. Автомат собирался из частей, воспроизведённых на синтезаторе, и, видимо, система молекулярного дублирования допускала иногда какие-то ошибки. А, может быть, произошёл просто редчайший, но случающийся даже с АКМ, отказ при стрельбе.
        Монра, не привычная к обращению с огнестрельным оружием, замешкалась. Лис на мгновение прекратил стрельбу и крикнул, чтобы она передернула затвор. Этого времени оказалось достаточно для полной потери контроля над ситуацией.
        Рядом с Лисом в ствол ближайшего дерева вонзилась граната, выпущенная кем-то из пришедших в себя шаровиков. Дерево рухнуло, чуть не подмяв обоих людей, и Лис, отскакивая в сторону, увидел, что несколько шаровиков целится из гранатомётов, а остальные готовы открыть огонь из лучемётов.
        Монра наконец всё-таки передернула затвор, но в этот момент из-за угла появилось ещё трое шаровиков, тащивших на гравитележке большой лучемёт.
        Эта установка сожгла бы людей, несмотря на любые защитные костюмы. План рухнул в самом начале. Лис не надеялся, что они имеют стопроцентные шансы, но не допускал такого сногсшибательного провала.
        Слева за клумбой цветов начинался крутой спуск к нижнему уровню парка, где располагался каскад небольших прудов. Лис резко толкнул Монру к спуску.
        -Туда! Там густые заросли, прячься, уходи от погони. Ты знаешь, где мы можем потом встретиться. Подземные ходы, как и договаривались… Скорее!
        Сам он, перекинув автомат за спину, перепрыгнул через упавшее дерево и, петляя между кустов и деревьев, побежал в другую сторону, моля всех известных и неизвестных богов, чтобы успеть отбежать подальше до того, как шаровики включат большой лучемёт.
        Большой излучатель заработал, когда Лис пробежал всего метров сорок. Установка явно не фокусировалась на точечное поражение, вокруг вспыхнули трава и деревья. Сам бегущий почувствовал сильный жар даже сквозь броню доспехов и шлейф шлема, закрывавший шею.
        Позади вплотную неожиданно бабахнуло и взвизгнуло, словно разлетающиеся осколки, а Лис ощутил сильнейший удар по пояснице. Он инстинктивно сжался, полагая, что в него вонзается граната, но продолжал по инерции бежать, почти моментально осознав, что вряд ли мог бы бежать, если бы это оказалась граната.
        Местность и тут начала понижаться - по другую сторону от центральной аллеи парк тоже имел крутой спуск, ограниченный балюстрадой из розового мрамора. Лис перепрыгнул через перила и, необращая внимания на боль в спине, покатился вниз по склону, поросшему идеально подстриженной травой.
        Он успел спрыгнуть вниз вовремя: вслед полетели осколки камня, растрескивающегося от сокрушительного жара уже отфокусированного энергетического луча.
        Судьба гномов Лиса не волновала, а касаемо Монры оставалось только надеяться, что она успеет спрятаться и не погибнет. Пока не погибнет: теперь, когда шаровиков оказалось в три раза больше, чем они рассчитывали, победа представлялась просто недостижимой. Самое разумное сейчас - пробраться к известным точкам перехода и отступить в Арсенал, чтобы спланировать дальнейшие действия. Однако выполнить это, мягко говоря, непросто: как раз на пути к имевшимся точкам перехода стояли шаровики.
        Лис чувствовал вину за то, что пришлось бросить Монру, хотя практическим мышлением прекрасно понимал, что останься он прикрывать её, погибли бы оба. А так они разбежались в разные стороны, создав хоть мгновенное, но замешательство в отряде противника и выиграв каждый по лишней секунде для сохранения жизни.
        Лис прокатился метров двадцать по склону, плавно сошёдшему на нет, вскочил и побежал вправо к следующей балюстраде и кустам, росшим за ней. Он перепрыгнул через каменные перила, продрался через заросли и очутился на другой аллее, плавной дугой огибавшей центральный комплекс Дворца.
        Чуть дальше за аллеей стояла беседка, а рядом с ней находился лаз в тайный подземный тоннель. Этот тоннель, разветвляясь и местами пересекаясь с другими ходами, вёл во Дворец. Вход маскировался под декоративный гранитный валун.
        Поскольку деревья и кусты вокруг уже не пылали, Лис заключил, что преследователи потеряли его из виду. Таким образом, он пока жив, сумел обрести передышку, а значит, и шансы на продолжение игры.

«Лишь бы Монра спаслась»,- подумал Лис, открывая вход в тайник выстукиванием специального пароля по малозаметному плоскому участку у основания валуна. Помочь подруге он сейчас мог только моля за неё высшие силы, которые, возможно, покровительствовали всем мирам.
        Закрыв за собой поверхность камня, Лис опустился на пол перед началом круто уходящего вниз тоннеля и позволил себе пару минут отдышаться. Он отцепил от пояса фляжку, сделал несколько глотков, смочив пересохшее горло, а затем попытался осмотреть полученные повреждения.
        Сняв со спины автомат, Лис понял, что случилось: от сильного нагрева взорвались патроны в магазине. Взрыв искорежил казённую часть, и, таким образом, АКМ пришёл в негодность. Лису крупно повезло: ни одна пуля из взорвавшихся патронов не вошла ему в спину, все разлетелись веером по касательной. Везение на лицо: доспехи на спине слегка повредило, под правой лопаткой и на пояснице наверняка будут здоровенные синяки, но этим ранения ограничивались.
        Убедившись, что легко отделался, Лис проверил оставшуюся экипировку. Поскольку он сильно рассчитывал на огнестрельное оружие, как на решающий фактор в предстоящей схватке с шаровиками, то взял с собой только небольшой ручной лучемёт. Монра, например, взяла с собой второй, более мощный. Теперь Лис понимал свой просчёт, но кто же мог знать, что врагов окажется гораздо больше?
        Правда, сильно полагаясь на огнестрельное оружие Лис прихватил, кроме АКМ, ещё и пистолет - пятнадцатизарядная «беретта» висела в кобуре на груди и не пострадала от жара излучателя.
        Лис проверил наличие боеприпасов. В карманах и на поясе у него лежало шесть обойм к лучемёту, четыре - к «беретте», шесть гравитационных гранат-горошин и две лимонки Ф-1, тоже прихваченные «на всякий случай».
        К счастью, все огнестрельные боеприпасы располагались на поясе и в карманах спереди. Фортуна явно благоволила к нему в этот раз: взорвись хотя бы одна граната Ф-1 и от Лиса мало бы чего осталось.
        Тут же на поясе висел подсумок с бесполезными теперь запасными магазинами к автомату и Лис бросил их, чтобы избежать возможных неприятностей при попадании энергетических лучей.
        К своему стыду он совершенно не учел подобной опасности, планируя операцию. Теперь представлялось весьма рискованным носить с собой и лимонки, хотя, они могли очень и очень пригодиться. Но ведь достаточно случайного выстрела даже из самого лёгкого лучемёта…
        Подумав немного, Лис переложил гранаты во внутренний карман грудных доспехов. Получилось не очень удобно, но, по крайней мере, взорвутся они только под действием сфокусированного луча большого излучателя, то есть в ситуации, когда самому Лису будет уже всё равно. В один из набедренных карманов Лис положил несколько вытащенных из магазина патронов от АКМ - на всякий случай.
        Когда, как считал Лис, им противостояло пять шаровиков, не ожидавших нападения, автоматы по плану служила главной ударной мощью, и Лис решил, во что бы то ни стало, добиться окончательной победы именно с помощью АКМ. Честно говоря, он даже представлял, как скажет Монре, когда с шаровиками будет покончено: «Видишь, земное оружие тоже кое-чего стоит!». Лис прекрасно сознавал, что это была не более чем бравада, но ему очень хотелось, чтобы результат оказался таким.
        Теперь всё изменилось. Лис остался без оружия, на которое больше всего надеялся, и вдобавок столкнулся с совершенно неожиданным подавляющим численным превосходством противника. Возможно, он даже вообще остался один, если Монра погибла, и мысль эта казалась непереносимой.

«Спокойно, спокойно»,- сказал себе Лис. Нужно подумать, что можно предпринять в подобной ситуации. Не умирай, пока живёшь, и всё такое. Надо искать выход.
        Прежде всего, Лис никак не мог понять, как же они с Монрой могли проглядеть такое количество шаровиков, или же им просто настолько не повезло? Они вели наблюдение почти до самого перехода из Арсенала на территорию Дворца, просмотрели большую часть дворцовых площадей, а сами шаровики в разговорах ни словом не обмолвились о возможном скором прибытии подкрепления. Его и Монру успокоило, что за несколько дней, прошедших с момента их встречи, новых шаровиков не появлялось, и вероятность прибытия дополнительных сил врага как раз в момент высадки во Дворец стала казаться невозможной. Но, увы, так и случилось!
        К тому же, у шаровиков странным образом имелись гранатомёты, подобные тому, каким располагала Монра. На фактор отсутствия у врага оружия, кроме больших лучемётов, способного мгновенно пробить доспехи, Лис рассчитывал в такой же степени, как и на свой автомат.
        В то, что сейчас какую-то существенную помощь могут оказать их временные союзники, гномы, Лис не верил, и посему на них не рассчитывал. Возможно, нападая на шаровиков, они внесут некоторую сумятицу, но не более: люди сами не дали им ничего кроме ручных лучемётов. Правда, даже небольшая неразбериха приходилась на руку и Лису, и Монре.
        Как ни велико было желание Лиса немедленно предпринимать действия по спасению подруги, он понимал, что сейчас разумнее всего попытаться проникнуть на главный пульт Дворца. Оттуда можно постараться включить кое-какие ловушки, о которых шаровики возможно не знали, перепрограммировать сервов, чтобы те начали нападать на противника, и, может быть, по ходу дела, придумать какие-то другие варианты. Хотя с учётом столь неожиданного развития событий Лис уже не был уверен, что шаровики не полностью владеют секретами Дворца и не контролируют обстановку в должной мере.
        -Дьявол,- произнёс он вслух,- гады, может быть, знают и про это убежище!
        Он подошёл к поверхности, закрывающей выход сквозь валун, и включил режим обзора - при этом поверхность камня становилась односторонне прозрачной.
        Из-за склона, по которому Лис скатился, над верхушками деревьев поднимались клубы дыма - горели деревья и кусты, подожжённые шаровиками, но на поляне вокруг беседки ничего не происходило. Единственное, что он увидел, так это гнома, выскочившего из-за кустов, перебежавшего поляну, и скрывшегося в зарослях на её противоположном конце.
        Лис выключил прозрачность и вызвал гравитележку, предназначавшуюся для перемещения по тоннелю.
        Гравитележка не появлялась, и к тому же не включалось освещение тоннеля, что следовало считать крайне плохими признаками. Приходилось двигаться довольно большое расстояние пешком в темноте, но ничего другого не оставалось. Подсвечивая дорогу фонариком, Лис начал спускаться в тоннель по ступеням, сделанным вдоль одной из стен коридора.
        Он осматривал эти ходы всего один раз, когда обнаружил сведения о них в данных Терпа, но уже сам на всякий случай убрал записи о тоннеле из файлов компьютера. Хоть в этом, как теперь оказалось, он поступил весьма дальновидно.
        Лис достаточно хорошо помнил расположение и устройство тоннеля, хотя и прошёл его когда-то всего один раз. Собственно говоря, устройство было нехитрым - чем-то сродни секретным ходам в стенах разных королевских замков с их приспособлениями для тайного наблюдения и подслушивания, о которых Лис читал в романах ещё на Земле. В данном случае эти приспособления представляли собой разбросанные на поверхности валуны. Тоннель, разветвляясь, образовывал обширную систему под центральной частью дворцового парка, а первая следующая точка наблюдения, насколько помнил Лис, располагалась метров через сто.
        Двигаться в темноте для Лиса не представляло большого труда, он даже не держал фонарь постоянно включенным. Ход имел ширину метра два, а стены практически гладкие, не считая небольших выступов, окаймлявших места пересечений с другими направлениями и лесенки, ведущие к точкам наблюдения.
        Дойдя туда, где можно выглянуть наружу, Лис поднялся по ступенькам и включил режим наблюдения. Он увидел часть парка несколько в стороне от входа в центральный комплекс Дворца, клубы дыма там, где горели деревья - и снова больше ничего. В поле зрения виднелся один серв, плывущий по воздуху в сторону пожара. Лису показалось, что задымленность, по крайней мере, не усилилась - очевидно, сервы боролись с пожаром, а шаровики, судя по всему, вряд ли препятствовали роботам в этих действиях.
        Лис снова подумал, как здорово было бы перепрограммировать сервов так, чтобы они атаковали шаровиков, но сделать это можно лишь через главный компьютер, а до него надо добраться.
        Он вернулся в тоннель и двинулся в ранее выбранном направлении.
        Не замедляя шага и изредка подсвечивая под ноги фонариком, Лис прошёл мимо одного из поворотов в боковой ход, ведущего к границе центральной части парка. Ход, по которому он двигался сейчас, должен привести в небольшое помещение в минус-первом этаже главной пирамиды. Помещение не имело прямой физической связи с другими залами Дворца, но располагало системами наблюдения и прослушивания, там хранилось кое-какое оружие и, что самое главное, имелась регулируемая точка перехода, позволявшая попасть в добрый десяток мест по выбору. Одним из таких мест была знакомая комната с основным терминалом Центрального Компьютера.

«Только бы добраться»,- подумал Лис,- «и мы ещё посмотрим, кто кого!» Если Монра жива, он успеет спасти её, послав на помощь ватагу перепрограммированных сервов.
        Он прошёл мимо лесенки, поднимавшейся к одной из точек наблюдения, но не стал даже смотреть наружу. Однако не успел Лис сделать и десятка шагов, как за спиной у него вспыхнул луч фонаря и незнакомый голос приказал остановиться и поднять руки.
        Глава 28
        До невесть откуда взявшегося противника было не менее трёх-четырёх метров, и Лис начал выполнять приказание очень медленно, лихорадочно соображая, что можно предпринять в узком пространстве тоннеля.
        Кто мог подстеречь беглеца здесь? Шаровики, скорее всего, уничтожили бы его сразу. С другой стороны, на поясе у него висит шар, могли бы принять за своего. Значит, либо уже сообразили, что он - ложный шаровик, либо это - не шаровик, но кто тогда?
        Подняв руки наполовину, Лис хотел чуть-чуть обернуться, чтобы попытаться увидеть противника.
        -Не поворачиваться!- приказал незнакомец.- Медленно вынь лучемёт и пистолет и положи на пол!
        Лис вздрогнул, и, наверное, даже сильнее, чем когда в тишине тоннеля первый раз прозвучал голос неизвестного: противник знал, что такое пистолет!
        Сзади прозвучал резкий щелчок, и Лис догадался, что передернули затвор - значит, тот, кто подкарауливал здесь, тоже имел огнестрельное оружие. Несмотря на смертельную опасность, Лис оказался по-настоящему заинтригован.
        Он вытащил лучемёт и положил его по требованию незнакомца на пол, затем последовала очередь «беретты».
        -Доволен?- спросил Лис, пытаясь завязать диалог.
        -Давай-давай,- незнакомец знал своё дело,- выкладывай всё: гранаты, ножи и прочее. Откинь ногой назад и в сторону.
        -А ты откуда знаешь, что у меня есть что-то ещё? Иди, обыщи меня - и проверишь наверняка.
        -Не умничай!- оборвал незнакомец.- Я могу просто пристрелить тебя - одним ублюдком будет меньше. Шар тоже отбрось сюда.
        Лис секунду помолчал, размышляя. Дьявол, кто же это такой? Незнакомец явно не шаровик - те, как и Творцы, не пользуются огнестрельным оружием. Но незнакомец и не спешил расправляться с Лисом. Судя по всему, он принимает его за шаровика, но, вероятно, он заинтересован в информации, которую мог получить.
        -С удовольствием отдам тебе шар,- сказал Лис,- мне уже надоело таскать эту херню: мешает бегать.
        Казалось, теперь наступила очередь неизвестного продемонстрировать некоторое замешательство. Он немного помолчал, озадаченный комментариями Лиса, прежде чем повторил приказ насчет другого оружия.
        -Давай, лучше поговорим,- предложил Лис.- Не знаю, кто ты, но мне кажется, мы могли бы найти общий язык.
        Снова возникла явная пауза - незнакомец думал.
        -Я не знаю, кто ты,- быстро продолжал Лис,- естественно, если ты шаровик, то разговаривать нам будет не о чем…
        -А ты не шаровик?- то ли утвердительно, то ли вопросительно произнёс неизвестный.
        -Нет, и не успокоюсь, пока не перебью их всех, или пока они не убьют меня.
        За спиной Лиса хмыкнули:
        -Ты, к тому же, и самонадеянный! Кто ты такой? Неужели Творец?
        Лис вздохнул:
        -Возможно, я тебя разочарую: я не Творец. Я землянин, попавший в этот мир пятнадцать лет назад. Местный хозяин где-то отсутствовал, и, фактически, можно сказать, что я стал тут… э-э… вроде как управляющим, пока он где-то путешествует. Я, правда, тоже большую часть времени проводил не во Дворце, а на гранях. Две недели назад я столкнулся с шаровиками, гнавшимися за четырьмя Творцам, да ещё оказалось, что они гнались и за мной! Поэтому нам с Творцам пришлось спасать свою шкуру. Кое-кого из шаровиков мы перебили, но трое Творцов погибли. Мне и одному оставшемуся Творцу, женщине, косвенно помогли гномы, которые задумали, ни много, ни мало, используя технологию шаровиков, переселиться в тела людей, живущих на грани…
        Незнакомец снова хмыкнул:
        -Ого, не ожидал от гномов такой прыти!
        -Ты знаком с ними?- удивился Лис.
        -Пока вопросы задаю я,- резко оборвал неизвестный.- Рассказывай дальше… хм, управляющий!
        От Лиса не ускользнула явная насмешка, с какой произносилось слово «управляющий», и он тоже с иронией продолжал:
        -Вкратце особо уже и нечего рассказывать, господин следователь. Мы с женщиной-Творцом вынуждено вступили во временный союз с гномами, чтобы добить пятерых последних шаровиков во Дворце - по крайней мере, мы считали, что шаровиков осталось пятеро. Мы высадились всего-то минут сорок назад, но столкнулись с таким числом этих гадов, на которое не рассчитывали. К тому же у них был большой излучатель, и нам пришлось разбежаться в разные стороны. Я очень надеюсь, что женщина уцелела, и сообразит, как поступить дальше - она тоже знает кое-что об устройствах во Дворце. Когда-то она, так сказать, дружила с исчезнувшим хозяином.
        Лис секунду помедлил и повторил:
        -Очень надеюсь, что она жива. Кстати, болтая с тобой, я теряю шансы поскорее помочь ей! Ты, как мне сдается, тоже не на короткой ноге с шаровиками. Не знаю, кто ты, но я готов взять тебя в команду: сейчас я рад любому союзнику.
        Неизвестный засмеялся:
        -А мне нравится твой стиль! Ладно, посмотрим! Опустить руки, повернись, господин управляющий.
        Лис повернулся, но рассмотреть человека не удавалось: луч фонаря бил прямо в глаза. Лис зажмурился:
        -Я что - по-прежнему сижу на допросе? Уберите свет, дяденька эсэсовец!
        Незнакомец засмеялся и, похоже, именно словам насчёт фашиста. Луч опустился Лису под ноги. В отражённом свете он увидел фигуру в таких же доспехах, стоящую на первой ступеньке лестницы, ведущей к точке наружного обзора тоннеля. Человек держал фонарь в левой руке, а в правой у неизвестного был пистолет-пулемёт похожий чем-то на израильский «узи», по крайней мере, в представлении Лиса.
        Несколько секунд незнакомец помолчал, раздумывая, а затем подвёл итог:
        -Рискну поверить. Вряд ли можно выдумать сходу то, что ты только что мне рассказал. Кроме того, я тоже не хочу бросать малышку Монру в беде!
        Лис вскинул брови:
        -Ты знаешь Монру?.. И гномов!.. Ага, так-так, я должен был догадаться!
        -Собери оружие,- посоветовал человек.- Если ты долго пробыл здесь и к тому же общался Монрой, то, наверное, слышал, как меня зовут. Я - Терп, хозяин Дворца и этого мира.
        -Наслышан, и неоднократно,- подтвердил Лис, поднимая лучемёт и пистолет.- Но как ты очутился в тоннеле? Не думал встретить тебя как раз здесь и сейчас. Где тебя носило столько лет?
        -Длинная история, чтобы рассказать в двух словах,- ответил Терп.- Ты ведь сам говорил, что нам нельзя терять времени. Возможно, позже я расскажу подробнее, да и сам послушаю, что ещё сможешь рассказать мне ты. Всё-таки ты, как-никак, захватил Дворец в моё отсутствие. А пока нам надо попытаться избавиться от шаровиков и выручить Монру. Судя по всему, у тебя уже есть какие-нибудь задумки? Имей, однако, в виду: в конечном итоге мы столкнемся с противником посерьезнее шаровиков.
        Лис развёл руками, продолжая пытаться разглядеть Терпа, о котором он думал столько раз, и о котором столько слышал в последнее время.
        Терп спустился со ступенек. В полумраке просматривалось, что он повыше Лиса и имеет чуть грубоватые, но приятно-мужественные черты лица, немного напомнившие Лису когда-то популярного польского киноактера Станислава Микульского. Голову Терпа покрывал шлем, и трудно было понять, какую причёску он носил, но ни усов, ни бороды у хозяина Мира Граней не наблюдалось.
        -Весь наш изначальный план строился на неожиданном ударе,- повторил Лис.- Мы считали, что шаровиков здесь всего пятеро. Трое из них патрулировали территорию вокруг главного комплекса Дворца, остальные занимались дооборудованием бронированного гравилёта. Мы рассчитывали уложить троих из автоматов, взятых в твоём Арсенале, а далее при поддержке гномов собирались прикончить и последних двух.
        Терп усмехнулся:
        -Довольно примитивный план!
        -Не отрицаю, но если бы шаровиков было столько, сколько мы думали, всё бы сработало!
        -Как я понимаю,- сообщил Терп, задумчиво разглядывая своё оружие,- новых шаровиков впустили сюда с Земли.
        Лис удивленно посмотрел на него:
        -Не понимаю, кто выпустил? Что это значит?
        Терп перевёл задумчивый взгляд на Лиса:
        -Это значит, что шаровики, как я и думал, всего лишь пешки в некой игре. Как, возможно, и мы сами. До поры до времени мы достаточно самостоятельны, но наступает момент - и Некто вмешивается в игру, подправляя её по собственному разумению.
        -Ты уверен?- спросил Лис; вдуше начали ворочаться какие-то смутные и неосознанные сомнения.
        -Вполне. На Земле я давно пытался очень осторожно выяснить это, но подобраться к Нему непросто. Я понял только, что нельзя давать даже намёка на такие попытки, иначе дело плохо. Фактически этот Некто - хозяин Земли, хотя, естественно, негласный. Как я узнал, он располагает техническими возможностями, существенно превосходящими наши: например, в пространствах может перемещаться более эффективно.
        -Мы с Монрой предполагали, что это могут быть шаровики…
        -Это не шаровики, исключено! Все годы не было и намёка на их присутствие на Земле, ответственно заявляю. Похоже, что их где-то держали, а когда этому Некто потребовалось, ввели в игру. Я сам не всё понимаю, но большинство Творцов, сидящие по своим мирам, наверняка даже не подозревают о том, что узнал я…
        -Не знаю,- покачал головой Лис,- к тем, за кем по их же мирам начали охотиться шаровики, это, полагаю, не относится. Слушай, нам надо спешить на помощь Монре, но, чтобы понять, как лучше действовать, нам нужно обменяться хотя бы краткой информацией по шаровикам и их Главному Помощнику.
        -Информацией по кому?- удивился Терп.
        -Вот видишь,- заметил Лис,- и ты не всё знаешь. Мы узнали про некоего Главного Помощника непосредственно от шаровиков.
        И он, насколько возможно кратко, рассказал Терпу о своих приключениях и обо всём, что узнал за последние дни.
        -Всё очень любопытно и требует осмысления,- задумчиво сказал Терп.- Говоришь, они преследовали Творцов в их собственных мирах? Любопытно… Ну, пока могу уверить, что нынешнее пополнение прибыло с Земли. Правда, я о шаровиках там слыхом не слыхивал, а я на Земле практически постоянно уже много лет. Значит, они появились там совсем недавно, и их не так много. У меня тоже не всё вяжется с этим Некто. Например, говорим ли мы про одну и ту же личность или нет? Как я наблюдал, конечно, косвенно, поведение его странное и порой, вроде бы даже неадекватное, как будто он поступает, иногда противореча сам себе - то так, то эдак…
        -То есть, как?- не понял Лис.
        -Самое главное, я уже не понимаю, особенно после твоих упоминаний о некоем руководителе шаровиков, один ли это человек или же не один. Вроде бы один, но в то же время… Не всё вяжется, говорю же, особенно в свете твоих слов. Зачем Творец мог связаться с шаровиками?
        -Кто бы знал!- Лис пожал плечами.- Похоже, пока твои знания о нём не помогут нам спасти Монру, а мне сейчас важнее всего узнать, жива ли она.
        -Вы не взяли с собой переговорные устройства?! Ты же можешь узнать, где она сейчас!
        -Я пока не связывался с ней из предосторожности. Почему-то все ваши радиостанции, точнее - гравистанции, имеют фиксированные настройки. Мы побоялись, что здесь во Дворце шаровики легко могут прослушивать весь диапазон и засечь нас. И вообще, как я говорил, мы рассчитывали сделать всё быстро. Я не предполагал такого поворота событий, мы же были уверены, что шаровиков всего пять! Мы сами выглядели как шаровики, даже шары нацепили, а они не знали, что у нас есть оружие, легко пробивающее доспехи. Вот почему мы не взяли передатчики.
        -Опрометчиво! Всегда надо допускать всё, даже самое худшее. Но на худой конец, у нас же передатчики в шлемах.
        -Которые все настроены на одну волну! Получится, мы сразу же раскроем шаровикам, где находимся и о чём говорим!
        Терп снял шлем и задумчиво провел ладонью по очень коротко постриженным волосам.
«Почти как у зэка»,- подумал Лис.
        -Пожалуй, ты прав…
        -Если, конечно, этот «Он» с его, как ты говоришь, возможностями уже не сообщил им,- вставил Лис.
        Терп покачал головой:
        -Ну, он тоже не всемогущий. Если бы он всё знал, мы бы долго не пробегали. Пока наше преимущество перед шаровиками, хотя и временное, в том, что они не знают, где мы.
        -Я на это рассчитывал в любом случае.
        И Лис рассказал о своих последних планах. Терп покивал:
        -М-да, это единственное, что сейчас можно сделать. Монра знает про эти тоннели?
        -Я ей рассказывал. Надеюсь, она найдёт вход в тоннели, идущие с той стороны центральной аллеи. Но, наверное, всё-таки надо попробовать вызвать её хоть на несколько секунд. Я не могу успокоиться. Шаровики сперва сосредоточили огонь на мне, но я хочу быть уверенным, что с ней всё в порядке. Я ведь теперь уже и не знаю, может быть, шаровиков тут куда больше!
        -Ладно, думаю, на несколько секунд, связаться можно… для её же блага.
        Монра ответила почти сразу.
        -Ты где?- задыхающимся как от бега шёпотом спросила она.
        -Я-то пока в безопасности,- быстро ответил Лис.- Ты как?
        Монра вздохнула, переводя дух:
        -Пробежалась, затаилась, жду. Шаровики прочёсывают парк.
        -Имей в виду: нас могут слушать. Ты помнишь, что я тебе рассказывал на всякий случай?
        -Не учли,- с горечью согласилась Монра.- Надо было тщательнее проработать запасной вариант.
        -Ничего, всё ещё получится! Двигайся к тому месту, где вход и затем прямо по направлению к главному зданию: там и встретимся.
        -Поняла, попытаюсь: если они не перекроют дорогу.
        -Ты уж попытайся поосторожнее. И помни: патроны могут взорваться от нагрева лучами, поэтому спрячь боеприпасы хотя бы в карманы!
        -Давно сама сообразила. Всё, отключаюсь!
        -Молодец, береги себя, удачи, целую!
        -Я тоже!- Голос Монры пропал.
        Терп искоса посмотрел на Лиса:
        -У вас, похоже, близкие отношения?
        -Но ты, надеюсь, не ревнуешь?
        -Нет, конечно - мы с Монрой расстались давно. Но многим нашим не понравилась бы связь с землянином.
        -И тебе не нравится?
        Терп покачал головой:
        -Я долго живу на Земле, и побывал там в самых разных ситуациях. Я не сидел, забившись как в нору, в свой мир, и смотрю на многие вещи иначе, чем те, кто никуда не высовывали носы из благоустроенных Резиденций.
        Некоторое время они молча шли по тоннелю. Наконец Лис поинтересовался:
        -А как ты сейчас попал во Дворец? Я понимаю, с Земли, но я думал, что точки перехода оттуда ведут на площадку, находящуюся над твоим Центральным Пультом.
        -Ты так и не узнал всего,- усмехнулся Терп,- да это, наверное, было невозможно. Есть много засекреченных точек. Сумел бы я попасть на площадку рядом с пультом, то, естественно, мне не пришлось бы пробираться в тоннель. Нет, я оказался в парке, недалеко от одного из мест, где можно попасть в тоннель. Это произошло, наверное, за час до вашего здесь появления. Индикатор присутствия шаровиков предупредил меня, что они находятся где-то неподалеку. Из оружия у меня, к счастью, оказался этот пистолет-пулемёт, я давно хотел присовокупить такую штуку к своей коллекции. Я увидел шаровика, тащившего гравитележку, и подстрелил его из-за кустов в лицо.
        -То есть ты не знал, что пули пробивают защитные доспехи?
        -Нет, не знал. Вот так и разжился доспехами и ручным лучемётом. Затем затаился в тоннеле и увидел тебя, бегущего к входу. Само собой, тут у меня тоже сработал индикатор присутствия шара. Я хотел сразу пристрелить тебя, но мне хотелось узнать, от кого спасается шаровик, за которого я тебя принял. И это при том, что я успел заметить, как по-хозяйски чувствовали себя здесь шаровики. Поэтому я и решил сначала допросить тебя. В общем, тебе повезло.
        Лис кивнул:
        -М-да, с этим шаром я чуть не попал в ловушку, состряпанную мной шаровикам. Я совсем забыл, что могут появиться Творцы, у которых есть индикатор и которые могут принять меня за настоящего шаровика. Печально было бы валяться сейчас на полу с простреленной башкой! Так бы и не поговорили…
        Терп хохотнул и покачал головой.
        -Кстати,- продолжал Лис,- именно по этим вашим индикаторам шаровики выслеживали Монру и её спутников на грани твоего мира. Мне пришлось вырезать им эти индикаторы.
        -Как ты догадался?
        -Увидел прибор у шаровиков, что-то вроде пеленгатора.
        Творец сплюнул:
        -Сделали, сволочи!
        -Если шаровикам кто-то помогает, то, что удивительного? Но кто может помогать им? Может быть, кто-то из Творцов окопался на Земле и стал там, так сказать, хозяином и владельцем, вроде как ты владел своим миром?
        Терп энергично потряс головой:
        -Ты знаешь, возможно, данный человек вообще не Творец…
        -Почему ты так думаешь?
        -Не знаю, но Творец вряд ли смог бы так развернуться на Земле, на современной Земле. Лет сто назад - да, но не сейчас. Для это нужны, по-моему, возможности, превышающие те, что могут иметься у кого-то из нас. Долго объяснять, но у меня есть основания так думать. Поговорим на эту тему, когда выберемся.
        Лис усмехнулся и вздохнул:
        -Тьфу, тьфу, что б не сглазить! Лишь бы Монра сумела добраться до тоннеля.
        Они проходили мимо одной из точек наблюдения. Лис предложил выглянуть, но Терп и без его совета уже свернул на ступеньки, поднимающиеся вверх.
        Место наблюдения открывало вид на широкую аллею, опоясывающую гигантское здание. Аллея имела ширину метров сто, её украшали многочисленные клумбы, изящно подстриженные кусты, фонтанчики и разнообразные скульптурные группы, казавшиеся Лису вывезенными из Древней Греции и Рима. Впрочем, попадались и похожие на сфинксов фигуры.
        На аллее шёл бой. Не всё было видно, поскольку противники старательно прятались за кустами, каменными постаментами статуй и колоннами, но Лис и Терп поняли - шаровики вели перестрелку с гномами. Гномов они увидел только один раз, когда карлик перепрыгнул через срезанную лучом статую, миновал открытое место и, не задетый ни одним выстрелом, скрылся из поля зрения. В общем-то, Лис и Монра не зря потратили время на подгонку доспехов для гномов: без них маленькие человечки не продержались бы и нескольких минут даже, несмотря на отсутствие здесь у шаровиков большого излучателя. Хотя, кто знает, не обернётся ли это потом проблемой для людей.
        В том, что «потом» наступит, Лис верил с какой-то необъяснимой злостью. Когда в течение последних суток случались переделки, у Лиса ещё не развилось такой ненависти к шаровикам. Наверное, потому, что Монра была рядом, и он мог непосредственно что-то сделать для неё. Сейчас же она находилась далеко, а он даже не знал, жива ли она, не мог помочь совершенно ничем, оставалось ждать и надеяться. Кроме того, Лису не давало покоя, возникшее буквально через секунду, после того как он крикнул «Беги!», ощущение, что он бросил Монру в опасности, несмотря на то, что такой вариант - разбегаться в разные стороны при возникновении смертельной угрозы обоим - прорабатывали в Арсенале.
        Разумом Лис понимал, что если бы они удирали вместе, вероятность поражения из большого лучемёта, была бы куда больше. Монру могло даже задеть пулями из патронов, взорвавшихся в автомате Лиса; патроны в её собственном автомате могли бы также взорваться, а поскольку оружие у неё висело не за спиной, то, опять же, всё могло сложиться не так удачно. Но это Лис понимал умом, а на сердце у него кошки скребли оттого, что он-то сейчас находился в относительной безопасности и даже обрёл такого ценного партнёра и союзника как Терп, а Монра ползёт где-то в кустах, прижимаясь к аккуратно подстриженной траве парка. В любую минуту её может подстерегать смерть, а, возможно, и нечто худшее, попади она шаровикам живой.
        Шаровиков на аллее было трое,- во всяком случае, люди видели троих. Они укрывались за каменным парапетом и располагались спиной к точке наблюдения. Лис переглянулся с Терпом: можно попытаться неожиданно выйти из укрытия и ударить по шаровикам с тыла. Из имевшегося оружия их легко можно расстрелять в спину.
        Терп покачал головой:
        -А если не положим сразу? К тому же, мы не знаем, сколько тут шаровиков. Если кто-то из этих уцелеет, или есть где-то рядом другие, которые нас заметят, мы потеряем преимущество: они будут знать, где мы.
        Лис согласился: если Монра сумеет добраться до входа в тоннель, о котором он ей рассказывал, всё будет хорошо. Вместе с хозяином Дворца, знающим здесь всё куда более досконально, шансов будет гораздо больше. Если, конечно, Монра сумеет добраться!
        Лис ударил кулаком по то ли каменной, то ли пластиковой стене.
        -Она тебе явно небезразлична,- произнёс Терп, внимательно наблюдая за Лисом.- Вы, люди, умеете любить и привязываться к другим так, что смерть их становится для вас трагедией и концом всего на свете.
        -А вы не люди?- немного резко возразил Лис.
        -Хорошо, скажем точнее: вы, земляне,- поправился Терп.- Возможно, тут всё дело в очень коротком сроке вашей жизни,- продолжал он, спускаясь по ступенькам в тоннель.
        Лис молча последовал за ним, и молчал до самой потайной комнаты в минус-первом этаже. Терп активировал известную лишь ему точку перехода, и они оказались в помещении Центрального пульта управления, первом помещении Дворца, куда Лис в своё время вошёл.
        Эта точка перехода у Терпа имела бoльшую, чем обычно площадь - примерно метр на метр, и Лис с хозяином Дворца прошли одновременно, встав на участок переноса спина к спине. Лис даже не подозревал, что здесь могут быть точки перехода, и не мог не оценить предусмотрительность Терпа: отсутствие информации о секретных переходах в компьютерах Дворца давало его хозяину определённые преимущества перед любыми возможными захватчиками.
        На Центральном пульте их ждал первый сюрприз: у главной консоли, развалившись в кресле сидел шаровик. К тому же на точке перехода стоял один из шкафов, непонятно зачем сдвинутый на этом место, поскольку шаровики знать о существовании этого перехода не могли.
        Особенность работы полей, раскрывающих пространство, состояла в том, что даже если на точке перехода находились некие посторонние предметы, они отбрасывались, очищая объём для возникающей здесь новой массы. Таким образом, устранялась опасность взаимного проникновения атомов и молекул различных тел и связанных с этим крайне неприятных последствий. Определенные проблемы могли бы возникнуть только в случае, когда, например, точка перехода оказалась бы погребённой под толщей скал, которую энергия поля уже не смогла бы пробить.
        Шкаф с грохотом упал, шаровик от неожиданности вздрогнул и вскочил из-за пульта. Выстрелы из пистолета-пулемёта Терпа и «беретты» Лиса слились в один оглушительный в замкнутом пространстве грохот. Пули попали шаровику в грудь, и он рухнул рядом с креслом.
        -Где ты научился так хорошо стрелять из огнестрельного оружия?- спросил Лис, озираясь по сторонам, но шаровик в помещении сидел один, и в данный момент им пока ничего не угрожало.
        -Я столько лет провёл на Земле и не раз бывал в ситуациях, когда умение стрелять сохраняло мне жизнь. На Земле во все времена мне больше приходилось пользоваться земным оружием, чтобы не привлекать лишнего внимания. Давай уберем падаль.
        Они запихали тело в установку, являвшуюся дезинтегратором и синтезатором материи одновременно.
        -Сейчас я заблокирую незасекреченную точку перехода,- сказал Терп, садясь за пульт - и перепрограммирую сервов на атаку шаровиков.
        Лис пробормотал «Ага!» и машинально посмотрел на место справа от пульта, где находилась знакомая ему точка перехода. Получилось, что он взглянул туда как раз кстати: на круге, вмонтированном в пол, возник шаровик с лучемётом наизготовку.
        Шаровик, видимо, сознательно готовился к присутствию врага в этом помещении и смотрел в место наиболее вероятного нахождения противника - на пульт управления.
        Это оказалось его ошибкой. Лис крикнул, предупреждая Терпа, и навскидку открыл огонь из пистолета, который продолжал держать в руке. Пули продырявили грудной панцирь шаровика в трёх местах, но тот тоже успел выстрелить из лучемёта по Терпу. Луч скользнул по спине Творца, моментально пригнувшегося на крик Лиса, стараясь прикрыть лицо.
        Шаровик повалился вперёд, и неожиданно, не успело тело коснуться пола, ноги исчезли, отхваченные по колени. Остаток тела глухо шмякнулся об упругую сероватую поверхность, а из отрезанных конечностей выплеснулась кровь.
        Это говорило о том, что гость появился не случайно: кто-то, находящийся в другом месте, управлял активацией поля переноса. Шаровик, судя по всему, должен был появиться в помещении пульта управления, мгновенно оценить обстановку и исчезнуть, успев по возможности произвести выстрел-другой по противнику.
        -Цел?- риторически поинтересовался Лис, осматривая борозду на панцире.
        Терп кивнул:
        -Ты здорово среагировал. Давай-ка и этого туда же.
        Они отправили и второе тело в дезинтегратор, после чего Терп вызвал небольшого серва убрать лужи крови.
        -Итак, двоих мы убрали. С учётом подстреленных мной в парке, а тобой на центральной аллее, будет четыре. Сколько, интересно, их тут сейчас всего?
        Лис пожал плечами.
        -Однако,- продолжал Терп,- неплохо эти гады тут во всём разобрались. Ладно, сейчас сервы доставят немало хлопот шаровикам: худо или бедно, они будут атаковать их, пытаться убить или покалечить.
        -Как ты собираешься настроить их конкретно на шаровиков, или и мы рискуем быть атакованными?
        -Они будут атаковать тех, у кого на поясе висят шары. Конечно, если шаровики решатся избавиться от шаров, что маловероятно, сервы их не тронут.
        Лис на секунду задумался:
        -Но подожди, тогда и Монра рискует, коли она с шаром. Я предупрежу её.
        -Только быстро, и не говори прямым текстом, а то шаровики будут предупреждены заранее,- посоветовал Терп, возясь у пульта.
        Лис вызвал Монру, но передатчик шлема молчал. Терп развёл руками.
        -Это ещё ничего не значит, не надо предполагать самое худшее. В конце концов, она могла повредить шлем, шлем мог просто упасть с головы, а времени подбирать не было,- сказал Терп.- Сейчас я попробую включить мониторы слежения: мы узнаем, где шаровики, и, возможно, заметим Монру.
        К их огромному разочарованию, система наблюдения не действовала. Шаровики, явно опасаясь появления хозяина Дворца в пультовой, вывели из строя систему визуального слежения за территорией и помещениями дворцового комплекса из строя.
        Лис нервно прошёлся взад-вперёд по комнате, не забывая поглядывать на точку перехода, где мог появиться враг.
        -Вот и всё,- с некоторым облегчением сообщил, наконец, Терп.- С этого момента любой серв во Дворце будет атаковать каждого, у кого на поясе висит шар. У сервов нет оружия как такового, но ударом с разгона они могут легко искалечить или убить.
        -Это очень здорово, даже наверняка здорово, но меня тревожит, как там Монра?
        -Где она собиралась войти в тоннель?- спросил Терп.
        -С другой стороны Главной аллеи, вход у живой изгороди возле пруда, если ты помнишь. Но там, к сожалению, от зарослей метров двести открытого пространства - её могли заметить.
        Терп кивнул:
        -Мы сейчас попробуем перейти в точку перехода, которой заканчивается та ветка тоннеля.
        Он встал из-за пульта и, нагнувшись, запустил руку под его левый край там, где торец пульта не доставал до пола сантиметров десять. Терп провёл пальцем по нижней кромке торца боковой стенки, и удивлённо хмыкнул.
        -Ищешь Ключ?- поинтересовался Лис.- Тоже любишь спрятать что-нибудь без технических премудростей?
        -Да,- ответил Терп, и тут же удивлённо вскинул брови: - А, так ты нашёл его? Ты знаешь про эту штучку?
        -Совершенно случайно и нашёл, и узнал.
        Терп удовлетворённо вздохнул, выпрямляясь:
        -Ну, ладно, а то я уже испугался, что Ключ нашли шаровики. Ты его перепрятал?
        -Естественно, Ключ спрятан в музее Природы, в разделе палеонтологии. Лежит в черепе тиранозавра, стоящего прямо напротив входа.
        -Х-м…- Терп задумчиво постучал пальцами по краю пульта.
        -Что-то не так?- покосился на него Лис.- Неудачное место?
        -Не то, чтобы неудачное,- Терп сделал неопределённый жест рукой,- но там нет точки перехода. Нам придётся пробираться туда через все залы Дворца.
        Глава 29
        Огромный музей Природы и Культуры занимал весь сорокаэтажный блок, примыкающий к главному зданию Дворца. Терп не считал необходимым иметь там точки перехода. Он полагал, что музей необходимо осматривать, и нечего скакать через пространство, пропуская целые разделы. Единственными средствами передвижения в огромных залах всего этого блока, включавшего в себя различные музеи, галереи, выставки и художественные мастерские, были лифты, эскалаторы и гравитележки.
        Лис очень удивился такому подходу, но по объяснению Терпа всё создавалось очень давно, более трёх тысяч лет тому назад, а тогда он думал, что, возможно, экспозицию будет видеть определённое количество посетителей. В действительности, залы эти практически не видели даже самого хозяина, появлявшегося здесь крайне редко, в основном только в периоды пополнения коллекционного фонда.
        Тем не менее, после каждого посещения какого-либо из миров Терп при малейшей возможности привозил образцы оригинальных растений, животных, минералов, изделий человеческих рук: посуду, тканые вещи, статуи, картины, образцы механизмов и самых разных устройств или, как минимум, их чертежи. Земные учёные-естествоведы и специалисты по любым разделам материальной культуры сошли бы с ума от зависти и восхищения перед таким обилием экспонатов и предметов, достойных самого внимательного и скрупулёзного изучения. Никому из них, правда, не суждено было видеть эту сокровищницу.
        Кроме того, огромное количество произведений искусства самых разных миров, эпох и культур находилось во Дворце не в одном музее, но практически везде. Терп не скупился на украшение любых помещений, начиная от лабораторий и кончая спальными комнатами и туалетами. Одно из немногих исключений в этом смысле представлял собой Центральный Пульт управления, выглядевший на фоне всего остального просто-таки аскетично.
        Сейчас Лис и Терп оказались перед необходимостью пробираться в музей обычными путями по территории, занятой противником.
        -В конце концов, не думаю, чтобы шаровиков было очень много, и на такой большой территории шансов встретить их будет мало,- сказал Терп.- Наверное, мы даже сможем дойти до самого музея незаметно. А уж там их точно не должно быть: сейчас им просто нечего там делать. Может быть, даже хорошо, что ты спрятал Ключ в таком месте, как музей. Куда хуже, если бы ты устроил новый тайник, допустим, в ангаре гравилётов или на оружейном складе.
        -Но сию секунду Ключ нам не так уж и нужен,- возразил Лис.- Сейчас надо как можно быстрее найти Монру.
        -Ключ сослужил бы нам неоценимую службу именно в деле спасения Монры,- возразил Терп в своей обычной несколько церемонной манере.- Мы ведь даже не знаем пока, где она.
        Следуя реалиям обстановки, Терп предложил проверить оружие, имеющееся в их распоряжении. Они открыли небольшой шкаф, служивший неким мини-арсеналом в помещении пульта управления, но там оказалось пусто: шаровики забрали все хранившиеся тут ручные лучемёты, а также заряды к ним.
        Исключение составила небольшая коробка с короткими чёрными цилиндрами размером с огарок свечи - гранатами с усыпляющим газом, который начинал действовать как при попадании в лёгкие, так и при соприкосновении с кожей. Облако газа выбрасывалось в радиусе метров пяти и очень быстро кристаллизовалось, так что бросавшему гранату следовало выждать всего секунд десять, прежде чем смело подходить к точке взрыва.
        Было непонятно, почему шаровики оставили тут гранаты, забрав лучемёты - для их целей оружие, не повреждающее тело противника, представлялось более предпочтительным. Возможно, гранаты просто забыли в коробке.
        Терп кивнул Лису: «Пригодятся!»
        Они забрали лучемёты убитых шаровиков и провели ревизию боеприпасов к «стволам». У Лиса оставалось четыре полные обоймы к «беретте» и одиннадцать патронов в магазине. Пистолет-пулемёт Терпа, оказавшийся совсем не «узи», а российским
«каштаном», (что весьма удивило Лиса - он никогда не слышал о таком пистолете-пулемёте), имел более скудное боепитание: один целый магазин и один уже полупустой, то есть всего чуть больше сорока выстрелов. Но зато на четыре ручных лучемёта у них пришлось аж пятнадцать запасных обойм.
        Лис отдал одну «Ф-1» Терпу. Творец одобрительно подбросил лимонку на ладони:
        -Неплохая штука: накроет сразу нескольких шаровиков, если бросить в кучу! Кто бы мог подумать: оружие, забытое у нас десятки тысяч лет, оказалось таким эффективным! Ты-то сам как понял, что доспехи пробиваются пулями?
        Лис усмехнулся и рассказал Терпу о том, как первый раз уложил шаровика из АКМ, после чего мысль применить автоматы как главную ударную силу стала очевидной.
        Сейчас нужно было перепрограммировать точку перехода, через которую они попали сюда, так чтобы та соединилась с похожей комнатой в минус-первом этаже, но уже в той части Дворца, куда выходил тоннель, где должна была укрыться Монра. Никаких сюрпризов не предвиделось, поскольку как о существовании секретной точки перехода, так и о паролях, позволяющих произвести перепрограммирование, известно было лишь Терпу.
        Неожиданно в комнате погас свет. Терп тихонько присвистнул. Мгновение они молча стояли в темноте, а потом Лис включил фонарик.
        -А что, тут можно отключить энергию?- спросил Лис.
        -В принципе, почему же нет?- ответил Терп.- Вопрос только в том, что для этого необходимо либо взломать центральную силовую установку и полностью выключить её, либо, также взломав пароли системы, отключить частично наш участок, чтобы постараться запереть нас тут. Есть, конечно, третий вариант: просто вывести силовую установку или систему подачи энергии из строя чисто механически, но подобные выходки чреваты самыми серьёзными последствиями и для тех, кто так сделает. Как бы то ни было, эти уроды хорошо разобрались в устройстве моих агрегатов.
        -И что же - мы заперты?- поинтересовался Лис.
        Терп зловеще скривился в полумраке, и на его лицо легли густые тени:
        -Это мы ещё посмотрим. Точкой перехода нам, правда, теперь не воспользоваться, но у меня имеется автономная система питания. Она маломощная, как раз для того, чтобы было сложнее обнаружить, но на подъём лифта хватит. Но лучше бы у нас остался Ключ!
        -Разве я знал,- развёл руками Лис.
        -Да никто ничего и не говорит. Давай я включу лифт, и пойдём.
        Терп открыл часть боковой панели пульта, повозился там, и в комнате снова включился свет, правда, другого оттенка, более зеленоватый и спокойный.
        -А ты не думаешь,- предположил Лис,- что это может быть ловушкой? Мы окажемся в лифте, они вырубают и аварийное питание - и мы в клетке. Как два кролика.
        Терп немного подумал и развёл руками:
        -Полагаю, мало вероятно: вся аварийная система к этому лифту расположена в этой комнате. Да и у нас просто нет иного выхода, ты же сам хочешь быстрее придти на помощь Монре. Естественно, для собственной безопасности мы не будем спускаться до самого низа - там нас могут поджидать. Сделаем так: опустимся до одного из служебных этажей, где идут разные коммуникации. В основном этими этажами всегда пользовались сервы, нам там во многих местах придётся даже ползти - есть очень низкие проходы. Надеюсь, шаровики не могут ждать нас на всех таких этажах. Тут у нас будет два варианта: или добраться до музея и забрать Ключ, или добираться до тоннеля, где, может быть, нас ждёт Монра. На мой взгляд, предпочтительнее первый вариант, поскольку в таком случае мы сможем значительно быстрее перемещаться в пространстве и получим огромное преимущество перед нашими врагами. Если Монра добралась до тоннеля, то она уже в безопасности и может немного подождать. Ну а если…- Он не договорил.
        -А может, нам разделиться?- предложил Лис.- Я отправлюсь к тоннелю, а ты - в музей. Я хотел бы как можно скорее выяснить, что с Монрой. Ты заберешь Ключ, и мы встретимся в тоннеле. Тем более я всё равно не знаю, как пользоваться Ключом.
        -Но я же не знаю, где ты его спрятал!- возразил Терп.
        -Это несложно, я же сказал: в черепе тиранозавра, но не в черепе восстановленного скелета, а в отдельном черепе, который лежит на постаменте прямо напротив входа. Там есть табличка: череп найден тобой на Земле в Центральной Монголии в IV веке до Новой Эры по земному летоисчислению. Найдёшь?
        -Теперь без сомнения, но лучше нам не разделяться. Хотя понимаю… Ладно, давай так и сделаем, поехали!- кивнул Терп.
        Лис всё время ждал, что кабина лифта остановится, и они окажутся в западне, в которую сами влезли, но плавное бесшумное движение ничем не нарушилось.
        Служебные уровни и шахты шли через все здания Дворца, как правило, с интервалами в пять и десять основных этажей. Терп остановил лифт на сороковом этаже главного здания: по его мнению, вероятность засад на таких коммуникационных уровнях, расположенных ближе к поверхности земли, была намного выше.
        Лис и Терп выпрыгнули в темноту коридора, готовые в любую минуту открыть огонь, и, откатившись по полу в разные стороны, немного выждали. С минуту они лежали в нескольких метрах друг от друга, напряжённо вслушиваясь в окружающую темноту, но даже при включённом экране ночного виденья ничего не просматривалось.
        Наконец Терп встал и включил фонарь. Лис также поднялся и, водя лучом, осматривал расходящиеся веером узкие низкие коридоры. Тянул лёгкий ветерок: действовала самая простейшая естественная вентиляция.
        Лис, конечно, знал про наличие во Дворце таких коммуникационных этажей, но лишь один раз за всё время пребывания в обиталище Творца забирался в подобное место из чистого любопытства взглянуть, что оно собой представляет. Специального внимания изучению этих уровней он не уделял, поскольку, по большому счёту, там и изучать-то было нечего: все такие этажи практически повторяли друг друга и отличались почему-то лишь размерами. Определить, где ты находишься, зачастую можно было только через терминалы, установленные когда-то для связи с сервами при возможных профилактических работах и ремонтах. Сейчас эти терминалы не действовали, и коммуникационные этажи стали настоящими лабиринтами, где, особенно в темноте, можно блуждать не один день.
        -Судя по всему, освещение вырублено везде,- сказал Лис.- Нигде нет даже намёка на свет, а ведь, насколько я помню, и эти коридоры освещались.
        -Похоже, так.- Терп рассматривал какой-то план в виде маленькой электронной схемы, выуженной им из находившегося в пульте тайничка.
        -Слушай!- Лису вдруг пришла в голову одна мысль.- Если вырубили энергию, то, наверное, сервы отключатся, и нам нечего рассчитывать на их поддержку?
        Терп покачал головой:
        -Автономное питание у них рассчитано на десять часов непрерывной работы в самом жёстком режиме. Так что при выключении системы подзарядки где-то не менее пятидесяти процентов сервов сохранят работоспособность в течение достаточно длительного времени: часов пять, полагаю, поработают на нас, как минимум.
        Терп прикинул нужное направление, объяснил Лису, куда тому нужно двигаться, и они разошлись.
        Творцу было несколько проще, поскольку он попадал непосредственно в здание музея, а Лису предстояло пройти четыреста пятьдесят метров по низкому ходу, почти везде пригибаясь, спуститься по колодцу до уровня десятого этажа, после чего снова двинуться по горизонтальному ходу строго направо. Через сто метров, как объяснил Терп, снова по вертикальной шахте можно попасть на уровень первого этажа, а там уже разобраться с направлением будет не сложно.
        -Почему первого?- удивился сначала Лис объяснениям Терпа.- А, хотя, да, понимаю: с помещением в минус-первом этаже отсюда нет сообщения.
        Терп объяснил, какие панели в стене возле монитора сервов надо снять, чтобы через обычные вентиляционные колодцы пролезть в обычный же коридор первого этажа. Далее начинались основные проблемы и опасности: Лису предстояло практически по открытой местности пробраться к одному из входов в тоннель, где, как можно надеяться, укрылась Монра.
        В общей сложности Лису требовалось пройти по залам первого этажа этого блока Дворца метров сто-двести и ещё метров триста через парк. Шаровики могли встретиться где угодно, и в каком угодно количестве, но он готов был рисковать, поскольку неизвестность того, что происходит с Монрой, слишком давила на психику.
        Метров через сто коридор стал совсем низким, и Лис пополз, продолжая в который раз гадать, кто же может руководить шаровиками. Ни Эльот, ни сама Монра в разговорах ни разу даже не обмолвились о существовании на Земле или где-то в другом месте таинственного «Его», обладавшего, по словам Терпа, возможностями, превосходящими возможности Творцов. Эта проблема будоражила Лиса, и у него не возникало сомнения, что личность, о которой говорил Терп, и пресловутый Главный Помощник шаровиков - одно лицо.
        По мнению Терпа, поведение данной персоны - странное и неоднозначное. Понять смысл данного определения до конца Лис пока, естественно, не мог, но в любом случае вмешательство непонятной и могущественной силы, которую опасался даже Творец, не добавляло уверенности в завтрашнем дне. Правда, опять же, судя по словам Терпа, таинственного хозяина Земли нельзя назвать полностью неуязвимым.
        Лис уже начал, было, привыкать к мысли, что угрозу Земле представляют шаровики. Новая информация, полученная им в течение последнего часа, заставляла пересмотреть некую, успевшую сложиться концепцию теоретически возможных дальнейших действий и уровней угрозы для самого себя и мира Земли, о котором он почти не вспоминал в течение пятнадцати лет. Однако сию минуту эти вопросы, как и задача выхода на
«Него» были, конечно, не столь актуальны.
        Лис помотал головой, передохнул с полминуты и пополз дальше. Всё равно никаких достоверных теорий сейчас не построить. Он думал, что знает уже достаточно, а оказалось, что не знает почти немного. Действительно, знание - это сфера, и чем оно больше, тем больше и площадь соприкосновения с неизвестным.
        Лис немного забылся, приподнял голову и стукнулся шлемом о какой-то выступ так, что заныли шейные позвонки. Смачно выругавшись, он стал чаще подсвечивать себе фонарём.
        К великому удовольствию высота лаза вскоре позволила встать в полный рост и пройти в нормальном положении метров сто, прежде чем потолок прохода вновь «поставил его на колени», и до самой вертикальной шахты Лис уже только полз.
        Заглянув в чёрную глубину сорока этажей, он невольно передёрнул плечами и пожалел, что в помещении пульта у Терпа не нашлось антигравитационных поясов или хотя бы
«патронов». Эти устройства сделали бы такой спуск просто приятным аттракционом. Сейчас же приходилось действовать, рискуя сорваться в почти двухсотметровую пропасть.
        К огромному сожалению, в помещении пультовой не было ничего, подходящего для использования в качестве альпинистского снаряжения, и Лис поздравил себя с тем, что на всякий случай снял ремень с искалеченного автомата. Благодаря этому он фактически получил в распоряжение крепкий трос, имеющий к тому же очень подходящие застёжки-карабины на концах.
        Колодец, к счастью, не был абсолютно гладким и пустым. Вдоль всей его высоты шли системы подачи энергии - трубы, в которых пролегали разнообразные кабели или нечто, заменявшее Творцам подобные устройства. На каждом этаже эти коммуникации расходились под прямыми углами, так что Лису удалось закрепиться ремнём вокруг одной из таких не очень толстых колонн и начать соскальзывать от пересечения к пересечению. Темнота существенно затрудняла спуск, поскольку светить фонариком постоянно было неудобно, а требовалось успеть затормозить перед встречей с горизонтальным энерговодом.
        Спускаться с сорокового на десятый этаж в полной темноте процедура непростая, и, в конце концов, Лис сбился со счёта уровней. Скользя в очередном пролёте вдоль трубы-колонны на автоматном ремне, он лихорадочно соображал, какой этаж будет сейчас - одиннадцатый или уже десятый?
        Проверял Лис себя не из одного «спортивного интереса»: ведь ошибись он в счёте в данной ситуации и проскочи нужный этаж, пришлось бы подниматься вверх по практически гладким трубам. Ему очень помогало предупреждение Терпа о нумерациях этажей: периодически посветив фонариком, можно было увидеть номер.
        Кроме того, очень хотелось закончить спуск быстрее ещё и потому, что он уже немного устал: ползанье на четвереньках по узким горизонтальным проходам не придавало бодрости. Спуск же с сорокового на десятый этаж при средней высоте каждого пролёта в четыре с половиной метра требовал изрядного напряжения сил.
        Оказалось, что Лис всё-таки ошибся на этаж. Желание прибыть на место быстрее привело к опережению счёта этажей: казалось, что он должен быть уже на десятом, но, затормозив у крестовины пересечения коммуникаций, Лис чертыхнулся, увидев, что нужный этаж - только следующий.
        Отдышавшись на десятом этаже, где проход был, к счастью, повыше, чем на сороковом, Лис прошёл, лишь слегка согнувшись, нужные сто метров и оказался у второй вертикальной шахты, по которой, согласно разъяснениям Терпа, он должен достигнуть уровня поверхности, то есть первого этажа в соответствующем блоке Дворца.
        Пока всё шло, как и было задумано. Лис не слышал никаких звуков и надеялся, что никто не слышит его передвижения по коммуникационным каналам. Он посветил фонариком в темноту нового колодца (после преодолённой пропасти в сорок этажей этот уже не казалась очень сложной задачей), проверил состояние ремня от автомата и начал последний, как надеялся, спуск.
        Оказавшись на первом этаже, Лис с удовлетворением убедился, что и тут всё тихо. Он взглянул в шахту, уходившую здесь вниз на десятки этажей в недра каменного монолита, на котором стоял весь комплекс дворцового парка, и пополз в указанном Творцом направлении по проходу, снова, как назло, ставшем очень низким.
        Примерно через двадцать метров, как и говорил Терп, Лис увидел бездействовавший монитор, служивший для контроля сервов. «Кто же должен тут лазить и контролировать их?» подумал он.
        Рядом находилась панель вентиляционного короба, закреплённая на совершенно обычных даже для землянина второй половины двадцатого века фиксаторах-защёлках. Лис ещё в первый год своего пребывания во Дворце обратил внимание на то, что там, где можно обойтись без сверхсложных устройств, Творцы и пользовались самыми простыми механизмами.
        Лис снял панель и залез в короб, который для движения являлся даже более удобным, чем коммуникационные проходы сервов, поскольку не имел никаких выступов. По коробу можно было относительно спокойно ползти, так как его сечение в каждом плече превышало метр.
        Через определённые промежутки в коробе попадались зарешёченные отверстия, выходившие в какое-либо помещение. Свет нигде так и не горел, поскольку иначе Лис легко заметил бы это сквозь решётки.
        Из-за того, что любой, находившийся в таком помещении, мог его услышать или же в свою очередь увидеть свет, Лис пополз очень осторожно и воздерживался от включения фонаря. Расстояние по горизонтали определялось для него проще, поэтому он мог точнее сказать, сколько уже прополз.
        Следуя инструкциям Терпа, примерно через тридцать метров на развилке короба Лис повернул направо, и вскоре короб снова разветвился. Здесь тоже нужно было двигаться вправо, однако неожиданное обстоятельство заставило Лиса отступить от указаний Творца: в левом ответвлении метрах в двадцати от развилки через решётку в полу пробивался свет.
        Если бы не полная темнота всюду Лис, возможно, и не обратил бы внимания на освещённую решетку в полу короба. Свет шёл из помещения, расположенного ниже уровня поверхности, то есть в минус первом этаже. Заинтересованный, Лис, стараясь не шуметь, повернул налево. К счастью, материал короба не усиливал посторонние звуки и не громыхал, как громыхали бы стенки вентиляционного короба, сделанного из жести.
        Лис осторожно заглянул в просветы решётки, и взору открылась любопытная картина. В помещении площадью метров тридцать квадратных, видимо, служившим промежуточным постом контроля технического состояния сервов и их автономного ремонта, на свободном участке пола лежали шаровики - шесть особей, облачённые в доспехи с полной боевой экипировкой и с шарами на поясах. Шаровики лежали неподвижно, и, казалось, спали, что вызывало крайнее недоумение с учётом ситуации.
        Но самым удивительным для Лиса оказалась фигура человека в противолучевых доспехах, стоявшего у одного конца шеренги тел. О том, что это - человек и никак не шаровик, Лис подумал сразу, поскольку у того отсутствовал шар, служивший своего рода опознавательным знаком. На голове человека сидел защитный шлем с опущенным лицевым щитком несколько иной формы, чем так, к которой уже привык Лис.
        Неизвестный стоял, склонившись над небольшим прибором, размером с раскрытую книгу стандартного формата, висевшим у него на груди, и водил пальцем по каким-то участкам верхней панели. В свободной руке человек держал тонкий полуметровый стержень, направленный торцом на одного из шаровиков на полу. Понять, что человек делает, Лис не мог, и, невзирая на необходимость спешить на выручку Монре, задержался посмотреть, что здесь происходит.
        Так прошло около минуты. Неожиданно тело шаровика дёрнулось, он шевельнул руками и ногами, двинул головой и начал подниматься. Неизвестный продолжал водить стрежнем, описывая круги над начавшей двигаться фигурой.
        Шаровик сел, глаза его оставались по-прежнему закрытыми. Человек сделал что-то на приборе, ещё раз махнул стержнем перед носом шаровика, и тело того неестественно медленно опустилось в исходное положение.
        Человек издал удовлетворённый звук, вложил стержень в гнездо сбоку прибора и снял шлем, отдуваясь, как будто произведённая работа отняла много сил. Лис попытался рассмотреть лицо, но неизвестный повернулся и вышел из поля зрения, ограничивавшимся решёткой. Лис даже прижал лицо к круглым прутьям, но ничего не увидел.
        В любом случае человек не мог быть другом, и Лис осторожно вытащил из кобуры пистолет и приготовил один из двух имевшихся у него ручных лучемётов, положив его рядом с решёткой.
        Неизвестный вернулся, отхлёбывая из сосуда, мало отличающегося от обычной пол-литровой бутылки, прополоскал рот и сплюнул на пол практически на ближайшего шаровика. Такие действия лишь усилили недоумение Лиса.
        Поставив бутылку на корпус какого-то большого аппарата, расположенного рядом, человек снова взялся за свой прибор. Манипулируя стержнем, он начал переходить от шаровика к шаровику, тыкая каждого концом стержня в лоб. При этом по телам шаровиков пробегала резкая короткая дрожь.
        Неизвестный опять издал довольный возглас, снял с пояса одного из шаровиков шар и начал возиться с ним. Лис уже в общих чертах представлял себе процедуру обращения с шаром и понял, что неизвестный готовит шар к применению, так сказать, по назначению, то есть, скорее всего, для того, чтобы переписать что-то из шара в мозг тела или наоборот.
        Человек выпустил из шара стержни-усы и приложил устройство к голове первого шаровика, после чего перешёл к следующему. Он повторил процедуру ещё пять раз, и вновь потянулся к сосуду. Вставая, неизвестный тряхнул головой, отведя её назад, и взглянул вверх в потолок, почти в ту точку, откуда наблюдал Лис.
        Если бы на месте Лиса находилась женщина, то она, как часто бывает в низкопробных триллерах в подобной ситуации, издала бы крик удивления, смешанного со страхом. Лис узнал человека: стоявшая сейчас внизу личность представляла собой никого иного как псевдолатыша Ингвара Яновича, посетившего пятнадцать лет назад на Земле квартиру молодого инженера Богдана Домрачева и перевернувшего всю его жизнь.
        Но Лис не издал ни звука, будучи, как никак, мужчиной, за плечами которого лежали годы часто очень дикой жизни, полной смертельных схваток и опасностей. Он моментально понял, что кем бы ни оказывался этот псевдолатыш - это враг, от которого нельзя ждать ничего хорошего.
        Вполне возможно, все нынешние проблемы вызваны именно этим субъектом, а уж если он узнает в Лисе того, кто заставил его вдохнуть струю дихлофоса и выбить головой стекло в польской корпусной мебели, то обязательно захочет свести с ним счёты. Поэтому, несмотря на свои принципы, часто мешавшие убивать в случаях, когда ему не угрожали непосредственно, Лис поднял «беретту», тихо сдвинул предохранитель и прицелился в стоявшего внизу Ингвара Яновича, которого продолжал звать так про себя, хотя понимал, что это имя никак не может быть настоящим.
        Глава 30
        Ловя в прорези прицела голову Ингвара Яновича, Лис всё-таки подумал, что это смахивает на убийство из-за угла. «Идиот!» - сказал ему так называемый внутренний голос.- «Эта сволочь в своё время там, на Земле, хотела тебя хладнокровно пытать, и пытала бы, а затем прикончила, не моргнув глазом. Поэтому сейчас ты прав, как никогда! Стреляй!»
        Лис прекрасно понимал всё, но чувствовал дискомфорт оттого, что собрался стрелять в ничего не подозревающего человека. Вздохнув, он промедлил буквально один миг и выстрелил.
        И в то же мгновение вспомнил назидание, часто слышанное им от деда по материнской линии: «Подумал: сделай, и сделай поскорее!» Уже позже он как-то прочитал почти то же самое в афоризмах кого-то из мыслителей Древнего Египта.
        В краткие доли секунды после выстрела Лис, в который раз убедился, как же прав был дед, а до него современники фараонов. Старик, конечно, и не мыслил побывать в других мирах, но, возможно, родившись в Российской Империи за пять лет до конца девятнадцатого века и, вступив в сознательно-взрослый возраст одновременно с началом главных трагедий многострадальной страны в веке двадцатом, дед Богдана-Лиса приобрёл жизненный опыт не хуже, если не лучше, чем его потомок, прошедший грани, разделяющие миры.
        Если бы Лис спустил курок долей секунды раньше, то свалил бы псевдо-латыша первой же пулей. Но как раз в момент выстрела Ингвар Янович чуть привстал, поворачиваясь, и пуля угодила в прибор, висевший у него на груди. Верхняя панель разлетелась брызгами, а сам Ингвар Янович от удара и неожиданности покатился по полу, довольно ловко кувыркнувшись через голову.
        Однако Ингвар Янович не выскочил из сектора обстрела, и Лис, теперь уже не раздумывая, прицелился снова. Но надо было отдать должное реакции старого знакомого: он оценил обстановку, и точно определил, откуда произведён выстрел. Поднимаясь на колено, псевдолатыш сорвал с бедра то, что сначала Лис принял за обычный ручной лучемёт.
        Но это оказался не лучемёт. Несмотря на некоторую подверженность рефлексии, генетически свойственную подавляющей части советской (читай - российской) интеллигенции, Лис успел сообразить, что оружие Ингвара Яновича не могло быть простым ручным лучемётом: для этого оно имело слишком толстый и длинный ствол. Ранее Лис не видел ничего подобного, и оружие мгновенно ужасно ему не понравилось.
        Лис, резко насколько возможно в условиях узкого лаза, откатился от решётки. Секундой позже тот участок вентиляционного короба исчез во вспышке света.
        Голову Лис в сам момент пика излучения повёрнул в противоположную сторону, и это спасло его глаза, к тому же инстинктивно почти зажмуренные. Тем не менее, будучи отражённой от совершенно матовых стенок вентиляционного канала, вспышка даже ослепила на несколько секунд. Вообще, человеку без доспехов пришлось бы несладко - вряд ли бы он остался способен делать что-то дальше.
        По проходу рванула струя воздуха, но не в сторону Лиса, что также умерило жар, а к эпицентру вспышки. Как можно было догадаться, выстрелили из аннигилятора: во время пребывания во Дворце Лис никогда не встречал такого оружия, но в информационных файлах Главного компьютера находились упоминания о принципе его действия.
        В ручном исполнении эта штука походила на однозарядное ружьё. Оно выбрасывало пучок антипротонов, и после выстрела требовало перезарядки примерно как берданка: в «ствол» вкладывался новый питающий элемент даже по форме напоминавший охотничий патрон крупного калибра.
        Лучемёт, который Лис положил рядом с решёткой, исчез, естественно, как и часть вентиляционного короба со стеной, но «беретта», к счастью, осталась в руке.
        Ещё не очень хорошо соображая, но, инстинктивно чувствуя, что вот-вот и Ингвар Янович перезарядит своё сокрушительное оружие, Лис бросился к рваному отверстию, от краёв которого дышало жаром расплавленного металла. Плохо видя ослеплёнными глазами, он открыл огонь из пистолета примерно в то место, где стоял выстреливший антиматерией псевдо-латыш.
        Расчёт оказался верным: Ингвар Янович, тоже весьма ощутимо ослеплённый взрывом, поскольку данным оружием вряд ли следовало пользоваться на столь ограниченном пространстве, не успел перезарядить аннигилятор. Сквозь слёзы, застилавшие глаза, и цветные круги и точки, танцевавшие, казалось, прямо под выпуклостью роговицы, Лис смутно видел фигуру, стоявшую на одном колене и лихорадочно достававшую что-то из клапана доспехов.
        Пули из «беретты» взрыли пол вокруг Ингвара Яновича. Если бы стрелок не был ослеплён, его противника нашпиговало бы свинцом. В магазине пистолета оставалось десять патронов, но попал Лис только один раз.
        Правая рука Ингвара Яновича дёрнулась, отброшенная ударом пули, аннигилятор упал и отлетел в сторону. Плохо видя, Лис продолжал стрелять, стараясь поразить давнего и мало приятного знакомого.
        Человек побежал, виляя в стороны, выскочил через дверь в ближнем конце помещения, в которую ударила последняя пуля, и был таков. Кожух ствола клацнул, отскакивая назад: обойма опустела.
        Лис, морщась от едких слёз, быстро перезарядил пистолет и спрыгнул вниз с высоты почти пяти метров. Продолжая держать дверь под прицелом, он поморгал, привыкая к нормальному свету.
        Казалось, в глаза сыпанули песком, а коже лица саднило от ожога. Воздействие вспышки усугублялось тем, что Лис перед этим долгое время провёл при слабой освещённости, почти в темноте. Поэтому глазного дна достигла значительная порция пусть и отражённого от стен, но сверхмощного светового потока.
        Из институтского курса физики Лис смутно помнил, при аннигиляции должны выделяться фотоны, а не гамма-кванты, но полной уверенности о процессе выделения частиц при взаимодействии вещества и антивещества у него, разумеется, не было.
        Правда, сейчас возможность получения дозы радиации заботила Лиса далеко не в первую очередь. Если чуть позже удастся добраться до медицинского корпуса Дворца, то можно будет снять любые последствия лучевого удара и даже восстановить, возможно, повреждённую сетчатку.
        Главным в данную минуту было то, что к проблеме шаровиков присоединилась проблема дополнительного чрезвычайно сильного противника. Ингвар Янович, сумевший как-то выбраться с Земли, обладал, судя по всему, большой мощью, так как стрелял из оружия, не имевшегося даже во владениях Терпа. То, что Ингвар Янович никогда не станет союзником, сомнений у Лиса не вызывало.
        Лис также не рассчитывал на окончательное бегство псевдо-латыша. Даже если он сейчас и покинет как-то Дворец, то, несомненно, вернётся и доставит массу неприятностей. Интересно, каким путём Ингвар Янович попал сюда: через те же точки перехода, которыми пользовался Терп, или же он располагал собственными способами проникновения сквозь стены, разделявшие миры? И не является ли он тем самым таинственным «Некто», которого имел в виду хозяин планеты Граней? В любом случае Лис не сомневался, что псевдолатыш даст о себе знать. Ведь недаром же этот тип объявился сейчас здесь и неспроста манипулировал с телами шаровиков.
        Тогда, пятнадцать лет назад, Ингвар Янович был готов на всё, лишь бы заполучить полукруг, случайно найденный Лисом. Возможно, в тот момент у него не осталось иных возможностей выбраться из мира Земли?
        Лис отвёл напряжённый взгляд от двери, за которой скрылся Ингвар Янович и посмотрел на лежавшие на полу тела. Фигуры по-прежнему неподвижно вытянулись, как в строю. Из-под двух крайних вытекали красные ручейки: в них попали пули, предназначавшиеся псевдо-латышу.
        Лис усмехнулся: так или иначе, а ещё двое шаровиков выведено из игры - всё вперёд! И самого Ингвара Яновича, похоже, достало: на полу отчётливо виднелись капли крови, указывавшие направление бегства.
        Лис осторожно подошёл к двери, стараясь стоять не в проёме на линии огня, и заблокировал открывающее устройство. Открывать дверь и выглядывать в тёмное соседнее помещение, оставаясь хорошей мишенью на фоне светлой комнаты, Лис не стал. Кроме того, он пока и не очень хорошо слышал, так как уши заложило от грохота выстрелов в замкнутом пространстве короба.
        Обшарив поле боя, Лис нашёл источник непонятного света. Им оказался диск диаметром сантиметров десять и толщиной примерно три сантиметра, прикреплённый Ингваром Яновичем к стене на высоте пары метров. Диск имел углубление в середине, нажатие на которое включало или выключало свечение. Такого устройства Лис ранее также не видел: диск светил не столько сам, сколько воздух в комнате начинал, казалось, светиться, и поэтому тени практически отсутствовали.
        Взгляд Лиса упал на оброненный аннигилятор с открытым отсеком для нового заряда. Неиспользованный зарядный цилиндр размером с патрон двенадцатого калибра валялся рядом. Осмотрев оружие, Лис без труда разобрался в его устройстве и зарядил аннигилятор. Теперь он обзавёлся средством, способным нанести хоть и один, но сокрушительный удар.
        Он вновь попробовал вызвать Монру по рации, но ответа не получил. Терпа он пока вызывать не стал из соображений конспирации.
        С помощью лучемёта Лис вывел из строя все шары, произвёл контрольный выстрел в голову каждому шаровику и выключил светящийся диск. В наступившей темноте он, надвинул на лицо щиток шлема, подключил бинокль ночного виденья, подошёл к двери и резким ударом ноги распахнул её, отпрыгнув в сторону. Выждав несколько секунд, Лис проскочил через дверной проём и бросился на пол.
        Вокруг царила темнота, но с помощью устройства ночного видения Лис хорошо различал уходящий в обе стороны коридор и попытался сориентироваться. Получалось, что для того, чтобы выбраться наружу здания, следовало идти направо, но капли крови, яркими пятнами выделявшиеся на полу, вели налево.
        Справа донёсся легкий шорох, и Лис вскинул пистолет, изготовившись к стрельбе. Однако это оказались просто два серва, прошмыгнувшие мимо Лиса в комнату, где разыгралось сражение. Лис догадался, что сервы, очевидно, приняли сигнал разрушения систем Дворца и, повинуясь заложенной программе, поспешили на восстановление повреждений.
        Слева метров через двадцать коридор поворачивал. Лис осторожно подобрался к изгибу стены, готовый выстрелить в любую мишень, появившуюся из-за угла, и лёг на пол. Заглянув за угол, Лис не увидел ничего и никого: до следующего поворота метров на сорок коридор был совершенно пуст.
        Лис осмотрел следы крови на полу. В приборе ночного виденья цепочка капель фосфоресцирующими пятнами шла вдоль одной из стен и скрывалась за углом.
        Лис задумался. Не может ли Ингвар Янович устроить засаду? В конце концов, Лис решил, что такое мало вероятно. Псевдо-латыш бежал, и это доказывало, что у него или не осталось оружия, или он, поняв по своему ранению возможности противника, не горел желанием испытывать судьбу. Правда, ранение не было очень серьёзным, иначе вряд ли Ингвар Янович смог бы исчезнуть так быстро.
        Лис осторожно двинулся по следу, готовый открыть огонь, если враг притаился за какой-нибудь статуей или декоративной вазой, которые, как правило, украшали большинство помещений Дворца. Кровь светлыми пятнами выделялась на гладком и в то же время пружинящем как плотный ковёр покрытии пола. Неожиданно цепочка капель резко свернула в сторону.
        Следы привели в овальную просторную нишу в стене. В центре ниши находился круглый постамент под статую, изображавшую мальчика, сидящего верхом на неком подобии дельфина и трубящего в рог. Сейчас статуя валялась на полу рядом с постаментом. Капли крови вели прямо на постамент и там обрывались.
        Догадаться было несложно. Постамент представлял собой скрытую точку перехода, активируемую, возможно, кодовым словом, перкуссионным воздействием или ещё как-то. Возможно, точка перехода вообще «одноразовая», но она могла и продолжать действовать.
        В любом случае Лис не собирался продолжать преследование, если неизвестно, куда ведёт данный переход. Вполне вероятно, что на другой стороне ждала засада, ловушка или любые неприятности, и Лису не хотелось попадаться на сюрпризах, связанных с его давним и мало приятным знакомым.
        Вообще-то складывалась очень любопытная картина. Некая личность, именуемая условно Ингваром Яновичем, знала о наличии во Дворце, по крайней мере, одной точки перехода, неведомой Лису. Лис понимал, что он знает во Дворце не всё и не обо всём, но откуда Ингвар Янович тут настолько ориентируется? Очевидно, между всем имеется связь. Неужели появление Ингвара Яновича как-то связано с появлением Терпа, и не могут ли они действовать заодно?
        Немного подумав, Лис пришёл к выводу о незначительной вероятности последнего. Зачем Терпу вести с Лисом такую двойную игру? Терп мог убрать его без лишней театральной буффонады, хотя… Может быть, главной целью Терпа является овладение Ключом, и поэтому он лгал? Но при чём тут шаровики и какие-то манипуляции Ингвара Яновича в момент, когда появился Лис? Шаровики в той комнате были какие-то странные, то ли накачанные наркотиками, то ли находились под воздействием неких психотропных полей.
        Лис плюнул на конспирацию и вызвал Терпа. Когда Творец ответил, то по его напряжённому голосу и тяжеловатому дыханию Лис понял, что и Терп не скучал. Поэтому он решил отложить прямые вопросы до момента, когда сможет видеть живую реакцию парнёра, а лишь спросил, что стряслось.
        -Попал в засаду,- объяснил Терп.
        Недалеко от зала, где Лис спрятал Ключ, затаились три шаровика, явно поджидавшие того, кто явится в музей. Если бы не индикатор присутствия шаровиков, Творец стал бы лёгкой добычей, и Терп не считал подобное простым совпадением.
        -Значит, они знали?..
        -Безусловно!
        -Стоп, но сам-то Ключ на месте?
        -Всё нормально, он уже у меня. Судя по засаде, они подозревали, что Ключ спрятан где-то здесь, но не знали, где точно. Кому ты говорил о Ключе?
        -Только Монре, но я не говорил, где точно спрятал Ключ…- До Лиса вдруг дошло то, во что пока никак не хотелось верить.
        -Увы, я думаю, что так оно и есть,- подтвердил опасения Терп.- Шаровики взяли её, накачали спецпрепаратами или даже просканировали мозг и узнали о Ключе… Хотя нет, просканировать мозг они никак не успели, на это требуется несколько часов. Скорее всего, они просто применили ПП, «препарат правды». Монра не могла объяснить им, где точно находится Ключ, и шаровики просто устроили засаду в музее.
        Лис молчал.
        -Посмотри правде в глаза,- почти крикнул в переговорник Терп.- Возможно, Монра вообще уже мертва. Не исключаю, что шаровики могли оставить себе тело, но от души они его точно освободили. Поверь, мне тоже безумно жаль Монру, она всегда оставалась мне небезразличной, но любой Творец должен быть готов ко всему. Теоретически мы бессмертны, но не неуязвимы, и можем погибнуть.
        -Может быть, тебя поджидали случайно?- Голос Лиса дрогнул.- Кто знает, может быть…
        -Лис!- перебил Творец.- Говорю тебе: не строй иллюзий! Монра не отвечает, шаровики узнали, что Ключ спрятан в музее, значит, как минимум, она попала к ним. Сию секунду ты пока ей никак не поможешь, даже если она ещё жива.
        Лис, не слушая дальше Терпа, попытался снова вызвать Монру. Ответа не последовало, тогда он со злостью пнул валявшуюся на полу статую.
        -Это я виноват! Нам следовало бежать вместе!
        -Не вини себя,- вздохнул Терп.- Монра прекрасно понимала, на что она идёт, уверяю. Она была красивая и смелая женщина, но и Творцы смертны. И, в конце концов, мы сейчас на войне. Ну, побежали бы вы вместе, вместе вас и накрыли бы. А так хоть ты уцелел…
        Несколько секунд они молчали, затем Терп, давно сообразивший, что и Лис вызывал его не спроста, поинтересовался, что стряслось у него. Лис несколько отрешённо, но всё-таки рассказал о странной встрече.
        -Так-так-так,- с несколько деланным энтузиазмом, видимо, чтобы быстрее отвлечь Лиса от его мыслей, произнёс Терп.- Здесь происходит нечто очень странное, я и сам в недоумении. Этот твой непонятный земной знакомый… слишком со многим вяжется. Не он ли и есть Главный Помощник? Я пока не хочу гадать, не так много у нас времени, но нам необходимо взять «языка».
        -Какого, в задницу, «языка»?- тупо спросил Лис.- Нам надо перебить всех этих уродов как можно быстрее - и всё тут! Я не успокоюсь теперь, пока не убью их всех. Чем больше я убью, тем лучше я себя почувствую! А потом я найду этого Ингвара Яновича и намотаю…
        -Стоп!- оборвал Терп.- Остынь, а то раньше прикончат тебя. У меня появились кое-какие мысли, но поговорим при личной встрече. Попробую заскочить в одно место, а потом вызову тебя. Не раскисай, держись!
        -Слушай, что ты собираешься делать?!- закричал Лис, забывая, что его могут услышать не только в эфире, но и в тишине безмолвного коридора.- Нам надо соединиться как можно скорее, и бить уродов! Лучше действовать вместе, а иначе нас прикончат по одиночке!
        -Говорю: остынь, возьми себя в руки! Мы и так уже долго разговариваем, засекут! В общем, я тебя вызову, но ты не делай глупостей, не лезь пока на рожон. Пока!- Терп отключил связь.
        Лис выругался и ещё раз пнул ни в чём не повинную статую. Его переполняли отчаяние и злоба. Он понимал разумом правоту Терпа, но не мог смириться с тем, во что не желал верить. Подобное происходило с ним, пожалуй, впервые за всё время странствий.
        За долгие годы путешествий у Лиса были десятки, если не сотни женщин, и практически все те, с кем он был хотя бы один раз, ему нравились: он не мог иметь женщину просто так, для сексуального облегчения. Женщина всегда должна притягивать чем-то, и даже в простой физиологической близости, за которой не стоит вообще никакого продолжения отношений, должен быть элемент любви, считал Лис. А сейчас для него всё заключалось не просто в «элементе».
        Лис любил Монру, и представить себе дальнейшую жизнь без неё было нестерпимо больно. Конечно, вряд ли получилось бы оставаться с Монрой вечно, но Лис рассчитывал на другое расставание. Да, когда-нибудь они могли расстаться, Монра могла скрыться где угодно за гранями иных реальностей, но Лису хотелось знать, что она просто есть. Пусть где-то далеко по категориям многомерной математики, но эта женщина существует как индивидуум в сплетении миров, на одной из граней необъятного мироздания, то ли сотворённого так называемыми Творцами, то ли кем-то другим, то ли существовавшего всегда, вне зависимости от желания и представления любого смертного существа, силой знаний и технологий получающего возможности проникать через невидимые границы параллельных вселенных.
        Он хотел иметь от неё детей. Лис никогда не сказал бы Монре о подобном желании, понимая, что вряд ли стоит говорить такое женщине, прожившей уже тысячи лет и неоднократно рожавшей, оставляя потомство для генофонда населения разнообразных миров. Женщина, имеющая впереди тысячелетия юности, несомненно не станет обременят себя орущими младенцами и связанными с этим проблемами.
        Лис тоже не мог твёрдо сказать, что горит желанием осесть на одном месте и зажить семейной жизнью обывателя. Но ему подсознательно хотелось, чтобы Монра родила от него. Он не знал, что бы делал с этим ребёнком потом, но желал, чтобы их связь имела «материальное продолжение», выраженное в появлении нового организма, возникшего из слияния хромосом пары клеток, одна из которых принадлежала ему, а вторая Монре, и которые встретились в момент высшего экстаза любви. Здесь отсутствовала логика, но хотелось, чтобы было так, и Лис понял это по-настоящему только сейчас, за пару минут, пока стоял в нише рядом с поваленной статуей.
        Мысль о том, что в теле Монры поселился шаровик, жуткая бездушная тварь, в принципе не имеющая пола, способная начать рожать детей от другого тела, управляемого такой же тварью, для того, чтобы поселить в этих новых, созданных телом Монры, телах следующих тварей, сводила Лиса с ума.
        Он заскрипел зубами и опустился на пол рядом с постаментом, содержащим точку перехода. Он даже не осознавал, что с ним происходит и думает ли о чём-то вообще. Мысли метались в голове бессвязно, а разум оказывался не в силах понять и логически осмыслить собственные порождения. Неожиданно на глаза навернулись слёзы, и Лис заплакал, упав лицом на синтетическое покрытие пола.
        В эти минуты он оставался уязвим для любого, кто появился бы в коридоре или прошёл через переход, но, к счастью, он пребывал в полном одиночестве.
        Тем не менее, контролировать первичный всплеск эмоций Лис умел, именно поэтому он и выжил здесь в течение пятнадцати лет. «Поплачь - и тебе станет легче!» Банальная и старая как мир (или миры?) поговорка оказалась верна и на сей раз. Слёзы иссякли, и Лис вытер сопли, осознав, какую лёгкую мишень представляет собой в подобном состоянии.
        -Убью всех, до последней твари!- пробормотал он, высморкался и встал, вновь готовый к действию как сжатая пружина.
        Он вернулся в комнату, где увидел своего старого знакомого, и ещё раз осмотрел помещение. Сервы деловито работали, не обращая на Лиса внимания, как на «своего». Они успели уже отремонтировать часть потолка и вентиляционного канала в месте, куда пришёлся удар антивещества, не замечая, казалось, и лежавших на полу шаровиков и их разрезанных Лисом шаров.
        На полу Лис увидел несколько гильз, отброшенных сюда затвором его пистолета, использованную капсулу заряда аннигилятора, чуть не превратившего его самого в
«свет и тепло», и брошенный Игнваром Яновичем стержень, каким-то образом служивший для управления шаровиками.
        Лис прошёлся по помещению, отвечая работавшим сервам взаимностью, и так же не обращая внимания на них. Вдруг сбоку у стены рядом с кожухом какого-то аппарата он увидел предмет, не замеченный ранее. Это была кожаная сумка довольно необычной формы, но Лис мог поклясться, что она сделана на Земле, хотя уже забыл, когда держал в руках земные вещи.
        Он осторожно подошёл и поднял сумку. Она имела форму прямоугольного баульчика с откидывающейся верхним клапаном на застёжке-молнии. На клапане крепилась ручка для переноски, а на двух торцах сумки карабинами пристёгивался широкий плечевой ремень. Под точками крепления карабинов располагалось по одному отделению также застёгивающимися на «молнии».
        На внешней стороне сумки красовалась эмблема, изображавшая коня и единорога, державших герб. Насколько мог вспомнить Лис, это была эмблема английского королевского дома. В нескольких местах на сумке шли тиснёные надписи латинским шрифтом «SOGALUX».
        Лис открыл сумку - внутри лежало не так уж много предметов, но все один интереснее другого.
        Прежде всего, в сумке оказался Ключ, точно такой же, как и у Терпа. Лис, правда, не представлял, как им пользоваться, но такому трофею оставалось лишь порадоваться. Затем там нашлось много зарядов к аннигилятору, и, таким образом, Лис получил в руки сильное оружие. Ещё из оружия в сумке лежал пистолет «ТТ» с тремя обоймами и точно такой же лучемёт, с каким Ингвар Янович явился к Лису на Земле. К лучемёту нашлось пять обойм.
        Ещё в сумке имелись документы, в частности водительские права категории «В» и паспорт гражданина СССР Санина Петра Сергеевича, 1965 года рождения, прописанного в городе Москве. Фото изображало Ингвара Яновича в строгом тёмном костюме и белой рубашке с галстуком в полоску. Графы «Семейное положение» и «Дети» были пусты. В разделе «Воинская обязанность» стоял чуть размазанный штамп с датой 1987 года. Кроме того, в паспорте лежал вкладыш, выданный в 1995 году и сообщавший, что его обладатель является гражданином Российской Федерации.
        На водительских правах тоже стояла надпись «Российская Федерация». Лис никогда не видел такого водительского удостоверения. Оно было маленькое, залитое в прозрачный пластик, размеров чуть больше двух спичечных этикеток, с цветной фотографией всё того же Ингвара Яновича.
        Помимо этого из документов нашлось разрешение на пистолет, выданное частному охраннику Санину. Лис пожал плечами и хмыкнул: на разрешении на оружие, также как и на водительских правах отсутствовало упоминание о СССР, однако, сам паспорт был советский!
        Нашлись в сумке и деньги, удивившие Лиса больше всего. На доллары он не обратил внимания, но его поразили рубли. Пачка, стянутая резинкой, содержала абсолютно незнакомые купюры достоинством в пятьдесят, сто, пятьсот (!) и тысячу (!!!) рублей, причём ни на одной не наблюдалось знакомого профиля вождя мирового пролетариата. Были виды Ярославля, Архангельска, был Большой театр, а на голубоватой пятидесятирублёвке была показана часть Ростральной колонны и Военно-морской музей на Стрелке Васильевского острова, но надпись сообщала не о Ленинграде, а о Санкт-Петербурге! И, самое главное, это были не казначейские билеты СССР, а билеты банка России!
        Ещё сильнее смутили Лиса бумаги, найденные в одном из торцевых отделений сумки. Там тоже лежали паспорт с фотографией псевдо-латыша и деньги, но паспорт был паспортом гражданина Российской Империи, а деньги сильно напоминали когда-то виденные Лисом царские банкноты с двуглавым орлом.
        Сзади раздалось лёгкое постукивание, и Лис повернулся к дверному проёму, вскидывая пистолет.
        -Это я,- позвал уже знакомый голос из-за двери.- Не стреляй!
        -Почему ты меня не предупредил?- сердито сказал Лис, засовывая пистолет в кобуру.
        -Не хотел нарушать радиомолчания. Они меня засекли в музее: только мы с тобой поговорили, как явилось ещё четверо шаровиков. Уложил всех, но истратил почти все патроны к «каштанке», увы.
        Лис протянул Творцу трофейный «ТТ» и обоймы к нему:
        -Тут кое-что нашлось, пригодится. Посмотри-ка, какие штуки есть у моего знакомого.
        -Ха,- Терп подкинул пистолет на ладони и произнёс не вполне понятную Лису фразу, - оружие киллеров.
        Наличию Ключа Терп, естественно, чрезвычайно обрадовался, а вот банкноты Российской Федерации с видами городов оказались ему знакомы.
        -Ты откуда с Земли, кстати?- спросил он Лиса и покивал: - Давно? Ну, тогда понятно. Там очень многое изменилось, и эти деньги я хорошо знаю. А вот эти штуки, - Терп кивнул на паспорт и банкноты с двуглавым орлом,- я и сам вижу впервые. И они ведь не царского времени, а явно свежие, это для меня, признаюсь, загадка. Непонятно, но прихватим с собой.
        -Откуда ты знаешь столько о Земле и о Советском Союзе?- поинтересовался Лис.
        Терп усмехнулся:
        -Я последние годы провёл почти целиком на Земле, и, в частности, в Советском Союзе и в России.
        -Что ты имеешь в виду?
        -Ты покинул Землю в восьмидесятых годах двадцатого века,- скорее утвердительно, чем вопросительно сказал Терп.- А с 1991 года Советского Союза нет, распался на отдельные страны, бывшие республики.
        -Не может быть!- поразился Лис.- Война?..
        -Нет, никакой полномасштабной войны, к счастью. Так, относительно локальные конфликты в Таджикистане, Грузии и Абхазии. Самой крупная заваруха разгорелась в Чечне, настоящая локальная война, но и то всё получило развитие только потому, что на этом некие политики новой Российской администрации заработали миллионы долларов. Доллар, кстати, как и новая европейская валюта евро, теперь самая котирующаяся в России валюта.
        Лис потряс головой:
        -Слишком много для меня за полчаса! Давай сначала прикончим шаровиков.
        -Ты прав, у меня появилась мысль взять «языка» - шаровика, от которого мы с помощью «препарата правды» узнали бы что-нибудь новое. Но я ещё подумал вот о чём. Я не стал говорить этого по радио, чтобы не дать пищу к размышлениям шаровикам. Если они взяли Монру и узнали про Арсенал, то могут наблюдать за нами из Арсенала. Но если бы за нами кто-то наблюдал из Арсенала, то ударный отряд уже бы появился здесь. Всё лишний раз подтверждает, что пока они применяли только «ПП». Шаровики не спросили конкретно про Арсенал, а Монра и не рассказала! Значит, нам нужно как можно скорее вернуться в Арсенал.
        -Но это значит, что Монра жива! Нам надо спасти её!
        -Подожди!- Терп положил руку на плечо Лиса.- Мы ведь даже не знаем, где Монра, а из Арсенала как раз можем определить, где она находится. Причём нам стоит поторопиться, поскольку шаровики могут узнать то, чего пока не знают. Идём быстрее, на другом конце коридора есть точка перехода, а Ключ-то у нас!
        Глава 31
        Они успели в Арсенал на полчаса раньше шаровиков. Вскоре, после того как Терп заблокировал возможность проникновения в свою секретную крепость из Дворца по всем имевшимся точкам перехода, Главный компьютер Арсенала зарегистрировал попытку взлома.
        Терп проверил, откуда она исходит - шаровики пытались воспользоваться одной из точек перехода, через которые в Арсенал должны были вернуться Лис и Монра.
        Лис испугался, что мозг Монры просканирован, но Терп по-прежнему уверил его, что такое невозможно по времени. Скорее всего, шаровики провели более тщательный допрос с правильно поставленными вопросами, и получили желанный ответ. Лиса это слабо успокоило.
        -Мы не будем терять времени, но и спешка не поможет,- мягко сказал Терп.- Не всё потеряно: если твой старый знакомый вернётся к шаровикам, будет хуже.
        -Если он уже не вернулся,- мрачно заметил Лис.