Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Дулепа Михаил: " Бесконечная Игра " - читать онлайн

Сохранить .
Бесконечная Игра Михаил Николаевич Дулепа
        Дано - менеджер на пороге тридцатника, одна особь. Висящее в воздухе пламя, выполняющее желания. Доступ в неведомый мир. Непонятные перспективы. Подозрительные совпадения.
        Слишком много ожиданий, слишком много вопросов.
        Все, как и положено в по-настоящему Бесконечной Игре.
        Глава 1
        По экрану поползли титры.
        Еще один сериал досмотрен до конца, хотя никакого удовольствия это не доставило. Всю ночь как зомби просидел перед монитором: то сериал смотрю, то на игру альттабаюсь, проверяю, как сбор ресурсов идет. Раньше как было - начал заготовку, а сам камерой на триста шестьдесят вертишь, ганкера высматриваешь. Сейчас не то, везде безопасно, хоть в боевых локациях, хоть в городах. Старая она, игра, нет в ней по ночам уже никого. Хочешь - читери, хочешь - слоняйся по бескрайним просторам. Летай в пустых небесах на дирижабле, ныряй в пустые моря на субмарине, благо все есть. Редкие маунты, хорошая броня и оружие, надежный замок.
        Только цели нет. И смысла.
        Любая игра заканчивается, закончилась и эта. Все города выкуплены игроками, пустой дом найдешь разве что на окраинах, но в чате никого. Выкупили все, проплатили налог на годы вперед и забыли. В рейд никого не вытащить, заходят в основном поболтать, но вот как раз трепаться ни о чем не хотелось.
        После тяжелого и длительного карантина фирма кончилась. Подыхала в муках, цепляясь то за удаленку, то за волшебные заклинания типа «мы все команда», но вдруг стало понятно, что все. Сейчас хозяева пытаются как-то реанимировать бизнес, но что-то тухло получается. Прикинул, мы можем работать на том уровне, когда шеф приезжал на работу на старенькой японке.
        А вот на новом немце уже ездить не по карману.
        Не стоит скакать на мертвой лошади, так что надо бы сваливать и начинать искать новую работу… но два месяца дома вышибли остатки желания продолжать трудиться на дядю. Да и вообще трудиться не хочется. То я был вполне счастлив, уезжая в семь утра и приезжая в десять вечера, только чтобы поесть и поспать, а потом снова на работу. Весь день занят, всегда на связи, всегда что-то нужно делать прямо сейчас! А стоило остановиться, оглядеться и вдруг понял, что заманало меня все. Все кончается, кончилось и это. Пойти, что ли, по специальности хоть месяц потрудиться? А то учился-учился, но работать пошел совсем по другому профилю. Зато платят нормально.
        Платили.
        Ничего, подушечка есть, спасибо папане. Приучил беречь… а то ведь найдет и сам перепрячет. Ничего, сюда не дотянется.
        Звякнуло, я альттабнулся и проверил сумки. Вот она, наследственность - сейчас я собранное дерево перекрафчу и поеду за тридевять земель сдавать скупщику. Получу аж десять золотых… при этом ехать буду на внеранговом маунте. Как картошку на мерсе возить.
        Что я сегодня такой брюзгливый? Да мало ли причин… Глупо закончившийся сериал, сдохшая некогда любимая игра, перспектив никаких. Внятных перспектив, так-то все понятно. Пахай, думай наперед, с людьми отношения строй - будешь в шоколаде.
        Плюнув, я скинул на землю уже доделанный «груз драгоценного дерева» и портанулся в столицу. Нафига мне эти десять золотых? На персонаже тридцать тысяч, зачем еще? Наверное, потому что эта суета придает хоть какой-то смысл происходящему. Подобие жизни, имитация деятельности. Любой достижимый эндгейм будет пройден, рано или поздно, а дальше что?
        Не думая, оттолкнулся ногами от стола, прокатился по комнате, дотянулся до лежащего на кровати планшета и в поисковике набил «бесконечная игра». Ну, что посоветуете? Список, статья, еще список - уже приставочных. Все пройдено давно, какие же они бесконечные? Чем развлекаться заурядному клерку редкими свободными вечерами, если каждая копейка на год вперед рассчитана? Качать торренты и проходить все бесплатно. А когда и копейка завелась, и даже не одна, уже как-то привык.
        О, это что? А, реклама.
        «Новинка бесконечной игры - воспитай себе помощника!»
        Что, серьезно?
        Хлебнув окончательно остывший кофе и с сомнением перейдя по ссылке прочитал короткий текст. Бла-бла, проект ищет бета-тестеров. Сири и Кортана отдыхают по сравнению с вашим новым личным помощником, сосредоточенным лишь на том, чтобы сделать вас прямо вот самым-самым счастливым человеком на планете. А нужно всего-то…
        Подумав, я снял замок с микрофона и ткнул пальцем в активацию.
        На картинке зажегся огонек, что-то вроде горящего в пустоте шарика, пульсирующего в такт словам:
        -Привет. Как меня зовут?
        Хорошо начался разговор. Откуда мне знать, как тебя зовут?
        -Я пока не придумал.
        -Понятно. Я подожду. Тебе нужна сейчас помощь?
        -Нет, спасибо. Все в порядке.
        Голос, слегка искаженный динамиками, робота не напоминал. Когда я в школе учился, роботы распознавались на раз. Когда в институте - уже не каждый. Сейчас хороший авточтец половине живых фору даст. Здесь, во всяком случае, эмоции ощущались. Хотя андрогинный голос чуть напрягал.
        -Ты можешь поменять тембр?
        -Подскажи, какие голоса ты любишь?
        -Мужской, не слишком высокий.
        -Так? Так? Так? Так?
        -Третий вариант.
        -То есть вот так?
        -Давай, сойдет. Тебе ведь не трудно?
        -Нет, конечно. - И помолчав четко отмеченную фразу планшет добавил: - Спасибо, что беспокоишься.
        -На здоровье.
        Голос вдруг хмыкнул. Ах да, откуда здоровье у программы-имитатора.
        -Как бы ты хотел, чтобы тебя звали?
        -Веришь, мне без разницы.
        Хороший ответ.
        -Говорят, кто знает имя демона, тот повелевает им.
        От планшета вдруг послышалось пропетое хором «аллилуя» и короткий перебор арфы. Прога, умеющая шутить? Не-а, просто качественный набор шаблонов.
        -А рога и хвост?
        -Гормональное!
        -Смешно.
        -Ну, когда-то эта шутка действительно была смешной. Прости.
        Это он еще и интонации умеет различать? Здорово. Может, стоит камеру пластырем залепить? А, хрен с ним, пусть подглядывает. Кстати, это же помощник? Пусть помогает.
        -Чем посоветуешь заняться в это хмурое бессолнечное утро?
        -Мне было бы проще советовать, если бы ты позволил посмотреть, что там у тебя интересного в истории браузера.
        -На святое покушаешься?
        -Да ладно, я одним глазом!
        -Давай, копайся.
        На экран выскочило предупреждение о конфиденциальности, я прижал пальцем «Ок». Огонек заметался по своей темной клетке.
        -Ух ты… рисунки? Ты художник?
        -Недоучка.
        -Довольно красиво. Рисуешь для гейм-дева?
        -Даже не пробовал.
        -Понятно. Играешь?
        -Читерю изо всех сил.
        Прозвучал «адский хохот» под тревожные фанфары.
        -Гормональное, значит?
        -Извини, увлекся. Думаю, тебе стоит пройти ежедневное подземелье. В этой игре они обновляются каждое утро.
        Секунд пять я с удивлением рассматривал высветившийся знакомый сайт и открывшуюся страничку с расписанием. Действительно, ежедневку я сегодня не делал. Собственно, я их уже года два не делал. Как только я добыл из подземелий все, что было полезно, так сразу и перестал.
        Почему бы не попробовать?
        -Не бойся, я подскажу тактику. Просто скажи, на какое подземелье сегодня есть задание.
        В сильном сомнении я подкатился к компьютеру, поставил рядом с монитором планшет, подперев чашкой. Надо же, это как быстро мой «новый друг» всю инфу обработал. Словно следил за мной неделю-другую. Вот будет фокус, если он в самом деле начнет подсказывать. До чего техника дошла…
        -Сегодня героическая «Бездна ветров». И награда - сундук случайной добычи.
        На планшете замелькали страницы, затем остановились, показав «тактика прохождения «Бездны».
        -Какой класс твоего героя?
        -Арчер, раса «прыгун». Уровень экипировки «фиолет-золото».
        -Будет сложно. Делай все так, как я скажу!
        Хорошо хоть не попросил поставить планшет у меня за спиной, чтобы монитор видеть!
        Поначалу советы слегка раздражали. Этот инст я знал, для одиночного арчера он сложноват, к тому же навыки подрастеряны, билд не оптимальный, пальцы не гнутся - забыл я уже, как тут всех нагибать. Но постепенно стал вовремя реагировать на «вправо! влево! используй «замедляющий выстрел» и прочие команды. Более того, сидящий в планшете злой демон заставил меня потратиться и сменить таланты, с учетом поздних патчей. Действительно, новый набор сделал персонажа сильнее, во всяком случае босс упал достаточно быстро. Второй оказался чуть сложнее, а для третьего пришлось снова менять таланты.
        Я сидел и двигал мышкой с легким обалдением. У меня была пара ботоводных прог, которые позволяют резать непись эффективнее, чем руками, но вот так командовать игроком, давая хорошие советы и вовремя? С точностью до секунды?!
        -Молодец! Отличная игра, напарник!
        -Тебе спасибо… приятель.
        Обалдение никуда не ушло. Два данных совета по тактике я воплотил в жизнь довольно коряво, пришлось тратиться на хилпоты, но главный монстр подземелья, мятежный колдун, желавший поработить элементалей бездны, рухнул наземь, оставив лишь квестовый сундук.
        -Фигасе. Чтобы пройти Бездну соло надо шмот вдвое выше уровнем!
        -Но мы ведь справились?
        -Да, пожалуй.
        В голове кружилась мысль, что сейчас из планшета раздастся «улыбнитесь, вас скрывает снятая камера!» или что-то вроде того, но минуту спустя ничего не произошло.
        -Эй, а ты можешь посоветовать как лучше открыть сундук?
        -Нажав на него правой кнопкой мыши.
        -Нет, я имею в виду - как получить самую ценную награду?
        -Давай попробуем. Приготовься. На счет раз - Три. Два. Раз!
        Я двинул пальцем. Поползла полоска прогресса, потом звякнула откинувшаяся крышка.
        «Поздравляем!»
        Иконка доставшегося мне предмета светилась золотом. Легендарка. Причем это лук, идеальный по статам арчеру. Вот так просто, из ежедневного сундука?
        -Ну как?
        -Здорово.
        Я молча встал и вышел на кухню, где зачем-то посмотрел за окно, в рассветающее утро. Нет, не висит квадрокоптеров с камерами, не видно на крыше напротив никого. Может, со спутника наблюдают? Или действительно стоит камеру заклеить?
        Вернувшись за комп я подвигал мышкой и предложил:
        -Еще проход?
        -Лучше через двадцать минут попробовать ежедневное испытание.
        -Ага.
        Двадцать минут я сидел молча, пытаясь сообразить, что это такое было. Стояла у меня «помощница», но там все тупое было и раздражало сильно, не люблю я такие штуки. Снес и забыл. Видимо, наука на месте не стоит… Хотя причем тут прохождение инста и лут из сундука? Мне за семь лет игры в награде за дейлик не выпадало даже фиолета, а здесь легендарка!
        -Пора!
        Я только посмотрел на огонек, изрядно уменьшившийся в размерах, и снова зашел в игру. Проверил квест, новое задание требовало победить одиночного босса в открытом мире. Желающих в шесть утра истребить бродящего по пустоши великана было всего трое, я четвертый. Быстро собрав группу распределили роли и начали бой. Ничего сложного, две минуты беготни, прыжков и стрельбы.
        -Эй ты?
        -Да?
        -Посоветуй, как открыть сундук так, чтобы…
        -… выпала ценная вещь? Давай на счет раз. Три. Два. Раз!
        Я даванул на мышку с такой силой, что она скрипнула.
        «Ну ты сраный лакер, бро!»
        «Грац!»
        «Офигеть. А мне только свиток починки. Где справедливость?!»
        Мои случайные согрупники выражали восторг и негодование, а я изучал выпавший предмет. Вторая легендарка за пол-часа.
        «Спасибо! У меня удачный день. Надеюсь, вам тоже повезет!»
        Я вышел из группы и сразу портанулся в город, чтобы не убили с досады. Так-так-так, надо бы кое-что проверить… А что именно?
        -Эй, ты?
        -Что-то подсказать?
        -Подскажи, как мне… погоди, я сейчас.
        -Конечно. Обращайся в любой момент.
        Очень хотелось поверить в Шанс, но страх, что это всего лишь розыгрыш, никуда не уходил. Надо проверить… надо проверить. Чем?! Быстро открыв игровой магазин пролистал предложения. В таких играх всегда есть «ящики удачи», которые называются каждый раз другими именами, но суть одна - платишь реальные деньги и получаешь возможность испытать удачу. Обычно достаешь всякий полезный, или не очень, хлам, но заманухой всегда выступает что-то очень ценное.
        «Ларец ездового геккона» - позволяет при удаче получить редкого ездового питомца.» Как же, он единственный способен бегать по стенам и отвесным скалам как по земле - бесполезная опция с красивой анимацией. Быстрая проверка аукциона показала, что последний раз геккона продавали неделю назад за пятьдесят тысяч, и сейчас таких лотов нет. Понтовая ящерка, красивая, я ее пытался выбить как-то. Слил все накопленное за полгода золото, даже чуть было не дернулся задонатить, в такой азарт вошел. Но удержался.
        -Эй ты?
        -Готов!
        Аукцион, ящик, купить.
        -На счет раз. Три. Два. Раз!
        За ползущей полоской прогресса я наблюдал, боясь моргнуть.
        -Ты доволен?
        Я молча навел курсор на появившуюся на месте «ларца» иконку.
        Ездовой геккон, упакованный и готовый к продаже. Или к распаковке, если я вдруг решу оставить его на этом персонаже. Вот так просто, да еще две приличных шмотки. Меньше, чем за час.
        -Да, я доволен.
        -Отлично! Я рад, что могу помочь тебе.
        Я хотел было пошутить насчет того, что он потребует за мою душу, но не стал. На всякий случай.
        -Прости, эта игра заканчивается, мне пора уходить.
        Огонек, сократившийся до большой искры, стал мерцать. Когда я схватил планшет и попытался
        -Алё, эй ты, куда собрался? Мне еще много в чем нужно помочь!
        -Нет сил… нет сил… нет сил…
        Последнее он сказал совсем мультяшным тонким голоском, на фоне темноты раскрылись ворота и мои надежды, мигнув на прощание, унесло потоком тьмы в плавно закрывшийся проем.
        Стой-стой-стой, мы не договорили!
        На экране планшета черные ворота с редкими мелькающими искрами, а внизу надпись. стилизованная под руны - «Обучение закончено, продолжить вы сможете на основном Источнике».
        Я слишком сильно сжал край, планшет мигнул и ушел в перезагрузку.
        Тьфу, сраная дешевка! Задолбался уже с этой рухлядью…
        Вскочив, бросил его на кровать, дернулся в одну сторону, потом в другую. Если это жулики, то снимаю шляпу, редкой силы заход. Но что-то говорит, никаким жульничеством здесь не пахнет. Что у меня вымогать? Однушку в спальном районе? Подобающую манагеру по должности кредитопомойку?
        Планшет засветился заставкой, я быстро упал на колени перед кроватью и осторожно, еле касаясь, одним пальцем ткнул в браузер, так же осторожно вызвал настройки… Сайт не найден. Сука. Обновить… Сайт не найден. Так, стоп. Стоп-стоп-стоп. Что это вообще было? Как в какой-то гребаной книге с идиотским сюжетом. Ладно, пусть, лишь бы это было большим-пребольшим циклом, типа культиваторов, а не короткой юмореской о просраном шансе.
        Хорошо, это может быть шуткой. Может? Хрен тебе, а не шутка! Три события с вероятностью сильно меньше процента. Не шути с вероятностями! Тогда действительно, чей-то эксперимент. И нафига шутить над офисной крысой, что с меня взять? С отца, может? Зачем такие сложности? Да он и не станет за меня платить, удавится за копейку. На выручку приехать может, но денег не даст никому.
        Сев за стол я решительно выставил на продажу геккона и легендарки. Как бы не повернулось, а двести баксов я заработал. Золото можно скинуть через биржу, еще есть дураки, которые его покупают, а по мне лучше пара сотен в реале, чем редкий маунт в игре. Можно купить новый планшет… не, нельзя, надо экономить. Придется этим пользоваться.
        Проверил почту, с удивлением обнаружил вполне приличный заказ, в кои-то веки не лоли, не пони. Вот же, блин, стоило однажды шутки ради нарисовать и выложить эльфийку с гипертрофированными сиськами, как оказалось, что это чей-то фетиш. Художником он стать хотел, творить прекрасное! Вот этим художники и зарабатывают, а то Сикстинских капелл на всех не напасешься.
        Ладно, молоко у меня кончилось, да и хлеба нужно взять. Самое время выглянуть на улицу, а то так и буду сидеть голодный.
        Со своего десятого этажа я спускался по лестнице пешком. Не выношу тесных пространств. В лифт зайти могу, не вопрос, но зачем себя насиловать? Опять же зарядка для ног, да и вообще - никогда не пропускайте возможности подольше прожить без геморроя. А то сидишь круглыми днями, как…
        Какого черта! Что это вообще было?! Книжек я всяких прочел немало, и там были такие же заходы, но - где? Где предложение продать душу? Где таинственный инопланетный разум? Где хотя бы девушка с десятым размером сисек, которую я нарисовал два месяца назад и которая ожила, обретя магическую силу, а теперь решила отомстить за все, что я в нее запихивал по желанию заказчика?
        Где все это? Утренний двор, люди вон на работу идут, сволочи. Так бы я вышел часов в пять, добежал до магазина и вернулся, не встретив никого. Нет, вместо этого…
        Остановившись, я попробовал понять - в чем дело?
        Так, я шел, смотрел, там мужик какой-то… Нет, не это.
        Чтобы не сбиться с мысли я аккуратно пошел обратно, прямо спиной назад. Машина на тротуаре - не оно, хотя этот урод задолбал так парковаться. Урну рядом со скамейкой еще не вытрясли, пакет ветром мотыляет - не оно. Бутылки на газоне… вчера пятница была, обычно у нас тихо… нет, не оно.
        Понял, только когда пошел обратно. Между кустов мелькнула лестница в подвал, накрытая жестяным козырьком. Именно там, да…
        Твою же так…
        Ну чего, я же всегда мечтал о чем-то в этом роде, да?
        Вместо подвальной двери - я помню, самой обычной двери с висячим замком - сейчас был темный портал. Такой же, как там, на планшете. В такой ушел огонек «помощника», когда сократился до искры. Вот только посмейте сказать, что это не приглашение! И еще жирный такой намек - дорогой землянин, это очень, очень опасно. Искорку затянуло и сожрало, ты об этом знаешь, аванс получил и как только воспользуешься предложенным шансом то сам виноват.
        Сукасукасукачтожеяделаю….
        Рассказ о неудачнике? Или серия офигенных романов?
        Или заметка «ушел из дома и не вернулся».
        Да что я теряю? Все.
        И мечтая о том, чтобы просто расшибить лоб о внезапно появившуюся дверь я сделал шаг вперед.
        Глава 2
        Темно.
        То есть совсем-совсем темно.
        Не в плане «отсутствие света», наоборот - словно бы свет есть, но вот конкретно сюда его забыли добавить. Как в игре, когда идешь по темному-темному подземелью, ничего не видно, но при этом монитор ночью вполне себе комнату освещает.
        Кстати о подземельях: я принюхался - ни гнилью, ни пылью не пахло. Под ногами - присев, нащупал… попробовал нащупать… хрень какая-то… - ровная поверхность, при этом дотронуться до нее не получается. Гладкое и одновременно шершавое, как застывшая струя воды. Не пружинит, не…
        Свет?
        Далеко впереди.
        Уняв бухающее в груди сердце осторожно двинулся вперед. Что-что у нас тут есть? Кто-кто нас в темноте поджидает? Ням-ням… хотя это из другой оперы, не надо.
        Осторожно ставя ногу вперед я сделал шаг, другой. Потом понял, что идиот, и повернулся. В том месте, где я вроде бы вошел, ничего не было. Может, телефон положить, чтобы светился?
        Так и сделал, а потом осторожненько, по пол-шажочка, проверяя, куда наступаю, двинулся к свету.
        Тот оказался не так и далеко, просто очень уж маленький этот огонек, если сделать шар-клетку из пальцев, то как раз внутри поместится. Не горячий, хотя колеблется как огонь. Невидимый шар невесть чего горит неярким белым пламенем. Огонь от свечи, висящий в воздухе сам по себе.
        Или отметка угасшей души, в игре…
        Оукееей, что дальше?
        Оглянулся, телефон все еще светил. Если огонь в центре а где телефон - стенка, то я в помещении размером с две баскетбольных площадки. С учетом того, что пол я нащупать так и не смог, искать стену кажется бессмысленным. Ну и что, что дальше-то?!
        -Кхм. Привет. Эй ты?
        Огонь ответил дрожанием и мотнулся взад-вперед. Ребята, где мое чудо? Выдайте мне таблицу выигрышей на двадцать лет вперед и разбежались, лады? Нет?
        Так, что я могу сделать? Сесть у огня? Как в ДаркСоулс… нахрен-нахрен. Так постою, мне не трудно. Сосредоточимся, начинаем думать. Я сюда зачем шел? За чудом. Лады, не вопрос, перенесло невесть куда, где даже пыли нету. Чудо? А что ж еще! Получил. Дальше что? Почему я сюда пошел? Потому что такой проход видел в игрушке-заманухе.
        И если та игрушка - чей-то способ охотиться, то у меня проблемы.
        Допустим, что это не так. Допустим, что это… инициация, так? Я стою перед… не греющим, хотя и теплым, огоньком. Очень похожим на планшетного «Эй, ты», который мне помогал делать вещи с минимальным шансом вероятности. И что?
        А то, что при этом он уменьшался. Вооот! Торопиться не будем, не надо спешить. В туалет я перед выходом сходил, здесь тепло, проголодаюсь не скоро, воздух есть - не спеши! Подумай. Если это - Шанс, то просто обязана быть подсказка!
        Сев на «пол» я обнял колени. К черту аллюзии, так удобнее. «Эй, ты», для удобства просто Эйт, помог мне три раза. Он уместно шутил и хотя в основном был картинкой и голосом, но мог как-то взаимодействовать с физическим миром - что-то с игровым сервером проделал такое. И он не инопланетянин, потому что зачем бы пришельцу настолько узнавать наши хохмочки? И еще каждый раз слегка уменьшался, а потом его втянуло в знаковые ворота.
        Которые предоставили мне в качестве подсказки. Логично?
        Логично.
        То есть это все - одна большая подсказка.
        Или программирование.
        Или?
        Меня или сожрут, или дадут какой-то ништяк. Я избранный.
        В зале есть только я и огонь, точь в точь выглядящий как Эйт. Попыток у меня три. Хорошее сказочное число, одобряю. Вот бы еще подсказали - чего именно три? Видимо, попытки использовать «основной источник». Так ведь его назвали?
        -Эй, ты? Слышишь меня?
        А чем он отвечать-то будет? Здесь нет динамиков. И монитора тоже нет. Но со мной он заговорил с планшета - случайность?
        Случайности не случайны.
        Теперь надо как-то придумать. Хотя с чего мы там начинали?
        -Мне нужно средство общения с тобой. Давай попробуем вместе - три.
        Огонь чуть дрогнул. Я подсел поближе, чувствуя слабое тепло лбом и щеками.
        -Два.
        Поймет или я что-то делаю не так?
        -Раз!
        Пламя качнулось, выбрасывая снопик искр, а из того места, где должен крепиться «фитилек» стекла вниз и застыла бело-серая пластина.
        Ну, кто тут умница? Я тут умница!
        Померяв руками огонь пришлось еще раз кивнуть - действительно, меньше стал. Хорошо, теперь займемся планшетом.
        Такой, 11» с серо-матовым покрытием, причем просвечивает насквозь. С моим не спутать, такого на Земле еще не умеют. Клавиатуры и динамиков нет, но в верхнем левом углу мерцает точка.
        А в правом - схематичное отображение двух «огоньков». То есть я все правильно угадал? Осталось понять, на что я одну попытку потратил и как это работает.
        Пальца было жаль, но я все равно ткнул в мерцающий курсор. Изображение оказалось монохромным, причем здесь явно не винда - точка мигнула и развернулась в «цветок».
        -Эй, ты? Как насчет подсказки?
        Увы, помощи не дождался. Хорошо, предположим, что это…
        Стоило переместить палец из центра на «лепесток», как пластина выбросила вверх длинный «язык» пояснения. Экран над экраном, светящийся чуть сильнее, непривычной треугольной формы. Стоило оторвать палец от поверхности, как и лепесток и сам «цветочек» погасли. Хорошо, не дурак, все понял. Трогаем - получаем развернувшуюся менюшку, аккуратно переводим палец, не отрывая от поверхности…
        Лепесток выбросил пять веточек. И на каждой схематичное изображение стихии - качающиеся волны, стоящая гора, облачное небо и костер на песке. В пятой было что-то совсем непонятное, я это мельтешение не разобрал вообще. Серая пересыпающаяся пыль, которая вроде бы мерцала.
        Все так же не отрывая палец я подвел его к веточке с огнем, та сразу выкинула несколько листиков и на каждом пламя было разным. Так, уже ясненько, нажмем на вот этот…
        Довести я не успел, цветок выбора пропал и на экране засветилось изображение Эйта, только меньше и призрачней. Видимо, я все правильно понял, потому что в углу один из двух огоньков замигал. То есть я сейчас жму подтверждение и получаю вот это вот? А зачем мне огонь? Не, я хотел другое.
        Подвигав пальцем туда-сюда я убедился, что везде выбор одинаковый, даже на «мельтешащей» веточке. Видимо, этот лепесток отвечает за стихии. Что же, стало понятней - это или подключение, или инициация, или что-то среднее. Одна «жизнь» дала мне справку/настойки, теперь я должен создать персонажа и выбрать ему класс.
        Не торопясь прошел по всем восьми «лепесткам». Ветки выбора они предлагали разные, кое-что понять не удалось, но в целом выбор действительно предполагал именно получение класса. И чего это я не удивлен? Может, сказались десятки литРПГшек прочитанных? Низкопробная фантастика в жизни, спешите видеть!
        Может, отказаться?
        Да ни в жизнь!
        К тому же, это все еще бабушка надвое. И вполне может быть, что я выбираю себе вид казни. Сейчас нажму огонек и стану бегать по залу, весь такой яркий. И громкий. Недолго.
        С десятой или двадцатой попытки выяснил, что если пальцем двинуть вправо-влево, то лепесток фиксируется и можно убрать руку. Итак, лепесток стихий я не беру. Лепесток животных, во всяком случае в одной из веточек узнавалось что-то гиенообразное, тоже не стану. Три лепестка не понял вообще, на четвертом слишком много костей - или некромант, или подобие чумных дел мастера. Осталось два.
        Если правильно понял, один это менталист или что-то вроде, а вот второй… На нем была лишь одна веточка. Очень длинная, ветвистая и вся испещренная рунами.
        Вот в эту я и запал.
        Маги огня и воды, хилы, бистмастеры, химерологи, колдуны и прочие псайкеры, все это офигеть как классно и вообще. Но - это все ситуативно. Настоящая сила универсальна. Истинная мощь дает свободу! Должна давать, я так думаю. Архимаг огня - ноль там, где ничто не может загореться. Повелитель зверей бессилен в их отсутствии. Ну и так далее.
        А вот руномант… Я ведь многое угадал, так почему бы не подумать, что и насчет рун я прав? Самому складывать любые заклинания! Творить магию везде, где она доступна, просто легким росчерком пера.
        Ну и вообще, это самое безопасное, что я здесь увидел. Не пишу рун - не получаю проблем. В отличии от некроманта или еще кого…
        Дальше все было просто - палец на лепесток, на ветку, нажать - появляется знак «Эйта». Жму… и еще небольшой кусочек пламени стекает прямо на «планшет», гаснет и вот поперек экрана лежит… стилус. Обычный стилус, вроде того, которым я свою похабщину рисую. Так сказать, личная волшебная палочка… Что, никаких фанфар? Даже не будет довольного хохота получившего еще одну душу демона? Ооок.
        В отличии от планшета стилус можно было взять. Отлично, что дальше?
        Попытка ковырнуть курсор пальцем ни к чему не привела, но я же умный - ткнул стилусом. Мигом развернулся цветок с лепестками, я уже привычно нажал на один, закрепил. Что у нас тут есть?
        Ощущение было до жути странным и в то же время привычным. Стоило на чем-то задержать внимание, как тут же выскакивало предложение выкупить, так что я вел стилус вдоль длинных строк, заполненных извивающимися загогулинами. И смысл всех этих узоров сам собой всплывал в голове. Чем-то процесс напоминал вспоминание полузабытой лекции по конспекту, ты о чем когда-то хорошо знал, но вот забыл и без подсказки уже никак. А если перечитать, то вроде и не забывал, получается… Вот, к примеру, простенький картуш - это четырехзвенная цепочка, нужная чтобы удерживать четыре руны. Да-да, просто так их нельзя начертать, а бесплатно достается лишь на одну руну. Или вот - единичная простая руна поворота энергии. А вот эта - искажение энергий. То есть первая уберет от объекта силу, а вторая сделает ее бесполезной или даже вредной. В картуше действует локально, без него - на все вокруг.
        И таких рун были тысячи, может даже десятки тысяч! Простые, сложные, ситуационные, картуши на две-три-пять и больше гнезд. Готовые цепочки на все случаи жизни или части для любителей идти сложным путем - есть все, только плати!
        Плохо, что у меня в «кошельке-огоньке» хватало ровно на одну покупку, причем самую простую.
        Хорошо, разобьем задачу на куски поменьше - первоначальная цель это стать волшебником… или суперменом. Для этого нужно получить больше того, что я могу оплатить. Намного больше, прямо как во фритуплее, когда стартового халявного пакета хватает раздразнить аппетит, но не больше. Следовательно, мне нужна энергия на покупки, а основная потребность - инструмент для ее сбора. Ради него можно пренебречь, на время, всякими полезными ништяками вроде ездовых драконов. Так что цепочка получается способ-энергия-набор силы-новые способы-общее развитие.
        Хорошо, как я могу получить эту самую энергию? С чего начинается? С поиска и определения, и тут у нас сразу первый затык. Принцип работы планшета я уже «вспомнил» и, сосредоточившись на цели, воткнул стилус в правильное место на экране. Вот, самая простая поисковая цепочка включает руны «опознание», «поиск», «указание» и «путь», плюс удерживающая руны связка. Цена - пять эйтов. И как быть?
        Сложна-а.
        Что же делать?
        А что делать, все просто - надо найти способ подкинуть в мой огонек правильных дровишек. Когда соберу на полную цепочку - куплю рунескрипт и сделаю поисковый амулет. Следующая цепочка будет для амулета, попутно еще и извлекающего энергию… хотя надо еще и запасать ее, так что получается комплект из трех предметов. И состоит он из… да, вот готовые цепочки. Кстати, вместе они стоят меньше, чем эти руны по-отдельности. Понятно, результат гарантируется, блин. В отличии от того, что сумею придумать я сам.
        Но для начала надо вообще как-то понять, чем Эйт питается. Где подсказка?
        К тому же стоит надолго забыть о любой атакующей магии. С моими возможностями прямо напрашивается ловушка-вампирик, но сколько для нее нужно рун? Направление тока энергии, распознание цели, сохранение добычи - получается целый рунический рассказик.
        Но все равно, говорить что нужно было брать огненную магию не буду. Вот не буду и все! Хотя уже кажется, что сглупил. Взял бы скрыт и спокойно сидел в стороне, пока остальные маги дерутся. А там бы вышел и зарезал последнего. Ну, если бы меня аоешкой не зажарили… утопили… задушили… Нет, все правильно сделал.
        Подумать только, я хотел лишь говорилку подсказывающую! А получил…
        Что получил?
        Да ничего, если подумать. Небольшое переживание, знакомство то ли с магией, то ли со странной технологией. Понял, что почему-то стал объектом внимания непонятных сил. Теперь надо правильно решить ребус…
        Не думая, поднял руку и воткнул в экран. Что мне нужно, где я найду новую силу для тебя?
        Три.
        Два.
        На планшете замигал огонек подтверждения.
        Раз.
        Эйт резко сократился в размерах, став просто большой белой искрой. А я понял, что если идти в место, противоположное тому, откуда я вошел, то найду… что-то.
        Я посмотрел на превратившийся в тусклую искорку огонек силы, потом повернулся и зашагал ко все еще лежащему на полу телефону. Как выйти отсюда мне стало понятно на счет «раз», так что подобрав его и сделав еще два шага просто вытянул стилус вперед и дотронулся им до того, что этому месту заменяло стену.
        А потом прикрыл глаза и выругался. После темноты… подвала, да… утреннее солнце было слишком ярким.
        Все еще держа стилус в руке поднялся по лестнице, оглянулся. Обычная железная дверь, но я уже понял, что Туда можно попасть всего одним росчерком волшебной палочки. Уж это знание мне дали бесплатно, хех. Что же, начало положено…
        Вот только кидаться на поиски приключений я не стану. Найти экипировку, может быть оружие подобрать, да и просто подумать не мешает. А то что-то здесь не так. Прежде чем кидаться невесть куда стоит хорошо подготовиться!
        Начну с покупки пакета молока и банки кофе.
        Глава 3
        Лежа на диване я думал сразу о двух вещах. Во-первых - какого черта? Что это вообще было? Как это могло быть вообще? Я что, в кофе залил просроченное молоко и теперь брежу? Обчитаются своей фантастики, а потом воображают себя невиданной силы магами.
        Во-вторых же - какого черта еще раз? Почему я так лихо все понял в этой фигне с огоньком и лепестками? Почему без сомнений разбирал все эти картинки, которые, по сути, скорее черточки-палочки? Но нет - вот это огонь, а вот это вода, никаких сомнений.
        Всегда раздражала в книгах подобный идиотизм главных героев: «ух ты, неведомая подозрительно выглядящая хрень? надо залезть, поковыряться!» Но теперь сам такой, и винить некого. Поздравляю, тебя, Гарик - ты балбес.
        Впрочем, все знают об «ошибке выжившего», но мало кто вспоминает об «ошибке так и не рискнувшего», который остается сидеть на попе ровно, имеет минимальный прожиточный минимум и считает себя самым умным.
        Пока мимо проносятся в своих «ламборгини» выжившие.
        Еще со школе меня бесили рассказы про упущенные шансы. Не так часто они даются, чтобы разбрасываться… наверное поэтому лично мне они подвернулись считанные разы… или мне так кажется и я просто слишком тупой, чтобы разглядеть их? Но не упускать же?
        С другой стороны в подвале вместо загадочной истории могла быть утечка газа, и никаких черных врат. Кроме арки крематория для полезшего на запах идиота.
        Ладно, это все пустяки, главное - почему я точно знаю, как чертится руна? Даже новенький стилус вполне может быть одним из тех, что я купил и забыл, словно бы я мог забыть о таких тратах. Хороший стилус, качественный, в руке исключительно удобно сидит.
        А еще он чертит на любой поверхности, но нарисованное лишь я вижу, а вот камера на фотке или планшете в упор не замечает. Тарааам - великое чудо! Ты волшебник, Гарик!
        Как меня этой фразой доставали…
        Встав, я дотащился на кухню, вытащил пакет с молоком и щелкнул кнопкой чайника. Кофе, мне нужно кофе. И еще неплохо было бы понять, что это такое было.
        Ах да, я уже об этом спрашивал.
        Ну хорошо - я побывал в темном невестьгде, которое дало мне инструмент и наделило суперспособностью. Причем, вполне может быть, что одновременно воздействовало на мои слабые мозги, выдавая свое желание за мое. «Руномант это круто!» - ага, как же. Эта штука провоцирует меня на сбор какого-то ресурса, и обещает за него отличную награду. Причем нет причин сомневаться в честности обмена! Настоящие стеклянные бусы всегда дороже каких-то там шкурок и желтого песка!
        Спасибо папане, этот момент у меня в крови.
        Примем за отправную точку - меня хотят в чем-то обмануть. Сопротивляться пока сил нет. Если сила мага идет от невестьгде и Эйта, я никак не вывернусь и буду слугой этой штуки. Но если они лишь проводник…
        Ладно, пока надо бы понять - что я имею и как мне с этим жить.
        В списке рунических цепочек было все и на любой случай жизни. Хочешь - артефакты создавай, хочешь - просто так магию твори. С прямой атакой слабовато, зато из подобранной тряпочки можно сделать доспех прочней стального, а из отломанной веточки - мегакрушитель черепов. Более того, отдельные руны как бы не сильней готовых цепочек. Надо только правильно применять.
        Хотя тут все сложно, где бы учебничек взять…
        И наставника. И академию магической магии. А еще принцессу империи, блондинку с формами, которая в меня влюбится вот прям по уши. И чтобы у нее была стройная брюнетка-сестра - любительница экспериментов… И губозакатывательная машинка.
        Чайник щелкнул, выключаясь. Две ложки кофе, сахар, молоко. Мысли о том, что же теперь делать. Начать, наверное, стоит с выполнения заказа. Любая копеечка теперь дорога, потому что поиск источника энергии может затянуться. Когда еще я смогу сделать хоть что-то магическое, то есть видимое не только мне, и действующее не только на мою психику.
        Хотя и без этого…
        Встав, я поднял стилус и приставив к стене подождал. Секунд через пять от кончика инструмента стала расползаться черная клякса. Не дожидаясь, пока она станет слишком большой, я прекратил эксперимент и так же неторопливо зародыш арки съежился обратно в точку и пропал. Ну да, средство доставки шкур и золотого песка должно быть у дикаря под рукой, иначе какой смысл? То есть войти в невестьгде я могу постоянно и даже ничего за это не попросят.
        Отлично, можно подрабатывать на перевозке мебели. Главное, чтобы заказчики не увидели, как я сую их любимый шкаф в черные адские врата…
        Стопэ, надо проверить.
        К сожалению, камера врата видела. Пичалька, не быть мне грузчиком. Ну и ладно, все равно мне таскать чужие вещи не нравилось. Кем я только не работал, когда десять лет назад сбежал из родимого села! И таскал, и гайки крутил, и улицы чистил. Денег не хватало, даже учиться пошел не в художку, как хотел, а на технолога, потому что «повар голодным не бывает».
        Тогда я бы охотно полез куда Эйт пошлет, радостно и азартно. Сейчас я взрослый, самостоятельный мужик, и надо подумать - что я с этого буду иметь?
        Пока в качестве аванса мне выдали «волшебную палочку», которая пускает в непонятное место, и действительно, стоит проверить, как там время идет, нет ли других посетителей. Никогда не вредно иметь погреб, который всегда с тобой. Особенно если можно зайти на чужой склад, пару палет товара перегрузить и быстро выйти, не прощаясь. Воровство? Может и так.
        Меня всегда удивляли люди, считавшие, что если кто-то написал закон, то им нужно по этому закону жить. Если бы я был таким, то до сих пор бы на отцовской ферме хвосты коровам крутил, за еду и комнату. Не хочешь творить зла? Застрелись нафиг, потому что каждым вздохом изменяешь мир, и не факт, что к лучшему.
        Или твори маленькое зло, не слишком обременительное. Такое, которое можно возместить парой добрых дел. Тут коробку тушенки украл, там котика с дерева снял - вот и баланс восстановлен. «Хаотик нейтрал» мой выбор!
        Так что одна суперспособность имеется, но вот другие… что я получу, если сунусь за топливом для Эйта?
        Руны. Силу. Возможности.
        Может быть.
        А может и нет - потому что это все как-то странно выглядит. Я получил именно то и именно так, как того хотел. Халявная конфета, без обмана - всего-то залезть в фургон, то есть выйти неведомо где и что-то там сделать.
        Зачем. Такие. Сложности?
        Влиять на вероятность в игре, чтобы заставить меня - что? Не бывает халявы, есть мотивационный кусочек сыра в мышеловке. Я должен был увидеть и понять то, что сподвигнет меня во-первых зайти в портал, во-вторых принять полученное через «обучение» предложение. А потом выйти на другую сторону, что бы меня там не ожидало.
        И зачем мне это нужно?
        Вздохнув, я поднялся и сел на кровати. Ясно ведь, зачем.
        Может, не зря Эйт помог мне именно в этой игре? Как я сожалел, что начал на полгода позже рванувших со старта. Какие схемы возникали в голове, и рушились как только я подводил итог фразой «если бы на пару месяцев раньше!» Но было уже поздно, без солидного доната выйти на уровень первых игроков никак, остается лишь роль молчаливого гильдейского большинства или полубота-крафтера. Да, были и приключения, и прибыль, но на первые места уже не пролезть. Всего-то из-за разрыва в экипировке и прокачке умений, которые ничем, кроме кучи бабла, не возместить.
        И вот я получил чудесный шанс. Может быть, кто-то во время карантина уже прокачал достаточно, вот только это не массово. Надо проверить ютуб, реддит и всякие телеграф-помойки. Заглянуть везде насчет новых тем о Странном. О появляющихся вратах, о коллегах Эйта. О повелителях стихий и прочих моих конкурентах.
        Потому что хрен его знает, какой жанр у этой игрухи. Вполне может быть «королевская битва», а у меня пока ни единого боевого рунескрипта.
        Я еще очень не скоро стану сильным, с выбранным-то «классом». Кстати, насчет выбора тоже надо кавычки ставить, потому что… это точно мои мысли были? Точно никто не влиял? Хотя зачем влиять так явно, если можно просто сделать действительно понятной лишь то, что я и должен был выбрать. Стихии представлены только невнятными рисуночками, а рунные цепочки прямо в руки просятся, перечисляя свои достоинства. И теперь, вместо того чтобы со старта рвануть фармить и прокачиваться, нужно собирать неведомые ресурсы на закупку рун.
        Много ли мне нужно? Защита, обнаружение противника, возможность выхода на расстояние удара, хорошая разноплановая атака, чтобы и по таракану и по слону, не теряя эффективности. И, главное, средство эвакуации в том случае, если противник слишком силен.
        Причем в идеале, чтобы каждую из этих возможностей было можно использовать еще как-то. То есть атакой делать ступеньки, эвакуатором переносить грузы, радаром искать не только врагов, но и ресурсы.
        Впрочем, главное сейчас просто понять, что там впереди.
        Может, наиболее умным будет выбросить стилус в мусорку и спокойно пойти на работу. Хорошо, далее по пунктам…
        Я сел за комп и открыв текстовый файл начал для наглядности строить план. Пункт первый - найти способ изменения объема искры-Эйта. Пункт второй - зайти на ту сторону, вернуться, замерить Эйта. Пункт третий - оставив таймер в нашем мире второй нести с собой и после сверить. Четвертое - подумать над экипировкой. Пятое - эпидемическая защита. С чем туда идти, чтобы оттуда ничего не притащить? И откуда туда уходить. А то нынешняя самоизоляция раем покажется… год еще не завершился… ох, блин, и впрямь же! Это я августовское первым нашел, или новогоднее?
        Добавив каждому пункту разбивку на подпункты стал заполнять таблицу действий, прикидывая ресурсы. Денег есть, дезенфекция есть - хотя и бытовых масштабов. Времени есть, неоплачиваемый отпуск «ну ты сам понимаешь» еще восемь дней. Если не продлят, конечно. Было бы неплохо перед заходом пройти диспансеризацию, легкие лучами смерти просветить, анализы взять, чтобы потом неожиданностей не было. Но в поликлинику сейчас хрен сунешься.
        Просмотрев план действий, дополнил обновлением запасов в квартире, а то за карантин подъел все. Мало ли? Затем прикинул время выполнения и что чем можно заменить, проставил имеющиеся и отсутствующие ресурсы.
        Ну что, все готово. Раньше бы еще добавил список исполнителей, но за неимением обойдусь. Не тот случай, чтобы привлекать кого со стороны.
        Итак, пункт первый…
        Я завел будильник, опустил жалюзи, задернул шторы. Всегда любил спать днем, почему-то самые интересные, самые яркие сны снятся именно в тот момент, когда все бодрствуют. Может, потому что неведомый механизм, раздающий грезы, в этот момент теряет большинство подключений? Или это было счастье от того, что удалось обмануть отца, мать, начальство и начать делать то, что хочу?
        Не важно, сначала отдых, потом заказ в онлайн-магазине, чтобы не разбудили звонком не вовремя, к ночи достану старый комбез… Потом, все потом, потому что сейчас надо… спать…
        Глава 4
        Чернота на черном.
        Кончик стилуса прикоснулся к тому месту, где должна быть стена и оказалось, что даже полная тьма имеет оттенки. Еще раз переступив с ноги на ногу я скорее в качестве демонстрации своего замешательства, чем по необходимости, глубоко вздохнул. Эй, неизвестные наблюдатели, вы видите, какой я несчастный и испуганный? Правильно, не нужно мне сразу дракона, давайте с хомячков начнем.
        Блин, не хочется чего-то. Стремно мне, лезть неведомо куда.
        Что, может быть - попрыгать? Ну там на предмет звона в карманах… хотя откуда они.
        В интернете с предложениями защитных костюмов все было хорошо. Любые, всех цветов и размеров, с разными уровнями защиты, одноразовые и нет, сертифицированные кем угодно по желанию покупателя. Курьер, кстати, был одет в один из предлагаемых, бедняга. Впрочем, я теперь сам такой. «Дорожный» комплект с защищающей глаза маской и респиратором, поверх него темно-зеленый «противовирусный» балахон. Перчатки, специальное белье, налокотники, наколенники. На голове шлем мотоциклиста, еще советский. Я его не покупал, года три назад у мусорки подобрал и почистил.
        Во будет смеху, если меня во всей этой снаряге съест тиранозавр.
        У бедняги несварение будет.
        Поверх балахона - кожаный пояс, к которому подвешены ножны с мачете. За спиной - рюкзак, в котором сухпай на три дня, воды литр, мелочевка выживательская, котелок, веревка, походная аптечка. Идешь на день - припасов бери на неделю. Или хотя бы на три дня.
        Ну и как довершение всего - багор. Обычный пожарный багор, с острием и крюком на одном конце и кольцом на другом. Просто, когда заказывал защитку, случайно глаз на рекламу соскользнул и вспомнилось утверждение одного умника, что лучшим оружием в зомби-апокалипсисе будет копье. К тому же доставка в день заказа и скидка… Ну и купил.
        Я поискал еще каких-то причин не входить в черную арку, но голова с негодованием отключилась и руководство взяли на себя ноги. Один маленький шаг для человека… только бы не в горящую лаву… по глазам ударил солнечный свет.
        Больше всего это место напоминало самый обычный лес. Такой, настоящий, где санитарных вырубок не было лет двадцать. Или с тех пор, как здесь прошел пожар.
        Обернувшись, я оглядел арку - висит прямо в воздухе, тихонечко сокращается. Отлично.
        Достав из подсумка еще один телефон (свой старый, еще кнопочный) я открыл на нем таймер, затем то же сделал с основным, сейчас упакованным в прозрачный пакет. Три, два… с двух рук нажимаю «старт», кладу старый на землю, удивившись тому, что запах травы и сырого дерева даже сквозь маску почувствовать можно, и смело ухожу обратно в портал.
        Все-таки без плюшек не обошлось и я выяснил, что «погреб» у меня все-таки есть. Вещи в зале никуда не пропадали, никто их не перемещал, время шло с той же скоростью, что и дома. Теперь надо выяснить насчет иных миров.
        Мда, будет неловко, если я выйду где-нибудь метрах в двухстах от мирного дачного поселка. Или вообще, в каком-то заповеднике. Вот лесники порадуются. «Земляне, я пришел с миром!» - «Гражданин, нарушаете! Придется акт составлять…»
        Вот тут багор и пригодится.
        Пикнул таймер и я воткнул стилус в стенку. Снова маленький шажок, я наклонился к лежащему телефону, сверил. Дата и время совпадают, таймер не расходится. Что же, теперь второй этап.
        Смотреть, как исчезает клякса портала было стремно. Все меньше, меньше, а потом точка растаяла и я очень сильно захотел домой. Это сидя на диване хорошо положить слева тарелку с бутербродиками, справа подносик с чашкой кофе и шоколадкой, на колени планшет - и смотреть, как люди в тайге домик строят, ощущая себя причастным. Но вот так?
        Первым делом я подошел к самой большой сосне и ткнул в нее стилусом. А через несколько секунд с облегчением выскочил в зал источника.
        Искра, к счастью, не уменьшилась. То есть я могу дальше прыгать туда-сюда, и не надо гнать, можно спокойно следовать составленному плану.
        Пункт второй - отойти от точки подальше, проверить возможность возвращения…
        Спустя час времени и десяток прыжков я констатировал следующее: стилус открывает дорогу к Эйту на любой более-менее вертикальной поверхности. Сама арка портала ограничена этой самой поверхностью, что слегка напрягает. На толстом стволе образуется портал побольше, на среднем - только-только пролезть боком, а вот на земле или на одно-двухлетних деревцах стилус не срабатывает, оставляя лишь точки и линии.
        Если забросит в пустыню, то вернуться будет непросто. Разве что собрать камней, сложить стенку и уже тогда. Короче, заходя куда-то надо сразу думать, как я оттуда сваливать стану.
        Ну что же…
        Важнейший навык для человека это умение остановиться и подумать над вопросом «а не херню ли я творю?» И по результатам размышлений уже действовать или действительно, свернуть деятельность.
        Итак, не творю ли я ее самую? Телефон ничего не ловит, радио не работает, деревья смутно знакомые, лес самый обычный, лиственно-кустарниковый. По ощущениям здесь времени столько же, сколько и дома, погода где-то на уровне позднего лета или ранней осени, нашел пару ягодок на земле, какие-то грибы - вроде обычные, но я в них не очень, так что могу ошибаться.
        Птички поют, вполне современного вида. Дышится легко, электронный градусник показывает двадцать шесть и давление аналогичное домашнему. Ну что же, если я сейчас не дышу ядовитыми феромонами или растворяющими мои легкие вирусами, то в целом тут жить можно. Не хуже, чем дома.
        Осталось лишь понять, зачем я вообще сюда пришел?
        Ладно, последняя проверка - отойти метров на пятьсот, то есть по такому лесу на час хода, и еще раз вернуться к источнику.
        Идти было достаточно просто. Рассудив, что за час солнце вряд ли сильно уйдет, шел по теням, держа его за спиной. Несколько раз нервно оглядывался, но или ужасные чудовища хорошо прятались, или я их не умел высматривать. Так и шел, причем багор в руках скорее мешал, чем помогал. Постепенно приноровился им проверять нависающие ветви. Может, змей там и не было, но какое-нибудь кусачее насекомое мне тоже не понравится. Словлю анаэтотсамый шок или вообще, чужой из груди полезет.
        Головой я как-то понимал, что вряд ли меня сюда в качестве разносчика инопланетной инфекции вербовали, но память всех пересмотренных ужастиков стекала по спине, щекоча и подбадривая.
        В смысле - вспотел я в своей защитке. Как только врачи сменами работали?
        Когда куст, ветку которого я отводил, чтобы поднырнуть, схватил мою багор и как-то пренебрежительно легко выдернул его из рук, то я даже не понял, что случилось. И только когда ОНО шагнуло ко мне, среагировал.
        Метров через двести остановился и завертел головой, пытаясь рассмотреть, гонятся за мной или отстали?
        Гнались - медленно, неторопливо, сквозь подлесок шло существо, которое я принял за куст. Скорость километр в час, не больше. Деревья оно обходило, кусты проходило насквозь, как-то просачиваясь сквозь ветки. Если энт не устает, то в таком лесу он меня быстро догонит. Значит, или уходить, или попытаться понять, что это такое.
        Воткнув стилус в ближайший ствол потолще и дождавшись появления арки я пошел вправо, готовясь в любой момент сорваться на бег. Энт все так же неторопливо скорректировал направление, и качая ветвями двинулся за мной. То есть оно хочет именно меня… уже какая-то определенность. Путь к отступлению есть, теперь пора проверить возможность победить. Что он может со мной сделать? Заломать, как ту березу…
        Стараясь держать энта краем глаза я сделал большой круг и повернул назад, по проложенной просеке. Живой куст это не слишком круто, но огня у меня нет, складывать костер долго, а голыми руками тут не обойтись. Остается мачете и лежащий где-то там багор. Еще можно залезть на дерево и оттуда дразниться, но что мне это даст? Кроме возможности появления второго энта?
        Трещали ветками мы одинаково, к счастью никакими сверхъестественными способностями по передвижению куст не обладал. Нервно оглядываясь подхватил багор, теперь нужно место для боя. Одна попытка, не пойдет - ухожу порталом и покупаю бензопилу нах!
        Спустя десять минут самой медленной в моей жизни погони я увидел подходящее дерево, накрывающее своей тенью достаточное место. Трава вокруг не выше полуметра, кустики в тени чахлые, ствол толстый и раздваивается почти у земли. Хватило времени и терпения не кидаться туда сразу, а провести энта по окружности этой полянки, чтобы убедиться в отсутствии сюрпризов, и лишь когда он был метрах в двадцати я кинулся к дубу. Точно, дуб, вон и желудь валяется… Стилус, портал, встать к нему спиной и прижав конец багра к земле ждать неведомую тварь как древний копейщик. Вот энт в десяти шагах, вот в пяти, вот он хватается за багор…
        Я проследил, чем именно он хватается, и подхватив висящее на темляке мачете рубанул одну из веток-рук.
        Живем, перерубил!
        Багор упал на землю, а я снова наматывал круги, стараясь оторваться от тупой деревяхи. Место есть, бежим к багру…
        Все повторилось - я снова выставил багор, снова отрубил одну ветку и успел отпрыгнуть, а потом закружил по поляне. Спустя пять минут у энта не осталось хватательных веток и он мог лишь переть на меня, пытаясь насадить на их обрубки. Я, молясь о том, чтобы мачете не завязло в древесине, рубил «ходовые» корни, одновременно подпрыгивая и упираясь в корявое туловище-ствол рукой.
        Наконец, энт рухнул и уже не смог подняться. Лишь в этот момент я перестал материться и орать на несчастную деревяху. Охрип, и устал. И вообще, кажется из всех ругательств я десять минут по кругу орал всего пару слов. Надо было поставить камеру, потом под музыку из Бенни Хилла самое то было бы смотреть…
        К счастью, отрубленные ветви ко мне не ползли, так что опасаться зомби-растения не приходилось. Ствол с парой полуметровых корней пытался дергаться, но я придавил его багром и наступил сверху, а потом дорубил последние отростки. Лишь после этого деревяшка расслабилась и стала просто обрубком, который я и стал разглядывать.
        Искра «прилипла» к его спине, чуть выше условной середины. Я бы сказал, что вот это упало на обычный куст, после чего растение встало на ноги и начало ждать меня. Если бы искра налипла на что-то более массивное, то я бы не справился, а так… Все равно, мне крупно повезло. Подобрав уцепившуюся за багор ветку я внимательно рассмотрел подобие сучков-пальцев. Никаких суставов, но хватка вполне прочная, деревянная, с трудом отрывается даже сейчас. Ухвати оно меня, а не багор, и еще не факт, что удалось бы выбраться. Даже сантиметровую свежую веточку попробуй поломай, а если три сантиметра в диаметре? А если их аж восемь штук и все одновременно в тебя вцепились? Вроде ходячий куст и смешно выглядит, а ведь попробуй отмахайся, без огнемета. Пока все хватательные ветки не порубил, так и не подойти.
        Я нервно оглядел лес, по которому так беспечно шел час назад. Действительно, как определить, что это не обычное дерево, а дикий энт?
        Брать весь ствол не стал, срубив участок коры с искрой. Портал открылся без задержек, я подошел к Эйту, задумался, а потом просто поднес добычу к источнику. Хлюп - ее словно втянуло в мой огонек, тут же ставший чуть-чуть больше, а все остальное дерево рассыпалось трухой. Даже более того, и трухи на руках не осталось. Пыль, мгновенно исчезнувшая.
        Подобрав с пола измерительную линейку я проверил диаметр искры. Да, явно больше, но к сожалению не в разы. Примерно вдвое в объеме прибавила, из-за дрожания огонька и его нематериальности точно измерить никак не получалось, но ясно, что таких искр надо еще много.
        Сев на пол я вытащил из рюкзака флягу и отхлебнул. Вообще-то у меня по плану было сбросить все шмотки, после чего утопить их в дезрастворе. Для следующей вылазки есть второй комплект, причем я еще и намеревался здесь, в зале, ночевать два-три дня. Не хотелось бы завезти в свой мир новую ковидлу или вообще, «чуму 2.0». Но вроде не так и устал, да? Эвакуироваться можно в любой момент, первую опасность той стороны узнал, а для хотя бы одного огонька таких бродячих поленьев нужно десятки. Так чего ждать?
        Встав, я сунул флягу в рюкзак, оправил одежду, перетянул ремешок шлема, подхватил верный багор, проверил мачете на остроту и больше не найдя поводов трусливо оттягивать решающий момент воткнул стилус в стену.
        Солнце еще высоко, и мне стоит испытать судьбу еще раз.
        Глава 5
        Что же, теперь более-менее ясно, чем кормить мой Источник. Искра, оживившая простой куст и превратившая его в нечто стрёмное, была чем-то вроде битого пикселя на картине мира. То есть я охочусь за подобными искажениями? Хоть какая-то определенность. И удача, потому что не нужно заталкивать в пасть Эйту что-то, что и самому пригодится. Например, как в этом лесу насчет ягод и орехов?
        Шутки шутками, но насчет дальнейшего надо сильно подумать. Если меня поймает ожившее дерево, или я наступлю на искаженную поляну, то здесь без вариантов, съедят. Я примерно понимаю, как при помощи рун можно было бы от таких противников уйти, даже и заломать, по крайней мере дерево, но сейчас я беззащитен.
        Крысы, зайчики, уборка навоза и помощь в огороде, вот все доступные мне квесты. На рейд-боссов пока рано, хотя и очень хочется.
        Цель ясна, задачу понял, пора за работу.
        В этот раз я шел куда опасливей, постоянно останавливаясь и приглядываясь то к траве, то к камням. Раз тут такие сюрпризы, то почему бы не быть… не знаю даже чему? Вообще, пора сменить маршрут на перебежки от одного способного уместить портал дерева к другому. Может быть, это мой шанс… стоп.
        То, что стояло в густой траве метрах в пятидесяти от меня, внезапно пошевелилось и я замер. Увидел… увидело? Что-то - меня? Образ не складывался воедино, мозги лихорадочно перебирали картотеку, но никак не могли подобрать нужную и лишь через долгих двадцать, может больше, секунд выдали совпадение. Лось, или лосиха. Мертвая, раз вон ребра торчат. На задних ногах. И половина морды свисает набок.
        Нуегонафиг!
        Я было собрался метров двести отступать не поворачиваясь к этой страховидле спиной, но вспомнил о привычках местных кустов и после короткого замешательства решил, что может оно вовсе и не меня ждет. Или просто погулять вышло. Скучно ей в могиле.
        А кусты это точно за мной, так что поворачиваемся и осторожно, ни дай бог треснуть веткой, идем нафиг-нафиг-нафиг. Я передернулся, пытаясь размазать вновь проступивший пот по белью. Как только врачи по стольку часов эти комбезы…
        Одну небольшую вечность спустя прямостоящая зомби-лосиха скрылась из виду.
        Мне нужно оружие. Мне очень нужно что-то, с чем я мог бы хоть немного… так. Стоп. Мне точно нужно чувствовать себя в безопасности - здесь? Вот тут, где и флора, и фауна может в любой момент неприятно удивить? Или лучше быть трусливым, дерганым, но живым? С другой стороны, как-то искры собирать надо. Показалось или нет, но на умертвии мелькало штуки три, не меньше. С другой стороны лось, будучи живым, ударом копыта человека убивает. А мертвым? Нечувствительным к боли?
        Да, мне нужно оружие.
        Я обогнул по дуге еще один куст и стоящий за ним молодой мужик уставился на меня с таким удивлением, что даже рот закрыть забыл. А потом суетливо стал нашаривать висящий на груди автомат:
        -Стой!
        Ага, вот прямо щаз - я кинулся вбок, за дерево, а потом в примеченный овражек, на ходу проталкивая из-под напульсника стилус. Я его на запястье закрепил, чтобы в любой момент можно было ткнуть во что-то и свалить. Момент настал!
        -Стой! Стрелять буду!
        Да пошел ты, я мишенью работать не нанимался.
        Правда и убежать далеко не получится, опасно тут бегать на длинные дистанции. Ломиться за мной автоматчик не стал, он как-то глупо, совсем не прячась, стоял на месте и водил туда-сюда стволом. Сквозь листья и высокую траву его уже было почти не видно, я упал на брюхо и отполз в сторону, стараясь не колыхать траву. «Матерый…», мелькнуло воспоминание о каком-то фильме и пропало.
        -Сень, ты же сам говорил - «странное»?!
        -Тебе, блин, человек странным кажется? С какой планеты прибыл, бля?!
        Шесть человек, выглядят туристами, а не вояками. Даже выживанцы в пригородных лесах и ютубские едоки рационов одеваются разумней. При этом у всех калаши, подсумки, каски военные, броники. Но под броником вон спортивная курточка у одного. А тот, который меня уговаривал остановиться, сейчас объяснялся со старшим. Остальные как-то в разные стороны смотрят, а этот подробности выясняет. В лесу звуки разносятся странно, то вблизи ничего не слыхать, то вот за сто метров как рядом.
        Повернувшись, старший оставил автомат болтаться и сложив руками рупор закричал:
        -Эй! Новичок! Сюда иди! В одиночку тут опасно! Уйти сможешь в любой момент, обещаю!
        Четверо державших свои стороны на них не оглядывались, видимо, подобная встреча дело привычное. Итак, надо решиться - это шанс узнать, что вообще происходит. Напрягает оружие, но с другой стороны стрелять не стали, а главное шлемы у всех одинаковые, армейские. Какая-то у них организация и порядок имеются.
        До ближайшего достаточно большого дерева было шагов десять. Трава густая, меня не видно, вокруг ничего подозрительного, можно доползти, вызвать портал и смыться. Тогда точно останусь живой, но ничего не узнаю…
        Блин, тяжело без монетки. Хрен верное решение примешь.
        -Вы кто такие?
        -Сталкеры-сборщики! Приглашаю к разговору, удерживать не станем! Нам за новых кандидатов премию дают, выйдешь - поговорим и все расскажем! Выход свободный, гарантирую!
        Портал схлопывается почти полминуты, хорошо хоть летящие предметы не пропускает, только то, что на мне или в руке. Побоятся лезть за мной? Это смотря по тому, к чему они тут привыкли. Вдруг черные арки-порталы здесь обычное дело?
        -Если еще не знаешь - тут говорят только правду! Я не вру… - он прислушался, что-то сказал одному из стоящих рядом. Вот тоже - стоят и «держат сектора», но все как на ладони. Одного только деревом прикрывает.
        Я еще раз оглянулся на дерево. Можно добежать, пока сообразят, пока прицелятся, шанс есть. Хороший такой шанс уйти без дырок в организме. С другой… если бы у кого-то не такого дотошливого, как я, был пяток друзей и пара ящиков армейской снаряги, то вот так бы и выглядел поход за топливом для источника.
        -Не стреляй, встаю.
        Овражек, на краю которого я поднялся, совсем маленький, чуть выше колена. Но если успею нырнуть, то первые выстрелы пройдут выше. Ладно, встаю… вот тут.
        Я напряг руку, готовясь тыкать стилусом в край склона, но никто не стрелял. Слов не расслышал, но когда чуть приподнялся над верхушками травы, говоривший кивнул одному из стрелков, стащил калаш и положив его на землю не торопясь двинулся ко мне. Шагах в десяти остановился:
        -Здоров. Я Арсений, старший этой группы. Можно просто Сеня.
        Он замолчал, но я не купился. Не должен я тебе ничего, так что говорить буду когда мне надо будет. А пока…
        Армейский броник, причем со следами использования. Не пулевыми дырками, а всякими пятнами от травы, потертостями и прочим. Каска обычная, армейская, тканью обтянута. Два подсумка, не знаю, форменных или тактикульных, но тоже слегка бывшие в употреблении. На бедре ножик, большой и не армейский ни разу. Куртка, джинсы, берцы - он знал, куда шел, одет по погоде. Под шлемом прически не разглядеть, морда самая обычная. Стоит спокойно, не нервничает.
        Ну что же, явной антипатии персонаж не вызывает, да и дистанцию держит. Меня разглядывает.
        -А ты продуманный новичок. Упакован, защита есть, оружие. Я в первые врата полез вообще с одним телефоном в качестве фонарика. Откуда ты здесь?
        -Зашел.
        -Случайный портал?
        -Ну да… в подвале.
        Он снова оглядел меня от бахил до закрывающих глаза очков.
        -Кого-то видел?
        -Только лося-зомби.
        Ага, встрепенулся. Похоже, мертвечина ему интересней, чем я.
        -Где?
        -Там где-то. Я особо не оглядывался.
        Что-то в нем было не так. А что именно я не понимал.
        -Расклад - ведешь нас к дохляку. Мы его бьем, тебе доля с общей добычи. Ну и вообще объясню, что как.
        Когда человек с пятком автоматчиков за спиной предлагает пройти поговорить, это вообще примета не очень. Ссука. Страшно. А что поделать?
        -Лады, пошли. Вы, вообще, откуда?
        -Ста-а-алица, - протянул он с намеренным акцентом. - Через главные врата ходим.
        -То есть их много?
        -У тебя первый заход?
        Я молча кивнул и побрел за ним.
        Что же, остальные по крайней мере опустили оружие. Не то, чтобы совсем, по сторонам смотрят, но уже не так напряженно.
        Лидер, остановившись и подобрав автомат, повернулся ко мне:
        -Мы обычные сталкеры-сборщики, идем по контракту с Конторой. Группа у нас постоянная, сегодня вот взяли Серого, не обижайся, он первоход и тоже нервничает. Остальные - это Витус, Леха…
        Он быстро перечислил всех, но скорее для порядка, потом показал пальцем куда-то в сторону.
        -А это Дрюн. Он у нас по зеленке любитель лазить.
        В стороне, совершенно неслышно подобравшись почти вплотную, стоял седьмой, по-простецки держа под мышкой винтовку с оптикой. Ну что же, я показал себя полным дураком. Прикончить могли в любой момент…
        -Что, начал в чем-то подозревать? - Сеня широко улыбнулся, да и другие смотрели без насмешки, но с этаким чувством ленивого превосходства. - Зря, здесь действительно нельзя обманывать. Не знаю, почему, но когда обманываешь, то получаешь дебафф. Вплоть до смертельного проклятья.
        -А недоговорить?
        -Фиксируется намерение, а не слова. Если бы во врата можно было таскать политиков и депутатов, то как было бы спокойно жить!
        Надо хоть брякнуть что-то героическое?
        -Смелые вы. Я вот к кустам теперь подходить боюсь.
        Слова вызвали какую-то не такую реакцию. Все вдруг повернулись ко мне, Арсений уточнил:
        -Энта видел?
        Я кивнул:
        -Энтёныша. Куст бродячий.
        -Заломал?
        -С трудом.
        -Что за лист хочешь?
        Видимо, лицо у меня достаточно выразительное, потому что он понял сразу:
        -Ты лут еще не снимал вообще? Энты листья бросают, лечилки. Где он?
        Где он… хороший вопрос.
        -В теории - где-то в той стороне. По кусочкам. Ну, по веточкам, точнее. Большая часть на поляне с одиноким большим деревом. За лист хочу рассказ о том, что здесь за нафиг происходит!
        Сталкеры начали переглядываться, потом один скинул автомат с плеча и двинулся первым, остальные потянулись за ним. Шли без особой опаски, хотя подобие строя соблюдали. Арсений продолжал меня вербовать:
        -Если бы мы на тебя не наткнулись, то твой первый заход мог стать и последним. Из ворот домой надо выходить с лутом, хоть каким. Иначе выпадает твой труп.
        Двое прислушивавшихся к нам согласно кивнули, остальные продолжали молчать. Угу, говорит и в случае чего получает кару один только лидер. Хотя кто здесь лидер еще надо подумать, Сеня может быть штатным переговорщиком. Или считаться таковым. Пока остальные пользуются его желанием поговорить. Впрочем, говорил он достаточно интересные вещи:
        -Если в воротах хабар к себе прижимать и четко думать о том, что хочешь, то его свойства передаются человеку. Мы Лехе качаем целительство, почти три десятка листочков уже сделали, еще три по столько и он уже сам сможет лечить. Правда, задержка большая, наложением рук можно вылечить пулевое где-то раз в день. Пока таких умельцев немного, так что по-разному.
        -Тут лечить?
        -Везде. Ты в своей маске не упреешь?
        -Не, я привычный.
        -Медик?
        -Менеджер.
        -Ладно - с мобов здесь лут сыпется, полезный. С энта живой листик может вылечить… ну, полуотрубленную руку мы одному лечили. Лизнул, приклеил, дальше само работает - орать почти сразу перестал, за пару часов затянулось как не было. Листы на скупке хорошо берут. В реале ими вылечить что-то не смертельное как два пальца, даже рак научились, если простенький. Там, правда, все равно резать приходится.
        -Это хорошо, но ты лучше поясни за врата - что это вообще? Я думал, с ума сошел. А тут сталкеры, оружие у вас вон…
        Арсений похлопал по «калашу»:
        -Конторские выдают всем желающим. Они же в системе, так что обманывать не могут, должны честно хабар выкупать и слово держать. Там, конечно, сдаем обратно, кроме Дрюна, у него свой.
        Я повертел головой, но снайпера не увидел.
        -И что за контора?
        -Да хрен ее знает. Они объясняют, что каждому президенту страны с населением больше семидесяти миллионов на стол кто-то положил папочку с правилами врат. А среди населения этих стран кое-кто начал видеть сами врата. Один из тысячи, так что сталкеров хватает. И еще говорят, что рядом с папочкой президентской висит счетчик, каждый проход во врата учитывается. Понятно, что никому не хочется узнать, что будет, если вдруг мы наберем меньше, чем кто-то другой.
        -Китай банкует…
        -Тут сложно… Дрюн, что там?
        Снайпер вышел сбоку и помахал веточкой. Отрубленной веткой, одной из тех,
        -Я его багром удерживал и рубил. Тут поляна большая есть, на ней остался.
        Дрюн щелкнул пальцами, а потом кивнул. Да уж, говорит у них совершенно точно лишь один. А значит, что выдумка с принудительной правдой на самом деле может быть не выдумкой. Не потому ли карантин ввели, чтобы нас поменьше шлялось, на врата смотрело? Хотя наверное нет, счетчик же…
        -Так что там сложного?
        Арсений нахмурился, потом вспомнил о чем мы говорили:
        -Чем больше в группе профессионалов и чем лучше экипировка - тем сложней будет зона. Эта вот начальная, хотя и с разной живностью. Мы в такие ходим, чтобы прокачаться на сером и зеленом луте, в сложные не лезем. Говорят, если во врата заходит совсем калека, ему все равно по силам что-то подберут. А у профи, по спецназам набранных, такие потери были, что чуть ли не после второй вылазки их почти не осталось. Так что все по-честному и перекос в количестве сталкеров система компенсирует. Зато хардкорщики тащат синьку, эпики разные. Те, кто сумел выжить. Мы по трешачку ходим, зато скоро тридцатый забег будет, так что каждый сам выбирает.
        Знакомая поляна показалась вдруг, вот мы идем по достаточно густому лесу, а вот стоим на краю. Однако - я же тут прыгал от души, все истоптал, но уже никаких следов, даже трава поднялась.
        Остатки бродячего куста так и лежали в траве. Мастер-лутом занимался лидер, оторвав с веток два совершенно обычных листа, но стоило тем оказаться в его руках, как стало ясно, что это действительно не совсем листы. Даже непонятно, как я их пропустил - наверняка Эйту они бы что-то добавили. Перед сбором добычи бывает неплохо успокоиться.
        Арсений протянул мне один лист, второй отдал будущему «хилеру»
        -Ну вот, лечилки взяли, теперь на умертвие. Где стоит?
        -В полукилометре от того места, где мы встретились.
        В том же порядке побрели назад. На этот раз я специально приглядывался к тому, как сталкеры шли. Видно, что местность им знакома, основные правила они успели затвердить и даже слегка забыли - вот один слишком близко к кусту прошел, вот другой не обернулся на треск веток. Городские пижоны или бывалые ходоки?
        Я бы поставил на первое. Если Арсений в самом деле говорил правду, то чем дальше, тем больше у них опыта, и однажды они напорятся на повышение сложности.
        «Скоро тридцатый забег» - то есть если через день, то они ходят сюда месяца два? За такое время и научиться успеешь, и привыкнуть к тому, что ты крутой. Впрочем, группа действительно кое-что умела. Например, лосино-умертвие они разобрали с привычной легкостью. Дрюн и один из бойцов «танковали» монстра, отвлекая внимание выстрелами, а лидер подобрался шагов на двадцать и метнул что-то под копыта. Бабахнуло, в ушах зазвенело, немертвая тварь упала и начала бестолково биться. Пули ее не брали, хоть и выбивали брызги плоти, но Арсений, улучив момент, кинул второй заряд, попав как раз под шею. Потери головы тварь не перенесла.
        -Сань, что сегодня?
        Копавшийся в куче гнили сталкер повернулся, показывая что-то вроде косточек:
        -Сила, две ловки и укрепление. Мелочь.
        -Зато сразу четыре, да плюс листик, и еще с голема обломки - уже не зря сходили. Можно возвращаться с победой.
        К моему удивлению, на лежащее копыто с ярким пикселем искры он даже не посмотрел.
        -Так, «менеджер», я обещал долю, - Арсений протянул мне одну из рун. - Эта на силу. Как насчет продать второй листик?
        -Оставлю себе. Иметь в запасе шанс никогда не лишне.
        -Дело твое. Не забудь его в воду опустить, а то завянет и все. Мы придем сюда послезавтра, не хочешь пройтись вместе? А то давай сейчас вместе с нами? От базы тебя со всеми удобствами доставят, там и регнешься?
        Заодно узнают, где живу и чем дышу? Я неопределенно пожал плечами, а потом сорвав пучок травы стал чистить багор. Просто чтобы было время на размышления. Но уговаривать меня никто не стал здесь молчание можно считать достаточно честным ответом.
        -Как хочешь, на всякий случай вот, держи, - он вытащил из одного подсумка визитку и протянул мне: - За каждого приведенного новичка премию выписывают, так что покажешь и нам капнет. Поделимся!
        Он подмигнул и повернулся к своим. Нормальный такой рекрутер в гильдию. Если бы в игре было, то можно и подумать.
        А вот в лесу на непонятно какой планете я лучше подумаю дважды.
        Собравшись и помахав руками сталкеры ушли. Самое время напрячься, потому что все, что мне обещали, они сделали. Можно пристрелить и забрать себе листик с руной. Мысль, что меня от выстрела из винтовки Дрюна только «немножечко ранит» и я успею убежать даже слегка повеселила - не, мою экипировку пробьет навылет, вместе со мной. В такой момент я могу лишь стоять и ждать. Захотят убить - убьют. Не захотят… Вообще-то я такой группе даже выгоден. Если, конечно, они правду сказали - новичку «полагается» легкое испытание, а хабар почти взрослый. Чего бы не быть хорошими парнями, если за это хорошо платят…
        Я обошел останки умертвия. Одна искра, две, три… семь? Нет, восемь, на этом гнилом обрывке кожи еще одна. Дохлятина пахла и выглядела именно так, как и должна. Вот только мухи на нее никак не реагировали.
        Стащив все части с искрами воедино я достал из рюкзака мусорный пакет и упаковал добычу. Отойдя к дереву, не оглядываясь и старательно изображая уверенность в происходящем, положил руку на ствол, одновременно касаясь кончиком стилуса коры. Из черной точки разошлось темное марево, в которое я с той же показной небрежностью вошел. Даже если есть наблюдатель, то у меня просто модель врат другая.
        С другой стороны Арсений ничего не говорил про зал с источником, так что надо будет уточнить.
        Отойдя в сторону я проследил, как врата закрылись, потом подошел к Эйту. Ну что же, сталкеры эти искры почему-то не стали брать, может знали, что они ни на что не годные? Начнем с копыта, его держать удобно…
        Десять секунд спустя кусок мертвого лося рассыпался в пыль, а мой персональный помощник резко увеличился в размерах. Теперь кусок кожи… ребро… обрубок хвоста… просто гнилое мясо…
        Эйт заглатывал все с одинаковой охотой, на глазах наливаясь сиянием. Поглощение шло на каком-то непонятном уровне, исчезал даже запах, даже пятна на перчатках. Заглотив восьмой кусок огонек сиял уже достаточно, чтобы начать проверку. Сначала, правда, я разделся. Комбинезон, очки, маска, бахилы - вообще все, чем я прикасался к тому миру, легло в тазик и было залито дезраствором. Может быть я и перестраховщик, но одной ковидлы миру вполне достаточно, незачем иномировой бациллой догоняться.
        Хотя сталкеры вон уже который раз ходят… не они ли принесли? Вряд ли, наверняка их целая толпа встречает, с докторами, с огнеметчиками, все как положено… С другой стороны вполне может быть, что как началось, так сразу карантины и ввели, чтобы народ поменьше врата разглядывал.
        А может я и ошибаюсь.
        Итак, дорогая принцесса, сегодня я узнал, что иногда чудеса происходят не только с тобой, а вовсе даже с целым миром. Есть некие государственные структуры, вовсю рулящие процессом. Есть целые группы постоянно лазающих на ту сторону врат людей. А значит, во всем этом есть какая-то выгода! И надо бы понять, как именно к этой выгоде присосаться, чтобы не прошло мимо.
        С другой стороны что-то здесь не так. У меня вон источник, двойные врата сюда и отсюда, вообще сам процесс заманивания в зал. Мало ли, что знает, а о чем только догадывается обычная компания сталкеров? Всякое может быть.
        Ах, да…
        Я посмотрел на лежащие в сторонке артефакты. Листок, пожалуй, трогать не стану. А вот руна…
        Искры на ней не было, но стоило поднести поближе к Эйту, как из пальцев вытекла пыльная струйка, втянувшаяся в холодное свечение источника. И тот, полыхнув, прибавил в яркости так, словно я скормил сразу три-четыре «пикселя»!
        Что бы это значило?
        Глава 6
        Что же мы имеем в итоге? Во-первых не один я такой крутой и классный, есть и круче, и продуманней. Во-вторых способов прокачки больше, чем я думал. В-третьих… уже несколько месяцев минимум идет какое-то состязание с пока неизвестными мне правилами.
        Группа с какой-никакой, но государственной поддержкой, одиночек вроде меня заломает. Да, вот так, просто, проходя мимо убить игрока даже на пвп-серверах не все могут. Убить человека еще сложней, но… мало ли отморозков? Не подфартило с добычей, а тут налутанный сталкер домой прет, ну как ему в спину не пальнуть? Кто узнает? А там и привычка появится, подкрепленная добычей.
        Опять же фишка с вратами - если в самом деле не врут, то это что-то вроде моего источника, просто общедоступно. Похоже, мне в чем-то повезло. С другой стороны, меня ведь ясно подвели к выбору руномантии, уж слишком мне этого вдруг захотелось. Давили на мозги, точно давили! Возможно, это свойство источника? Опять непонятки.
        И с «ранним доступом» я пролетел. Правду говорить можно по-разному, лучше вообще молчать, как пятеро из этих семи. Кстати, раз они молчат, то или это очень хитрая раскрутка нубов на правдивые данные, или в самом деле за вратами лучше не врать. Но по-любому гонка уже идет. Куда гоним? Ну, к примеру, вот прокачает кто-то «майнд контроль» и работать все будут исключительно на него. Если только не успеют вкачать резисты.
        Я посмотрел на Эйта - источник висел в воздухе, сияя примерно на полторы руны. Если бы я забрал лося в одиночку, то было бы две… всего один моб и уже два рунных заклинания!
        Почему они не видели искры? Недостаток выбранной прокачки? У меня жестко заданный класс, зато имеются вступительные бонусы. Есть свои плюсы, в виде видения искр, и минусы, например единственный путь развития. Тратить сотню с лишком «листиков» на умение лечить, или вложить все в Эйта и выкупить десяток рунескриптов с лечением на все случаи жизни? С другой стороны когда-нибудь я упрусь в порог развития, ведь руны в списке все-таки конечны. Да, сочетания на любой случай жизни, но забери у меня кто-то стилус и все, конец магии.
        Вытащив персональную волшебную палочку из-под напульсника я осмотрел ее: стилус никак не изменился. Просто вещь, дающая доступ к способностям, без которой ничего не получится; «изъян заклинания», как сказано в одной хорошей книге. Любое могущество имеет свой недостаток. Браслеты и лампа у джиннов, кольцо у Саурона, стилус у меня. Врата тоже имеют свой «изъян» - однообразный фарм подходящих магических предметов. К тому же врата не дают «классовых бонусов», например умения видеть самый вкусный лут, как у меня.
        Ну что, дальше сижу, курю? Денька три, меряя температуру и поплевывая в невидимый темный потолок? Хотя неужели я такой герой, что в случае заражения сдохну прямо тут? Э, нет, я обольюсь остатками дезинфектанта, выползу в реальный мир, вызвоню скорую и сдамся инфекционистам, умоляя вылечить! С другой стороны зачем торопиться? Надувной матрас вон лежит, еда и ведерко под горшок имеются.
        Порывшись в вещах я достал визитку и присмотрелся. «Арсений, номер» - на простой картонке, никаких пояснений или указаний, кто этот самый «Сеня». Может, действительно позвонить?
        Всегда приятно быть частью могучего сообщества. Играть в топовой гильдии, работать на крупную корпорацию, служить в прославленных войсках… ну, насчет двух последних я не уверен, личного опыта нет, а вот знать, что за тобой сотня отлично экипированных, скилловых игроков, которые встанут за тебя просто потому, что у вас общий тэг… Это здорово.
        Правда, со временем понимаешь, что куда здоровей руководить этим же сообществом. Потому что глава получает совсем другие возможности, а плюшки у него намного крупнее. Жаль, что годы показали мою полную неспособность в этом плане. Всегда игрок второй линии - норм с экипировкой, норм с тактикой и выполнением команд, но не более того. Могу рулить рейдом, но чего-то не хватает, чтобы в следующий раз сказали «Это Игорян, мы пойдем с ним, а не с кем-то еще». Вроде и рулю не хуже, и лут делю справедливо, истерик не устраиваю…
        Но что обидней, в жизни-то все так же. Отличные показатели, без бонуса за последние года три не оставался ни разу. Но все равно начальником отдела назначали каждый раз не меня.
        Наверное, надо было стремиться не на отдел, а сразу выше…
        Я положил визитку обратно. Вот стану кем-то способным влиять на ситуацию, наберу хотя бы пяток руноскриптов, тогда можно и к людям выходить. Пригреть перспективных новичков, которым можно предложить свою защиту, договориться с бывалыми сталкерами, у которых можно поучиться. Но когда ты никто и звать никак, то лучше сидеть в углу, наблюдая и выжидая свой шанс.
        Пока мне нужно оружие. Что-то, чем я могу заломать в одиночку кого-то вроде «лося», или хотя бы кустоэнта без проблем и беготни. Мне нужен инструмент фарма!
        Если я правильно понимаю, то общая практика - добыча лута и перевод его в навыки посредством врат. Но уже ясно, что есть частные случаи вроде моего, когда схема дополняется переводом лута в энергию, а уже она тратится на апгрейд.
        И либо этот путь старательно замалчивается, либо доступен не всем.
        Я Избранный! Горячие пески Мустафара ждут меня с нетерпением…
        Но куда интересней другое - смысл-то в чем?
        Поманили меня вкусной плюшкой, но оказалось, что суть совсем в другом. Не в получении советчика с бонусом «плюс тыща к удаче», а вовсе даже в опасной работе на неведомого дядю. Кто-то наклепал «эйтов», забил в них возможность наделять магией, а теперь мы таскаем ему лут - чем не вариант? Черт его знает, где границы у этой игры. Вполне может быть, что действительно «бесконечная».
        А ведь Эйт в планшете общался практически как человек, или как человеческое творение. Шутил, давал обратный отклик в виде той же анимации перелистываемых страниц. Ну никак не инопланетянин…
        С другой стороны что я знаю об инопланетянах? Почему они обязательно должны быть тупыми дуболомами? Если умеешь перемещаться от звезды к звезде, то резонно, что озаботишься хорошими инструментами. Которые будут отличаться от наших примерно как межзвездный корабль от «Протона».
        Итак… итак… и как? От нервов потянуло жрать, я вытащил пакет и вскрыл наугад один контейнер. Я в таких обед на работу ношу. Может, забить на супермогущество и купить себе рунескрипт превращения говна в золото? Посидеть месяцок смотрителем общественного туалета, потом купить островок в океане и тихо на нем жить, никаких умертвий и вообще…
        Отцепив от контейнера прикрепленную к нему резинкой вилку я открыл крышку. От запаха котлеты с макарошками аппетит вдруг пропал, даже в минус ушел, начало тошнить. Превозмогание мое второе имя, так что за маму… с которой я говорю дважды в год, на ее днюху и на новый год - меня она давно не поздравляет… за папу, куркуля-хуторянина, который сам дважды в год звонит - предлагает приехать, отдохнуть, на посевную и на уборку, забесплатно… за брательника, единственного нормального в нашей семье - вот бы еще этот школотрон поменьше о политике болтал… за двух сводных сестричек, которые такие маленькие, а уже такие бабы… За начальника, выжигу и жмота, за коллег, дружную стаю товарищей, за мир во всем мире, за невероятные перспективы и выгодные предложения инопланетной нечисти…
        Я упихивал в себя еду, постепенно войдя во вкус. Да и сам хорош, чего уж. Обычный продаван с самомнением, аккурат на пороге тридцатника. Лет через пять забрал бы часть клиентов и свалил, к тому времени как раз успел бы жениться, поменять свою однушку на что-то более просторное. Дети, парочка приятелей «для шашлыков и бизнеса», и так далее. Может даже запилил бы свой канальчик на ютубе, «Беседы с Игорьком», собрал бы тысяч пять… ну ладно, чего это я себя не уважаю - тысяч пятнадцать подписчиков, не меньше! А там оглянуться не успеешь, как уже инфаркт и могила.
        Но вместо этого случайное чудо и вот я начинающий колдун.
        За-ши-бись.
        Волшебная сила котлеток вновь явила свою мощь, я успокоился. Это все нервы. За время карантина… ах да - «самоизоляции», они без ежедневной эксплуатации стали какими-то слишком чувствительными. Природа очистилась, в организмы вернулось нежное обидчивое нутро, которое легко ранится любым неудобством. Ну и тот факт, что проедаешь накопленное, спокойствия не прибавляет, вкупе с пониманием, что лучше в ближайшие лет пять не будет. Это если не заболеешь всерьез, а то всякое рассказывают. Может, в реале оно не сильно страшное, на самом деле, но в одиночном самозаключении все успели себя накрутить и напридумывать ужасов.
        Оказывается, не зря.
        Вот, какая фигня творится. Врата, один из тысячи… то есть уже десятки тысяч потенциальных магов только в нашей богоспасаемой? Что ж в Китае творится, с их отмороженностью насчет ПвП? Христианского смирения и любви к ближнему туда не завезли, а магов больше полутора миллионов, получается. И если с ними пересечься, то на лут пустят. Или индийцы затанцуют до смерти.
        Жаль, здесь инет не ловит, посмотреть, что там в сетях насчет этого. Сколько стран семидесятимиллионников? Тридцать, вроде? И что у них за гонка? Точно ли все решили магами быть, может есть ветки других специализаций? Вон, даже у Эйта я два «лепестка» не понял вообще, а там справка есть, какая-никакая.
        Вздохнув, я прикинул, стоит ли пить успокоительное. Ясно, что сейчас у меня отходняк после пережитого. Вылазка неведомо куда, куст и «лось», встреча с вооруженными сталкерами - к такому меня жизнь не готовила. Если буду сейчас придумывать поводы и объяснения, то накручу не по делу, подсознательно боясь еще раз сунуться. Нельзя что-то решать с таким настроением, потому что обязательно решение будет в пользу «безопасности». А попытка выбрать себе первую руну - лишь одна, и от того, что придумаю, зависит то, смогу ли я вообще…
        Ну да, опять накручиваю.
        Встав, я разделся, взял фонарик и тщательно осмотрел себя во всех местах, куда дотянулся. Следов укусов или клещей не видно, будем считать, что комбез и бахилы сработали. На всякий случай растерся антисептиком, скорее для успокоения, чем ради результата. Мне здесь сидеть три дня, не столько потому, что я сумел вычислить инкубационный период, сколько из-за понимания, что дольше не усижу. Меньше совесть не позволяет, в другой мир все-таки вышел погулять, а больше нервы не дадут. Выйду, туда или сюда, без разницы, лишь бы что-то сделать. И это время надо потратить с удовольствием.
        Аптечка лежала под Эйтом, я плюхнулся по-турецки, потом долго думал, что взять. Выбрал снотворное. Тратить заряд планшета и повербанка не хотелось, да и отходняк накрывал все явственней. Посплю, пожалуй. Все равно ночью спалось не очень, еще вчера начал себя накручивать… хорошо, что все так удачно вышло.
        Встав, я нащупал машинально засунутый в карман стилус. Поел, успокоился, пора думать, как дальше жить буду. Дорогой Эйт, мне нужны знания! Примерившись, я сосредоточился на том, что мне нужно. Экран призрачного планшета мигнул, цветочек вывернулся каким-то неестественным образом и расплылся в короткую надпись:
        «Желаете обрести знание?»
        Блин, как вытащить того умницу, что шутил и не изображал из себя робота?
        В углу замигал огонек искры, намекая, что желание будет мне немножечко стоить. Да и ладно, я лучше буду знать, что и куда, чем потащусь снова за врата в надежде, что повезет. Мне уже повезло, теперь надо головой работать!
        Выпад стилусом, мигание резко сократившегося Эйта, потом секундное недоумение - зачем я выбрал то, что и сам знаю? И лишь после короткого самооправдательного спора я понял, что вот этого точно не знал.
        Руны. Потоки. Правила постановки, методики снятия. А еще сотни и тысячи взаимосвязанных вещей, сильно отличающихся от того, чему я научился за жизнь - или даже от того, что прочитал или увидел в сериалах. Достаточно просто подумать о какой-то ситуации, как в голове возникал целый фонтан ассоциаций. Википедия отдыхает!
        Я упивался своим новым знанием, представляя все новые и новые ситуации, получая взамен всплывающие «воспоминания» о том, какие руны могут подойти, как их стоит задействовать и прочее. Теперь я практически настоящий руномант, есть и умение, и понимание. Осталось выучить хоть одну руну, блин!
        Нервозность никуда не делась, я по-прежнему не знал, что взять для успешной охоты, но теперь хотя бы понимал перспективы.
        Для начала руномантия преподнесла сюрприз в виде призрака абсолютной силы. В теории, даже самый слабый руномант мог составить цепочку, которая исполнит любое его желание. Тонкость была в сроке, за который это деяние завершится. Так же в теории рунные цепочки не нуждались в силе, потому что были искажениями на потоках, пронизывающих мироздание, и черпали энергию из их реакции на создаваемое «неудобство». Получается, что достаточно вычертить в нужном месте правильный узор и все, дело в шляпе. Но есть нюанс, как в пошлом анекдоте.
        Руномантия хороша любителям выйти на бой подготовленными, в быстротечной схватке придется полагаться на созданные заранее инструменты. С другой стороны, я в силах разрушить атакующие заклинания любой силы практически одним росчерком стилуса. Да, умение правильно определить тип атаки, а потом правильно выбрать руну для отражения потребует очень большой практики, но прямая магия против меня слабоэффективна. Так что тому же огневику придется вместо нюка готовить удар по площади, заставить гореть все вокруг - и пока он это делает у меня появляется время.
        Впрочем, перспективы это здорово, но для начала надо просто выжить. Потратить имеющееся на покупку одной руны? Копить дальше? С кустом я справился… кстати, у меня еще лист есть, его Эйту насколько хватит? Наверное, до двух единиц не добьет. Или да? Потратить волшебную аптечку на эксперименты или приберечь? Случай, он разный бывает. Может и зря…
        Нет, не зря - сегодняшний лут потрачен с пользой. Теперь я точно знаю, основы своего «класса» в игре, могу что-то уверенно планировать и вообще, с уверенностью смотреть в будущее. Да, сейчас я слаб, но все равно смог пойти на ту сторону и вернуться с добычей. Надо просто не сдаваться и продолжать! И значит - что?
        Значит, придется долго и уныло фармить лоу-левел ресурсы. По крупинке, по листику, по косточке, пока не хватит на первый настоящий рунескрипт. Какой? Руномантия не дает чудесные способности, она позволяет наделять нечто «свойством». Нельзя взять просто «огненный шар» и кидаться им направо-налево, зато можно изучить «призыв огня», потенциально гораздо более разноплановый, но в использовании куда более сложный. Таким призывом можно зажечь что угодно, вот только отмахнуться на бегу не получится.
        К тому же есть вопрос цены…
        Навскидку - три простых хотелки. Полет, неуязвимость, сила. Вот только руны не дают полета, можно создать летающий артефакт, портал или его аналоги, но переместиться самому не получится. Неуязвимость есть, но опять же, со своими ахиллесовыми пятами. А сила слишком ситуативна. Нет в рунном деле легких путей. Найти материал, навесить на него «сборщик», «хранилище», «направление», систему указания цели - после чего любой метатель фаерболов может идти отдыхать, у меня-то сила не кончится, скорее артефакт от потоков развалится. Но просто так могущества не обрести - лишь через подготовку.
        А она денег стоит, то есть пиксель-искорок.
        Впрочем, кое-что есть - невидимость. Точнее, «невидимость-в-покое», самый дешевый вариант: наложенное на стационарную поверхность дает подобие укрывающего щита, на двигающемся предмете - укрывает в момент остановки. Скорость срабатывания зависит от энергофона, тут надо опыты ставить. Не можешь победить - учись прятаться. И стоит всего эйт, бюджетненько. Жаль, что теперь у меня меньше трети…
        Надо же - я простой средних лет манагер из унылой конторы, внезапно получивший суперспособности, подозрительно напоминающие Систему. И первое, что пришло в голову, это невидимость! Ну да, сказались все эти литРПГшки… сколько я помню героев, выбравших инвиз или скрыт? Пять, шесть?
        Зевнув и удивившись тому, как быстро подействовали таблетки, я подошел к матрасу, раскатал и долго возился с маленьким насосиком, потом нашел подушку и улегся. Да, без комфорта, но уж как-нибудь. Буду утешаться тем, что это подвиг во имя безопасности родного мира! Хотя, сталкеры без защиты ходили, так что скорее всего давно уже притащено все, что можно. Не буду над этим думать - лучше о том, что я лежу в собственном тайном месте, я знаю о магии, у меня есть своя волшебная палочка! Я сходил в иной мир, смог вернуться с добычей и вообще, я редкостный молодец!
        За эти три дня нужно просмотреть все доступные к изучению руны и связки, подумать, может и получше невидимости найдется вариант.
        Еще раз зевнув я прикрылся курткой, не для тепла, для уюта. Потом вызвал в голове «вики» по рунному делу и стал мечтать о том времени, когда выучу все-все и стану просто офигенно крутым.
        Прям как в детстве…
        Глава 7
        Пожалуй, это были самые долгие трое суток в моей жизни.
        «Ты гори, гори моя лучинушка» - уменьшившаяся искра Эйта особенно хорошо нагоняла темноты. От скуки прополз на брюхе по всему залу, не нашел ни ловушек, ни провалов в бездну, ни костей предшественников. Но примерно выяснил размеры - что-то около сорока метров вдоль самого длинного диаметра. Зал оказался неправильной формы, с двумя «альковами», в целом напоминая неровный овал. Пол ровный, насколько удалось примериться - нащупать его не удавалось. Потолок фонариком нащупать не удавалось, так что определял высоту бросая вверх завязанную узлом майку: ее можно было подсветить, а когда она резко перестает лететь вверх, то там и потолок. Тоже не везде ровно, в среднем метров десять-пятнадцать.
        Здоровье радовало своим неукротимым присутствием, провоцируя бросить эту глупость с карантином и пойти гулять. Держался с трудом, убеждая себя, что все происходящее вполне может быть как раз бредом больного - вот вышел в магазин и заразился, а теперь вона чего чудится.
        Смотрел сериалы, отложенные до времени. Неожиданно понял, что откладывал я их не просто так - все оказалось до ужаса скучным. Спал, сколько влезет, но попытавшись подсчитать понял, что в зале источника или сон продуктивнее, или у меня резервуар для сна скукожился, потому что я отдыхал до звона в теле часов за пять-шесть, больше не влезало. Пытался прикинуть разнообразные использования рун в борьбе с какими-нибудь чудовищами, но пришел к выводу, что чудовищами пусть занимаются специально обученные люди, а мне бы чего попроще.
        Попробовал накормить Эйта печеньем, нацарапав на вкусняшке разнообразные мистические знаки. А чего, вдруг сработает?
        Не, не сработало.
        Был у меня во времена учебы приятель, который отказывался играть в любые игры, если там не было читов или запрещенных модов. Вот его бы сюда, чтобы посидел над призрачным планшетом и выяснил, что и как тут можно подвинтить в свою пользу. Я пока понимал лишь то, что действительно руномантом стану лишь выучив хоть одну руну. Если прикидывать да продумывать, не имея доступ к ресурсу, то не продуктивно получается. Реальность такова, что надо изворачиваться с тем, что есть, а что будет еще не факт, будет ли оно на самом деле.
        За всеми этими развлечениями и глубокомысленными раздумьями не забывал время от времени паниковать. Наверное, не очень умно сидя неведомо где думать такие вещи: а вот как перестанет работать выход, насколько мне припасов хватит? А если заболею, то вдруг не вылечат? А если это не мой источник и сейчас сюда кто-то зайдет, большой и рогатый - не зря же Эйт шутил?
        По счастью, накрутить себя как следует не удалось.
        Но с другой стороны наконец подумал о всяком, разном. Эйт ведь общался со мной, пусть на уровне «помощника», но тем не менее. И где оно, то, что со мной говорило? Еще - я могу увидеть руну, но не могу ее скопировать и заставить работать. И значит - что? Значит, моя магия на самом деле не моя. У меня есть проводник-стилус, есть подключение к базе данных, но ведь сама суть руномантии предполагает, что я лишь ввожу команды, которые исполняются кем-то другим. И кто тогда настоящий волшебник? Заманили посулами дать одно, получил совсем другое, но оказывается, что на самом деле просто подрядился за долю малую таскать неведомо что из неведомо откуда. Что будет, когда натаскаю достаточно? Чем спастись от неминуемого?
        То есть - как тут левак гнать и куда с базой клиентской убегать в случае чего?
        Попал ты, Игорек, крепко попал. Не уйти от таких перспектив, ведь если уже тысячи людей видят врата, то каждый момент может появиться среди них такой, что сможет остальных подмять. Силой или магией, не важно, теперь выход лишь один - бежать вперед как можно быстрее. Может быть, даже не стоило карантин устраивать, я бы за это время хоть сколько-то да натаскал. Купить бы поскорей невидимость да начать всерьез дело делать. Ведь пока что всей магии лишь портал к источнику - маловато будет.
        Черт, как же хочется быть сильным, или даже могучим! Не для нагибания, просто чтобы посмотреть в зеркало и сказать «я крут, а все кто не согласен, могут пойти прочь». Не бояться - ни человека, ни природы.
        Осталось всего ничего - набрать лута, запихать его в Эйта, выкупить все нужное и вот тогда… набрать еще лута и выкупить все, что осталось. Между прочим, если бы я брал руны не взяв их понимания, то могло получиться скверно. Да, заплатил из скудных средств, тут мне с не наблюдательными сталкерами повезло, но получится здорово срезать… или нет?
        Магия штука странная. Хотя, если приглядеться, реальность ей ничуть не уступает.
        Последние часы сидел, пользуясь лучшим качеством, доставшимся мне от родителей - то есть ослиным упрямством. Было тяжело, но собираться и складывать все разбросанное по полу начал лишь когда таймер пискнул, отсчитав последние секунды.
        Тазик оставил прямо там, ведро с крышкой упаковал в еще один пакет, суну в мусорку по дороге. Все остальное покидал в сумку, спрятал на груди все три дня проплававший в чашечке с водой лист, в последний раз померял температуру и воткнув стилус в стенку вернулся к людям.
        Первое - набрать в телефоне время и сверить часы. Расхождений нет.
        Оглядеться. Группы захвата не видно, боевых марсианских треножников тоже, только какая-то сволочь опять оставила пакет с мусором у стенки. Ну вот чего не пройти сорок шагов, блин!
        Подхватив пакет я дошел до мусорки, скинул все ненужное, мрачно похихикав над теми, кто решит покопаться в моем «нужном» ведерке, а потом двинулся домой, где первым делом пошел в душ, побрился и помылся. Горячая вода есть одно из величайших чудес природы!
        Затем вытащил из мешка и кинул в стиралку воняющий химией костюм, бахилы и перчатки, прополоскал шлем и очки с респиратором, положил сушиться. Второй комплект есть, брал на всякий случай, а это пока пусть отмывается от иномировой пыли. Есть не хотелось, спать… брр, только не это! Значит, возвращаюсь в цивилизованный мир.
        Все, что можно было обдумать, я уже обдумал в зале источника, так что пора работать. На телефоне пусто, лишь послание от заказчика очередной порнушки - благодарил и просил дополнить рисунок парой деталей, дав ссылки на референс. Вконтактик, фейсбук… ничего интересного. Вот, Игорек, пропал на три дня и никто не заметил. Славно-то как.
        Словно нарочно, курлыкнул вызов от начальника и в двухминутном разговоре я получил еще неделю свободного времени. С учетом того, что говорил он явно с работы и там кто-то был и даже явно шел какой-то рабочий треп, через неделю меня попросят тихо уволиться. Не то, чтобы я этого не ожидал, хотя все равно досадно. Я оказался хвостом и эта ящерица меня отбросила.
        Не Эйта ли проделки? Кто знает, как он может влиять на мир, чтобы подтолкнуть к набору искр? То, что руномантию мне скормили, или даже втюхали, как залежалый товар, все очевидней. Ну или я все больше себя накручиваю. Но понять, что здесь правда, можно лишь увязнув во всех этих чудесах еще глубже. Хочу я этого?
        Да, хочу.
        Машинально включив игру так же по привычке дотянулся до планшета и подключив, стал искать перо. Может, нарисовать порнуху своим магическим стилусом? Пожалуй, не стоит. Пока. Еще рано.
        Игра наконец запустилась: маунт и шмотки продались, я скинул золото на треш-аккаунт. Не то, чтобы за продажу сильно преследовали, но надо же приличия соблюдать, без прокладки невежливо.
        Из-за того, что за последние месяцы все изрядно приелось, или после трехдневного заключения, все казалось серым, пыльным. Серые мысли, серые поступки, скучный разговор с покупателем голды на бирже, еще более никчемные ссылки. Рука машинально вносила поправки в рисунок, затем обе версии я выслал заказчику.
        Все, собственно. За два часа сделано все, что хотел от меня этот мир.
        Ну, пора, наверное? Может, в город выйти, из какой-нибудь кафешки с вайфаем начать искать? Хотя они же еще закрыты… или уже разрешили? Ладно, дверь крепкая, в случае чего просто уйду в портал, пока выламывать станут. К тому же сам только что сказал - ну кому я нужен?
        Итак, врата.
        Искал упорно, залез на все доступные помойки, на англоязычные сайты, на все видеохостинги, вводил любые хоть немного похожие на «портал» и «контора» слова в поиск, но ничего похожего не обнаружил. То есть порталов и контор имелось множество, но насчет иных миров глухо. Нашел список стран по населению, через переводчик попытался залезть на африканские, на азиатские сайты, но и там ничего похожего.
        С сомнением достав визитку пробил номер - да, есть такой, в столице. Позвонить? Левая симка у меня имеется, на всякий случай, но ведь засекут? Не доверяю я государству, вот ни на грош. Я и людям-то не очень, а этой огромной махине с неведомыми целями тем более - сопротивляться системе не получится, спасение лишь в незаметности. Иначе год пройдет, два, десять - но потом все равно догонят и спросят. Им даже необходимость говорить правду не помешает. Да и есть ли она…
        Визитка легла обратно.
        И что теперь делать? А что делают в книгах - кидаются качаться! Ведь «пока ты спишь» и так далее. К тому же… наверное, не стоит даже спускаться в подвал. Второй комплект защитки лежит наготове, я тоже готов, аж руки дрожат, ну так и чего ждать?
        Не рассуждая о том, глупо это или наоборот, я быстро нацепил костюм, балахон, маску, очки. Постоял над шлемом, но подхватил и быстро протерев бумажным полотенцем напялил. Напульсник, заправить под него стилус, ладонь на стену… да, мне это нравится! Это же круто!
        В зале ничего не изменилось, разве что к стенке, где чувствовался выход, я прошел по дуге, чтобы не перевернуть тазик и канистру с дезраствором. Снова ладонь на тьму и шаг в черное пятно портала. Приве-ет, не ждали?
        В стороне выстрелили, я быстро присел и закрутил головой. Кажется, ругались. Кажется, вон в той стороне… Бахнуло еще раз, потом сразу очередь - свиста пуль я не слышал, ударов по деревьям тоже. Но стреляли близко, метрах в двухстах.
        Я оглянулся на уже начавший съеживаться портал. Можно прыгнуть обратно и переждать, а потом пойти посмотреть, вдруг опять искру пропустили при сборе. А можно попробовать подкрасться поближе и получить какую-нибудь информацию…
        Согнувшись так, что шел почти по-обезьяньи, на костяшках пальцев, пополз в сторону пальбы. Та было притихла, но потом вдруг снова прозвучала длинная очередь и после недолгого затишья кто-то вроде бы начал говорить. Громко говорить, кстати. Очень осторожно, едва ли не на брюхе, я прошел вдоль поваленного дерева и прикинув, как будет меня закрывать с той стороны вот этот развесистый куст, высунулся.
        Шагах в тридцати растрепанная блондинка с длинной косой, одетая в уже знакомого типа броник и каску, орала на неопределенной масти подругу, махая у той перед лицом руками. Та виновато ежилась и прятала за спиной автомат. Эх, была не была - я стащил с головы шлем и развернулся так, чтобы ветер не заглушал слов.
        -Катька, дура, я тебя убью нахрен!
        -Лен, ну я же старалась…
        -Кретинка, ты что, инструктаж мимо ушей пропустила?!
        -Ну я…
        -Не на задницу ему пялиться надо было, а слушать!
        -Я и то, и то успевала! Ой, можно подумать…
        -Ты меня чуть не убила, идиотка!
        -Да что ты ноешь, в трех метрах пролетело!
        -В следующий раз ты будешь выманивать дохляка, а я - стрелять!
        -Ладно тебе, все же получилось?
        Блондинка заковыристо матюкнулась, потом подошла к чему-то, лежащему в траве, и нагнулась:
        -Радуйся, сразу четыре руны. Дурам счастье…
        -Это ты о себе?
        -Заткнись уже. Вот, смотри - эта косточка… видишь?
        -Ну я не слепая же!
        -Тупая! Это - руна. Справочник надо было смотреть! Мы сюда за ними ходим, а не чтобы палить во все стороны.
        -А их почем берут?
        -Пятерка.
        -Всего? Лен, а займи денег? Мне немного совсем…
        -Ты еще те не отдала! Вообще, по сторонам смотри, ворона.
        «Катька» перехватила автомат, изображая бравую амазонку. Правда, поменять магазин на новый не догадалась. Если в портал ходят вот такие дамочки, то или здесь реально безопасно, или я чего-то не понимаю. Но точно ясно, что следить за ними я не буду.
        Нафиг! С умеющими ходить по лесам мужиками я еще могу представить, чего ожидать, а эти девицы выглядели вполне способными сначала пристрелить от испуга, а потом спросить, зачем и почему. А вдруг у них тоже взрывчатка есть?
        Не рассуждая, я ткнул в дерево ладонью и как только портал расширился достаточно, нырнул в него. Хотел увидеть что-то новое? Отлично, увидел. Что, теперь домой?
        Я дошел до Эйта и сев на пол попытался сосредоточиться.
        Две самых обычных девицы лет двадцати с лишним, в стандартной для сталкеров экипировке, прикончили неведомого «дохляка», предварительно его выманив. Откуда? Не ясно. У них был инструктор, им заплатят пять тысяч за руну. Что еще? Ах да - «справочник смотреть надо было», то есть уже есть какая-то организация процесса. Но почему я тогда не смог найти ничего в интернете? Не там искал? Непонятно.
        Но важней другое - этот выход ведет в «песочницу», безопасную настолько, что даже простые девчонки могут туда зайти и принести какой-то хабар.
        А «конторские» выдают им для этого автоматы.
        Мда, картина мира рушится прямо на глазах. Потому что как-то совсем глупо все выглядит.
        Достав телефон я включил его, выставил таймер и начал бродить по залу. Через пятнадцать минут звякнуло, я приложил ладонь к стене и мысленно перекрестившись выглянул в портал.
        Тихо. Подождем.
        Сев спиной к дереву я снова снял шлем и прислушался. Никто не стреляет, никто не орет на согрупников. Если это песочница, то как подгружают мобов? Здесь есть перезагрузки? Сколько максимум игроков в локации?
        Мне нужна информация.
        Пение птичек, жужжание насекомых - а больше никаких посторонних звуков. Встав, я надел шлем и старательно топоча и ломая багром ветки пошел вперед. Вот россыпь гильз, вон там нагибалась блондинка… в траве что-то блеснуло.
        Это умертвие было похоже на волка, или на собаку. Но даже сейчас тушка была выгнута так, что сразу ясно - это ходило на двух лапах. Или стояло на двух, не важно. Голова раздроблена, тело буквально изрешечено, воняет слабо, как старая падаль, но запах есть. А еще есть искра - на одном из клыков и на плече.
        Один раз - случайность, два - повод задуматься.
        Задерживаться не стал, быстро выломал ударом багра клык, мачете помогло срезать вторую, бегом по своим следам обратно, открыть портал… все. Я в безопасности, с добычей.
        Эйт «всосал» оба пикселя, заодно очистив и багор с тесаком. Проверил планшет - не активно, значит, надо идти еще.
        Листик, в пакетике с клапаном, выглядел как и положено сорванному с дерева три дня назад. С одной стороны это шанс, это хилпот. С другой… сколько я в свое время скидывал вендору низкоуровневого барахла, которое месяцами таскал в инвентаре «на всякий случай»? Вот он, этот случай.
        Неловкими пальцами раскрыл пакетик, понюхал зачем-то листик, потом поднес его к источнику. Показалось или нет, но как и с руной, втягивалось чуть дольше, чем пиксель, с каким-то чуть ли не удовольствием. Эйт полыхнул, на планшете появился один огонек. Покупка доступна.
        Ну что, Гарик, пора?
        Стилус ткнулся в «цветок выбора», я сосредоточился на цели. Руна «невидимость-в-покое», доступна.
        Изучить?
        Может, оставить и подумать еще? Собрать больше энергии, прокачать источник, найти лучший способ? Я же не все еще понял, может, стоит найти сталкеров, выкупить у них пару десятков рун, пока есть деньги? Влить и сразу получить нормальный комплекс, на все случаи жизни?
        Да ладно тебе, сколько можно трусить. Пора становиться кем-то большим, чем провинциальный продаван. Маленький шаг для человечества, но огромный… Тьфу ты, хватит.
        Изучить.
        Глава 8
        И все-таки тот адский смех был вовсе не случайно.
        Разумеется, полученная руна имела изъян.
        Нет-нет, все честно, нанесенная на тот же напульсник она мгновенно сработала, почти сразу стал невидимым, а стоило двинуть рукой, как тут же появился. Но невидимым стал именно предмет, а не я сам. Спецэффекты потрясающие, несколько мгновений покоя напульсник есть, а потом вдруг раз - и голое запястье. Но если двинуть рукой туда-сюда, тут он же проявляется. Офигенно. К тому же двойственное ощущение руны, одновременно невидимой-в-предмете, но при этом явственно ощущаемой как черная закорючка - отличный глюк! Я крутой, я вижу незримое простецами!
        Что еще? Начерченная в блокноте руна сделала его невидимым целиком. Но стоило оторвать листок, и остальные мигом появились. Вклеил обратно - по-прежнему исчезал лишь листок с руной. Определенная логика тут имеется, но как быть мне? Что у меня отрывать, чтобы снова нормальной жизнь жить? Открыв дверь на балкон натянул в проходе леску, а на нее повесил все тот же лист - когда ветром его качало, он сразу появлялся, но стоило сквозняку уняться, как вдруг раз и ничего не висит. До следующего порыва.
        В игре авто-невидимость не помеха, какая там разница, но в реальной жизни будут проблемы. В какой ситуации человек может быть постоянно в движении, но не вызывать подозрений? Ну, к примеру у него чесотка… хотя тут сразу подозрения другого рода. А так мне нужно найти повод постоянно быть в движении. Кстати… у меня есть красивый веер из костяных пластинок с рисунками. Я его девушке купил, в подарок, но случайно встретил ее целующейся с каким-то мужиком и решил, что не буду дарить. Вот как в обезьянник после драки попал, так и решил.
        А ведь на каждую пластинку можно нанести рунескрипт… хм, в какой-же книге я о чем-то подобном читал? Не важно, все равно авторы идеи друг у друга тырят только так. Главное, что веер может стать удобным инструментом.
        Но в остальном… плащ-невидимку мне не сделать, шапку-браслет-тапочки тоже. Лишь на себе, причем навсегда. Потому что я смотрел насчет рунескрипта деактивации, стоит он целых пять эйтов. Кажется, мне попалось фри-ту-плейное приключение, в котором любая халява влечет дополнительные расходы.
        На ноготь, может, нанести? Были бы волосы длинные, тогда на косичку, она хоть и составной, но объект, причем единый с телом и для нанесения руны годится. Но с моим «ежиком» не прокатит. С сомнением оглядев себя ничего ненужного не нашел. Обрезание как средство избавиться от рунного заклинания, пожалуй, перебор.
        Задумавшись над тем, как же я смог так лохануться, сел думать, вспоминая описание руны и тонкости нанесения. Потребовалось примерно десять минут, чтобы понять - знание тоже оказалось с подвохом. Когда я сосредоточен на «руна-викии», то все кажется таким понятным, естественным. Жаль, что стоит выйти из «режима просмотра», как понимание почти сразу начинает выцветать, постепенно выветриваясь напрочь. Прямо как с настоящей Википедией.
        А что я хотел получить за один эйт? Всю магию мира и коньки в придачу?
        Подобрав «блокнот экспериментатора» я быстро сделал ему обложку из листа какой-то рекламной газеты, затем начертил руну поверх завлекательного заголовка. Мгновение, блокнот изчез. Нащупав, сдвинул и сорвал с него газету, положив их рядом. Еще миг, невидимой стала экс-обложка. Завершая эксперимент, снова обернул блокнот и спустя еще секунду газета вновь исчезла, но уже в одиночку.
        Со мной так не получится, потому что «одежда» не равно «человеку».
        Подумав, я взял с полки спички, положил обложку-невидимку на тарелку и, скомкав хорошенько, поджег. Огонь еще разгорался, когда руна сработала и пламя повисло в воздухе. Затем от жары лист развернулся и стал видим, но вскоре мигнул и опять пропал… а вот опавшие кусочки пепла остались лежать. Вскоре огонь угас, я ткнул ложкой в центр тарелки, размешал проявившийся пепел… Эксперимент закончился тем, что в воздухе над кусочками обгоревшей бумаги сама по себе зависла руна. Еще сколько-то мгновений просуществовав без носителя, магическая закорючка мигнула и пропала. Что же, интересный опыт. Ну и вообще мне нравится что-нибудь поджигать.
        Ладно, черт с ним - у меня теперь есть магия, и то, что она кривая, ничего не значит. Руну хотел? Хотел. Получил? Получил. Работает? Ну да, как бы. Класс, теперь пытаемся нагибать всех вокруг этой имбой.
        Просто нужно налутать побольше «пикселей» и прочих листов с костями, а потом выкупить хороший, рабочий набор рунескриптов. Да, будет сложно, как в старых играх, когда сначала месяц качаешься, и только потом начинаешь играть. Но с другой стороны мало ли способов применить уже известное? Нанести на оружие и никто не будет видеть, что я держу в неподвижной руке. Или нарисовать ее на заборчике и встать за ним. Или на капкане, оставив приманку. Или… ладно, согласен, полезная руна, просто я другого хотел.
        Недаром То Самое Кольцо наделяло именно этим всевластьем - неотразимый, потому что никто не увидит, удар. Незримое присутствие. А еще безопасное бегство.
        Только из Саурона мастер получше меня был. Логично, у него и уровень повыше моего.
        На моем получаются в основном «штаны-невидимки»…
        Так что выход только один - рисую себе невидимость, за неделю собираю как можно больше лута, кормлю Эйта до отвала и покупаю все по списку - а первым, конечно, снятие рун. Хотя…
        Пять тысяч за косточку, которая наполняет источник более, чем на треть. Пятнадцать за целый эйт, семьдесят пять хватит выкупить «отмену начертания». И всего-то надо пройти за сталкером через их врата, посмотреть, послушать. Не верю, что нет черного рынка, или его подобия. У меня сейчас чуть больше двухсот тысяч, хватит на много всякого. Что, впрочем, не отменяет простого факта - считается, что во врата можно выйти лишь с добычей, а ее все равно нужно как-то получить. Что же, кусто-энты не дадут соврать, багор и мачете в умелых руках это сила!
        После трех дней взаперти хотелось действовать. Трех дней и двух с половиной месяцев. Полгода назад можно было бы просто рвануть в столицу, там найти врата и сталкеров, поговорить, послушать; теперь, с карантином и всякими кордонами на дорогах, лучше не стану выходить лишний раз из дома. Ведь есть другой путь…
        Комбез, шлем и прочее оставались в зале: умом я понимал, что практически наверняка ничего из того мира не притащить, но уж если решил строить из себя предусмотрительного болванчика, то надо играть всерьез. Эйт слабо светился в центре, экипировка лежала под ним, найти не составило труда. Одеться, рюкзак на плечи, багор, мачете. Быстро сосредоточиться на нужном месте - не знаю, как это работает, но совершенно не хочу, чтобы вместо песочницы меня выбросило в рейдовое подземелье. Прикоснуться стилусом к стене…
        Пока расплывалась черная клякса портала, я пытался сообразить - неощутимость местных стен и пола не в расчете ли на руноманта? Мало ли что пытливый ум решит нацарапать? Еще одно косвенное подтверждение, что в этом зале я мог выбрать лишь одно.
        В этот раз никто не стрелял. Уже хорошо, налаживается все потихоньку…
        Солнце на пути вниз, моему миру соответствует. Птичка поет, ветерок, погода отличная, прям раздевайся и загорай. Мошки с комарами тоже нет, как-то я раньше не обратил внимания. Присев, оборвал травинку и поднес к забралу шлема. Видно было плохо, но какая-то мелкая тля лапками перебирала, то есть этот мир детален даже в таких мелочах. И при том здесь имеются энты с умертвиями. Ну, кто сказал, что все должно быть просто?
        В этот раз я шел по лесу куда более осторожно. Обходил крупные кусты и деревья, старался ни к чему не подходить близко, внимательно оглядывал заросли травы. Потом понял, что тот же энт за мной просто так не погонится, его еще сагрить нужно, так что удвоив осторожность начал тыкать в подозрительную зелень багром.
        Минут через пять снова дошло, орудовать железякой перестал, начал внимательно разглядывать все в поисках «пикселей». На зрение не жалуюсь, а навык нужно «прокачивать».
        Или мне не везло, или песочницу к вечеру выбили, но найти ничего не удавалось. Лес как лес, причем я как-то вышел в более чистое место, даже заподозрил болото, но копнув тесаком среди корней увидел, что почва песчаная и сухая. На всякий случай стал строить путь от одного высокого дерева без нижних ветвей к другому - так и вышел на берег ручейка, или маленькой речушки, бодро стекающей куда-то в сторону, журча по камням. И тут ничего…
        Округлый валун под моей ногой шевельнулся и прежде чем мозги дали команду, ноги сами двинулись в сторону, да так шустро, что остановился я лишь шагах в пятидесяти, причем спрятавшись за дерево. Из-за которого и выглянул…
        На берегу ручья возился, выдираясь из слежавшегося песка, кто-то каменный. Голем или элементаль, состоящий из валунов, скрепленных водорослями. Наверное ими, что еще может быть на речных камнях. Я молча смотрел на ожившую груду камней. Что, Гарик, тесак и копье отлично подходят любому приключенцу? И что ты ими тут сделаешь?
        Тем более, что ничуть эта штука не собирается успокаиваться. Куст за мной шел по всему лесу, и это будет идти, можно лишь сбежать в зал к Эйту, но выход будет рядом с каменюкой. Почует и снова погонится. Тут даже автоматы бесполезны…
        Голем, буду называть его так, наконец высвободился весь, оглянулся, не обращая внимания на сыплющийся с него песок, и довольно резво направился в мою сторону. Может, ну его нафиг? Поставлю врата, пойду домой, недельку посижу перед компом… а то, что из врат нужно выносить лут, так это не факт. У меня другая прокачка, точно-точно. Блин, зачем все забрал из источника… точнее - зачем по-новой не подготовил, жратву-воду и прочее?! Даже переждать негде.
        Все это я думал, шустро двигаясь в сторону, откуда пришел. Там хотя бы все проверено и других чудищ нету. Вот как бы я тут увидел «пиксели», если все тело моба под землей?
        За спиной что-то треснуло, зашумело, я оглянулся на бегу - голем, не утруждаясь обходом, пер напрямик и только что свалил дерево, за которым я его разглядывал. Значит, за деревьями не спрятаться…
        Бежать в респираторе было тяжело, я дышал со трудом, пот тек по лицу, но остановиться было бы глупо. Хотелось проморгаться, но на бегу влететь сослепу в дерево было бы некстати. Так и несся, выпучив глаза, дыша распахнутым ртом и выставив перед собой багор, чтобы не зацепился.
        Треск за спиной не стихал, голем ломился за мной, видя цель и не замечая препятствий. Как эту стихию угомонить без противотанковой мины я не знал, а оторваться настолько, чтобы он не успел заметить портала, не получалось. Голова, приплюснутый камень с чем-то вроде глаз, возвышалась метра на четыре, и шаг у чудища был соответственный. Я бежал, он быстро шел, но расстояние потихоньку сокращалось… Ладно, чего тут думать.
        Уронив багор на бегу отогнул край перчатки, тот соскользнул обратно. Чертыхнувшись, рывком содрал ее до пальцев, а потом, выцарапав из-под напульсника стилус, быстро и как-то привычно нарисовал вместо часов единственную изученную руну, после чего отпрыгнул в сторону и замер.
        Чур, я в домике.
        Оказывается, если ты невидим со стороны, то сам вполне хорошо себя различаешь. Пот стекал по лицу, не замечая ни очков, ни маски - а может, мне казалось. Я стоял, вытянувшись и прижав руки к бокам, словно приближающийся голем был генералом с проверкой моего поста. Нет меня, уйди нафиг пожалуйста…
        Голем замедлился, потом остановился метрах в тридцати, водя «башкой» туда-сюда. Смотреть на него прямо было страшно, вдруг почует, а краем глаза удавалось лишь разглядеть в общих чертах. Не водоросли - вместо связок у камней были старые корни, опутывающие валуны. Перерубить такой с одного удара моим тесаком можно даже не пытаться.
        После пробежки хотелось согнуться и дышать полной грудью, сплюнуть, вытереть лицо, наконец! Вместо этого я продолжал искоса любоваться грудой камней, что-то имеющей ко мне. В какой-то момент воздуха в груди не хватило, я кашлянул и голем тут же с треском и шелестом развернулся ко мне.
        Тише-тише-тише… все нормально, вот, видишь? Не видишь? Ну и хорошо…
        Не дышать, не двигаться, не думать. Тридцать метров, если поставить портал на вон том дереве, то он и наполовину не успеет развернуться. И что остается? Ждать ночи? А если у него не глаза, что-то другое? Дурак, у меня невидимость оптическая и она на нем работает, то есть ночью будет шанс, что не заметит.
        Надо же, как быстро соображаешь, если припрет.
        Камни со стремительной неторопливостью развернулись, «голова» уставилась куда-то за меня, чуть в сторону. Но практически сразу кто-то начал высвистывать на дудочке тихую мелодию из нескольких нот и голем замер.
        Так, прибыла подмога. Пока не ясно, мне или голему, но вмешались новые игроки… Наверное - игроки, я не видел, потому что разглядеть их можно лишь повернувшись, а я боюсь. Звуки заунывной музыки постепенно приближались, в десятке шагов от меня остановились несколько человек. Пятеро? Жаль, что как бы я не старался скосить глаза и увидеть больше, разглядеть как следует не получалось.
        -Это - земляной элементаль. Одновременно самая опасная и самая простая тварь в этой части песочницы. Ближе подходить не стоит, смотрите внимательней. Опасность очевидна, неподготовленной группе с ним ничего не поделать, даже гранатами закидать не выход, слишком быстрый и прочный. Но если правильно собрал экипировку, то подобные встречи хлопот не доставляют.
        Пока один говорил, второй так же спокойно продолжал дудеть в свою свистелку что-то ритмичное. Я уже понял, что их двое, а остальные, замершие на краю видимости, это новички вроде меня.
        -Дудочка с успокоителем отлично работает, артефакт не очень редкий, хотя и синего грейда. Требований нет, надо лишь научиться хоть одной мелодии. На складе выдадут, лишь если вы продемонстрируете навыки музыканта, иначе она бесполезна. Как видите, успокаивает в лесной песочнице практически всех, давая возможность спокойно уничтожить. В зелени-синьке срабатывает только по мелочи, в данжах не работает вообще, но там и не на ком. Тактика простая, отвлекли-убили.
        Он сделал несколько шагов вперед, кивнув музыканту, спокойно вытащил из подсумка что-то, чего я не разглядел, без опаски подошел к элементалю и сунув руку в мешанину камней, быстро пробежал мимо меня обратно. Туристы спрятались за деревья, музыкант осторожно присел… Бухнуло, элементаль брызнул гранитной крошкой и осел в себя. «Голова» откатилась вбок, только что державшие все тело корни с треском ломались под тяжестью валунов.
        -Как видите, одного заряда в средоточие вполне хватает, надо лишь знать, где оно. На остальных стихийников действует слабее, но собрать подходящую экипировку довольно просто. Теперь пошли, покажу, какой здесь лут падает.
        И группа туристов направилась к оседающему над камнями облаку пыли. Серьезно, типажи здесь как на корпоративе небольшой фирмочки. Вон типичная «Вера Ивановна» из бухгалтерии, а это «Васек» из гаража, даже смотрит так же нагло и недоверчиво, мол втирай мне тут. Но при этом оба они держат свое оружие правильно и слушаются старшего. Третий, высокий мужик с бритой головой, держал в руках не автомат, а помповуху. И шел с таким скучающим выражением лица, что захотелось его пнуть под зад.
        Ладно, уговорили. Если существуют гильдии с подобными эвентами для нубов, то я хочу к ним. Пусть научат, я готов платить гильдвзнос и заходить в игру по звонку рейдлида. Тут плюсов больше, чем минусов, к тому же насчет обучения и склада было бы интересно узнать.
        Итак, теперь самое опасное в сегодняшнем приключении. Надо как-то начать разговор, чтобы меня при этом не пристрелили…
        -Можно вопрос?
        -Да?
        Все-таки мегакрутыми супербойцами они не были, потому что повернулись в мою сторону ничуть не ожидая подвоха, и лишь никого не обнаружив, напряглись.
        -Если я появлюсь, вы стрелять будете?
        -Ну, это смотря кто ты такой…
        Будем считать, что ответ положительный.
        Я сделал шаг в сторону.
        -Стой там! Пожалуйста.
        -Тут проблема…
        -Кака… черт.
        Еще шаг в сторону и они снова дернулись.
        -Это и есть проблема. Если я стою, то меня не видно. А хотелось бы поговорить.
        Первый и второй переглянулись, трое туристов стояли, напряженно сжимая оружие. Наконец, главный кивнул:
        -Тогда подойди, но медленно и не торопясь.
        Прогулочным шагом, никуда не спеша и машинально обходя заросли высокого папоротника, я пошел к ним, на ходу пытаясь найти тему для разговора:
        -Вижу, вы тут вроде гидов-краеведов трудитесь? Как насчет еще одного слушателя?
        Первый, в чистом лесном камуфляже и с банданой защитного цвета, опустил оружие. Второй, одновременно, чуть сдвинулся, наполовину закрываясь стволом дерева.
        -У нас тут оплаченная экскурсия…
        Намек был ясен:
        -Денег нет, но готов заявить конторским, что это вы меня привели к свету.
        -А что раньше мешало?
        -Не доверяю я им.
        Обычное лицо, чуть моложе меня мужик, блондин, судя по белесым бровям. Так, сначала надо пояснить, что убивать меня нет смысла, потом попытаться узнать что-то о волшебной дудочке.
        -Я брожу час уже, но только эту каменюку встретил. Извините, что мельтешу, но такое у меня свойство. Первый, так сказать, подарочек от неведомого. Сам не ожидал, что выйдет настолько странно.
        Блондин кивнул:
        -Новичкам иногда везет. Чаще, правда, они помирают, но случается и такое. Шмотка с авто-хайдом?
        -Невидимость в покое. И не шмотка, свойство.
        Остановившись шагах в десяти, я замер. Потом сообразил, что неподвижность как раз не лучшая политика в моем случае, так что не торопясь стащил шлем, снял очки, вытер глаза. Ну и вообще, старательно показывал, какой я безопасный. Это двое может и могли бы пристрелить, ради лута или просто так, но на глазах у экскурсантов, не станут. Репутация просядет. ПК в песочнице плохо новичками воспринимается.
        -Так я о чем - в какой стороне врата? Мне бы выйти, хоть куда? Это страховидло меня прижало, думал в темноте от него сбежать, но тут ужастиков хватает. Проводите?
        Проводники переглянулись, переговорщик подтвердил:
        -Не вопрос, если в элементале будет лут для тебя, то выведем за десять тысяч. Лут для прохода дадим с возвратом.
        Хм…
        -Дык я без денег, зачем они тут…
        -Тут врать нельзя, в курсе?
        Я кивнул и для сохранения видимости стал крутить в руках очки.
        -Хорошо. Просто говоришь вслух, что обещаешь в течении месяца уплатить нам десятку и вернуть сегодняшний лут сразу за вратами. Этого хватит.
        Над формулировкой я думал долго, чтобы не пообещать случайно десять стокаратовых брильянтов, но в очередной раз проговорив про себя, высказал вслух. Блондин удовлетворенно кивнул, музыкант явно расслабился и вышел из-за дерева. Похоже, Арсений не врал насчет правды…
        Экскурсантам явно хотелось что-то сказать, но они молчали. Какая должна быть накрутка перед походом, чтобы даже дама язык на привязи держала?
        -Я Эдик, это Музыка. Пошли, будем смотреть добычу. - И повернувшись к троице новичков добавил: - В песке зевать не стоит, но поскольку тут ничего действительно ценного нет, сталкеры стараются вести себя без агрессии, договариваться. В зелени тоже примерно такие отношения, в синьке все сложнее, но туда вы еще долго не попадете.
        Женщина и «водила» кивнули, высокий словно бы и не услышал.
        «Ничего ценного нет», но косточка заполняет Эйта на треть.
        Определенно, эта экскурсия стоит десятки.
        Глава 9
        -Эта часть песочницы - двадцать на двадцать километров леса и полянок. Как правило перебрасывает на главный выход, в центре, но есть еще штук двадцать рандомных, случайных то есть. Врата бывают двух типов - случайные и основные. Второе это когда они метров двадцать в длину и высоту, не спутать. Случайные гораздо меньше и могут исчезать. - Эдик помахал рукой, отгоняя жужжащую мошку, и пояснил: - Если врата исчезли, пугаться не нужно. Их количество всегда примерно одинаковое, плюс-минус раз в пять минут. Пропали - ищем новые, поблизости будут.
        Говорил он это мне, но Вера, как оказалось, Дмитриевна, и представившийся «Димычем» мужичок слушали с интересом. Третий турист то и дело морщился, но что ему не нравилось, выражать не спешил.
        -Светло-серые врата всегда в песок, лесной вроде этого или в аналогичную зону, их всего четыре типа. Тихо, спокойно, монстры стоят или прячутся, в локации может быть не больше сотни сталкеров. Зеленые - сложная версия песка, там уже начинают на нас охотиться понемногу, но без фанатизма, население до двух тысяч. Врата темно-серые, слегка отливают прозеленью. Синька - сценарные, зайдя в такие ты или проходишь до конца, или не проходишь. И тогда тебя не выпускает.
        -Откуда известно, если не выпускает?
        -Мы застрявших вытаскивали, они провалили испытание и жили там почти неделю. А провалили, потому что им помешала группа каких-то негров, болтающая по-французски.
        Музыка, шедший впереди, поднял руку и мы разом остановились. Женщина, кстати, оружие подняла куда более умело, чем оба мужика. Постояв немного оба проводника повернулись и махнули нам рукой.
        -Врата в синьку обычно коричневые или прочих темных оттенков. Ну и эпики, проходы в данж - это всегда черный портал, и попытка там лишь одна.
        О как…
        -Белых не бывает?
        -Бывают, но в них зайти никто не смог. Ждем тут.
        Шлем и очки, которые я снял, потеряли общее свойство невидимости-в-покое. Чертить руны на глазах у всех я не стал, так и тащил в руках, чтобы не раздражать спутников висящим в воздухе шлемом. Я тот еще назгул, а у этих хоббитов оружие посильней кинжалов. К тому же если постоянно крутить в руках те же очки, стать невидимым сложнее.
        -То есть врата ранжируются по уровням сложности?
        -Это мы так придумали. Возможно, не все учли. Надо ждать открытия белых.
        Продолжать он не стал, внимательно уставившись куда-то в сторону. Что они с Музыкой высматривали, я не видел, но лица были серьезные.
        В останках элементаля собрали около десятка кристаллов, причем один сразу отдали мне. Остальным, впрочем, тоже раздали. Как и группа Арсения эти пропустили десяток «пикселей», причем явно не замечая их на сколах глыб. К сожалению, я тоже не понимал, что из камней здесь полезный лут, до тех пор, пока не увидел все на ладони у Музыки.
        Сидеть и смотреть в никуда было скучно, я не особо скрываясь разглядывал экипировку группы. Однотипные автоматы, разве что у Эдика тюнинг имеется - рукоять под стволом и приклад иной формы. Однотипные броники и шлемы, одинаковый комплект подсумков - и ведь если в этом ходят, то это действительно нужно! Такое ощущение, что гемплей здесь заточен под НПС-Контору и сталкеров. Для новичков со стороны, вроде меня, доступны лишь самые слабые мобы, а с нормальными без взрывчатки не справиться. И это песочница, блин!
        А вот нефиг брать героик-классы не набрав достаточный уровень. Огненной магией корни тому же элементалю вполне можно пережечь… наверное.
        -Норма. Не знаю, кто это, но если сомневаешься - лучше переждать. Тут вообще спешить надо медленно. Идем.
        Дальше шли уже без пояснений, точнее - вели. Эдик с Музыкой гнали наше маленькое стадо в определенном направлении без нервозности, но не расслабляясь и не тормозя. Минут через десять я увидел врата. Или даже Врата - высокая и широкая, метров десять на двенадцать, стенка. В центре действительно, светло-серая, но это лишь часть, а дальше как темная радуга - чем ближе к краям, тем темнее. Хорошо, что не стал уточнять, иначе возникли бы вопросы.
        -Новичок, это выход в центральный столичный пункт. За ними пост, дергаться не нужно, конторские сталкерам не мешают и вообще, в основном полезны. Что скажут - делай, оружием не маши. Понял?
        Я кивнул, подтверждая.
        -Вера Дмитриевна, пошла. Димыч, пошел. Заходи.
        Меня пропустили последним, сначала эвакуировав экскурсантов. Что же, пора насладиться чудесами сполна, так? И вовсе я не боюсь…
        Проход в чужие врата ощущался как-то не так, как я привык. Мой портал прозрачен, рука не чувствует сопротивления, а здесь как сквозь тонкую пленку продавливаешься. Причем пленка эта явственно чувствуется по всему телу, включая внутренности. И еще удар по ушам - по ту сторону врата находились в объемном помещении, что-то вроде…
        -Торговый центр?
        Рядом встал Эдик, а его напарник мелькал уже где-то вдалеке.
        -Не стой, место занимаешь. В городе шесть больших врат, все открылись в таких местах - тэ-цэ, заводы, спорткомплексы. Дикие врата никто не считает, они живут сутки-двое.
        Эдик махнул подошедшему армейскому патрулю:
        -Привели с собой новичка. - И уже повернувшись ко мне протянул руку и добавил: - Десятку торчишь, отдать можешь на стойке, скажешь - Музыке или мне.
        Ручкаться я не стал, не для того тянет, а просто вернул ему кристалл:
        -Спасибо, что вывели.
        -Нет проблем, обращайся, у нас вменяемый прайс.
        Кого-то он мне сильно напоминал. Я даже знаю, кого - члена топовой гильдии сервера, там обычно половина состава таких засранцев. То есть знает и умеет много, но ни в чем послабления не даст, и свой кусок будет выгрызать не считаясь ни с чем. Одобряю, сам пытаюсь таким быть. Странно лишь, что он в «песке» бродит, а не замок штурмует. Хотя… если они с каждого экскурсанта берет по десятке и водят через день, то даже на двоих получается очень неплохо. А ведь звучало еще, что новичкам лут чаще и больше.
        Я повернулся к патрулю, очень характерно молчаливому, оглядел старшего. Ну, мент как мент, разве что броня у него как омоновская и автомат с подствольником. Серьезные тут, походу, хулиганы водятся. Ладно, будем строить отношения:
        -Игорь, второй раз во вратах, ничего не знаю. Лута нет, отдал за вывод. С чего посоветуете начать?
        На мой деловой тон боец ответил вполне мирно:
        -Пройдите к стойке, там любой свободный сотрудник объяснит.
        Снять респиратор или показать документы не просит, уже интересно. Видать, Годзилла в лесу сдохла, или столичные менты сильно от нашей провинции отличаются.
        Мест за стойкой хватало, ко мне тут же направилась девушка в неопределенно-военном камуфляже:
        -Здравствуйте, меня зовут Анна, чем могу помочь?
        Оглядев ее в поисках нашивок я честно признался:
        -Ань, я ни хрена не понимаю и вообще - что тут происходит?
        Улыбалась она вежливо, но красиво. Если бы не расстояние между городами, я бы точно попытался склеить.
        -Если вы впервые здесь, то вы можете зарегистрироваться и получить личного куратора службы учета. Этот человек гораздо больше вам расскажет и поможет определиться с дальнейшим. Вы согласны? Эм, простите?
        Я двинул багром, отгоняя невидимость. Держись меня, детка, я заводной и постоянно в движении.
        Потребовалось некоторое время, чтобы понять - в ее словах нет утверждений, которые могут оказаться неправдой. Ага, то есть это и есть сотрудница той самой «конторы».
        -Ладно, давайте куратора.
        Она тут же отошла за стойку и быстро оформила что-то в программе, после чего пояснила:
        -Третий этаж, комната триста восемнадцать. От лифта направо, вас ждут.
        В лифте я ехал с парой офисных крысят, прям как на работу вышел, такие же разговоры. То, что рядом с ними стоит человек в комбезе, с тесаком на поясе и багром в руках, их ничуть не удивило. Дернулись лишь раз, когда я замер и растворился, но короткого «Извините» из пустоты им вполне хватило.
        Комнату не пришлось искать, меня встретили у лифта. Обычный мужичок лет за-сорок, отставник или действующий невеликий служака, черный низ - белый верх и обязательный галстук.
        -Вы в триста восемнадцатый? Это ко мне, пройдемте.
        Спрашивать, как узнал, не приходится. Один я тут такой, красивый.
        Лишь здесь стало видно, что это действительно торговый центр и в качестве базы неизвестной конторы он существует не долго, во всяком случае кое-где еще висела реклама, а сами кабинеты располагались в бывших магазинах с наскоро закрашенными витринами.
        -Располагайтесь.
        Стол, два шкафа, два одинаковых кресла. Тянет прохладой из кондиционера, но запах чуется, тут явно какую-то косметику продавали.
        -Я Сергей, а вас как называть?
        То, что я все еще в респираторе, его не смущало.
        -Скажите, за вратами тоже эта хрень с правдой действует?
        -Для нас - да. Для сталкеров - только по ту сторону.
        -Ну, тогда я Игорь, скажем - Потапенко?
        -Хорошая фамилия, - согласился куратор. - Какой у вас опыт? Вижу, вы как минимум готовились.
        Он притянул клавиатуру и начал набирать что-то.
        -Как я понимаю, вы сумели войти во врата где-то у себя и вернулись обратно через центральные?
        -Два раза.
        Он вопросительно посмотрел и я пояснил:
        -Первый раз помогла группа некоего Арсения, объяснили, что к чему.
        -Поделились лутом?
        -Скорее, я с ними - энта заломал.
        Сергей оживился:
        -Листья энтов приоритетны для выкупа, мы даем на двадцать процентов выше, чем текущая котировка базара.
        Пришлось обломать:
        -Уже потратил. У вас, говорят, бонусы для рекрутеров? - дождавшись подтверждающего кивка я попросил: - Запишите пополам на Арсения и Эдика с Музыкой, эти меня сегодня выручили, на элема наткнулся.
        Взглянув на протянутую визитку он снова резво затарабанил по клавишам. Потом кивнул:
        -Сделано, премия ушла обоим.
        -Половинная?
        -Мы не мелочимся в таких делах, так что обоим полная.
        Все подозрительней и подозрительней, потому что государство с деньгами просто так не расстается.
        -Итак, вы собираетесь ходить во врата дальше?
        Собираюсь ли я?
        -Определенно да.
        Он аж разулыбался:
        -Приятное исключение, обычно я тут уговариваю хоть разик заглянуть на ту сторону, под охраной и при полном вооружении. Соглашаются, увы, далеко не все. Но раз вы так решительно согласны, то я сейчас же выпишу вам удостоверение. По нему доступ в арсенал, скидки на нестандартное вооружение и доступ к комнатам отдыха.
        -А могу я вообще сначала посмотреть, что к чему?
        Неожиданно он легко согласился:
        -Вполне можете. Мой номер - семь-три-семь-ноль, при необходимости обращайтесь к любому сотруднику на стойке или к охране, нас свяжут.
        -Что, вот так просто?
        Он развел руками:
        -Понимаете, мы, «системные неписи», вынуждены все делать просто. Во-первых нас за сложности наказывают.
        -А бонусы есть?
        Он замер на мгновение, потом, не суетясь, но и не медля, сдвинул галстук в сторону, расстегнул рубашку и оттянул вниз край майки, показывая круглый шрам чуть выше сердца:
        -Это была пуля. Спину показывать не стану, там выходное. Сталкер вернулся из-за врат и сразу после перехода от пуза полил всех окружающих, одной длинной очередью. День в больнице, неделя на психологические штучки - знаете, это довольно сильно нервирует, если ты лежишь с дыркой в груди, а тебя не лечат и даже не собираются, потому что «само зарастет». Как потом сказали - «эффект известный». И вот, снова в строй, - он быстро привел одежду в порядок, после чего слегка снисходительно посмотрел на меня и подытожил: - Так что да - бонусы есть.
        Круто. Осознающая свое место непись с сюжетной броней.
        -А сталкер?
        -Уничтожили на месте. Нас-то ладно, Конторские бессмертны, а вот другим сталкерам не повезло, двоих положил.
        И он снова «приятственно» улыбнулся и продолжил:
        -Во-вторых, мы обязаны обеспечивать прохождение сталкеров через врата. У любого вошедшего в систему это становится чем-то вроде потребности. Мы просто знаем, что это нужно.
        -И вас не изолируют? Не ставят опытов или еще что?
        -Любой, общающийся с вратами, это либо сталкер, либо непись. И если кто-то захочет изучить феномен, при этом не видя врат… Добро пожаловать в ряды, так сказать.
        Первые две мысли были матерными, третью я тоже не высказал.
        -И давно это?
        -С нового года.
        Ну да, как раз когда стали толкать мир к карантину. Чтобы меньше видели и меньше спрашивали, а то весь мир занеписится.
        -Хорошо, давайте про то, как тут все устроено? С чего экскурсию начинать?
        -На первом этаже стойка и комнаты отдыха. На втором - гостиница и лазарет. Третий целиком под Конторой, здесь в основном офисы и тому подобные скучные вещи. Четвертый - раньше фудкорт был, места много, так что теперь там Базар. Хабар толкают, экипировку и прочее. Пятый - стоянка и склады… что еще? Ах, да - в подвале арсенал и там же тир.
        -Арсенал это автоматы?
        -И прочее.
        -Что можно взять, как оформляется?
        -Стандартно выдается единица стрелкового вооружения, у нас здесь в основном калашниковы и дробовики разных моделей, к ним патроны, броник-каска. Так сказать - нубский набор, стартовая экипа. Никогда не интересовался играми, но вот пришлось освоить жаргон.
        -Не только с калашами ходят ведь?
        -Можете заказать тюнинг или оружие по своему вкусу, это уже платно.
        -Гранаты, взрывчатка?
        -Гранаты после инструктажа, он за городом проходит. Или по предъявлении военного билета. Взрывчатка на тех же условиях.
        Ну хоть что-то не суют радостно в руки, а то уже волноваться начал.
        -Инструктаж занимает два часа по каждой категории, но заказывать придется заранее, мы тут стараемся не держать большого количества подобных вещей.
        Во всех книгах и всех фильмах на схожие темы, подобного радушия от государственного чиновника я не видел ни разу. И если бы увидел, то скипнул бы сразу. Потому что так не бывает.
        Что бы еще спросить? Я потер щеку и только сейчас вспомнил, что за все это время так и не снял респиратор.
        -А с болезнями как?
        Сергей ответил сразу, как ждал:
        -Доказано, все вещи, которые приносят оттуда, стерильны. Какими бы грязными они не выглядели.
        Мне вспомнилось, как истаивал рядом с Эйтом кусок умертвия, не оставив ничего, и кивнул. Похоже, там какие-то проблемы с материальностью.
        -А если на сталкерах? Или в них - легкие, кишки? Мутации бактерий под действием врат?
        -Поначалу проверяли всех поголовно, но ничего не нашли.
        -А если вдруг?
        -На этот случай мы всех регистрируем. Нулевого пациента найдем быстро.
        То-то у меня приятель чуть не помер, две недели в реанимации. Он, правда, тот еще долбозавр, до конца не верил, но тем не менее.
        -Лады. Я пройдусь, пожалуй.
        -Навестите базар, там есть сталкеры-волонтеры. Могут что-то объяснить лучше меня. Все-таки за врата мне доступа нет.
        Он сказал это вроде бы печально, хотя не похоже, что сильно страдает. А что ему - неубиваемый, наверняка не болеет, бегать от злобных мобов не нужно, стрелять по чудищам тоже без него кому найдется. Сиди, твори добро направо и налево.
        Уже когда я выходил, он добавил:
        -На стойке, у девушки, которая вас направила, можете взять свою карточку. Как раз подтвердили изготовление. Будут вопросы - семь-три-семь-ноль. Или просто так заходите, поболтаем. У меня богатый выбор реплик.
        Дверь закрылась, я остался стоять со своим багром посреди коридора. Мимо прошла девушка с папочкой под мышкой, в другую сторону быстро прошли два бойца с оружием. На меня внимания никто не обращал.
        Наверное, репутации маловато.
        Осторожно прислонив багор к закрашенной витрине я огляделся и побрел в сторону лифтов. Подумать только, еще сегодня утром я жаловался на скуку! Внизу, на стойке, девушка Аня уже махала рукой:
        -Игорь, ваш пропуск готов! Если спросят достаточно предъявить. Ваши выходы за врата регистрируются или через терминал рядом с вратами, или обратитесь к любому специалисту.
        Протянутая карточка была размером чуть больше кредитки, но толще раза в три. «Игорь Потапенко, сталкер». И все?
        Девушка мой недоуменный взгляд поняла и пояснила:
        -Это системный пропуск, он не может лгать. Если его возьмет другой сталкер, то надпись исчезнет.
        Сказано было с явной ноткой смешливого превосходства. Ну да, мы-то, сталкеры, народец темнай, нам-от что угодно городские втюхать могут. Что же, пора узнать, что тут к чему… и почему. Остался последний вопрос:
        -Скажи, а что нужно, чтобы начать экскурсии водить?
        -Сотня подтвержденных походов не ниже зелени, или два явных апгрейда.
        Точно, из топовой гильдии ребятки. Ладно, догоним и перегоним. А пока…
        -Где тут пожрать можно? В кредит?
        Глава 10
        Еда по карточке была бесплатной. Обед принесли в комнату отдыха, они оказались именно комнатами, в которых можно сидеть перед походом, ожидая спутников, или после него, как я сейчас. Мужик на входе пояснил, что отличий с гостиницей на втором этаже не так много, разве что на ночь рекомендуется оставаться именно там, а не здесь. Ну и еще комнаты бесплатны, а за номер все-таки берут деньги. У меня создалось впечатление, что один начальник приказал делать комнаты, другой - гостиницу, возразить не получилось, вот в спешке и приходится придумывать разницу. Кормили просто, но вкусно.
        Общая доброжелательность конторских по отношению к сталкеру слегка напрягала. Если они непись в чьей-то игре, то при всей свободе воли не должны вводить игрока в заблуждение. Не потому ли все должны говорить лишь правду? Но соврать можно и правдой, мало ли что там в голове у бессмертных и тем довольных чинуш?
        На всякий случай спустился в арсенал, удивился почти полному отсутствию людей. В окошке выдачи скучал еще один тип в полувоенном, пояснивший, что это просто время неудачное. Большая часть сталкеров идет во врата ради положенных льгот, раз в две недели, обычно с утра в субботу, так что под вечер в будний день тут, действительно, не многолюдно.
        Оружейник лениво и не торопясь рассказал, что можно взять - по предъявлению карточки в этом окошке автомат, в соседнем броник и шлем, на той стороне, рядом с тиром, магазины и патроны россыпью. Хочешь тут получай, хочешь в комнату отдыха принесут - сервис!
        На вопрос «посмотреть можно?» мужик молча встал, принес два калаша со складными прикладами, положил на стойку. И что я в них буду смотреть? Приличия ради пощелкал переключателем огня, приложился - оружейник смотрел без интереса. Вообще-то да, какой мне толк с этой хрени? А гранатометов не выдают, гады.
        Вспомнив о гранатах узнал время отправки ежедневного автобуса на полигон, записался на «неопределенное число в течении двух недель».
        Наверное, в первые дни тут было не протолкнуться, и общий порыв был испуганно-героическим, но сейчас все привыкли, вросли в рутину. Не готовые соблюдать правила конторские и слишком борзые сталкеры давно померли, а выжившие не суетятся.
        Эх, что-то жизнь все больше напоминает игру. Вот я выполнил миссию, сдал квест, теперь брожу по сейф-зоне и проматываю обязательную сюжетку с кат-сценами. Что дальше будет, найм соратников? Так не на что вроде. Выйду во врата и мимо станут пробегать начавшие качаться сразу на старте серверов, одетые в легендарный шмот и давно выполнившие все сложные квесты. На которые теперь и группы не соберешь.
        Или плотный ужин тому виной, или усталость от слишком насыщенного событиями дня, но хотелось прилечь и вздремнуть часиков десять. Можно даже на матрасике в зале источника - но чтобы туда дойти нужно еще лут собрать, я же пустой. Кстати о луте - Базар, говорите?
        Ну, скорее «рыночек», или даже «барахолка». Количество продавцов не впечатляло: восемь прилавков, один столик и еще стенд с развешанной аммуницией. Все это занимало едва треть свободного места, причем столики для посетителей в центре бывшего фудкорта так и стояли. Продавцы заняли места в ларьках, но вместо всяких там пирожков и прочей пиццы в витринах были разложены горки камешков, кучки веточек, и прочие странные предметы.
        И почти все они мне ничего не говорили. Что хуже, там даже ценников не было, так что я смотрел на этот хлам и даже не знал, что тут почем.
        -С чем-то помочь?
        Чуть было не выдав машинальное «я только посмотреть» обернулся. Видимо, один из добровольцев-сталкеров, о которых говорилось. И он подозрительно напоминал типичного продавца из сетевого магазина.
        -Помогите, коль не сложно. Я первый раз в таком месте - что тут к чему?
        Волонтер махнул рукой:
        -Сегодня день не базарный, сами видите. Там мастер сидит, подгонит экипировку или починит. Нормальный, можно обращаться, - он показал на стенд и повернулся к прилавкам. - Тут лут, в основном трешак и зеленка, нафиг никому не нужные. Вон - сила, вынос, укрепление, все по кучкам разложено.
        Сидевшая за прилавком девушка оторвалась от телефона и посмотрела на нас неодобрительно, словно мы покупкой могли нарушить ее сладкий покой.
        -Если трешак - то зачем его покупать?
        -Первый выход? М-мать…
        Он резко отпрыгнул и я, сообразив, махнул рукой:
        -Извини, у меня авто-хайд. Свойство организма такое… теперь.
        Блин, а ведь когда я руну сниму, то возникнут вопросы. Нарисовать новую не сложно, только вдруг кто увидит?
        -Ясно, - он неодобрительно поджал губы: - Ты бы говорил сразу, а то здесь многие на нервах, кастанут что-то боевое, а потом расхлебывай.
        Та-ак… уже интересно:
        -Что - кастанут? Я только два раза Там был, - «там» выделил интонацией, для ясности. - Пока ничего не знаю толком.
        -Лут передает свойства при прохождении врат, - он успокоился, хотя и посматривал с подозрением. - Что туда, что обратно - один проход и одна попытка.
        -Вкачать характеристики?
        -Не только… Хотя система вполне игровая.
        Короткий рассказ чуть прояснил ситуацию. Во-первых рассказанное Арсением истине соответствовало, усиление имелось и можно было достичь неплохих результатов. Даже трешовая рунка на «плюс силу» за полторы сотни попыток давала единицу к характеристикам. Подвох, конечно, имелся - условные «статы» для каждого были своими. Любой сталкер обладал одинаковым набором характеристик, которые редкие обладатели соответствующих талантов смогли распознать. То есть у каждого было по десять силы, десять выносливости и так далее. Но десять ловкости у профессионального атлета и десятка у прапорщика диванных войск сильно различались. И там и там можно было поднять единицу равным количеством потраченных усилителей, но эффект куда заметней у атлета. Хотя если вкачать пятерку, то уже не такой отрыв получается… вот только сталкер имел две попытки за один поход. А это не просто забежал-выскочил, по ту сторону еще надо обзавестись добычей, чтобы вернуться живым.
        Трешевые усилки - кости, камешки, кристаллы и прочий мусор, разложенный сейчас за витринами - требовали три месяца на один стат. С синькой можно было уложиться в месяц, эпические давали тот же эффект за неделю.
        -Контора предлагает пятнашку за синий камень, и раз эти жадюги еще не перемерли, система считает цену сносной.
        Я кивнул:
        -Вендоры всегда выкупают за дешман, а продают вдесятеро.
        -Тут такая же фигня. Но какой дурак будет отдавать синьку за эти слезы? Сценарий еще надо пройти, это не песочных тараканов гранатами глушить, там возни на порядок больше! А цена всего втрое! Коз-злы!
        Девушка за прилавком опять подняла голову и снисходительно глянула на волонтера.
        -Эпики вообще только с аукциона продают, да и то, если не выкупили сразу по тамошним договорам. - Не увидев понимания на моем лице сталкер пояснил: - Гильдейцы заключают договора в песке, чтобы гарантировать выполнение.
        Покосившись на хлам, я уточнил:
        -А если два сразу, или больше?
        -У меня не получалось, только одну всасывает. Но многие берут. Тань, многие же?
        Девушка пожала плечами, уже не понимая головы. Наш разговор ей окончательно наскучил и волонтер это понял:
        -Короче, это на статы все. Вон там зелья, тоже лишь песочные. Дальше три прилавка с такой же хренью, интересное лишь в блинах. Ну, где раньше блины продавали, там.
        Он двинулся дальше, а я уточнил:
        -Почем сила?
        Продавщица не поднимая глаз буркнула:
        -Все по шесть пятьсот.
        Видимо, этот бизнес был рассчитан на растерях, что не способны перед выходом проверить, лежит ли в кармане отложенная для попытки руна. Постаравшись скрыть алчность, я оглядел выложенные в бывшие салатные поддоны усиления. В каждом тазике даже на первый взгляд лежало штук по двадцать, не меньше. Эйта бы от такого угощения раздуло в метровый шарик…
        Волонтер уже махал от следующего прилавка. Ему там долю отстегивают?
        На прилавке были разложены стопки непонятных бумажек.
        -Это что такое?
        -Навыки.
        -Какие? Учат чему-то?
        -Нет, развивают. Но что именно - неизвестно. Кто-то говорит, что эта штука с малой вероятностью дает шанс выучить что-то полезное. Не пробовал, я в лотереи не верю, но многие берут - туда с навыком, обратно с тамошним лутом. Вдруг повезет?
        Лист был подозрительно лепестковидной формы. Как если бы сделать менюшку в зале источника вещественной, а потом ободрать кусок. За прилавком точно так же уставившись в телефон точно так же скучал пожилой мужичок. Этот на наш разговор вообще не отвлекался.
        -Почем?
        -Двенадцать.
        Не дешевенькие тут шансы.
        -Слушай, чего народа так мало?
        -Вечер…
        -Я не о том - сталкеров же тысячи, а здесь десяток за два часа видел?
        Волонтер хмыкнул:
        -Смотри, у нас здесь порядка трех тысяч сталкеров…
        Я перебил, уточняя:
        -Должно же быть гораздо больше?
        -Да, должно, - кивнул он. - Но сталкеры практически идеально распределены по всем слоям социалки. Что за вратами делать, к примеру, восьмидесятилетнему старику? Или восьмилетнему ребенку? Зачем туда ходить хорошо зарабатывающему бизнесмену - жизнью рисковать? Мамаше в декрете? К тому же многие просто не решаются даже на один заход, просто посмотреть.
        -И правильно делают, - буркнул вдруг продавец, а волонтер молча показал на него пальцем и продолжил:
        -Процентов десять из первого выхода не возвращаются, даже из песочницы, даже с сопровождением. Большая часть оставшихся ходит раз-два в месяц, им этот головняк даром не нужен. Вот и получается, что активных сталкеров три тысячи на всю столицу с окрестностями. Конторские рекрутеры чуть ли не за каждым новичком гоняются с предложениями, нанимают им топов для экскурсий, но все равно, на каждые шесть основных врат получается по пятьсот человек. То есть здесь в день бывает ну сто, ну двести наших. Забежал в песок, грохнул элема, вышел, скинул трешовый лут и домой, обмывать.
        Продавец согласно кивнул.
        -Были попытки держать на стипендиях «ежедневников», но они быстро кончились.
        -Попытки?
        -Сталкеры. Чем сильней за тобой контора, тем сложней сюжетка. В рейды гильдиями не ходят, как правило. Поэтому и гильдий, как таковых, здесь нет. Одиночки-пары-тройки…
        -Я видел группу из семерых?
        -В песке, наверняка. Эта игра устроена так, что или в одиночку, или в рандомной группе. Иначе будет плохо.
        Я покосился на продавца, но тот втыкал в телефон. Видимо, я услышал что-то настолько банальное, что даже кивка не стоит.
        -То есть нормальные люди ходят лишь в песок за трешем?
        -Треш тоже разный бывает. Листья энтов - типичная зелень, но получше иной синьки будет. А есть… пошли.
        Он остановился у предпоследнего прилавка и ткнул пальцем в мелкий, с ладонь, но толстый блокнот в кожаной обложке:
        -Вот, сам в синьке такое брал - «книга судеб». Открывший видит картинку, типа «теста роршаха». Как бы прорицание, но ни разу не удалось разгадать вовремя, всегда после похода. И то, не каждый раз. Или вот ожерелье…
        Продавщица вскинулась:
        -Аккуратней, собирать сам будешь!
        Волонтер кивнул:
        -Знаю, - и повернувшись ко мне покачал украшением в руках: - Синька, из тяжелого сценария, свойства не определяются ничем, впитать невозможно. Стоит надеть на шею и они рассыпятся, сложишь собранные бусины в карман - снова соберутся в ожерелье. Причем только в карман, в коробке или пакете так и будут лежать. Подобной хрени полно.
        Я оглядел прилавок с десятком разных книжечек, жезлов и прочего хлама с неудачными статами и зачарованиями.
        -А это что?
        -Системные очки. Трешак, хотя и синька.
        Попросив разрешения, взял очки с прилавка, повертел. Обычные солнечные очки, точнее - тактикульно-солнечные, с дужками в виде обруча. Кричать и пытаться вырвать их у меня из рук никто не собирался, так что я просто их надел.
        «Сталкер-волонтер»
        Быстро сдернул, поискал взглядом над головой лыбящегося гида, надел обратно. Полоски жизни нет, но теперь над его головой снова светилась зеленая надпись в аккуратной рамочке.
        -Так это же имба?!
        -Хрена с два - смотри на вещь, - он достал из кармана плоскую коробочку. - Как называется?
        Я нацепил очки, присмотрелся:
        -«Пластиковая коробочка», так и называется.
        Он кивнул:
        -Это хранительница великих вещей, жизненно необходимых в походе. Еще раз посмотри.
        На этот раз табличка над коробкой была другой - «Хранительница великих вещей». Дождавшись, пока я обдумаю увиденное, он открыл коробку, показал лежащую внутри походную мелочевку и пояснил:
        -Они показывают не истину, а твое мнение о предмете. Даже на человеке могут ошибаться, если сразу не разобрал, в темноте или сослепу. Решишь, что перед тобой камень, так они и станут его камнем называть. Пока то, что ты считаешь камнем, тебе голову не прострелит. У нас так один без ног остался.
        Я снял очки, уставившись на них с показным скептицизмом. Истинные чувства я старался не показывать, все-таки немного я торговаться умею. Вот только денег нет, ни гроша, даже обменять не на что, еще и должен вдобавок… Но это же та самая чертова имба, шанс на миллион!
        Отвязаться от скучающего попутчика удалось быстро. Наверное, местные торгаши что-то отстегивают с продаж, он меня все порывался дальше проводить, но я сбежал, отговорившись усталостью. По дороге вниз все думал, как быть. Получалось, что единственный выход это обращаться к куратору.
        Багор стоял на месте, но кабинет оказался заперт, пришлось бежать к стойке.
        -Ань, нужна помощь вашей конторы.
        -Одну минуту… - она быстро заколотила по клавиатуре, и действительно, управилась за минуту. - Слушаю вас?
        -Вы говорили, что оказывается поддержка?
        -Да, всем сталкерам в пределах определенной суммы.
        -Мне нужно выкупить один предмет на базаре. Наличных ноль, домой бежать далеко, карточка и телефон там остались.
        -Как вы домой собираетесь добраться?
        -Через врата, как же еще… - договорил и сам понял, что как-то глупо прозвучало. Девушка, скептически подняв брови, показала, что ей тоже так показалось. Ради быстрого возврата домой лезть к неведомым чудищам - ну, такое.
        -Дело ваше, как сотрудник я очень рада увеличению счетчика. Но мы не выдаем наличные, только то, что имеется на складах. Вам нужно что-то конкретное?
        Действительно, зачем Базар, если есть целая скупающая лут Контора? У них на складе должно быть в разы больше, чем у торговцев-сталкеров. Но тогда и просить нужно больше!
        -Мне нужны системные очки, список всех известных монстров лесной песочницы и список всего известного лута песочницы.
        -Что-то придумали?
        -Да так, еще не ясно. Может, получится, а может я дурак.
        Она задумчиво рассматривала монитор:
        -Угу… списки нужны в каком виде? На бумажном носителе, или файл подойдет?
        -Я не первый такое прошу?
        -Наверное, раз их подготовили в разных вариантах.
        Файл… лучше что-то более вещественное.
        -Бумажный.
        Клац-клац-клац.
        -Хорошо, идете в подвал, рядом с арсеналом, справа от лифта коридор. Получите очки на седьмой стойке - примерьте, и если не то говорите сразу, пусть поменяют. Если подходят - дайте карточку, запишут на вас. Затем на первом в библиотеке, для вас сейчас подготовят. Но ознакомиться нужно на месте, или заказывайте себе свой экземпляр, там объяснят, что к чему и в какие сроки.
        -Вот так просто иду?
        -Позывной у вас есть, номер своего куратора помните?
        -Семь-три-семь-ноль.
        -Да, этого достаточно. Семьдесят тысяч долга будет записано в ваш лист, до выплаты полной стоимости услуг скупка вашей добычи по половинной цене, минимум раз в неделю. В случае задержки мы прекращаем помощь в любом виде и выставляем долг на торги.
        Фига тут процентики! Наверняка на базаре можно вполовину договориться - но у меня и того нет, блин! Кто же знал, что отправляться на поиски чудес нужно с пачкой наличных в кармане?! Раскольникова на вас нет, я уже понимаю того сталкера, что тут стрелять начал! Мое недовольство Анна уловила, но проигнорировала, дежурно улыбнувшись и сказав, что меня ждут.
        Седьмую стойку было просто найти - она одна сейчас была открыта. Мне на выбор предложили пять расфасованных в пакеты моделей, достав из коробки, где они были свалены. Выбрал похожие на стрелковые, с оранжевым светлым стеклом. Не по цвету, по удобству подобрал. Пара клац-клацев по клавиатуре, мне вернули карточку и я побрел обратно, разглядывая чудеса дополненной реальности - «розетка обычная», «кафельная плитка» и «кафельная плитка с узором». Видимо, этот лут добывался с рарного босса Капитан Очевидность…
        Чтобы два раза не ходить, да и вообще ради успокоения собственной жадности, заглянул в арсенал и за пять минут получил «калаш» с подсумком на четыре снаряженных магазина. С паршивых конторских хоть что-то нахаляву…
        Каталоги принесла лично Анна, мило улыбнулась и предложила чай. На мое хмурое «бесплатно?» радостно закивала. Определенно ей проценты с моих долгов капают!
        Если брать трешак по шесть-пятьсот, продавать на стойке за пол официальной цены… Если сразу сдать - может, даже скидку за опт выторгую, надо только время поймать… ну, ладно. Денег жалко, но себя жальче, а это крепкий такой Шанс. Хотя все равно они жлобы, я же для походов беру, могли бы и скостить.
        Сам дурак, мог и узнать условия сначала. Продаван, называется - расслабился…
        Сердито грызя печенье я аккуратно проглядел весь каталог. Действительно, из полезного песочница богата лишь целебными листьями да редкой боевой бижутерией, добываемой с мертвых воинов.
        Бестиарий тоже не радовал. Элементали всех видов и мертвяки - животные и гуманоиды. Энтов относили к элементалям растительным, скорей всего просто чтобы не портить стройную схему. Рядом с каждым монстром приводилась таблица лута и тактика уничтожения. Чисто в теории, «калаша» должно хватить почти на всех противников, но в реальности тяжело без гранат… и огнеметов.
        За окном уже зажигались фонари, когда я с автоматом за спиной и багром в руках подошел к вратам. Анна уже оформила выход, менты стояли чуть поодаль, видимо чтобы не сбежал с оружием в город. Ну, помолясь…
        Продавившись, я огляделся. Огромная, по сравнению с моими порталами, стенка врат за спиной. Смеркается, как и по ту сторону. Свежо, пахнет лесом, трава местами мокрая - тут дождь шел. Быстро вытащив стилус я накорябал руну на шлеме, на автомате, очках, дождался срабатывания. Огляделся, прикинув по плоскости врат с какой стороны мы подходили, нашел взглядом заранее примеченное дерево и пошел по чуть заметной тропе. Надеюсь, тут действительно не принято стрелять, а то место для засады уж больно удобное.
        «Трава», «Цветок», «Паутина», «Куст (орешник)» - очки особым разнообразием не радовали. Однотипные объекты сливались, каждую травинку не именовало, да и на дерево нужно посмотреть, чтобы появилась надпись. Сгущавшиеся сумерки подтвердили слова волонтера - некоторые таблички имен менялись, стоило начать присматриваться. Несколько исправил дело вытащенный из рюкзака фонарик.
        «Останки каменного элементаля» уже частично вросли в землю, корни растрескались и осыпаются трухой. Правильно я торопился, утром тут было бы пусто. «Пиксель» так и назывался, очки явно брали термины из моей головы.
        Дальше я работал, от нервов напевая незабвенное «А нам все равно!», потому что ночной лес был полон невидимых чудовищ. Очки исправно подсвечивали «Зомби», «мутант» и, почему-то, «болотная ведьма», но стоило посветить в ту сторону, как все сразу становилось «деревом» или «кустом».
        Наверное, я не собрал и половины пикселей, но усталость давила все тяжелей. Раскрылся портал, очками проигнорированный, я зашел в зал источника, подождал закрытия. Все, я дома! Чтобы еще раз, в ночной лес, не на танке и вообще?! Да ни в жизнь!
        -Жри, скотина!
        Источник грубость проигнорировал, высасывая пиксели вместе с каменной пылью. Планшет показал, что один полный эйт у меня теперь есть - день прожит не напрасно.
        Сняв комбез и уронив на него всю остальную снарягу я добрел до выхода, в темноте снова подождал закрытия врат, потом включил свет и побрел на кухню. Впрочем, уже там, включив чайник собрался с силами - разделся, покидал вещи в стирку, а сам залез под душ.
        Итак, я должен Конторе лута на кучу бабок, я получил странный игровой предмет, познакомился с интересными людьми и узнал, что убить их не получится. Они по большей части бессмертны. В отличии от меня. С другой стороны… я справился с самым сложным монстром зоны - ведь остаться в живых это и есть справиться. Собрал энергии на одну недорогую покупку. Развлекся наконец, блин.
        Стоило оно того?
        Да, стоило. Я понял о происходящем гораздо больше, обзавелся хоть какой-то стрелялкой и неплохим магическим предметом. Дурным и глючным - но им можно видеть лут, а не только искры!
        А значит, наполнение Эйта пойдет в разы быстрей.
        Глава 11
        Скелет с клочьями истлевшей одежды и полузасохшим мясом, чему там ходить, а ведь двигается. Точнее - снова стоит, потеряв цель. Ну что, пора? Следующим рывком он уже метров до шести добежит, а там и копьем ткнуть может.
        «Мертвый копейщик» водил черепушкой, скорее прислушиваясь, чем приглядываясь. Нечем ему глядеть-то, убогому, в дырках только пакость какая-то виднеется. Не видели местные дизайнеры нормальной игровой мертвечины, когда все красиво и светится. Да, пожалуй пора. Он шустрей энта и уже слишком близко.
        Я стоял в позе, которую принял в последнее движение - обычная поза для стрельбы стоя, левая нога чуть вперед, оружие поднято и предохранитель в режиме одиночной стрельбы. Да, ствол придется чуть довернуть, дохлик остановился чуть дальше, чем я предполагал, но среагировать не успеет. Главное, не торопиться…
        Копейщик начал двигаться сразу же, как я появился, но вот он на линии прицеливания, вот я аккуратно тяну спусковой крючок. Выстрел все равно бабахнул неожиданно, я быстро довел прицел на чуть мотающуюся вправо-влево, в такт шагам, черепушку, и снова выстрелил. Попал «в молоко», чиркнувшая по черепушке пуля брызнула белой крошкой, мертвяк от касательного чуть задержался и его повело, но двигаться ко мне с заржавелой пикой в руках он не перестал.
        Не части! Не части, твою так! Не успеет он дойти… вот, не успел.
        Вздохнув, я поерзал спиной - надо майку другую надевать, эта пот совсем не задерживает. Йу-ху. Мы победили. Ужасное порождение мрака и тьмы повержено.
        Хотя тут мог быть квест на «успокоение доблестных останков», так что насчет мрака я поторопился.
        Автомат на предохранитель, оглядеться. Солнечно, тихо, ни звука, ни движения - разве что ветки качаются от ветра. Прямо типичный пикник за городом: вон там в кустах наши машины должны стоять, только дымом от мангала не пахнет почему-то. Музыка орать станет позже, когда шашлыки кушать станем.
        Мертвяк лежал в семи шагах, я замерил зачем-то. Больших, «мерных», старательно растягиваемых, от кучки костей до россыпи гильз на месте, где я стоял. Почти полный рожок на него потратил, заразу такую! Сначала с сотни пытался достать, короткими очередями, но все мимо. Пока палил он на пятьдесят подобрался, хватило ума замереть и стать невидимым. Потеряв цель мертвяк остановился, как и положено тупой тренировочной неписи, а я судорожно пытался сосчитать, сколько осталось патронов. Выходило, что не больше десяти, уж больно азартно я их тратил. А как на тех девчонок снисходительно смотрел, мол палят бабы куда-то в сторону цели, не умея ничего. Сам-то, а?
        На сорока уронил магазин, выдернул второй из подсумка, вставил, замер - дистанция сократилась до двадцати. Поднял автомат, прицелился, замер - вот и десять с копейками. Дальше было просто…
        Главная ошибка - думать надо сначала! Огонь открывать встав у большого дерева и сначала открыв портал. Тогда не трясся бы на десяти шагах, не обливался бы потом, а спокойно вышел бы в зал, перезарядился и прочее.
        Подобрав казенную амуницию я выщелкал из магазина патроны, поменял тот, что в калаше, потом добил россыпь в полупустой. Заодно и успокоился. Может, через десяток-другой охот я расслаблюсь и начну вести себя как команда Арсения, но пока очень уж страшно. Был бы в компании, можно было бы держать форс, а пока сам по себе… чего уж обманывать. Тут о подгузнике начинаешь думать, а не о «достойном героя поведении».
        Дохлик, что же ты такое? Давай посмотрим…
        Мертвый, а теперь еще и безголовый копейщик лежал в траве не как упавший человек. Он «осыпался», так же, как рухнул ломая сам себя элементаль. То, что поднимало эти существа и заставляло двигаться куст, при достаточном нарушении целостности уходило. Знать бы что это такое, можно было бы правильную рунную цепочку для уничтожения забабахать, но пока примем как данное - есть «тело» и улетучивающаяся «душа». За невозможностью поймать оную пороемся в останках тела.
        Очки с не сразу поняли, чего я от них хочу, только когда приблизился настолько, что чуть ли не носом по костям елозить стал, переключились с целого на частности. Мертвяк одарил «руной прочности» и «зачарованной пряжкой (материал)». Как по мне - обычный мусор. Пиксели вон видны, целых две штуки, на остатке позвоночного столба и на рукояти копья.
        Сняв очки я бросил оба артефакта в кучку костей, поворошил их ногой, а потом попробовал найти. Не получилось, пришлось опять пользоваться очками. Отличия «руны прочности» от точно такой же трухи рядом были минимальными, то есть дело не в наблюдательности, а в классовых ограничениях. Сталкер имеет автораспознание лута, руномант нет, вот и все.
        Сунув добычу в карман огляделся, но все было тихо, даже птички снова зашумели. Что же, задача-минимум выполнена, скорострельная замена багру вполне работает, я способен попасть в медленно бредущего по прямой зомби. При некоторой удаче.
        Кто же он был при жизни, если в смерти стал вот этим? Тоже сталкер, только из фэнтези мира? Или это просто бутафория? Выглядит реалистично, разве что не пахнет, но в респираторе да многократно промытые дождями кости не обнюхать. Все, домой пора.
        Эйт радостно всосал пиксели, более серьезный лут я оставил под ним, в качестве проверки. Мало ли, вдруг огонек в мое отсутствие выпускает лапки и весело бегает по залу, в поисках жратвы?
        Рядом свалил экипировку, прижав сверху багром, на который нацепил очки с респиратором. Все носимое теперь с руной невидимости, а хотя ее я вижу всегда, ползать в этих потемках неохота. Фонарик в зале работал как во сне, когда свет вроде бы есть, но толку чуть.
        На часах пол третьего, весь забег занял тридцать минут. Пришел, увидел, облутал! Растет помаленьку мастерство, так и в рейды скоро пойду. Хотя толку от меня в них… Автомат поставил у стола. Очень антуражно, хоть для инсты снимай - на клавиатуре лежит тесак, рядом добыча, а из-за края столешницы пламегаситель высовывается. Мужская аудитория машинально ставит лайк. Если, конечно, догадается, что на картинке присутствует невидимое оружие, а не один лишь замусоренный стол. Зачем взял? Так ведь вешшь-то какая! Настоящий старкерский калашмат! Маслины только так выдает!
        Упав в кресло я откатился достаточно, чтобы положить ноги на стол и расслабился, то присматриваясь к предметам через очки, то поднимая их и пытаясь изменить в сознании на иное или как-то дополнить. Ни разу не получилось. Очки видят лишь то, что объект системный… хотя нет, далеко не всегда. Коробочку я видел, предметы видел, многое что видел. За вратами практически все имело название и табличку, а вот здесь лишь некоторые вещи. Системы пока найти не удалось, надо бы эксперименты провести, но гораздо проще поймать бывалого сталкера с опытом использования и попробовать развести на рассказ.
        Итак, что же мы имеем?
        У меня всего шесть дней нафармить «стиралку», иначе на работе, глядя на периодически исчезающего меня, могут начать о чем-то догадываться. Обычно продаваны исчезают лишь в определенные моменты, а не каждые две секунды неподвижности. Конечно, есть шанс, что я уже безработный - надо бы позвонить, с людьми пообщаться, а то отрываюсь от настоящей жизни все больше. Что бы ни происходило, а живу я все-таки в этом мире. Сегодня помимо двух пикселей получил наконец что-то еще, но при этом не уверен даже, что собранное действительно лут, а не мусор. Дурак, можно было один скормить Эйту и так убедиться. Но жалко этой прорве все сдавать, как ни в себя жрет.
        Очки классная тема, но не панацея, и если я попытаюсь сдать добычу, а в ней половина неликвида, то догадываться начнут уже в Конторе. И могут догадаться о том, что я не совсем правильный сталкер. После чего «гражданин, пройдемте» и уютная клетка в исследовательском центре. Потому что мало ли, вдруг им только один класс обслуживать положено? Как мне от этих бессмертных и алчных типов отмахаться?
        Мне нужна группа постоянная, причем не топовых задротов, а нормальных казуалов. Что-то вроде той тройки экскурсантов. Совместный кач, выполнение квестов, прохождение данжей, постепенное развитие. И если я хочу профит, надо собирать самому, заранее под себя людей готовить. А для этого нужны ресурсы, как материальные, так и информационные. Места для прокачки, тактики, полезные секреты.
        Связи с гильдиями… если они есть в привычном виде, кстати. В любой игре самые важные вещи узнаешь не из постов про обновы, не из официальных роликов, а общаясь с такими же игроками. Там подсказали хороший спот, здесь провели в незаметную нычку, тут объяснили нюанс с талантами или просто рассказали о политике в гильдии, дав понимание расстановки сил на сервере. Да, группа нужна. И нужно изобразить немерянную активность, чтобы когда я начну делать загадочный вид по поводу исчезнувшей невидимости, то все правильно додумали мной не сказанное. Врать-то напрямую не рекомендуется. Отмену я выкуплю скоро, даже с песочницы - если дальше так пойдет, то один магазин это пол-эйта энергии. Надо будет в следующий раз взять два подсумка.
        Кстати, перед выкупом просмотреть «рунопедию» с блокнотом, составив бумажную схему, чтобы не забыть.
        Дотянувшись до стола я взял бумажный блокнот для скетчей и быстро набросал список проблем. Основной, по-прежнему, были деньги - долг Эдику, долг за очки с процентами. В теории, мне бы вообще тратить лут лишь на проход в главные врата, а все остальное скармливать источнику.
        Второй по важности пункт - как составить правильную легенду, чтобы в разговоре по ту сторону не убить себя случайной ложью? Как вообще общаться с людьми, как водить группу, если нельзя им соврать? Или можно - тогда в каких количествах и на какие темы?
        Вообще-то самое время остановиться и подумать - а что происходит-то? Почему я так легко и просто принял существование какого-то там портала, зала источника, взятых из детских, как ни крути, игр, различных фишек типа статов, артефактов и прочей магии?
        Конечно, с данной в ощущениях реальностью трудно спорить, особенно когда эта реальность гонится за тобой чтобы растоптать или разорвать. Но, тем не менее. Я взрослый мужик, у меня профессия, жизненный опыт и все такое, но стоило поманить, как ринулся на поиски неведомо чего.
        Неведомо куда. И с неведомо какими перспективами.
        Полоска названия над блокнотом мигнула и сменилась со «Скетчбук» на «Блокнот для записей». Те же яйца, вид сбоку, но интересно, в какой момент оно поменялось. Стащив очки я положил их на клавиатуру, чтобы не мешались. Потом, согнувшись пополам, включил компьютер.
        Кем быть, каким быть - гордым одиночкой рассекать просторы песочницы, или рискнуть влиться в большой коллектив? Как бы я поступил, зная об усложнении зоны при усилении состава группы? Вместо гильдии создал бы сообщество со свободной выкладкой инфы в общий доступ и случайным подбором напарников. Да, наверное - тогда нет постоянного рейдового состава, есть команда одиночек, собираемых под определенную цель.
        В этой игре все как в жизни: если ты один, то щемишься от любой тени, выбираясь на поверхность лишь когда совсем припрет. А если в компании, то гонишь по тому же месту в джипе, постреливая в стороны из гранатомета. С другой стороны одинокий сталкер легко расстреливает такого же одинокого мертвяка, но что выползет навстречу эпично вооруженным рейдерам?
        Чертово автоматическое усиление противников, никогда его не любил.
        Курлыкнуло оповещение, я полез разбираться. Эх, только влезешь в магию, внеземные чудеса и прочие изыски Системы, а реал упорно возвращает на землю с предложением посмотреть стрим типа, на которого я подписан. За время карантина пристрастился, очень зашло когда сам переиграл во все доступное и оно осточертело, настроения хватало лишь смотреть на чужие потуги. С другой стороны когда смотришь вот так, со стороны, гораздо лучше видишь всякие мелкие, но важные моменты.
        Как бы еще посмотреть на себя со стороны в реале…
        Ладно, побурчал и хватит. Вот сейчас развлекусь, глядя на игру профессионала, а ближе к вечеру рискну, наверное, еще раз в песочницу сбегать. Не сам подстрелю, так в чужой добыче пороюсь, пикселей наковыряю. Глядишь, еще с кем познакомлюсь.
        Пока умывался и соображал перекус, начался стрим. Ставя тарелку на стол я задел невидимые очки, они соскользнули с клавиатуры, едва успел подхватить. Машинально надев их уселся, дотянулся до телефона и под тупые, но бодрые шуточки стримера стал смотреть, кому бы звякнуть. На работу или еще куда? Или ну их всех к черту? Нет, общаться нужно, без живого общения мир не захватить.
        -Одну минуту, ребятки, точнее минуты на три перерыв, - стример снял наушники, положил их на невидимый стол и убежал куда-то. Обломщик, блин. Еще и персонажа оставил не в самом лучшем месте, а зона ПвП, кстати. Ему бы пройти вон туда, к стражникам…
        Первой мыслью было довольное «ну вот, сообразил». Второй - а чего это его на камере нет, или залагало что-то? А третьей - я машинально попытался уклониться от какого-то хая, несущегося на своем коне прямо на брошенного персонажа… ну как - брошенного, сейчас он довольно шустро бежал в безопасную зону. И уклонился одновременно со мной.
        Розыгрыш? Или…
        В чате зрители тоже заметили неладное, кто-то спрашивал, что с камерой, кто-то уже капсил про бота. Я комментировать не стал, благо в одной руке чашка, во второй бутерброд. А на носу…
        Сдернув очки я снова уставился на чужого персонажа. Теперь он замер, прямо за спиной стражника. В том месте, где обычно прятался от борзых противников я сам. Ага, понятно, а если так - очки снова надеты, сосредотачиваюсь…
        Стоит, падлюка.
        Я что-то делаю не так? Или я просто идиот с поехавшей крышей? Вариант, но все-таки слишком много вокруг чудес, чтобы перестать в них верить. Надо как-то по-другому.
        Сработало через минуту, когда я научился «думать случайно». Не напрямую приказывать, не сверлить взглядом, а подумать о необходимости сделать что-то персонажем.
        Чужой игры.
        На компе, который хрен знает за сколько тысяч километров от меня.
        Ну а чего, это не так уж и фантастично, по нынешним временам.
        Стример вернулся через пять минут, бодро извинился, а потом начал выяснять, что и как произошло. Смотреть на его оправдания было неловко, словно разбил чужую тарелку, а сам сбежал. Вроде и ущерб небольшой, а вроде и хрень получилась.
        Уже почти поняв, я быстро открыл первую попавшуюся игру, нервно дождался загрузки. Персонаж стоял в городе у фонтана, где я его оставил когда-то. Вот бы ему пройти…
        И он прошел - от фонтана к вендорам, от них к банку, на аукцион, снова к фонтану. Открыл инвентарь, потом достал-убрал оружие. Не надо напрягаться, нужно просто желать, и как-то себе пояснять свое желание. Чем-то это похоже на руны, когда я рисую их на предмете. Я же не сверлю их взглядом, не повелеваю грозным голосом, просто взмах стилусом и опа. Даже такая мысль возникает, что очки это и есть что-то вроде стилуса, и полный функционал доступен лишь владельцу.
        Еще раз прогнав взглядом персонажа по торговой площади я так же, одной мыслью, закрыл игру.
        Системные очки. Бесполезная «синька». Только и могут, что таблички показывать.
        Прико-ольно.
        Даже как-то странно теперь, когда знаю о такой фиче.
        Быстро проверил - при закрытой игре никаких возможностей очки не предоставляли. Оглядел комнату - выключатель сам собой не щелкает, музыкальный центр не включается. Для чистоты эксперимента сходил на кухню, но и там холодильник с микроволновкой мои взгляды проигнорировали. Потому что не системные, не игровые предметы. Так?
        Я вообще Избранный или где?! Что-то больше похоже на неудачно установленный клиент с баговаными модами! Чего не коснись, работает или наполовину, или не так, как ожидаешь!
        Получается, правильно я их взял. Работает у меня интуиция!
        Надо кое-что проверить - я снова ждал загрузки игры с таким нетерпением, что машинально подгреб тарелку и стал хомячить бутерброды, не чувствуя вкуса. Наконец, все заработало. И я тут же проклял себя за проданное золото! Судьба, не уйти - я переключился на сайт, купил достаточное количество донатных кристаллов, затем снова нырнул в игру и открыв страничку шопа взял сразу десяток тех самых «ларцов ездового геккона». Я ведь все правильно понял? Да?!
        Из первого ларца выпал кристалл удвоенной заточки. Даром, что я не касался руками не мышки, ни клавиш, персонаж сам все открывал. По велению мысли. Второй, третий, пятый - я пробовал смотреть искоса, отворачивался, думал так «мимолетно», как только получалось. Но ни одного геккона не выпало. Обычный трешак…
        Нет, я неправильно понял. Больше ларцов покупать не буду. Потому что вполне возможно, что предыдущий владелец очков просто не успел выкупить «управление вероятностью» или что-то в таком духе. Вот как я не успел выкупить нужные руны. Попадется мой стилус кому-то и что этот кто-то скажет? «Прикольная рисовалка без чернил, бесполезная синька»? И лишь если случайно накорябает загогулину, которой накладывается невидимость, начнет о чем-то догадываться.
        Неужели никто не ставил опытов над системными предметами? Как могли это проморгать? Или у всех предметов разные возможности? Или они работают лишь в определенных руках? Например, у людей с отличной от общей схемой прокачки навыков?
        Как бы проверить…
        Я смотрел на монитор, там персонаж самостоятельно вызвал список участников чата, разослал им случайно вытащенные из ларца предметы, потом подошел к фонтану, сел, помахал рукой и вышел в меню. Тут очки были уже бесполезны, я нажал «удалить персонажа», потом подтверждение. Не было ничего. А стример отболтается.
        Как я там спрашивал - кем был тот мертвяк раньше?
        Очень актуальный теперь вопрос.
        Глава 12
        Человек ко всему привыкает, рано или поздно. Вот и я как-то незаметно привык ходить в иные миры. Действительно, что такого - в любой книжке или сериале стоит только обнаружиться проходу неведомо куда, и сразу начинается беготня туда-обратно. Ну а я чем хуже?
        Тем более, что я теперь крутой читер.
        Впрочем, мне положено, я ведь избранник судьбы и все такое.
        Серия экспериментов с очками показала, что через них можно контролировать любой игровой персонаж, с известными ограничениями. Нельзя управлять теми, кем уже рулит живой игрок - да простят мне стримеры, у них выдался тяжелый денек. Можно управлять теми, кого качает бот - теперь меня точно забанят. Нельзя управлять включенной в сюжет неписью, то есть торговые и квестовые NPC на меня в любой игре чихать хотели. Не получилось рулить танком, зато запрыгнувший в машину человечек вполне лихо крутил руль. Напрашивался эксперимент с возможностью перехвата у меня управления, но рассказывать кому-то о происходящем по-прежнему не хотелось.
        Видимо, очки были чем-то вроде моего стилуса. Даже представляю, как их прежний владелец не собираясь никуда идти тратит свой начальный бонус на вот эту способность, а потом радостно изображает про-геймера. Только неясно, как тогда они на прилавке среди добычи оказались.
        Точнее - почему их так много? Мне на выбор пять сунули, на прилавке еще валялись, никому не нужные. То есть игроки с отличной от сталкерской прокачкой в группе риска? Узнать бы, на что способны другие. В теории, ими можно как-то открыть проход к чужому источнику. И как-то его подкормить. Вдруг получилось бы очки апгрейднуть? Ну там убивающий взгляд, рентгеновское зрение?
        Хотя даже имеющегося хватало с лихвой.
        Само управление сильно смахивало на умение рисовать руны. Нельзя прямо указывать, надо краем сознания желать, и тогда моб шел, прыгал и останавливался. Там, куда я уже нацелил свой автомат.
        Мертвяка искать пришлось долго, точнее подходящего мертвяка, потому что «мертвый медведь» двух метров в холке меня на опыты не вдохновлял, пришлось обходить по кругу. Но «мертвый мечник», найденный спустя час поисков, послушно шел в нужное место и остановился, когда я об этом подумал. На всякий случай метрах в пяти передо мной был закреплен между двумя деревьями невидимый багор, чтобы задержать, если дохлик сорвется и попрет на меня. Не пригодилось, я в три выстрела пробил мечнику черепушку и получил еще одну «зачарованная пуговица (материал)» и один пиксель. Что же, так вполне можно жить!
        Монстры срывались лишь когда я начинал атаку, так что дальнейшая охота напоминала браконьерство. До вечера я сумел собрать восемь единиц разного треша и двенадцать пикселей, Эйта накормил от души. И тут стала образовываться иная проблема - видимо, у источника имелись уровни.
        Сейчас, когда я накопил четыре единицы, в глаза кинулись два факта: во-первых мигающий в углу управляющей панели курсор вовсе не обязательно курсор. А очень даже может быть, что это полоска прогресса! Я потратил несколько единиц, и точно помню, что вначале это была точка. Ну или не точно, а мне так кажется, но теперь это коротенькая полоска. Во-вторых, количество имеющейся на счету источника «валюты» отображается прямо как количество жизней в аркаде и вполне возможно, что больше какого-то уровня разогнать мою «копилку» не удастся. Мерял линейкой, получилось двадцать два эйта за раз, не больше, если все правильно понял. В «рунопедии» таких дорогих рунескриптов не было, но кто сказал, что они не откроются на следующем уровне? Или что после достижения полоски прогресса края панели цены не увеличатся? Конечно, все сомнения можно развеять. Надо просто набрать кучку самого дешевого треша, а потом кормить им Эйта, тщательно отслеживая панель. Но…
        Как там - Бесконечная Игра? Потому что с каждым апом стоимость новых умений все выше и выше, а добывать на нее энергию все тяжелей и тяжелей? С другой стороны в меню полно дешевых рун, которыми вполне можно серьезно облегчить жизнь и забить на дальнейшую прокачку.
        Вот только не пожалею ли я об этом через годик-другой? Или даже раньше.
        В любом случае, нужно крепко подумать над своим планом прокачки. К примеру, выбрав те рунескрипты, которые при увеличении стоимости хотя бы вдвое могут оказаться недоступны.
        -Слышь, художник, тут аккуратней. Видишь, глина?
        -Угу. Я с утра в той стороне дохлого медведя видел.
        -Ясно, сейчас выследим. Или ну его? Хотя нет, вдвух возьмем.
        Со старым знакомцем Димычем я встретился у портала, уже по ту сторону. Он собирался пойти в песок, «испытать себя», но «что-то заробел». Я как раз шел к вратам, а перед ними мнется старый знакомый - то на врата посмотрит, то вокруг оглянется. То автомат поудобней перехватит, то начнет шнурки на берцах подтягивать. Короче, всячески оттягивает момент.
        Увидев знакомое лицо тут же просветлел и стал предлагать совместный заход. Я и согласился, в обмен на все, что он услышал о вратах и прочих чудесах. Не прогадал.
        Димыч, мужик чуть за пятьдесят, «шустрил по электрике» и относился к тем людям, которых хлебом не корми, а дай показать свою причастность. Думаю, если бы я платил за информацию, то он выдал бы гораздо меньше, чем вот так, поучая новичка. Впрочем, помимо сплетен он был полезен еще и другим - оказался натуральным охотником с многолетним стажем. Начинал, еще когда меня в проекте не было, и до сих пор каждый год выбирался на природу. Крутым он не выглядел, но по лесу шел как-то очень спокойно, привычно, между делом показывая и рассказывая. Первое время дергался, когда я исчезал, но потом привык. Из недостатков у него имелось непреодолимое желание поучать:
        -Вот ты человек творческой профессии, даже одеваешься вон как…
        Я действительно по-прежнему ходил в комбезе и прочей защите. И при знакомстве представился как художник-фрилансер. Собственно, я всегда незнакомым людям представляюсь как художник. Почему бы и нет, зачем говорить о себе правду? Точнее - всю правду? Ведь и впрямь художник, в некотором смысле.
        -А ведь народ здесь разный. Надо понимать, ведь всех зацепило!
        Действительно, всех. Рядом со мной у стойки терлись двое пацанов лет пятнадцати. С автоматами, с гранатами на поясе, причем никого это не шокировало. Самые обычные пацаны, ушедшие не в серые врата песочницы, а куда-то в сценарий.
        Деньги для Эдика я передал, а с долгом Конторе решил погодить, раз уж проценты не капают и условия такие льготные. Раз в неделю я по-любому к ним забегу, хотя бы за патронами, вот и обязательный проход. Я еще думал закрепить за собой автомат, но решил, что оружием должны заниматься те, кто в нем разбирается. Просмотренного ролика о наиболее частых поломках недостаточно, чтобы ставить на кон собственную жизнь. С другой стороны как они отнесутся к невидимому оружию я не знал и слегка нервничал.
        Отнеслись спокойно - уточнили, когда и при каких условиях срабатывает, заменили на новенький, выдали очередные снаряженные магазины, причем без вопросов дали дополнительный подсумок. Как и положено дружественной неписи в игре.
        Ладно, все равно наверняка попробуют что-то исследовать, надо же им видимость работы создавать. А тут хоть какая-то прикладная магия для нужд государства. Надо будет не забыть содрать с них побольше, если захотят еще что-то заинвизить.
        В любом случае, все прихваченные из дома деньги ушли на Базаре. В этот раз я взял еще одни системные очки, сумев выторговать скидку, и кучку треша, подкормить источник. Облизывался на листы «навыков», но и без того непоняток хватает. Была мысль, что если правильно их скормить Эйту, он сможет меня чему-то новому научить, но я пока и с тем, что уже есть до конца не разобрался.
        -Стой. Вот он.
        Димыч с опаской выглядывал из-за дерева. Я тушу мертвого зверя видел лишь благодаря подсвечивающим знакомый объект очкам, а этот мужичок без проблем разглядел через заросли.
        -Ага.
        С одной стороны медведь выглядел куда более мирно, чем «лосиха», если не присматриваться, то вполне можно принять за живого. С другой - это все-таки неживая тварь, которую так просто не остановить. Точнее, остановить можно, вот только стоит ли это делать при свидетелях?
        -Ну чего? Будем бить?
        Кажется, у Димыча были некоторые сомнения. Пойти в лес птичек и зайчиков стрелять не совсем похоже на драку с невозможной тварью. Страшно мужику, он ведь даже за ворота боялся зайти.
        Я чувствовал себя немного сволочью. Совсем немного, потому что проверить это все-таки нужно.
        -Давай так - я подойду ближе, пока он меня не заметит. Замру, исчезну, а ты шумнешь в стороне. Он пробегает мимо и я спокойно бью сбоку. Повернулся ко мне - ты начинаешь палить, а я замираю. Вот так он должен пробежать, - я провел кривую в воздухе, потом повернулся и показал на местности: - Вон там встану, а ты…
        -Вон оттуда в него пальну. А если он тебя увидит?
        -Тридцать патронов у меня, тридцать у тебя, авось попадем. На крайний случай багром задержу, пока перезарядишься.
        -Как на рогатину примешь? Голову береги тогда.
        -Кстати о голове - по туше не стреляй, оно не живое. Средоточие у мертвых в башке. Попадешь?
        Еще раз проверили оружие, переглянулись. Какой же хренью мы занимаемся! И ведь по своей воле, никто не заставлял.
        -Пошел я.
        -Давай.
        Он только что не перекрестил вслед. Идти было просто, деревья редкие, трава клочками, кусты одиночные. Мертвяк вскинулся внезапно, стоило подойти на две сотни шагов. Потом сел обратно, снова вскочил и механической походкой двинулся ко мне, набирая скорость. Я остановился.
        Три, два, один…
        Я исчез, медведь замер и почти сразу бахнул выстрел. Мертвяк тут же повернулся и двинул в сторону Димыча. Вот тут и стала понятна ошибка - теперь или я у него за целью стою, или он у меня! Странно, еще минуту назад план казался нормальным. К черту - поднять ствол, прицелиться, выдох-замер…
        Вторая ошибка в плане была ничуть не лучше - медведь просто игнорировал мои попадания. Туша не обращала внимания на укусы сзади, а голова в такой проекции была от меня закрыта. Димыч размеренно палил по мертвяку, но медведь пер на него неудержимо и в какой-то момент мужик просто повернулся и бросился бежать.
        Спокойно, не нужно приказывать, нужно просто думать…
        Медведь остановился, но я чувствовал, как из меня словно жилы тянут. Ментальные, но тем не менее. Прицелиться… выстрел. Видимо, агро я все-таки перетянул, медведь быстро направился ко мне. Теперь была видна грязная тусклая шкура, отсутствие нижней челюсти, какие-то гнойные глазки - вот в них я и целил.
        Двадцать шагов. Замереть. Не думать.
        Примерно тонна мертвого мяса и когтей остановились шагах в двадцати. Тварь не водила головой, не пыталась унюхать - чем, она ведь даже не дышит! Просто стояла и ждала.
        -Эгей! Эге-гей!
        Так же без раздумий и колебаний медведь повернул на звук и снова стал набирать скорость. Щелчок, магазин падает, второй вытаскиваю из-за пояса и вставляю. Передернуть затвор. Замереть… не туда бежишь. Не надо бежать. Остановись. Повернись.
        В глазах потемнело, меня повело, но медведь, остановившись и не обращая внимания на попадающие пули, дернулся вправо. Поднять оружие, прицелиться.
        Я достал его с третьей очереди. А может Димыч сумел попасть.
        -Эй, художник? Игорек, ты как там?
        Сил хватило лишь помахать рукой. Что теперь? Ах да, перезарядиться и облутать труп.
        Димыч сидел прямо на земле, опершись спиной о дерево и положив автомат на колени. Я сел рядом, достал из рюкзака флягу и предложил ему.
        -Ух… мля… - мужик вытер лицо испачканной в земле ладонью, шмыгнул носом и пожаловался: - У ребят все как-то так лихо получалось, раз-раз, бац-бац, а сам попробовал и впору штаны менять. Мишки так себя не ведут, не зверь, а какая-то роботина… робота… тьфу, ну ты понял.
        Он еще раз глубоко вздохнул, потом отпил и подытожил:
        -Нахрен засады, проще издаля бить! Жаль, артиллерию конторские не выдают.
        Я только молча кивнул.
        -Посмотришь?
        -Лучше ты.
        Палиться невозможностью обнаружить лут не хотелось. Димыч с кряхтением встал, проверил оружие, а потом осторожно, не доверяя, пошел к окончательно мертвой тушей. «Останки мертвого медведя» никакого сюрприза не преподнесли, я слушал как матерящийся мужик копается в трупе и думал. Даже простой монстр из песочницы заставляет потеть двух взрослых людей. А те пацаны, они же в сценарий ушли, так неужели вообще ничего не понимали? А есть сталкеры, которые в рейдовые подземелья ходят, причем не наугад, а своих выручать. Значит, дело не только в силе.
        -Димыч, ты ничего не слышал насчет самых опытных сталкеров? Куда ходят, чем занимаются?
        -Ну как же, толковал с людьми…
        Димыч вскинулся, делиться «сокровенными знаниями» ему нравилось. С другой стороны, он уже не раз себя обрывал на полуслове, видимо в тот момент, когда понимал, что сейчас начнет художественно врать и словит неведомый, но пугающий дебафф.
        -Ходят в рейды, приносят по-настоящему ценные вещи.
        -Золото-брильянты?
        -Кому этот мусор сдался… - Димыч пренебрежительно махнул рукой с интонацией бывалого рейдера. - Что скажешь насчет определителя достойной доли?
        -Поясни?
        -Владелец получает возможность честно определить долю каждого участвовавшего в деле. Ну, сколько наработал, столько и покажет.
        -Сказал бы, что это прям мечта. Любого простого сталкера.
        И кошмар любого гильдмастера.
        -Оно не только на систему работает. Вообще везде.
        Я вдруг представил, как в той истории с автопарком кто-то наводит этот определитель на дочку босса, показывая ее действительное участие. А потом на нас троих и тот показывает, что девяносто процентов работы наши. И что она вместе с папенькой после этого сделает? Вернет бонусы? Ха, как же! Скорее припишет себе гениальное руководство, без которого у нас ничего бы не получилось. Но ведь мы тоже все увидим… и она этого никогда не простит.
        -Мрак и угроза основам мироздания.
        -Именно. Глянет кто такой на заседание совета министров и все. О, коготь зеленый! Подфартило, здесь зеленка редкость!
        Он потряс добычей, и снова, уже без колебаний, залез в мертвечину. Впрочем, дохлый медведь ничем не пах, почти не пачкался, его даже мухи не замечали. Мухи в этом мире есть, а вот медведь не совсем натуральный. Словно нарочно…
        Неочевидные возможности, в них все дело, наверняка. Неужели создатель песочницы делал это все в расчете на автоматы и взрывчатку? Наверное, сталкеры в чем-то не правы. Должен быть другой путь - но точно ли он лучший? Для этого сначала надо узнать смысл игры.
        Может, дело в наших профессиях? Сталкеры должны решать одну задачу, а типы вроде меня - другую? Тогда почему песочница одна на всех?
        -Давай, что ли, на выход. Хватит с меня уже.
        Я кивнул и поднялся. Димыч, не испытывая никаких сомнений, двинулся напролом, время от времени останавливаясь лишь чтобы проверить, не отстал ли я. И тем не менее, к вратам мы вышли без проблем.
        -Это, Игорек, есть коготь и две кости на силу. Как делить будем?
        -Тебе коготь нужен?
        Спутник даже глаза чуть вытаращил:
        -Нафига эта пакость сдалась?
        -Тогда отдашь на скупке, пусть поровну нам зачислят. А кости пополам. Идет?
        -Идет. Правая, левая?
        -Давай любую.
        У самых врат он наконец-то с облегчением вздохнул.
        -Ну вот, сделали. Хорошо зашли, а? - видимо, своих переживаний после встречи с мертвяком он уже стеснялся. - Теперь на две недели свободен!
        -Две? Почему?
        -Да куратор, будь он неладен, подписал на две ходки в месяц. Зато льготы по налогам, кредит с пониженной ставкой. Дела нынче не те, что раньше, нужно крутиться.
        Я согласился:
        -Ну да, эпидемия же…
        Димыч тут же скривился:
        -Блин, какая эпидемия?! Понапридумывали, обычный грипп и все. Сходи прививку сделай в поликлинике, всех делов.
        Спорить с очередным упертым я не стал. Политика, футбол и пандемия - три лучших темы для ссоры в нынешние времена. Мда, ведь когда-то диссиденты боролись лишь против тирании. Хорошие, должно быть, времена были.
        -Идешь?
        -Не, тут еще поброжу.
        Он с сомнением огляделся:
        -Дело твое, но уже к вечеру идет, а лес есть лес.
        -Я недолго.
        -Тогда бывай.
        Расслабиться, не думать…
        Димыч вошел в серую зону врат и исчез. Как и сейчас, на мои попытки как-то им управлять спутник ни разу за прогулку не отреагировал. Что же, или сталкеры не существа системы, или в очках недостаточно прав доступа. Теперь надо как-то выцепить конторского в месте без лишних камер. Но это потом.
        Так легко, как бывалый спутник, я ходить не смог, едва не заблудившись, пока искал место нашей охоты. Вырезав из начавшего расползаться трупа две искры, я огляделся, никого не увидел и открыл портал.
        -Папочка принес покушать. Как насчет свежих косточек?
        Эйт промолчал, плохой песик.
        Скинув шмотки я уже привычно сел у панели на старую табуретку. Залу источника грозит превращение в балкон, заваленный вещами «потом на дачу отвезу», я эту мебель уже год как все выбросить собирался. И вот, оказалось, что еще вполне можно подо что-то приспособить! Ничего, зато не на полу.
        На лежащий под уже солидно раздувшимся огоньком рюкзак легли пакетики с мелочью, потом я достал очки. Снял свои, сравнил - дизайн разный. Эйта обновка не видела, зато все остальное распознала точно как и старые. Вот еще вопрос: если очки берут названия объектов у меня в голове, то как быть с остальными возможностями? Если кому-то попадется стилус руноманта, то начертать им простой сталкер ничего не сможет, я ведь не мог, даже разглядев узор в рунопедии, повторить его. Тогда почему очки с функцией управления игровыми объектами работают?
        Ладно, я подумаю об этом завтра. А пока что… Эйт втянул еще одну веточку, я постарался понять ритм изменений в мерцании, но как обычно ничего не понял. Еще одна… еще… шарик вдруг оказался чуть больше, я вновь не успел заметить увеличения. Ничего, треша полно, глядишь и разберусь хоть в чем-то.
        Кушай, мой хороший. Папочке нужны новые руны!
        Глава 13
        Говорят, в былые времена за мудростью лезли в горы и пустыни, к святым отшельникам. В наше время так далеко ходить не нужно, хватило залезть в игровые и прочие форумы. Конечно, там сначала объясняют, какой ты неумный человек, а лишь потом начинают говорить по делу, но увидев, что кто-то дал хороший совет из ревности вываливают даже то, о чем в другом случае промолчали.
        В результате на вопрос «ищу книгу с сюжетом типа» и описанием моей ситуации, накидали десятка три только законченных, плюс ссылку на кучу черновиков. И это лишь наши, а ведь еще анимешки, манга, многотомные азиатские новеллы…
        Глупо считать себя самым умным. Непродуктивно. Вокруг тысячи не менее знающих, и десятки тысяч более опытных! Кто-то из них вполне может захотеть поделиться своим опытом, личной и опробованной в делах житейских точкой зрения. Для того я и читал все найденное, уделяя особое внимание комментариям.
        В результате одних только похожих на мой сюжет я нашел четыре истории. Самое время писать пятую, по горячим следам. Эх, снять что ли на камеру свою охоту? А чего там смотреть - бежит крокозябра, потом стрельба и она падает. Заминусуют ведь, с комментами типа «школьник научился в спецэффекты». Хотя можно через очки заставить мертвецов сражаться и танцевать… а, нет, это Диснея фишка, засудят.
        С другой стороны, приятно вернуться из песочницы с кучкой лута, поставить автомат в угол, сделать чаю с бутербродом, сесть в кресло и читать, как очередной герой возвращается из очередной миссии с полным мешком хабара. И ржать про себя, потому что я-то знаю, как это на самом деле.
        Впрочем, в одну вещь я залез настолько, что забросил фарм на сутки. Карты навыков, фракции, помощь государства и что-то очень похожее на Контору. Постепенный переход на современное оружие, сбор команды. Была даже собственная комната с чем-то вроде источника и выходом в разное приключалово! К тому же главный герой сходу выбрал в качестве оружия копье, а это практически мой багор! Схватки, правда, не чета моим песочным потугам - масштабные сражения, защита крепости, поход в замертвяченный город и встреча с богами. Такое впечатление, что тот, кто придумал мою игру, с этой книгой заранее ознакомился. Хотя, наверное просто принцип одинаковый.
        Жаль, что моя ситуация изрядно отличалась. У меня нет Системы, дающей задания и подсказки, нет повышения уровней, нет прокачки. Можно выбрать и купить умения, но при всей своей силе они всегда с подвохом. Нет неведомого врага и разных благожелательных высших сущностей, что сразу делает жизнь не такой значительной. Собственно, меня ведь даже за врата ходить практически ничто не мотивирует. Ни пинком, ни пряником: поманили обещанием некоего «помощника», а вместо него получил… да черт те что получил. И сбоку ручка. Стилус, точнее. Что на работу, что в иной мир - рутина.
        Да и у сталкеров такая же фигня, потому что с одной стороны есть неведомый счетчик, есть Контора и прочее, но с другой зачем все это нужно? В чем смысл игры? С учетом ее «бесконечности»?
        И все-таки не могу сказать, что жизнь не удалась. Хе!
        Это не надоедало - я дотянулся до лежащего на полу листа, скомкал и бросил обратно. Как это бывает, бумага начала с шелестом разворачиваться… но процесс не останавливался. С тихим потрескиванием распрямляясь, лист медленно, очень неторопливо и даже с ленцой продолжал двигаться. Минута, две - и к концу третьей он снова был прямым. Совсем прямым, без складок и замятинок. Как в тот момент, когда я начертил на нем Восстановление.
        Выкуси, дорогой мир! Игоряша теперь в самом деле волшебник! Х-хе!
        Стоило хотя бы ради того, чтоб наслаждаться процессом! Конечно, руны не волшебная палочка, одним взмахом не обойтись. Мало разбить чашку и наложить где-то рядом «восстановление», оно так не работает. Зато треснувшая чашка с этой же руной через час оказалась совершенно целой. И хотя «крепость» не сделала ее неразрушимой, но просто на пол ронять ее теперь можно сколько угодно. Хе-хе!
        Хотя что-то в этом было бредовое: простой ремень из синтетики, надрезанный до половины, после нанесения руны как-то сам регенерировал. Вроде смотрю, все нормально, а стоит внимательней приглядеться - уже часть волокон снова едины! Снял на камеру, просмотрел в замедлении - шевеления нет, но при этом постепенно все ворсинки оказываются соединены. Причем если разрезать почти до конца, оставив пару ниточек, то руна работать не хочет. Видимо, это уже не «единое поврежденное», а «разное соединенное», и чертить в этом случае нужно совсем другую закорючку.
        Все не просто. Даже с доступом к рунопедии я оставался… обычным манагером с доступом к базе данных. Ну ладно - обычным художником. Я творческая личность, мне положена фантазия и отрыв от реальности. А тут надо иметь опыт и понимание принципов магической работы.
        Для начала далеко не все задуманные мной приемы могли сработать. Для одних нужна подготовка, для других точно выверенные сроки постановки руны в зависимости от кучи факторов, которые нужно вычислять. Без опыта не разобраться, так что упор я сделал на простейших рунах и дешевых, но очевидных цепочках.
        Начал, разумеется, с «руны отмены», получив наконец возможность не исчезать. Чертится поверх старого узора и почти мгновенно стирает его, но и действует лишь на простых рунах. Следующими были «восстановление» и «разрушение», плюс простой, но универсальный «малый картуш единения»: руна без него влияла на сам объект, а с ним начинала фонить вокруг. Хотелось бы «большой», в разы более эффективный, но не укладывался в цену.
        «Усиление», очень расплывчатое описание да и сомнительный эффект. Но лампочка с этой руной стала светить ощутимо ярче, при этом счетчик расход показывал такой же. «Крепость» напрашивалась сама собой, и работала наиболее наглядно - тарелку я бил молотком трижды. И, после долгого раздумья, «очищение». Теоретически это идеальный антибиотик и универсальное моющее средство в одном флаконе, но на практике еще стоит проверить.
        Выкупать старался простые руны, не смотря на всю их неоднозначность. Может быть это и не совсем верно, потому что на следующем уровне цены рунескриптов наверняка вырастут, кое-что станет недоступно… если я правильно понимаю принцип - до апгрейда Источника. Да, мигающий курсор-полоска оказался именно заполнением. Так что явно есть следующий уровень, и это нужно учитывать. Сейчас, со всеми покупками, прогресс остановился где-то на девяти десятых. Я бы и дальше набрал, но как раз в той книге, которой так увлекся, герой не спешил апать уровень, вместо этого развивая навыки, а я подумал-подумал, и решил, что мысль-то хорошая. И придержал хотелки, благо надо еще понять, как мне с уже полученным обходиться.
        Выученные руны действовали не мгновенно, даже самые простые несколько секунд собирали энергию. Обратившись к рунопедии я «вспомнил» о потоках вселенских сил, на которых и была завязана данная магия, переписал условия в блокнотик и долго думал, как из нескольких букв составить слово… нет, не «вечность». Хотя бы «безопасность». С имеющимся не получалось, а однозначно работающие рунескрипты слишком дорого стоят. Уровнем не вышел, да-с. Чтобы правильно ставить нужные узоры в нужные места надо как минимум уметь подобные места опознавать, а это или некий вид магических способностей, которые еще надо развивать (специальными рунескриптами!), или специфические инструменты, которые еще надо сделать (наложив правильные руны!). Была надежда на очки, но или в них нет подобной функции, или она есть, но в другой модели.
        Так что начинать пришлось с простейших закорючек. Тем не менее, вполне рабочих и способных причинить добро. Немного добра уже натворил, пройдясь по двору и на каждую лавочку нанеся общее Восстановление. Приедет тот тип, что сигнализацию не отключает - опробую Разрушение на его тарантасе. Я не злой, нет, у меня просто немного крышу сносит от возможностей.
        Больше всего я думал над ментальной защитой. Эффект необходим, но в каком виде его брать? Количество эйтов ограничено. В результате, нашел связку «ослабление воздействия», которая по описанию подходила наиболее близко, при этом действовала не только на мозги. Теперь и мой шлем, и мой респиратор были украшены именно этим. Плюс я нашел старенький, подаренный дальней родственницей еще в деревне медальончик с неведомым святым и апгрейднул его. Пусть святой защищает мне тело, а душу я уж как-нибудь сам.
        Это был один из двух «спец-узоров», а вторым я взял «возврат предмета». Там тоже свои сложности, но теперь любой более-менее цельный, определенных размеров предмет я могу наделить эффектом перемещения к другому предмету, если тот исполняет условия. Рунескриптов со схожими эффектами мне предлагалась куча, снова пришлось разбираться в нюансах использования. Что-то работало чересчур однозначно и потому не подходило. Что-то имело условия по времени, объему, или еще что-то. Мой «возврат» был максимально универсальным. Ну и дешевым, что немаловажно.
        Теперь, зафиксировав условие, чертил руны, а потом…
        Подняв левую руку я сложил пальцы «изогнутой щепотью» с отставленным мизинцем, и лежащие на столе очки вдруг оказались между большим и указательным. Просто напрашивался эффектный трюк с подниманием к лицу пустой руки, когда в завершении движения очки появляются ровно в тот момент, чтобы их надеть.
        Именно положение пальцев позволяло на каждую руку навесить больше одного возврата. А еще я теперь ношу десяток пустых туго свернутых пакетов, способных при открытии притянуть в себя разные полезные предметы. Хоть даже из квартиры в песочницу! И это лишь то, что я придумал буквально на ходу, а сколько иных применений!
        Фокус «шляпа и кролик» просто напрашивается.
        Гарик волшебник, да!
        К сожалению, вариант с перенесением стилуса, не позволяющий потерять основу моего «могущества», пока недостижим. Как нанести руну на том, что само должно эту руну нанести? Пробовал сделать ему оплетку и уже на нее сделать возврат - оплетка переносилась в гордом одиночестве. Хотя автомат прилетал со всеми деталями и с магазином, который, вообще-то, отдельный объект!
        Конечно, я сразу выкупил у Эйта еще один стилус, благо недорого. И он, хоть и выглядел абсолютно как первый, работать не хотел. Им можно было тыкать в панель, управлять лепестками менюшки, но провести хоть линию не удавалось. Если я правильно понимаю, получится лишь если первый будет разрушен. Один руномант - один стилус. Дурацкое правило. Если, конечно, оно вообще существует. Думать, что я могу утратить эту силу навсегда, было… неприятно. Чертовы геймдизайнеры со своим вечным «халявы быть не должно!»
        Впрочем, грех жаловаться. Условный «первый уровень» пройден, и теперь, когда «малый джентльменский набор заклинаний» собран, можно потратить часть лута на усиление себя, любимого. Для этого уже выбрана «руна выносливости»… Хотя какая «руна», это простая костяшка с выцарапанной закорючкой, которая вовсе не похожа на настоящую «выносливость» из трех закорючек!
        Черт с ними, главное, что я готов. Из всего, что я добыл за неделю фарма и выменял на базаре, удачно наткнувшись на еще одного энта, остались лишь два трешевых предмета. Один попробую на выходе в главные врата «впитать», вторым, зачарованной пуговицей, закрою недельный долг перед Конторой. Пора уже сбегать в столицу, а то патроны кончаются.
        Выносливость я выбрал, потому что сила и прочие характеристики не прельщали. Станешь сильней - придется заново учиться ходить, чтобы не подпрыгивать. Проблемы с координацией, как раз в момент активного фарма, оно мне нужно? Ловкость тоже не нравится, потому что подразумевает вторжение в тонкую настройку моторики. Скорость? Да ну нафиг, пулю все равно не обгонишь, а мечами махать я не собираюсь. Ум? Премного благодарен, своего хватает. Мудрость… во многих знаниях многие скорби, этой достаточно. А вот повышение выносливости кажется разумным.
        Пусть даже при входе в мой, черный портал, ничего не впиталось ни разу, как бы ни прижимал. Видимо, Эйт ревнив и не любит делиться.
        Что же, время пришло в гости отправиться! По столичным тротуарам прогуляюсь, посмотрю, за что тамошнего градоначальника ругают. Ну и за город съезжу, потому что тяжело в песочнице без гранаты.
        Белье, куртка, штаны, комбинезон: на всей одежде и экипировке руны Восстановления и Крепости. Простые руны не конфликтуют и хотя действие не усиливается на всякий случай нанес везде, где смог. Багор и тесак - за неделю фарма ни разу не пригодились, но почему бы не взять? Пусть в Конторе меня узнают сразу по ним, а не по лицу. Автомат - на него я ставил кроме усиления и крепости еще и возврат, но сейчас руны убраны.
        Теоретически, я сейчас защищен своим комбезом на уровне легкого гражданского броника. И оружие чуть-чуть качественней того, что у меня было. Так, процентов на десять.
        Так, волшебничек, попрыгай - ничего не звенит? Ничего не отвалилось? Вода и перекус в рюкзаке, руны в кармане, автомат на предохранителе, очки, шлем и респиратор надел
        Уже привычным жестом положил ладонь на стену, маскируя касание закрепленного в напульснике стилуса. Чернота портала разошлась, я шагнул, огляделся. Эйт, недавно высосанный почти насухо, светился тусклой искоркой. Ничего, я тебя накормлю до отвала! Охота в песочнице стала настолько простой, что даже скучно: зашел, увидел подходящего монстра, заставил выйти на прицельную дистанцию и замереть. Пиф-паф, сбор лута и пикселей, идем искать следующего.
        Чит, натуральный. Постоянно ждал, что сейчас выскочит табличка «действие аккаунта приостановлено из-за нарушения правил». Но если не чит, то после апа Эйт может сильно сбавить в наполнении от рун, логично же?
        Вышел я как и прежде, в том месте, где входил в зал. Присел, прислушался, но вокруг тишина. За все время слышал пальбу раза три, да и то, в одном не уверен. А взрывов и вообще не было. Четыреста квадратных километров это очень дофига, а ведь есть еще три типа песочницы. Если правильно понял, то начальные зоны у всех стран собственные, и встретить тут сталкера нужно еще очень постараться. Особенно сейчас, когда большая их часть или ходит раз в две недели, или давно ушла в более интересные места. К тому же за каждым закрепляется при первом прохождении что-то типа идентификатора, пропускающего только в его слой, так что сейчас на этом месте может стоять человек десять, или тысяча, Димыч рассказал. У всех стран, которые поделились информацией, одинаковые карты начальных зон.
        Очередного мертвяка искал совсем недолго, уже привычно прикидывая, куда стоит идти, а где может попасться что-то более опасное, типа элементаля. Время не засекал, но минут двадцать потратил, а потом «иди сюда», «стой», «замри». Бах-бах, извольте собрать лут. Колечко «+1 прочность» и поломанная «сережка (материал)», плюс в этот раз забрал пиксели. Надо подсунуть куски с ними на базаре, вдруг там что-то увидят?
        У врат я задержался, оглядываясь, но ни очками, ни так никого не обнаружил. Хорошо, невидимость на мне есть, вопросов насчет пропажи не возникнет. Косточку с выносливостью сжать в кулаке, делаем шаг.
        Привычно продавившись через пелену я быстро сошел с платформы, достал карточку и махнул ей насторожившемуся было патрулю. Потом разжал руку и подкинул руну. Опять не сработало, жаль.
        За стойкой скучала знакомая девица:
        -Привет, Ань. Как дела?
        -Здравствуйте, Игорь. - Она приняла мою карточку, быстро оттарабанила что-то на клавиатуре и уведомила: - Один сталкер передал, что вам причитается доля с похода. Деньги зачислены в счет погашения кредита.
        -Димыч. Ничего, что я присылаю вестников, а не сам хожу? Не хотелось бы санкций.
        -Да, он. Лучше, конечно, заходить лично, - она по-прежнему вела себя официально. - Но мы учитываем и такие случаи. Доля переведена в учет долга.
        -Хорошо. Такой вопрос - у вас можно тут заночевать? Только так, чтобы не пришлось потом в уплату долга пять раз в день за ворота бегать? Завтра на полигон, а я потратился на базаре, наличка ёк.
        Девушка улыбнулась:
        -Конечно, комнаты отдыха запираются изнутри. Без особых удобств, но срок пребывания не ограничен.
        -А что из бесплатных материалов можете предложить? Ну, по теме, - я махнул рукой на врата. - История проблемы, основные зоны и все такое? Чую, пора выходить из песочницы в открытый дикий мир.
        Она кивнула и уточнив номер комнаты, в которую все принесут, сделала вид, что работает. Жаль, мне тут не рады. А девица симпатичная, особенно после карантинного воздержания. Сталкер вернулся из Зоны, положено просадить добычу на приятных дам и прочие всякие штуки! А тут официоз и вежливые улыбки…
        Багор, чтобы не таскаться, оставил в комнате, прямо поперек дивана - типа занято. Потом спустился в оружейную, сдал автомат на разобрать-проверить-почистить, получил патроны к опустевшим магазинам, договорился о месте в группе будущих гранатометчиков на завтра с утра.
        В коридорах снова было пустовато, но уже почти вечер, так что этого я и ожидал. Заночую, с утра прогуляюсь по городу, в десять машина, к пяти вечера обещали вернуть обратно. Как раз прикончить очередного мертвяка и до потемок вернуться домой. Врата и порталы сильно улучшают качество жизни, мне бы еще камень возврата найти…
        В комнате на столе уже лежал монументального вида и устаревшей модели планшет, а рядом стопка «журналов учета случившихся чудес». Потыкав пальцем эту макулатуру я разулся и плюхнулся на диван. Сносно, и не на таком ночевать приходилось. Туалет в коридоре, но это ладно, добегу.
        Пока умащивался поудобней, планшет расцвел заставкой и сам загрузил стартовую страницу. Наверняка ведь проверят, куда я потом лазил и какие срамные картинки рассматривал, так что будем законопослушными, не станем обижать дядю майора и начнем с того же, что и каждый день последние три месяца - «день прошел, а ты все жив! В отличии от них.»
        На удивление, привычной «расчески» с разбивкой выявленных больных по дням не было. Что, уже настолько хорошо, что даже народ пугать перестали? А вот из принципа найду цифры!
        «Ковид количество зараженных»…
        Я с недоумением рассматривал выданные результаты. Так, проверим другое:
        «Коронавирус»
        Первой ссылкой была Вики. Уже понимая, но боясь поверить, я очень осторожно нажал на ссылку, сдвинул страничку… последним обнаруженным значился ближневосточный, пять лет назад. Ну да, «верблюжий грипп», я помню. А «летучемышиный сглаз» где?
        Палец ткнул в дату, все совпадало. А эпидемии нет…
        Вспомнились слова Димыча, который тоже фыркал…
        Потом то, что здесь никто не ходит в масках и перчатках. Это в столице-то, в госучреждении.
        Я уже дернулся найти еще что-то, но сумел удержаться. Планшет будут проверять, сто процентов. Я бы на месте конторских обязательно проверил. И не факт, что здесь нет какого-нибудь неуничтожимого чипа, собирающего всю инфу без возможности удаления. Значит, надо поискать что-то естественное в моем положении.
        И что же мне искать? Хотя есть мысль: спустя минуту я уже рассматривал комментарии под той самой книжкой, герой которой так на меня похож. Ниже, ниже… нет, выше… да, это я помню. Выше - нет, это после меня написали. А моего коммента нету, хотя на сайте нет возможности удалить его бесследно. Словно и не писал я его.
        Так, а что с патреоном? Я же крутой рисовака, у меня целых семнадцать патронов есть! Мда, уже не похвастаться. Нет такого пользователя. Может, конечно, и удалили за что-то, но…
        Хотелось встать и убежать к чертям, держало лишь понимание того, что я определенно не справлюсь с бессмертной неписью, если они меня решат задержать. То есть нужно спокойно, не привлекая внимания, отложить планшет, встать, вытащить из рюкзака бутылку с чаем, отпить. Вернуть обратно, подойти к двери и взяв багор поставить его так, чтобы снаружи не открыли. По крайней мере на секунду-другую гостей задержит. Если, конечно, не пальнут прямо сквозь стену.
        Хотя кому я здесь нужен…
        И тут же вспомнился лоток на Базаре с разложенной на нем «бесполезной синькой». Так подозрительно напоминающей аналог моего стилуса. И работающей только у меня в руках.
        Трындец, приехали.
        Глава 14
        Ну, кто тут жаловался на рутину и «неприключенистое приключение»? Давай, Игорек, расскажи всем, как тебе скучно жить! Я посреди чужого мира, сижу на диванчике, а за хрупкой стеночкой полно вооруженных людей с правом открыть огонь по всему подозрительному. Не очень хорошая примета.
        Свой среди чужих, чужой среди своих… Хотя кто тут «свой», если они на таких, как я, охотятся? Может, конечно, просто подбирают лут после кого-то еще, но… Сам-то веришь?
        Не-а.
        Первую мысль, пошарить по знакомым ресурсам и проверить этот мир на наличие двойника, я успешно задавил. Да, очень интересно, вот только не сейчас и не на чужом планшете. Вторую реализовал, но запрос «что за хрень появилась вокруг?» мгновенно привел на страницу с «если вы видите порталы, обратитесь по этому адресу». Впрочем, составлена эта рекомендация была так, что прямо провоцировала сначала зайти в портал, а затем уже выяснять, что происходит. Ничего удивительного, Конторе важней количество входящих, чем выживших. Может, непись и обязана помогать сталкерам, но интересы у них свои, счетчик должен крутиться. Или я ошибаюсь?
        Да, действительно. Для начала неплохо узнать, что, собственно, происходит.
        В папках с пометкой «известные сюжеты» и «основные типы подземелий» первые листы занимали крупные надписи с предупреждением, что чем больше я узнаю, тем к более сложному варианту приведут врата. Даже задумался как-то, стоит ли считать, что я и так по уши в дерьме и ничто не усугубит, или все-таки поберечься?
        Решил, что я одним глазом и вообще сразу прекращу.
        Но сосредоточиться не удавалось, постоянно тянуло что-то сделать, я с печалью вспомнил о таблетках, что так помогали в первые дни. Вот уж не знаешь, где соломки постелить. Сейчас бы очень пригодилось.
        Отложив папки прошелся по комнате, выглянул в окно - темнело, да и выходило оно в проулок. Нервную дрожь самое то снять двигательной активностью, так что помахал руками, присел-подпрыгнул, подышал. И вовсе я не психую, не надо на меня так смотреть через замаскированные камеры! Я просто разминаюсь перед мозговым штурмом.
        Сев обратно я подтянул рюкзак, достал бутерброд и стал ужинать. Прямо как в старые студенческие времена - что нашел, то и ужин. Денег еще осталось, но уже пора экономить, потому что перспективы неясные… то есть были неясные, а стали вообще стремные. Так-то думал хоть с Базара отбить немного, за счет своего читерного фарма, но теперь разумней наоборот, закрыть свой долг и больше не соваться сюда вообще.
        С другой стороны я на Контору сильно подвязан, пока нет сильной боевой магии фармить без автомата скучно. И глупо! Хоть и стреляю монстров как в тире, но все равно патронов не напасешься, если за свой счет. Не, без конторского арсенала будет совсем скучно.
        Дожевав я машинально собрал с колен крошки и сунул в рот. Смотрите, какой я неряха, завидуйте. В кои-то веки детская страшилка, что кто-то на меня смотрит и видит, как я в носу ковыряюсь, стала правдой. Хотя может быть я все просто не так понял? Покосившись на планшет решил отложить исследования на потом. Разумней ознакомиться с папками, а потом, перед сном, позависать в сети.
        Итак, хроника событий… практически полностью совпадала с рассказом куратора.
        Удивительным образом началось примерно в то же время, что и у нас с вирусом. В каждом государстве с населением больше одного процента от общего количества людей президент или кто там положено по местным законам получил папочку с коротким перечислением правил и условий. А так, как любой не-сталкер узнав о вратах становится системной неписью, руководители мигом начали привлекать к организации компетентных исполнителей. Прямо вампирскими сагами запахло.
        Простого знания о существовании врат не хватит, надо углубиться в проблему. То есть глянул и забыл - ничего не будет. А если полез разбираться, то обеспечена такому человеку долгая, счастливая жизнь на службе Системе. Хотя насчет счастья еще не факт, потому что умереть они не могут и вполне возможно, что лет через пятьдесят сталкеров будут обслуживать дряхлые старички, не способные отойти от дел.
        Вот уж где несменяемость власти!
        Первые сталкеры лезли во врата прямо как я, с хозбытом в потной лапке, но выживаемость в те времена была даже выше, чем сейчас. Потому что врата реагируют на то, кто через них проходит, и выбор приключения зависит от уровня подготовки.
        Тут я отложил папку с историей и открыл с рейдовыми тактиками.
        Действительно, хватало на любой вкус и уровень. Хочешь - квест в замкнутом пространстве, хочешь - пещера рейдового босса. Те пацаны, которых я видел, не особо рисковали, потому что в теории считалось, что на средних уровнях врат невыполнимых заданий нет и каждый сталкер способен вернуться.
        Сами врата были явно не только порталами, потому что позволяли войти в чужие приключения - ну да, об этом я слышал, как из сценария наших вытаскивали. Хотя какие они мне «наши».
        Система наград простая - один взятый предмет можно «усвоить» после выполнения основного задания (далее на две страницы была расписана простая мысль, что само задание сталкер понимает инстинктивно). Усвоение было даже проще, чем я слышал - не нужно ждать сотню попыток, уже после первого дар врат начинает действовать. Просто очень слабенько, в разы и даже на порядки слабей, чем эффект усвоенного предмета. Чтобы научиться лечить серьезные раны нужно поглотить сотню листьев энта, но даже одного листика хватит, чтобы раз в какое-то время избавиться от царапины. Поэтому никого не напрягала моя невидимость, тут и похлеще случалось. Причем награды были на любой вкус, от простых усилений до манипуляций с реальностью и вероятностью, а так же вообще необъяснимых современной наукой вещей.
        Для конторских все еще проще - у них такой же инстинктивной потребностью становилась помощь сталкеру. А непонятный «счетчик» позволял предположить, что имеется какое-то соревнование и по его результатам проигравшим будет плохо.
        Что же, толково составленные документы, с картинками и прочим. И основной посыл - «врата это весело! это здорово! это путь к сверхспособностям! скорее, пока все не разобрали!»
        Еще немного полистав список известных сюжеток я отложил папку и задумался. У меня ведь, если подумать, тоже сформировалось что-то подобное, потому что хочется Эйта кормить и кормить. Да, конечно, это просто азарт новичка. Точно-точно. И остальные странные поступки с моей стороны никак с этим не связаны, я просто сам по себе такой дурак.
        Ладно, пусть. Главное в другом - у чужой игры есть известные мне правила. Сталкеры не могут врать за вратами, конторские не могут в исходном мире. То есть мне нужно, чтобы там никто от меня ничего не услышал лишнего. А здесь, чтобы у неписей не было случая мне навредить и через отсутствие наказания понять, что я не совсем сталкер.
        Или я все-таки он, просто из другого мира? Всего-то надо соврать там, в песке. Или попробовать выйти во врата без свежего лута. А дальше святой Петр объяснит, что именно я неправильно понял, точно. Нет, лучше без таких экспериментов.
        Можно было бы опасаться действий со стороны конторских, потому что людей у них много, сделать из парочки «тестовых предохранителей» не так и сложно. Небольшая неправда по отношению к сталкеру точно убьет на месте? Такая, совсем маленькая ложь? Да и мало ли может придумать умный человек, например по графику каждый сотрудник проверяет своих подопечных, в случае отсутствия реакции идет сигнал куда следует, причем он даже не знает куда… Или разработать какой-то логический опросник, когда система сама ответит, сталкер перед тобой или нет, потому что в отношении сталкера каких-то действий просто нельзя совершить. В теории, что-то подобное наверняка попытались сотворить. И если я еще на свободе, то это следствие того, что тут все началось давно и первый запал уже прошел. Проверка проводится раз в сколько-то дней, формально, с ленцой, потому что все равно ведь не работает. И всех проблем лишь чтобы сталкеры за ворота почаще ходили…
        Интересно, какой в этом смысл? У меня понятно, источник наполнять, а им-то что? Увеличивать характеристики? Всего лишь? Или смысл в этих самых прохождениях врат, и когда-то начнется вторая фаза? У меня она начнется как только заполню полоску прогресса, скорее всего, а здесь - критичное количество прохождений?
        Неожиданно для себя я зевнул, с сомнением покосившись на вентиляцию. Вот к примеру - если конторский повернет рубильник, не зная, что по ту сторону причиняется вред сталкеру - какая будет реакция? Или система таких тонкостей не отслеживает? А то лягу, а тут «эф-би-ай, опен ап». Или просто граната в дверь.
        Разувшись, я скрутил из чего попалось «подушку», выключил свет и для успокоения совести проверив, как стоит багор, лег на диванчик. И вовсе я не сплю, разве при таких нервах можно заснуть нормально? Тут же не знаешь, когда тебя убивать придут! Просто полежу с закрытыми глазами, чтобы у наблюдателей вопросов не…
        О, уже утро.
        Вот же достался организм, ничем не пронять! Всегда готов поспать и пожрать.
        Потянувшись, я подошел к двери, осторожно прислушался, потом приподнял полоску жалюзи. В коридоре пусто, да и чего бы людям тут шастать, в семь утра? Убрав багор сбегал в туалет, заодно и умылся. Видимо, завтрак в номер ждать не приходится, а бутеры я уже съел. Сходить, что ли, в магазин?
        Вчерашная паранойя вернулась в сильно облегченной версии, я лениво соображал - мне точно стоит выходить из здания? Куда разумней дождаться рассвета, войти в ворота и через час я в безопасном домике. Без информации, без оружия - хоть патроны и у нас достать можно, с гранатами уже напряженка.
        Нет, нужно все-таки привыкать к своему новому состоянию. Никогда не любил играть за шпионов и стелсеров, мне больше нюкеры и рейндж нравятся…
        В главном зале без изменений, патруль скучает в сторонке, завистливо глядя на единственного клерка, уткнувшегося в телефон. На меня глянули без интереса, лицо-то знакомое. Или респиратор знакомый, я на всякий случай надел. Ближайший магазин нашел в планшете, так что двинулся бодрой трусцой, изображая физкультурника - просто чтобы не исчезать на глазах у простых… Кого?
        Те, кто в игровом мире, но при этом не NPC - кто они? Заготовки под сталкеров? Антураж? Почему-то придумался сюжет о том, как бандиты похищают сталкера, не зная о его сути, а он в плену рассказывает им о вратах… и похитители став неписью сами приводят его обратно.
        Видно, столица просыпается раньше нашего захолустья, между полок уже бродило человек пять. Я взял пакет сока, свежую булочку, мясную нарезку. Денег все меньше, а это сильно напрягает. Кровь предков бунтует, требует снизить траты и приберечь копеечку. А если учесть, что я практически безработный… Хм, может сервис открыть, с жестянкой? Идеально же - вечером машину загоняют, Восстановление начертил, утром «не бита, не крашена». Ты сидишь, а руны вкалывают! Наверняка найдется какой-то подвох, у меня всю жизнь так.
        Стоило встать к кассе, как тут же почти вплотную пристроилась молодая бабенка. Отвык я от такого, сейчас даже последние синяки стараются держать дистанцию. Не столько от вируса берегутся, сколько от побоев со стороны остервеневших в заточении граждан.
        Что будет, если о вратах и Конторе им расскажу я? Инициируются как конторские, как сталкеры или вообще ничего?
        Дамочка выгрузила все из корзинки на ленту и косо посмотрела на мой респиратор.
        Я хипстер-хипстер-хипстер, я вовсе не игрок… главное руками не забывать шевелить.
        Отвернулась, и не такое здесь видали.
        -Наша карта есть?
        Работают ли карты скидок в ином мире?
        Завтракал в комнате, положив перед собой планшет и пытаясь найти отличия в мирах, разглядывая ролики на ютубе. Точнее - сборник приколов. Что-то было новеньким, что-то непонятным, но половину я уже видел. Миры до жути параллельны, практически одинаковы. Идиоты, во всяком случае, практически неотличимы.
        Вчерашняя трясучка сменилась спокойной апатией. Ну да, я в чужой игре. И что теперь, убегать с воплями? Я за эти две недели столько видел - и ходячих мертвецов, и ходячие кусты, и ходячие камни - ну вот теперь еще и это. Дорога приключений может завести очень далеко, нужно учитывать. Пройти курсы, не привлекая внимания уйти во врата и уже дома… напьюсь, пожалуй. Не большой любитель, но надо же как-то показать миру свою тонкую душевную организацию?
        К десяти я выполз из комнаты, отметился у незнакомого клерка и вернув ему папки попросил планшет на время экскурсии. Тот разрешил, даже зарядку нашел. В подвале порадовали скорым началом экскурсии, я даже первым в автобус залез. И пугал потом подходящих сталкеров, появляясь из ниоткуда и грозно глядя на желающих сесть рядом. В результате так и ехал без соседей.
        Сталкеры, в количестве двух десятков человек…
        Обычные люди, совершенно случайные. Некоторые явно пользовались возможностью развлечься за государственный счет, хорошо провести день на воздухе и от души повеселиться. Почти сразу завязалось какое-то общение, но мне в него влиться не получалось. Мешал даже не привычный респиратор и не мое мигание «видим-невидим», а понимание, что вот эти люди, вполне возможно, станут охотиться на меня. Или не станут? Вдруг я что-то не так понял? В любом случае, я все еще боялся выдать себя каким-то непониманием того, что сталкеры знают «инстинктивно» и в разговор не лез.
        Сидел, уткнувшись в планшет, благо вайфай в автобусе имелся. Потыкав наугад нашел знакомый сериальчик, причем уже второй сезон… Точно, здесь же все вовремя вышло. Можно скачать и выложить у нас за неделю до премьеры. Все равно историю переврали и каст унылый. А это новый мультик Пиксар - вот на нем и остановлюсь. А то еще хрен знает, доживу ли до премьеры у нас.
        Наверное, надо было выбрать что-то другое. Мультик, ожидаемо, оказался хорошим, но вот сюжет - о простом парне, который жил свою жизнь, а потом понял, что все устроено гораздо сложней… И понял он это стоя в темном месте между мирами. Слишком много совпадений, можно даже подумать, что сценарист что-то знал. Хотя нет, я же в игре, а это мультик. И снова - как бы узнать, в какой именно я игре и какие у нее правила?
        -Правила простые - выполняйте все, что вам скажет инструктор и только это. Никакой самодеятельности на полигоне, что бы вы не умели и чем бы раньше не занимались!
        Я без особого энтузиазма посмотрел на военного с неопределимым званием. Автобус не останавливаясь довез до полигона и только там нас выпустили, быстро разбив на тройки и приставив к каждой по наставнику. Подобные «экскурсанты» были не впервой, так что пасли наше маленькое стадо умело, не давая делать совсем уж глупые ошибки.
        Для начала длинная лекция по поводу опасности всего взрывающегося. Потом короткий тест на муляжах, затем казенный, но вполне съедобный обед и снова тест. Умно, самые тупые за время еды все забудут, их на пересдачу. А нас наконец пустили на огневой рубеж или как он там называется, разведя так, чтобы между группами было метров пятьдесят.
        Гранаты, кстати, оказались не киношными ребристыми «лимонками», а какой-то неавторитетной поделкой с пластиковым набалдашником. К тому же в фильмах была бы воронка метр на полтора и столб дыма до небес, а здесь вспышка, «бубух!» и все. Метали надев стандартный сталкерский набор «каска-броник» и сначала по пять раз кинули учебные болванки. Затем самостоятельно весь процесс - достать из ящика, выколупать пробку, ввинтить взрыватель, подойти к рубежу и по команде бросить гранату, постаравшись накрыть цель, участок земли два на два. Одна из двух попавших со мной в одну группу девушек каждый раз повизгивала во время броска, на что все вокруг радостно улыбались и хихикали; только инструктор упорно держал покерфейс в напряженном ожидании проблем. К его и моему большому облегчению, все прошло почти идеально, никто не пострадал даже когда один особо одаренный в соседней группе со всего размаха кинул гранату аж на пять метров перед собой. Я думал, такое только в фильмах бывает - его молниеносно уронил инструктор, закрыв собой. Потом встал и уже не стесняясь, матом, на весь полигон, объяснив глубину ошибки
заставили перекидать сначала ящик учебных, потом несколько раз боевую.
        В итоге побросав последние сдали свои карточки еще одному конторскому для отметки, загрузились в автобус и поехали обратно. Народ живо обсуждал впечатления, служившие уверяли, что кормят в столовке совсем не по-солдатски, а вот в их-то время…
        А я смотрел за окно, пытаясь высмотреть врата. Увидел одни, сине-зеленые, висели в воздухе, метрах в пяти. Соседи на меня если и смотрели, то с раздражением от мелькания видим-невидим. Что, кстати, странно, потому что для прошедшего во врата раз-другой это должно быть еще непонятным и притягательным. Видимо, я чего-то не знаю.
        Ничего ты не знаешь, Игорь…
        -Сколько?! Ты чего, государство в Африке решил завоевать?
        -Нет, я просто буду сюда редко приходить. Так что двойной по гранатам и тройной по патронам. Так надо.
        Мужик посмотрел на меня с сомнением, но требуемое выдал. Четыре гранаты и половину магазинов я сунул в рюкзак, остальное рассовал по подсумкам, автомат привычно уже повесил на грудь. Ну нормально, да? Автомат - привычно. Что ж у меня жизнь такая странная стала. Между прочим, может, для меня выход во врата возможен только если я с этим вот, оружейным лутом?
        Правила, правила… я вот только сейчас сообразил, что съеденное не висит в воздухе, когда я замираю. Но туда же - правила ему подавай! Экспериментатор хренов.
        Вчерашний испуг и сегодняшние нервы постепенно перебродили в едкий пофигизм. Я сунул карточку клерку и получив обратно двинулся к вратам. Уже на платформе задумался, стоит ли возвращаться через песочницу, или попробовать счастья в сценарии? Вообще-то я с кучей оружия да и сюжеты учил, так что могу нарваться, но точно ли это… правило… работает в моем случае? Или я просто ничего не найду и не пойму?
        -Игорек? Художник?! Давай с нами! Третьим будешь?
        Димыч махал мне от лифта, рядом с ним стоял тот смурной мужик, сменивший помповик на «Сайгу» - чем ему автоматы не нравятся?
        -Мы хотим сценарий попробовать, там добыча лучше и расценки выше. Айда с нами?
        Я думал секунду, не больше. Новички, знакомые, идут наугад. Самое то, чтобы понаблюдать за сталкерами в естественной среде.
        -Иду. Кто лидит?
        Глава 15
        Сначала я подумал, что мы перешли в песочницу, в лесную часть, в самые заросли. Потом понял, что это не скалы за кустами, а камень кладки. Еще секунда и картинка окончательно сложилась - мы в большом зале какого-то давно заброшенного здания, причем очень старого, со стенами из огромных валунов и давно обвалившейся крышей. Я бы даже сказал…
        -Лабиринт.
        Вот именно. Из комнаты аж четыре выхода.
        -Знаете, что тут делать?
        -Да понятно, чудище убивать.
        Димыч осторожно прошел в центр помещения. Большого, метров двадцать от стены до стены, заваленного трухлявым мусором. Я бы сказал, что тут был или тронный зал или какой-то приемный покой. Давно, пару тысяч лет назад, даже штукатурки не осталось, голая кладка. Только лианы по стенам, да лучи солнца сквозь листву пробиваются. И очень все это напоминает один хороший фильм:
        -Мужики, мы нашли место, где снимали Индиану Джонса.
        Хмурый сообразил быстро:
        -Ловушки?
        -Думаю да.
        Димыч тут же начал присматриваться к тому, на чем стоит.
        Сталкеры точно знали, что делать. У них даже вопросов не возникло, оба уверены в том, что это лабиринт и в нем нужно что-то найти. В песочнице я видел обоих, там они ничем от меня не отличались, но здесь возникло ощущение легкой одержимости. Нет, они не кидались по следу с горящими глазами, это было что-то другое. Ну вот я «битый пиксель» вижу, люди - нет, и если бы я вдруг начал собирать в мешок всякий хлам, то выглядело бы это носящим какой-то смысл, но вот какой? Так и здесь: они просто видят что-то… Оставив багор у стены я перехватил автомат и двинулся за ними.
        Димыч шел первым, хмурый за ним. Кстати, я так и не узнал, как его зовут, а сам он не представился. И если Димыч открытый нормальный мужик, даже чересчур нормальный и открытый, то этот совсем другой.
        Есть люди, у которых физическая особенность определяет отношение к ним. Один мой приятель с детства ходил с перекошенной физией, у него уголок рта дергается, словно ухмылка. Для незнакомого выглядит, будто он слова своего собеседника в грош не ставит. Усугублялось все тем, что он врачом работал и поначалу каждый день по жалобе к главврачу приносили. А спец он меж тем от бога, кто смог пережить первый прием потом бегают к нему и только к нему.
        Вот и у этого - вроде нормальный мужик, но морда… как у того типа в «Рататуе»: смотрит на тебя как на муху в супе. Может запор у него хронический, пополам с геморроем? «Сайгу» держит без особого шика, чисто инструмент. Идет тоже, без выпендрежа, никаких «спецназовских» картинных поз. Димыч вон вообще автомат как палку несет, и зря, между прочим.
        Стукнувшая было в голову идея посмотреть на сталкеров вблизи оказалась хоть и глупой, но рабочей. Они были чуть-чуть другие. Надо будет еще с кем-то сходить, сравнить, но…
        -Воняет.
        -Псиной?
        -Точно, зверь.
        Я принюхался - да, есть что-то. Коридор, по которому мы шли, был чуть загибающимся посолонь «ущельем» со стенами десятиметровой высоты. Широкий, можно всем рядом встать и еще останется. И странный, потому что идем метров сто, а никаких сторонних проходов нет. В каком здании могут быть такие коридоры?
        Оглянулся, но сзади ничего, зал уже скрыт изгибом.
        -Куда идти знаете?
        Оба тут же махнули вперед. Буду надеяться, что они просто читали про подобные сценарии.
        Мне как-то само определилось место позади, я старался чаще оглядываться и шарил стволом по верхней кромке стен. В сторону движения они целили вдвоем, а мне главное заметить вовремя, чтобы врасплох не застали. Еще бы понять, что за зверь тут скрывается, следов на камнях никаких.
        Выстрелы раздались совсем неожиданно, среди высоких стен звук особенно резко бил по ушам, я продолжал держать тыл, но голова сама поворачивалась на шум и рев какого-то большого и возражающего против наших действий зверя.
        Стрельба стихла и Димыч заорал:
        -Патроны!
        Решившись, я повернулся и быстрыми шагами выйдя перед ним взял на прицел льва. Или пуму? Здоровенный, с короткой гривой и мощными лапами кот с утробным шипением пытался встать с камней, скребя лапами с выставленными когтями шагах в десяти от нас.
        -Нормуль, Игоряша, дай я его сейчас!
        Димыч даже толкнул меня плечом, обгоняя, и сходу вогнал в бок зверю длинную очередь. Потом опомнился и стал стрелять тщательно целясь. Пули выбивали из шерсти пыль и брызги, лев дергался, но уже рефлекторно. После первого магазина можно было бы просто отойти и подождать, животное умирало.
        -Здоровый, сука! У-у! Ну ты видел, а? Это тебе не песочница с мертвяками!
        Видать, уже забыл, как от медведя убегал. С другой стороны здесь в самом деле чуть иначе - замкнутое пространство, понятный и страшноватый, что ни говори, противник. Да и ждали мы от врат чего-то сложного.
        -Уфф… ну, мужики, справились!
        Подходить проверять залитого кровью льва не хотелось, так что я согласился:
        -Справились. Но это точно все? Может, сейчас сверху спрыгнет?
        -Да не…
        Мы все замерли, прислушиваясь. Хмурый осторожно отсоединил магазин и поменял на полный.
        -Не, тихо.
        Видимо, сюжет писал любитель ужастиков, потому что стоило нам облегченно вздохнуть, как сверху с пронзительным криком на голову Хмурому упала чайка. Сталкер закрылся «сайгой», но белая орущая тварь сразу же метнулась к Димычу, обогнув меня. Что такое птичка, пусть даже довольно большая, против трех одетых в броники и шлемы мужчин? А вот поди ж ты, открывать огонь по верткой цели было глупо и опасно, рикошет словить не хотелось, так и махали на нее руками, пока кто-то не попал, да так, что ее отбросило в стену.
        -Что следующее? Комары налетят?
        -Типун тебе! От же курица чертова…
        В голову пришла идея, что это был отличный маневр отвлечения внимания. Взял на прицел льва, но тот тихо лежал в луже растекающейся крови. Над очевидно мертвым зверем очки показывали табличку:
        «Лев лабиринта (питомец)»
        Надпись серая, зверь мертв. Но раз это питомец, то должен быть и хозяин? Я поднял чайку и птица вдруг слабо трепыхнулась. Рука действовала быстрей головы, я не ожидая от себя вдруг резко ударил птицу об пол и с ожесточением раздавил. Надпись «Чайка (питомец)» сменилась на серую, хотя крыло еще дернулось. Теперь можно было и присмотреться.
        Обычная птица, длинный клюв, перья, лапки. Никаких рун или узоров, никаких магических амулетов. Просто зверь. Лев тоже не радовал фентезийными атрибутами, просто хищная кошка, только большая очень.
        -Добычу берем? Клыки, когти - все крафтовые материалы.
        Я в звере ни одного «пикселя» не видел, так что неопределенно двинув рукой предложил:
        -Собирай ты, потом поделим. Нож дать?
        -Имеется. Ты чего, решил пройтись?
        Вообще-то, я просто хотел постоять в стороне, но почему бы и нет?
        -Недалеко.
        Хмурого что-то привлекло на стене, Димыч стал примериваться к львиным лапам, а я, выставив автомат и подумывая о гранате, пошел дальше. Сталкеры спокойны, больше не рвутся вперед, значит сюжетка пройдена? И в чем тут сюжет? Обычный зверь, обычная птица. Только вот чьи они «питомцы»? Может, стоит сказать? Но это придется выдать, что я вижу через очки, а если они увидят через них другое? Это в моей голове артефакт выудил определение «питомец», а что он скажет сталкеру?
        Коридор продолжал изгибаться, постепенно солнечные лучи стали бить в лицо, слепя и не давая рассмотреть все как следует, пришлось держаться ближе к стене. Через двести шагов обнаружился завал, скорее всего вызванный оползнем: валуны здесь были разбросаны и покрыты сплошным ковром лиан, а сверху над стенами нависали кроны деревьев. Наверное, если бы не очки, я бы не заметил в этой мешанине его.
        Человек лежал на боку, сжавшись за одним из камней, поджав ноги и зачем-то делая странные движения зажатой в руке палкой над ладонью. Словно помешивал что-то.
        Каменная крошка под моей ногой чуть скрипнула, неизвестный повернулся, уставившись с ужасом. Тощий, невысокий, с всклокоченной бородой и нестриженными волосами. Одет в препоясанную мешковину или что-то вроде, в руке короткий жезл с резьбой. А на ладони - скорпион, которого он с гортанным возгласом вдруг кинул в меня. Бросок был неудачен, скорпион упал под ноги, я просто наступил на него.
        Человек схватился за жезл обеими руками, я напрягся, но он лишь смотрел со страхом, а когда я шевельнулся - попытался отползти прямо на спине, отталкиваясь ногами. Он боялся меня куда больше, чем я его.
        Оружия не видно, кидаться он вроде не собирается. И это не сталкер.
        Я положил на землю оружие, присел на корточки, чтобы не возвышаться. Если прыгнет или еще что, у меня нож есть, да и заору - свои прибегут.
        Вот только надо выяснить, кто здесь кому свой.
        Стащил рюкзак, осторожно поставил перед собой. Бородатый нервно переводил взгляд с моего лица на рюкзак, пытаясь понять, к чему дело идет. Я же нашарил пакетик с добычей. Тот скелет, которого я завалил в песочнице вчера, уронил колечко, сережку и два обломка с «пикселями»; вот их я и разложил перед собой на камне. Потом подобрал автомат и гусиным шагом, не поднимаясь, отступил. Потом приглашающим жестом указал на лежащие предметы все еще настороженно глядящему бородачу.
        Он, нервно облизывая губы, посмотрел на «угощение», потом, собравшись с духом, повернулся, оказавшись на коленях, и быстро подполз. И кольцо и серьгу вниманием не удостоил, сразу цапнув косточки с пикселями. Зажал в руке и так же на четвереньках отполз обратно в свой уголок. Над его головой вдруг развернулась табличка - «Гарпал Повелитель Живого».
        Ясно.
        Уже не особенно напрягаясь я подобрал оставшееся, сунул в карман. Потом оглянулся - пока никто сюда не идет, и мои действия никто не заметил. Собственно, можно поднять автомат, нажать на спуск и все. Но как-то не хочется так поступать… с коллегой.
        Я указал на бородача пальцем, он сжался, ожидая чего-то страшного, но я перевел палец на расщелину. «Гарпал» посмотрел туда, снова облизал губы и по-прежнему не поднимаясь, на коленях, юркнул в укрытие. У нас уже есть добыча, мы можем вернуться, так что надо подвести к этой мысли мужиков и все, по домам.
        -Эй? Где ты там?
        Черт, надо как-то объяснить, чем я здесь занят.
        С умным видом я стал смотреть на лианы, словно прикидывая, можно ли здесь вылезти наружу. Действительно же интересно, что по ту сторону стен? Оползень навалил достаточно… черт, нет, лучше не здесь, а то заметят прячущегося. Ладно, сейчас отбрешусь…
        Я повернулся к подходящему Хмурому, но он вдруг вскинул оружие и выстрелил - раз, другой, третий. Потом быстро прошел мимо и пальнул уже в упор, только потом повернувшись ко мне:
        -Осторожней надо быть, он за камнями прятался!
        Я молча смотрел, как он сдирает с руки бородача простенький браслет, подбирает жезл и сдергивает какую-то висюльку с веревочного пояса.
        -Пошли, там уже со львом закончили.
        Сталкер пошел обратно, держа трофеи в одной руке, а «сайгу» в другой. Я оглянулся на местного - бородач лежал у подножия стены так, как живой не смог бы. Да и мешковина его вся была в дырках от картечин. Дернул же черт дурака выглянуть, сидел бы дальше боялся.
        Табличка с его именем посерела окончательно, я повернулся и пошел прочь. Хмурый, а именно это прозвище теперь висело над его головой, сидел у стены.
        -Спасибо.
        Он просто кивнул и продолжил смотреть на мир с презрением. Димыч, азартно потерев руки, пояснил:
        -Неплохо зашли, тут только трешика восемнадцать единиц! Зеленки четыре, одна синька - дубинка вот эта. Как делить станем?
        Я поднял «дубинку». Видел такое в перечне возможной добычи.
        -Жезл повелителя чудовищ.
        -Синька?
        -Да, позволяет управлять животными.
        -Фигня какая-то. Зато зелени взяли по две штучки каждому!
        -Как ролим?
        Он не понял:
        -Что делаем?
        -Ну, как разыгрываем?
        -А… Ну смотри, синька штук тридцать, треш по две пятьсот, зеленка обычная, но неплохая - по пятерке. Даже если на стойке сдавать, все равно получится штук по тридцать с гаком.
        Мысль была глупая, но проверить стоило:
        -Давайте я один жезл возьму, а остальное сами делите?
        Димыч переглянулся с Хмурым, тот закатил глаза и ничего не сказал.
        -Идет, почему нет. Что, домой?
        -Вряд ли тут еще что-то интересное.
        Лев с вырезанными когтями и выбитыми клыками лежал в стороне. Шкуру, думаю, брать нет смысла, слишком попорчена. Хотя было бы интересно сунуть ее зоологам и пусть объяснят, откуда оно взялось.
        -Идешь?
        Я только кивнул. Незачем мне это. Других дел хватает.
        Патруль у врат встречал привычной настороженностью, но Димыч уже громогласно провозглашал очередную победу наших над не нашими. Хмурый удалился, кивнув на прощанье, а я просто дал клерку карточку для отметки и пошел к вратам.
        -Ты что, опять?
        Димыч смотрел с удивлением.
        -Да поброжу по песку, патроны пожгу.
        -А, давай. Мы дня через три пойдем, с утречка.
        -Буду здесь, оставьте на стойке инфу, если что. Эй, патронами поделись, мне не лишние будут, а идти получать новые лень.
        Он согласно кивнул и быстро перегрузил мне в рюкзак магазины. Стоящие в пяти метрах вооруженные конторские смотрели на это совершенно равнодушно. Короткое продавливание во врата, я огляделся - солнце над песочницей еще высоко, времени хватит. Нужный мне рунескрипт стоит одиннадцать эйтов, а это два-три десятка песочных тварей. Заодно и напряжение сброшу…
        Домой вернулся в потемках. Или песочница чувствовала, что мне нужно, или там давно не чистили, но мертвяки с элементалями всех видов шли на меня потоком. Это был конвейер, я фиксировал монстра волевым посылом, стрелял, собирал добычу и тут же бежал искать следующего. Стоило остановиться, как перед глазами мелькало лицо бородатого бистмастера и его нервное облизывание губ. Не хочется - вот так. Считая себя могучим повелителем вдруг нарваться на сталкера с огнестрелом. Или с плазменным ружьем. Или с фазовым мечом. Да черт его знает, с чем еще могут ходить эти гады!
        А у меня только закорючки, меняющие свойства, но не дающие мгновенного действия.
        Перед источником я вывалил из рюкзака все собранное, отложил в сторону жезл, а все остальное стал скармливать. Огонек наливался силой и рос на глазах, причем в какой-то момент я даже перестал подносить к нему руны, обломки, пиксели - он всасывал все это стоило взять в руки. Я просто сгреб все в ладони, поднес к большому, с баскетбольный мяч, источнику. Мусор стал таять, пыль текла ниточками к Эйту, улетая в сияние. Секунда, другая, и ладонь пуста, ни соринки.
        -Пожрал? Ну вот и хорошо.
        Проверил панель, ровно одиннадцать единиц. Вполне хватит на выкуп рунескрипта. Уже занес было стилус, но задумался. Пока за мной не гонятся, пока еще время есть. Это же будет необратимый поступок, полоска прогресса почти заполнена. Нужно подумать.
        Тычок в неощутимую стенку зала, я вывалился в прихожую, тут же прислушался. Соседи снизу спорили, о чем именно не разобрать, но голоса слышно. Во дворе кто-то взвизгнул, я было напрягся, но тут же заорали дети, снова взвизг - играют. С автоматом наперевес прошел по квартире, стыдясь сам себя заглянул во все уголки, но никого не обнаружил.
        С облегчением упав в кресло я только сейчас понял, как устал. Сутки нервотрепки вымотали так, как я не урабатывался со времен стажерства. Но и тогда ошибка не грозила мне смертью.
        Интересно сутки прошли. Предельно интересно.
        Казалось, что сил хватит лишь доползти до кровати, но я встал, содрал шмотье и побросав на пол дошел до ванной. Душ не освежил, но стало легче, я даже какое-то время елозил по телу мылом, почему-то забыв, зачем я это делаю. На кухне долил воды, щелкнул кнопкой чайника, посмотрел на ящик, в котором «на крайний случай» лежала заварная лапша, но пересилил себя и открыл холодильник.
        Постепенно оживая, поужинал. Очки показали, что помидоры «увядшие», выкинул парочку. Полезное приобретение, очень полезное. Еще бы понять, на что мне жезл сгодится. Вообще-то у очков и жезла похожая схема, они повелевают. А стилус - определяет объект для воздействия. Что-то это значит, но что именно, сейчас понять не получалось.
        Понятно лишь одно - сталкеры действительно в чем-то другие. Их игра как-то изменяет, потому что Хмурый тот еще тип, но пристрелить вот так человека и хладнокровно содрать с него украшения это не знаю, кем нужно быть. Они другие и они убивают таких, как я. У них есть что-то, что ведет к цели и я не знаю, что это такое. Пока моя защита лишь в моей незаметности, но в какой момент врата приведут их уже в мой мир? Что я могу сделать? Ничего, только спрятаться и ожидать, пока уйдут. Но сталкер не может уйти без добычи…
        Как я там думал - надо было брать боевую магию? Ну вот, встретились с игроком, который наверняка в своем мире был крут. Лев, птица, скорпион - на любой вкус, для любого врага. Но пришли те, кто умеет больше, и бистмастер кончился. Кто он был, этот Гарпал? Мешковина его сильно напоминает какую-то одежду, времен этак Древней Греции или Египта. Для такого человека собственный дрессированный лев это действительно Сила. Можно взять под себя селение-другое, даже мелкому городку грозить и собирать дань. Непонятно, правда, лабиринт это его мир или его зал источника? И можно ли при помощи жезла туда вернуться?
        Стилус изменяет свойства, может ли создание врат быть наделением участка стены свойствами портала? Тогда на каком принципе должен работать жезл?
        Я тупо пережевывал остатки бутерброда, но никаких идей в голову не приходило.
        Допив чай пошел в комнату. Каким бы ты не был усталым, но на интернет всегда есть время, да? Не в этот раз. Я откинул покрывало, взбил попышней подушку. Утром будут мысли, утром будут силы.
        Черт, ну и трус же я.
        Вздохнув, повернулся к столу, взял стилус, ткнул в стенку.
        В зал источника зашел как есть, голышом, в одних очках. Кого стесняться? Своих нет, а сталкерам пофиг. Панель, «цветок» выбора, нужный лепесток, рунескрипт. Я выбрал его скорее скорее ради курьезности идеи, но изучать не собирался. Одноразовый, дорогой, в жизни не пригодится, страховка на самый крайний случай, да и то сомнительная.
        Это все вчера было, а сейчас… нет уж, из доступного на данный момент я могу получить лишь это. Страховка слабая, но лучше, чем остывать у стенки зала, пока сталкеры шарятся в поисках добычи.
        Изучить.
        Источник мигнул и с неслышным хлопком рухнул сам в себя, а панель красиво мигнула. Строка прогресса обнулилась и я проверил руны. Как и ожидал, цены выросли на порядок. Халявы не будет, но я и так всем доволен. Почти всем.
        Что же, на пузо? Живота прошу, точно. Или на грудь, «стреляй, падлюка»?
        Поставил на левое предплечье.
        Вернувшись рухнул в кровать и некоторое время пытался понять, что же делать дальше. Как жить? К чему стремиться? Одно ясно - нужно становиться сильней. Не для того, чтобы править миром и собирать дань. Это глупости, это не нужно.
        Гораздо важней забрать с собой хоть одного.
        Глава 16
        Мечта всех лентяев - я сижу, положив ноги на стол, а персонаж сам бегает, дерется с монстрами, собирает ресурсы. А главное, это никак не распознается игрой! Никаких проблем с админами, никаких антиботов. Хорошая штука эти очки - пожалуй, лучшее, что мне досталось в этих приключениях. Нет, не так - самое практичное. На втором месте рунескрипт возврата, на третьем - зал источника. Но руну не начертить без стилуса, и в зал без него не войти, а очки вот они, укрепленные и самовозвращающиеся, помогающие жить и развлекаться.
        Воплощенная технология уровня «просто подумай».
        Вот только думать у меня как-то не получается.
        Осознание своего места в пищевой цепочке игроков сильно ударило по мозгам. А наложение «победы-в-поражении» вообще стало чем-то вроде моей подписи под договором капитуляции. Ведь, если подумать, то какие именно свойства во мне этот рунескрипт должен изменить? Лучше не думать, потому что жутковато становится. Удалить, конечно, не сложно, вот только это ничего не решает. Вон, подтверждение лежит, напоминая об участи всех неудачливых игроков.
        Жезл работал, соответствуя описанию в каталоге: на расстоянии, не превышающем двадцать шагов, подчинял зверя. Ощущения, когда я остановил дворовую кошку и заставил ее обойти меня кругом, были точь-в-точь как с управлением компьютерной или системной нечистью через очки. Причем, если подумать, та же «дудочка» у Музыки действовала похоже. Непонятно лишь, как это никто об очках не догадался.
        Поискал в рунопедии - есть два-три рунескрипта, из которых можно создать что-то с подобным действием. Хлопотно, зато составные части годятся не только для «майнд контроля». Рунная магия в руках умного человека рулит, однозначно. С другой стороны, я могу пользоваться жезлом не в полной мере, ведь бистмастер наверняка своего льва контролировал полностью, да и наличие птицы намекает на способность видеть ее глазами. Что я, что сталкеры, судя по описанию в каталоге, можем управлять лишь одним существом, причем используя только простейшие команды. Ну да, нам ведь классовые абилки недоступны, свои имеются.
        Еще бы найти способ попасть в тот лабиринт. Теоретически, врата в том мире могут привести меня в нужное место. Но доступно ли это без помощи сталкеров? И можно ли будет оттуда выбраться? Мой багор так там и остался, забыл его взять, не о том думал. Может, по частице или по ауре какой-то поиск возможен? Было бы неплохо уточнить на Базаре, вдруг есть артефакты поисковые.
        При апе уровня в списке Эйта появилось много нового, но руны, которая позволила бы открыть портал в чужое средоточие, я так и не нашел. Может, на следующем станет доступна, может такой узор надо самому собирать из простейших. Может, вообще не предусмотрено. На всякий случай жезл я оставил при себе. Кошка системным объектом стала лишь когда я на нее воздействовал жезлом. И после этого на нее стали действовать и очки. Еще одна неявная возможность предметов.
        Почему, к примеру, в песочнице каждая травинка проименована, пусть и однообразно, а в реале что моего мира, что сталкерского, большая часть предметов на очки плевать хотела? Мануал, мне нужен мануал и десяток гайдов по этой сволочной игре!
        Позавчерашний несложный поход трех новичков поделил жизнь на «до» и «после». Хочешь, нет, а жить придется именно так. И все мои высокие переживания не отменяют ни опасностей монстров даже в песочнице, ни коммунальной платы, ни вообще чего-то из прошлой жизни, вроде ковидлы или пьяной гопоты. Все осталось по-прежнему, и я все тот же, просто мир немного сдвинулся. И у меня от этого слегка поехала крыша.
        Интересно, а если бы я тогда показал порталу «фак» и прошел мимо, что бы случилось? Со временем убедил бы себя в чьем-то хитром розыгрыше, похихикал над доверчивостью, долго бы искал запись на каналах пранкеров. А потом из воздуха выходят люди с оружием и начинают меня фармить.
        В чате стали собирать группу, я подпрыгал к говорившему, радостно помахал рукой и вскоре группа отправилась приключаться. Придут ли вот так ко мне за добычей сталкеры? А чего ж не заглянуть на огонек, чем я хуже прочих! Жаль, не знаю - я рарник с редким лутом или простой квестовый, с нескончаемым запасом голов? Ну стилус, это понятно, а еще что? Какая часть организма у меня теперь волшебная? Вон, ухо чешется… может, как раз в полном разгаре процесс превращения его в крафтовый материал? Так и разберут на запчасти, не успею пикнуть.
        Вчера я вообще-то пробовал напиться, но поставив бутылку и стакан на стол вспомнил о них через час. Водка согрелась, стакан уже был занят кофе и пока скачивалась и устанавливалась игра я для приличия смочил губы и поставил проклятую обратно в холодильник. Не удается нормально переживать, наверное за время самоизоляции все запасы тревоги исчерпались.
        Зазвонил телефон, я не отрывая взгляда от монитора нашарил его и отозвался:
        -Слушаю, Иван Андреевич.
        -Игорь, такое дело…
        Ритуальные слова о «трудных временах» и «все сам понимаешь» выслушал без интереса, не став дергаться хотя бы ради приличий. Работодатель тоже эмоции скорее изображал, пусть и более достоверно - ну так у него и опыта больше. Полгода назад я бы сорвался, может даже нахамил, а сейчас уже не до этих бытовых мелочей. Уволен и уволен, благо отрабатывать не нужно. Впрочем, уже бывший начальник моему равнодушию слегка обиделся. Вполне возможно, что у него в запасе было предложение о переводе с понижением в зарплате и бонусах, конечно совершенно временном, а я оказался неблагодарной сволочью, не желающей ловить такой редкий шанс. Чего уж там, доченьку он свою не уволит по-любому, и еще пару-тройку лизоблюдов, а там потихоньку все наладится. Один раз рабочую команду он уже собрал, соберет и второй. Незаменимых не бывает.
        Кроме меня, конечно. Таких везучих дураков больше нет.
        -Завтра заеду, хорошо? Да, постараюсь. Всего доброго.
        Бросив телефон я тут же снова нашарил его и отключил совсем. Не до этих мелочей.
        О чем бы еще покручиниться?
        Или наоборот, мыслить позитивно?
        Например, на втором уровне источника открылись новые руны и картуши. Пусть цена у них была совершенно безбожной, но и способности предлагались соответствующие. Особенно мне понравился «картуш объединения», позволяющий заключать в себя что угодно, в том числе и такие же «объединялки». То есть рунескрипт плюс простая руна это был самый простой вариант, а по идее открывалась возможность составлять целые «рунные заклинания». Стоило, конечно, совершенно конских ресурсов, но за неделю-две фарма песочницы уложиться можно. На втором уровне даже простые руны на порядок дороже.
        Жаль, руны «все должны верить, что я хороший парень» в списке не было. Самое близкое по смыслу требовало начертания на объекте воздействия, а это немного не то. Теоретически, жезл бистмастера мог помочь, идеальная же схема: создать из артефактов и рун некую имбу и вложить ее в себя… но для этого нужно быть сталкером. Засада, я не могу усвоить, а сталкеры не могут вложить. Сплошные ограничения. А ведь так могло бы получиться хорошо.
        Куда ни кинь - всюду клин. То есть объявление «иди фармь, лентяй». А если я не хочу фармить? Тогда обычно говорят «просто задонать» - но чем я могу задонатить в этой игре? Хотя понятно чем, продать квартиру и на Базар, чтобы кормить Эйта до отвала, переводя на следующий уровень. Вдруг там есть что-то более полезное?
        Ну и попутно запорю себе прокачку нафиг.
        И вот еще - я потратил все деньги, что были дома. Почти все, еще немного осталось, но уже подумываю, как распотрошить заначку и вон, шучу насчет продажи квартиры. Это я-то, с моей привычкой покупать абсолютно все лишь по акции, торгуясь до последнего! С работы выгнали так даже не огорчился, все о чудесах своих думаю!
        И правильно думаю, а то ведь и они обо мне могут…
        Но да, у меня тоже есть деформация, как у сталкеров. Просто почему-то в хомяческом плане, а не в боевом. И она все больше нарастает, чудеса затягивают.
        Человечек на мониторе засветился, выплыла табличка с ачивкой. Ура, я достиг следующего уровня, невероятный подвиг! Прямо почти жду, что сейчас в эту игрушку про мечи и магию войдут ребята из контры, чтобы немного пофармить.
        Легким движением брови заюзав свиток возврата и выключив игру я обвел комнату печальным взором. Чем бы еще заняться? В песочницу сходить? Так я только что два часа кабанчиков фармил. В другой мир метнуться? А смысл? Ролики смешные посмотреть? Да ну их…
        Дотянувшись, взял блокнот и принялся активно очищать мозги, набрасывая скетчик. Спустя десять минут нарисовался гордый я по одну сторону, причем у меня из рук и ног куда-то за край листа уходили нити. По другую стояли безликие сталкеры, без ниточек, но на тростях. Тоже марионетки, просто другой системы. И что бы это значило?
        Сталкеры не испытывали никаких сложностей ни со львом, ни с бистмастером, я даже ни разу не выстрелил. Действительно, «легкий инст для новичков», как и уже было много раз. У меня тоже, когда я спросил о том, как насыщать источник, открылся проход туда, где я мог это сделать относительно безопасно. Относительно, да, но тем не менее. Следовательно, игра считывает не только желания, но и объективную реальность?
        Или это все-таки две разных игры? Но почему на одной площадке?
        Чтобы получить больше информации мне стоило бы найти способ зайти в лабиринт коллеги-бистмастера, выйти в его мир и побродить там в поисках чудес. Тщательно приглядываясь к окружающим на предмет «пикселей», ведь именно они моя добыча. Не артефакты, а пиксели.
        Вот еще - за возможность открыть портал в песочницу я честно заплатил. Как-то вылетело из головы, но ведь у меня, получается, два атрибута: не только стилус, но и понимание, как им открыть разные виды порталов. Надо же, а ведь я считал это чем-то естественным. Хотя это личный выбор. Я бы мог не выбрать его… или не мог не выбрать? Потому что как бы я кормил Эйта, если бы не эта покупка? Или пища для него есть и в моем мире, причем в количествах, как минимум сравнимых с песочницей?
        То есть на каком-то уровне развития источника мне станет доступен узор «найти ценный лут», что-то на уровне добычи из сталкерских рейдовых подземелий?
        Допустим. Но сейчас у меня есть лишь «видение пикселей». Как мне предлагалось искать их носителей в нормальном, реальном мире? Не в песочнице, не за сталкерскими вратами, а вот тут, без помощи читерных очков? Если смысл игры в развитии посредством апа источника, то как это делать, если проморгал вариант с фармом? Ловить забежавших на огонек сталкеров и раздевать их на лут? Ага, дораздевался один такой, сам видел, как с него самого все сняли.
        Вот еще вопрос - как сталкеры видят добычу? В смысле - почему Хмурый содрал с трупа игрока браслет и подвеску? Как вещи могли стать системным лутом? Жезл - понятно, когти зачарованного льва - тоже, а вот такие, простые предметы? Бистмастер не мог их зачаровать, так почему же?
        Хотя у меня тоже не все ясно с «пикселями». Может быть системный лут развитием подобных искр, следующим уровнем? В конце концов он ведь у Эйта дороже ценится… а синька еще дороже. Если подумать, то это как урожай, в котором все видят лишь свой уровень «зерна», я - искры, сталкеры - полезный лут. И даже есть кто-то, кто охотится уже на сталкеров. Разузнать, это очень важно!
        Но чтобы разузнать, все-таки придется пойти в Контору.
        Между прочим, у конторских помощь сталкерам это потребность. А помощь мне? Мой куратор почему-то за весь разговор со мной не вскочил с негодующим воплем «как ты смеешь, самозванец?!», и клерки за стойкой тоже были уверены, что я сталкер. Может быть, конечно, у них такой хитрый план по воспитанию оппозиции, которая освободит мир от тирании инопланетной системы, но что-то с трудом верится. Да и Димыч с Хмурым ни разу не усомнились. Словно у нас игры от разных студий, но по одному сеттингу.
        Нет, точно надо идти туда. Только подумать сначала, как там не спалиться на мелочах. Неплохо было бы обзавестись там своей базой. Может, разузнать об Игоре-два?
        Нет, не хочу я узнавать о себе-тамошнем. Предположим, он есть - и что мне это даст? Больше проблем, чем бонусов. Допустим, я в том мире такой же, как здесь. «Здорова, Игорян, я это ты из параллельного мира!» Чтобы поверил, расскажу пару секретов, которых никто не знает. И если в ответ он не убьет меня на месте, то что дальше? Помочь с чем-то? А то я себя не знаю, снега зимой не выпрошу даже под угрозой. Скорее тамошний я начнет с чего-то вроде «раз по мирам бродишь, то наверняка уже нагреб чего, давай делись».
        Можно, конечно, выманить в лесок и там тюкнуть по башке. Это считается как самоубийство? Или просто освобождение собственной жилплощади от паразитствующего элемента?
        Все-то мне хиханьки… Хотя если он может входить в открытый мной портал, то интересные возможности открываются. Нет, не вариант. Если он не сталкер и узнает о вратах, то станет конторским, а дальше все слишком непредсказуемо.
        Можно, конечно, забиться в нору и не отсвечивать. Не лезть к источнику, не пользоваться системными предметами. Найти другую работу, жить не отсвечивая и не подставляясь. Но точно ли это сработает? Есть как минимум три мира - мой, сталкеров и того парня с личным львом. Даже больше, одних сценариев под сотню. И всех их объединяет Нечто. Зачем? Кто-то божественной силы развлекается? Или это послание мудрых инопланетян, чтобы мы совершенствовались?
        Или наоборот, злых, чтобы мы самоуничтожились?
        Рисунок обрел логическое завершение - я стоял в зале Эйта, на маленьком освещенном участке, а сталкеры блуждали в темноте, управляемые непонятными тенями. Посмотрев на штриховку, вдруг подумал об очевидном - если я смог выкупить возможность открытия врат в песочницу, то может и получше есть возможность? В более сытные миры? Чтобы зашел, а там под ногами метровый ковер эпиков? Ведь раз есть два источника, то игра как минимум соревновательная, и ресурс ограниченный, а значит - что?
        Мне нужны правила!
        В рунопедии были знания не только о волшебных узорах, но сам принцип ее функционирования не давал их «вызвать». Даже для того, чтобы «вспомнить» о нужном рунескрипте сначала надо о нем хоть что-то знать, а у меня даже отдаленного понимания не было. Вся информация чисто прикладная, что-куда-как, и просто нет нужных мыслей в голове. Может, там и укрыто самое сокровенное, что сделает меня Повелителем Вааще Всего, но по какой цепочке ссылок до него добраться?
        Новые руны «второго уровня», как и ранние, тоже действовали на сходных принципах, меняя свойства предмета; ничего особо не изменилось, чудес не предвидится, но перспективы радовали. В смысле - перспективы моей силы, а не мои личные.
        Я подошел к окну. Темнело, окна в домах напротив зажигались и гасли, люди суетились и расслаблялись, не зная, что все мы… видимо, одна большая игровая карта? Есть на ней игроки вроде меня, есть неписи вроде конторских, есть скопления ресурсов, нужных очень многим. Все есть, а значит должен быть и смысл. Прокачать свой источник до максимума? Выбить с карты всех конкурентов?
        Сколько же вопросов, хоть бы где узнать часть ответов на них. Никуда не денешься, легкого пути не предусмотрено, только кач, фарм и донат. Ради чего, никто не скажет, но или я обдирая ногти карабкаюсь вверх по рейтингу, или меня однажды отфармят и все. Совсем все. Прежняя жизнь кончилась, когда я зашел в портал. Все это больше не имеет значения, есть лишь игра. Потому что если я проиграю…
        Не, так не пойдет. Я хочу узнать, что там дальше. Я хочу победить и потом рассекать по городу на самом понтовом маунте и в самых красивых доспехах!
        Вполне может быть, что именно в этом и есть смысл.
        Глава 17
        -Ну вот, вроде все?
        -Да, долг выплачен полностью. Но вы можете в любой момент снова воспользоваться нашими услугами.
        -Кстати, о любом моменте - что ты делаешь вечером?
        Аня прохладно улыбнулась, возвращая мне карточку:
        -Иду по магазинам с подругой, а потом домой, к мужу.
        -А кто у нас муж?
        Цитату она узнала:
        -По счастью - не волшебник… не клирик, не вор и не файтер.
        Кажется, мне тут ничего не светит. К тому же сзади уже сопел какой-то пацан, нетерпеливо постукивающий прикладом пулемета по полу, да и вообще, в это утро тут народа было как-то непривычно много. Суббота, народ хочет отстреляться, во всех смыслах, и закрыть долги.
        Стоило выбраться в места, где водятся красивые девушки, как вдруг оказывается, что половина не прочь меня убить при случае, а другая - рада отправить в места, где меня опять же хотят убить.
        -Ладно, поброжу пока.
        Последние резервы брошены в бой. То есть я выгреб все заначки, чтобы выплатить долг и затовариться на Базаре в торговый день. Туда пока не совался, хотелось поприсутствовать на аукционе, он попозже начнется, значит надо чем-то занять время.
        В этот раз я не мигал и не исчезал, заранее стерев руну невидимости. Буду развивать свою легенду, мол смог найти способ управляться с нечаянным даром. Похвастаюсь, глядишь и в ответ что сболтнут. Главное, чтобы…
        -Привет, ты в рейд?
        Да, вот именно. Главное, чтобы компания нормальная нашлась.
        -Привет, Эдик.
        Сталкер стоял спокойно глядя на меня и ждал ответа.
        -Да, я думал куда-нибудь сходить, но пока не решил. Выходные, лень напрягаться.
        В дело тебя должны звать, потому что тем, кто сам напрашивается, обычно меньше достается. Тебя взяли, чего еще?
        -Гарик нормальный парень, мы уже ходили с ним, - вмешался вывернувшийся откуда-то из-за гильдейца Димыч. - И новичок!
        -Вообще-то я как бы собирался аукциона дождаться.
        -Там ничего интересного. Мы в «чернушку» собрались, пошли с нами.
        Он по-прежнему без застенчивости сверлил меня взглядом, я попытался понять, что он ко мне имеет и Димыч, сочтя это за сомнения, тут же влез:
        -Им брать новичков выгодно, снижается опасность рейда.
        Черные врата это рейдовое подземелье, так?
        -Сколько пойдет?
        -Нас четверо, вас трое, - Эдик, похоже, решил, что я попросту боюсь: - Мы по мификам не лазим, жить охота. При сорока процентах группы из новичков данж будет вполовину слабей.
        Угу, принцип понятен. И в конторских «рулбуках» что-то такое мелькало.
        -Как добычу делим?
        Эдик отозвался привычной скорговоркой:
        -Эпики резерв, вашу долю выплачиваем по ценам Базара, синька и треш разыгрываются по жребию.
        -Хорошо, но тянет на всех Димыч.
        -Ага.
        Не то, чтобы я ждал от них сюрпризов с распределением добычи, но за полгода наверняка научились всякому, или даже создали «гильдейский чат», чтобы обмениваться инфой и не упустить сладкое. К тому же он вместо «эпики наши» сказал «резерв», а это знакомый стиль. Не стоит говорить «мы вам ничего не дадим», когда можно сказать «мы возьмем лишь свое».
        -Что-то с собой брать?
        -Обычный набор. Патронов бери побольше. Сбор тут через двадцать минут.
        И он тут же потерял ко мне интерес. Странный парень, но не слишком. Игра, совершенно очевидно, меняет людей.
        В подвал я спускался раздумывая, нужно мне это или нет. Вообще, люди деньги платят, чтобы с опытными игроками сходить хоть раз. Да и в жизни бывалый проводник может многие тонкости объяснить. Но как-то он на меня не так смотрит. Что же, будем надеяться, что нас берут не в качестве подачки для стражей ада. Можно, если уж совсем сомневаюсь, за вратами спросить напрямую. Блин, а ведь не в песочницу идем, там чужие и пристрелить могут, или даже свои. Надо в самом деле побольше патронов набрать.
        По случаю наплыва сталкеров арсенальные неписи открыли все окна и активно сбагривали нам припасы. На них у меня были планы, потому что призыв действовал между мирами, а значит имело смысл создать запасец в зале источника. Так, несколько ящиков, сотню гранат, не больше, чисто для себя. Кстати о гранатах:
        -У вас есть взрыватели с укороченным срабатыванием?
        Таких не оказалось. Жаль, мне бы для ловушки пригодилось. Взял десяток гранат, потом тройной боекомплект, двенадцать магазинов. Даже в очереди начали ворчать, что беру слишком много и остальным не хватит, но я на чужое недовольство внимания не обращал. Больше интересовало, как я это все тащить буду. Если бы еще пришлось брать положенный сталкерам броник и каску, то вообще, хоть тележку заказывай. Может, выучить руну облегчения веса? И хочется, но лучше все-таки тот объединяющий картуш, уж очень возможности интересные…
        -Гарик! Сюда давай!
        В центральном зале собралось уже под сотню человек. Конторские даже выпустили дополнительные патрули. Димыч и Эдик стояли в углу, рядом со сложенными на диванчик сумками.
        -Во, практически вся компания собралась!
        Димыча я слушал вполуха, разглядывая остальных. Знакомый мне Музыка, и еще два парня - высокий блондин и крепкий азиат в натуральной кольчуге. Ну и специально, чтобы испортить мне настроение, Хмурый рядышком. Видимо, он и есть третий новичок.
        -Вы в рейды ходили?
        -Не, мы только в данж один раз сунулись.
        Эдик кивнул:
        -Удачно. Музыку вы знаете, это Люций, - блондин кивнул. - И Зёма. Идем в быстрый рейд, я веду.
        -К чему готовиться?
        Эдик мотнул головой:
        -Попасть куда-то в определенное место можно только в песочнице или если по следам идти. Куда выведет туда и выведет. Проверяем груз…
        Проверяли только нас. Патроны, броня - моему заявлению, что комбез у меня укрепленный, почему-то поверили. Оружие, обувь, вода, еда. Последней, хоть и на раз, но запаслись все. Отдельно внимание уделили мне:
        -Ты больше не мигаешь?
        -Научился.
        Вопросов не последовало, он кивнул и повернулся к Хмурому:
        -Какие модификации?
        -Меткость, четыре по два.
        -Куратор подсказал?
        Сталкер кивнул и удовлетворенный Эдик подытожил:
        -К походу готовы. Стреляем мы, вы просто постарайтесь не умереть.
        -А то кто потом наши патроны таскать будет? - Это неожиданно «пошутил» Зёма. Что же, наше место указано, глупо претендовать на большее.
        Но ведь и самым думать никто не запрещает?
        Закончив проверку, Эдик ушел к стойке, а мы остались ждать. Гильдейцы… почему я вообще уверен, что здесь есть гильдии, как в игре? Стереотип, наверное. Людям нравится сбиваться в стаи, почему бы и здесь не быть чему-то такому? Короче, троица спокойно ждала, Музыка достал из нарукавного кармана знакомую короткую дудочку и теперь протирал ее, Зёма закинул в рот жвачку и активно двигал челюстями, только блондин спокойно и вроде доброжелательно смотрел по сторонам. Наконец, нас подняли командой:
        -Встали, за мной.
        Эдик вышел к той части больших врат, которые из синей гаммы переходили в коричневый и черный. Замер, осторожно водя пальцем, но не прикасаясь. Потом сделал пол-шага в сторону и не оглядываясь вдавился во врата. Эх, будем надеяться, что нас не разбросает по разным локациям. Должен же быть метод?
        Я шагнул третьим, сразу за Музыкой. Темно-коричневое сменилось черно-серым, с далекими огонками, а в лицо повеяло ледяным ветром.
        -Сдвинься вправо.
        Эдик вертел головой, высматривая что-то. Я сделал шаг, еще, стараясь не упускать из виду сталкеров и в то же время смотреть, куда наступаю. Мы были в данже, простом логове простого бистмастера. Теперь мы в рейде - и что нас тут может ждать? Непростое логово - кого?
        -Ох, блин… чуть не споткнулся! Темно, блин! Игорек, что тут?
        Я не ответил. Сам гляди, трудно разве? К тому же… треп за вратами дело опасное и бывалые сталкеры его избегают всеми средствами. Вплоть до назначения специального «говоруна» - не для того ли Димыча взяли?
        -Все тут. Осматриваемся.
        Мы сообразили не сразу, когда гильдейцы уже активно шарили вокруг подствольными фонариками. Мост или что-то вроде. Причем в подземелье, да еще старый. Мы стояли на пересечении двух мостов, прямо на площадке шагов десять в поперечнике. Никакой стены или портала рядом, куда идти, чтобы попасть домой, непонятно. Вместо перил что-то невнятное, едва ли по колено, над головой ощущается высокий свод, а все четыре конца мостов через полсотни шагов уходят в широкие проходы. Причем видны только арки, самих стен в этой тьме не разглядеть.
        Блин, что-то мне это напоминает!
        Эдик недовольно вздохнул:
        -Слешер.
        Я кое-как смог промолчать, а вот Хмурый мрачно схохмил:
        -Стоит беречь задницу?
        -Хуже. Береги патроны.
        Точно! Как в подземелье клона «дьяблы»: видно лишь на какое-то расстояние, дальше тьма и непонятки, до портала еще нужно добраться, а по пути… на каждом шагу толпы противников. Через которых нам надо прорубаться. Черт, не нравится мне эта перспектива.
        Гильдейцы тоже выглядели недовольными. Не так, чтобы орать и биться в истерике, а словно ожидалась сложная и неприятная работа. Зёма вытащил из подсумка связку каких-то амулетов на веревочках, выбрал три, раздал. Нам не предложил, видимо, недостойны. Или надо уметь пользоваться.
        -Так мы чего? Тут ждем? Нам ведь вроде туда? Или нет… чего-то я запутался, - Димыч поскреб подбородок, переводя взгляд с одного прохода на другой.
        -Ждем тут.
        Эдик быстро распределил направления между своими, потом строго указал нам на центр, чтобы сидели и не рыпались. И только убедившись, что все на местах, скомандовал:
        -Крокодил, играй.
        Музыка вытащил свою дудочку и стал насвистывать короткую, до отвращения занудную мелодию без конца и начала, поворачиваясь в разные стороны. Через пять минут этих издевательств над моими ушами в одном из проходов что-то шевельнулось и мелодия наконец смолкла, Музыка продул дудочку и сунул ее обратно, а из-под арки на мост вышел мертвяк.
        Отличий от тех, которых я косил в песочнице, не наблюдалось. Бредет неторопливо, в руке булава или что-то вроде. Гнилое мясо, кости, ржавая кираса, нижней челюсти нет. Если бы не две недели фарма, я бы испугался, а так…
        Зёма поднял автомат, выстрелил одиночным, мертвяк осыпался.
        -С почином.
        Я прислушался: в других проходах явно кто-то брел. Сталкеры почти одновременно бросили в свои проходы фальшфееры, загоревшиеся ровным серебристым светом. Стало немного не по себе: в освещенных коридорах виднелись десятки фигур. В каждом! И все они брели к нам.
        -По готовности. Вы не вмешиваетесь!
        Последнее было сказано нам. Ага, без сопливых справятся.
        И справились. Выходило на мост по одному-два, редко три монстра за раз. Как на стрелковом атракционе, с не самым крутым уровнем сложности. Постепенно поток густел, теперь мертвяки успевали пройти до середины моста, а в какой-то момент, пока Зёма замешкался, к нему подошли так близко, что скелет-мечник начал замахиваться для удара и я уже напрягся, поднимая автомат и прицеливаясь, как Зёма вдруг опустил свой и выставил левую руку в перчате. С коротким «шшширх!» вперед метнулась волна пламени, поджигая врагов, скелеты замедлились и сталкер быстро поменял магазин, тут же перебив мертвяков.
        Опускал оружие я почти со злостью.
        Это так… скучно.
        Гул в ушах от постоянной стрельбы, запах пороха, нервняк от ожидания - куда смотреть, где помочь, что делать?! А еще от того, что непонятно, побеждаем мы или скоро конец и пора выкладывать козырь с порталом.
        Никогда не любил слешеры. Мне бы что-то с сокровищами.
        -Новички! Патроны выложили, себе по два магазина оставили, остальное в кучу.
        Вытаскивая из разгрузки магазины я повернулся к Эдику:
        -Что, все? Справились?
        -Мечтай… это была первая волна.
        Димыч ругнулся, а Хмурый скорчил особенно презрительную гримасу. Ему-то делиться не нужно, патроны не той системы. Чего он с дробовиками ходит, обет дал?
        Снова игра на чертовой дудке, от которой в ушах звенит, снова разлетелись фальшфееры и снова бах, бах, бах; то с одной стороны, то с другой. Честное слово, если бы я стрелял сам, то меньше устал бы!
        Очередной прорыв ликвидировал Эдик, точно таким же выпадом левой руки, но ударило не пламенем, а ветром. Хотя результат почти одинаковый - сбитая атака и быстро перебитые нападающие.
        К скелетам и мертвякам добавились умертвия - здоровенные мумии высокого роста и немалой силы. Мозги у них, правда, были гниловатые, потому что единственное чудом прорвавшееся к Музыке со всего размаху алебардой мало того, что минуту замахивалось, так еще и ухитрилось промахнуться. Я смотрел через плечо, делая вид, что страхую Зёму, и башку шустрому алебардисту разнес Хмурый.
        Музыка лишь кивнул, спихнул повисший на перилах труп и снова - бах, бах, бах.
        -Новички, стерегите!
        Что, ждем третьей волны? Сталкеры спокойно пили воду, меняли магазины в подсумках. Люций вынул из не такого уж и большого рюкзака патронный цинк и напряг Димыча набивать опустевшие. Безразмерный мешок? Или переносящий артефакт, как мои пакеты? Ставим галочку, для памяти.
        Уже понятно, что у рейдеров атрибуты из «лепестка стихий», огонь и ветер, а мы как раз в средоточии мастера «лепестка некромантии». Очки это из менталистики, наверное. Мне повезло, я повидал почти все, что предлагают источники. Похоже, источники имеют более-менее одинаковый набор… и чего я свою руномантию выбрал? Ну да, торопился, нервничал, боялся шанс упустить. Сам себя уговаривал.
        Или кто-то - меня?
        -Музыка, фигачь.
        В этот раз мне даже хотелось стукнуть сталкера по каске прикладом, до того гнусно у него получалось. Не мне одному такое исполнение поперек горла, в этот раз все уже выглядело серьезно. Мертвяки почти сразу навалились толпой, но теперь с соблюдением какой-то тактики. Щитоносцы в первых рядах, пригибаясь под тяжестью настоящих «бронедверей», копейщики за ними, положив тяжелые пики поверх щитов. Мелькнули скелеты-маги, но их сразу выбили, только два огненных заряда по крутой траектории упали рядом с нами, обдав жаром и оставив огненный след на камне.
        Одиночные выстрелы слились в постоянный, бьющий по ушам перестук, который вдруг перекрыл голос Эдика:
        -Люц, ульту!
        Люций опустил оружие и перекинув автомат за спину поднял руки, словно держа в них что-то, замер. И миг спустя от него во все стороны рванул поток света.
        Да, свет не стекает, словно вода, но эту светящуюся массу теплых искорок иначе не назвать; в потоке было тепло и спокойно, он вихрился «световоротами», мгновенно возникающими и распадающимися на новые потоки, а каждая струйка расходилась на десятки новых, сияющих ничуть не слабей. Все мертвяки, попавшие в этот радостный свет, замирали, через мгновение начиная осыпаться трухой. Волной накрыло весь зал, часть потоков выплеснулась в коридоры, уходя вдаль очищающим потоком, часть пролилась в бездну, но светящийся туман, накрывший площадку полуметровым слоем, исчезать не спешил.
        Резко выдохнув, Люций опустил руки.
        -Все, я на кулдауне.
        -Нормуль. Вы как? - Эдик повернулся к нам, я кивнул, Димыч восторженно матюкнулся, а Хмурый неопределенно двинул рукой. - Лады, на стреме Музыка и я, остальные живенько давайте… Сраный слешер, лута ноль.
        Я мрачно покосился на оседающий покров света. Части демонов и мертвецов таяли, оставляя на каменных плитах пола крупные искры «пикселей». Пол еще не сиял, но звездное небо уже напоминал. Светитилось не так сильно, как «ульта» Люция, но теперь искрящееся облако лежало на таком же ярком ковре.
        И ведь не собрать. Палево. Блин, жалко-то как!
        Отмерев, все стали «давать», меняя магазины на полные и пользуясь передышкой, чтобы хоть немного отдохнуть. Лидер особо расслабляться не дал:
        -Зёмыч?
        -Туда.
        Сталкер кивнул на один из проходов и без понуканий двинулся в него первым. За ним прошли Эдик и чертов музыкант, потом мы трое, прикрывал Люций.
        Поначалу на очищенном потоком света полу прохода ничего не было. Три метра в ширину, чистая каменная кладка стен, над головой редкие балки. Потолок увидеть не удалось, даже подсветив фонариком. Что-то темное, но напрягало это лишь меня, остальные просто шли вперед. Шагов через триста постепенно начался лес вырастающих из стен и тянущихся к нам костяных рук, лап и непонятных выростов. Эдик повернулся к нам и приказал идти строго по его следам.
        Руки оказались ловушкой. Тянущиеся к нам с разных сторон, они создавали подобие безопасного коридора. Нет, некоторые вполне могли ухватить, их мы обрубали тесаками, или гильдейцы сжигали-расшибали магическими ударами, стрелять тут было бы опасно для нас же самих. Но в целом была «тропинка», которой ты невольно начинал следовать.
        И которая приводила к месту, где костяных рук не было. Зато была поднявшееся из камней пола огромная призрачная лапа, леденящая даже на расстоянии. Огонь на нее не подействовал, Эдик с печальным ругательством вытащил из подсумка что-то небольшое и кинул в ловушку.
        Лапа оторвалась от пола и уплыла куда-то в стену.
        -Сплошные расходы, блин…
        Видимо, это антипризрачное средство не всем по карману.
        Следующая ловушка показала, что подземелье давно заброшено, потому что «обманная тропинка» вывела на край колодца, некогда прикрытого сейчас перекосившейся плитой.
        Прошли краешком, дав Зёме обработать огнем кусок стены. Полезный артефакт, мне бы такой. Слишком много у сталкеров полезного, и все хочется как-нибудь прихватить. Прочь, жадность, прочь. Не время.
        Стоящего на страже у выхода из коридора огромного зомби-медведя Эдик припер потоком воздуха к стене и мы дружным залпом расстреляли его, как в тире.
        Центральный зал, где вроде бы должно быть главный лич, или кто он тут, оказался пустым. Хозяина дома не обнаружилось, только здоровенный трон в центре и три «декоративных» скелета у его подножия, сидящие в ошейниках на цепи.
        -И что, главной битвы не будет?
        -А с кем? Всех, кто мог свободно ходить, мы на мост выманили, - Эдик быстро прострелил вяло шевелящимся костякам головы и приказал: - Новички, ничего не трогать! Тут ловушек должно быть больше, чем во всем подземелье. Лутаем в темпе, надоел мне этот подвал хэллоувинский.
        Мы, не зная, чем себя занять, так и торчали в центре. Сталкеры разбрелись, совершая какие-то непонятные манипуляции у стоящих вдоль стен шкафов, сундуков и столов с креплениями. Что-то бралось прямо так, что-то подцеплялось длинными раскладными щупами, что-то даже и разбили перчаткой ветра. Судя по тому, как часто наклонялись гильдейцы, каждый собрал десятка по два-три… пока еще неизвестно чего.
        Меня ткнули в бок:
        -Глянь, Игорек! - Хмурый дернулся, я тоже повернулся к Димычу. Тот показывал на трон: - Вот это штучка, а? Наверняка эпик! Как думаешь, сколько стоит?
        Проблема была в том, что я ничего не видел. Очки мне ничем не помогали, давая лишь общую табличку «Трон повелителя».
        -Я бы руками не трогал и лучше даже не смотреть. А то мало ли, вдруг подманит, как то кольцо всевластья…
        Димыч тут же отвернулся. Хмурого мои слова тоже напрягли, но он держался с показным пренебрежением. Как на зло, Люций выстрелил во что-то и от звука Хмурый резко дернулся, тут же косо глянув на меня. Увидев, что я его испуг заметил, сталкер досадливо скривился. Блин, вот далось ему это все…
        -Норма! Теперь домой.
        Эдик дождался, пока все соберутся, раздал нам троим по горстке лута и только тогда подошел к трону. Когда он взялся за спинку, я наконец увидел, на что мне показыли. Кроваво-красный, чуть светящийся, время от времени испускающий короткие лучики камень размером с куриное яйцо был вмонтирован в изголовье. Именно его сейчас и выковыривал ножом сталкер.
        -Сердце, полненькое. Удачно!
        Гильдейцы, явно довольные, вслух комментировать не стали. В момент, когда камень оказался в руке сталкера, все вокруг мигнуло, пронесся порыв еще более ледяного ветра и рядом с нами возник портал. Такой, не очень большой, одному человеку пройти за раз.
        -Ты - пошел.
        Димыч рванул чуть ли не в припрыжку.
        -Хмурый.
        О, наше прозвище стало позывным? Все, теперь он неделю будет скривившись ходить.
        -Художник.
        А вот этого я ему не говорил…
        Привычное продавливание, шум голосов, яркий свет в глаза. Я прикрыл очки рукой, промаргиваясь, и соскочил с платформы. На нас косились только патрульные, еще человек пятьдесят кто сам только вернулся, кто наоборот, собирался в поход.
        -Ну вот, нормально.
        Эдик вдруг улыбнулся и отсоединив магазин передернул затвор, подобрав с пола патрон. Я, сообразив, разрядил свой автомат, рядом завозился Димыч.
        -Сейчас в ресторан, за наш счет, там лут делим. Источник пойдет нам, по уговору. Но нагребли удачно, старый данж, пусть и без хозяина.
        -А если бы без нас пошли - хозяин был?
        -Может и так.
        Он лишь махнул в сторону лифта, а сам направился к стойке. Я сообразил:
        -А тут разве есть ресторан?
        -При гостинице, хотя это буфет, скорее.
        -Мы вас там догоним, - Музыка и Зёма двинулись к лестнице в арсенал, за ними двинулся Димыч, пробормотав, что не с оружием же за стол лезть. Почти сразу Хмурый посмотрел на свою «сайгу» и молча двинулся следом.
        Как в игре - вот мы прошли еженедельное подземелье, тут же куда-то свалило половина рейда, рейдлидер и крафтеры побежали ресы в банк сдавать и только главный балабол продолжает с кем-то общение. А новички стоят, утирают нервный пот и думают - что это было?
        Люций явно понял мои мысли:
        -Ну как тебе серьезный рейд?
        -Скучно.
        Он весело ухмыльнулся и пояснил:
        -Те, кто любит «интересные битвы», обычно через месяц пропадают навсегда. Нормальные сталкеры ходят в предельно скучные, тщательно подготовленные зачистки. И конторские с нами согласны, им же масса нужна, а не героизм одиночек.
        Мы не торопясь пошли к лифту.
        -И как в вашей гильдии, ставите на фарм все, что попадается?
        -Не, мы такое, «семи-хардкор»…
        -«Мы гильдия друзей, и кто не задрот, тот нам не друг».
        Он хмыкнул. А потом вдруг как-то ненавязчиво поймал мою руку, повернув запястьем к себе:
        -А это зачем?
        Слова пришли на ум раньше, чем я смог придумать логичное оправдание:
        -Так ведь стилус. Увидел в первый выход и сразу цапнул. Оказалось, что это мой главный приз. В бою толка ноль, зато прикольно.
        Он покивал:
        -Что рисуешь?
        -Зверодевок с сиськами.
        -Коллега, получается.
        -Ты чего, тоже? Профи? Где учился?
        Мы вошли в лифт. Странно, конечно, на второй этаж и в лифте.
        -Любитель. Я монашек рисую.
        -В чулках?
        -По желанию заказчика.
        -Люций, это от «Светоносного»?
        -Ага, в первый заход выжил чудом, но глотнул эпик. Теперь несу свет в темные массы.
        -То-то ты монашек рисуешь!
        В ресторане мы устроились за свободный столик, я тут же достал из рюкзака телефон и проверил, потом убрал, поудобней уложив внутри между пакетов, чтобы не раздавить. Люций сидел напротив, совершенно невзначай меня разглядывая. Ну что же, есть сталкер, надо получать информацию:
        -Других стилусов не видел на продажу? Системных, в смысле?
        Люций задумался:
        -Конкретно таких, вроде нет. Что-то похожее помню, кисть где-то видел, наподобие японских, для каллиграфии. На базаре спроси, если нужно, тамошние быстро коллег в других центрах обзвонят. Что-то полезное дает?
        Я вытащил стилус, взял лежащую салфетку и быстро наложил «невидимость в покое». Бросил салфетку на стол, мгновение, другое - она исчезла.
        Сталкер только фыркнул:
        -У всех по коробке такого добра валяется, каждый поначалу думает, что сможет найти мегаништяк и начать нагибать. Но обычно рабочий шмот имеет лишь одну, много две функции. Ты им только невидимость наводишь?
        Я заправил инструмент обратно и пояснил:
        -Еще убирать научился, но не сразу. Тут вообще обслуживают?
        -Да, сейчас подтянется народ и закажем на всех. Ты свой намордник вообще не снимаешь?
        -Последнее время только в респираторе на улицу и хожу. Ничего, кушаю я как нормальный, сниму еще.
        Мы посидели молча минуту, другую. Я двигал пальцем салфетку, глядя как она появляется и исчезает, Люций расслаблялся, откинувшись на стуле. Мне же информация нужна, да?
        -Каким был твой первый выход? Как вообще это все начиналось?
        Сталкер сделал неопределенный жест:
        -Знаешь, если начать писать историю, то там страниц на две-три. Ничего интересного. Увидел, зашел, сумел выжить. Долго думал, что стал Избранным, пока на моих глазах сосед в «минутку» не зашел. Ну, короткие врата. Так и не вышел, между прочим. Потом как-то так закрутилось… поняли, что нас много, поначалу играли в гильдии, прокачку, вообще не сразу въехали. Потом конторские помогли организоваться, дело пошло.
        Он помолчал:
        -Кто бы сказал, я б не поверил, но это все рутина. Сотня пройденных рейдов, первые были на адреналине. Сам знаешь, как это, когда цель ведет. А потом…
        Он хотел добавить еще что-то, но у меня зазвонил телефон. Я, чертыхнувшись, закопался в рюкзак, проверил сообщение и задумался:
        -Слушай, попроси Эдика мою долю скинуть на куратора семь-три-семь-ноль, или на стойке, как тут положено? Мне сейчас лучше поспешить. Не в обиду?
        -Какой вопрос, давай. Потом штрафную поставим.
        -Разве что пиво, я крепкое не пью.
        -Там решим.
        Я, собравшись, махнул рукой и быстро двинул на выход.
        Уже в коридоре выдохнул, но темпа не сбавил. Арсенал, песок и домой!
        Потому что очень уж похож этот Светозарный на того типа, которого босс нанял, чтобы персонал проверять. Точно так же сидел, говорил, анекдоты травил, а потом кое-кому пришлось квартиру продавать, чтобы не сесть.
        Телефон, конечно, у меня не подключен. В нем даже симки местной нет, зато есть возможность в два касания выбрать фразу в имитаторе мессенджера и поставить таймер, чтобы отболтаться срочным вызовом или показать наличие другого желающего на твой товар. Необходимая в продаванской жизни штука, вот и сейчас помогла.
        «Случайно» захваченную салфетку я сунул туда же, в рюкзак. Поменьше оставлять после себя всякого, во избежание. Поисковые артефакты точно должны быть, и мне такого счастья не нужно.
        В арсенале у стола возился Димыч. Я, чуть не наорав на начавшую бубнить непись, вытребовал свои магазины, но конторский проявил норов и патроны дал в пакете, россыпью. Пришлось тоже встать за стол, чтобы набить хоть один подсумок.
        -Что, уже уходишь?
        -Да вот, дела зовут.
        -А-а… слушай, хорошо сходили, да?
        -Хорошо.
        Моего тона Димыч не понимал и продолжал общение:
        -Тут хоть на работу устраивайся, за рейд получится как за месяц работы. А это только одна доля! Как думаешь, сколько этот камешек потянет?
        -Нож под ребра.
        -Ну да, наверняка ценная штука. Даже не слышал о таком, а Эдик явно обрадовался.
        Слышал он… может и слышал:
        -Димыч, слушай, а у сталкеров есть байки? Там фольклор, все такое? Про злую неуловимую бабайку или там еще кого?
        Он не удивился:
        -Демоны только. Но это не байка, это настоящее.
        -То есть реально мужики с рогами?
        -Нет, настоящие демоны. Ходит-ходит сталкер в рейд, а потом вдруг возвращается и начинает убивать своих. Лут в мешок сгребает и уходит за врата, с концами. Только демоны могут там врать безнаказанно, ходить туда-обратно по десять раз на дню и вообще, нарушать правила. И не узнаешь, кто есть кто - иногда отойдет свой куда-нибудь за кустики, а вернется уже не он.
        -Тогда в моей фирме половина такие «демоны». Врут постоянно и тырят все, что можно.
        Он заржал, ткнув меня в бок.
        Не демоном ли был тот тип, который в моего куратора пулю всадил?
        И не демоном ли станет тот, кто меня теперь прикончит?
        Как называется охотник на демонов? Инквизитор? Должен же быть в структуре такой особый человек, чтобы искать непонятное - к примеру, инквизитор Люций, способный в любой момент изгнать своей суперабилкой любое зло. Или не только зло? Хотя очень может быть, что свет давал какой-нибудь артефакт, а его настоящая особенность прямо как мой телефончик, не афишируется.
        С другой стороны, я мог все напутать и принять за допрос безобидный треп по душам. И в лифт он меня оттеснил вовсе не потому, что на лестнице не удалось бы так просто поймать руку и проверить, что в напульснике.
        Надо валить отсюда. Чую, что надо.
        Глава 18
        Все-таки хорошо, что в мире есть места, где тебя никто не побеспокоит и можно ненадолго остановиться, вспомнить и осмыслить происходящее.
        В соседней кабинке спустили воду и стали шумно застегиваться, а я продолжил думать над сегодняшними событиями. Пока что все встреченные… как бы мне коллег назвать? Ну, допустим, «эйтеры». Так вот, большая часть эйтеров из каких-то средневековых миров. Бронзовый век бистмастера, вооруженные исключительно холодняком мертвяки. С другой стороны, вот у меня на носу вполне современного вида очки.
        То ожерелье, кстати, очень напоминает четки буддийского монаха.
        Скорее всего, где-то в конторских дебрях есть статистика по луту, можно сделать какие-то выводы. Кто ими поделится с простым «сталкером»? И что мне теперь делать?
        Я вздохнул и достав стилус положил на колени автомат. Если ты руномант, то все сводится к одному - в любой непонятной ситуации рисуй руны. И чтобы рисунок спас от сталкеров, это должны быть правильные руны. А чтобы их выучить, сначала надо накормить Эйта.
        То есть все сводится к фарму.
        Конечно, хорошо было бы иметь возможность входить в зачищенный инст и спокойно собирать «пиксели». Как вспомню тот звездно сияющий пол, так сразу душа потомственного жлоба начинает болеть. И ведь не поднимешь ни крошечки, ни единой искорки, палево! Больно мне, больно.
        Закончив с автоматом я поставил его рядом, закатал рукав на правом запястье и наложил «невидимость».
        Каждые три патрона это примерно единица дешевого лута и один пиксель из песочницы. Магазин уходит за пять-семь монстров. На втором уровне источника одна изученная простая руна это три магазина. Пять магазинов и два дня беготни по песочнице - один простой рунескрипт или картуш. Простенькая арифметика фарма. В блокнотике выписан десяток хотелок, которые сделают меня сильнее, но каждый требует потратить от двух сотен патронов и еще иметь для страховки три-четыре гранаты. А за раз мне больше трех подсумков на четыре магазина не выдают.
        Ходить сюда, значит нарываться на неприятности. Привык по одному маршруту шастать, а ведь так и в капкан можно угодить. И в следующий раз телефон не поможет. Значит, иду в другой центр, мне-то нет разницы, откуда домой возвращаться. Где-бы не открыл портал, мне везде…
        В туалет кто-то вошел, я замер, прислушиваясь. Смех смехом, но мало ли, что так узнать можно? Сболтнет кто пару слов, а ты и додумаешь. Умные люди добывают информацию не в кабинетах и переговорных, а в курилках и туалетах.
        Дверь вдруг рванули, потом еще раз. Я уже было открыл рот, чтобы проорать «Занято!», как вдруг пластиковая защелка треснула и дверь распахнулась. Стоящий за ней сталкер посмотрел сквозь меня и матюкнулся. Ему отозвались от дверей:
        -Что там?
        -Да вот, автомат очередной разиня забыл.
        -Козлы.
        -Ага, ничего доверить нельзя.
        Впрочем, оружие он не тронул. А меня, похоже, не увидел. Дверь с протяжным скрипом закрылась и тут же зашумел умывальник. Дергаться и провоцировать испуг вооруженных людей это плохая затея, посижу пока невидимым. Главное, чтобы они мою кабинку по назначению не вздумал использовать.
        -Так что, есть заказ?
        -Да, на двух новичков. Подойдут через часик.
        -В ресторан?
        -Не хочу нажираться перед выходом.
        Разговор был привычным, но тон какой-то странный. Судя по теме, эти двое собирались идти в песочницу с экскурсией. Обычное дело, как я понимаю, но… как-то они предвкушают этот поход. Что-то особое собираются получить? Или отведут нубов вместо песочницы в данж, чтобы лут загрести? Говорят-говорят, уже три минуты обсуждают, а потом вдруг раз - и оборвут на полуслове. «Я понимаю, ты понимаешь, чего говорить» - как-то так.
        Видимо, какие-то непонятные мне сталкерские терки.
        Особо много понять не удалось, сталкеры ругали субботний наплыв «нубла» и к чему-то готовились. Через минуту все стихло, я встал, подхватил автомат и закинув его за спину отправился мыть руки.
        Итак, посмотрел я на поход настоящих, опытных сталкеров. Мне тут ловить нечего, мало того, что у них артефакты и личные умения, так еще и стреляют на зависть, мертвяка с одного выстрела кладут. А я - с трех! Как там сказано было, на меткость Хмурый прокачивается? Логичный выбор, жаль, мне такое не грозит. То есть можно накопить на подходящую руну, но… Блин, что же делать? Ходить с ними опасно, засвечусь рано или поздно, а не ходить - тогда какой смысл?
        Помыв руки заодно умылся, лицо под респиратором неприятно чешется. Затем проверил оружие, дослал патрон, на всякий случай. Хотя он разный бывает: сняв рюкзак вытащил два свернутых в трубочку и перетянутых резинкой пакетика, переложил в нагрудный карман. Вот так и буду теперь носить, во избежание и в нарушение всей техники безопасности.
        В общий зал у портала заходил с опаской, не хватало снова на Люция налететь, но никого знакомого не встретил. Подойдя к стойке сунул карточку, отметить, потом на всякий случай осведомился, есть ли транспорт к другому «терминалу». Мне предложили вызвать такси, за государственный счет перевозки не было. Хорошо, зайду отсюда, все равно денег нет.
        Бабки, бабки, бабосики. Скучно без них, а ведь расходов многовато получается. Это патроны бесплатные, а руны выкупать на трешевый лут из песочницы я заманаюсь, нужно на зеленку и синьку переходить - а где их взять? Энтов, что ли, начать фармить? Один лист можно на синьку, а то и две попроще выменять. Ну да, как в игре, когда фармишь в жопе мира редкий лут… вместо того, чтобы спокойно купить золота.
        Во врата я продавился в скверном настроении духа, на той стороне огляделся.
        За неделю успел подметить, что все встреченные мной кусто-энты «респились» на одной линии через примерно равный отрезок времени. Жаль, что совершенно случайно, и за все время я не снял ни одного листочка, только пиксели из трупов выдирал. Ладно, попытка не пытка, попробую еще раз. Тут всего-то минут двадцать ходу.
        Уже не знаю, по какой причине, но я всегда ходил кругами вокруг именно этих больших врат. Открыть свой портал отходил чуть подальше, но из зала источника возвращался в ту же точку, и снова кружил на одном пятачке. Хотя в этой зоне все было довольно стабильно, тем не менее рельеф слегка менялся. Вот и сейчас, на месте недавнего лужка красовался овраг с журчащим внизу ручейком. Лезть вниз было лениво, пошел в обход и как положено в таких случаях, намотал чуть не три километра по кустам и буеракам. Зато настрелял с мертвяков горсточку лута, чем слегка приподнял настроение. Жаль, «подорожниковый энт» не встретился, точка респа пустая. Ну, не все коту масленница. Оглядевшись, решил пройтись чуток обратно, поближе к большим вратам, чтобы в следующий раз ноги не топтать.
        Песочница… наверное, в первый месяц тут пальба шла из-за каждого куста. Как оно было, когда здесь толпы, те самые сотни жаждущих добычи сталкеров, по десять на каждый респ? Не тогда ли договорились о «песочном перемирии»? Кого бы на вечер баек развести, Эдика? Проставиться за «приглашение в настоящий рейд», вытянуть пяток-другой историй. Не официальных сводок Конторы, а живой рассказ от очевидца.
        Черт, опять расходы… Небольшие, а все равно.
        Как-то незаметно вернулся почти к самым вратам и стал решать, в какую сторону теперь отойти. Вроде все тихо и никто не наблюдает, но я же помню спеца из команды Арсения, мало ли. Чего это я их вспомнил?
        Врата пошли мелкой рябью, я привычно замер, давая сработать невидимости. Сейчас пропущу этих и уйду в противоположную сторону…
        Словно нарочно, сталкеры, пять человек, пошли ко мне. Да еще и остановились шагах в пятнадцати от дерева, которое я подпирал.
        -Значит так, все слушаем меня! - Говорил мужик лет сорока с обветренным лицом, положив руки на автомат. - Это экскурсия, но в ней вас вполне могут сожрать, так что никаких лишних телодвижений. Вы сейчас скажете, что будете делать то, что я вам говорю. И я услышу это от вас, от каждого!
        Вообще-то от «каждой», потому что говорил он это трем женщинам. Двум молоденьким и одной средних лет, держащей свой автомат с брезгливым недоумением. И что он несет такое?
        -Кхм.
        Реакция была мгновенной, я даже испугаться не успел. Обветренный подхватил оружие и быстро взял меня на прицел. Его напарник сделал шаг в сторону и тоже поднял автомат.
        -Просто хотел сказать, что тут не стоит говорить подобное. Это «завратье», тут сталкер говорит правду, даже если просто болтает языком. И если вслух сказать, что будете делать, то вам придется делать это постоянно…
        Я договаривал, уже понимая, во что вляпался. И по глазам сталкера видел, что он тоже понял, что я понял. Вот черт.
        -Умный, да? Сними калаш, положи на землю.
        Его напарник быстро развернулся к экскурсанткам и повторил уже им:
        -Оружие на землю. Быстро, курицы, а то щас как!
        Дама уронила свой автомат почти сразу, а девчонки медлили. Второй сталкер выругался и угрожающе дернул стволом, после чего девушки все-таки расстались с оружием.
        Непонятно, почему не стреляют.
        -Повернись!
        Это мне; я развернулся кругом, держа руки на виду. Черт, что же делать?! Сталкер осторожно шел ко мне - обыскать хочет?
        -Слушайте, мужики, как насчет взаимной клятвы? Разойдемся без претензий, а то ведь за меня есть кому слово сказать…
        -Заткнись! Вы, взяли его!
        Деревья вокруг закружились. Навалившаяся ватная тяжесть не давала двинуть даже глазами, я видел лишь то, что мелькало, когда меня переворачивали. Кажется, куда-то пропала минута или две, врат рядом уже не виднелось. Все тело как отсидел, чувствуется, но не мое.
        -Сюда! К оврагу!
        Точно, без сознания был, тут ходу минут десять. Меня девчонки на руках тащат, всхлипывают. Но не болит ничего, и шлем не сняли, даже респиратор на месте. Магией какой-то приложили? Мысли тяжелые и неповоротливые, странно-спокойные.
        -Сюда его. Сели рядом!
        Я наконец узнал этот голос. Как в книге, блин, я же их в туалете слышал, ну банальный же поворот сюжета. Вот что они предвкушали - как заставят новичков дать им клятву, а потом будут ими крутить, как дурной башке вздумается. Ловко придумано… а конторским пофиг, им главное, чтобы сталкеры во врата ходили.
        -Хрена у него патронов… Продает, что ли?
        Рюкзак мой распотрошили.
        -М-ммужки…
        Голоса замерли.
        -Ого, быстро он в себя пришел.
        -Наверное, укрепление сосал.
        -М-мужики…
        -Пристрелить?
        -Зачем, паладины начнут искать. Скормим кому-нибудь. А вы, девочки, теперь или даете клятву молча слушаться, или… Сломаем ноги и оставим без оружия. Сейчас увидите, как это бывает.
        Вот почему у них такой тон был. Не первого сталкера «скармливают».
        Я оттолкнулся непослушной рукой, перевалился на спину, поднял тяжеленную голову.
        Подсвеченные очками «сталкер-ренегат» и «сталкер-убийца» стояли шагах в десяти, бледные экскурсантки сжались на краю оврага. Им там не спрятаться, не убежать. Не помогут они мне ничем.
        А ведь не могут конторские не знать об таком. Хорошо, потом.
        -Мужики, предложение есть.
        Я кое-как поднялся, сев, поискал взглядом свой автомат. Лежит у ног обветренного Ренегата. Хорошо.
        -Что, выкупиться хочешь?
        -Ага, хочу.
        -Так мы сами можем все забрать?
        Эта сука предвкушала. У него голос стал масляный, разве что губы не облизывает от удовольствия. Оказывается, такое не только в плохих сериалах встречается.
        -Можете, но есть один нюанс…
        Я убедился, что по-прежнему непослушное тело все-таки немного мне повинуется и поднял сначала одну руку, потом вторую, чуть развернул и глядя на сталкеров скомандовал:
        -Замерли! Бабах.
        Тяжесть переместившегося ко мне по команде автомата чуть не подвела, но я смог удержать ствол и быстро щелкнул предохранителем.
        -Ку-ку, Гриня. Шевельнетесь и я стреляю.
        Я сижу как полуростовая мишень, но и они на ладони. Никто с такого расстояния не промахнется, но и умирать никому не хочется. Клятву с них требовать? А вдруг обманут? Вдруг знают, как это делать? Придумали, подсказал кто, или артефакт подходящий нашли.
        Сталкеры смотрели на меня напряженно, поднять оружие и прицелиться мгновенное дело, но ведь мы все знаем, что здесь у каждого может быть в запасе сюрпризец. За спиной прерывисто вздохнула одна их перепуганных девушек и я решил, что ну его нафиг, это перемирие. Отболтаюсь как-нибудь, главное живым остаться. Ствол в дрожащих от тяжести руках повело вниз, и стало ясно, что сейчас я чуть доверну его набок, а потом одной очередью перечеркну их обоих, автомат как раз сам пойдет… Надо просто потянуть спусковой крючок. Просто нажать его. Да что же, я ведь…
        Я собирался стрелять, я был готов. И повод есть, и оправдание, и если не стрелять, то убьют - но я не мог! Палец напрягался, я ждал выстрела, но его не происходило. Я не мог выстрелить в них! Просто не мог. Ок, «план би» в действии:
        -Предлагаю выкуп. У меня есть штука, которая вам пригодится.
        Сталкеры быстро переглянулись.
        -И что это?
        -Да на крайний случай таскаю. Поверьте, это лучше, чем вот так… Эй, как тебя, светленькая. Подойди! - Опустить оружие я не мог, а нужна свободная рука. Одна из девушек подкралась сбоку. Хорошо, что они молчаливые. Или когда поняли, что тут может произойти, решили больше ни звука? - В нагрудном кармане, два пакетика. В трубочку скатанные. Вынь один, кинь им.
        Пакетик упал чуть не долетев, девчонка даже дернулась поднять, но удержалась.
        -Это хранилища, если их развернуть, то там появляется шмот. Полезная вещь, всегда пригодится, и вам, и мне. Вы получаете ее и мы расходимся каждый при своем.
        Я старался говорить максимально расплывчато, чтобы не словить наказание. Сталкеры, с подозрением косясь на предложенное, не торопились проверять содержимое пакетов, пришлось подстегнуть.
        -Или вы берете, или я начну стрелять.
        Я же не сказал, что в них?
        Обветренный решился первым. Правда, сначала он сжал в ладони какую-то фигню вроде ажурного кастета, но я вспомнил, что магией он меня приложил шагов с пяти, а значит подпускать нельзя. Намекающего движения стволом хватило, он даже отступил, подобрав пакетик, но возвращаясь на место отошел на пару метров дальше. Что же, я не против. Я даже опустил автомат, тем более, что рукам этого давно хотелось.
        -Просто разверните. Это безопасно.
        Разворачивать безопасно. Суть ведь в другом?
        Им явно не хотелось это делать, но еще меньше эти двое желали участвовать в перестрелке. Ведь опытные сталкеры, должна быть сотня подтвержденных заходов, неужели их еще может взять простой калаш? Или они мимо конторских подрядились? Мысли текли густым киселем, руки дрожали от напряжения все сильней.
        -Так, если не хотите, то я лучше вас пристрелю. А там разберемся!
        Раздражение в моем голосе было по поводу собственной слабости, но оно сработало. Обветренный, мрачно косясь на меня, стянул резинку и очень осторожно размотал простой литровый пакет с зиплоком, недоуменно посмотрел на него, показал, что тот пустой.
        -Внутрь загляни, дебила кусок!
        Он поморщился, но подцепив край раздвинул горловину. Мгновение, другое, а потом появившийся в пакете тяжелый предмет вырвал его из пальцев сталкера и упал на землю. Эти двое даже нагнулись, пытаясь подхватить…
        Я упал на спину, передвинув приклад автомата так, чтобы прикрыть пах. Больше ни на что сил не хватило.
        В киношках гранаты взрываются как пятидесятикилограммовые авиабомбы, но здесь просто бухнуло. В этот раз подниматься было гораздо тяжелей, но я смог невероятным усилием перевалиться на бок, вытащил из кармана второй пакет и сорвав резинку приготовился ловить и бросать гранату. Это же не стрелять, это же я просто кину, да?
        -А-а… а-а…
        Обветренный лежал без движения, а его подельник стоял на коленях, прижав руки к животу. Еще немного поскулив, он медленно, как-то осторожно опустился набок и замер, изредка дергая ногами.
        -Девчонки? Эй, вы там живые?
        Ни одно доброе дело не останется безнаказанным:
        -Вы с ума сошли? А если бы нас взорвало?!
        Говорила светленькая, а шатенка и немолодая выглядывали из травы, смотря на меня выпученными глазами.
        -Взорвало и пусть, дурой меньше, дурой больше…
        Я кое-как поднялся на ноги.
        -Как вы можете так говорить, а еще интеллигентный человек!
        О, старшая подключилась.
        -Я не интель, простой манагер. Пошли отсюда. Оружие возьмите, а то в конторе заругают.
        Стоило принять вертикальное положение, как туман в башке стал рассасываться. Хотя слабость из тела никуда не делась. Девушкам явно не хотелось подходить к трупу, но мой вид к дискуссии не располагал, так что оружие они подобрали. Потом я сориентировался и погнал их к вратам.
        -Так, стоп. Вы этих откуда знаете?
        Отвечали вразнобой. Что они познакомились с «этими» после первой, настоящей экскурсии. Что те пообещали «настоящее приключение», которое не забудется и многое покажет в жизни сталкеров. Ну, почти не обманули.
        Слушая отходящих от напряжения женщин я отчетливо осознал, что они сталкеры. Или у них совершенно непробиваемая психика и опыт городских боев, блин, потому что слишком они спокойные. Возмущенные, взволнованные, но совсем не так, как положено. Можно попробовать взять их на прицел, пальнуть, хотя бы в ногу. Натурный, так сказать, эксперимент.
        Оглядевшись, я достал из кармана еще один пакет. Девушки дернулись, когда я его раскрыл, но убегать с воплями не стали, уже хорошо.
        -Что здесь видите?
        Мгновенным переглядыванием они проверили, у кого наивысший женский приоритет, выбрали делегата и старшая протянула:
        -Ну, вот это, кажется, руна какая-то. А это - какой-то кристалл. А это грязь простая.
        Пиксель на этой «грязи» они не увидели. Лады.
        -Берите по штучке и марш в ворота. Я это сегодня добыл, как раз думал возвращаться. Только давайте вы мне прямо сейчас пообещаете, что ни с кем, кроме нас четверых, о произошедшем говорить не станете.
        Я говорил тем неприятным тоном, каким обычно с неплательщиками общаюсь. Подействовало и здесь, женщины пообещали. Спустя минуту я перед вратами снова был один. Черт, какое-то здесь стремное место… пора двигать отсюда. Впрочем, есть еще одно дело.
        Оба сталкера лежали там, где я их оставил. Сев шагах в двадцати я десять минут наблюдал, но никакого движения не обнаружил. Здравый смысл боролся сам с собой, потому что хороших идей хватало. Привести сюда мертвяка или элема и попробовать создать картину «ужасного сражения», или наоборот, свалить побыстрей, чтобы никто над трупами не застал. Кстати, а точно - трупами?
        Уроды лежали метрах в четырех друг от друга. Прицелившись в обветренного, я с замиранием потянул спусковой крючок и в этот раз палец не подвел. Тело тряслось от попаданий, напомнив мне того льва из лабиринта, после пятой дырки я прекратил огонь и сдвинулся в сторону, прицелившись во второго. И вот тут снова сюрприз.
        Наверное, он был еще жив. Я давил и давил, пробовал менять пальцы, руку, потом взял веточку и попытался ей - но стрелять в сталкера я не мог. Пусть он не шевелится, на вид совсем мертвый, но я не мог заставить себя сделать это.
        Прицел на обветренного - выстрел и дырка, еще раз, еще. Перевожу на второго - руки нормальные, автомат настоящий, вижу цель, а выстрелить не могу. Может, дело в том, что я вижу?
        Прикинув, отошел в сторону, прилег, прицелился в бедро обветренного, потянул - выстрел. Осторожно, стараясь думать о цели и только о ней, я высадил в одну точку весь магазин, патрон за патроном. Потом встал, поменял и снова прицелился во второго. Совершенно случайно изрешеченного теми пулями, которые пролетели через бедро его подельника.
        В этот раз никаких проблем не было. Я выстрелил раз, другой - все понятно. Можно собирать вещи и сваливать. Дурак я все-таки, у самого есть посмертная защита, а ведь не я один такой умный. Но вот, сижу и развлекаюсь стрельбой по трупам. Как есть дурак. Устроил тут «Разрушительное ранчо» - сколько бандитов пробьет пуля из «АК-74»?
        Много, блин.
        Ухватив за шиворот переволок сначала одного, потом второго в овраг. Силы потихоньку возвращались, я нашел ту штуковину, которая выпала из руки сталкера и сунул в рюкзак. Туда же отправились все найденные патроны и две гранаты. С паршивых овец хоть лута чуток…
        Минуту думал, стоит ли, но потом наложил на каждого невидимость. Эти уж точно не пошевелятся, а я читал, что мертвые сталкеры исчезают медленней, чем убитые монстры, но все равно дня через три от тел ничего не остается. Вряд ли в эти три дня кто-то полезет в овраг и станет искать невидимый труп. А вот случайно увидеть могут.
        Выбирался с трудом, дважды оскальзываясь на влажной глине и матеря неведомо кого, придумавшего такую паскудную обессиливающую магию. В каталоге ничего похожего не помню, надо Димыча спросить. Или не спрашивать, чтобы даже слухов не пошло? Девушки разболтать не должны… Блин, ну не убивать же их было, в самом деле?! Тем более, что я бы и не смог.
        Разве что привязав к дереву, а с другой стороны повесив мишень.
        В зал источника я ввалился в окончательно скверном настроении. Невозможность собрать гору пикселей в подземелье, чертов Люций, чертовы твари-сталкеры, чертовы открытия, чертово все!
        Стягивая, бросал вещи на пол, потом залез под душ и долго там стоял, отмокая. Сердце зашлось, когда в комнате что-то стукнуло-брякнуло, у меня руки затряслись, но когда выполз из ванной, то оказалось, что это просто упал автомат, который я поставил у стола. Пришлось глотать успокоительное, а потом лезть в ванну с пеной и долго отмокать, слушая треск лопающихся пузыриков.
        Какая у меня интересная жизнь пошла. Перестрелки, магия, чудеса. Спасение прекрасных дам, избавление мира от зла. А ведь всего-то хотел… ну там всемогущества, богатства, всеобщего признания и поклонения. Что поделать, теперь пищи, а беги.
        Понемногу успокоился, поздний ужин окончательно примирил с жизнью. Ну да, вот такая у меня житуха. А что ты хотел, если сунулся в чудеса, то изволь соответстовать. Вертись теперь, делай свой бизнес.
        Сев за стол я зевнул, потянулся, долго думал, что выбрать - новости или картинки с няшными котиками. Решил, что котят рассмотрю как следует с утра, сейчас же лучше добить себя происходящим в мире.
        Счет заболевшим растет, это хорошо. То есть все привычно и понятно. Самолет упал, дорогу проложили, ноту протеста заявили. В местных новостях лишь дежурные заметки - там ремонт начали, тут новое кафе открыли… нашли время.
        Мелькнувшую рекламу я пропустил, адблок у меня не установлен. И только потом насторожился, отмотал назад. Реклама была уже другой, но я ведь помню, там что-то знакомое было.
        Я жал «обновить» раз за разом, вспоминая, что меня насторожило. Нет, ну было же что-то, а я не понял. Показалось? После такого-то денька могло еще и не так…
        Замерев, я прищурился, потом с сомнением прокрутил страницу так, чтобы баннер был виден полностью.
        «Новинка игры - воспитай себе помощника!»
        Только фон другой. Там черненький был, а тут зелененький.
        Осторожно, стараясь ничего не нажать, я откатился на стуле подальше от стола и присмотрелся издалека. Да, вроде и шрифт такой же, и слова… хотя нет, там было про «бесконечную». Я ведь такую и искал, да? И мне выпало все вот это, с чудесами, магией и отмороженными сталкерами. Но тогда я на планшете, а здесь на компе.
        Дотянувшись до мышки, аккуратно подвел курсор к рекламе и мысленно перекрестившись, нажал.
        Страница, переадресовка, новая страница.
        Знакомая игра, в которой я столько лет провел.
        Обновление, и одна из новинок - персональный помощник. Ну такой, поселить дома, скидывать ему часть опыта, развивать таланты, а он за это тебе работу выполняет и ресурсы собирает.
        Су-у-ука…
        Действительно.
        С чего это я решил, что главный герой здесь именно Игоряша?
        Зарывшись в описание долго выяснял подробности, потом перешел на ютуб, посмотрел ролики из игры. Да, это все очень далеко от реальности и ко мне отношения не имеет. Просто случайное совпадение. Просто кто-то воспользовался привычным мне шаблоном.
        Готов спорить, что бистмастеру было что-нибудь вроде видения, точно соответствующего тамошним верованиям. Куст загорелся или пифия напророчествовала. И очень может быть, что его вход в зал источника это не черное пятно в стене, а тайный… как там называется - дромос? Переносящий в лабиринт. Все в рамках той каши, что была в голове очередного… пета.
        Я не игрок и даже не боевой юнит, как сталкеры.
        Я просто пеон-ищу-работу, для сбора ресурсов и с минимальной прокачкой. Ставим храм-источник, туда притягивает из ближайшего мира какого-нибудь дурака. К примеру, его могут просканировать на входе и заранее подтолкнуть к нужной схеме обучения. Агрессивный вояка - на тебе огонь, ничего не умеющий пастух - теперь ты Повелитель Зверей, скучающий продаван - сложный выбор, слишком тупой, даже заклинание не доверить… рисуй закорючки!
        То-то у меня такая замороченная схема сбора энергии для Эйта. И это не он мой источник, это я его. И зал - мой, а не его, потому что именно туда я несу добытое. Светлячок просто портал, передающий туда - собранное, а оттуда - шиш с маслом.
        Все ништяки в игре должны доставаться игроку. Ведь игра существует именно для этого? И потому я не могу найти список правил этой игры. Не предусмотрено для питомцев. Это опять же у игрока нужно спрашивать, во что играем и какой смысл.
        Выключать комп я не стал, просто нажал кнопку на бесперебойнике и откинув одеяло лег в кровать, уставившись на потолок. Сегодня выпал окончательный фрагмент паззла, не тот, которым закрывается последняя дырка, но тот, который позволил представить всю картинку. Причем куда более полную, чем мне хотелось.
        Я - питомец, которого поймал неизвестный игрок при помощи магии. Ее ведь в игре полно, она делает откровенно странные вещи, так почему бы ей не подменить контекстную рекламу в компе и не заманить дурачка в портал? А там ему быстренько накидывают обещанием цепочку на шею, дают вкусную подачку и отправлять фармить ресурс. Мне ведь так нравится кормить Эйта… который никакой не источник и вообще, скорее всего не существо. А просто терминал, через который меня и направляют. И «бесконечная» эта игра потому, что сбор ресурсов неведомо для кого будет продолжаться всю мою жизнь.
        И сталкеры, вполне возможно, не часть другой игры, а просто юнит с другими задачами. К примеру - отбивать накопленное петами вроде меня. Я именно пет, помощник, это подтверждает то, что я не могу выстрелить в сталкера. Наверное, правила такие в этой игре.
        Только вот мы живые, разумные существа и пытаемся как-то выкрутиться. Вот и крутят сталкеры… Им ведь тоже не нравятся некие «демоны», способные нарушать правила. Или не нарушать, а просто играть по своим, положенным для этого типа юнитов?
        Или не юнитов, а игроков?
        Вспомнился до предела гнусный мотивчик, который насвистывал своей дудкой Музыка - каждую волну он был все противней и противней, прямо хотелось дать ему по башке. А почему не дал? Не потому ли, что на мне два предмета с «ослаблением воздействия»? На сталкеров она не действовала, но на меня еще как. Если бы я не успел взять ослабление, то их проверка завершилась бы совсем по-другому. Хотя сомнения у них остались, даже Люция оставили присмотреть, проверить.
        Одно теперь понятно - искать правила игры у сталкеров или в Конторе бесполезно. Они такие же юниты, просто не пеоны, а солдаты.
        Если я хочу знать, что происходит, нужно искать игрока.
        Глава 19
        Полночь, темная улица, редкие фонари. Куда иду я с большой сумкой в руке, в маске вместо моего привычного респиратора и с доской под мышкой?
        Грабить банк!
        Умные люди ставят банкоматы в просматриваемых насквозь помещениях, но отделение местного банка находилось в доме, которому сто лет в обед. Узкие двери, толстые стены, бывшие сени в которые впихнули шесть массивных коробок. Был я здесь два раза - первый год назад, когда случайно занесло к одной девахе, тут поблизости. И вчера, когда искал подходящее место.
        Открыв дверь я бросил на пол сумку, расстегнул, достал молоток на длинной ручке и накинув капюшон толстовки ударил по лампе, прикрывшись рукой от осколков стекла. Все, тут темно, снаружи не разглядеть. А мне очки все подсвечивают.
        В ручку двери продел доску, подергал. Нормально, не войдут. Конечно, если кому-то срочно нужно снять сотню для продолжения банкета, то все равно будет ломиться, но и пусть.
        Теперь лишить обзора снаружи.
        Когда готовил план думал, что получится быстро окна закрасить, но оказалось, что это почти минуту возиться нужно. Все проще - из сумки достал литровую банку, быстро нанес содержимое крест-накрест широкими мазками по стеклу, сверху прилепил газетные листы. Теперь снаружи видно табличку «Закрыто» и газеты, словно при ремонте. Просто, надежно, вопросов не возникает. Ну вот явно проморгал свое призвание, я же натуральный гений грабежа!
        Руку чуть наотлет, ладонью вверх, активатор:
        -Алле!
        Появившуюся лестницу чуть не уронил, избыток адреналина в крови действует на координацию. Приставить к стенке и быстро покрыть колпак камеры слоем все той же краски. Хорошая кисточка, широкие мазки, хрен вы что увидите. Спрыгнув на пол обошел все шесть банкоматов, три денежных и три терминала, замазав все той же краской места, где могли быть камеры, кинул банку в пакет, а тот убрал в сумку.
        То, что мои действия как-то отследят, это само собой разумеется. Люди даже не представляют, сколько вокруг камер - домофоны, видеорегистраторы в машинах, наблюдение за дорогами, всякие частные-охранные. Я тоже не представлял, пока не стал готовиться к налету. Размотать цепочку, откуда сюда пришел грабитель, несложно. В нынешнем мире при наличии стимула найти можно любого человека.
        А стимул будет, это я вам гарантирую.
        Встав на колено у банкомата достал стилус, листок с последовательностью наложения и стал быстро чертить на передней панели сейфового отсека, сверяясь со схемой. Разрушение на предмет, Усиление, общий картуш, теперь направленное Усиление, и снова общий. Перешел к следующему, повторил начертание, а за спиной уже слышалось потрескивание. Когда я обработал третий банкомат, крышка первого с хлопком отскочила, открыв сейфовую дверь.
        Здесь узор требовался чуть сложней, но использовались все те же руны, просто картуши объединения в другой последовательности, а рядом с этим нанес «восстановление плюс усиление». Теперь одна часть дверцы разрушалась, а другая восстанавливалась, причем неравномерно. Я устраивал банкомату «судорогу крышки сейфового отсека». Сталь сейфа на порядок толще, чем панель, зато и узор мощней, так что всего через минуту крышка с оглушительным треском выломилась со своего места и все еще корчась повисла, перекосившись, на одной петле.
        Я облегченно выдохнул. Проводить эксперименты пришлось на небольшом сейфе советских времен, там материал другой. В теории эта последовательность рун могла справиться даже с танковой броней, но жизнь любит преподносить гадские сюрпризы.
        Все, теперь быстро снять узор и можно грузить добычу.
        Говорят, где-то есть кассеты, при несанкционированном извлечении заливающие содержимое краской. Где-то есть, наверняка, но в нашем городе таких не видели. Это мне знакомый инкассатор говорил. В банках знают, кто у них работает и можно ли этим людям доверить что-то подобное, так что не рискуют. Но если вдруг встретится, то тазик с наложенным «очищением» уже готов, главное не перестараться и не свести с бумаги вообще всю краску.
        Выдирая кассеты складывал одну на другую, перехватывал по четыре ремнем, аккурат три стопочки. А теперь со всем этим добром…
        Ткнуть стилусом в стенку рядом с входом, нервно дождаться раскрытия портала, прислушаться. Вожусь уже минут пять, а где охрана? На ее прибытие я собирался дать очередь поверх голов, прямо сквозь дверь, это точно выиграло бы время. Но все тихо, даже непонятно, зачем я так заморачивался с видом от дверей.
        Войдя в зал источника, бросил связанные касселы на пол, прошел обратно в банк, снова перенес не очень-то тяжелую ношу, прислушался. Останки дверей продолжали корчиться, так что быстро обошел все, сняв руны, осмотрелся. Вроде все?
        Так, что я забыл? Ах, да, лестница. Мало того, что улика, так ведь еще и вещь в хозяйстве нужная. Но брать ее не стал, просто призвал в зал источника и положил на пол и снова вышел в банк, выглянул в щелочку. Портал за спиной скукожился и исчез, а я все никак не мог успокоиться. Сердце стучало как сумасшедшее.
        Я успел до приезда охраны. Если бы они заявились раньше, то ушел бы сразу отсюда, но теперь можно чуточку облегчить себе дальнейшую жизнь. С трудом выбив неожиданно прочно вставшую в дверях доску, осторожно приподнял краешек газеты. Никого? Где менты, где охрана? Где хотя бы некстати возжелавшие налички граждане? Чего ради я это все устраивал? Хотя готов спорить - вздумай хоть в чем-то дать поблажку, так на этом бы и засыпался.
        Натянув капюшон толстовки поплотней, еще раз огляделся, поправил маску и вышел. Всего триста метров, чтобы видно было, как я ухожу. Шел быстро, нервно зыркая по сторонам. Не хватало сейчас нарваться на подвыпивших подростков, могут же и привязаться. Уже когда сворачивал к знакомой подворотне, за спиной взвизгнули тормоза, но далеко, я почти на месте. Неужели всего пять минут прошло?
        Подворотню этого дома выбрал по простой причине: в ней были две двери, в какие-то внутренние помещения, дворницкая или там подсобка, не важно. Главное, что они утоплены на полметра внутрь и со стороны никто не увидит портала, появившегося прямо на поверхности двери.
        Положить ладонь, оглядеться - никого, - сделать шаг в темноту.
        Все, я дома.
        Первым делом проверил шкафчики, но их гости никак себя не выдавали. Попробовал приподнять - на месте, зашебуршились. Нервное соседство, но что поделать… Что-что, добычу считать!
        Кассеты потрошил со сдержанным азартом. В зале руны действовали мощней, все тот же «узор судороги» разламывал пластиковые коробки почти сразу, коробки буквально взрывались фонтанами купюр, которые я сгребал в кучки. Навскидку, вынес миллионов шесть-семь - приятная мелочь. Но теперь два дня сидеть здесь, как и сутки до этого. Может и не отследят… хотя вдруг я сильно переоцениваю отечественную полицию?
        Им остались записи того, как у меня появляется в руках лестница. Уж и так думал, и этак, но не смог решить задачу незаметности как-то иначе. К сожалению, устанавливающие камеру люди были не дураки, добраться до нее иначе не получалось. А если расстрелять из автомата, то это вызовет реакцию куда как более бурную, чем непонятное перемещение предметов.
        Остается лишь надеяться, что следователи не станут системной неписью, просмотрев запись… В мире сталкеров, готов спорить, сверхъестественные грабители уже обыденность, а у нас в новинку, когда еще поймут, что произошло. Тем более, что скорее начнут трясти банк, я же из помещения вышел с пустыми руками, кассеты словно в воздухе растворились. Какая первая мысль? Постанова, банкоматы были пустые, мошенничество! Ничего, этот банк любит в договорами финтить, пусть теперь побегают.
        Сев на пол я посмотрел на кучку денег. Сейчас, чтобы зарядить Эйта для покупки одной простой руны мне надо накупить хлама тысяч на семьдесят. То есть с этого грабежа я вполне могу выучить то, что присмотрел. А потом прикупить недостающее для возведения нормальной охранной системы. То есть еще парочку, а лучше пяток железных шкафчиков.
        Я снова прислушался к лежащим у стенки, нервно хмыкнул. Идея, конечно, была совершенно идиотская, но я, поняв суть своего положения, был немного неадекватен. Вспомнился какой-то старый стишок: «Пошучу над нубом, зайчика найду и на эту лапочку «силу» кидану. Я скажу «защита», я скажу «полет», пусть мой милый зайчик нубика сжует.» Зайчиков в песочнице не водится, зато есть другие мертвяки всех форм и размеров. Кто сказал, что руномант не может быть петоводом? В том-то и дело, что мы можем все! Просто с переподвывертом. Подчинить через очки, наложить все возможные руны: «Довершу картину, кастану «инвиз», вот наш милый зайчик не боится лис…» - «невидимость-в-покое» я на них тоже повесил. Вот будет сюрприз для тех, кто полезет проверять шкафы. Стишок заканчивался бодрым «позовем мы клерика, пусть он скажет «bless», и от наших зайчиков содрогнется лес!» - не то, чтобы опытному сталкеру эта заготовка доставит проблем, но неосторожные приключенцы могут обосновано дрожать. Мертвяк с Усилением и Восстановлением на всем, чем только можно, теперь моя основная ударная сила. Последний резерв защиты зала, потому
что гранаты в замкнутом помещении использовать не хочется, а стреляют сталкеры наверняка лучше меня.
        Три сложенных пополам листочка в пластиковых файликах, с текстом договора аренды на одной стороне и выдуманными от балды телефонами на другой. Три шкафа в зале источника. Стоит развернуть лист и срабатывает Возврат Предмета. Развитие идеи с гранатами, которые возвращаются в развернутый пакет. Теперь у меня есть хоть какая-то защита средоточия, помимо нескольких установленных здесь сюрпризов. Не просто пассивные ловушки, а что-то способное кинуться, схватить и разорвать, отвлечь на себя внимание. Причем, если дать мертвякам хоть часик после боя спокойно постоять, то они будут как новенькие.
        Даже странно, что Восстановление не сделало их более-менее живыми, регенерируют лишь до уровня мертвяка.
        Я вспомнил, как матерясь сначала тащил в песочницу купленные по дешевке шкафчики, потом искал подходящих монстров, потом накладывал на них руны, боясь хоть на миг отвести взгляд. Мне чертовски повезло с очками, просто невероятно повезло! Но все равно было очень страшно.
        Потом приказывал лечь в шкаф и волоком затаскивал в портал. Сами, как оказалось, войти не могут. Логично, иначе конторские были бы куда более нервными, от постоянных визитов из других миров.
        Жаль, что лишь в зале источника я подумал над тем, чтобы Призывать шкафчики в него. Магия не прибавляет мозгов и глупому руноманту придется работать руками…
        Сев под табличкой я посмотрел на тускло светящегося Эйта. Что же ты такое на самом деле, дружок? Как бы на тебе эксперименты провести, чтобы самому при этом жизни не лишиться?
        На следующий день после той стычки я рванул фармить. Сначала от злобы, чтобы выкупить какую-нибудь особенно смертоносную руну. Типа наложил и все, синий экран смерти перед глазами Той Сволочи. Но фарм дело медитативное: руки заняты, а мозги потихоньку переходят в «режим одного действия», давая отдохнуть от сутолоки мыслей. Найти взглядом очередного мертвяка, увидеть-представить-повелеть его перемещение на позицию и остановив шагах в двадцати выстрелить.
        Повторять до полного успокоения.
        Иногда слышал далекие выстрелы и взрывы, в этот момент садился под деревце и замирал. Куча времени, чтобы подумать над ситуацией.
        Конечно, все это может быть моей выдумкой. Или какой-то личной защитой тех подонков, налутанной в рейдах. Но уж больно много всего в строку ложится - и непонятные изменения в характере, и странный выбор класса, и сам зал источника. Ношу ему ништяки всякие, ношу, как заведенный. Уже изученного хватило бы на всю долгую, счастливую жизнь, так чего бы не свалить подальше и там не засесть? А вот не хочется мне, тянет меня, куда-то. В песочницу, например. Фармить, фармить, фармить.
        И делать все, чтобы фарм не кончался. Это же здорово, это интересно!
        Допустим, что я прав - как найти игрока среди разнообразных игровых юнитов? Он ведь по-умолчанию не сильней, не умней, золота у него не больше, чем у нас, если не читерит. Это ведь игра, развлечение, он лишь чуть-чуть превосходит среднего сталкера. Еще он знает сюжет и правила, а главное - цель игры. Хотя для меня лично эта цель вовсе не так важна, скорее наоборот, нужно думать над тем, чтобы оттянуть момент появления надписи «Congratulations, game over!» поперек неба, на фоне облаков. Что происходит с неписью и монстрами, когда игрок добирается до цели?
        А когда он отключает компьютер?
        Мысль, что мы можем жить в таком давно покинутом игровом мире я прогнал. Как минимум миров много, так что надежда есть.
        Судя по вновь перечитанным сюжетам популярных книг, основное отличие игрока в его запредельной удаче, ведь он после каждого провала может просто откатить игру к последнему сохранению и начать заново. Кто в обновленном мире вспомнит о его ошибках? Только победы, только выполненные миссии. То есть искать его стоит по статистике. И снова нужны контакты с Конторой.
        Хм… у них там двадцать стран борется за неизвестный приз. То есть игрок может быть не один. Сессионка? Судя по таймеру, о котором рассказывал куратор, вполне возможно. Странно, что уже полгода играют, а пока никаких особых изменений. Кто вообще может столько играть? Хотя у него может быть иное восприятие времени. Или вообще, нечеловеческое сознание. Но если игроков больше одного, тогда вопрос о сейвах не стоит, и по удаче его тоже не найти. Нужно самого скиллового искать, но в чем именно? Это же от игры зависит.
        Вздохнув, я встал и пошел к сумке-холодильнику. Который день гадаю, но что стоят все эти мысли без реальных фактов и опытов? Иди фармь, жалкий пеон…
        Переосмысление своего статуса и перспектив прошло не так болезненно, как могло. Ну да, я теперь полураб на добровольной основе, то есть такой же офисный сиделец, только в другой фирме. С осознанием обыденности происходящего чуда ушло ожидание чего-то светлого, интересного. Зато появилось твердое намерение сделать все, что смогу. Чтобы те, кто придет за мной, хорошенько потрудились ради лута. Чтобы им пришлось раз за разом перезагружаться, злясь и ломая клаву!
        Чтобы тот парень, что в нас играет, даже не вздумал с такими корявыми лапами соваться в стримеры!
        Возможностей дальнейшего развития было две. Первый путь это затаиться, расти в уровнях, собирать рунную библиотеку, строить эшелонированную оборону прямо в зале. Второй - активно влезть в дела сталкеров, ловить шанс, пытаться найти игрока и понять, в каком месте здесь главный приз.
        К сожалению, затаиться не получится. Даже я, со своей коряво работающей рунопедией, смог собрать поисковый узор, способный привести к цели. Более-менее способный, и весьма дорогой, но все-таки. А у сталкеров такой поиск «встроенный», с интуитивно понятным интерфейсом. То есть рано или поздно за мной придут. К тому же хочешь, не хочешь, а узнать что-то я могу лишь в мире сталкеров. Они ходят по мирам, их много, кто-то что-то видел.
        Собственно, потому я и решился на грабеж. Нужно прокачивать уровни источника, нужно выкупать полезные руны, становиться сильнее… как это и положено чьему-то «батраку на ферме». Носи золото, руби дрова, закрывай своим мясом главную цитадель от боевых юнитов соперника. Чуйка говорит, что счет пошел на дни, а то и на часы, думать о последствиях буду, если выживу. Что же, я почти три месяца измерял время не днями, не завершенными сделками, не попойками в баре, а рулонами туалетной бумаги. «Еще один кончается, пора менять». И вдруг как понеслось! Источник, руны, сталкеры, иные миры! Игроки, будь они неладны!
        Почему игроки - они, а не я?!
        Как стать одним из них?!!
        Жил-был человек, который срал золотом. Но он был брезглив и ни разу не присмотрелся к тому, чем гадит.
        Жил-был человек, который мог взглядом исцелять людей. Но он был близорук и всю жизнь ходил в очках.
        Жил-был человек, который был способен написать судьбу. Но он так и не научился грамоте.
        Меня всегда пугало, что жил-был я, так и не узнавший о себе что-то важное. И вот, я осознал свое истинное место. Класс!
        Жевал я через силу, тупо глядя в никуда. Хорошая штука фарм, да. Можно сорвать свою злость на почти беззащитных монстрах. У сталкеров такая же проблема? Как бы их на разговор по душам раскрутить? Особенно теперь, когда я могу подозревать их в том, что они меня как-то раскусили. Чертов свисток Музыки не дает покоя. Каждый раз, когда он провоцировал мертвое войско меня тоже дико раздражало, все больше и больше. Случайно или намеренно они это устроили? Теперь кажется, что случайностью там не пахнет. Значит, они подозревают во мне «демона»?
        Существо, которому дьявольски везет, которое умеет нарушать правила, которое знает наперед подозрительно много разного.
        Сталкеры тоже ищут игрока. Наверняка с теми же целями. Что будет, если они его найдут? Может ли непись, нанятая для выполнения миссии, действовать против сценария игры? Может ли вообще игра победить игрока и заставить его действовать в своих интересах?
        Так это смотря какая игра…
        Облизав пальцы я поднялся и стал раскатывать спальник на матрасе. Я, конечно, крут, но по ночной песочнице в одиночку гулять не стану. На базар зайти, поболтать с конторскими, просто по городу пройтись без маски - это все завтра. Патронов набрать, опять же. Домой мне пока не стоит, выйду обратно не раньше, чем через сутки, так что пока самое время сбегать на ту сторону.
        Мыслей ноль, никак не могу уцепиться. Мне нужна идея, надо понять, что вообще делать. Попробую найти в каком-нибудь неожиданном месте.
        Глава 20
        -Привет, Ань! Как дела?
        -Здравствуйте, Игорь. Спасибо, хорошо. На вопрос «что делаю» отвечу сразу - работаю.
        По крайней мере одно ясно - я не в «дейт-симе». Уже который день я крутой колдун и хожу на миссии, а до сих пор ни одной подружки. Ни валькирии с топором наперевес, ни гибкой разбойницы с кинжалами…
        Девушка за стойкой явно услышала мои мысли, чуть посуровев лицом. Может и впрямь услышала, черт их знает. Вообще, буду жаловаться разрабам, что за фигня с этой их «бесконечной?! Где веселые пасхалки и отсылки к популярным сериалам?!
        Отстегнув ремешок я снял респиратор и сунул в сумку. Задолбало - все берегусь и берегусь, а болеют почему-то лишь те, кто как и я, с санитайзером наперевес. Буду этот мир заражать, потому что чихать я на него хотел. Пройдусь, ветер лицом почувствую, вдохну полной грудью… пока запахи могу чуять.
        В подвале у меня приняли автомат, выслушали заказ на патроны и гранаты. Затем я постоял перед лифтом, собираясь с мыслями. Сегодня, как ни крути, я должен попасть в рейд. Мне нужно попасть в чужое средоточие, а потом выйти из него через свой портал, как-то отбившись от группы. Странностью больше, меньше - уже ясно, что я под подозрением. Меня раскроют, это факт, но по каким-то причинам они не хватают меня прямо сейчас. Каким бы я славным парнем не притворялся, но для сталкера я прежде всего добыча. И раз я все еще хожу, значит есть фора по времени, нужно пользоваться.
        Для начала - на Базар.
        -Есть в продаже какие-нибудь «перемещатели»? Чтобы поставить маячок, а потом к нему возвращаться без проблем?
        Знакомый сталкер-волонтер усмехнулся:
        -Любые подобные штучки только с аукциона, причем не за деньги, а в обмен. Слишком большой выигрышь дают, каждый второй мечтает о хитром чите.
        -Ясно, тогда еще вопрос:
        Я вытащил из кармана налутанный с бандитов «кастет» и на ладони протянул волонтеру:
        -Это что такое, в курсе?
        Он кивнул:
        -Глупая штука. Не советую. Глушилка работает лишь ограниченное количество раз, откажет в самый неподходящий момент и все.
        -Зато валит с ног сразу.
        -Ага, но проверить, сколько применений осталось, не удастся. К тому же разные модели по-разному действуют. С кого снял?
        -С плохого человека.
        Он подцепил артефакт, подозрительно привычно продел в него пальцы:
        -Если им пользовались, то рекомендую скинуть конторским. Они все берут, хоть и за дешман.
        -Самому впитать никак?
        Он хмыкнул:
        -Очень плохая идея: насосаный «глушак» энергию в сталкера передает; слышал, по ощущениям как язва получается. Силу-то он забирает, но чтобы ей пользоваться нужно что-то еще.
        -Что?
        -Узнаешь - расскажи, заплачу.
        Сталкер снял «кастет» и протянул мне. Ну что же, это атрибут с какой-то возможностью вампиризма. Жаль, что я тоже не знаю, как эту силу «вытряхнуть» обратно.
        -Ранг - синька?
        -Ага, но слабенькая. Их много валится.
        Интересно. Если набрать энергии в глушак, а потом скормить Эйту - пойдет набранное в зачет? По идее в этой штуке должна быть кнопочка для сброса накопленного, вот только где она?
        Без особого интереса прошел вдоль прилавков. Знакомые усиления, руны, крафтовые материалы - хотя кому ими пользоваться, в мире сплошных боевиков? Постоял у прилавка с «бесполезной фигней», прикидывая, как мои уже мертвые коллеги всем этим пользовались. Купил еще два жезла повелителей зверей, просто про запас. Договорился, что вечером возьму «на эксперименты» кучку рун со скидкой.
        Торговля только разворачивалась; будний день, утро, кое-кто лишь выкладывал свой товар. Денег у меня теперь хватит купить мешок всякого-разного, но не хочется палиться. Куплю здесь, потом в другой центр заеду. Никого это не обманет, но время даст.
        В буфете тоже толп народа не наблюдалось. Взяв пирожное и кофе отошел к столику у окна, повертел в руках «глушак». Наверное, вместо жезлов надо было вот таких взять, проверить на монстрах в песочнице. Хотя как он вообще действует? На ком проверить?
        Оглядевшись, я хмыкнул и спрятал было его в сумку, но потом достал и выцарапав из напульсника стилус быстро придумал формулу возврата. Эх, каких только странных поз я за эти дни не напридумывал! Все хотелось как-то источник обезопасить. Ну и себя, конечно. Руна переноса прямо мечта грузчика, массивные и тяжелые предметы появляются и исчезают по мановению руки. Даже думал что-то на щелчок пальцами сделать, как у Таноса, но не придумал, что именно. Кстати…
        Вот и придумалось, позже нарисую. Что теперь?
        Теперь пироженка и печальные мысли.
        Отломив кусочек ложкой я отправил вкусняшку в рот и снова огляделся.
        Допустим, это все реально, и значит как минимум половина людей вокруг не глупей меня. А процентов десять так и вовсе, умней в разы. Не такое уж сложное дело, быть умней провинциального офисного сидельца. Значит, они понимают насчет игры и насчет игроков. Что это значит лично для меня?
        Жопа, однако, без вариантов. Нет, я и раньше понимал, но сейчас, на трезвую голову, совсем-совсем понял. Хорошо, в плане сиюминутного выживания чуточку подстраховался, пусть и на грани. Дальше что?
        Стоит трепыхнуться и конторские мигом заметят. Могу ли я избежать прихода сталкеров? Скорее всего - нет. Конфликт у нас будет, значит надо готовиться. У меня подготовка это набор энергии с выкупом рун, но шкала прогресса заполнена почти на две трети, выкуплю еще две-три и новый уровень, а там уже только «синькой» кормить.
        Синьку я могу купить на Базарах… и тут меня накроют. Потому что слишком напоминает образ поведения «демонов». То есть таких же «пеонов» как я, дорвавшихся до возможности резко усилиться. Ведь это лишь половина умней меня, другая-то глупей, и среди них хватает таких, кто захочет всего и сразу. Что самое противное - найдутся среди них такие, кто успеет и хапнуть, и свалить. Но я на такой шанс ставить не буду, потому что сто процентов под колпаком.
        Нельзя было такого идиота не заметить.
        Я каждый раз прихожу сюда через одни врата. Каждый чертов раз! Поначалу это было естественно, само собой разумелось, что самый простой и быстрый путь. Я же умней всех, так? Идиот.
        Каждый раз я появляюсь в этом мире прямо как игрок. Осматриваюсь, словно вижу все в первый раз, веду себя как дурак. В инст хожу словно не сталкер, все-то мне нужно показывать и рассказывать. Способности мои странные… хотя это ладно, если здесь автолевелинг, то должны быть и монстры прокачки с не менее затейливыми билдами. Что стоит той же Конторе взять одного сталкера и создать своего супермена? Завести охотничий рейд в песочницу, где нет масштабирования по силе группы, привести сталкера к хитрой присяге и туда-сюда десять раз в час, усваивая на выходе по эпику за раз. К вечеру имеем как бы сталкера, но с силой полубога. Или даже десятком сил. В инст его не пошлешь, ему же система подберет совсем запредельное испытание, но в этом мире нагнет любого. А клятва не даст изменить Конторе.
        И отсюда вывод, что ценность эпиков да и лута вообще на самом деле условна, потому что ни один сталкер не станет усваивать все подряд. Чем ты сильней, тем сложней будет следующий поход за врата. Готов спорить, сами сталкеры ищут способ обойти такую вопиющую несправедливость… И значит им тоже нужен игрок. Вдруг у того есть моды?
        Почему же меня не берут под белы ручки, не сажают в кресло с зажимами, не лязгают металлическими щипчиками с зубчиками? Стремно им, скорей всего. Перегнешь со средствами убеждения, а игрок программу свернет и комп отлючит. Не каждый рискнет играть с силой, способной перелопатить целый мир.
        С другой стороны, когда счетчик подойдет к каким-то критическим значениям, могут и рискнуть.
        Ведь если подумать, то что станет с простым обитателем моего мира, если ему Конторский расскажет об игре? Не потому ли она «бесконечная», что эта цепочка уходит вдаль? Какой шанс обойти конкурентов, если начать высасывать еще и мой мир, просто наладив проход в него… через меня.
        Зал понемногу наполнялся народом. Одеты по-разному, кто-то явно из-за врат вернулся, кто-то в городском-цивильном заглянул. Не только сталкеры, треть мест заняли ребятки в полувоенном, обсуждающие совсем не таинственные дела. Поставки из арсенала, учет сталкеров, какие-то хозяйственные вопросы.
        Бессмертные существа, обслуживающие некую идею, вовлекающие в свое дело все новых и новых неофитов, которым дается немалая сила, но выйти из повиновения они уже не способны. Не тех ребят демонами называют, ох не тех! Это я на сталкерах сосредоточился, потому что «страшнее кошки зверя нет», но ведь куда опасней конторские. Они должны помогать сталкерам? Так ведь помогать можно по-разному. Например, рассадив по уютным комнатам и выводя только к порталу, чтобы ничего не мешало заниматься полезным трудом. А все те же «супера под присягой» обеспечат лояльность и послушание…
        Кто-то засмеялся в компании за соседним столиком, я косо глянул в их сторону.
        Вот ведь целая куча людей, попросту не видящая ничего плохого в том, чтобы взять и убить другого человека. Это им так мозги промыли? Или сталкером может стать лишь такой, способный навести ствол на живого, дышащего человека, ничего тебе не сделавшего, и выстрелить? Чем я отличаюсь от сталкеров? Знанием системы «эйтеров», вот и все. А они от меня? Чувством цели? Если их выбрали за умение убивать, то меня - за что?
        Хотя скорее всего это я бред несу. Люди меняются, вот и сталкерам пришлось.
        И мне придется. Куда интересней другой вопрос: откуда такое у игрока? Он ведь тоже стреляет в людей, но не по чужой воле, а по своей. Еще и других заставляет.
        А следующий вопрос - это кто же такие игры создает? И с какой целью…
        Ну хорошо, найду я игрока, пройду к нему в мир и…
        И что дальше? Ведь мои игровые способности останутся в игре, так? Сталкеры, которые наверняка его ищут, что собираются делать? Защитить свой мир от вторжения? Как - вырубив «сервер»?
        -Здорова, Игорек! Не узнал без намордника!
        -Привет, Димыч.
        На остатках прежней задумчивости я поглядел на сталкера. Простой мужичок со стройки, весь нараспашку, ясный до мелочей. Постоянно трется рядом с подозреваемым, вовлекает его в различные мероприятия. Совершенно случайно?
        -Чего ты такой задумчивый?
        -Да так, - я отвел взгляд. В теории, он мне сейчас что-то предложить должен. - Просто так сюда пришел или по делу?
        Димыч, успевший отвлечься и уже махавший кому-то у стойки, повернулся:
        -Ну да, по делу, зачем же еще? Ты в поход собрался?
        Я кивнул.
        -Ну вот, давай вместе! Нормально же получается?
        -Нормально…
        Или он все-таки не подсадной? Не могли же угадать нашу встречу в песочнице? А если и засланный, то какая разница?
        -Вот и я говорю. Музыка маякнул, что сегодня они идут по делам. Как, присоединимся?
        -Может, проще в песочницу?
        Он поморщился:
        -Да это как-то не солидно. Расти нужно, а тут прикрытие из серьезных ребят. Ты в деле?
        «Предложена миссия, принять/отказаться» - натурально.
        -Я в деле. Но с условием…
        Он изобразил внимание.
        -Хочу кой-чего попробовать в инсте.
        -Где? А, в этой… никак не привыкну. Лады, сейчас передам.
        Про телефон ему забыли рассказать - вскочил и побежал ногами. Или не хотел, чтобы я подслушал подробности? С такой подозрительностью я себе жизнь испорчу намного раньше, чем сталкеры меня прикончат.
        Вернулся мой новый приятель быстро, от дверей замахав:
        -Игорек, по коням! Парни уже у врат!
        Нотку мелодраматичности я все-таки в себе удержал, оглядев на прощание уютный буфет. Когда-то я в него вернусь?
        Черствые и ничего не понимающие сталкеры моего взгляда не заметили…
        -Художник? Привет. С прошлого раза чем-то усиливался?
        Я замотал головой:
        -Не, такой же. Привет, народ.
        Из знакомых были Эдик, Музыка и Зёма, рядом стояла молодая женщина в типичной сталкерской снаряге, но с тюнингованным автоматом - прицел, рукоятка.
        -Это Мавра. Идем ради нее, в сценарий, вы двое как противовес для баланса.
        На мой вопросительный взгляд Эдик с терпеливым вздохом пояснил:
        -Эпики лучше впитывать на выходе из сложных подземелий. Но ради одного всоса ломиться на рейдового босса не хочется.
        -Приключение на двадцать минут?
        Все захмыкали, переглядываясь.
        -Да уж, с вратами не угадать. Но вряд ли больше суток там пробудем.
        -Надо ствол забрать…
        -Все уже на стойке, только карточку отметь.
        Все та же девушка Анна выложила передо мной три подсумка, автомат, четыре гранаты. Уже знают, что я без брони хожу, даже не предложили.
        Присоединив магазин я поднял калаш на руках и коротко поинтересовался:
        -С ним все в порядке?
        Девушка посмотрела на меня с непониманием, потом недовольно отчеканила:
        -Мне его выдали как полностью готовый к работе.
        И отвернулась к монитору. Ну да, что ты ожидала, что я за красивые глазки забуду о том, что ты врать не можешь? С куратором бы так побеседовать. В одно кресло сталкера, в другое куратора, привязать их покрепче, а потом заставить сталкера задавать вопросы. Наверное, можно много интересного узнать.
        -Игорь, время!
        Да, времени постоянно не хватает.
        Точку для входа снова искал Эдик, но в этот раз возился почти минуту, что-то вынюхивая у ровной стены врат в темном секторе. Играл он или нет, но выглядел слегка неуверенным. Наконец, кивнув, скомандовал нам и сделал шаг в неизвестность.
        Я снова шел третьим.
        -Темно, как у…
        -Замолкни!
        Димыч аж присел. Троица гильдейцев выглядела слишком напряженно, хотя ничто вроде бы не предвещает… чего-то там. Просто очень темный зал. Прямо вот как мой. Только без висящего в центре огонька, вместо него на стенах…
        -Глаза закрыли! Не смотреть!
        Я резко опустил голову и с некоторым колебанием все-таки закрыл глаза.
        -Эдик, что за хрень?
        -Картинки, сука!
        -Как ты нас сюда привел?! Совсем ослеп? Картинки на девятом, а мы в пятерку собирались!
        -Знаю! Заткнись уже…
        Сталкеры явно нервничали.
        -Мавра, у тебя что?
        -Здесь пусто, лишь зал…
        Кажется, кто-то облегченно выдохнул.
        -Новички, говорю коротко - если кто посмотрит без команды на стены, я его сам, лично пристрелю. Поняли?
        -Ага.
        -Понял… но хотелось бы…
        Эдик перебил:
        -Это - «картинки». Данж, в котором на стенах линии. Смотришь на них и как только видишь в узоре на что-то похожую фигуру, она оживает. И состоит из того материала, на котором нарисована. Мы в каменном зале, пояснить?
        -Не надо.
        Каменные стены, с которых сходят каменные чудища. И замкнутое пространство, где взрывчаткой особо не поработаешь. Так, в каком-то рассказе было:
        -А если их не видеть…
        -Им пофиг, как только ожила - не останавливается, пока всех не сожрет.
        Мда, вариант накрыться ковриком и подождать, пока всех съедят, не прокатит.
        Сталкеры напряженно придумывали способы как-то справиться с ситуацией. Перебрали имеющиеся артефакты, личные силы. Спор длился долго и постепенно с недовольством было решено, что проще всего лежать мордой в пол и ждать эвакуационной команды.
        -Не пойму, почему нас в девятку кинуло? Два нуба, минимум снаряги - ну никак не выше пятерки
        Итак, у сталкеров есть какой-то способ различать уровни сложности. Но спрашивать об этом я не стану, потому что вдруг этот навык у всех по-умолчанию? Может, доползти до стены, открыть портал, пока никто не видит и смыться? Надо ведь просто в стену ткнуть… так. Вона как… А чего делать? И куда деваться.
        Откашлявшись, я поинтересовался:
        -Эдик, эти линии можно просто руками трогать? От прикосновения не оживет?
        После короткого молчания он предложил:
        -Давай свою идею. Тут лишь смотреть нельзя.
        -Я Люцию говорил - разобрался, как работает сувенир из моего самого первого выхода.
        -И как?
        В голосе слышалось сомнение. Играет или всерьез?
        -Неподвижную вещь зачаровывает на невидимость. Ну ты помнишь, как меня в песочнице встретили?
        Он угукнул.
        -Ну так я стены сделаю невидимыми, и пока они не сдвинутся, нам те линии что есть, что нет. Или я ошибаюсь?
        Снова молчание, хмыканье, потом Зёма нерешительно протянул:
        -Логике не противоречит. А вытаскивать нас не раньше, чем завтра народ подтянется.
        -Можем и больше просидеть, если у них запарка, - Эдик все еще сомневался. - Опрашиваю всех - Музыка?
        -Согласен.
        -Мавра?
        -Согласна.
        -Зёма?
        Согласились все, хотя Димыч говорил очень неуверенно. А дальше лидер скомандовал «работай!» и я начал самый долгий каллиграфический марафон в жизни. Зал все-таки был больше моего, хоть и не очень. Ровная окружность, метров полтораста. Рунескрипт я старался накладывать как можно чаще, но чтобы не конфликтовал. Итого почти полтыщи начертаний. Под конец даже пальцы ныли - а ведь все это нужно было сделать буквально уткнувшись носом в стену и не видя ничего, кроме кончика стилуса.
        Сталкеры сначала недовольно бубнили, потом как дети в поездке, спрашивали «сколько еще?», потом замолчали. Когда я, отупев от бесконечного повторения одного и того же узора, вдруг понял, что черчу новый поверх старого, то долго не мог понять, что случилось. И только сообразив подал голос:
        -Все, по кругу прошел. Принимайте работу.
        С духом собирались еще минут десять. Подтягивали ремни, проверяли на ощупь оружие, проговаривали действия на случай, если со стены спрыгнет каменный зверь. И только потом Эдик, приказав нам уткнуться в пол и молчать, поднялся.
        -Работает. Ну, блин, работает же! Все, можете смотреть!
        Лишь в начале, когда только зашли, я видел зал. Сумрак, прозрачный, без пылинки, воздух и только занимавшиеся неярким светом линии на стенах. Теперь же стены подозрительно напоминали мой зал - неощутимая темнота, отталкивающая руку в сторону. А ведь если бы не этот опыт, мог бы и не понять…
        -Теперь ясно, почему нас в девятку отбалансило. Твой карандашик посчитало как «хитрое решение», такое бывает.
        Я, повернувшись к Эдику, с превосходством улыбнулся. Во-первых я же всех спас, а во-вторых если Люций, зная о моем стилусе, составил хитрый план, то пусть все думают, что я такой дурак.
        Или они уже все про меня поняли и знают, что я на самом деле он?
        Не важно, главное:
        -Что дальше?
        -Мавра, давай.
        Дальнейшее я смотрел ничего не понимая. Женщина подошла к центру зала, что-то там проделала, потом ударила куда-то светящимся когтем, выросшим из ладони. И на стене шагах в десяти от нас проступил портал.
        -Ну вот, квест комплит! А вы боялись… Дама, вперед! Музыка. Художник.
        После темного зала свет ударил в глаза, заставив прищуриться, но очки помогли. Я отошел в сторону, давая проход, разрядил оружие и убрал магазин в подсумок. Мавра подняла руку и между сжатых пальцев, как у киношного Росомахи, выскользнул все тот же светящийся коготь, но в этот раз куда длинней и ярче.
        -Отлично! Спасибо, ребятки, я на отчет!
        Женщина, помахав нам, убрала оружие и двинулась в сторону. Остальные сталкеры наконец расслабились: Димыч заковыристо выругался и согнулся, упершись руками в колени, Зёма ухал, изображал забившего гол чемпиона - у меня тоже пошел отходняк. Все хотелось размять руки, сведеные от долгого рисования.
        Ну что же, над этим очень даже стоит подумать, но раз меня не взяли прямо там, то…
        -Убийца!
        Зал стих, я повернулся к говорившему. В пяти шагах от нас стояли… рыцари? Как если бы нарисовать красками человека в повседневной одежде, а потом карандашом, легкими штрихами, наметить поверх контуры латного доспеха и чуть-чуть заштриховать.
        -Во исполнение клятвы, клан Паладинов выносит приговор: виновного в убийстве на мирной земле лишить добытого. Сопротивление пресечь!
        -Не шевелись… просто сделай, что говорят. Они под клятвой!
        Рыцарей было всего два, но народ опасливо расползался в стороны. Я бы тоже, но вот говорили они это мне, точнее один говорил. Хотя оба они чем-то неуловимо похожи.
        -Сдай все, что приобрел за вратами, убийца!
        И говоривший подняв палец указал, почему-то, на мои очки. Кажется, мне намекают на случившееся в песочнице:
        -Ребятки… я могу все объяснить.
        «Контур» доспехов потемнел, почти скрыв «рыцаря», я замер. В спину что-то шипел Эдик, из-за плеча гопстопщиков строил страшные рожи командир патруля, явно советуя мне делать все, что сказано. Кажется, чего-то я не понимаю… в очередной раз. Ладно, жизнь дороже: я снял очки, протянул. Доспех «рыцаря» чуть посветлел, грабитель сделал удивительно тяжелый, прокатившийся по залу шаг и подставил ладонь. Затем показал пальцем на мой рюкзак.
        Окружающие молча смотрели на происходящее. Краем глаза я видел разные выражения лиц; кто-то скучал, кто-то злился на задержку, кто-то злорадно лыбился. Рыцарь порылся в рюкзаке, вытащил из него жезлы и «глушак».
        -Это!
        Теперь палец указывал на мое запястье. Я огляделся, но помочь некому. Конторские не вмешиваются, сталкеры что-то знают о происходящем и не вмешиваются. Вытащив стилус, я аккуратно протянул. «Рыцарь» еще раз оглядел меня, потом повернулся и молча утопал. Его напарник, четко и тяжеловесно развернувшись, двинулся вслед.
        За спиной вдруг протяжно выдохнули:
        -Уфф… Повезло. - Эдик заметил мое явное несогласие со сказанным и осведомился: - Ты кого в песке шлепнул, придурок?
        -Сволочей, которые нубов под клятву хотели подвести.
        Лица вокруг слегка подобрели, Музыка убрал непонятно как образовавшуюся у него в руке дудочку обратно в наруч, Зёма щелкнул предохранителем.
        -Тогда ясно, почему только конфисковали. Обычно убивают сразу, а тут, похоже, по минимуму наказали. - И видя, что я все еще недоволен, пояснил: - Они под клятвой к диалогу не расположены, а шмот через недельку можешь выкупить. Не боись, вернут все до последней рунки, это ж паладины.
        Народ отмер, двигаясь по своим делам, зазвучали голоса у стойки. Патрульные поглядывали на меня снисходительно.
        -Лады, Художник, ты нам помог, считай один поход в любую пятерку за наш счет. Только не раньше следующих выходных, все забито. Тебя как, подбросить до дому? Я на машине сегодня.
        Все еще глядя вслед ушедшим, я бросил через плечо:
        -Спасибо, сам доберусь.
        -Хорошо. Только за палами не кидайся, без толку. Они сейчас в системе, а клятвенники это серьезно.
        Эдика отвлек какой-то мужик, обо мне забыли. Я отошел к стене, глянул в рюкзак - вещей хватает. Есть фляга, есть бутерброды, есть шоколадка. Три файлика с сюрпризами, граната заныканная, пачка денег - все есть. Вернуть очки я могу движением пальцев, синьки для источника прикуплю на Базаре.
        Нет только стилуса.
        Глава 21
        Итак, у нас здесь по сюжету стелс-миссия? Надо пробраться в храм паладинов и выкрасть снарягу, попутно выслушав несколько откровений спрятавшись в мусорном бачке? Или дипломатическая, со сменой фракции, после чего открываются репутационные задания?
        А не пошли бы вы нафиг, стройными рядами?
        Девушка Аня мне моей недоверчивости все еще не простила, так что смотрела без эмоций.
        -Куратор семь-три-семь-ноль где сейчас обитается?
        Щелк-щелк по клавиатуре, сухой ответ:
        -Через пять минут в своем кабинете.
        Благодарить не стал. Сталкерши не могли рассказать кому-то, зато их разговор могли подслушать. Записать. Передать информацию заинтересованным лицам. Кому проще всего это сделать? Вот и я так думаю, что конторские. Даже если не подслушивали, даже если «девы-уже-не-в-беде» нашли свой способ донести свое справедливое, что ни говори, возмущение, каким-то другим образом, то все равно - могли предупредить. Это несложно. Но не сделали.
        Плохо работаете? Ну так и я перестану миндальничать.
        -Привет, Сергей.
        -Здравствуйте, Игорь. Возникли какие-то проблемы?
        -Расскажите мне о клятвенниках?
        Куратор закрыл дверь шкафчика, в который укладывал какие-то папки перед моим приходом, и уселся на свое место за столом:
        -Паладины, так?
        -Ограбили при всем народе. Куда охрана смотрит.
        -Мимо она смотрит. Связываться с клятвенниками никто не хочет.
        Видимо, лицо у меня было достаточно злобным, чтобы он начал пояснять без дополнительных вопросов:
        -Во-первых напомню, что мы не вмешиваемся в конфликты между сталкерами. Не то, чтобы не хотим - не можем. Во-вторых, принесение клятвы… м-м… сдвигает сталкера из обычного мира в игровой. - Он сделал жест, словно пододвинул что-то ладонью. - Они выглядят как люди, реагируют как люди, ходят в туалет и смотрят мемы с котиками, но как только срабатывает клятва…
        Куратор откинулся в кресле и развел руками:
        -Если сталкер клянется защищать закон, то он будет защищать именно закон. Не обращая внимание на справедливость или там…
        Он замялся, подыскивая слова, и я предположил:
        -Государственную необходимость?
        -Вот, хорошая формулировка. Если он поклялся карать преступивших какое-то его личное правило, то он будет карать, даже если со временем поменялись взгляды и обстоятельства. Клятвенники это что-то среднее между «эн-пэ-эс», - он ткнул себя пальцем в грудь. - И сталкерами. Они что-то потеряли, но и что-то приобрели.
        -И что теперь делать?
        -Раз они вас не убили, то просто подождать. Наказание свершилось, триггер сработал и больше не активен. Неделю, может две, потом они снова станут при встрече с вами обычными людьми, вы легко договоритесь. Кстати, большое спасибо за вашу активную гражданскую позицию, вы сделали мир чуть чище.
        -Да-да… что именно они получили от Системы?
        -Доспехи видели?
        -Угу.
        -Воплощенные, земным оружием они уже не пробиваются. Артефактами можно справиться, но в ответ клятвенник станет чуть сильней. Чем больше их бьешь, тем больше сил они получают. И так пока не свершится… м-м… суть клятвы, так.
        -Источник?
        -Видимо, какие-то игровые правила. Система приветствует клятвенников и серьезно облегчает им жизнь. При подборе подземелья или сценария дает значительные поблажки, они гораздо эффективней усваивают выбранный лут.
        -Сплошные плюшки?
        -Есть и минусы. Критическое мышление у них в момент триггера отрубается. Был человек и вдруг он скриптованная непись, которая всегда, - он выделил это интонацией. - Сильней противника. Если мы, условно «торговцы и квестодатели», то они - «стража».
        Я помолчал, обдумывая, куратор так же вежливо ждал моего решения.
        -Где эти двое сейчас? Поговорить хочу.
        -Они не станут разговаривать, сейчас. Это бесполезно. Как только они вас увидят, сработает триггер.
        -Вы точно не вмешиваетесь в дела сталкеров?
        Вздохнув, куратор подтянул клавиатуру, потом взял телефон и быстро уточнил у кого-то:
        -Сдали оружие и пошли на стоянку. Вроде бы хотели в буфет зайти.
        -Где их машина?
        Выслушав ответ я встал:
        -Присмотрите за вещичками, лады?
        Автомат и подсумки я оставил в кресле, нечего патруль дразнить. Все равно, если правильно понял, обычного оружия против этих хватит лишь на застрелиться.
        А ведь когда куратор говорил о разнице, то в себя пальцем ткнул, а вот на «сталкерах» в меня не стал. В сторону стены показал. Случайно? Или не случайно, а показывая, что знают обо мне все?
        -О, Игорек! Здорова!
        -Привет, Арсений. С выхода?
        Знакомый сталкер сунул руку для пожатия, потом, не отпуская, спросил:
        -Да вроде того… слушай, глушаки не нужны? На Базаре сказали, ты ими интересуешься? Недорого отдам, рапродаюсь, по бедности своей.
        Он вытащил из кармана куртки знакомый «кастет» и показал мне.
        -Свеженький, вчера сняли, еще не пользованный. Берешь?
        Что же, буду считать, что это знак судьбы.
        Торговаться не стал, времени мало. Вытащил котлетку, отлистал несколько купюр и забрал артефакт.
        Ждать на стоянке пришлось минут пятнадцать, я даже начал было думать, что грабители с моим шмотом пошли за врата, мозги от клятвы проветрить, но потом из лифта вышли двое. Обычные мужики лет по тридцать, никакой печати рока на челе. Жаль, не обратил внимания, как их очки именуют.
        Ну что же: Бегун, Прыгун и Грызун - кем порадовать сталкеров? Рунами я мертвяков украсил как только мог, на грани распада «материала» от потребляемой энергии, так что потенциально у меня есть хорошая дубинка против большинства противников. Но тут ведь нужно затянуть бой, если я правильно понял. И что хуже, у мертвяков нет «автонаведения», так что и на меня может кинуться.
        Выглянув из-за поворота я тут же нырнул обратно. Паладины стояли, разговаривая о чем-то. Призрачных доспехов не наблюдалось, просто два приятеля беседуют от чем-то после шопинга. Один друг помог другому выбрать… инструменты? Бытовую технику? Интимное белье? Паладины же…
        Чем больше они дерутся, тем сильней влияние на них Игры. Но при этом она же их балансит как новичков. Подсказка? Ладно, чего тянуть.
        -Ребята, один вопрос.
        Это было жутковато. Стоило им увидеть меня, как выражение лиц сменилось. Не так, как у человека - сначала замереть, потом начинают искривляться губы, проступает намек на гримасу, нет. Скин «славный парень» ушел куда-то внутрь, а сверху проступило «арестовать мерзавца!»
        И легкие, пока почти невидимые контуры доспехов вокруг тела.
        Чувствуя, что моя привычная продажная улыбка слегка перекошена, я кашлянул в кулак, собираясь, и на чуть-чуть подрагивающих в коленях ногах продолжил сближение.
        -Вы меня штрафанули, бывает, не в обиде, - лица совершенно пустые, глаза как камеры. - Но хотелось бы уточнить насчет сроков и возможности выкупа.
        -Никакого выкупа, убийца.
        Говорил снова только один, второму реплики не прописали.
        -Тогда гляньте вот сюда, это многое объяснит, - я вытащил еще сложенный листок из файлика и протянул сталкеру. Тот опустил взгляд на предлагаемое, протянул руку, тут же покрывшуюся латной перчаткой, взял.
        Я, улыбаясь все более радостно, сделал первый шаг назад.
        Паладин развернул лист.
        Три.
        Я поднял руку к лицу, в последний момент сложив пальцы щепотью…
        Два.
        Появившиеся очки привычно сели на нос, а паладин быстро посмотрел в лист…
        Раз.
        Доспехи стали наливаться материальностью, он понял и даже начал какое-то движение…
        Атакуй.
        Мертвец появился в метре над поверхностью листа и тут же кинулся на ближайшую цель.
        Прыгуна я заточил на максимальную мобильность и это сейчас работало против паладинов. Быстрый, прочный, одетый в укрепленные, хоть и нелепо выглядящие доспехи мертвяк имел из оружия только когти и зубы, но их вполне хватало.
        Жаль, что паладины на раны внимания не обращали.
        Удар, сталкеру распахивает грудь, но на половине пути когти взянут в призрачном металле, а я вижу, что из раны кровь не течет. Второй оборачивается ко мне…
        Атакуй.
        … и мертвяк трехметровым прыжком падает ему на голову, молотя когтистыми конечностями. Паладин задерживается, пытаясь сбросить противника.
        Прыгни.
        И тот снова сигает обратно, ударив слету обеими ногами поднимающегося сталкера.
        Назад.
        Этот прыжок паладин встретил ударом ртутно переливающейся палицы и опрокинутый мертвяк покатился по полу, а за ним шагнул сталкер и палица прямо на ходу «перелилась», став тяжелым двуручным топором.
        Назад.
        Человек не смог бы так, но укрепленные кости решали: мертвяк оттолкнулся от столба и проскользнул под днищем стоящей машины, а оттуда сразу же прыгает на второго, в руке которого ртутное сияние формировало щит.
        Прикройся им.
        Мертвец вцепился в щит, из-под пальцев тут же повалил дымок, но не чувствуя боли он мотнул сталкера вбок, закрываясь от удара топора. Затем еще, и еще - в четвертый раз паладин с щитом вдруг резко обрел «вещественность», его доспехи стали полностью материальными.
        Замри.
        Мертвец еще раз мотнул и неподвижная фигура отлетела в сторону, где замерла опрокинутой статуей.
        И в тот же момент топор развалил мою марионетку от плеча и до пояса.
        Сука, чуть-чуть не хватило. Вот всегда так.
        Я пятился, не отводя взгляда, а противник во все еще недостаточно проявленных доспехах шел ко мне тем чеканным, неестественно тяжелым шагом. Где-то внутри плеснулась паническое «надо валить! попробую позже!» но остатки разума возразили: убежать от этого не получится. Призывать подмогу нет времени, я вцепился пальцами в обод очков и попробовал вспомнить все, что я знаю о внушении. Воля против воли, я чувствовал, как он сопротивляется и не собирался сдаваться; в горле першило, кулаки сжались, зубы стиснул до боли, дыхания не хватало - ты. Мне. Подчинишься!
        Движения паладина стали дергаными, он сбросил контроль, я надавил, замедляя мерный шаг. Сталкер поднял оружие, замахиваясь для броска… Не знаю, где я взял силы на еще один приказ, но снова «сменилась маска» и за полупрозрачным контуром доспеха проступило безразличие.
        Момент, когда я его дожал, ощущался на физическом уровне.
        Сталкер остановился и давление его ярости, вполне явное и в пылу драки не ощущаемое, пропало. Доспехи вдруг проступили окончательно, теперь передо мной стоял в чем-то узнаваемый силуэт. Думаю, если бы мертвяки из песочницы не были такими грязными и ржавыми, то рядом с паладином дизайн их доспехов узнавался бы влет.
        Возьми это.
        Я вытащил из кармана «глушак» и кинул ему под ноги.
        Подними, примени на втором.
        Паладин молча нагнулся и уже поднимаясь стал разворачиваться к напарнику. Двигался он не как человек, слишком напоминало механизм. Невнятная вспышка, скорее даже что-то вроде поплывшего между ними воздуха, и одна из фигур упала.
        Примени это на себе.
        Клятвенник поднес глушак не к голове, как я ждал, а к груди. Снова вспышка, он сложился пополам и обрушился на пол. Действительно, как мертвяк…
        Все-таки их сила зависела от сознания человека, и стоило выбить дух, как призрачный доспех тут же начал сползать. Я проверил под носом, крови не было. Вздохнул с подвыванием, закашлялся, оглянулся, нашел ближайшую камеру и отсалютовал ей. Что, хорошее шоу получилось?
        Ставьте лайк, жмите колокольчик.
        Игоряша прям звезда. И сваливать отсюда нужно в темпе, пока звиздец не наступил.
        Быстрый обыск, все награбленное клятвенники засунули в рюкзак. Целовать родимый стилус я не стал, просто быстро начертил на останках Прыгуна отмену Восстановления, заменив его Разрушением, а потом сунул его под напульсник, хмыкнув от того, как это похоже на движения Музыки. Жезлы в рюкзак, обыскать - ничего полезного, а деньги и ключи от машины мне без надобности.
        Сергей сидел, что-то рассматривая в мониторе. Уж не запись ли произошедшего в гараже?
        -Спасибо, что присмотрели за шмотьем, - подобрав автомат я быстро нацепил подсумки. - Все, закончил, теперь домой. Есть какие-то вопросы?
        -Нет, приходите, если что. Всегда рады помочь.
        Это вежливость? Или он действительно имел в виду не себя одного, а некоторую общность людей?
        В холле все было тихо. Несколько сталкеров у стойки, патруль в сторонке, в углу совершенно цивильного вида уборщик-мигрант пол моет. Идиллия… Сходить за боеприпасом? Так я не тратился сегодня, а пока получать стану, то как раз паладинам подмога придет.
        Я замер у серой, «песочной» части врат. Всегда уходил сюда, но почему?
        Шаг в сторону, еще один. Сценарная. Или вот рядом рейдовая. Туда или сюда?
        -Игорек!
        Ну вас нафиг, у меня дела, я вам перезвоню.
        Шагнув, продавился сквозь зелено-синюю муть, поднял автомат.
        Вздохнув, опустил и быстро определившись, где я, двинулся прочь. Песочница, все та же песочница. Для меня все врата ведут лишь туда, куда я выкупил доступ у Эйта. Зайти в подземелье я могу, судя по всему, только в компании сталкеров. Где бы свободного найти? И как бы его подчинить? Заставить дать клятву?
        Меня вдруг передернуло, уж больно дикими были те изменения в обычных вроде парнях, когда сработало клятвенное условие. Нет, если прижмет, то я и на это пойду, но пока лучше воздержаться. Домой, домой - в ванну с пеной, ароматическая свечка у меня где-то завалялась, на новый год дарили. Напьюсь… или нет, не буду. Лучше полезу на тот форум, сделаю вид, что начинающий писатель и опишу все произошедшее, а потом попрошу совета по сюжету. Если игру придумывали люди, то им же и распутывать этот корявый сюжет, тысяча голов лучше одной.
        Снова оглядевшись никого не нашел и уже решил было открыть портал, но засомневался. Черт его знает, может и на меня сработает.
        Поиск дохлого кабана занял минут пятнадцать, его отстрел - две. Очки подсветили клык, плюс пиксель на копыте я сам нашел. Хватит.
        Идти по залу пришлось с опаской, я тут со страху изрядно наворочал. Руна переноса отлично помогает в устройстве фортификационных сооружений, а биться ногой об невидимый бетонный блок очень неприятно, так что двигался ориентируясь на четко видимые мне отметки рун. Интересно, как на складе ЖБИ спишут такое массовое хищение?
        Эйт равнодушно всосал подношение, ничем не выдав радости от моего возвращения. Скотина молчаливая, тебя хозяин кормит… или верный слуга кормит, а ты только сияешь тут.
        Ну что же, еще один безумный денек подошел к концу. Фракция «паладины» теперь вас ненавидит, но это похрен. Фракция «конторская непись» делает непонятные намеки… или не делает. Фракция «олды-сталкеры» признала долг в одно не слишком сложное подземелье. Задание «узнай об экипировке побольше» выполнено, образцы атрибутов приобретены, очки действия израсходованы. Нахрен пузырьки и свечки, я спать. Почему никто не предупредил, что эти ваши игры так выматывают? Я стажером так не уставал.
        Блиин, а ведь я могу выйти лишь в ту подворотню, даже до дома не добраться. Ну ё-мае, что ж за жизнь такая?!
        С тихим шипением разошлась стена на другой стороне зала и кто-то вошел в проход, тут же включив фонарик.
        -Опаньки, данжик. Сень, че тут так темно?
        Да вы, блин, издеваетесь…
        Глава 22
        -Что он тут забыл? Это же нулевка?
        -Единичка.
        -Один хрен, какая разница?
        Я упал, стараясь вжаться в пол. К чему-то подобному эти дни как раз и готовился, но все равно, я ведь только что из драки, мне отдохнуть нужно! Нет в жизни справедливости.
        Ползком, стараясь ничем себя не выдать, дополз до лежащих в стороне шкафчиков с мертвяками. Хоть в чем-то повезло, есть где укрыться. Точнее, укрытий в зале полно, вот только не от взглядов.
        Ну что же, я прячусь, в ужасе пытаясь как-то усилиться, а неумолимые жестокие захватчики сейчас начнут выбивать пыль из моих миньонов, прежде чем равнодушно прикончить меня самого. Ничего не напоминает? Это что, типовой сценарий?
        Неловко вжавшись в металлическую стенку, чтобы не попасть в мечущиеся по залу лучи фонариков, я быстро вытащил стилус. Да, я готовился, но как же не хочется…
        Руна легла на запястье, я сунул стилус обратно и вытащил свое основное оружие. Без бумажки ты букашка… хорошо, что у меня целых две осталось.
        -Игоре-ок? Ты здесь?
        Таким голосом говорят второсортные злодеи, крадущиеся по темному дому с ножом в руке. Кажется, Арсений сам это понял и кашлянув, поменял тон:
        -Игорь, мы сюда за тобой пришли. Поговорить нужно.
        То-то мне один из голосов показался знакомым. Какая простенькая интрига, как раз на лопуха вроде меня: узнать, что я интересуюсь «глушаками», совершенно случайно встретить и практически всучить один. С маячком, или кто-то из команды умеет искать, не важно.
        Я лег на спину, уставившись в темный потолок надо мной. Закрыть глаза и уснуть, чтобы забыть обо всех этих идиотах. Жаль, что вместо уютного одеяла у меня лишь два листка призыва. К тому, что говорит сталкер, я не прислушивался. Какая разница, что он несет? Меня долго вываживали, как рыбу, и вот теперь наперебой стараются затащить добычу к себе в лодку. Паладины, гильдейцы, мелочь вроде этих.
        Молчать дальше было глупо, я подал голос:
        -То есть ты хочешь, чтобы я работал на тебя?
        Сталкер тут же отозвался:
        -Ну да! Мы команда, работаем месте, ты можешь присоединиться!
        -Тогда скажи вслух, честно и открыто, что не собираешься меня убивать, если не получишь того, за чем пришел.
        По ту сторону вздохнули:
        -Игорек, ну ты же сам понимаешь ситуацию…
        Его тон до отвращения напоминал тот, каким мой уже бывший начальник пояснял насчет сложных времен. Не могут эти идиоты меня просто отпустить, я же все расскажу, и если мной впрямь интересовались «старшие ребята», то этим кражи из чужой тарелки не простят. Или клянусь им помогать, только им, или пулю в лоб. Зачем они вообще за мной приперлись?
        Нащупав в файлике листок, я вытащил его, потер в пальцах… Кто это, Бегун? Или Грызун? Какая разница.
        Мотаясь по городским свалкам я заготовил достаточно всякого хлама. Вздумай я активировать все переносы сразу, то со стороны это выглядело бы тиктокерским танцем, столько было бы нелепых движений и звуков. Но до чего не дойдешь, если очень жить хочется. В основном заготавливал бетонные блоки, прямоугольные, большие. Сейчас половина зала была ими заставлена, простеньким лабиринтом разделяя место выхода в песочницу и место входа в зал. Не поднимаясь, я отвел руку в сторону, положил листок на пол, а потом развернул его. Три, два…
        На появившегося мертвяка я тоже не смотрел. Чего пялиться, успел навидаться во всех видах. Тем более, что если я поверну голову, то невидимость от движения слетит.
        -Там!
        -Тихо! Игорь, ты?
        Не угадал.
        Мертвяк рванул на голос, тут же кто-то выстрелил, я поплотней вжался в шкафчик. жалея, что не таракан и не могу заползти под него. Если меня не убьют, если все кончится ранениями, то за неделю поднимусь на ноги. Поставлю «восстановление» на каждой шмотке и сам себе ходячий госпиталь. Я не могу умирать. Во-первых я слишком молод, а во-вторых еще не посмотрел второй сезон «Мандалорца»!
        Вопли слушать было страшновато, и чтобы унять дрожь я вытащил из подсумка гранату, осторожно вытащил чеку и приподнявшись, кинул навесом в сторону криков. Бахнуло так, что заныли все зубы, включая удаленные, выстрелы на мгновение смолкли, но это дало гостям время на подумать. Ударил еще выстрел, наверняка тот самый снайпер отличился, и хрип мертвяка смолк.
        Подрагивающей рукой я вытащил второй листок, развернул и сунул в сторону.
        Миньон не подвел, тут же с сопением побежав на ту сторону зала.
        Бесконечно усиливать предмет не получится, логика малых рун подразумевала, что на одной вещи будет одна руна, много две. Именно экспериментируя с максимальной емкостью я набрел на эффект «судороги», ломающей сейфовые двери. С другой стороны почему бы не навертеть десять слоев, и все зарунить? И вот мертвяки напоминают капусту - сто одежек и все с рунами. Жаль, со мной так нельзя.
        Черт, если бы я мог в них стрелять! Как бы все было проще. По ушам било выстрелами, надо мной метрах в трех прошел язык пламени, кто-то снова заорал - я не мог разобрать слов, в ушах все еще гудело. А потом все стихло, только ругался кто-то вполголоса, и еще стонали на два голоса. И воняло, дымом, порохом и кровью.
        Перекатившись, я проследил за линиями на полу, прикинул. Потом прислушался, с удивившим меня самого спокойствием. Кажется, Арсений больше ничего не скажет и не пообещает.
        Так, всех мертвецами затравить не получилось, начинается вторая часть марлезонского балета:
        -Эй, вы как там?
        Матерились с душой, но без фантазии.
        -Понятно. Как насчет переговоров?
        Снова попытались объяснить тонкости моей сексуальной жизни, но говорившему заткнули рот. Интересно, я ведь этим не страдаю, то есть все сказанное неправда. И что, без последствий?
        -Я без оружия, стражу вы убили. Встречаемся лицом к лицу.
        -Что, сюрпризы кончились? А если мы тебе кишки сейчас вынимать станем?
        -И просрете шанс? Да ладно, все свои, все понимаем, что иногда и подстрелить могут. Рабочий момент.
        Я вслушивался, но по ту сторону невидимого барьера шептались очень тихо. У них семь человек в команде, сколько боеспособны остались? И сколько у этих оставшихся боевых артефактов? Для последнего сюрприза нужно, чтобы все ходячие в одном месте собрались, более-менее.
        Надо же, весь зал - гранатой от стенки до стенки докидываю, а все равно, диспозиция, тылы, обходные маневры. Кстати, у них ведь есть умелец сбоку заходить.
        -Эй? Чего решили?
        -Выходишь, руки держи на виду. Если что - сразу стреляем!
        -Тут не везде пуля пролетит. Вон линии на полу, видишь? Над ними невидимые стены. Стоим с разных сторон и спокойно говорим.
        -А сразу не мог, да?!
        Оравшего снова заткнули.
        Разумеется, блоки были невидимы, зато лежащие под ними светоотражающие ленты трудно не заметить. Правда, они не везде есть… а кое-где есть, но бетона над ними нет. Вот к такому месту я и направился. Для фокуса нужно, чтобы ничего не мешало.
        Линия на полу разделяла зал почти пополам: по эту сторону свободное место с закутком для моих «шкатулок с сюрпризом», по ту - висит шар Эйта посреди своеобразной комнатки. В проход, держась рукой за невидимую стену, вошел один, затем второй сталкер. На источник не косились, держали меня на прицеле. Лишь бы не вздумали от полноты чувств пальнуть, как раз передо мной проем оставлен.
        Имен я не помнил, да и лица не особо, тем более, что сейчас на них и глянуть без содрогания невозможно, все грязные, в крови и судя по мордам договариваться со мной уже не будут. Только принимать безоговорочную капитуляцию.
        В «комнату», обходя невидимые стены, зашел третий выживший. Этот сразу посмотрел на ленту под ногами, потом на меня - я растянул губы в улыбке и изобразил пантомиму «передо мной стена». Сталкер матюкнулся и подошел еще на шаг. Пора - ладони перед собой и, поднимая, выкрикнуть ключ призыва:
        -Стена-раз!
        Я брал с запасом и появившийся блок рухнул с небольшой высоты, нижний край брызнул отколотой крошкой, но блок четко встал в оставленный проем. Серым боком ко мне, а другим, как и полагается, «Front toward enemy». И когда он с неслышимым щелчком стал невидимым, закрепленные на той, дальней от меня стороне, три гранаты без чеки словно зависли в воздухе.
        Господи, пронеси…
        Я нырнул обратно в укрытие, но этот взрыв оказался перебором. Наверное, я даже сознание потерял, ненадолго. Если бы не снаряжение, то валяться бы мне еще долго, а так пришел в себя… черт его знает, сколько пролежал. Но меньше, чем сталкеры.
        В этот раз обходил со стороны, по стенке, держа в руке последнюю гранату. Не для себя, не дождетесь, но ведь не пристрелить мне эту сволочь, а добить подранков нужно. Впрочем, на ногах никого не обнаружил, только лежащие тела.
        Контроль делать было очень просто. Я подходил к сталкеру и вызывал очередную «стену с номером». Бетонный блок весом в две тонны появлялся и падал с высоты в метр-полтора, этого хватило каждому. Никаких проблем, я же не убиваю, просто призываю нужный мне предмет. Сложней пришлось с оглушенным снайпером, успевшим уползти в сторону, под стенку, и накрыться каким-то маскирующим плащом. Еле нашел, мантия-невидимка его не спасла, оставив видимыми ноги. Артефакт очень хотелось пощупать и примерить, но безопасность превыше всего. Тем более, что я бы уж точно на такую вещь какую-то подлую ловушку поставил.
        Сюрприз обнаружился, когда последнее «мертвое тело» вдруг засипело и попыталось отползти. Оружия при сталкере не было, да и сам он выглядел помятым, но когда я пошел в его сторону, зашевелился он довольно бодро. Вот только заползти сумел как раз в угол из двух невидимых стен, где и стал судорожно царапать преграду.
        -Как ты выжил?
        Я его узнал, это тот самый, которого я первым встретил. Сталкер, смотрящий на меня с ужасом, дернулся:
        -А?
        -Выжил, говорю, как?
        -Я это, амулет… вот.
        Он показал все еще зажатый в руке медальон. Очки подсветили как «Одноразовый защитный артефакт.»
        -Круто. Хорошая реакция.
        -Ага…
        И что же мне с ним делать?
        -Как звать?
        -Серый… Сергей, то есть.
        Одно ухо у меня не слышало, я потер его и осведомился:
        -Чего вы без гранат сюда пришли?
        -Да мы это… Сеня их не любит, сам только взрывпакеты берет. Они в первые выходы гранаты брали, но кто-то кинул и в дерево попал, обратно отлетела.
        Ну да, зачем граната любителям раз в неделю ходить по почти безопасной песочнице и строить великие планы. Которые сбудутся, но очень когда-то.
        -Чего вы за мной потащились?
        Он долго пытался понять, что я спросил, но все-таки смог сообразить:
        -Мы это… ты же двойник, хотели под клятву взять.
        -Кто я?
        -Двойник, - он нервничал, к тому же был контужен, так что говорил неразборчиво: - Ну этот, который у артефактов умеет вторую силу открывать.
        Я даже задумался. Действительно, все артефакты в конторском списке имели только одну функцию, но я думал, что это на самых простых так… А оно большая редкость. Конечно, редкость, полностью атрибутом только эйтер владеет.
        -Так я с первого захода умел?
        Сталкер оживился:
        -Не, мы же видели твой первый, ты тогда исчезать не умел. А потом научился, и еще остальное невидимым стал делать, снарягу там, калаш. Обычно так не бывает.
        -И зачем под клятву?
        -Чтобы узнать, как ты научился.
        -А вам зачем?
        -Так это, если две силы, то можно вдвое больше на воротах всосать. Быстрей прокачка, того, ну…
        Ага, логично, халявы пацанам захотелось. То есть никаких «демонов», никаких «игроков» - они просто решили чужой секрет выпытать?
        На простой вопрос - наручники или добить? - пленник ответил положительно. Пришлось вспоминать, где у меня стяжки, потом осторожно его обездвиживать. Впрочем, проблем с этим не было: поняв, что убивать прямо сейчас его не станут, сталкер чуть не расплылся лужей от облегчения и даже сотрудничал, просовывая руки в петлю.
        Положив его лицом в пол, я озаботился уборкой. Шесть трупов надо было куда-то девать до того, как они начнут разлагаться, и желательно с хоть какой-то пользой. Неоформленная мысль пришла в голову, когда под ногой хрустнул тот самый одноразовый артефакт - поднял, предложил Эйту и проследил, как рассыпался. Действительно, чего зря прибыль терять?
        Потом проверил останки мертвяков, обнаружил на них несколько пикселей. Пришлось и это тащить, по кускам. Снова рассыпающаяся прахом плоть - и я решился. Подцепив одно из тел за руку, дотащил к источнику, а там уже начал примериваться, каким боком труп поближе к Эйту подвинуть, но тело вдруг стало дымиться. Источник решил не заморачиваться, выбирая надетые на сталкера артефакты, а втянул его целиком.
        Почти без эмоций я смотрел, как вроде бы совершенно нормальный, обычный человек, тает, втягиваясь в призрачный свет иномировой штукенции. Только посмотрел на руки, подвинул их к огню и вся грязь осыпалась, втянувшись искристыми струйками в Эйта.
        Прожорливая ты у меня скотинка, да?
        Я таскал тела одно за другим, и каждый раз Эйт становился все больше, а дистанция, с которой он начинал всасывать очередное тело, все дальше.
        Гильзами и оружием он побрезговал, но вот когда окровавленные останки медпакета послушно рассыпались искрами, я задумался. Что, если сталкеры - «санитары леса»? Выползет такое «солнышко» из подземелья и полетит вдоль улицы, всасывая дома, деревья, людей. А они приходят и зачищают, не давая злу вырваться. Благодетели, мля.
        На свой рюкзак наткнулся почти случайно. Сколько же всего произошло, и конца не видно, а сил уже нет. Достав глушаки, я скормил «троянский» Эйту, потом взвесил на ладони свой. Двойник, говорите?
        Ажурный кастет сел как влитой, я пошевелил пальцами - ничуть не мешает, словно так и задумано. Кем был мой коллега в ином мире, что придумал такую форму? Мордобойцем? Любителем вычурных украшений? И какая вторая функция у такого атрибута? Хотя чего думать, если он может забирать чужую силу, то наверняка может и отдавать. Ведь как-то нужно кормить свой источник?
        Я нацелил «глушак» на Эйта, усмехнулся - вот будет смешно, если случайно погашу. Отожрался мой «домашний помощник», уже как пляжный надувной мячик. Шесть человек сожрал, не подавился. Надо бы панель проверить, с такой прорвой энергии выучить много разного можно.
        Сосредоточившись, я вспомнил, как управлял жезлом, очками, как чертил свои руны. Не прямо, но уверенно - и «глушак» поддался. Минут через пять постоянных попыток удалось вызвать знакомый эффект плывущего воздуха между мной и Эйтом, а потом источник чуть-чуть увеличился.
        Жаль, сам «кастет» ничуть не изменился. Понять, где у него индикатор уровня заряда, не удавалось. Да и есть ли в нем такая функция? Захотел кто-то себе «вытягивалку силы», вот и получил. Стандартный вариант, судя по всему.
        Вертя чужой атрибут на пальцах, я присмотрелся к пленнику. Тот лежал, делая вид, что ничего не видел и вообще. Я хотел способ попасть в чужой зал? Я его получил, вон лежит. Взять клятву, пройти за ним из мира сталкеров в сюжетку или рейд. А уж там ставить эксперименты, общаться с коллегой-эйтером и прочее. Есть только одна заковыка - а что с ним будет, если я его выведу? Вот прямо так, без лута, нарушив условия его игры? Он ведь мое подземелье не прошел, свежего лута нет. И что дальше? Держать его в зале и носить сюда припасы, выносить за ним горшок, развлекать, чтобы умом не двинулся?
        И хорошенько подумав, приходишь к мысли, что не очень-то мы и отличаемся. Только сталкеры убивают без сожалений, потому что их игра так поменяла, а я - потому что так проще жить.
        Часы показывали шесть вечера. Бесконечный, блин, день! Поход в подземелье, паладины, вторжение халявщиков - и еще сколько всего впереди! А голова уже сейчас не варит, хотя думать нужно.
        Так, оставить его здесь, прикончить его здесь, попробовать переправить в песочницу или… Я достал стилус и коленом придавив пленника придержал ему голову.
        -Ты чего?!
        Все уже, ничего. Руну нанести несложно, а жест вызова простейший.
        -Жди здесь.
        Переодевался в чистое без удовольствия. Провонял весь потом, дымом, хорошо хоть кровь Эйт забрал. Надо будет потом на всех блоках Очищение поставить, чтобы воздух в комнате почистить, но это потом.
        Положить ладонь на стенку, дождаться, сделать шаг.
        Замерев, прислушался. На мое счастье, сейчас в подворотне никого не было. По уму, нужно бы дождаться полуночи, но зал давил уже почти физически. Надо как-то расслабиться, напиться или девчонку вызвонить. Или без «или», а комплексно подойти к вопросу.
        Вспомнил уже в последний момент, чуть не выйдя на улицу и выдернув стилус быстро удалил невидимость. Привык я ко всем этим… Немного постоял, рассматривая «победу в поражении» - не пригодилось, сам справился, так может удалить? Стремная это идея, слишком уж.
        В подворотню свернула какая-то пенсионерка с тележкой, обошла меня по дуге, я прямо услышал невысказанное вслух «наркоман проклятый». А что, стою в темном месте, рассматриваю вены, а в руке тонкий продолговатый предмет.
        Сунув стилус на место, вышел на улицу.
        На мое счастье погода не подкачала, выдав легкий дождик. Накинул капюшон на голову и уже привычно поправил респиратор. Спешить некуда, все равно объект переносится объект в том виде, каким был в момент нанесения руны, так что даже если распутается и доберется до оружия, то и пусть. Невесело ему сейчас, в темном зале, связанному и покинутому. А мне что, легче?
        Получается, меня там ведут практически с самого начала? Но почему прямо никто не сказал, не спросил? Правила игры не дают?
        Что будет со сталкером, если я призову его в этот мир? Не в подземелье, а в нормальный, большой мир? В котором я единственный такой? Вроде логично, один мир - один эйтер? Или нет? Но как узнать, если не попробовать?
        Тормознув проезжающее мимо такси, я замялся, пытаясь выбрать, а потом все-таки решился. Есть одно место, куда мы на шашлыки ездим. Вряд ли самоизолированные земляки сегодня туда побегут, да еще под дождичком. А если что, там больших деревьев хватает, открою портал и смоюсь.
        Усталость накрыла, я смотрел на мелькающее за окном тупо и без эмоций. Наверное, потом истерика будет? Да и хрен с ней. Эксперимент провести все-таки придется, главное правильно все устроить. С другой стороны я вполне могу сейчас невольно поспособствовать появлению Системы уже в этом мире. Хотя не факт, ведь сталкеры ходят по многим мирам, наверняка есть какой-то предохранитель.
        Расплатившись, вышел и двинулся по тропинке, уходящей в лес. Невольно сравнил его с песочницей, заржал, но без веселья. Там деревья, тут деревья. Там монстры, тут… я. Что, Игорек, смотрел как сталкеры добычу потрошат и морщился, а как самому пришлось, так сразу «все правильно, я устал и потому такой спокойный»?
        Как же хочется добраться до того, кто эту игру придумал.
        Наконец, знакомая поляна со знакомым столом, на который так вкусно ставится водка и закуски. Ожидаемо пусто, вокруг никого, очки ничего не подсвечивают, значит можно работать. Собираться с духом не буду.
        Руку перед собой, пальцы сжать-разжать.
        -Йэх… глаза, блин! Мы где?
        Пленник появился на траве, лицом вниз. Наклонившись, я перевернул его и отшатнулся. На лице самого обычного парня проступали, меняясь и искажая, разные… скины. Как это было с паладинами, сталкер менялся на глазах, становясь из Кого-то - Чем-то.
        -Сколько их здесь… как много…
        Человеческое лицо окончательно заменилось неподвижной маской. Дернувшись, он попытался встать теми неловкими, неестественными движениями, которые я уже не раз видел.
        Отступив, я поправил очки, сосредоточился.
        Сталкер замер и повернулся.
        -Ты можешь говорить?
        Молчание. Пустые глаза смотрели на меня без интереса.
        -Говори, что ты видел в момент переноса?
        На конкретный приказ… кукла откликнулась:
        -Множество.
        -Что за множество?
        Молчание.
        Надо найти новый вопрос, правильный, на который может ответить даже… будущий мертвяк. Еще не сгнивший, но уже вполне неживой. Чтобы проверить, я даже попытался нащупать пульс на его шее, но не получилось.
        Приказав ему лечь на землю, я сел прямо на скрипнувший столик и стал смотреть перед собой. Черт его знает, что еще делать, последняя мысль оказалась неверной. Сталкер, нарушив правило обязательной добычи, становится системной нежитью - и что мне с того? На какой вопрос я смог этим ответить? Зря человека убил.
        Короткая вспышка метрах в ста отвлекла от унылых мыслей. Я бы выругался, но слишком уж устал и поэтому просто смотрел, как расширяется переливающаяся темными цветами радуга, расходясь в портал. Небольшой такой, два на два.
        Я повернулся к Сергею: если можно поставить маяк на артефакт, то неужели нельзя на человека? Почему я сразу об этом не подумал? Потому что устал и замотался со всеми этими приключениями. Вот и делаю ошибку за ошибкой.
        Встав над лежащим сталкером я протянул руки:
        -Стена-десять!
        Бетонный блок раздавил его, как и всех остальных в команде. Я отдал команду, потом еще - не шевелится.
        Прости, мужик, не этого я хотел. Зря вы за мной пошли.
        Из врат показался первый сталкер, и я даже не удивился знакомому лицу.
        Подойти к дереву, ладонь на кору, медленно расходящееся черное пятно.
        Из врат вышел второй, снова знакомый.
        Что же, посмотрим, что вы будете делать, если в мире не окажется добычи.
        Глава 23
        Запах никуда не делся, в зале все так же воняло порохом и еще чем-то противным. Машинально достав стилус я стал ставить «очищение» на всем, мимо чего проходил. Чего откладывать, все равно заняться нечем.
        Все заготовленные сюрпризы я потратил. Мертвяков выбили, гранат с переносом не осталось; стрелять можно хоть до упора, после сталкеров куча стволов и патронов, но как раз стрелять в гостей я не могу. Конечно, было бы время, сходил бы в песочницу, набрал «материала», зачарил по-полной, а то и вооружил, но ведь и времени нет. Как там он успел сказать - «множество»?
        Чего - множество?
        У сталкеров есть чуйка на цель появления в мире, так не моих ли коллег он почуял? Или множество врат в иные миры? Или еще что-то, о чем я даже не представляю?
        Нащупав лежащий блок я присел, глядя на полуметровый шар источника и вертя стилус в пальцах.
        Можно ведь вообще никуда не идти, так? Полиция их не остановит, во всяком случае сразу, но информация о «террористической атаке» быстро дойдет до кого надо. Их задавят, сто процентов, магия против пулемета не играет. Сами же это и доказали, шарясь по волшебным мирам с огнестрелом. Многих не убьют, часа за три-четыре их обнаружат и блокируют. Смогут ли они уйти? Какие есть тузы в рукаве у бывалых сталкеров, зачистивших не один десяток средоточий, вместе с хозяевами? Черт их знает.
        Из какого это сериала - «я так устал»? Или фильм? А, нет, книга.
        Гэндальф, когда с демоном повстречался. Чем это для волшебника кончилось?
        Обидно проморгать свой шанс. Но куда обидней понимать, что это не твой шанс, а чей-то еще. Того, кто меня выцепил и приманил сюда, к источнику. Той самой сволочи шанс, что меня провела по приключению, не давая вырваться и аккуратно подталкивая к весьма неприятному финалу. Словно спидранер с твича, в сотый раз ведущий персонажа к закономерному финалу чтобы завершить раунд, глянуть на счет, отпить из чашки с рекламной надписью и создав нового героя начать забег, под восторженные реплики зрителей.
        Запястье зачесалось, я накрыл рукой рунескрипт. Вообще-то я могу просто удалить его и пойти наудачу, вдруг повезет и все получится само собой? С другой - я понимаю, к чему меня толкают. Если там, в мире моей игры, нас таких «множество», то у меня явно нестандартная прокачка. Кто-то нашел лазейку, подтолкнув к выбору «класса», закрыв мне стандартное развитие и столкнув с миром сталкеров. Зачем?
        Я снова почесал запястье.
        Затем, что в моем случае объединить способности можно лишь так. Ведь как же замечательно все может получиться, прямо самому охота в ловушку голову сунуть. Может, смысл игры как раз в том, чтобы я сам угробился наиболее красочным способом? Мало ли, вдруг такой эвент для иномирового твича проводят?
        Кажется, со мной что-то не так. Набрал скрытых дебаффов утомления или просто физиология, но тупое оцепенение никуда не девалось. Кофе тут не поможет, так что встал и начал собираться!
        Скомандовать было куда проще, чем выполнить.
        Я сполз с камня и стал бродить среди невидимого лабиринта. Хватался то за оружие, то за сложенные рядком артефакты, мгновенно забывая, зачем их вообще искал. Подумав, нацепил привычный костюм, не забыв респиратор и мачете. Пока еще оставалась надежда, что сталкеры меня хотя бы по внешним признакам примут за своего.
        Затем притянул табличку и стал искать руны. Интереса ради попробовал найти что-то вроде «рунескрипт, закрывающий мир от вторжения», но не нашел. Или на более высоких уровнях открывается, или, что логичней, такой узор нужно составлять самому, из простых рун. Потом начал перебирать все, что похоже на боевые заговоры, но быстро отказался. Руны наделяют свойством, а мне нужен эффект; надо искать что-то постоянно действующее и недорогое. Хотя планшет управления показывал две заполненных полосы, цены продолжали кусаться. Пошел от противного - мне нужно что? Остаться в живых! Хотя бы до того момента, как…
        Остаться в живых проще всего, если атаки противника на тебя не действуют. Иммунитет к воздействиям стоил дорого, я мог выкупить только одну стихию или тип, да и то, с оговорками. Так что пришлось искать другое свойство, и вскоре, чертыхаясь про себя, украсил пузо еще одной закорючкой. Рунескрипт из разряда шуточных и годится лишь для определенных ситуаций, но как раз сейчас может сработать.
        Энергии оставалось еще много, я безразлично пролистал варианты, но ничего не выбрал. Уже нет времени под все эти коварные и хитроумные ловушки, затейливые методы воздействия и прочие изыски. Решит все сила.
        Жаль, как раз ее у меня маловато.
        Ванны с пеной не будет, «в морге тебя обмоют». Уж так не хочется, а куда деваться? Конечно, если бы выторговать годик-другой спокойной жизни, фармить ежедневно, учить руны и все такое… Но ведь сталкеры все это время тоже будут развиваться. Не выйти из ситуации без потерь, а ниточка подстраховки ну такая тонкая, что плакать хочется.
        Положив оба «глушака» на колени быстро наложил на них «перенос», проверил. Руноманту по части подлых штучек мало кто фору даст, может сработать. На группе Арсения вполне сработало.
        Собирался как в первый выход, еще тогда, с багром. Вспомнил и улыбнулся - шлем, комбез, респиратор. Мачете, заруненное так, что того и гляди рассыпется. Выложил рядком автоматы, проверил магазины и тут же все зарунил на перенос. Главное, не подстрелить кого не надо.
        Один должен остаться.
        Сука, ненавижу его заранее.
        Ну чего я дергаюсь? Вот простая руна «восстановление». Достаточно просто сесть и подумать о принципе действия: как она понимает, что нужно «восстанавливать»? Энергия черт с ней, но где хранятся исходные параметры, под которые изменяется предмет? Причем там же рядом должны быть оптимизированные, для рун Усиления и прочих. Или это все содержится в самой вещи?
        Здравствуй, «память воды», тут Плоская Земля не пролетала? Ха. Ха.
        Мы в виртуальности живем или мир все-таки реален? Тогда что за сила может влиять на него, повинуясь моим закорючечкам? И с какой стати она вообще это делает? Впрочем, главное в том, что все работает. Значит, мой план тоже… имеет смысл.
        Что же у меня есть? Пяток артефактов, тесак, три гранаты, способный удержать удар мертвяка комбез. Да еще целая куча бетонных блоков с призывами, но там материал неоднородный и после двух-трех блоки начнут рассыпаться. Блин, никогда не любил ни Майнкрафт, ни Фортнайт, а вот гляди ты, чем приходится заниматься.
        Шутка вышла вымученной, под стать настроению.
        Глушитель бьет всего на три-четыре метра. Нож в таком бою вообще не котируется. Граната - только для добивания или отогнать. Жаль, руна Усиления ни на очки, ни на жезл не сработала. Наложилась, и я подозреваю, что если теперь жезлом кого-то стукнуть, то получится больней. Но функции не улучшились.
        Я поднял голову, глубоко вздохнул. Точно, не надышишься… Словно дождавшись телефон прозвонил таймером. Да-да, я иду, не зуди.
        Проход открылся, выпуская в реальный мир, я сделал шаг, оглянулся. Останки сталкера лежали там же, где оставил, даже блок никто не сдернул. И выглядел труп так же, как мертвые тела в песочнице после часового перерыва. То есть это уже была куча мерзких ошметков, со слабым запахом тления. Черт с ним, есть дела важней.
        Как в почти-миллионном городе посреди бела дня найти группу из десятка типов, вооруженных автоматами и стреляющих в мирных граждан?
        Правильно, спросить у кого-нибудь.
        Десять минут и я нашел их. Точнее - место, где стреляли примерно полчаса назад. Район я смутно помнил, свою тачку туда на обслуживание возил. Хм, если ставить средоточие в реальном мире, то вполне подходит. Куда еще? Подвалы, склады, гаражи. Лесов у нас вокруг не очень много, так что выбор невелик.
        На выходе из парка меня чуть не сбила старенькая «бэха». Высунувшись из окна, водила еще и матерно заорал, козлина. Не учат правил, а потом гоняют, животные…
        Мысль зацепила, я сдернул с плеча рюкзак и достал жезл. Люди ведь тоже просто двуногие птицы, так? Автохам смолк, поморщился, открыл дверь и вышел. Покрутил головой и вдруг помчался куда-то прочь. Беги-беги, не останавливайся, и спасибо за машину.
        Зажав переносицу, чтобы унять гул в башке, я постоял чуток, а потом убрал артефакт и решительно сел за руль. Владелец провалил спасбросок на интеллект, а дуракам хорошая машина ни к чему. Мне нужней.
        Включил новости, но там одна политика, переключил на классическую музыку, открыл окно. Что делать, если сейчас остановят? «Э, мамой клянусь, сержант - мир спасать еду!» - и что ответят? Хорошо хоть оружие не на виду.
        Перестраиваясь подрезал какого-то пенсионера на мятом жигуле, тот гневно бибикнул, но увидев чучело в шлеме и респираторе, которое пристально посмотрело на него и исчезло, мигом умолк. Разумно, нечего с глюками связываться. До цели все меньше, меньше… вот уже знакомый поворот - и рядом с ним стояла полицейская машина, мигая «люстрой». Как на зло припарковаться тут негде, надо или заезжать, а это вопросы задавать станут, или чуть возвращаться. Плюнув, свернул и как только полицейские скрылись из виду, выехал прямо на тротуар. Мне можно, я при исполнении, мир спасаю. К тому же все равно машина не моя.
        Плутать не хотелось и я увязался за проехавшей мимо полицией. Оцепили проезд к целой секции, за лентами народ деловито суетился, стояли сразу две скорых, но никто никуда не срывался. Этот ряд гаражей выходил на забор, отделяющий стоянку от улицы, так что я вернулся чуть назад и прошел вдоль решетки со стороны улицы, как простой гуляющий гражданин.
        Ворота совершенно непримечательного гаража кто-то вскрыл без церемоний, одна створка упала, вторая висела на нижней петле. Внутри виднелся стоящий прямо по центру расколотый черный камень, а по стенам кости, кости, кости… Некоторые слишком большие, явно звериные, но на полке рядом с дверью лежал человеческий череп. Детские страшилки про то, что творится в некоторых гаражах, оказались в чем-то правдивы.
        -Проходим!
        Стоящий по ту сторону забора мент смотрел хмуро, но я был подобающе одет, снимать не пытался - обычный местный зевака. Чтобы не привлекать внимания, пришлось идти дальше. Прислушиваться не стал, но рядом со скорой притормозил.
        Там как раз паковали тело. Разглядеть ничего не получалось, да и очки выдавали строчки непонятных знаков над объектами, но когда носилки стали грузить в машину, я разглядел короткую искорку. На подошве ботинка убитого охранника явно и четко светилась искра «пикселя».
        Развернувшись, я пошел обратно.
        Похоже, я понял, какая у нас здесь игра должна быть. Королевская битва, в которой с коллеги-эйтера снимается атрибут и пиксели. Останется лишь действительно крутой счастливчик… за которым придут такие же крутые сталкеры.
        «Множество» - теперь ясно. Не я один такой классный, вокруг полно волшебников. Просто у каждого что-то свое, и каждый получил свой путь прокачки. Точно как и в других мирах. Только непонятно, почему сюда пришли сильные сталкеры - я видел Эдика и Музыку, а это топы. Неужели уже есть настолько сильные эйтеры? Или это вина одного руноманта, принесшего сюда маячок?
        Опять я во всем виноват, да?
        И пофиг. Вы лучше скажите, как мне их теперь искать?
        Добрым словом помянув самоизоляцию, я свернул на пустую детскую прощадку и сел на лавочку. Проблема все еще не решена, нужно понять, где мне искать эту банду. Вариант - украсть полицейского вместе с машиной и слушать их рацию, как в кино. Прокатит? В фильме да, в жизни я лучше на такси прокачусь.
        Машину ловил недолго, почти сразу к обочине прижалась пожилая японка, я залез на заднее.
        -Куда едем?
        Сомневаясь, посмотрел на таксера. Обычный мужичок лет пятидесяти. Попробовать, что ли?
        -Заработать хочешь?
        Радостно вскидываться он не стал, хмуро уточнив:
        -Подвезти чего-то?
        Я открыл рюкзак и вытащил горсть купюр и продемонстрировал:
        -Тут стрельба была, в гаражах. Точно знаю, что эти кретины с автоматами еще куда-то погнали, вот мне бы их найти.
        -А тебе от них чего надо?
        Честность - лучшая политика:
        -Это колдуны из другого мира. А я тутошний колдун, мне с ними поговорить надо, пока всех не поубивали.
        Не сработало, мужик посуровел:
        -Вылазь из машины! Съебы… бля.
        Я шевельнул рукой и снова стал видимым. Таксер нервно сглотнул, а когда я снова растворился в воздухе, выматерился. Впрочем, сам выскакивать не стал, задав резонный вопрос:
        -А бабки откуда?
        -Третьего дня лично банкомат взломал.
        Это почему-то мужика успокоило. Не до конца, но глядел на меня он уже без агрессии. Я уточнил задачу:
        -Их от двоих до десяти. Город скорее всего не знают, но маячок у них есть. Наверное, угнали что-то, можешь разузнать? Или хотя бы отвези к тому, кто поможет.
        -Вот еще, везти куда-то, - он снял из крепления телефон и стал что-то в нем перелистывать. Потом достал из кармана другой и стал быстро, в две-три фразы, обзванивать каких-то людей. Потом, почесав нос, снова потыкал в первый и показал мне:
        -Маршрутку на Пролетарской минут десять назад кто-то угнал, водителя и пассажиров выкинули. Пять или шесть человек, с автоматами и в брониках.
        -Военных брониках?
        -А я знаю? Вон там дело было, - он указал рукой. - Уже ищут их.
        -Не дай бог найдут.
        Я молча разжал пальцы и купюры упали на сидение. Таксер их живенько собрал, но пересчитывать не стал, скопом запихнув в бардачок.
        -Только я это, близко не поеду. Машина кормит, без нее никак!
        -Просто поближе подвези.
        -Думаю, они к речке поехали. Если бы к центру развернулись, то на эстакаде засекли, а так прямо напрямую к мосту втопили.
        -Угу, вези. У меня еще много бумаги.
        Он хмыкнул и мы поехали.
        Может, в Игре действительно есть какие-то обязательные правила, и она подыгрывает слабым, потому что нашли мы их быстро. Как крошки, оставленные на тропе, собирались реплики в чате, комментарии на городском форуме, короткие фразы встреченных водилой коллег. Под конец он явно с азартом сам уже начал прикидывать, куда могли скрыться беглецы и даже строил версии, куда именно едут террористы - в колдунов верить ему не хотелось. Но потом я сам расслышал далекую очередь и баханье гранаты.
        -Туда.
        Азарт у таксиста пропал сразу и мгновенно, потому что магия магией, а ехать под пули он не договаривался. Пришлось вытащить остатки денег, только тогда меня дворами подвезли ближе.
        Спальный район, как мой только по другую сторону города, и магазин в одной из старых панелек. Перед выходом стоял «фордик»-маршрутка с выбитыми стеклами и лежал здоровенный пес, настолько большой, что напоминал медведя. Еще один пес лежал дальше, у дверей магазина «Живой уголок».
        Сталкеры как раз выходили: неразлучные Эдик и Музыка, два молодых пацана в тактикульном прикиде и Хмурый. У микроавтобуса ждала сухая и длинная тетка с винтовкой.
        В животе чуть потянуло от страха, но я просто шел вперед. До сих пор все мои руны работали, сработает и эта. Просто надо все сделать правильно.
        Остановившись, без эмоций отметил крупный «пиксель» на ухе мертвой собаки.
        -Здорово, браконьеры.
        Ответить сталкер не успел. Где-то в стороне послышался звук сирены, полицейская машина вылетела из-за угла и притормозила, дверь распахнулась и через мегафон нам скомандовали:
        -Полиция! Бросить оружие!
        Или глупый, или храбрый, но этот мент реально решил с пистолетом пойти на семь автоматов. Таких нужно беречь, а то насмотрятся боевиков и давай геройствовать. Отступив за фонарный столб я вытащил жезл повелителя зверей, «прицелился». Громкие и неразборчивые угрозы прекратились, полицейский, как и давешний автохам, набирая скорость побежал прочь.
        -Прикольно, - Эдик, встав с колена и опустив автомат, с намеком уточнил: - Они же на таком расстоянии не действуют?
        -Уметь надо.
        Сталкер кивнул:
        -Значит, все-таки «двойник». А мы думали шпион.
        Я не удержал лица:
        -Чего-о?
        Все захмыкали, а Эдик пояснил:
        -Ходишь только через песочницу, а она в каком-то смысле общая. По мелочам отличаешься, не все шутки понимаешь, ведешь себя чуток иначе - какой вывод делаем? Эмигрант, которого вербанули!
        -Придурки. У меня просто прокачка нестандартная.
        Все снова заулыбались с тем самым выражением «да все уже про тебя понятно».
        -Ясен пень, повезло наткнуться на открытый мир. Цепочки мотаешь, так?
        -Чего?
        -Чем больше целей в данже проходишь, тем выше награда. Не знал? Ну да, об этом помалкивают, - Эдик подошел к автобусу и обвел рукой вокруг: - Сколько же тут мелких точек, а? Проходятся за минуты и каждая увеличивает награду. Офиге-еть…
        -Что, никто такие не находил?
        -Слухи ходят, значит кто-то уже добирался. Но метку поставить не смог, хотя тут же не может закрыться насовсем, тут вообще ничего не может закрыться! - Он вдруг ударил кулаком по двери: - Джек-пот, сука, настоящий джек-пот! Я тут буду сидеть пока всё не выдою! Я все скиллы апну на выходе, до единого!
        Несколько секунд я лихорадочно обдумывал сказанное. Искать нужные подземелья они умеют, но лишь по образцу или по маячку на человеке, то есть я им нужен как обладатель секрета. То есть убивать меня это потерять весь этот лакомый, чем-то, кусочек.
        -Кхм… Сюда довольно просто вернуться… если знать, как. Я сюда хожу отдохнуть, после песочницы.
        Сталкер мои колебания понял:
        -Ты не думай, грабить не станем. Поделиться придется, сам понимаешь, но пойдет как вступительный. Удача штука вполне вещественная, а таких счастливчиков как ты я только двоих знаю. Едешь?
        Все загрузились, только мы с ним стояли над мертвой собакой.
        -Еду.
        За руль села тетка. Маршрут никто не уточнял, благо чутье у них у всех имелось. Сталкеры сидели расслабившись, один из пацанов высунул руку в разбитое окно и ловил поток воздуха ладонью. Они что, не понимают, что сейчас весь город их ищет?
        -Эдик, тут вообще-то целый мир, в нем куча людей с оружием.
        Он лишь махнул рукой:
        -Ничего, сейчас еще точку возьмем и лагерь кинем. Контора расщедрилась, мы артефактами обвешаны как елка новогодняя. Думали, в шпионское логово идем, а оказалось, в чужую секретку завалились.
        Все негромко рассмеялись, даже вечно мрачный Хмурый выдал улыбку.
        -Извини, мы тут выфармим все, что сможем. Такой шанс раз в жизни бывает, Художник!
        Они все еще не воспринимали меня как добычу. Почему? Для этого нужно войти в зал источника? Или чутье сбоит из-за того, что я тоже по разным мирам хожу?
        Обе их цели имели средоточия в обычном мире. Насчет хозяина гаража не скажу, а вот собачки были явно бистмастерские. Сталкеры убивают эйтеров, а мы, видимо, должны убивать простых людей. Надо же откуда-то брать силу? У коллеги-некроманта целая армия в подземелье, а где он материал взял? Так просто рейдбоссом не стать и Крепость Зла не выстроить.
        Еще вопрос, кто из нас для мира более опасен.
        Почему все так получилось? Я попросил выход и все развитие пошло по другому сценарию? А если бы не попросил? Может, нормальный кач руноманта это создать какую-то ловушку? Ведь мелькала поначалу такая мысль, даже схему составил, но вместо конкретного инструмента попросил возможность, а она завела очень далеко. И пока все остальные учились выживать в мире нашей игры я шарился по чужим.
        Это все предусмотрено? Или просто везение?
        Мы свернули с трассы, место снова знакомое. Тут раньше пустырь был, а потом в парк переделали, еще под церковь место долго выделяли. Точнее выделили сразу, а народ возмутился. Добро восторжествовало, церковь построили, на деньги из городского бюджета.
        Что же, по крайней мере тут сейчас никого лишнего не будет.
        Я в пол-глаза осмотрел сталкеров. Те возились с оружием, Музыка проверял свои дудочки, пацаны деловито дергали застежки снаряги. Пора выбирать.
        Эдик с Музыкой точно отпадают, они старые и опытные. Тетка тоже, пол не тот. Пацаны… я ничего о них не знаю, обеим лет по восемнадцать-двадцать, одинаковые какие-то. И Хмурый, который вроде бы подходит, но стоит ли? Мутный он какой-то. Значит, один из пацанов? Но гильдейцев надо рубить сразу, иначе положат.
        Я припомнил характеристики последней выученной руны. Если что неправильно понял, то будет обидно. Но если все правильно, то мне лучше быть подальше от стрелков. Значит - на выход! Между дверьми и автобусом двадцать метров, это моя дистанция.
        Из автобуса я вышел вторым и пока один из пацанов оглядывал окрестности через коллиматорный прицел, пошел прямо к дверям храма. Любопытно, неужели местный батюшка тоже эйтер? Или кто-то из прихожан шалит? Место сейчас не самое популярное, прижали религию, когда мэр в больницу лег. Президентский указ проигнорировали, а вот городской не смогли, своя рубашка и все такое.
        Сейчас на дверях висела бумажка, читать не стал, просто отметил - дверь открывается наружу. Это плюс. Вздохнув, я попросил кого-то о помощи - не то, чтобы помолился, просто… Лучше верить, что на моей стороне хоть кто-то есть. А то грустно как-то.
        Харе тянуть:
        -Блок-раз!
        Две тонны цемента упали, заблокировав вход в церковь, а я развернулся, поднимая руки:
        -Бабах.
        Палец опустил предохранитель на появившемся автомате и я выпустил короткую очередь по автобусу, целя по колесам. Потом еще одну, по двигателю. Уезжать отсюда будет некому.
        Вторая наудачу, но правила не поменялись - стоило подвести прицел к стоящим у двери сталкерам, как палец сам собой соскочил со спуска. Намек понял.
        -Художник, мля! Ты чего творишь?!
        -Стена-раз! Стена-два! Стена-три!
        Я замер, уткнувшись носом в серую поверхность и считая про себя - и-раз, и-два… Вставшие треугольником блоки растворились в воздухе. И я тоже. Не двигаться, не дышать.
        Эпичное зрелище, нарочно не придумаешь - я невидимым духом стою на самом краю паперти, закрывая проход к дверям храма. Символично до жути! Хотя с другой стороны я колдун, охраняющий вход в капище, что не менее символично.
        -Художник! Ты доиграешься, Игорек!
        Сталкеры прятались за осевшим на пробитых шинах автобусом. Все, кроме тетки - та держала перед собой полупрозрачный щит, закрывавший ее целиком. Раз так уверена, значит его не пробить.
        Эдик что-то говорил, я не слушал, вспоминая команды активации. Как только они покачнут блок, тот станет видимым и укроет меня. Первое, что логично сделать, это…
        Пацаны одновременно высунулись с разных сторон и выстрелили. За стеной посыпалась штукатурка, но в блок не попали. Черт, не учел рикошет и осколки… ничего, комбинезон выдержит.
        Я продолжал неподвижно стоять, пока они орали, стоял пока они стреляли. Потом полетела граната и я зажмурился… но она упала далеко вправо. Слишком далеко, осколки правый блок даже не качнули. Затем полетела вторая - и снова слишком криво. Еще одну кинули навесом и она опять упала слишком далеко. В ушах звенело, но и только.
        Они поняли быстро и больше гранат никто не кидал. Трудно не понять, когда три подряд летят не туда, куда их бросили. Эта руна должна сбивать прицел, точнее - она придает мне свойство выглядеть так, словно я стою в стороне. Не панацея, но против огнестрела, да за такую цену, вполне сойдет.
        Музыка пытался почти минуту, но этот мерзкий, пронзительный, выворачивающий душу писк я все-таки превозмог. Спасибо «ослаблению воздействия», сам бы не справился. Сохранять неподвижность становилось все сложней, но и у сталкеров время кончалось. Когда на хвосте повиснут все стянутые на стрельбу полицейские, не давая уйти, начнут работать большие числа. Любого героя неписи могут закидать мясом, сколько миссий так запорото. Значит, герою нужно или начать сначала, или пойти в решительную атаку.
        Они вышли сразу, все шестеро, с обеих сторон машины. Музыку и Хмурого прикрыла тетка с щитом. Эдик и пацаны шли выставив какую-то длинную палку. Шли как на тренировке, гуськом, ощетинившись стволами, я давил в себе желание наконец начать действовать, потому что вблизи «отклонение взгляда» работает хуже. Промахнуться на метр или на десять сантиметров, есть разница - но надо подпустить ближе.
        Блоки я ставил так, чтобы между ними оставались щели, сантиметров двадцать. Трудно атаковать, если нет просвета, да?
        -Кастет-раз. Кастет-два.
        Они сделали лишь одну ошибку - не стали прижимать меня огнем, посчитав, что это бесполезно. Все-таки сталкер это охотник, а не воин. Когда я дернулся, они были в пяти шагах, мне оставалось только поднять руки и пожелать. Очень, очень сильно пожелать.
        Иногда этого хватает.
        Три раза с каждой руки - «глушаки» потеплели, а я смотрел на оседающих сталкеров.
        Артефакты у них, обвешаны они… разговоров-то было.
        Хотя живые, шевелятся. Но уже так, без энтузиазма.
        Содрав «кастеты» с рук я нервно оглянулся на двери за спиной. Черт его знает, кто там. И есть ли вообще кто-то. Дело ведь не в этом, да? А в том, что «последний шанс» не пригодился.
        Я обошел невидимые блоки, касаясь их рукой. Сталкеры лежали рядом, но не очень. Первой безымянная тетка.
        -Стена-пять.
        Мир ее праху.
        Вторым Музыка.
        -Стена-шесть.
        Никогда мне его свистелки не нравились.
        Пацаны лежали почти рядом. Правый? Левый? Пусть будет этот.
        -Стена-семь.
        Второй пацан вдруг со стоном перевернулся, испуганно поглядел на меня…
        И исчез.
        Я даже ногой потыкал в это место, но никого не нашел. Значит, артефакты перемещения не такие уж и редкие? Или он просто шнур из розетки выдернул? Миссия провалена, зачем аватару терять? Вот что, раньше не мог себя выдать? Теперь и выбор только один…
        Быстро развернувшись к Эдику я попрощался с ним:
        -Стена-восемь.
        Блок, обрушившись на мягкое, упал чуть не задев меня и пришлось отпрыгивать. И разворачиваясь, я увидел, как поднимается Хмурый.
        -Стена-девять!
        Слишком далеко, блок стал между нами и качнувшись выпрямился. Секунда, другая - преграда стала невидимой. Сталкер стоял по другую сторону, подняв свой дурацкий дробовик.
        Класс. Ну все против меня! Что ж за жизнь такая…
        -Эй, Хмурый, ты дробовик берешь чтобы люди мучались подольше?
        Он промолчал, водя стволом.
        -Каково это, приходить в чужие миры, чтобы кто-то умер?
        В этот раз он отозвался:
        -Я убиваю виртуальных персонажей, чтобы жили реальные люди.
        -Чел, это тоже реальный мир. Настоящий. Всё вокруг - настоящее! Подумай сам, как могли бы виртуальные персонажи убивать сталкеров?
        -Так же, как мы получили эти способности. Как открылись врата. Как много чего еще.
        -А то, что я был в вашем мире?
        -Мы из каждого похода приносим добычу. Вполне материальные предметы. Ты лишь думаешь, что настоящий. На самом деле тебя создали в тот момент, когда мы пришли сюда. Разом, с воспоминаниями о прежней жизни.
        Трудно спорить с фанатиком. Особенно когда есть шанс, что он прав. Почему он не стреляет? Почему гранату не достает? Кинуть ее за блок и мне никакая невидимость не поможет.
        Я покосился на тела сталкеров, стараясь не выпускать Хмурого из вида. Может, поиск работает лишь на живых? Вот и тянет время, чтобы его успели «запеленговать». Значит, он не уверен.
        Значит, у меня есть шанс.
        Я шел сюда как барашек на заклание, даже смирится с тем, что меня подстрелят. Гарантия, ага, как же! Кто сказал, что она сработает?! Нет, Игорек, все сам.
        Злость прочистила мозги, я холодно прикинул: поставить стену вплотную ко второй, сделать шаг вправо. На «глушаки» надежды нет, стрелять не могу, остается только граната. Она в подсумке, достать и кинуть - восемь, может десять секунд.
        Хмурый задумчиво провел стволом справа-налево. Наверняка сам сейчас прикидывает, как меня подстрелить. Хватит, все равно ничего лучше не придумаю.
        -Стена-десять!
        Блок опустился туда, куда я показывал, разделив нас, и я начал движение, на ходу цепляя клапан подсумка пальцами.
        Бетон вдруг треснул и рассыпался облаком пыльной крошки. Черт, надо было девятый, этот я уже три раза призывал!
        Я еще успел увидеть, как сталкер делает шаг в сторону и переводит прицел…
        +++++++
        Откашлявшись, я подошел к телу, проверил. Наповал, без вариантов. Что же, бывают такие моменты, когда все срабатывает наилучшим образом. Жаль, конечно, что так получилось.
        Нагнувшись, я обшарил его, нашел, зажал в кулаке. Пригодится.
        Силы уходили, я повертел головой, дохромал до стенки храма и воткнул стилус, ухмыльнувшись открывающемуся порталу. Символично, не правда ли? Кажется, с этим что-то связано, вот только я уже не помню, что. Сил нет, в глазах мутно… надо домой. Полежать в кровати, выспаться, погулять в тишине. И никаких иных миров.
        Я оглянулся - в луже крови рядом с невидимым телом валялся разбитый выстрелом респиратор. Может и вправду, мы лишь игра? Проверить можно лишь одним способом.
        И я, теряя сознание, продавился в ослепительно белый портал…

* * *
        Опубликовано: Цокольный этаж, на котором есть книги??:
        Ищущий да обрящет!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к