Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Ежеменская Елена: " Магия Может Все " - читать онлайн

Сохранить .
Магия может все? Елена Ежеменская


        #

        Елена Ежеменская


        Магия может все?

        Глава 1

        Где этот чертов выродок, думала Рузана, глядя в окно. Внизу расстилалась великолепная страна под названием Сайлос. Огромные леса, бескрайние моря, гигантские горы, посреди которых стоял замок короля Бенжамина - довольно миролюбивого старика, от которого Рузана мечтала избавиться уже десять лет.
        Лес, растянувшийся почти до самого моря, казался спокойным, но на самом деле там шла жесточайшая битва. Лесные лоранны против лесных же дедроков. Оба рода принадлежали к эльфам, что не мешало им развязать кровавую войну.
        На самом деле войну начала Рузана. Она сама принадлежала к небесным эльфам и могла оборачиваться вороной по своему желанию. Сколько же голубей удалось ей забить за последние сто лет! Эти глупые лоранны так и не успевали понять, что произошло, как падали мертвыми на землю.
        Но потом появился этот недоделанный маг. Люди давно утратили свои способности к волшебству, но только не он. Айоз был сильнее Рузаны, и она это знала. Поэтому и боялась.
        Но на каждого голубя найдется свой ворон.
        Вассар куда-то запропастился. Надо будет преподать ему хороший урок, когда он вернется. По правде говоря, Рузана немного побаивалась это порождение тьмы. Сын небесного эльфода и речной эльфиры. Короля тьмы и королевы света. Казалось бы, невозможный союз. Но живое подтверждение - тот, в ком сочетаются силы двух, и только он может убить этого строптивого мальчишку.
        Вассар мог бы убить Рузану одним взмахом руки. Но она сумела очаровать его и подавить его волю. Редко кто мог устоять перед ее чарами. Кроме одного - Айоза. Этого человека, невероятным способом сумевшим развить в себе способности мага, она ненавидела больше, чем всех лораннов вместе взятых. Если бы встал выбор, кого убить - его или "светлых" эльфов и троллей, она бы выбрала Айоза.
        Скоро. Совсем скоро весь Сайлос будет принадлежать только ей. Лоранны почти побеждены, король Бенжамин уже слишком слаб, чтобы сопротивляться. Осталось решить одну небольшую проблему.

- Моя королева, - раздался за ее спиной шепот, напоминающей плеск волн и дуновение ветра одновременно.

- Где Айоз? - спросила Рузана, поворачиваясь.
        Вассар склонился перед ней в позе, выражающей беспрекословное подчинение, так низко, что полы его черного одеяния расстелились по полу. Длинные черные волосы закрывали лицо. Глаза, которые несколько лет назад наводили ужас на каждого, кто имел счастье взглянуть в них, теперь были опущены вниз. Вассар даже не решался взглянуть на королеву небесных дедроков.
        Трус несчастный, подумала Рузана. Обладаешь таким могуществом - и трясешься, как лист каолана на ветру.
        Как же Рузана хотела, чтобы на месте этого червяка оказался Айоз! Она бы не упустила возможности поиздеваться над этим чертовым героем, а затем бы испепелила.

- Айоз сумел ускользнуть от нас, - не поднимая головы, сказал Вассар.

- Что? - глаза Рузаны гневно полыхнули. - Это невозможно!

- К сожалению, возможно, госпожа, - Вассар склонился еще ниже. Лицо совсем исчезло за завесой волос. - Он нашел выход в другой мир. Туда даже мне трудно проникнуть.

- Что еще за мир?

- Я не знаю, госпожа. Я заглянул туда всего на мгновение, но мне хватило этого, чтобы понять, что он очень опасен. Там по небу летают железные птицы, по дорогам бегают железные монстры, готовые в любую секунду тебя убить. Там много огней, ярких, режущих глаза. Там невозможно выжить, так что я осмелюсь заметить, что Айоз там погибнет.

- Ты не знаешь этого мальчишку, - покачала головой Рузана. - Неважно как ты это сделаешь, но ты отправишься за ним.

- Я? - Вассар резко вскинул голову, но тут же снова ее опустил. - Но почему…

- Потому что ты очень силен. В тебе сочетаются силы двух. И только ты сможешь его убить.
        Вассар старательно не поднимал глаз. Он боялся. Очень. Тот мир казался таким чужим, таким пугающим, что Вассару даже почудилось, что его магия не будет там действовать. Но гораздо страшнее было навлечь на себя гнев Рузаны. Эта эльфода опаснее ядовитой змеи. Сначала поет тебе сладкие песни, а когда твоя бдительность благополучно засыпает, жалит в самое сердце.

- Позвольте мне взять нескольких дедроков, госпожа, - наконец произнес он.

- Возьми лесных. Они отличные бойцы, хоть и ростом не вышли, - усмехнулась Рузана. - Меня не волнует, сколько времени у тебя на это уйдет. Я лишь хочу, чтобы в один прекрасный день ты принес мне сердце Айоза.

- Да, госпожа, - Вассар еще больше согнулся, что, видимо должно было означать поклон, и исчез.
        Роузи пыталась вести машину, что не очень-то получалось. Слезы застилали ей глаза. Единственный человек, который был у нее в этом мире. Единственный, кто ее по-настоящему любил, просто за то, что она существует…
        Тети Маргарет больше нет. Роузи не верила в это до последней минуты, пока гроб не начал опускаться с могилу. И вот тут с ней случилась форменная истерика.


        Тетя Мэгги была не просто родственницей. Хотя, строго говоря, родственницей она как раз и не была. Как она рассказывала Роузи, она как раз возвращалась с работы, как вдруг увидела маленькую девочку, которая сидела на тротуаре, вжавшись в стену дома, как будто хотела раствориться в ней. Она с ужасом взирала на проносящиеся мимо машины своими огромными карими глазами.
        Маргарет подошла к ней.

- Деточка, ты что, потерялась?
        Девочка сначала отшатнулась, но потом доверчиво вцепилась в протянутую руку. Маргарет повела ее к своему дому. Девочка старалась держаться поближе к стенам домов и вздрагивала, когда мимо проезжала машина.
        Дома Маргарет вымыла ребенка и завернула в большое пушистое полотенце. За все время девочка не произнесла ни слова, и женщина начала опасаться, что она не умеет говорить. Приготовив большую кружку какао, в которую девочка вцепилась так же крепко, как и в руку Маргарет, она спросила:

- Как тебя зовут?
        Девочка взглянула на нее, и Маргарет вдруг сделалось не по себе - слишком уж взрослым, рассудительным был этот взгляд. Затем он метнулся в сторону - девочка явно что-то пыталась вспомнить. О Господи, только этого не хватало. Она не помнит…

- Рози… Рози, - повторила она уже уверенней.

- Значит, Рози. А я - Маргарет. Откуда ты, Рози?
        Девочка замотала головой.

- Ты не помнишь?
        Снова тот же жест.
        Через несколько дней, когда Маргарет читала Роузи сказку "Волшебник страны Оз", девочка показала на картинку, изображавшую карту волшебной страны и сказала:

- Рози хочет туда.

- Осторожно!
        Роузи резко нажала на тормоз. Улетев в страну воспоминаний, она едва не сбила велосипедиста.
        Нужно заехать к Крейгу. Она как раз недалеко от его дома. Еще пять минут вождения в таком состоянии - и аварии точно не миновать. Можно попросить Крейга отвезти ее домой.
        Они встречались уже год. Крейг был, в сущности, неплохим парнем, но проблема была в том, что в нем не было загадки. Тайны. Он был прямой, как стрела. Все его эмоции были написаны на его лице. Он всегда шел напролом, сделав физиономию кирпичом, не замечая тех, кто, по его мнению, были ниже его. Роузи, воспитанная сказками о волшебных странах, принцах и прекрасных принцессах, этого не понимала. Но в этом сумасшедшем городе других людей не было, а если и были, то какие-то ненормальные.
        Роузи вышла из машины и поднялась на третий этаж, где находилась квартира Крейга. Постучала.
        Крейг открыл дверь. Когда он увидел Роузи, улыбка, игравшая на его губах, померкла.

- Роузи? Что ты здесь делаешь?

- Можно я войду? Я слишком устала, чтобы отвечать на вопросы.

- Вообще-то…

- Что?

- Я не ждал тебя сегодня…
        Роузи, оттолкнув Крейга, вошла в квартиру и увидела восседающую на диванчике девицу в коротком платье.

- Это еще кто? - скривилась та.

- Крейг… - Роузи в шоке отступила на пару шагов. - Что это… что это значит?

- Рози, ты все не так поняла… - попытался исправить ситуацию Крейг, но Роузи уже выбежала из квартиры.
        Он догнал ее на лестнице.

- Подожди, дай мне объяснить…

- Давно ты с ней?

- Я не понимаю…

- Я спрашиваю, давно ты с ней?! - крикнула Роузи. - Дай Бог тебе ответить честно. Иначе я вернусь и выцарапаю ей глаза. А потом оторву тебе кое-что.
        Крейг вздохнул и ответил:

- Два года.

- Что?! - Роузи не верила своим ушам. - Мы встречаемся с тобой всего год! Год! Ты с самого начала врал мне?!
        Крейг молчал. Роузи прислонилась к стене, по щекам заструились слезы.

- Какая же ты сволочь, Крейг.

- Рози, ты…

- Не смей называть меня Рози! - закричала она.
        Героиня мелодрамы влепила бы пощечину. Роузи со всего маху врезала ему кулаком в переносицу. Он заорал, зажав пальцами нос, из которого уже падали на пол крупные капли крови.

- Не подходи ко мне больше, Крейг. Никогда! - прошипела она и выбежала на улицу.
        Роузи гнала машину по трассе, не обращая внимания на заливающий лобовое стекло дождь, на то, что встречные автомобили сигналят. Ей было все равно. Впервые ее предали. И, Боже, это было так больно!
        Полицейский махнул рукой, призывая остановиться. Роузи подчинилась. Ей было все равно, сколько правил она нарушила.

- Мисс, позвольте ваши права, - она подала ему заламинированную карточку.
        Он наконец посмотрел на нее.

- Мисс, что с вами? - обеспокоенно спросил он. - Вы выглядите…

- Все нормально, - произнесла Роузи, стараясь не разрыдаться, но предательская слезинка все же стекла по щеке. Два потрясения в один день - это перебор.

- Возьмите, Розелин, - он протянул ей права.
        Роузи удивленно посмотрела на него. В правах она значилась как Роуз. Полицейский подмигнул ей, и она успела заметить, что глаза у него карие с веселыми зелеными искорками, а затем он надел очки.

- Счастливого пути, мисс, - он козырнул и отошел к своему мотоциклу.
        Роузи, ничего не понимая, тронулась с места.
        Дома Роузи, не раздеваясь, легла на диван, укрылась одеялом и включила телевизор. Показывали очередную мелодраму, где очередной герой признавался в любви очередной героине. Чувствуя, что из глаз опять вот-вот хлынут слезы, Роузи выключила телевизор.
        Несправедливо. Почему ее всегда обманывают? Ладно, ее первый парень и в самом деле был подонком, но Крейг… Она ему верила. Казалось, его глаза не могут лгать… Такие красивые… карие с зелеными искрами…
        Роузи удивленно села. У Крейга глаза были серые. Холодного стального оттенка. Почему она вдруг подумала о карих глазах? Как у того полицейского, который назвал ее…
        Мысли ее прервал скрип открываемой двери. Медленно распахнулась дверь, ведущая в ванную. Роузи приготовилась закричать, но… в комнату вошел маленький пушистый котенок.

- Ты еще откуда? - она протянула руку, и котенок проворно взобрался на ладонь.
        Роузи погладила его по черной шерстке. И сразу чувство обиды и горечи уменьшилось так, что можно было не замечать. Котенок мяукнул и залез к ней под одеяло.

- Хочешь погреться? - улыбнулась Роузи. - Я не возражаю.
        Котенок прислонился к ее боку и довольно замурлыкал. Роузи гладила его и незаметно для себя уснула.
        Проснулась она от неприятного звука. Как будто когти скребут по стеклу. Под боком у нее зашевелился котенок. Роузи откинула одеяло: он тоже проснулся и теперь оглядывался по сторонам. Его взгляд на мгновение встретился с глазами Роузи, и тут же он спрыгнул на пол и убежал туда, откуда появился - в ванную. Роузи начала было вставать с дивана, но властный голос приказал:

- Сидите.
        Из ее спальни вышел мужчина в длинном черном плаще. Очень красивый мужчина. На мгновение у Роузи даже перехватило дыхание. В следующий момент она заметила, что его кожа слишком бледная, что не очень-то сочеталось с его длинными волосами цвета воронова крыла. Она думала, что такие черные волосы бывают только у мексиканцев или индейцев. И еще… Роузи показалось, что черты его лица похожи на птичьи. Причем не маленькой птички-синички, а хищного ястреба. Его движения сопровождал тот самый звук, который разбудил девушку.

- Вы… вы кто? Как вы сюда попали? - выдохнула Роузи. - Я сейчас позвоню в поли…
        Незнакомец остановил ее взмахом руки с длинными крючковатыми когтями.

- В этом нет нужды. Я всего лишь ищу моего маленького котенка. Он забежал к вам.

- Котенка?

- Ты знаешь, о ком я говорю. Айоз сбежал в твой мир, и я хочу найти его, пока он не натворил дел.

- Здесь нет никаких котят, - произнесла Роузи, глядя прямо в глаза незнакомцу. - У меня аллергия.
        Не нравился ей этот тип. Он старался выглядеть добрым хозяином, разыскивающим любимую зверюшку, но огонь, горящий в его глазах, говорил об обратном.

- Не шути со мной, девочка, - произнес он с хищной улыбкой. Роузи подумала, что так мог бы улыбаться ягуар перед тем, как разорвать свою жертву. - Я живу уже тысячу лет, но никто никогда мне не лгал. Не смел лгать!

- Видимо, вы единственный человек, которому никто никогда не соврал.
        Незнакомец в черном опять улыбнулся. На этот раз опасной улыбкой, говорившей, что с ним шутки плохи.

- А кто сказал, что я человек?
        Он поднял руку вверх, и из его ладони вырвалась молния, выжигая на потолке черный след в форме буквы V.

- Что вы делаете? - Роузи хотела вскочить, но поняла, что не может сдвинуться с места. Этот господин каким-то образом не давал ей этого сделать.
        "Может, ему правда тысяча лет?" - подумала она. Мысль, конечно, бредовая, но…
        Странный пришелец снова улыбнулся. На этот раз обычной человеческой улыбкой. Она даже сделала его неотразимым.

- Думаю, ты и в самом деле не знаешь, где моя киска. Иначе ты бы уже давно мне сказала. Так?
        Она не знала, что ответить, поэтому промолчала.
        Господин в черном плаще всматривался в ее лицо. Роузи опять пришло на ум неудачное сравнение: так смотрит паук на муху перед тем, как попробовать, какая она на вкус.
        "Прекратите смотреть на меня так", - хотела произнести Роузи, но не смогла даже открыть рот. Похоже, этот тип ее заколдовал.
        В его глаза было невозможно смотреть, но она смотрела. Невозможно было не смотреть. В его радужках вспыхивал жидкий огонь, смешиваясь с чернотой зрачков.
        Он затягивал ее в самую глубину адовой бездны. Огонь переливался, маня к себе, отталкивая от себя. Он становился все ярче, и, достигнув своего предела, исчез. И за ним не было ничего.
        Только тьма.
        Роузи открыла глаза и обнаружила, что она в собственной гостиной. На диване. Никаких огненных глаз, никакого нечеловечески красивого незнакомца. За окном ярко светит солнце. На циферблате будильника три часа дня. Да, вчера ее предали, очень жестоко. После такого потрясения (плюс еще похороны тетушки) вполне возможно, что ей приснился кошмар. Странно, но сегодня боль должна была разрывать ее пополам, но этого не было. Лишь какой-то ее отголосок на краю души остался, но он был настолько мал, что на него можно было не обращать внимания.
        Роузи вздохнула и перевернулась на спину. И замерла. Ее глаза широко распахнулись, она таращилась в потолок. А там змеилась похожая на букву V выжженная полоса.
        "Этого не может быть", - подумала она.

- Еще как может, - произнес незнакомый голос.
        Роузи резко села, махнув при этом рукой, и стакан с водой, стоявший на тумбочке, упал на пол и не разбился только благодаря мягкому ковру.

- Ну вот, - расстроенно покачало головой существо не больше пятнадцати сантиметров ростом. При ближайшем рассмотрении оно оказалось светловолосым пареньком, одетым в тунику, сшитую, как показалось Роузи, из мельчайших зеленых листочков. - Испортила такой шикарный ковер.

- Я… Не… - попыталась заговорить Роузи, но существо перебило ее.

- Тихо, тихо. Сейчас все поправим, - паренек взмахнул рукой, и стакан вновь оказался на столе, а пятно от воды исчезло.

- Ух ты, - вырвалось у Роузи. - Всегда бы так. Мне уже надоело таскать его в химчистку. А ты кто? Питер Пэн? - почему-то паренек во всем зеленом вызвал именно такую ассоциацию.

- Нет, - почему-то обиделось существо. - Я не знаю, кто такой Питер Пэн.

- Тогда как тебя зовут?

- Я Кволио, - представился паренек. - А ты - Роуз.

- Да, - для себя Роузи решила пока не удивляться. Возможно, это всего лишь сон. А если и нет - когда в последний раз с ней случались необычные вещи?

- Отлично. Ты человек? - задал он совсем уже непонятный вопрос.
        Роузи ничего не оставалось, кроме как кивнуть.

- А я эльф. Рад познакомиться! - Кволио подпрыгнул и уселся рядом с ней. - Первый раз вижу человека так близко. Айоз, конечно, не в счет, но ведь он не просто человек…

- А кто это? - теперь Роузи смутно припомнила, что вчерашний незнакомец тоже называл это имя.

- Слушай, давай-ка я расскажу тебе о нашем мире, - предложил Кволио. - Ты, наверное, есть хочешь.
        Роузи хотела сказать, что она еще не умывалась, но вдруг оказалась в кресле умытой, причесанной и переодетой. Вместо элегантных брючек и топа, в которых она была вчера, на ней оказались ее домашние джинсы и футболка. На диване не было и следа ее пребывания там всю ночь.
        Рядом на столике вместо стакана с водой оказалась чашка кофе, пара бутербродов и небольшая плетеная корзинка с чем-то, похожим на фрукты.

- А это что? - Роузи указала на корзинку.

- Попробуй. Это фрукты из эльфийских садов. Они тебе понравятся, - хитро подмигнул ей Кволио. - А я пока расскажу тебе про наш мир.

- И про Айоза? - с надеждой спросила Роузи.

- И про него тоже. Без него в моей истории просто не обойтись. Далеко-далеко, на бескрайних просторах…
        Далеко-далеко, на бескрайних просторах, там, где солнце светит вечно, лежит страна Сайлос, где царствует волшебство, где эльфы - не просто фольклорные персонажи, где каждый человек - немного маг. Давным-давно, еще во времена Лоренса Великого маги пришли на эту землю. С тех пор их навыки утратились. Кое-кто еще может без проблем сварить себе кофе, не вставая с кресла, но никто не может победить дракона одним взмахом руки. Волшебство было утрачено. Люди не смогли распорядиться им мудро, растратили его на пустяки, и оно исчезло.
        В лесах жили эльфы. Роста они были разного - это зависело от их происхождения. Лесные эльфы были маленькими, чуть больше двадцати сантиметров, водные - ростом почти с людей, а небесные - выше их на добрую голову. Они были гораздо сильнее людей в волшебстве. Увидеть эльфа считалось чудом, хотя люди знали, что они существуют. Тем, кто хоть раз их видел, можно было позавидовать, так как эльфы показывались на глаза только выдающимся или чем-то отличающимся от других людям.
        Глубоко под землей жили тролли. Но они не были похожи на тех страшилищ, что часто встречаются в детских сказках. Наоборот, они были даже красивы. От людей их отличало только крепкое телосложение, бронзовая кожа и высокий рост - они были выше любого человека. В отличие от эльфов, тролли часто общались с людьми, обменивали добытые ими драгоценные камни на муку, овощи и фрукты. Печь хлеб они умели, но под землей даже трава не растет.
        И тролли, и эльфы делились на две группы. Первая называлась лоранны. Этот народ олицетворял собой добро, день, свет. Эльфы лесные носили наряды, искусно сплетенные из неувядающих листьев. Эльфы речные - полупрозрачные длинные платья (и мужчины, и женщины - на этот счет разногласий у них нет, так что порой трудно отличить их друг от друга). Ткань для их нарядов плелась из тончайших водяных струй. Королева эльфов поднебесных носила наряд из белых перьев. Остальные же - платья, соответствующие цвету их крыльев, с которых каждый год опадали перья, чтобы на следующий день вырасти чуточку длиннее. По длине перьев и размеру крыльев можно было определить возраст эльфа.
        Тролли-лоранны были красивы, высоки, стройны. Они носили костюмы из легкой ткани, не стеснявшие движений, что немаловажно, ведь тролли считались самыми большими тружениками во всем королевстве.
        Вторая группа называлась дедроки. Как ты уже догадалась, Роузи, они были детьми ночи, тьмы, зла. Эльфы лесные прятались не на деревьях, а в опавшей листве, которой, несмотря на вечное лето, в лесу хватает. Их одежда была соткана из точно такой же пожухлой листвы, что служило им отличной маскировкой. Они были любители подкрадываться сзади к случайному грибнику и пугать до полусмерти. Водные эльфы-дедроки не умели плести ткань из воды, поэтому довольствовались бурыми водорослями и зеленой тиной. Они ждали, пока кто-нибудь не заплывет достаточно далеко, и хватали за ноги. Бедный пловец! От испуга он захлебывался и… Но иногда, если поблизости оказывались речные лоранны, ему удавалось спастись. Летающих эльфов-дедроков было легче всего отличить от лораннов. Их одежда была черной, как и их перья.
        Тролли-дедроки были уродливы. Настолько страшны, что однажды увидевший их человек несколько ночей не мог спокойно спать. Они не умели творить, а умели только разрушать. Они вели бесконечную войну с лораннами, стремясь разрушить все ими созданное. Но и тролли-лоранны были не промах и никогда не подпускали дедроков близко к своим поселениям.
        Никакой торговли с людьми они, конечно, не вели. Но нередко нападали на торговые повозки на пустынных дорогах.
        Тем не менее, жизнь в Сайлосе была не так уж плоха. До тех пор, пока не случилось то, ради чего я и затеял весь этот разговор.

5 лет назад
        Эта история началась пять лет назад на окраине леса, в маленьком домике около водопада. Именно здесь жил начинающий маг, который, в отличие от жителей деревни, находившейся несколько дальше, не утратил способностей своих предков. Он умел гораздо больше, чем остальные. Например, Айоз (так его звали) научился так заговаривать свои стрелы, что они, поразив добычу, возвращались к нему, как бумеранг. Его меч умел сам находить уязвимое место на теле врага, будь это хоть сам дракон. Но это были не все способности героя. Иногда он мог предугадывать, что таится за ближайшей скалой, и заранее предчувствовал опасность.
        Каждый день начинался одинаково: Айоз вскакивал с кровати и, не успев окончательно проснуться, нырял под водопад. Холодная вода действовала не хуже магического зелья: в голове была полная ясность. Поговаривали, что он и водопад заколдовал, но подтвердить эти слухи никто не мог. Кроме Айоза: он-то знал, что его способности тут ни при чем. Раньше здесь жили эльфы, и водопад был их собственностью.
        После освежающего "душа" Айоз бродил по округе и всякий раз находил что-то новое. Ни дня не обходилось без приключений. Среди людей у него не было друзей, зато их было много среди троллей и эльфов.
        Сегодняшнее утро началось как всегда: Айоз взял лук и стрелы и отправился в лес.
        Он прошел уже половину привычного пути, как вдруг где-то рядом послышался крик испуганной птицы. Айоз пошел к тому месту, откуда донесся крик. Вскоре он различал уже хлопанье крыльев и звуки борьбы. Вытащив стрелу из колчана, Айоз выскочил на поляну. И замер.
        Высоко в небе над верхушками деревьев парили два черных ворона, пытаясь забить белого голубя. Он пытался улететь, но вороны не давали ему этого сделать. Ему оставалось только отбиваться, что у него не получалось.
        Еще чуть-чуть, и голубь погибнет. Не раздумывая, Айоз вложил стрелу в лук и послал ее ввысь. Крик, полный боли, возвестил, что стрела достигла цели. На землю посыпались черные перья. С одним вороном было покончено, но второй и не думал сдаваться, наоборот, он еще сильнее начал наседать на голубя. Но следующая стрела, пущенная Айозом, достигла цели, и ворон упал на землю.
        Айоз улыбнулся, довольный победой, но голубь печально взмахнул крыльями и опустился прямо в руки Айозу. Ему сильно досталось. Одно крыло беспомощно повисло и еле шевелилось. Правую лапку он поджимал, с нее падали небольшие капельки крови.

- Вот бедняга, - прошептал Айоз. - Как же они тебя…
        Голубь жалобно вскрикнул. И крик этот не был похож на крик птицы. Скорее, на стон человека.
        Внезапно вокруг зашуршали крылья. Десятки крыльев. В мгновение ока Айоз оказался в плотном кольце высоких людей в белых туниках, сплетенных из перьев. Эльфы.
        Один из них, судя по золотой цепочке, украшающей лоб, главный, выступил вперед.

- Ты посмел прикоснуться к ней. За это тебя ждет смерть, - с этими словами он вытащил меч с длинным и узким, почти как у шпаги, клинком.
        Айоз осторожно положил раненого голубя на траву и достал свой меч.

- Достопочтенный эльфид, я никому не причинял вреда. И не позволю, чтобы меня убили ни за что.
        Один из свиты бережно взял голубя на руки. Главный эльф кинулся в атаку.

- Ну неужели нельзя без этого! - возмутился Айоз, отражая удар.
        Битва длилась недолго. Вскоре Айоз сумел оттеснить противника к краю поляны.

- Лиолай! - вдруг воскликнул один из эльфов.
        Эльф отвлекся, и это стоило ему оружия. Узкий меч воткнулся в землю.
        Айоз приставил клинок к горлу Лиолая.

- Я никогда не сдаюсь без боя. Жаль, что ты мне не поверил.
        Лиолай не отрывал взгляда от меча Айоза.

- Магий? Твой меч сделан из него?

- Да.

- Этот металл обладает могуществом. Только эльфы владеют секретом его обработки. Где ты взял этот меч?
        Айоз не успел ответить, так как эльф, державший раненого голубя, опять крикнул:

- Лиолай! Она хочет тебе что-то сказать. Иди сюда.
        Лиолай мрачно взглянул на Айоза, выдернул свой меч из земли и вложил его в ножны. Затем встал на колени перед распростертым на ладонях эльфа голубем.

- Что случилось, моя королева? - прошептал он.
        Внезапно Айоз услышал что-то напоминающее музыку. И эта музыка шла не извне, она звучала прямо у него в голове. Звуки складывались в слова на непонятном Айозу языке.
        Лиолай повернулся к нему. На его лице было написано такое изумление, что Айоз испугался, что воин-эльф сейчас упадет в обморок. Затем он подошел к Айозу и опустился перед ним на колени. Его примеру последовали остальные.

- Что вы делаете? - пробормотал Айоз.
        Лиолай поднял глаза и прошептал:

- Прости. Мы не знали, что дедроки посмеют… Они всегда были трусами…
        Айоз в удивлении поднял брови:

- Дедроки? Так значит, эти вороны…

- Это они. Они пытались убить нашу королеву… мою жену.
        Айоз посмотрел туда, где был эльф с голубем на руках. Теперь он стоял на коленях, а перед ним лежала удивительной красоты эльфийская девушка. Золотые волосы рассыпались вокруг нее, как сияющий нимб. По ее ноге струилась кровь, правая рука была изодрана.

- Боже, - выдохнул Айоз, падая перед ней на колени. - Королева Анжелина!
        Вдруг в спальне Роузи раздался страшный грохот.

- Ой! - Кволио подскочил и в мгновение ока растворился в воздухе.
        Дверь, ведущая в спальню, медленно открылась, и оттуда повалили странные существа. Ростом они были с кошку, но у каждого были длиннющие когти и острые зубы, выглядывающие из-под тонких губ. Длинные волосы существ, почему-то синего цвета, взметнулись, когда они бросились к Роузи.

- Мамочка! - закричала она и, схватив со стола странный фрукт, напоминавший по форме грушу фиолетового цвета, кинула в нападавших.
        Бросок оказался удачным: троих уродцев ударило о стенку, и они больше не шевелились. Зато остальные напора не уменьшили.

- Помогите! - заорала Роузи, вскакивая на диван и хватая подушку.
        Один самый настырный полез за ней. Она ударила ногой, и он отлетел в дальний угол. Еще двое удостоились сокрушительного удара подушкой. Но они все прибывали и прибывали, уже через пару мгновений свалили ее с дивана и облепили со всех сторон, впиваясь острыми зубами в тело сквозь одежду. Роузи показалось, что она слышит смех вчерашнего незнакомца.
        Вдруг со стороны ванной донесся властный окрик:

- Джионто валиотто!
        Странные существа на мгновение замерли, но, обернувшись к источнику звука, ощерились и еще крепче вцепились в Роузи, не давая ей не то что сесть, а даже повернуть голову.

- Ну, как хотите, - произнес все тот же приятный голос.
        Раздался звон. Мелодичный, переливающийся, приятный звук. Но странным существам он не понравился страшно. Они запрыгали, пытаясь дотянуться короткими лапами до ушей или что там у них было. И кричали. Верещали так, что, казалось, стекла в окнах вылетят. Они бросились врассыпную и исчезли.
        Шаги. Направляются к ней. А она даже повернуться не может. Какой-то яд в слюне этих существ… Даже малейшее движение причиняло невыносимую боль. Даже дышать было больно.
        Незнакомец остановился возле Роузи.

- Не напрягайтесь, - произнес он. - Я сейчас положу вас на диван. Если вы будете пытаться двигаться, действие яда усилится.
        Роузи кивнула и тут же пожалела об этом. В шею будто впились тысячи иголок. Не выдержав, она вскрикнула.

- Потерпите немного, Розелин, - произнес незнакомец. - Я сейчас подниму вас. Будет больно, но постарайтесь не кричать. Это тоже усиливает действие яда.
        Он поднял ее, словно пушинку, и перенес на диван. Когда ее голова коснулась подушки, Роузи стиснула зубы, чтобы не закричать.

- Вот умница, - прошептал незнакомец. - А сейчас не двигайтесь.
        Лицо Роузи было обращено к спинке дивана, поэтому она не видела, как незнакомец простер над ней руки. Но она услышала что-то, похожее на заклинание на незнакомом языке.

- Варио мекрил отис, - шептал незнакомец, и Роузи снова показалось, что звенят маленькие колокольчики. - Дориа крион Вассар.
        С его последним словом боль во всем теле начала стихать, пока не превратилась лишь в слабенький отголосок на границе сознания. В голове, затянутой болью, прояснилось. Роузи осторожно повернула голову, чтобы взглянуть на своего спасителя.
        Рядом с диваном на коленях стоял красивый молодой человек с темными волосами, смуглой кожей. Руки он скрестил на груди, на белой блузе с распахнутым воротом.
        Он улыбнулся, слегка изогнув чуть полные губы. Затем открыл глаза. Карие с зелеными искрами.

- Ой, - прошептала Роузи. - Так вы… тот полицейский… Кто вы?
        Парень встал с колен, помог ей сесть и церемонно поцеловал руку.

- Должно быть, вы обо мне слышали, Розелин, - произнес он. - Меня зовут Айоз. Кволио рассказал вам начало истории, но не ее финал.

- Айоз? - растерялась Роузи. - Но что вы делаете здесь? Я думала… Это же не ваш мир, - наконец нашла она нужные слова.

- Когда это было для меня препятствием? - улыбнулся Айоз. - Вчера к вам приходил сам Вассар. Очень плохо, что он решил лично взяться за дело. Эти синеволосые - его слуги.

- А что здесь забыл этот…

- Вассар, - внезапно улыбка исчезла. - Понятия не имею, но думаю, что меня. Надеюсь, что меня.
        Айоз подал ей руку, и Роузи попыталась встать. Против ожидания, это у нее получилось легко.

- Можно вас спросить?

- Конечно, - улыбнулся Айоз.

- Почему вы называете меня Розелин? Ведь меня зовут…

- Роуз, я знаю, - Айоз не сводил с нее внимательного взгляда. - Просто мне кажется, что мы уже встречались. И имя Розелин у меня ассоциируется с вами. Хотя, - поспешно произнес он, - если вам не нравится, я могу называть вас Роуз.

- Нет-нет, все нормально. Мне нравится, - заверила его Роузи. - А где Питер… то есть Кволио? - исправилась она, оглядываясь по сторонам, но маленького эльфа не было видно.
        Внезапно лицо Айоза осветила улыбка. Если бы не его высокий рост и мускулистое телосложение, можно было подумать, что это ребенок, затевающий какую-нибудь проказу.

- Кволио! - крикнул Айоз. - Выходи, а не то я сам тебя найду! И уж тогда пощады не жди!
        Где-то послышалось тоненькое хихиканье.

- Вот проказник, - притворно рассердился Айоз. - Сейчас я тебе задам!
        Он резко хлопнул в ладоши. С потолка посыпались листья: треугольные зеленые, круглые красные, похожие на звезды желтые, овальные оранжевые. Все они были необыкновенной красоты, но Роузи не смогла узнать ни одного.

- Это листья с деревьев бурнул, каолан, ронна и дон, - объяснил Айоз. - Кволио любит летать на них.
        Словно в подтверждение его слов, громко хохоча, спланировал на пол Кволио на огромном красном листе. Тут же дождь из листьев прекратился. Теперь комната Роузи была похожа на осенний лес.

- Ой, Айоз! Ну и развеселил ты меня! - Кволио взлетел и уютно устроился на плече Айоза. - Давно такого не было! Если бы ты почаще так веселил людей, глядишь, не выгнали бы они тебя…

- Не думаю, что обязательно рассказывать об этом именно сейчас, - мягко перебил его Айоз, посмотрев на обалдевшую Роузи. - Ты тоже хорош - бросил девушку одну в беде.

- Ну ты сравнил! - надулся Кволио. - Да любой из этих дедроков мог бы меня убить! Они же в два раза больше любого из нас!

- Ладно, хватит препираться, - взмахом руки остановил его Айоз. - Лучше я расскажу вам, Розелин, что было дальше, после того, как королева эльфов была спасена.
        Странно, что он не сказал: "После того, как я спас королеву". Видимо, удивление отразилось на лице Роузи, или Айоз обладал даром читать мысли, но он, смущенно улыбаясь, сказал:

- Извините, просто я не люблю говорить о своих подвигах. Всем своим победам я обязан только своей волшебной силе. А теперь…
        Айоз заговорил, и перед глазами Роузи вставали чудесные картины неизвестного ей мира.

5 лет назад
        Эльфы удалились, неся на руках свою королеву. На поляне остались только два вороньих трупа. Когда небесные дедроки умирают, их тела превращаются в птичьи. Перед уходом Лиолай сказал Айозу, что отныне и навеки будет в долгу перед ним.

- Я так обязан тебе, Айоз, - Лиолай обернулся вслед эльфам. - Если бы не ты, она бы погибла. Прости меня за недоверие.

- Лиолай, я…

- Не надо, не говори ничего. Я знаю, что был неправ, и раскаиваюсь в этом. Чтобы как-то загладить свою вину, я время от времени буду заходить к тебе, чтобы учить.

- Учить? Чему?

- Магии эльфов, разумеется. Тебе это лишним не будет.

- Ты знаешь, где я живу?

- Я слышал, что в этих лесах обитает очень сильный маг. Он гораздо могущественнее любого из ныне живущих людей, эльфов или троллей. Теперь я знаю, что это ты.
        Лиолай поклонился и скрылся в лесной чаще.
        Он сдержал свое обещание. Пару раз в неделю на крыльцо Айоза садился белый голубь. Они подолгу беседовали. Лиолай рассказывал ему о секретах магии эльфов, некоторые из них знал только он.
        Лиолай также сообщал Айозу о событиях в мире эльфов, а Айоз - о людских делах, хотя мало что мог сказать - ведь люди не признавали его, для них он был призраком прошлого, воплощением когда-то существовавшего, а теперь навсегда утраченного могущества. Но никто не пытался его убить - для людей магия означала силу. Смертельную. Поговаривали, что даже сам король приказывал уничтожить Айоза, но якобы боялся. На самом же деле мало кому было известно, что единственный человек, с которым Айозу довелось общаться последние пятнадцать лет, был именно Бенжамин Первый.
        Этим утром Айоз, как всегда, приняв душ под водопадом, собирался в лес. Сегодня старый Аксон, лесной эльф, обещал его познакомить со своим внуком, который, по его словам, был сорвиголова еще тот. Дедушка надеялся, что его внук научится хоть чему-нибудь хорошему от человека. Но Айоз в этом сильно сомневался.

- Позже я все-таки познакомился с ним, - улыбнулся Айоз, посмотрев на Кволио. - Должен сказать, Аксон был прав. Такого непоседы я в жизни не встречал.

- А чего ты хотел, мне всего-навсего сотня! - захихикал Кволио, подпрыгивая на его плече.

- Сколько?! - переспросила Роузи.

- Ну, сто два года. Всего лишь! - посетовал эльф. - Я еще слишком маленький для Праздника эльфин, и меня туда не берут. Как бы мне хотелось, чтобы мне сейчас была хотя бы парочка веков!

- Айоз, он что, шутит? - вытаращилась Роузи на мага.

- Нет. Эльфы живут куда дольше людей. Четыреста лет - самое то. А совершеннолетие наступает в двести пятьдесят. Умирают они где-то в шестьсот или семьсот.

- Вассар сказал вчера, что ему тысяча.

- Врет, - решительно сказал Айоз. - Конечно, есть долгожители, но дольше восьми веков не жил ни один эльф. Вассар просто любит пугать. Но мы к нему еще вернемся.
        Все его планы пошли прахом, как только он увидел на крыльце белого голубя. Айоз обрадовался и удивился, ведь Лиолай был у него только вчера.
        Подойдя поближе, Айоз понял, что это не Лиолай. Голубь, сидевший на его крыльце, был меньше размером, и перья его были не такие ослепительно белые, как у короля эльфов.
        Голубь увидел его и тут же превратился в эльфа. Он был невысок, ростом почти с человека, его длинные волосы разметались от ветра. Широкие скулы выдавали в нем эльфа волевого, не склонного к компромиссам.

- Вы Айоз? - спросил он без приветствия.

- Во-первых, здравствуй, - улыбнулся Айоз. - А во-вторых, ты кто? Где Лиолай?

- Лиолай не смог прийти сам. Поэтому послал меня. Я Бриол, приближенный короля, - он протянул руку, и Айоз ее пожал.

- Эй, а Лиолай говорил о тебе! - вспомнил он.

- Надеюсь, хорошее, - улыбнулся Бриол и тут же вновь посерьезнел. - Слушай, Айоз, королева требует, чтобы ты пришел. Ситуация очень плохая.

- Но ведь люди не могут попасть в Небесные сады.

- Туда могут попасть все, кто не связан с дедроками и другой подобной нечистью. Нужно только найти вход. Идем.
        Бриол двинулся в глубь чащи. Айоз последовал за ним. Вскоре они вышли на поляну, окруженную деревьями дон.

- Мы пришли.

- Я много раз проходил здесь. Но не видел никакого входа.
        Бриол встал точно в центре поляны.

- Подойди сюда и посмотри вверх.
        Айоз так и сделал, и его взору открылась великолепная лестница, уходящая прямо в небо.

- Ну надо же, - вырвалось у него.
        Бриол ступил на первую ступеньку, и тут же исчез, оставив после себя лишь луч солнца.
        Айоз с опаской поставил ногу на ступеньку. Затем, пробормотав: "Интересно", шагнул дальше.

- Я думаю, вам стоит отдохнуть, Розелин. Я рассказчик не очень и вижу, что вы уже устали.

- Я устала, но не от рассказа. Все кажется таким знакомым, будто я там уже была, - заметив, как нахмурился Айоз, она спросила: - Это же была твоя магия, верно?

- Боюсь, что нет, - Айоз все еще хмурился. - Слушайте, у вас нет чувства дежа вю?

- Именно сейчас или вообще?

- Вообще.
        Роузи задумалась. Это ощущение, будто она стоит на лестнице, ведущей в небо… На мгновение все показалось таким реальным, она даже ощутила дуновение ветра, но раз это была не магия, то что же? Да и про Айоза она слышала раньше. Только от кого? Может, он похож на персонажа какой-нибудь детской сказки, как Кволио на Питера Пэна? Нет, не вспомнить.

- Оно появилось после встречи с тобой. У меня такое чувство, что я знаю тебя, но не на лицо. Наверное, по чьим-то рассказам… Глупость какая, - одернула она себя. - Похоже, у меня просто хорошее воображение.

- Возможно, но… Странно, но у меня почти такое же чувство по отношению к вам. Я вас где-то видел. Мне знакомо ваше лицо. Только не могу вспомнить… - он потер лоб. - А, нет, неважно. Может, вы просто на кого-то похожи. Все-таки вам нужно хоть немного поспать.

- Эти существа…

- Они больше не вернутся, уверяю вас, - улыбнулся Айоз.
        Когда он улыбался, то становился еще красивее. Роузи невольно засмотрелась, но тут же тряхнула головой. Нет, с нее хватит Крейга. Дать по носу такому красавцу будет непросто.

- Что-то не так? - обеспокоенно спросил Айоз.

- Нет, все хорошо, - Роузи улеглась на кровать. Айоз заботливо укрыл ее одеялом.

- Я буду здесь, не волнуйтесь, - сказал он и исчез.
        Тут же на кровать запрыгнул маленький черный котенок с зелено-карими глазами, как у Айоза.

- Так это был ты! - изумилась Роузи. - Тебя искал Вассар.
        Котенок посмотрел на нее, и тут же в голове зазвучал голос Айоза.
        "Да, это моя маскировка. Кстати, благодарю, что пустили вчера погреться по этим прелестным одеялом".
        Роузи покраснела. Все-таки, этот котенок был мужчиной, да еще к тому же привлекательным. И он вчера лежал с ней в одной постели. Было от чего смутиться.
        "Не смущайтесь, Розелин, - чувствовалось, что Айоз улыбается. - Вам нечего стесняться. Я же всего-навсего котенок".
        Роузи тоже улыбнулась, и котенок довольно мяукнул.
        "Не возражаете, если я прилягу рядом? Поверх одеяла, конечно, чтобы не смущать вас?"
        Роузи не ответила, а затем вдруг откинула край одеяла.

- Забирайся, киска. Тут теплее.
        Айоз в ее голове рассмеялся. Котенок проворно забрался под одеяло, прислонился к боку Роузи и замурлыкал.
        "Спокойной ночи, Розелин".

- Спокойной ночи, Айоз.
        Вассар стоял посреди спальни Роузи, глядя на нее в упор.

- Зачем ты соврала мне? - прошипел он.
        Голос его, как змея, зашелестел по коже. Ощущение было настолько мерзким, что Роузи вскрикнула. И проснулась.
        На часах было полпервого. Свет одинокого фонаря проникал в спальню, освещая ее ровным желтым светом.
        Желтым? Раньше свет был белым.
        Роузи резко села. Кволио на Питера Пэна? джинсы и Котенок тут же выскочил из-под одеяла. Шерсть его встала дыбом, он зашипел, глядя на окно.

- Что случилось? - Роузи посмотрела туда, но за окном все было спокойно, кроме изменившегося света фонаря.
        Котенок соскочил на пол, и тут же перед ней возник Айоз.

- Бежим, быстрее!
        Роузи, не возражая, бросилась вслед за Айозом вон из спальни.

- Нам нужно уходить отсюда. Из вашего дома, - проговорил Айоз на бегу. - Сейчас тут появится Вассар.
        Роузи схватила ключи от машины, и они выбежали из квартиры. Роузи попыталась запереть дверь, но Айоз ее остановил.

- Нет времени. Тем более, Вассару это не преграда.

- А как же Кволио? - вдруг вспомнила Роузи про маленького эльфа.

- С ним все в порядке, не волнуйтесь.
        До лестницы оставалась пара метров, когда дверь квартиры Роузи вылетела наружу, закрутившись в вихре. На пороге возник, хищно ощерив клюв, ястреб. Таких огромных Роузи никогда в жизни не видела. Он хлопал крыльями и вертел головой, пытаясь найти беглецов.
        Роузи потянула Айоза вниз, стараясь не оглядываться на гигантскую птицу, которая наконец-то увидела их и теперь приближалась, цепляясь длинными острыми когтями за ковер, устилающий узкий коридор. Маленькое пространство не давало ей возможность взмахнуть крыльями, но бежала она очень быстро, ковер под ее когтями трещал и рвался.
        Они выбежали из подъезда, и Роузи кивнула на свою машину.

- Садись, быстрее!

- Я не… - неуверенно протянул Айоз.

- А, черт! - выругалась Роузи. Как же она могла забыть, что Айоз впервые видит автомобиль. Она запрыгнула на водительское место и, перегнувшись через сиденье, открыла пассажирскую дверцу.
        Айоз без вопросов приземлился рядом. Она захлопнула за ним дверь и тронула машину с места.
        Они мчались по темным улицам, из-под колес били целые фонтаны дождевой воды. Айоз расширенными глазами смотрел на дорогу, вцепившись в ручку дверцы так, что костяшки пальцев побелели. Роузи, стараясь не думать о том, кто или что их преследует, сказала:

- Не бойся, я профессиональный водитель. В столб не врежемся.
        Кажется, это его мало успокоило. Но он хотя бы сел прямо и перестал так цепляться за ручку.

- Святой Лоренс, что это? - выдохнул он, осматриваясь.

- Автомобиль.

- Авто… что?

- Автомобиль. Когда я первый раз тебя увидела, ты был в образе полицейского. Почему тогда ты…

- Неважно, объясню потом, - он обернулся. - Меня сейчас больше пугает то, что нас вот-вот догонит…
        Машину сотряс страшный удар. Роузи посмотрела в зеркало заднего вида. Огромный ястреб уцепился когтями за спойлер и теперь смотрел на нее и Айоза, хищно сощурив глаза и раскрыв крючковатый клюв.

- Не уйдете! - вдруг прозвучал громовой голос прямо у нее в голове.
        От неожиданности Роузи резко нажала на педаль тормоза. Ее и Айоза бросило вперед, ястреб же перелетел через крышу и грохнулся на асфальт перед "поршем". Мотор внезапно заглох. Стало так тихо, что Роузи слышала биение собственного сердца. Гнетущую тишину нарушил Айоз.

- Он жив?
        Роузи глянула на него. Айоз прижимал ладонь к кровоточащему носу - при торможении он сильно ударился о приборную панель. Про ремни безопасности она ему, конечно же, не сказала.

- О Господи, Айоз, прости! - Роузи достала из бардачка салфетки и протянула ему.

- Ничего, все в порядке, - он еще чуть-чуть подержал руку у лица, а когда убрал, на нем не было и следа крови. Затем он улыбнулся и повторил: - Все в порядке.

- А Вассар? - Роузи привстала на сиденье, но из-за капота ничего не было видно.
        Немного подумав, она завела машину и тронула ее с места. Хотя ей было не по себе от подобных действий, она подумала, что хуже не будет: вряд ли эльфа, обладающего волшебной силой, можно убить автомобилем.
        Роузи ожидала, что "порш" подпрыгнет. Но нет. Ничего. Вассара не было, хотя он должен был валяться без сознания прямо перед колесами.

- Сбежал, - горько усмехнулся Айоз. - Он всегда так делает, если расклад не в его пользу.
        Роузи открыла дверцу и вышла из машины. За ней последовал и Айоз. Никого кроме них на улице не было.

- Трус, - прошептал Айоз. - Почему ты все время прячешься?

- Я не трус, - прошелестел совсем рядом едкий, как змеиный яд, голос.
        Роузи вздрогнула и прижалась к Айозу. Он обнял ее, защищая от врага. Но самого Вассара не было. Был лишь голос: ядовитый, сочащийся ядом, как разъяренная змея.

- Как ты собрался победить меня? Ты даже не знаешь, здесь ли я. А может, я в Сайлосе, убиваю ни в чем не повинных эльфов?
        Айоз разрывался между двумя мирами: с одной стороны - Розелин, с другой - его друзья. И он абсолютно никому не сможет помочь, если сейчас начнет перемещение. Пока он будет между мирами, Вассар убьет Розелин. Для того чтобы добраться до Поднебесья, тоже потребуется время. Вассар может оказаться быстрее его. Выбора не было. Оставался блеф.

- Ты не можешь присутствовать в двух мирах одновременно, Вассар, - Айоз крепче прижал к себе Роузи и улыбнулся.

- Откуда тебе знать, что я не могу того, чего не можешь ты? Во мне заключена огромная сила.

- Не настолько огромная, чтобы ты сам смог найти сюда выход. Ни один маг не мог. Я нашел. Ты лишь последовал за мной, Вассар, по уже проторенной дорожке.
        Внезапно воздух резко запах миндалем.
        Кажется, доигрался, успел подумать Айоз.
        Крошечные частички, сверкая в свете фонарей и фар, начали стягиваться в паре метров от Айоза и Роузи, постепенно образуя нечто, напоминающее по форме человека. Руки разведены в стороны, как крылья, казалось, силуэт сейчас взлетит. Проявилось лицо, которое Роузи уже видела вчера в своей спальне. Те же ястребиные черты, хищно ухмыляющийся рот, пронзительные глаза. Глаза… Роузи почувствовала, что не в силах отвернуться от этого пронизывающего насквозь взгляда.
        Айоз резко развернул ее к себе, спасая от излучаемого этими глазищами огненного ужаса, и прошептал:

- Простите меня, Розелин, но если я этого не сделаю, мы оба погибнем.
        Она кивнула, не понимая, о чем речь.

- Обнимите меня.
        Роузи прижалась щекой к груди Айоза, обхватив его спину руками. Тут же поднялся страшный ветер. Постепенно он закручивался в вихрь, в центре которого была она и Айоз. Роузи зажмурилась.
        Когда она открыла глаза, то увидела голубое небо. Ни одного облачка. Чистое, как после дождя. Роузи осторожно приподнялась и осмотрелась.
        Она лежала на небольшой поляне. Трава сочного зеленого цвета была такой мягкой, что казалась ковром. Яркими пятнами на ней выделялись необычные цветы самых разных оттенков: красные, розовые, белые, желтые, голубые, синие, фиолетовые…
        Рядом с ней на длинном стебле покачивался Кволио.

- Привет! Хорошо, что ты очнулась, - затараторил он. - Айоз сначала испугался, ведь ему еще ни разу не приходилось перемещать кого-то в наше Королевство…

- А где он? - спросила Роузи, озираясь по сторонам.

- Сейчас вернется, пошел на разведку. А меня оставил за тобой присматривать! - Кволио весь раздулся от гордости, ведь ему дали такое ответственное задание. - Это наш лес. Местные называют его Магическим.

- Местные? Эльфы?

- Нет, эльфы здесь давно не живут. Наше Древо чуть дальше. Если пойти на восток, то увидишь огромное дерево. На его верхушке мы и обитаем.

- Что, все? - удивилась Роузи. - Вас же много, а дерево…
        Кволио вдруг погрустнел.

- Нас осталось совсем мало, не больше двух сотен, после нашествия Вассара и его армии дедроков. Они уничтожили наше предыдущее обиталище - гигантскую ронну, поэтому нам пришлось довольствоваться каоланом.

- Ужасно, - прошептала Роузи, протягивая руку. Кволио проворно взобрался на ладонь. - Неужели вы не могли позвать на помощь речных или небесных эльфов?

- Вассар сильнее любого эльфа, поэтому им это не помогло бы, - вдруг послышался голос Айоза.
        Роузи обернулась. Он стоял рядом и улыбался. Как он подошел, Роузи не слышала.

- Не удивляйтесь, Розелин, - усмехнулся он. - Меня и эльфы-то редко замечают, что уж говорить о людях…

- Кто такой вообще этот Вассар? Почему его все так боятся?

- Он эльф, это точно. Но какой - неизвестно, - Айоз присел рядом с ней. - Говорят, он родился от союза речной лоранны и небесного дедрока. Поэтому он может превращаться в птицу и повелевать подводными обитателями. Его сила вдвое больше, чем у обычного эльфа.

- И как же можно надрать ему… - нет, этой фразы они не поймут, -

…победить его?

- Против него может выступить только равный и только в бою один на один. Ни один эльф этого не сможет, а вот Айоз… - выпалил Кволио.
        Айоз укоризненно посмотрел на него, но эльф лишь расплылся в улыбке.

- Зачем ты это сказал?

- А что такого? Раз уж ты притащил ее сюда, почему бы ей не узнать обо всем?

- Я не против, но это… Про равного ты загнул.

- Минуточку, - встряла Роузи. - Ни один эльф? Тогда кто? Ты? Маг или тролль? А может, человек?

- Никто не знает этого, Розелин, - ответил Айоз. - А теперь идемте. Нужно дойти до моего дома до наступления темноты.
        Роузи не переставала восхищаться красотой леса, через который они шли. Деревья, трава, цветы, даже небо над головой - все было настолько прекрасно, необычно и непохоже на то, что осталось в ее мире, что Роузи не могла сдерживать свой восторг.
        Айоз отвечал на все ее вопросы с неизменной улыбкой. Похоже, что ему это доставляло не меньшее удовольствие. Роузи тараторила без умолку, но вскоре выдохлась и попросила Айоза продолжить его рассказ.
        Айоз начал свое повествование. Иногда его перебивал Кволио.

5 лет назад
        Слепящее солнце исчезло, уступив место мягкому неяркому свету. Айоз оказался в самом прекрасном лесу, какой когда-либо видел. Бриол повел его по еле заметной тропинке.

- Здесь легко заблудиться, если не знаешь дороги, - говорил он. - Только человек, тролль или эльф, который хоть раз был здесь, может найти дворец наших повелителей.
        Вскоре тропинка вывела их к прекрасному, сияющему голубыми и белыми всполохами света замку. Он возвышался над деревьями, и Айоз удивился, что не заметил его раньше.

- Ничего странного, - ответил Бриол. - Замок трудно отыскать, если не знаешь, где он. Дальше, за ним, стоят дома эльфов. Их не видно, потому что они скрыты от чужих глаз при помощи магии.
        Айоз и Бриол вошли в замок. Для Айоза всегда самым прекрасным на свете была природа, замки он не любил с детства, они всегда казались ему слишком мрачными, но дворец эльфов поразил его своей легкостью. Его прозрачные стены его были настолько тонкими, что их, казалось, можно было разбить одним лишь прикосновением.

- Не обманывайся, - улыбнулся Бриол. - Это только видимость. На самом деле наш замок прочнее дворца Бенжамина, стены которого тверже скал на Побережье.
        Бриол провел Айоза в тронный зал. Эльфы, которые встречались им по пути, склоняли головы, а некоторые сгибались в поклонах.

- Видимо, ты здесь важная персона? - спросил Айоз.

- Да, но не в этом дело, - ответил эльф. - У нас не принято выражать почтение кому-то, кроме эльфида и эльфиды. Или человека, равного им.

- Тогда почему…

- Они кланяются тебе.

- Я что, равен Лиолаю и Анжелине? - удивился Айоз.

- Теперь да.

- Но я же не король.

- Ты равен им не по статусу, а по силе твоей магии. Ты в несколько раз сильнее любого эльфа, включая Лиолая и Анжелину. Поэтому ты и здесь.

- Но что произошло? Почему вдруг эльфам понадобилась моя сила?

- Королева Анжелина все тебе объяснит, - проговорил Бриол, останавливаясь у двери, ведущей в тронный зал. - А теперь иди.
        Айоз вошел в самый огромный зал, который он когда-либо видел в своей жизни. Но в то же время в нем ощущалось не величие, а уют. Любому попавшему сюда казалось, что после долгих странствий он наконец вернулся домой. Сквозь высокие окна, выложенные цветной мозаикой, лился все тот же удивительный свет, излучаемый этим чудесным миром. Прямо из пола, застеленного мягким зеленым ковром, росли невысокие изящные деревца с разноцветными листьями. Три из них опутывали два не менее изящных трона, на которых восседали Лиолай и Анжелина.
        Айоз подошел ближе и поклонился. Лиолай склонил голову и едва заметно улыбнулся. Королева Анжелина произнесла:

- Приветствую вас, великий маг.
        Голос ее был подобен той самой музыке, которую Айоз слышал, когда познакомился с эльфами. Айоз поднял глаза.
        Королева эльфов улыбалась. Ее глаза словно излучали свет, столь обычный в Небесных садах и уникальный там, в Сайлосе. Айоз подумал, что если бы она решила спуститься в троллье царство, ее глаза осветили бы его все, до последнего уголка.

- Прошу вас, садитесь.
        Айоз опустился на высокий плетеный стул, который сам собой появился, вырос из зеленого "ковра".

- Мне так и не удалось поблагодарить своего спасителя, - продолжила королева. - Лиолай категорически запретил мне покидать границы Садов, - она покосилась на мужа - настолько нецарственный жест, что Айоз улыбнулся - ничего не смог с собой поделать. Улыбка Лиолая стала еще шире.

- Но теперь такая возможность представилась. Я от всего сердца благодарю вас. Если бы не вы… - тут голос ее прервался.
        Айоз с удивлением заметил в ее глазах слезы. Лиолай сжал ее ладонь, она ответила ему рукопожатием.

- Спасибо вам, Айоз.

- Это был мой долг. И всего лишь моя магия, а не я сам.

- Магия была здесь ни при чем, - возразила Анжелина. - Вы ее даже не использовали, я это чувствовала. Что позволяет мне судить о вас как о человеке смелом, отважном и благородном.

- Дорогая, ты совсем засмущала нашего гостя, - улыбнулся Лиолай, заметив, что Айоз не знает куда деваться - столь непривычно это было для него. - Расскажи лучше, зачем он приглашен сюда.

- К сожалению, покушением на меня дело не закончилось, - начала Анжелина. - Трое наших эльфов были убиты во время визита в Сайлос, к королю Бенжамину.

- Дедроки? - спросил Айоз.

- Да. И не просто дедроки. Это посланники Рузаны.
        Айоз вздрогнул.

- Мы знаем, что вам неприятно слышать это имя. Пять лет назад она пыталась убить Бенжамина и…

- Пожалуйста, королева, - прошептал Айоз. У него перехватило горло, слезы навернулись на глаза. - Давайте не будем это вспоминать. Скажите, чего вы хотите от меня.

- В армии Рузаны появился странный эльф. Это даже не эльф, а… - Лиолай задумался. - Даже не знаю, как его назвать. Его матерью была речная эльфида, а отцом - небесный эльфор, дедрок. Он сильнее любого эльфа. И мы думаем, именно он убил наших посланников. И только ты можешь выступить против него, Айоз.

- Почему я? Почему вы не объединитесь с лесными и речными лораннами? Вы же сможете его победить.

- Кажется, вы не поняли, - Анжелина вздохнула и выпустила руку мужа. - Этот эльф, Вассар, обладает особым родом магии, каким не обладает ни один из живущих ныне эльфов, даже Рузана. Он может то, чего не может никто. Кроме вас.

- Мы знаем, что он ищет тебя, - добавил Лиолай. - Рузана дала ему задание уничтожить всех лораннов. Уже очень сильно пострадали лесные эльфы. Их осталось очень мало. Рузана хочет, чтобы все, кто может оказать сопротивление, были мертвы. В том числе и ты. Я очень боялся, что Бриол не успеет добраться до тебя, но, слава Богу, мои опасения не оправдались. Так ты поможешь нам?
        Айоз задумался. Он видел, какая надежда сияла в глазах короля и королевы, но не знал, сумеет ли им помочь. Хотя, если это еще одна возможность добраться до Рузаны…
        Айоз замолчал.

- Что? - спросила Роузи. - Чем тебе не угодила эта Рузана?
        Вместо этого Айоз сказал:

- Когда я вернулся из Небесных садов, то увидел, что дом мой сожжен дотла. Конечно, мне не стоило труда восстановить его, но я знал, что здесь уже побывал Вассар. Несколько раз у нас случались мелкие стычки, но всегда что-то мешало. Он преследовал меня повсюду. Наконец я нашел, уж сам не пойму как, выход в ваш мир, Розелин. Никто, кроме меня не смог бы без посторонней помощи туда проникнуть, но Вассар сумел, что еще раз доказало его исключительность. Вот мы и пришли.
        Они вышли на поляну. Из небольшой скалы, переливаясь на солнце, бил поток воды. Внизу, под водопадом образовалось небольшое озерцо. Рядом с ним стоял деревянный дом.
        Роузи восхищенно замерла. Прямо картинка из детских сказок! Резные перила крыльца, украшенная немыслимыми узорами крыша, тонкие занавески, выдуваемые из открытых окон…

- Как красиво, - выдохнула она.

- Рад, что вам понравилось, - Айоз улыбнулся, но улыбка вышла несколько грустной. - Проходите, располагайтесь, будьте как дома - так, кажется, у вас говорят?
        Айоз угостил ее отменным ужином - жареная куропатка, салат из местных овощей, которые по вкусу напоминали помидоры, только гораздо сочнее, а на десерт - фрукты из эльфийских садов, которые добыл Кволио.
        После ужина Айоз рассказал Роузи о нашествии Вассара на лесных эльфов. Кволио иногда перебивал его, но вскоре замолкал, потому что слезы начинали наворачиваться ему на глаза. Роузи сама едва не плакала. Как можно быть таким жестоким?
        Когда рассказ был окончен, Айоз предложил Роузи располагаться на его кровати.

- Ты можешь лечь со мной, - предложила Роузи. - Здесь же достаточно места.

- Мне не хочется опять смущать вас, Розелин. Но если вы настаиваете… Мне нужно прогуляться. Когда я вернусь, вы уже будете спать.

- Куда ты пойдешь?

- Рассказ пробудил слишком много неприятных воспоминаний. Нужно их усыпить. С вами останется Кволио, - Айоз грустно улыбнулся и скрылся во тьме.

- О каких воспоминаниях он говорит? - спросила Роузи у маленького эльфа.

- Война между лораннами и дедроками идет уже десять лет, - ответил он. - Началась она с очень неприятного события. Рузана пыталась убить короля Бенжамина.

- А Айоз тут при чем?

- У него она кое-что отняла. Что-то очень дорогое. И теперь он мечтает отомстить ей.

- За что? Что она отняла?

- Не думаю, что Айоз хочет рассказывать тебе об этом. Если захочет - расскажет. Но лучше его не спрашивать. Для него эти воспоминания как ножом по сердцу. А теперь ложись спать. Я буду здесь, пока Айоз не вернется.
        Роузи послушно улеглась на кровать. Какая же она мягкая! Одеяло было не толще простыни, но на удивление теплое. Как только голова Роузи коснулась подушки, девушку тут же охватил сон. Через час вернулся Айоз, но она этого не услышала.
        Айоз сидел на берегу озерца, перед водопадом. Шум бегущей воды всегда успокаивал его, но на этот раз он лишь пробудил лишние воспоминания.
        Яркий летний день. Вода сверкает на солнце, переливаясь всеми цветами радуги. Мальчик стоит у дерева, закрыв глаза руками.

- …сорок восемь, сорок девять, пятьдесят. Я иду искать! - кричит он, открывая глаза.
        Поляна пуста. Кусты слегка шевелятся, но это от ветра. А вот за тем валуном стоит посмотреть…

- Ага! Так и знал, что ты здесь! - радостно смеется он.
        Девочка лет двенадцати с отливающими на солнце золотом волосами, в платье цвета летнего неба, надувшись, выходит из укрытия.

- Так нечестно, Айоз! Ты опять использовал свой дар.

- Нет, правда, я этого не делал! - смеется Айоз. - Просто ты всегда прячешься либо в кусты, либо сюда.

- А вот и нет! Забыл, как ты в прошлый раз искал меня?

- Тогда ты просто убежала слишком далеко.
        Девочка устало опускается на траву.

- Чего зря спорить? - улыбается она. - Давай лучше поиграем во что-нибудь другое.

- Например?

- В догонялки! - девочка вскакивает и бросается прочь.

- Только не это! - стонет Айоз. Она бегает быстрее его и прекрасно это знает…
        Айоз тряхнул головой, стараясь отогнать внезапно нахлынувшие воспоминания. Прошло десять лет, а картинка - будто вчера… Будто и не было прошедших лет, и он все еще четырнадцатилетний мальчишка… Так легко представить, что не было той боли, не было войны… Что вернувшиеся к нему воспоминания - не призраки давно ушедшего прошлого, а реальность… Если бы это было так.
        Многие думают, что магия всемогуща. Но если бы магия могла все, то вернуть прошедшие дни было бы делом одной минуты.
        Есть кое-что еще, чего она не может и не сможет никогда. Возвращать давно ушедших от нас людей. Прошлое уходит безвозвратно, и вернуть его не дано никому, даже самому могущественному чародею. Все было бы куда проще, если бы магия могла стереть воспоминания. Но она не умеет и этого. Кто вообще сказал, что магия может все? Магия, конечно, решает мелкие бытовые проблемы вроде восстановления разрушенного дома или восставшей армии дедроков, но она бессильна, когда тебя разрывает чувство горечи, утраты и одиночества. Зачем тогда она вообще нужна, если не может справиться со всем этим?
        Глава 2

        Утром Роузи проснулась и не увидела рядом с собой Айоза. Сначала она испугалась, подумав, что вчера он так и не вернулся, но потом вспомнила, о чем рассказывал Кволио, - Айоз наверняка принимает душ. Роузи улыбнулась и вышла на крыльцо.
        Айоз, как она и ожидала, плескался под водопадом. Увидев ее, он улыбнулся и помахал ей рукой.

- Присоединяйся! - крикнул он.

- Что, прямо в одежде? - удивилась Роузи.

- А что тебе мешает ее снять? - Айоз игриво подмигнул ей и нырнул.
        Роузи вспыхнула от возмущения. Айоз, как она успела заметить, был в коротких шортах.
        Рядом кто-то тоненько хихикнул. Роузи повернула голову и увидела Кволио, раскачивающегося на ветке.

- Считай, тебе не повезло, - с философским видом изрек он.

- Почему это? - удивилась Роузи.

- Обычно Айоз плавает обнаженным.
        Роузи вспыхнула повторно. Она уже открыла рот, чтобы высказать все, что думает, но Кволио хихикнул и исчез.
        Ничего не оставалось, как подойти к кромке воды. Роузи очень хотелось убежать в дом, но тогда она бы показала, что смущена. Нет, не дождетесь.
        Айоз вынырнул, довольно фыркая.

- Все-таки решила составить мне компанию? - спросил он, хитро улыбаясь.

- Ага. Только после того, как ты прекратишь меня соблазнять.

- Я? - брови Айоза взлетели вверх. - Даже не думал об этом!
        Роузи попыталась напустить на себя суровый вид, но Айоз выглядел таким забавным с выражением растерянности и крайнего удивления на лице, что она расхохоталась.

- Так ты ныряешь или нет? - Айоз с очаровательной улыбкой протянул ей руку.
        Роузи скрестила руки на груди.

- Ну нет! Я знаю, когда ты так улыбаешься, значит, что-то замышляешь!

- Мы с тобой знакомы всего несколько дней, а ты уже так хорошо знаешь меня! - Айоз повернул руку ладонью к девушке.
        Она вскрикнула и плюхнулась в воду рядом с Айозом.

- Что ты сделал, черт возьми?! - крикнула она.
        Айоз от души хохотал над ней. Роузи надулась и со всего маху ударила по поверхности воды ладонью.

- Эй! - возмущенно воскликнул Айоз, когда брызги полетели ему в лицо.
        Роузи, не давая ему опомниться, толкнула его, и Айоз оказался под водой. Роузи расхохоталась, но в следующий миг…

- Ой, - прошептала она.
        Вода в лагуне была удивительной прозрачности. Камешки на дне переливались, отражая блики воды и сверкая на солнце. И больше ничего. Лагуна была совершенно пуста, не считая самой Роузи. Айоз исчез.

- Айоз! - позвала она. - Где ты?
        Сзади послышался хохот. Роузи обернулась и увидела Айоза, уже одетого, на плече его восседал Кволио.

- Совсем несмешно, - надулась она.
        Но маг и эльф хохотали так заразительно, что и она заулыбалась. Айоз наклонился и протянул ей руку. Роузи не преминула этим воспользоваться, и Айоз, не удержавшись на ногах, оказался в воде.

- Попался! - радостно смеясь, воскликнула Роузи.

- Ну ты даешь! - Айоз подплыл к ней. - Ты так хорошо меня знаешь, а я тебя совсем нет.

- А разве ты не мог прочитать мои мысли?

- Я это делаю только при крайней необходимости. И только с врагами, от которых не знаешь, чего ждать.
        Айоз был такой красивый, его карие с зелеными искрами глаза, казалось, излучали мягкий свет. Его губы, изогнутые в очаровательной улыбке… Он был так близко…

- Приветствую вас, всемогущий маг! - раздался вдруг громовой голос.
        Рядом, на берегу, стоял огромный… Его можно было бы назвать человеком, если бы не его рост и неестественного оттенка (для человека, конечно) кожа. Существо было одето в светлую рубашку и свободные штаны. Обуви не было. Да и зачем? Ноги казались такими, что по стеклу ходить можно.
        Роузи невольно попятилась. Айоз успокаивающе положил ей руку на плечо, и в своем сознании она услышала: "Тролль".

- Привет, Фейл. Сколько раз тебе говорить, чтобы ты разговаривал нормальным языком?

- А я каким разговариваю, великий маг?

- Честно говоря, ты ставишь меня в неловкое положение. Я начинаю воспринимать это как подтрунивание.

- А у меня именно такая цель, - усмехнулся тролль. - Мне подождать, пока ты закончишь купаться? А то есть дело.

- Если ты не заметил, Фейл, я тут не один.
        Фейл уставился на Роузи так, словно только сейчас ее увидел. А может, так оно и было.

- О, простите, госпожа, - пробормотал он. - Позвольте мне помочь вам, - он протянул руку.
        Роузи взглянула на Айоза. Он ободряюще улыбнулся.

- Все хорошо, - прошептал он. - Не бойся.
        Фейл помог Роузи выбраться из воды. За ней последовал и Айоз. Щелчок пальцами - и одежда моментально высохла.

- Позвольте мне представиться, - церемонно поклонился тролль. - Фейл, последний из рода Каннов.

- Роузи, - ответила она.
        Айоз наклонился к уху застывшего в поклоне Фейла и прошептал - громко, чтобы услышала Роузи:

- В твоих же интересах называть ее Розелин.
        Роузи открыла было рот, чтобы возразить, но тут Айоз ей подмигнул. Она улыбнулась - это наверняка дружеские подколки.

- Прошу прощения, леди Розелин, - Фейл отвесил еще один поклон. На этот раз он едва не стукнулся макушкой о землю.

- Что ты делаешь, дедрок тебя возьми? - вдруг послышался сердитый голос.
        Из леса вышел… Фейл. Роузи изумленно вытаращилась на него. Еще один? Точная копия, только одет в темную одежду.

- Познакомьтесь, это мой брат Нейл, - подскочил Фейл. - Он немного грубоват, но очень добрый.
        Нейл подошел ближе. Смерил Роузи оценивающим взглядом и вдруг расплылся в улыбке.

- Надо же, какая красавица! Айоз, ну почему тебе всегда везет? Сколько раз я его просил: замолви за меня словечко перед симпатичной троллиной, а он…

- Нейл, ну зачем меня выдавать… - будто смутившись, пробормотал Айоз, но не выдержал и фыркнул - Роузи поняла, что это опять была дружеская шутка.

- Знаете, он очень любит шутить, - заговорщически подмигнул ей Нейл. - Но если вам повезет, и он сделает предложение руки и сердца, это будет настолько серьезно, насколько возможно.
        Теперь рассмеялась Роузи. Нейл и Фейл ей очень понравились. Как сказала бы ее коллега по работе Стейси, отпад ребята.

- Ну, как дела в Тролльем царстве? - спросил Айоз.

- Да все как обычно, - ответил Фейл. - Дедроки, конечно, бунтуют, но ничего серьезного. Таррел нервничает, у Милены опять проблемы… Ты же знаешь, они ждут вторую пару…

- Пару? - переспросила Роузи.

- Рождение близнецов у троллей так же распространено, как рождение одного ребенка у людей или эльфов, Розелин, - ответил Айоз. - Если рождается один ребенок, это считается чудом. К слову сказать, сам король Таррел - один из представителей такого чуда. Как и королева Милена.

- Понятно, - протянула Роузи, с любопытством продолжая разглядывать близнецов. В своем мире она таких не встречала. Как-то на фехтование ходили две девочки-близняшки, но хотя Роузи тогда казалось, что более похожих найти трудно, Фейл и Нейл полностью опровергли это убеждение.

- Таррел послал нас убедиться, что с тобой все в порядке, - сказал Нейл. - И, как видно, ты более чем в порядке.

- Дедроки совсем озверели, - добавил Фейл. - Но мы пока справляемся. Таррел просил передать, что, возможно, нам скоро потребуется твоя помощь.

- Да ты, я смотрю, нарасхват, - рассмеялась Роузи.

- Иногда я сам жалею, что владею магией, - улыбнулся в ответ Айоз.

- Нам пора. Если что, ты знаешь, где нас искать, - Нейл поклонился Роузи. Его примеру последовал Фейл. Затем оба тролля скрылись в лесу.

- И где их искать? - спросила Роузи.

- В том направлении, куда они ушли, есть пещера. Стоит в нее войти, и ты оказываешься в подземном мире. Правда, там стража… Но для меня это проблемой никогда не было, - снова улыбнулся Айоз.
        Вдруг откуда-то появился Кволио. В руках он держал корзину, которая была больше него раза в три.

- Айоз! Я сейчас упаду! Может, поможешь?
        Роузи взяла у эльфа корзинку, которая оказалась наполненной фруктами. Вчера вечером Кволио принес фрукты из эльфийских садов, но эти плоды ничуть на них не походили, хотя аромат источали не менее чудесный.

- Когда это ты успел? - удивился Айоз. - Ближайшее дерево бурнул в трех милях отсюда.

- Помогли, - хитро улыбнулся Кволио.

- Кто?

- Лина и Лилит.

- Как тебе не стыдно, - упрекнул Айоз. - Заставляешь девушек метаться за фруктами за тридевять земель!

- Они сами вызвались, я здесь ни при чем.

- Интересно, что ты им сказал.
        Кволио уселся на плечо Айоза и зашептал:

- Всего лишь намекнул, что у тебя личная жизнь налаживается.

- Что?! Кволио, лети сейчас же на свой каолан и не попадайся мне на глаза! - Айоз смахнул эльфа со своего плеча.
        Кволио захихикал и исчез.

- Вот проказник, - покачал головой Айоз, садясь рядом с Роузи на траву.

- Что же он сказал? - спросила она.

- Неважно. Просто иногда он меня просто доводит.

- Что это? - Роузи взяла фрукт темно-лилового цвета величиной с яблоко.

- Это бурика, плод с дерева бурнул. Попробуй.
        Роузи с опаской надкусила странный фрукт. Тут же во все стороны брызнул сок.

- Эй, осторожней! - рассмеялся Айоз. - Он очень сочный.
        Роузи хихикнула и опять откусила бурики, по вкусу похожей на сливу. Айоз смотрел на нее и улыбался.

- Что смешного?

- У тебя все лицо вымазано в соке, - сообщил Айоз. - Не представляешь, как это забавно выглядит.
        Он протянул руку и стер капли сока бурики со щеки Роузи. Его пальцы случайно коснулись ее губ, и Роузи замерла. Это было странное ощущение - будто ветер нежно дотронулся до тебя.
        Глаза Айоза смотрели в ее глаза. Они поражали своей глубиной, в них можно было утонуть. И они были прекрасны. Благодаря зеленым искрам они будто светились. Излучали свет, добро. Любовь.
        Раздался шорох крыльев, и в мгновение ока Айоз и Роузи оказались в окружении четверых высоких людей. Нет, не людей.
        Роузи изумленно вытаращилась на них. Конечно, Айоз рассказывал ей о небесных эльфах, но одно дело - услышать, и совсем другое - увидеть. Кожа их была светлой, почти белой, волосы - длинными, сияющими на солнце золотым блеском. За спиной у каждого возвышались белые крылья. Одеты они были одинаково - в белые короткие туники, искусно сплетенные из мелких перышек.
        Один из них вышел вперед.

- Айоз, мы рады, что ты снова здесь.

- Ты не представляешь, как я рад, Бриол, - улыбнулся Айоз, вставая и подавая руку Роузи.

- Мы слышали, ты едва не угодил в лапы Вассару, - продолжил эльф, с любопытством глядя на девушку.

- Благодаря Розелин Вассару не удалось до меня добраться.
        Роузи хотела возразить, ведь на самом деле это Айоз ее спас, но не успела: Бриол почтительно кивнул ей и сказал:

- Приглашаю вас в наши сады. Лиолай и королева Анжелина ждут вас.
        Бриол повернулся и зашагал в глубь леса. Айоз подмигнул Роузи.

- Идем. Это недалеко. Тебе просто необходимо их увидеть.

- Сады? Те самые эльфийские сады? - переспросила Роузи.

- Они очень красивые, хоть и трудно поверить в то, что они существуют. Какие могут быть сады на небесах? - Айоз улыбнулся. - Я сам не верил, пока не увидел.

- А какие они?

- Небесные сады? - Роузи кивнула. - Я не буду углубляться в их описание, - произнес Айоз. - Вы скоро сами все увидите, Розелин. Скажу лишь, что они прекрасны, как восход солнца.оз обладал даром читать мысли, но он сказал:
        Бриол остановился на краю большой поляны, которую окружали странные деревья в форме перевернутых конусов.
        Эльф обернулся к Айозу.

- Очень хорошо, что ты в безопасности. Только ты можешь выступить против Вассара.

- Бриол, не будь обо мне слишком высокого мнения.

- Ты сильнее любого из нас, только не хочешь это признать.

- Я человек, а не эльф. Как я могу быть сильнее?
        Бриол хотел ответить, но не успел. Вдруг налетел страшный ветер, и с неба спустились огромные черные вороны. Стоило их лапам коснуться земли, как они превратились в эльфов.

- Розелин, бегите! - крикнул Айоз, выхватывая меч.
        Бриол тоже достал оружие и теперь стоял бок о бок с Айозом.
        "Бегите к центру поляны. Посмотрите на небо, и вы поймете, что делать дальше", - прозвучал в голове Роузи голос Айоза.
        Она так и сделала. Сзади доносился звон клинков, но она старалась не думать об этом.
        Один из дедроков вновь превратился в ворону и теперь летал перед Роузи, мешая ей двигаться вперед. Она размахнулась и ударила птицу. Удар пришелся по крылу. Хрустнули кости, и ворон упал на траву, открывая и закрывая клюв. Роузи закрыла глаза и опустила ногу на птицу. Та издала крик, очень похожий на человеческий.
        Роузи остановилась в середине поляны и подняла голову. Прямо в небо уходила сверкающая лестница, которая была не видна с других мест. Роузи обернулась и увидела, что два эльфа из компании Бриола лежат на траве, а самого Бриола и Айоза оттеснили к краю поляны, не давая им пробраться к лестнице.
        Она хотела кинуться к ним на помощь, хотя и не знала, что можно сделать, ведь у нее даже оружия не было. Но тут в голове опять зазвучал голос Айоза:
        "Бегите! Не задерживайтесь, а то вход исчезнет!"
        Роузи ступила на лестницу и не успела подняться и на пару ступенек, как земля осталась далеко позади. Она оказалась в прекрасном саду. Деревья были изящными и такими высокими, что дух захватывало. Под ногами стелился мягкий ковер из листьев. Весь сад освещался приятным, не слепящим светом, но это было не солнце. Свет был мягким, и его будто излучало каждое дерево.
        Роузи с трудом оторвалась от великолепного зрелища и огляделась в поисках эльфов. Но, как назло, ни одной живой души не было видно.

- Замечательно, - прошептала она дрожащим голосом. - Что теперь?
        Если она никого не найдет, Бриол и Айоз погибнут. Что же делать?
        Откуда-то легкий ветерок донес до нее голоса. Роузи со всех ног бросилась на звук и вскоре увидела группу эльфов, сидящих на траве и мирно беседующих. У одного из них лоб украшала золотая цепочка. Узнав его по рассказу Кволио, Роузи подбежала к нему.

- Лиолай!
        Он обернулся и удивленно уставился на нее.

- Кто вы? Как вы сюда попали? Люди этого не могут, - он встал и теперь смотрел на нее сверху вниз.

- Лиолай, прошу вас!

- Откуда вы меня знаете? - в его голосе прибавилось подозрительности.

- Это неважно! - крикнула Роузи. - Помогите, быстрее!

- Что случилось?

- Бриол и Айоз в опасности! На них напали дедроки, там, внизу!
        Эльфы, окружавшие Лиолая, мгновенно скрылись за деревьями, там, откуда она только что пришла.

- Подождите здесь, - сказал Лиолай, а затем исчез. Лишь белый голубь, взмахнув крыльями, улетел в ту же сторону.
        Двух эльфов они уже потеряли. Безвозвратно. Еще один сражался рядом, но его силы были на исходе. Пару раз Айоз попробовал применить магию, но она почему-то не подействовала. Дедроки лишь морщились от неприятных для них ощущений и продолжали наступать.
        Айоз видел, как Роузи добежала до лестницы, убив при этом дедрока. Видел, как она исчезла в облаке золотой пыли. Но найдет ли она кого-нибудь там? Эльфийские сады, конечно, красивы, но заблудиться в них не труднее, чем ночью в обычном лесу.
        Один из дедроков сделал выпад, и правая рука Бриола повисла, как плеть. Он перебросил меч в левую и продолжил сражаться, но, оступившись, упал на колени. Дедрок занес над ним меч.

- Нет! - крикнул Айоз. Он не успевал подбежать, поэтому тихо произнес пару слов.
        На этот раз магия подействовала. Меч дедрока вылетел из его рук и полоснул своего хозяина по животу.
        Это несложное заклинание стоило Айозу его собственного оружия. Дедрок приставил свой меч к его горлу.

- Хочешь меня убить? - Айоз бесстрашно посмотрел ему в глаза, что обескуражило дедрока. Однако меч он не убрал. - Давай. Я смерти не боюсь.

- Нет смысла это делать. Пока, - ухмыльнулся тот.
        Вдруг послышался тихий звук, не громче писка комара, но Айоз, услышав его, упал на колени, сжимая голову руками.
        Дедрок убрал меч в ножны. Из его ладони вылетел комок тумана и окутал Айоза. Еще чуть-чуть, и туман превратился в стеклянный шар.
        Роузи вся извелась, бродя туда-сюда по шикарному лиственному ковру. Ее оставили здесь, сказали ждать, но ожидание - это самая худшая пытка. Нет, ожидание в неизвестности - это хуже.
        Она бы могла помочь, будь у нее меч. Не зря же в своем мире была тренером по фехтованию. Но Айоз сказал ей уходить, и она ушла. Поверила, что они сами справятся. Вот дура!
        За деревьями послышался какой-то шум. Потом крик, полный боли.

- Айоз! - воскликнула Роузи и побежала туда.
        Она увидела двух эльфов, поддерживающих Бриола. Он обвис на их руках и, кажется, был без сознания. Кровь текла из глубокого пореза на плече. Лиолай стоял рядом, осматривая рану и что-то бормоча себе под нос. Еще двое эльфов стояли рядом. Айоза не было.
        Лиолай закончил с Бриолом и велел эльфам нести раненого во дворец. Потом повернулся к Роузи.

- Где Айоз? - спросила она.

- Его не было там, внизу. Только два мертвых голубя, - Лиолай сжал кулаки и пошире раскрыл глаза, чтобы сдержать слезы.

- Мне жаль, - тихо сказала Роузи.
        Лиолай кивнул, потом жестом пригласил Роузи следовать за собой.

- А как же Айоз?

- Если я говорю, что его там не было, я имею в виду не только поляну, а весь лес, - сказал Лиолай, не оборачиваясь. - Когда Бриол очнется, он расскажет, что случилось с Айозом.
        Роузи ничего не оставалось, как следовать за королем эльфов.
        Когда Айоз очнулся, вокруг было темно. Шар медленно плыл по какому-то дворцу. Ничего больше рассмотреть сквозь мутные стенки не удавалось. Голова раскалывалась от большой порции черной магии. Айоз попробовал разбить шар заклинанием, но голова лишь заболела сильнее, а его стеклянная ловушка даже не дрогнула. Вскоре шар вплыл в какой-то зал и завис в его центре. Тут же колдовские оковы рассыпались, и Айоз рухнул на пол. Вокруг зазвенели осколки, превращаясь в капли воды. Теперь, когда мутные стены шара не закрывали ему обзор, Айоз смог осмотреться.
        Высокий потолок поддерживался четырьмя огромными колоннами с замысловатыми рисунками. Одного взгляда на них Айозу было достаточно, чтобы понять, что здесь замешана черная магия. Рисунки изображали жертвоприношения эльфу в черных перьях. До чего же старым, по человеческим меркам, должен был быть этот дворец! Жертвоприношения закончились уже лет тысячу назад, если не больше.
        На стенах висели золотые канделябры, свечи в которых освещали зал неровным призрачным светом. Он плясал на колоннах, создавая иллюзию движения в рисунках.
        На полу расстилался шикарный ковер цвета крови. По нему змеилась сверкающая золотая дорожка, ведущая к немыслимой горе подушек того же омерзительного красного оттенка, которая при ближайшем рассмотрении оказалась все-таки диваном. На нем в соблазнительной позе лежала девушка с длинными, цвета воронова крыла волосами, черными как ночь глазами и ослепительно белой кожей. Одета она была в наряд из расшитой затейливыми золотыми узорами черной полупрозрачной ткани. В руке она держала дымящийся кубок.

- Айоз! - пропела она. - Как мило, что ты зашел!
        Голос ее был подобен голосу певчей птицы. Но за ним угадывался другой, куда более мерзкий звук - карканье вороны.
        "Только я вижу, какая она на самом деле, - подумал Айоз. - Обычный человек этого не может".

- Здравствуй, Рузана, - нехотя улыбнулся он.

- Ты не рад меня видеть? - казалось, она удивилась. - Почему? Разве я тебя не привлекаю?

- Если бы мне нравились вороны, мы бы сошлись, - скривился Айоз.
        Рузана отбросила кубок в сторону. Жидкость пролилась на ковер, и он мгновенно задымился.

- Да как ты смеешь говорить такое мне?! Мне, повелительнице эльфов?

- Ты не повелительница эльфов, Рузана. Ты всего лишь правишь небесными дедроками. Лораннов тебе не победить, как бы ты ни старалась.
        Рузана поднялась одним движением.

- Но мы могли бы это исправить, не так ли? - она двинулась к Айозу. Движения ее казались плавными, но она едва сдерживалась, чтобы не запустить в него молнию. Айоз не сомневался, кое-что похуже в ее арсенале тоже имеется. Лучше было не злить Рузану, однажды ему сильно досталось за это, но он просто не мог удержаться. Почему? Всего лишь мелочное чувство, название которому - месть.

- Каким это образом? Все равно ничего не изменится. Моя магия только затеряется в твоей.
        Надо же, комплимент, можно сказать, отвесил. Первое правило переговоров с силами зла: не давай им усомниться в своем превосходстве.

- Ты нравишься мне, Айоз, - Рузана провела рукой по его груди.
        Будто змея проползла по коже. Айоз отшатнулся.

- А ты мне - нет.

- Мы могли бы составить чудесную пару. Соединив наши силы, мы будем править всем Сайлосом! Ты станешь бессмертным, как я.

- Извини, Рузана, - Айоз решительно отступил на пару шагов. - Но я не собираюсь делить вечность с тобой.

- Тогда тебе придется умереть. Я не потерплю конкурентов в борьбе за Сайлос!

- О чем ты? Я не претендую на трон Бенжамина.
        Рузана рассмеялась.

- О, неужели тебе жаль этого старика? Он уже не в состоянии править, а преемника у него нет, как это ни печально. То ли дело мы…

- Ты.

- Ах да, ты же отказываешься. Азул!
        В зале появился рослый эльф в набедренной повязке из черных перьев.

- Отведи Айоза в его апартаменты. Потом, если он не передумает, начнутся развлечения.

- Развлечения?

- Айоз, мой конек - пытки.

- Придумай что-нибудь поинтересней. Неужели за пятьсот лет они тебе не надоели?
        А вот возраст не следовало упоминать, пронеслось у него в голове. Зачем показывать противнику, что ты можешь определить, сколько ему жить осталось? Да и вообще… Это все-таки женщина. Если можно так назвать монстра в черном платье, который пытался его соблазнить.

- Уведи его, - Рузана скорчила гримаску. - Сегодня он что-то сам не свой. Обычно ты куда любезней, - обратилась она к Айозу.

- Есть причины так недостойно себя вести, - резко ответил Айоз. - Или ты забыла?
        Нет, она не забыла. Хоть это и произошло почти десять лет назад. Но что такое десяток лет для эльфа? Всего лишь мгновение.

- Ты все еще думаешь об этой мелкоте? Брось, она давно мертва.

- Не смей называть ее так. Она была дочерью Бенжамина, его наследницей. Моим единственным другом. Ты убила ее. Из-за тебя Бенжамин чуть было не потерял трон.

- Жаль, что мой великолепный план развалился. Ведь именно тогда у тебя открылись твои способности. Сколько тебе тогда было? Кажется, пятнадцать?

- Четырнадцать, - произнес Айоз, глядя в одну точку.

- Если бы не ты, я бы уже давно правила Сайлосом. От наследницы Бенжамина я избавилась. А от него не дал мне избавиться ты. Теперь у меня есть отличный шанс заняться им, пока ты отдыхаешь в обществе Азула.шло почти десять лет назад. емно-темно-красного цвета. ьях, что здесь замешана черная магия.
        Она кивнула эльфу-слуге, и тот, обхватив запястья Айоза своими огромными ручищами, повел его к открывшемуся в стене проему. Айоз пытался сопротивляться, но голова просто раскалывалась, и его магия, точнее, все, что от нее осталось на данный момент, не подействовала. Что ж, придется немного подождать, пока силы не восстановятся.

- Ах да, - Рузана взмахнула рукой, и эльф застыл, как истукан. - Что это за девушка, которую ты так рьяно защищал от Вассара и от моих слуг?

- Это не твое дело, Рузана, - теперь Айоз уже не пытался скрыть своих истинных чувств. В его голосе сквозило презрение. - Тебе до нее далеко, как до Небесных садов.
        В глазах Рузаны промелькнуло что-то похожее на ярость, но она тут же взяла себя в руки и рассмеялась.

- Ты знаешь, Айоз, иногда я думаю, что Небесные сады - не такая уж недостижимая цель.
        Лиолай проводил ее во дворец, где Роузи познакомилась с королевой. Анжелина очень понравилась Роузи. Все-таки королева эльфов представлялась ей более высокомерной. Но Анжелина оказалась очень веселой и непосредственной девушкой.
        Бриол пострадал несильно. Теперь он отдыхал в лазарете - под присмотром своей сестры Литы, с которой Роузи тоже успела познакомиться. Бриол рассказал, что Айоз был похищен с помощью неизвестной магии - возможно, добавил он, Вассар сумел передать часть своей силы дедроку, который схватил Айоза.
        Лиолай предложил Роузи одну из многочисленных шикарных комнат.

- У нас теперь много места, - грустно улыбнулся он. - Рузана с помощью своих слуг умертвила столько голубей…

- Почему же вы не дадите ей отпор? - возмутилась Роузи.

- Пытались. С магией Вассара она непобедима. Если бы Айоз мог встретиться с ним один на один… С его гибелью Рузана ослабеет.
        Сейчас Роузи лежала на шикарной кровати. Уснуть никак не удавалось. Слишком велика была тревога за Айоза. Что с ним? Жив ли он вообще? Если его похитила Рузана, она вполне могла убить его, чтобы он не помешал ей победить лораннов.
        Раздался стук в дверь.

- Розелин? Вы не спите? - послышался из-за двери голос Литы.

- Нет, - отозвалась Роузи.
        Лита вошла в комнату, плотно закрыв за собой дверь. Это была красивая девушка с длинными, спадающими чуть ли не до пола волнистыми золотыми волосами.

- Как Бриол? - спросила Роузи.
        Лита улыбнулась.

- С ним все в порядке. Он уже абсолютно здоров. Раны эльфов, если они не смертельные, очень быстро заживают.

- Неужели эльфа можно убить?
        Лита вдруг погрустнела.

- К сожалению, можно. Когда мы в образе птицы. Или если сразу же нанести удар в сердце.

- Что собирается делать Лиолай? Неужели он все так и оставит?

- Нет, что ты! Лиолай отправит своих посланников к троллям и лесным и водным эльфам. Мы должны собрать хоть какую-то армию, чтобы выступить против Рузаны.

- А как же Айоз?

- Лиолай не оставит его. Это я тебе могу обещать, - Лита улыбнулась и повернулась, чтобы уйти, но Роузи окликнула ее.

- Лита!

- Да? - обернулась та.

- Как ты думаешь… с Айозом все… в порядке?
        Лита удивленно посмотрела на Роузи, но вдруг улыбнулась.

- Конечно, с ним все хорошо. Я в этом уверена.

- Откуда ты знаешь?

- Если бы с ним что-то случилось, это почувствовали бы абсолютно все эльфы. Исчезновение такой магической силы не прошло бы бесследно. Точно так же много лет назад мы почувствовали появление Вассара. Спокойной ночи, - Лита вновь улыбнулась и вышла.
        Глава 3

        Промучившись еще около часа, Роузи решительно встала. Нет, не могла она отдыхать, пусть даже и в таком великолепном дворце, когда Айозу грозила опасность! Роузи оделась и на цыпочках вышла из комнаты.
        Она понятия не имела, где искать Айоза. Но зато как выбраться из Садов, знала отлично. Во время ужина она вскользь спросила об этом Литу. Та ответила, что нужно всего лишь прийти на центр поляны, где Роузи очутилась, когда попала в Сады. И взору откроется точно такая же золотая лестница, только уходящая вниз. Вот и все. Легко и просто.
        Роузи собиралась добраться до домика Айоза. Уж Кволио она наверняка там встретит. А вот как найти логово Рузаны… Роузи надеялась, что хоть кто-то из эльфов это знает.
        До поляны она добралась без приключений. Весь эльфийский город давным-давно спал. Охрану здесь не выставляли - еще бы, ведь враги не могли сюда проникнуть. Роузи встала точно в центре поляны и увидела под ногами лестницу. Отлично, теперь осталось только сделать шаг, и…

- Далеко собрались, Розелин? - вдруг услышала она позади себя.
        Роузи обернулась - сзади, прислонившись к дереву, стоял Бриол.

- Я хочу найти Айоза.

- Даже Лиолай не знает, где прячется Рузана, - усмехнулся он. - А вы собираетесь отправиться в путь в одиночку? Без проводника? Вы впервые в этой стране.

- Я надеюсь, что лоранны мне помогут. Если же нет - я найду способ добраться до Рузаны.
        Бриол улыбнулся и подошел к ней.

- Вы смелая девушка. Как же я понимаю Айоза. Но согласитесь, ночью в лесу вам будет сложно. Повсюду шпионы Рузаны.
        Роузи не нашла, что ответить, поэтому кивнула.

- Думаю, мне придется идти с вами.

- Я буду только рада, но… Лиолай вас отпустит?

- Уже отпустил. Вы думали, что никто не заметил вашего отсутствия? Как раз наоборот. Лиолай приказал мне сопровождать вас и просил передать вам это.
        Бриол протянул Роузи меч с узким, как у шпаги, клинком.

- Вы умеете обращаться с оружием?

- Да. В моем мире это было моей профессией, - Роузи осторожно взялась за рукоятку. - Какой легкий! - поразилась она.

- Он сделан из магия, металла, который можно получить только магическим путем. Меч Айоза тоже сделан из него. А теперь, если вы не передумали, вперед, точнее, вниз.
        Роузи первой шагнула на лестницу и тут же оказалась в ночном лесу. Мгновение спустя рядом появился Бриол.

- Мы пойдем к домику Айоза? - спросила Роузи.

- Я думаю, да. Ночью в лесу опасно, так что в путь мы двинемся утром.

- А как же Айоз?

- Я более чем уверен, что до утра с ним все будет в порядке. Рузане или Вассару что-то нужно от него, иначе он бы давно уже был убит.
        Роузи вздрогнула.

- Идемте, Розелин. Здесь находиться опасно.
        Казалось, что вокруг царила тишина. На самом же деле лес был полон шорохов: поскрипывали старые деревья, изредка пробегало по сухой листве какое-то мелкое животное…

- Господи! - Роузи присела перед белым цветком удивительной красоты. Видимо, он только что распустился и источал изумительный аромат. - Это же миолина! Я слышала, что она расцветает очень редко!

- Откуда вы знаете? - спросил Бриол.
        Роузи в замешательстве поднялась.

- Понятия не имею. Моя тетя читала мне сказки на ночь, когда я была маленькой. Наверное, оттуда я и узнала…

- Из сказки?

- А что такого? В нашем мире и эльфы, и тролли, и маги - тоже сказочные персонажи. Не обижайтесь, Бриол.

- Я и не обижаюсь. Просто…

- Что?

- Ничего. Идем дальше, - Роузи без вопросов пошла вперед. Бриол внимательно смотрел на нее, затем двинулся за ней.
        До дома Айоза они добрались без приключений. Пару раз где-то далеко слышалось воронье карканье, но Бриол уверенно шагал вперед, не отвлекаясь, и Роузи решила, что бояться нечего.
        Вскоре они добрались до домика Айоза. Он был такой же, как прежде, но что-то изменилось. Роузи не могла понять, что.

- Водопад остановился, - пояснил Бриол.
        Вода стала одной сплошной стеной, будто замерзла. Но это, разумеется, было не так.

- Вот так дела, - ошеломленно прошептал Бриол. - Значит, все куда как хуже, чем я предполагал.

- Что значит "хуже"? - тут же среагировала Роузи.

- Чтобы остановить этот водопад, много сил не надо. Но чтобы "заморозить" его… Это могут только речные эльфы, а ближайшая река в пяти милях отсюда. Они не любят надолго покидать свои родные места…

- И что это значит?

- Вассар. Он похитил Айоза, в этом нет никаких сомнений. Но я не понимаю, почему наш маг до сих пор жив.

- Может, Вассару нужна его сила?
        Бриол покачал головой.

- Нет, сдается мне, Айоз нужен совсем не ему…
        Эльф присел перед озером, вытянув руку ладонью вниз над водой. Тут же поверхность пошла мелкой рябью, которая вскоре рассеялась, и Роузи увидела изображение красивой черноволосой девушки. Она сидела на красном подобии дивана и задумчиво смотрела на что-то, чего Бриолу и Роузи не было видно. Вдруг она рассмеялась мелодичным смехом, но на мгновение за ним послышался звук, очень похожий на карканье.
        Роузи вскрикнула и отскочила от озера. Бриол отдернул руку. Изображение девушки исчезло, оставив после себя лишь легкую рябь на поверхности воды.

- Кто… - Роузи отдышалась. - Кто это?

- Рузана. Та самая королева дедроков, с которой мы боремся на протяжении многих лет.

- Боже, она отвратительна! То есть, она, конечно, красива, - поправилась Роузи, - но ее смех…

- Она очень опасна, - сказал Бриол. - Я показал тебе ее, чтобы ты поняла: ей ни в коем случае нельзя доверять. Даже если она пообещает тебе златые горы.

- Я уже поняла.

- То же самое я говорил несколько лет назад одному человеку, - грустно улыбнулся Бриол. - Но он меня не послушался.

- Айоз?

- Нет. Король Сайлоса Бенжамин Первый.
        Они зашли в домик Айоза. Внутри все осталось по-прежнему, Вассар больше ничего не тронул. Бриол предложил Роузи отдохнуть перед завтрашним путешествием.

- Нам нужно будет заглянуть к лесным и водным эльфам, а также к троллям. Кто-нибудь наверняка знает, где прячется Рузана.

- А разве ты не будешь спать?

- Эльфы очень выносливы, Розелин. Мы можем не спать несколько ночей подряд. Я буду на страже. Если что, разбужу.

- Хорошо, - Роузи улеглась на мягкую кровать Айоза и - как ни странно - мгновенно провалилась в сон.
        Несколько часов Айоз сидел в темной мрачной комнатушке. Силы его восстанавливались ужасающе медленно, но к тому времени, как в его тюремной камере появился Азул, Айоз уже вполне мог постоять за себя.
        Азул отвел его к Рузане. Она все так же сидела на своем излюбленном красном диване и попивала дымящуюся жидкость из нового кубка.

- Смотри не отравись, - бросил Айоз.
        Азул толкнул его, и маг упал на колени. Магические силы восстановились, но долгое сидение в каменном мешке не прошло бесследно.

- Как приятно видеть могущественного мага, ползающего на коленях, - нараспев произнесла Рузана.

- Я пока что не у твоих ног, - Айоз поднялся. - И не собираюсь провести остаток жизни в этом положении.

- Значит, ты все-таки отказываешься стать моим… другом.

- Я сказал тебе тогда, скажу и сейчас. Твоей собственностью я никогда не стану, даже если мне придется умереть.
        Рузана задумчиво смотрела на него, затем щелкнула пальцами.
        Тут же Азул бросился на него. Айоз отскочил, и руки Азула поймали пустоту. Айоз на всякий случай отступил подальше, но Азул больше не делал попыток схватить его. Эльф просто стоял, но его глаза вдруг стали черными. Белок исчез, все пространство заполнил собой черный зрачок. умереть.

- Что за черт? - прошептал Айоз. Раньше он никогда подобного не видел.

- Я тебя предупреждала, Айоз, - раздался голос Рузаны. - Ты расстроил меня. И теперь я хочу развлечься.

- А, так это и есть твои развлечения? - спросил Айоз, не отводя взгляда от черноглазого эльфа. - Тебе нравятся глубокие, бездонные глаза?
        Рузана расхохоталась. И тут эльф выбросил вперед руку.
        В последний момент Айоз все же сообразил, что к чему, и отпрыгнул в сторону. Молния пролетела в дюйме от его лица и врезалась в каменную стену, подпалив парчовую занавеску.

- Вот это да! - выдохнул маг. Молний такой силы ему еще не доводилось видеть. Даже Лиолай был не способен на такое.
        Азул медленно повернулся к нему. Казалось, он находится в каком-то трансе, или что-то вроде этого. Если бы на месте Айоза была Роузи, она бы сравнила эльфа с роботом, исполняющим чей-то приказ. Очередная молния полетела в Айоза, но он успел увернуться.

- Что же ты не используешь магию? - насмешливо прокричала Рузана. - Или она слишком слаба, чтобы тягаться с дедроком?
        Силы Айоза восстановились еще не полностью, но их бы хватило, чтобы убить Азула на месте. Но об этом Рузане знать вовсе необязательно. Пусть это будет для нее сюрпризом. И потом, Айоз хотел поберечь силы для побега из этого адского дворца.
        Рузана чуть приподнялась и взмахнула рукой. Возле нее появился невысокий столик, на котором располагался огромный поднос с фруктами. Но это были далеко не те фрукты, которые Кволио добыл для Роузи и Айоза. Эти плоды были сочного красного цвета, алый дым шел от них, а запах напоминал вонь протухшего мяса. Рузана взяла один и с видимым наслаждением надкусила.

- Теперь-то ты точно отравишься, - покачал головой Айоз. - Впрочем, не буду тебе мешать наслаждаться чудесным вкусом.

- Ты ничего не понимаешь, - улыбнулась Рузана. Зубы ее окрасились соком плодов, и казалось, будто они вымазаны кровью. - Думаю, тебе все же стоит применить твою магическую силу. Иначе Азул тебя испепелит.

- С чего это ты так беспокоишься о моей безопасности? - подозрительно сощурился Айоз.

- Просто ты мне очень нравишься.
        Айоз обернулся. К нему приближался Азул. Все то же бессмысленное выражение лица, замедленные движения… В него как будто что-то вселилось.

- Давай, Айоз, - прошептала Рузана у него за спиной. - Используй магию. Убей этого дедрока.
        "И тогда ты станешь моим навсегда!"
        Айоз уловил эту мысль. Но Рузана об этом не знала. Это было ее большой ошибкой.

- Нет, Рузана, - ответил Айоз. - Я не буду его убивать.

- Тогда ты умрешь сам! - воскликнула эльфода.
        Азул опять поднял руку, намереваясь послать молнию. И тут Айозу в голову пришла великолепная идея.
        Он схватил стоящий рядом с ним на столике поднос, высыпал тошнотворные плоды на пол и прикрылся им, как щитом. Молния Азула угодила точно в центр подноса и, отразившись от его зеркальной поверхности, устремилась прямо к ее источнику. Айоз не видел, что произошло с эльфом, лишь услышал его предсмертный крик.

- Нет! - крикнула Рузана.
        Айоз отбросил свой "щит", который слегка оплавился и уже не мог отражать молнии. Азул лежал у дальней стены, куда его отбросила его же собственная сила. Затем тело начало меняться. Оно уменьшалось в размерах, ноги утончались, превращаясь в птичьи лапы с длинными когтями, руки, раскинутые в стороны, покрылись перьями. Нос заострился, преобразуясь в клюв. И вот уже вместо эльфа в углу лежит крупный ворон. Мертвый.
        Айоз бросился вон из зала. Сзади доносились крики Рузаны: она призывала на помощь дедроков. Айоз понятия не имел, как выбраться из дворца, и надеялся на удачу.
        Вскоре темный коридор привел его к массивной двери. Здесь Айозу пришлось использовать магию. Внутри двери что-то затрещало, и она распахнулась. За ней оказался еще более темный коридор. Айоз не раздумывая побежал туда. Сзади доносились звуки погони, в частности, воронье карканье, но Айоз старался не замечать этого. Здесь таились более опасные существа. Откуда он знал это, не видя в темноте? Предчувствие. Оно редко обманывало его. Именно оно заставило его выбрать именно этот коридор, хотя в логове Рузаны их было не менее четырех.
        Коридор постепенно сужался. Стало тихо, карканье сюда не доносилось. Странно. Дедроки уже должны были нагнать его. Рядом послышался мерзкий звук, будто кто-то царапал стену когтями. Айоз отскочил к противоположной стене, но чья-то лапа вцепилась ему в плечо, оставляя глубокие царапины. Айоз, не глядя, пустил через плечо импульс. Странное существо отпустило его и, не издав ни звука, исчезло.
        Казалось, чем дальше он идет, тем темнее становится вокруг. Вскоре Айоз уже не различал вытянутой вперед руки.
        "Похоже, я все-таки выбрал не тот коридор", - горько подумал он.
        Его рука наткнулась на что-то твердое. Каменная стена. О нет. Так и есть. Он пошел не тем путем.
        Айоз закрыл глаза и представил свой домик у водопада. Раньше этого было достаточно, чтобы переместиться туда. Стены коридора задрожали, но не исчезли. Не получилось. Видимо, магия еще не до конца…
        Вдруг послышалось все то же воронье карканье: слуги Рузаны нагоняли его. Айоз приготовился к схватке, прислонившись спиной к стене, преградившей ему путь к спасению, и тут… В ней что-то заскрежетало, и стена, повернувшись вокруг своей оси, вытолкнула Айоза на каменную площадку за дворцом.
        Айоз в изумлении таращился на темную громаду, высившуюся перед ним. Замок Рузаны не был таким величественным, как замок Лиолая или Бенжамина, но поражал своей мрачностью. Он больше напоминал склеп, чем чье-то обиталище.
        Каменная дорожка, на которой стоял сейчас маг, уходила в темный, зловещий лес. Не хотелось Айозу идти туда, но он знал, что другого выхода нет. Если он этого не сделает, Рузана снова схватит его. затрещало, и она распахнулась.
        Небо почернело от воронья. Не хватало еще, чтобы его заметили. Больше не раздумывая, Айоз побежал в лес.
        Утром Роузи и Бриол отправились к дереву каолан, которое росло на окраине Магического леса.

- Затем мы отправимся к реке Сверкающей, - сказал Бриол. - Если лесные эльфы нам не помогут, то мы всегда можем надеяться на речных.
        Вскоре лес расступился, и они вышли к каолану. Это было исполинское раскидистое дерево с длинными ветвями. Его тень тянулась до самого края поляны, на котором оно стояло. Вокруг дерева сновали, как сначала показалось Роузи, бабочки. Но присмотревшись, она поняла, что это были крошечные эльфы.

- Ничего себе! - присвистнула Роузи.
        Бриол удивленно посмотрел на нее. Что-то не давало ему покоя с того самого момента, как в ночном лесу они увидели миолину. Что-то… Неуловимое. Что-то, что все время ускользало от него, стоило эльфу сосредоточиться на этом.
        Подумаю об этом позже, решил про себя Бриол.
        Эльфы заметили их. Один тут же подлетел совсем близко.

- Чем мы можем вам служить, почтенный эльфид? - спросил он тоненьким мелодичным голоском.

- Нам нужно увидеть короля лесных лораннов эльфина Элимара, - произнес Бриол.
        Маленький эльф поклонился и исчез в пышной кроне каолана. Вернулся он довольно быстро.

- Король Элимар говорит, что вы можете подняться.

- Как? - растерялась Роузи.

- Я вас подниму, Розелин. - начал Бриол, расправляя крылья.

- Нет-нет, не беспокойтесь, - остановил его эльф. - Мы сами справимся.
        Тут же около двух дюжин эльфов облепили Роузи с головы до ног. Она почувствовала, что ее ноги отрываются от земли.
        Даже не успев испугаться, Роузи опустилась на площадку на верхушке дерева, которая образовывалась из его ветвей. Рядом бесшумно приземлился Бриол.
        Повсюду, на окружавших площадку ветвях были раскиданы небольшие изящные домики. Оттуда то и дело выглядывали чьи-то любопытные глаза - всем было интересно посмотреть на пришельцев.

- Роузи! - послышался чей-то голосок.

- Кволио! - обрадовано воскликнула она.

- Почему ты здесь? - спросил маленький эльф.
        Роузи рассказала. Кволио пришел в ужас от услышанного и тут же вызвался проводить Роузи и Бриола к эльфину и эльфине.
        Эльфы, осмелев, начали вылетать из своих домиков. Гомон поднялся такой, что хоть уши затыкай. Но тут прозвучал тонкий, но властный голос, перекрывший общий шум.

- Эльфы! Тихо!
        Все разом умолкли. По направлению к Роузи и Бриолу летел эльф в длинном зеленом плаще, который развевался за ним, приподнимаемый движениями крыльев.

- Приветствую вас, посланники Небес.

- Приветствуем вас, эльфин Элимар, - почтительно поклонился Бриол. - Мы пришли к вам за помощью.

- Какую же помощь наш народец может оказать могущественным Небесам? - спросил король, усаживаясь на искусно сплетенный из веток трон, который находился как раз на уровне лиц собеседников.

- Произошло нечто ужасное. Могущественный маг, защищающий Магический лес от вторжения дедроков, стал их пленником. Мы знаем, что его похитила Рузана, повелительница небесных темных эльфов. Но где она скрывается, нам неизвестно. Может, вы укажете нам путь?
        Элимар задумался.

- Нет, достопочтенный эльфид. Я не знаю, где прячется Рузана. Но мы соберем совет. Кому-нибудь наверняка это известно.
        Совет организовали тут же. Бриол и Роузи терпеливо сидели чуть в стороне и ждали.
        На Совете собрались самые старейшие из эльфов. Но никто и слыхом не слыхивал о том, где логово Рузаны. У дедроков не было единой обители, таких, как Небесные сады или каолан. Они селились повсюду. Так что Рузана могла находиться в любом месте Сайлоса.
        Собрание уже подходило к концу, как вдруг Кволио, сидевший на плече Роузи, резко подпрыгнул и исчез. Но Роузи не обратила внимания. Не до того было.
        Вскоре Кволио вернулся, поддерживая старого-престарого эльфа. Тот еле шевелил крыльями. Несколько эльфов помоложе помогли ему опуститься рядом с Советом.

- Мое почтение, старый Аксон, - поклонился старику Элимар.
        Кволио опять оказался на плече Роузи.

- Это мой дедушка, - прошептал он ей на ухо. - Он самый старый из всех, кто здесь живет. И еще он может видеть то, что происходит за морем.

- Слышал я, ищете вы Рузану, - проскрежетал Аксон. - Нелегкое это дело.

- Если вы знаете, где она, скажите, прошу, - вмешался Бриол. - Наш сильнейший воин в ее когтях.

- Обитает она в Мертвом лесу, что за морем. Черный замок высится в горах за лесом. Раньше жили там лоранны небесные, а теперь смерть царит повсюду. В том замке ищите вашего воина. Только, боюсь, не найдете его там.

- Почему? - прошептала Роузи. По спине пробежал неприятный холодок. Неужели Рузана убила Айоза?

- Сбежал он от нее. И теперь блуждает в зачарованном лесу. Плох тот лес, очень плох. Не выбраться ему оттуда самому.

- О Боже, - Роузи прикрыла рот рукой, стараясь сдержать крик.

- Не подскажете ли нам, как туда добраться? - спросил Бриол.

- Найдите лораннов, обитавших когда-то в море. Они помогут.

- Благодарим вас, почтеннейший Аксон, - поклонился Бриол.
        Эльф, поддерживаемый другими, удалился.

- Спасибо вам, Элимар, - обратился Бриол к эльфину. - Вы оказали нам неоценимую помощь.

- Наш народ сделает все, чтобы уничтожить дедроков, - ответил тот. - Я от всей души надеюсь, что вы найдете мага.

- Разве мы не пойдем к морю? - спросила Роузи, когда они, спустившись с каолана, направились к реке. - Ведь король и королева наверняка живут там…

- Нет, - мягко перебил ее Бриол. - Адамар и Исабель перебрались в Сверкающую много лет назад, когда появился Вассар со своей армией. Теперь на море опасно.

- Дедроки?

- Не только. Есть кое-что пострашнее их.

- Неужели что-то может быть страшнее? Наверное, дракон?

- Нет, - рассмеялся Бриол. - Драконы вымерли. Последнего убил король Сайлоса много лет тому назад.

- Тогда что же там опасного?

- Пираты. Они в сговоре с дедроками. Каждого, кого им удастся схватить, они заставляют прыгать за борт. А вот там их уже и поджидают морские дедроки. Поэтому к морю лучше не приближаться. Раньше Сайлос вел торговлю с другими странами, лежащими за морями, а теперь… - Бриол вздохнул. - Теперь пираты убивают каждого, кто осмелится прибыть в нашу страну морем.
        Айоз шел по лесу уже несколько часов. Вокруг сплошной стеной стояли деревья. Никаких полян, а уж тем более опушек. И - темнота. Хотя Айоз чувствовал, что сейчас день, в лесу царил мрак. Отчасти - из-за деревьев, сомкнувших свои ветви потолком у него над головой. Но с другой стороны… Так же, как в Небесных садах деревья излучали свет, так и в этом лесу они сочились чернотой.
        Айоз споткнулся о камень. Уже не в первый раз. Никаких опавших листьев, никакой травы - только булыжники, торчащие там и сям.
        Что еще настораживало Айоза - так это полнейшая тишина. Нет, он не ждал пения птиц. Но такое безмолвие - хуже любых жутких звуков вроде скрипа старого дерева или вороньего карканья. Тишина будто наваливалась со всех сторон вместе с тьмой, оглушая, лишая дыхания и воли. Хотелось лечь на землю и уснуть, чтобы проснуться… Где?
        Айоз тряхнул головой, отгоняя ужасное наваждение. Похоже, это тот самый Мертвый лес, о котором эльфы рассказывали ему в детстве сказки. Мертвый лес за морем.
        Когда-то давно эта земля ничем не отличалась от Небесных садов. Здесь жили небесные лоранны. Замок, из которого сбежал Айоз, принадлежал Селине и Турану - родителям Лиолая. Но вскоре началась война, которая закончилась поражением лораннов. Туран и Селина были убиты, а Лиолаю и немногим уцелевшим удалось бежать в Магический лес. Много десятилетий они скрывались там под защитой троллей и других эльфов, пока не закончилось создание их теперешнего обиталища - Небесных садов. Магии небесных эльфов оказалось достаточно, чтобы установить барьер, непроходимый для дедроков. Теперь они были защищены от внезапного вторжения. Но остальные…
        Дедроки не оставили попыток уничтожить лораннов. Откуда ни возьмись появился Вассар - это порождение тьмы. Как он мог скрывать свою силу столько времени? Это оставалось загадкой.
        Тогда и началась эта разрушительная война, которая идет вот уже десять лет. Людей она мало касается, поэтому они живут в блаженном неведении. Но не Бенжамин. Сильнее всех в этой войне пострадал тот, кто в ней даже не участвовал. И все потому, что одной эльфоде захотелось побольнее уколоть начинающего мага.
        Но, разумеется, у этого хода Рузаны была и другая подоплека. Она надеялась убить короля и сесть на его трон, чтобы обрести власть над людьми. Но Айоз ей помешал. Бенжамина удалось спасти, но его дочь…
        Айоз глубоко вдохнул, чтобы не дать внезапно накатившим слезам вырваться наружу. Сколько лет прошло с тех пор, а боль в сердце все не утихает. Даже страшно представить, что творится с королем, потерявшим единственную дочь, если даже Айозу так больно до сих пор.
        Лицо Рузаны, перекошенное яростью. Огромный огненный столб, возвышающийся до самого неба… И она, исчезающая в этом огне… Навсегда.
        Айоз пнул валявшийся рядом булыжник. Тупая боль, пронзившая ногу, прояснила голову. Не время предаваться воспоминаниям, когда на пятки наступают дедроки.
        Опять накатило чувство усталости и обреченности. Ему отсюда не выбраться. Как же просто - лечь и уснуть…
        Тут же возник образ - Розелин, лежащая на полу в своем доме, окруженная противнейшими из рода дедроков - лесными.ин, простореченности.
        Розелин. Он должен думать о ней.

- Я выберусь отсюда ради вас, - прохрипел Айоз, пытаясь подняться с колен.
        Когда он успел сесть? Значит, этот лес и вправду заколдован. Ступишь шаг к морю - и ноги подкашиваются. А стоит повернуть обратно, как они сами несут тебя к замку.
        Айоз усилием воли вызвал в памяти лицо Розелин. Когда они впервые встретились, ей было больно - она потеряла двух самых дорогих ей людей. И тем не менее она была прекрасна. Ее лицо становилось еще красивее, когда на нем появлялось выражение решимости, смелости…
        Айоз почувствовал, что темная сила слабеет. Через мгновение он уже мог идти прочь от замка. Небольшое сопротивление осталось, но Айоз отмахнулся от него, как от назойливой мухи. Мысли о Розелин придали ему сил.
        "Может, это тоже магия?" - подумал он.
        До реки оставалось не так уж много. Роузи уже различала невдалеке шум воды, как вдруг Бриол резко свернул с тропы на небольшую поляну.

- Что… - начала Роузи, но эльф остановил ее взмахом руки.

- Тихо, - прошептал он. Затем вынул меч из ножен. Меч Айоза, который Бриол прихватил с собой, остался висеть на его поясе.
        Роузи, не задавая вопросов, тоже выхватила оружие.
        Вокруг было тихо. Ни ветерка, который колыхнул бы траву. Ни трели какой-нибудь пичужки… Лес словно вымер.

- Не нравится мне все это, - пробормотал Бриол.
        Он и Роузи стояли спинами друг к другу, сжимая в руках мечи. Еще мгновение Бриол стоял неподвижно, затем опустил свой клинок.

- Кажется, ложная тревога, - облегченно вздохнул он, поворачиваясь к девушке. - Я… Розелин, берегитесь!
        Она отклонилась назад, и пролетевший мимо кинжал срезал ей прядь волос.
        Из кустов повыпрыгивали маленькие уродцы с синими волосами, каких Роузи недавно видела в своей спальне. В лапах они сжимали точно такие же кинжалы. Наверное, это их мечи, догадалась Роузи.
        Но главная угроза исходила не от них. Бриол одним взмахом руки уложил большинство лесных дедроков на землю и уставился в небо. Мгновение спустя появились черные вороны. Бриол срубил парочку прямо на лету. Остальные обратились эльфами и кинулись на него, размахивая своими черными клинками.
        Один из них преградил дорогу Роузи. Глаза его были полностью черными, без белков. Лицо - абсолютно бесстрастным. Он двинулся к ней, и в его походке улавливалось нечто механическое, будто он действовал не по своей воле, а подчинялся чьему-то приказу. Роузи сделала обманный финт, отчего противник раскрылся, и полоснула дедрока по груди. Он выронил меч и рухнул на колени.
        На Бриола наседали трое дедроков. Один из них отступил и начал подкрадываться к эльфу сзади, но его клинок, готовый вонзиться в спину Бриолу, лишь встретился с мечом Роузи.
        Вскоре все было кончено. На поляне осталось шесть вороньих трупов. Лесные дедроки разбежались.

- Откуда они здесь взялись? - выдохнул Бриол. - Видимо, после похищения Айоза они здорово осмелели. Раньше они дальше водопада нос не смели совать.

- Бриол, может, нам стоит попросить о помощи троллей? - спросила Роузи.
        Бриол изумленно воззрился на нее.

- Троллей? - переспросил он. - Что ж, неплохая мысль. Если водные эльфы не смогут переправить нас через море, можно воспользоваться подземными туннелями. Только… - он замялся. - Я понятия не имею, где их искать.

- Айоз говорил мне, что рядом с водопадом есть пещера. Из нее можно попасть в царство троллей, - вспомнила Роузи.

- Раз уж мы добрались до Сверкающей, сначала заглянем в гости к речным эльфам, - решил Бриол. - А затем вернемся к водопаду.

- В этом нет необходимости, - прозвучал вдруг за их спинами голос.
        Бриол и Роузи одновременно повернулись. Позади них стоял высокий тролль, одетый в короткую тунику багрового цвета. По краю туники шла золотая вышивка, что давало основание считать, что он - благородных кровей. Возможно, даже родственник самого короля, подумала Роузи. В руке он сжимал рукоять меча, висевшего у него на поясе, чтобы в любой момент выхватить оружие.

- Кто вы, благороднейший тролль? - склонился в почтительном поклоне Бриол.

- Меня зовут Тайрус, я приближенный короля Таррела.
        Бриол назвал себя и свою спутницу. Тайрус поклонился Роузи и сказал:

- Таррел послал меня за вами. Долго мне искать не пришлось - увидев, как откуда-то мчатся, вереща во все горло, дедроки, я сразу понял, где вы. А теперь идемте.
        С этими словами Тайрус повернулся и направился вглубь леса. Бриол посмотрел на Роузи. Она пожала плечами и двинулась вслед за троллем.jhjнем уложил большинство лесных дедоков на землю и уставился в небо. ыталсго дерева или во в этом лесу они сочились чернотой.
        Глава 4

        Идти пришлось недолго. Вскоре еле заметная тропа вывела их к пещере, вход которой едва был виден за кустарником, закрывшим его.

- Идемте, - Тайрус шагнул в пещеру. Кусты будто и не коснулись его.
        Бриол хмыкнул.

- Вот так фокус. Похоже, это врата Изила.

- Кого? - переспросила Роузи.

- Короля Тролльего царства, впервые установившего связь с людьми. Когда тролли ушли жить под землю, о них людям стало известно ровно столько же, сколько о нас. То есть практически ничего. Только Изил догадался построить эти Врата, соединяющие их мир с людским. Если бы он этого не сделал, вся троллья цивилизация могла погибнуть.

- Почему?

- Если дедроки победят, лоранны будут жить на поверхности, они смогли приспособиться к дневному свету. Дедроки же этого не могут. А под землей стало слишком мало места для обоих племен. Вот Изил и решил заранее открыть путь наверх. Как ни странно, люди восприняли их вполне нормально, даже ведут с ними торговлю, - Бриол покачал головой. - Чего не скажешь об эльфах.
        Тут из зарослей вынырнул Тайрус.

- Прошу прощения, что прерываю вашу беседу, - немного ехидно заметил он, - но нам следует поторопиться. Дедроки надолго не оставляют этот вход без присмотра.

- Мы уже идем, - поспешно сказала Роузи и вошла в завесу листьев.
        Странное это было ощущение. Роузи однажды побывала в пустыне во время песчаной бури. Тысячи мелких песчинок больно впивались в каждый дюйм незащищенной кожи, и, честно говоря, приятного было мало. Но это ощущение хоть и было похоже на уколы песчинок, боли не доставляло. Наоборот, Роузи даже показалось, что по ее лицу прошелся теплый ветерок, состоящий из крохотных частичек, и каждая их них была ощутима.
        Где-то сзади удивленно охнул Бриол. Роузи обернулась. Лес теперь был как в зеленом тумане. В следующую секунду она и эльф оказались в большой пещере. Когда глаза Роузи немного привыкли к темноте, она смогла осмотреться.
        Пещера была правильной круглой формы, словно кто-то специально выдолбил ее в скале. В дальней стене виднелся проем, по обе стороны которого стояли два тролля в шлемах и с мечами в руках. Они негромко о чем-то переговаривались.

- Голова не кружится? - участливо спросил Тайрус.
        От неожиданности Роузи вздрогнула - оказывается, тролль стоял совсем рядом.

- Простите, - заметил ее испуг он. - Я не хотел вас пугать. Просто тот, кто впервые проходит через Врата, может почувствовать легкое недомогание.

- Ничего, все в порядке, - улыбнулась Роузи.

- Значит, это вас Айоз притащил из другого мира?

- Откуда вы знаете? - удивилась она.

- Новости разносятся быстро, Розелин. Тем более, если некоторые из троллей довольно общительны, - он кивнул на стражников.
        Роузи внимательно присмотрелась к ним. Что-то в них было знакомое…

- Нейл и Фейл! - потрясенно воскликнула она.
        Те тут же встали по стойке "смирно".

- Приветствуем вас, Розелин! - гаркнул один из них, кажется, Фейл.
        Другой тут же огрел товарища мечом по шлему.

- Чего ты разорался, дедрок тебя побери! - ну, точно, это Нейл.

- Тихо! - прикрикнул на них Тайрус. - Оба хороши.
        Те мгновенно замолчали.

- Охранники, тоже мне, - процедил Тайрус с едва заметной усмешкой. - Идемте, - он кивнул Бриолу и Роузи и вошел в туннель.
        Роузи улыбнулась братьям. Те раздулись от гордости.

- Вы сказали, что люди отнеслись к троллям хорошо в отличие от эльфов, - снова обратилась она к Бриолу. - Почему же они так не любят вас?

- Из-за магии, возможно, - пожал плечами Бриол. - В нашем мире не любят то, чего не понимают.

- В этом наши миры похожи, - вздохнула Роузи. - В нашей истории, бывало, ведьм сжигали на кострах. Да и сейчас стоит случиться чему-нибудь необычному, как поднимается паника на весь мир. Только потому, что люди не в состоянии поверить во что-то, выходящее за рамки их понимания. Только дети верят в чудеса.

- Но вы же поверили, - Бриол внимательно посмотрел на нее. - Вы поверили в троллей и эльфов, хотя в вашем мире они - всего лишь персонажи сказок. Почему?

- Возможно, в душе я все еще ребенок, - улыбнулась Роузи. Тайрус слегка обернулся к ним, чтобы лучше слышать разговор. - Я с детства любила сказки о далеких королевствах, рыцарях, волшебстве, справедливости, честности… Я думала, что и в нашем мире найдется место тем чувствам, что были описаны в книгах. Пока я была ребенком, я безоговорочно верила в то, что добро всегда сильнее зла, что плохие парни всегда получают по заслугам, несмотря на то, что жизнь каждый раз доказывала обратное. Возможно, наш мир жесток именно потому, что люди просто забывают, чему учит их детство, - верить. Верить в самих себя, верить, что даже наш несовершенный мир можно изменить. Они забывают все те чудеса, в которые верили и считают невозможным даже упоминание о них, - Роузи тряхнула головой. - Но почему-то я не стала такой, как они. Я росла среди них, да, но верить не разучилась.

- Вы очень сильный человек, Розелин, - вмешался Тайрус. - Именно поэтому вы сейчас здесь. Даже в нашем мире, несмотря на то, что все знают о нас и эльфах, некоторые, кто ни разу не сталкивался с нами, не верят в наше существование.
        Роузи приподняла брови.

- Вы серьезно?

- Совершенно серьезно, - Тайрус вздохнул. - Человек - странное существо. Ему нужно увидеть, а потом уже решать, верить глазам или нет. У нас нет богов, которым мы бы поклонялись. Мы не задумываемся о том, кто или что создал нашу страну. Мы просто живем.

- Во что же вы тогда верите, если у вас не Бога? - спросила Роузи.

- Я не сказал, что у нас нет Бога. У нас нет богов. Без сомнения, существует сила, которая создала все существующее сейчас. Но ведь это могла быть просто магия, верно? По крайней мере, наш народ считает началом всего именно ее. Уж не знаю, как там у эльфов и людей.

- Вы удивитесь, благородный Тайрус, но наши представления немногим отличаются от ваших.

- Так или иначе, мы мало думаем об этом. У нас просто нет времени предаваться размышлениям о том, кто или что создало наш мир. Мы живем в нем - и этого достаточно. Зачем думать о том, что случилось давным-давно? Мы никогда не жили прошлым.
        Туннель наконец закончился, и Бриол, Тайрус и Роузи оказались в огромном, богато украшенном зале. Он был полон троллей. Все они были одинаково высоки, стройны и красивы. И сколько же среди них было близнецов! Все они стояли по двое, и редко кто не имел пары.
        Из толпы выступила девушка, очень похожая на Тайруса, и хлопнула того по плечу.

- Ну наконец-то! Мы уже заждались. Таррел чуть ли не в панике. Боялся, что вас дедроки слопали.

- Подожди, дай мне представить тебе наших гостей. Это Бриол, он приближенный короля небесных эльфов Лиолая. А это Розелин, та самая девушка, о которой рассказывали Нейл и Фейл.

- Привет, - кивнула ей девушка. Бриолу она слегка поклонилась. - Простите, первый раз вижу эльфа. А вы очень даже ничего.
        Бриол слегка покраснел.

- Это моя сестра Тайра, - заметил смущение эльфа Тайрус. - Она, к сожалению, не владеет даже элементарными правилами вежливости, но зато она лучший боец из всей нашей армии.

- Да ну тебя, - ткнула его в бок сестра.
        Тролли, шептавшиеся вокруг, вдруг смолкли и расступились. К Роузи и Бриолу шел высокий, статный тролль в тунике белого цвета с искусной золотой вышивкой по краю. Его длинные черные волосы были заплетены в косу. Темные глаза на красивом лице сверкали.

- Таррел, - прошептал Тайрус.
        Король троллей подошел к ним и дружески хлопнул Тайруса по плечу.

- А я-то думаю, куда подевался мой советник, - пророкотал он. Голос у него оказался неожиданно приятным, бархатным. - Что ты так долго? Дедроки напали?

- Нет, Таррел. Позвольте представить вам Бриола, приближенного короля небесных эльфов Лиолая.
        Таррел слегка поклонился. Бриол так же ответил поклоном.

- А кто эта очаровательная дама? - тролль повернулся к Роузи.
        Тайрус открыл было рот, чтобы ответить, но Таррел его остановил.

- Подожди, сам угадаю. Это та самая девушка, которая помогла Айозу спастись от Вассара. Розелин, если не ошибаюсь? - он церемонно поцеловал ей руку.
        Она растерялась.

- Но я вовсе не помогала Айозу. Это он меня спас. От лесных дедроков.

- Странно, - улыбнулся Таррел. - Я слышал совершенно другое.
        Бриол и Тайрус отвернулись, стараясь скрыть улыбки.

- Так или иначе, - продолжал Таррел, - сегодня вы - мои гости.

- А как же Айоз? - спросила Роузи. - Мы должны найти его как можно быстрее.

- Ночью в лесу небезопасно, Розелин, - улыбнулся ей король. - Завтра мы решим, как можно помочь Айозу. А сегодня вы должны отдохнуть, путь вам предстоит нелегкий.
        Лес все никак не желал кончаться. Камней становилось все больше. Однажды Айоз, споткнувшись, чуть не сломал себе ногу. Поколдовав над ней пару минут, он встал и двинулся дальше. Магия позволяла лечить от ран себя, но не других. Остальных можно было излечить только от какого-нибудь заклятья, как это было с Розелин, когда лесные дедроки отравили ее своей слюной.
        Уже в который раз Айоз задумался над смыслом существования магии в этом мире. Зачем она была создана? Почему люди не смогли сохранить ее?
        Подумав, Айоз решил, что на второй вопрос он знает ответ. Люди слишком безрассудны, чтобы доверять им такой источник могущества. Сколько войн происходило из-за власти! И сколько людей погибло бы еще и от магии, если бы сильные мира владели ей. Об эльфах Айоз даже не думал. Они старше людей и мудрее. Даже Рузана не разбрасывается своими силами, чтобы поразвлечься, глядя на людей, умирающих под ее чарами. Нет, она хочет править ими, убивать их ей ни к чему. Если кого она и хочет испепелить, так это Айоза. Это ее первая цель. Вторая - лоранны. А потом уже люди.
        Тогда почему судьба распорядилась так, что именно Айозу был дан этот дар? Он навлек на себя гнев людей, которые жили рядом с ним. Когда он был ребенком, он частенько, сам того не ведая, поджигал что-нибудь, если его обижали. Но тогда Айоз и не подозревал, какие силы скрыты в нем. Когда ему исполнилось десять, какой-то хулиган на улице решил проучить его. Айоз умел драться, но в этот день он сумел победить противника и без этого. Тому только стоило подойти ближе, как его отбросило на несколько метров. Тогда Айоз впервые услышал за своей спиной "Колдун! . И он принял совсем недетское решение уйти в лес. По крайней мере, там жили те, кто понимал его. Те, кто тоже владел магией.
        В четырнадцать его способности начали набирать силу, напугавшую его своей мощностью. Но эльфы научили Айоза контролировать ее. Когда началась война с дедроками, Айоз был далеко не в последних рядах в армии лесных лораннов. Ему было четырнадцать, а он уже сражался наравне с самыми могущественными эльфами этого племени и перебил немало синеволосых уродцев. Именно тогда решила вмешаться королева небесных дедроков Рузана. Она прознала о дружбе Айоза с королем Сайлоса и решила, что это будет помехой для достижения власти над людьми.
        Через несколько лет война приняла иной оборот. Появился Вассар, а вместе с ним и армия черных ворон. Опасности подверглись не только лесные, но и небесные лоранны. Поэтому Лиолай и вызвал тогда к себе Айоза - ситуация стала неуправляемой. Дедроки обнаглели настолько, что попытались в открытую убить королеву Анжелину. Только благодаря счастливой случайности в лице оказавшегося в нужном месте Айоза она осталась жива. Лиолай пошел на крайние меры - послал нескольких эльфов к королю Бенжамину в надежде получить поддержку. Но его посланники были убиты, даже не успев выйти из леса.
        И во всем этом безумии участвовали только двое, которые были непохожи на других: Айоз и Вассар. И что бы там ни говорили о противостоянии лораннов и дедроков, это была только их война.
        Несколько раз дело доходило до очной ставки. Оба противника буквально сгорали от желания сойтись в честном бою. В данном случае "честный бой" предполагал проверку магических сил. В первый раз им помешали лоранны. Лиолай сказал тогда, что Айоз еще не готов встретиться со столь серьезным противником. Во второй раз силы Вассара были на исходе и он попросту сбежал. И после этого всячески скрывался от Айоза. Но это не помешало ему преследовать мага, пытаясь обманными путями уничтожить его. И вот так однажды, спасаясь от преследования Вассара, Айоз совершенно случайно оказался в ином мире. В доме девушки, которая спасла его от Вассара в ту ночь, когда он превратился в котенка, чтобы не пугать ее. Девушки, которую он втянул во всю эту историю.
        "Я должен защитить ее! И вернуть домой во что бы то ни стало".
        От этих мыслей у Айоза сжалось сердце. Расстаться с Розелин?
        Когда Айоз увидел ее, то подумал, что она очень красива. Но не это было ее главным достоинством. Она была смелой, решительной, доброй… И так заразительно смеялась… Впервые, с тех пор как Айоз потерял свою первую любовь, дочь короля, он почувствовал, что пустота в сердце, мучившая его десять лет, начала заполняться.
        Нет, расстаться с Розелин было бы тяжким испытанием.
        "Но если она захочет вернуться в свой мир… Что ж, значит, она будет счастлива там. Все-таки это ее дом. А Сайлос ей совершенно чужд".
        Айоз выбросил эти мысли из головы. Отправлять Розелин домой или нет - сейчас неважно. Важно, чтобы с ней ничего не случилось. А для этого Айозу прежде всего нужно выбраться из Мертвого леса и добраться до Небесных садов.
        Сплошной потолок ветвей над головой начал редеть. Вдруг послышалось громкое "кар! . Айоз инстинктивно пригнулся, чтобы его не заметили. И тут же в голову ему пришла потрясающая идея.
        "И как же я не додумался до этого раньше?", - спрашивал он себя, оборачиваясь котенком. Ведь это заклинание, в отличие от перемещения на большие расстояния, требовало совсем мало энергии. Айоз мог оставаться в таком обличье несколько часов подряд.
        Конечно. Теперь его трудно будет заметить на фоне черной земли и такого же цвета камней. Правда, передвигаться будет чуть сложнее - все-таки, он значительно уменьшился. Зато безопаснее.
        Ворона еще несколько минут кружила над тем местом, где, как ей показалось, она заметила человека. Теперь же внизу никого не было. Возмущенно каркнув, ворона взмахнула крыльями и устремилась к черному замку.

- Я облетел весь лес, госпожа, - прокаркал дедрок, склонившийся перед Рузаной в поклоне. - Мага нигде нет. Наверное, он уже пересек море.

- Он не мог этого сделать. Пираты его схватили бы. Ищите дальше, Сазид! - Рузана взмахнула рукой, и дедрок, пятясь, скрылся в одном из коридоров.
        Как ему удалось? Рузана надеялась, что Айоз убьет Азула, применив свои магические силы. Тогда бы часть его способностей перешла к Вассару, ведь дедрок был заговорен на поглощение магии. В этом темному эльфу нет равных. Жаль только, что сам себя он не может заколдовать. Тогда бы от Айоза уже ничего не осталось.
        Эту способность Вассар обнаружил случайно. Он заговаривал дедроков, чтобы они беспрекословно выполняли его приказы. И вот однажды, когда один такой дедрок был случайно убит свои собратом, из его тела вырвалась тоненькая струйка магии и на глазах у изумленной королевы эльфов влилась в Вассара. Он тоже несказанно изумился, почувствовав в себе новые силы. Вдобавок к этому выяснилось, что убивший заговоренного дедрок навсегда лишился части своих магических сил, потраченных на убийство. Они перешли к Вассару.
        Эльфода и Вассар были в восторге. Еще бы - ведь теперь с каждым убитым дедроком или лоранном Вассар становился сильнее, не прикладывая к этому никаких усилий. Правда, заговор тоже требовал определенной толики магии, но она была настолько мала по сравнению с силой, которую он получал, что можно было не обращать на это внимания. Если бы Айоз убил Азула сам…

- Здравствуйте, госпожа.
        Рузана обернулась - позади, склонившись, стоял Вассар. Все-таки он довольно красив, несмотря на то, что лицо его напоминает хищного ястреба. Когда Рузана впервые встретила его, то чуть было не влюбилась, но сумела загасить в себе это чувство, которое могло помешать ей захватить Сайлос. Вассар же влюбился без памяти. Он чуть ли не вылизывал ей ноги, пытаясь во всем ей угодить. Глупый эльф! Если бы не его сила, Рузана давно выбросила бы его, как любую надоевшую игрушку. Но раз уже такая удача сама прилетела ей в руки, то сначала она использует его для захвата Сайлоса. А потом посмотрим.
        Рузана, улыбнувшись, подошла к Вассару.

- Зачем такое почтение? - промурлыкала она. - Ты ведь равен мне, не так ли?
        Вассар выпрямился и непонимающе уставился на нее.

- Я не понимаю, госпожа.

- Поймешь, - Рузана обняла его. - Я поклоняюсь твоей силе, а ты - моей красоте. Значит, мы равны.

- А… - протянул Вассар. - Да, получается так. В жизни не встречал более ослепительной женщины, - он наклонился и поцеловал ее.
        Рузана ответила на поцелуй. Затем слегка отстранилась.

- Как идут дела с лораннами? Много ли заговоренных среди дедроков?

- Пока не очень, но в нашей армии появились тролли. Я послал их в Подземный мир за их сородичами. Скоро они будут здесь. Так или иначе, наше войско растет.
        Рузана рассмеялась.

- Отлично! Еще чуть-чуть - и Сайлос наш!

- Осталось убить Айоза, - это имя Вассар будто выплюнул. - Как ему удалось сбежать? Он убил Азула?
        Рузана подошла к окну.

- Да, но не сам. Не магией. Хитрец! Видимо, он о чем-то догадался.

- Ему все равно не справиться со мной, - Вассар сверкнул глазами. - Он слишком слаб. Главное - отыскать его. А уж потом я им займусь.

- Найди девчонку, которую он притащил из другого мира. И тогда наш герой сам сюда прибежит.

- Да, госпожа, - поклонился Вассар.

- Да, и еще, - Рузана подошла к нему и поцеловала. - Будь осторожен.
        Вассар, слегка ошарашенный, вновь поклонился и исчез. Рузана довольно улыбнулась - как же легко управлять влюбленными! Они не видят ничего, кроме любимых глаз и готовы идти на любые жертвы, лишь бы снова увидеть их блеск. Вассар пойдет за ней на край света. Айоз непременно явится сюда за своей новой подружкой. Как и десять лет назад. Тогда Рузана похитила принцессу - чтобы заманить Айоза сюда, особой причины не требовалось. Она хотела убить одним выстрелом трех зайцев: Бенжамина, его дочь и Айоза. Но удалось устранить только принцессу. Несмотря на такую неудачу, Рузана все-таки кое-чего добилась: Бенжамин от потери так и не оправился, он сильно ослабел и правил Сайлосом кое-как. Айоз же возненавидел ее: теперь ему достаточно любой, самой пустяковой причины, чтобы поквитаться с Рузаной.

- Думаю, за своей девочкой ты придешь, Айоз, - прошептала Рузана, глядя в окно на замок Бенжамина, шпиль которого виднелся даже отсюда. - Тебе придется либо применить магию, либо во второй раз смотреть, как умирает твоя любовь.
        На следующее утро Роузи и Бриол направились к реке Сверкающей. Король троллей отправил с ними Тайру, которая так и рвалась в бой. Тайрус тоже хотел пойти, но король не отпустил его.
        До реки они добрались без приключений. Только однажды Роузи споткнулась обо что-то и с криком отскочила в сторону - это была огромная змея. Бриол нахмурился - змеи всегда являлись предвестниками несчастья. Так было перед поражением лораннов давным-давно, в замке рядом с Мертвым лесом - тогда весь лес буквально кишел ими. На что Тайра фыркнула и сказала, что она любит змей - больше всего хорошо прожаренными. Заметив, что Бриол ошеломленно уставился на нее, она ослепительно улыбнулась и откинула с лица свои длинные волосы.
        Вскоре они вышли к бурному потоку, который Бриол назвал Сверкающей рекой. И в самом деле - вода так переливалась и искрилась на солнце, что Роузи невольно зажмурилась.

- И как же мы попадем к эльфам? - недовольно спросила Тайра. - Нырять, что ли, в это безумие?

- Ага, и унесет тебя течением прямо в море, в лапы к морским дедрокам, - подхватила Роузи.

- Нет, это совершенно необязательно, - ответил Бриол. - Смотрите.
        Вода у самого берега вдруг закрутилась в вихре и вытянулась вверх, образуя невысокий столб. Постепенно в нем появились очертания необычайно грациозной фигуры. Из сплошного потока воды выступило лицо с тонкими чертами, изящные руки были скрещены на груди. Роузи задалась вопросом, к какому же полу относится данный… эльф. Судя по тому, как Тайра потирала лоб, она думала о том же. Одето существо было в тунику, сверкающую так же, как и вода. Прозрачные волосы переливались на солнце всеми цветами радуги.
        Бриол сделал шаг вперед.

- Здравствуйте, благородная эльфира.
        Она (теперь Роузи в этом не сомневалась) спросила:

- Кто вы такие?
        Ее голос напоминал журчание ручейка. Приятный, убаюкивающий звук. Сразу же захотелось опуститься на траву и заснуть. Роузи вдруг почувствовала, что очень устала. Трава казалась такой мягкой…
        Тайра уже сидела. Бриол посмотрел сначала на нее, затем на Роузи. И вновь повернулся к эльфире.

- Незачем использовать ваши чары, королева Исабель, - его взгляд оставался спокойным, но в голосе появился оттенок металла. - Мы пришли с миром. Нам нужна ваша помощь.

- Кто вы такие? - повторила свой вопрос эльфира.

- Меня зовут Бриол. Я посланник короля Лиолая. Это - мои друзья, Розелин и Тайра. Нам нужна помощь Адамара.

- Какого рода помощь?
        Тайра широко зевнула. Пробормотала "Извините" и потерла глаза. Роузи тоже хотелось спать, несмотря на то, что они вышли из Подземного царства всего лишь час назад. Голос королевы речных эльфов действовал не хуже снотворного.

- Один из наших сильнейших воинов был похищен Рузаной. Он в плену в Мертвом лесу, за морем. Мы должны попасть туда.

- Какой же воин стоит таких жертв? - эльфира рассмеялась серебряным смехом.
        Вместо Бриола ответила Роузи:

- Айоз.
        Исабель изменилась в лице. Колдовское очарование мигом исчезло, уступая место удивлению. Тут же и Роузи, и Тайра почувствовали, что сонливость как рукой сняло.

- Айоз? Что же вы сразу не сказали? Ступайте за мной.
        Она исчезла, а на том месте, где она стояла, вода расступилась, образуя ступени, уводящие вниз, на дно.
        Бриол, не выказывая ни малейшего беспокойства, принялся спускаться по прозрачной лестнице.

- Эй, - окликнула его Тайра. - Я бы на твоем месте не стала этого делать. Она нас чуть не усыпила.

- Правда, Бриол, - поддержала ее Роузи. - Ты уверен, что все в порядке?

- Конечно, - Бриол ободряюще улыбнулся девушкам. - Я знаю Адамара. Ему можно доверять.
        Роузи с опаской поставила ногу на первую ступеньку. Ей казалось, что лестница сейчас разлетится на мелкие брызги, но этого не произошло. Роузи начала спускаться. Тайра последовала за ней с не меньшей опаской. Стоило им опуститься ниже поверхности реки, как вода над их головами сомкнулась.

- Эй, что происходит? - воскликнула Тайра.

- Не волнуйтесь так, - улыбнулся ей Бриол, отводя ее руку от меча, за который девушка инстинктивно схватилась. - Исабель всего лишь закрыла вход в Сверкающую. Ведь вы не хотите, чтобы кто-нибудь последовал за нами?
        Тайра хихикнула, но смех вышел немного нервным.

- Просто я боюсь замкнутого пространства.

- Ты? - удивилась Роузи. - Ты же живешь под землей!

- Я боюсь закрытого пространства под водой! А это две совершенно разные вещи.

- И как давно у тебя появилась эта болезнь? - поинтересовался Бриол, неожиданно для себя перейдя на "ты".

- Пару минут назад.
        Исабель ждала их на дне реки, которая оказалась довольно глубокой. Королева была красива, но той игривости, очарования, придающих ей утонченный шарм, уже не было. Она выглядела крайне обеспокоенной.

- Я отведу вас к Адамару, - коротко бросила эльфира.
        Бриол, Роузи и Тайра последовали за ней. Вокруг, за невидимыми стенами, отделявшими коридор, по которому они шли, от воды, сновали рыбешки, то и дело врезаясь в преграду.

- Прошу прощения за применение чар, - говорила Исабель. - Просто в последнее время мы осторожны, как никогда. Дедроки возомнили о себе слишком много. А нам защищать свои границы куда труднее, чем другим.

- Почему? - удивилась Роузи.

- Вода очень плохо удерживает магию, - пояснил Бриол.
        Исабель кивнула.

- Мы можем обороняться, вода усиливает ударную силу волшебства, но построить защиту не получается. Вода постоянно движется и рушит все наши укрепления. Поэтому мы очень уязвимы для дедроков, которые пытаются подобраться к нам с моря.

- А этот коридор? - Тайра обвела рукой пространство вокруг. - Почему он стоит?

- Он не пропускает лишь воду и подводных обитателей. Для всего остального крупнее рыбы это не преграда. Если вы сейчас попытаетесь пройти сквозь него, - добавила Исабель, заметив, что Тайра потянулась к стене, - у вас это легко получится.
        Девушка отдернула руку.

- Но он не рухнет от вашего воздействия, - улыбнулась Исабель.

- Это обнадеживает, - пробормотала Тайра, но прикоснуться к прозрачной стене не решилась.
        Вскоре подводная тропа привела их к гроту, вход в который закрывала прозрачная завеса, сплетенная из пузырьков. Исабель взмахнула рукой, и пузырьки разлетелись в стороны, открывая проход.
        Внутри грота было темно. Исабель уверенно шагнула в темноту, Роузи, Бриол и Тайра последовали за ней.
        Сначала ничего не было видно. Затем вдруг откуда-то начал пробиваться неяркий свет. Королева повела спутников к его источнику, и внезапно их взору открылась громадная пещера, стены которой и излучали тот самый свет, который был виден из грота. Потолок терялся в этом сиянии, и Роузи так и не смогла разглядеть его.
        Посреди пещеры стоял эльф, одетый в длинную тунику из водных струй. Его прозрачные волосы развевались от какого-то призрачного ветра. Кожа его была бледной, будто он никогда не выходил на солнце, но лицо его было прекрасно. В руке он держал большую розовую раковину.

- Здравствуйте, благородный Адамар, - поклонился Бриол.
        Эльф ответил кивком.

- Я знаю, что привело вас сюда, Бриол, - сказал он. - Я помогу вам пересечь море, но обратно вам придется добираться самим. Никто из речных эльфов не рискнет по доброй воле выйти в море, где царствуют дедроки и пираты.

- Любая помощь от вас будет неоценима, - Бриол еле заметно улыбнулся.

- Идемте, - Адамар направился к выходу из пещеры, но не к тому, через который пришли Роузи, Бриол и Тайра. Этот коридор находился в противоположной стене пещеры.
        Последовал недолгий поход по темноте, и, к изумлению Роузи и Тайры, они вдруг оказались на песчаном побережье. Небольшие волны накатывали на песок. Позади находился лес. Реки отсюда видно не было.

- Как мы здесь очутились? - удивленно спросила Роузи. - Неужели от Сверкающей до моря так близко?

- Не совсем, - покачал головой Адамар. - Мы прошли через подводные врата, отделяющие реку от моря. Они находятся над водой, поэтому все еще существуют. Иногда дедроки теряются, когда натыкаются на них. Они думают, что дальше пройти не смогут. К сожалению, это не всегда срабатывает, - вздохнул он.
        Адамар вошел в морскую воду по щиколотку. Исабель прерывисто вздохнула. Услышав это, Адамар с улыбкой повернулся к ней.

- Не волнуйся. Дедроков сейчас нет, так что мне ничто не угрожает.
        С лица Исабель не сходило беспокойное выражение. Тогда Роузи, удивляясь своей дерзости (в конце концов, это же была королева!), взяла ее за руку.
        Эльфира изумленно уставилась на нее, затем черты ее прекрасного лица смягчились, и она крепче сжала ладонь Роузи.
        Адамар произнес несколько слов - слишком тихо, чтобы стоявшие на берегу смогли их услышать. Но море отозвалось. Вдруг ввысь взметнулись потоки воды, образуя коридор. Через десяток метров он заканчивался - впереди сплошной стеной стояла вода.
        Эльфир повернулся спиной к коридору.

- Все. Можете идти. Стена впереди будет отодвигаться, а путь позади - закрываться. Так вас труднее будет догнать всяким недружественным субъектам.

- Спасибо вам, - улыбнулась Роузи.

- Главное - не дайте Вассару убить Айоза, - произнесла Исабель. - Без него все будет кончено.

- Будьте уверены, не дадим, - заверил ее Бриол.

- Внимательней следите за стенами. Они не рухнут, но дедроки могут пройти сквозь них, - предупредил Адамар. - Да поможет вам Святой Лоуренс.

- Бриол, кто такой Святой Лоуренс? - спросила Роузи, когда за их спинами вода с тихим шелестом сомкнулась. - Это ваш Бог?

- И да и нет, - ответил эльф. - Лоуренс Великий был первым королем Сайлоса. Он пришел из-за гор. Никто не знает, что находится за ними. Лоуренс привел магов, которые и построили чудесный город Сайлос.

- Что-то я не замечала здесь никаких развалин древнего города.

- Раньше люди, эльфы и тролли жили вместе, там, где сейчас и находится современный Сайлос. Это было еще тогда, когда существовали маги. Магия была более понятна, ее мало кто боялся. Но люди начали утрачивать силу. Она уходила быстро, как вода в сухую землю. И вскоре всякий, в ком оставались еще хоть какие-то силы, становился изгоем. Эльфы покинули город раньше всех - они первыми поняли, что последует за утратой магии. Тролли ушли чуть позже - они никогда не были особенно сильны в волшебстве. Прости, Тайра.

- Ничего. Продолжайте, очень интересно.
        Бриол смущенно кашлянул.

- Никто не знает, что случилось с Лоуренсом. Говорят, он умер задолго до того, как магия начала терять силу. Он сделал очень много для Сайлоса. Смог объединить три племени: людей, троллей и эльфов. Всячески поощрял развитие магии. Хотя, я не думаю, что такой мудрый человек, как Лоуренс, не видел, к чему все идет.

- И к чему же?

- К войне, разумеется. Рано или поздно кому-то захотелось бы померятся силами. Если у тебя в руке меч…

- …тебе сразу захочется испытать его на чьей-нибудь шкуре, - закончила Тайра. - Так?
        Бриол улыбнулся.

- Да. Поэтому эльфы и ушли. Вскоре магия покинула троллей и людей. И вопрос войны отпал сам собой. Но, как выяснилось, не только люди имеют пороки. Эльфы разделились на два непримиримых лагеря. Одни решили поселиться в лесу, который позже прозвали Магическим. Изначально он назывался Лораннос, на древнем языке это обозначало "мир" или "покой".

- Отсюда и ваше название, - догадалась Роузи.

- Другие же горели желанием отомстить людям, из-за которых им пришлось скрываться. Они назвали себя дедроками, что в переводе означает "месть", и начали строить коварные планы. Но лоранны помешали им, и тогда разгорелась эта ужасная война, которая длится гораздо дольше, чем вы думаете.

- А что же тролли? - подняла брови Тайра. - Они-то как разделились?

- О, повод для войны они нашли. Одни хотели остаться под землей и жить там, а другие - напасть на людей и отобрать их земли, объясняя это тем, что люди изгнали их из города. Те, что хотели остаться, не считали, что люди в чем-то виноваты. Вскоре это перешло в войну, главной целью которой было удерживание дедроков под землей. Лоранны так долго сдерживали их, что глаза дедроков стали очень чувствительны к свету. Поэтому кроме как ночью их увидеть невозможно.
        Бриол вдруг замолчал и остановился.

- В чем дело? - хором спросили Роузи и Тайра.

- Тихо, - эльф положил руку на рукоять меча. Затем небрежной походкой подошел к водной стене. Девушки последовали было за ним, но он остановил их взмахом руки. Затем повернулся спиной к стене и нарочито громко произнес: - А, показалось! Идем дальше.
        Роузи и Тайра переглянулись. Бриол отошел на шаг от воды. Движения его были расслабленны, но в следующее мгновение он молниеносным движением всадил в стену меч.
        Раздался крик, приглушенный водой. Бриол выдернул меч. На лезвии болталось какое-то существо и дико верещало. Оно было абсолютно голым, если не считать набедренной повязки из бурых водорослей. Волосы его цветом не отличались от "одежды". Эльф пригвоздил его к песку и несколько раз повернул клинок. Существо издало последний вопль и исчезло. Только вода стекла с меча Бриола.

- Кто это был? - ошеломленно выдохнула Тайра.

- Шпион. Водный дедрок, - ответил Бриол, убирая меч в ножны. - Нам нужно торопиться. Скоро здесь объявятся его друзья.
        Как ни спешил Бриол, другого берега они достигли только когда солнце коснулось глади воды на горизонте. Стоило им выйти на берег, как проход исчез.

- Господи, - Роузи с испугом взирала на темную громаду замка. Затем перевела взгляд на мрачный черный лес перед ними.

- Нам обязательно идти туда сейчас, когда солнце почти село? - поежилась Тайра. - Кто его знает, что за нечисть обитает там.

- Ты права, Тайра, - произнес Бриол. - Мы заночуем на берегу.

- А если из леса или из моря выползет какая-нибудь дрянь? - не сдавалась девушка. - Может, нам поискать более безопасное укрытие? Хотя здесь мы вряд ли его найдем.

- Не волнуйся. Если что-то будет не так, я вас разбужу.
        Тайра расстелила на земле плащ и завернувшись в него, тут же уснула. Бриол снял с плеч свой плащ и предложил его Роузи. Та с благодарностью приняла его и почти мгновенно провалилась в сон - сказалась долгая прогулка по морскому дну.

- Они здесь, - прошелестел Вассар у нее за спиной.
        Рузана отвернулась от окна. Как же она любила смотреть на Сайлос и представлять, что вся страна скоро будет принадлежать ей!

- Кто?

- Девушка-тролль, эльфид и та самая девчонка. Они пришли за Айозом. Что прикажете с ними сделать?

- Пока ничего.
        Вассар от изумления даже открыл рот.

- То есть… Как ничего? Мы же можем убить их!

- Айоза с ними нет. Возможно, он уже за морем.

- Но тогда мы можем с легкостью их схватить! - воскликнул Вассар.

- Можем… Но пусть они сначала войдут в лес. Там с ними легче справиться.

- Вы сомневаетесь в моих силах, госпожа? - глаза Вассара сузились.
        Как она посмела усомниться? Он дал ей власть! А она больше не верит в него! Кто дал ей это право?
        Впервые в душу Вассара вкралась темная мысль - избавиться от Рузаны раз и навсегда. Почему бы не убить ее прямо сейчас? Разве он не сильнее ее? Все дедроки находятся под его властью, и Рузану тоже можно подчинить.
        Рузана испугалась. Вассар скрывал свои эмоции, но в его глазах бушевала едва сдерживаемая ярость. Следовало его успокоить.

- Я не сомневаюсь в тебе, Вассар, - Рузана подошла к нему и коснулась его лица. - Тебе нужно поберечь силы для битвы с Айозом.
        Огонь в его глазах начал угасать.

- Я убью этого чертова мага.
        "И тебя тоже", - добавил он про себя.

- Непременно. Но для этого нужно, чтобы он явился сюда. Нам нужна девчонка.

- Но как ее заполучить?

- Кто у нас управляет армией - я или ты?

- Я, - Вассар склонил голову так низко, что острый подбородок коснулся груди.

- Так придумай что-нибудь. Не мне тебя учить. На рассвете найди троллей. Они должны быть заговорены - все до единого. Можешь убить эльфа и троллье отродье, но доставь мне девушку. И тогда Айоз сам придет ко мне в руки.
        Наконец деревья начали редеть, и вскоре Айоз вышел на берег. Тут же гудение в голове, сопровождавшее его на протяжении всего пути по лесу, исчезло. Ушло и желание развернуться и бежать обратно к замку.

- Я выбрался, - прошептал Айоз. - Просто не верится.
        Слухи про Мертвый лес ходили не самые веселые. Чаще всего говорили о том, что никто из него еще не возвращался.
        Айоз подошел к воде. Как перебраться через море, он не имел ни малейшего понятия. Он вздохнул и сел.
        Стоило его руке коснуться песка, как перед глазами возникло яркое видение: Розелин спит на песке, завернувшись в белый плащ. Айоз тут же вскочил на ноги.
        Она здесь! Она на этом берегу! В этом сомнений быть не может. Но что она здесь делает? Одна ли она?
        Айоз огляделся по сторонам. Только голый пляж… Но чувства подсказывали, что нужно идти направо.
        Вскоре он разглядел вдали темный силуэт, лежащий на песке. Но это была не Розелин! Плащ был темным… Чуть поодаль виднелся светлый плащ.
        Айоз осторожно, затаив дыхание, начал приближаться. И скорее почувствовал, чем услышал, свист рассекающего воздух меча.
        Он среагировал мгновенно и отпрыгнул в сторону: меч противника воткнулся в песок. Тут же из темноты послышался удивленный голос:

- Айоз?

- Бриол? - удивился Айоз. - Откуда ты здесь?
        Эльф убрал свой меч и протянул Айозу его клинок.

- Мы пришли за тобой. Розелин и Тайра спят. Судя по твоему виду, тебе тоже не мешало бы отдохнуть.

- Приму это к сведению, - устало улыбнулся Айоз.
        Что-то ее разбудило.
        Роузи приподнялась, посмотрела на темный песок, на деревья, стеной высившиеся перед ней. Напротив спала Тайра. Вроде бы больше никого не было, но…
        Какое-то движение в темноте. Она почувствовала, что кто-то стоит позади нее.
        Чья-то ладонь закрыла ей рот. Роузи сделала попытку вырваться, но незнакомец прошептал:

- Тише, Розелин, так вы весь лес переполошите.
        Голос был до боли знакомым. Она не успела даже подумать, как незнакомец ответил:

- Да, это я, Айоз. Только, пожалуйста, не шумите.
        Он отпустил ее. Роузи подавила внезапно возникший порыв броситься ему на шею.

- Где ты был? - шепотом спросила она.

- Долгая история. Может, расскажу ее утром.

- А где Бриол? - только сейчас заметила Роузи отсутствие эльфа.

- Я здесь, - ответил Бриол, подходя ближе. - Наблюдал с деревьев.

- Что… - Тайра приоткрыла один глаз и тут же оказалась на ногах. Меч сам собой оказался в ее руке.

- Вот это я называю теплый прием, - улыбнулся Айоз.
        Тайра мгновение смотрела на него, затем облегченно выдохнула.

- Ф-фу, Айоз, а я тебя не узнала. Зачем же так подкрадываться?

- В следующий раз буду осмотрительнее, - пообещал маг. - Извещу заранее о своем приходе.

- Ты был у Рузаны? - снова вмешалась Роузи.
        Айоз помрачнел.

- Лучше я расскажу вам все утром. Не хотелось бы нагонять на вас страх, но, боюсь, мы столкнулись не просто с амбициозной эльфодой. Вам лучше сейчас поспать. Завтра у нас будет трудный день.

- Почему?

- Потому что я теперь с вами.
        Роузи улыбнулась. И в самой сложной ситуации не теряет чувства юмора. Айоз лег рядом с ней и обнял. Так приятно было ощущать его объятия!
        Тайра уже храпела, Бриол снова скрылся в пышной кроне дерева. И, несмотря на предстоящие трудности, Роузи, перед тем как провалиться в сон, подумала, что теперь все будет хорошо, раз Айоз рядом.
        Глава 5

        Бриол разбудил их, когда солнце едва поднялось над горизонтом.

- Нельзя терять ни минуты, - говорил он. - Раз нам не придется идти в этот проклятый лес, нужно как можно быстрее покинуть землю Рузаны. Где туннель, Тайра?

- Откуда мне знать? - пожала плечами девушка. - Я здесь впервые. Таррел говорил, что сам туннель прямой, как стрела, в нем заблудиться невозможно. Только вот где он находится, он не сказал.

- А может, ты прослушала? - приподнял бровь Айоз.

- Нет, - кинула на него сердитый взгляд Тайра. - Таррел сам не знает, где он. Единственное, что ему известно, вход в Мертвом лесу.

- Значит, нам все равно придется туда войти, - поморщился Бриол, вглядываясь в непроглядную тьму, начинавшуюся после первого же дерева. - Ох, не нравится мне это.

- Мне тоже, - поддержал его Айоз. - Предчувствие какое-то нехорошее. Тайра, ты уверена, что вход там?

- Можешь обойти пляж. Но я сомневаюсь, что ты найдешь что-нибудь, хотя бы отдаленно напоминающее вход в туннель. Здесь не то что пещер, даже валунов приличных нет.

- Что ж, выбор у нас невелик, - вздохнул Бриол.

- Да, - при воспоминании о том странном, подавляющем чувстве, заставляющем повернуть обратно, Айоз содрогнулся. - Но это очень опасно.

- Не привыкать, - Тайра решительно шагнула к лесу, но Роузи схватила ее за локоть.

- Ты уверена, что нам стоит туда идти? Может, есть и другие пути?
        Тайра выдернула руку.

- Других точно нет. Это единственный выход. Но вы можете подождать пиратов, они с большим удовольствием переправят вас на другой берег.

- Прости, - извиняющимся тоном произнесла Роузи. - Я не хотела тебя обидеть.

- А я и не обижаюсь, - фыркнула Тайра. - Ну что, идем?
        Айоз не мог заставить себя сдвинуться с места. Этот лес очень напугал его, и маг был рад, когда выбрался из него. И теперь ему придется вновь идти туда. Испытать это жуткое ощущение, что ты пойман, как муха в паутине. Как пересилить себя?
        Бриол заметил, что с Айозом творится что-то странное. Эльф подошел к нему и положил руку на плечо.

- Айоз, - произнес он шепотом, чтобы Роузи и Тайра, занятые спором, его не услышали. - Что происходит?

- Я… я не могу идти туда, - Айоз кивнул на мрачный черный лес. - Не могу. Я кое-как вырвался из лап этого жуткого места. Во второй раз оно меня не отпустит.

- Почему ты так в этом уверен?

- Этот лес питается магией. Розелин и Тайре ничего не грозит, а вот нам с тобой… - Айоз с трудом унял дрожь. - Если с нами что-то случится, они попадут в когти Рузаны и Вассара. И тогда им конец.

- Тогда в наших же интересах как можно быстрее найти туннель и убираться отсюда, - Бриол направился к девушкам, которые уже собирались вступить в Мертвый лес.
        Айоз помедлил еще мгновение, а затем, обреченно вздохнув, последовал за ними.


        Он ожидал, что колдовская сила обрушится на него всей своей мощью. Но этого не произошло. Айоз закрыл глаза, задействовал свое магическое зрение и… ничего не увидел.

- Магии нет, - прошептал он.

- О чем ты? - повернулась к нему Роузи.

- Этот лес был заколдован до последнего дерева. Все было буквально пропитано магией. А сейчас…

- …этого нет, - подхватил Бриол. - Я тоже почувствовал.

- Почему-то мне это не нравится даже больше, чем ее присутствие, - Айоз огляделся. - Магия этого леса в равной степени действует как на лораннов, так и на дедроков. Поэтому меня никто не преследовал, в надежде, что я здесь и останусь. То, что ее теперь нет, может означать только одно. Рузана и Вассар собираются напасть на нас.

- Здесь. В этом лесу, - уточнил Бриол. - Нелогично. Сколько чар потребовалось, чтобы снять заклятье с леса?

- Примерно столько же, чтобы его наложить, - ответил Айоз.

- Зачем тратить столько сил? Вассар со своими слугами могли запросто расправиться с нами на берегу, но не сделали этого, - Бриол сложил руки на груди. - Подождали, пока мы войдем в лес. Зачем?

- Да что толку гадать? - взвилась Тайра. - Нужно искать туннель!

- Она права, - поддержала ее Роузи. - Только с чего начать? Лес-то немаленький.

- Да, это проблема, - Тайра сделала несколько шагов по направлению к замку Рузаны и вдруг с криком исчезла.

- Тайра! - воскликнул Бриол.
        Тишина.

- Тайра! Где ты?

- Я здесь, - донесся откуда-то из-под земли ее голос.
        На том месте, где она только что стояла, образовалась небольшая дыра. Сама же Тайра сидела посреди ямы, в которую провалилась. Для человека (или тролля), свалившегося с высоты как минимум четыре метра, вид у нее был на редкость довольный.

- Ты в порядке? - Роузи так низко склонилась над ямой, что чуть не рухнула вниз. Айоз вовремя схватил ее за талию.

- Ради Бога, осторожней, Розелин. Раны я лечить не умею. Тайра, ты как?

- Лучше не бывает, - Тайра широко улыбалась, потирая место, на которое приземлилась. - Спускайтесь сюда. Я нашла этот чертов туннель.

- Что значит - их нет? - переспросила Рузана. - Утром были, и вдруг испарились?

- Понятия не имею, госпожа, - Сазид, начальник армии небесных дедроков, имел весьма растерянный вид. - Они были около леса, на берегу моря, куда прибыли поздно вечером. А потом - как сквозь землю провалились!

- Они вошли в лес?

- Судя по всему - да. Им больше некуда было дева…
        Рузана подняла руку, и эльф завис в нескольких дюймах от земли, нелепо болтая ногами в воздухе.

- Тогда как вы могли их потерять? - разъяренно прошипела она. - Ты и твои дедроки знают этот лес вдоль и поперек. И вы умудрились упустить их из виду!

- Это не совсем та…

- Молчать! - взвизгнула Рузана, сжав кулак. Дедрок захрипел, схватившись руками за горло. - Чтобы помочь вам поймать их, я даже сняла заклятье с леса. Знаешь, сколько сил это у меня отняло?
        Сазид сквозь все усиливавшуюся хватку эльфоды выдавил:

- Должно быть, мно…

- Я сказала, молчать! - рявкнула Рузана, сжимая кулак так сильно, что длинные ногти впились в ладонь. Кровь закапала на красный ковер. Но она не чувствовала боли. Ярость подавила все другие ощущения.
        У дедрока уже не было сил даже хрипеть. Рузана мгновение удерживала его на весу, любуясь его жалкими попытками вырваться из ее заклинания, затем повела рукой в сторону. Эльф упал на пол и с хрипом и свистом втянул в себя воздух.

- Раз они сунулись в лес, значит, Айоза с ними не было, - Рузана металась от одного угла к другому, как тигрица в клетке. - В противном случае их бы уже след простыл. Неужели так сложно проследить за тремя жалкими…

- Госпожа… - с трудом выговорил Сазид.

- Что еще?

- На берегу… Ночью… Их было четверо…

- Что?! - Рузана инстинктивно подняла руку. В центре ладони алым светом полыхнула молния.
        Сазид резво отпрыгнул в сторону. Вот ляпнул так ляпнул! В глазах Рузаны горела такая ярость, что, казалось, стоит ей разозлиться еще чуть-чуть - и она спалит весь замок вместе с Мертвым лесом.
        Рузана несколько секунд изучала перекошенную ужасом физиономию Сазида, затем опустила руку и заставила себя успокоиться. Если она испепелит этого идиота, придется искать нового военачальника, а это сейчас, в самый разгар войны, будет совсем некстати.

- Четверо?! Что же ты раньше молчал, болван? Кто четвертый?
        Военачальник подозревал, что любой ответ Рузану не устроит. Тем более, если он скажет, что четвертым был тот самый ненавистный ей чародей. Поэтому Сазид решил соврать.

- Я… я не знаю, госпожа. Мои дедроки видели их только в темноте и…

- Ладно, - перебила его Рузана. Гнев постепенно начал стихать. - Они же вошли в лес, не так ли?

- Д-да.

- Тогда что ты здесь расселся? Обыскать все вокруг и привести их ко мне! Немедленно!
        Сазид, радостный, что так легко отделался, раскланялся и мгновенно испарился.
        Только сейчас Рузана заметила, что изранила себе всю ладонь. Накрыв ее другой, она прошептала пару слов. Глубокие царапины, наверняка оставившие бы шрамы у обычного человека, тут же исчезли.
        Алые пятна на ковре даже не были заметны.

- Ты уверена, что это именно тот туннель? - спросил Бриол, когда вся компания оказалась внизу.

- Ну… - протянула Тайра, уже не так уверенно. - А сам-то ты как думаешь?

- Он ведет в противоположную от моря сторону, - покачал головой Айоз. - Вот так номер.

- Может, есть другой проход? - Роузи осмотрелась по сторонам, но везде были только земляные стены.

- Кажется, это то, что нам нужно, но… почему он ведет не туда? - Тайра совсем растерялась.
        Странно, но предчувствие молчало, как партизан. Как Айоз ни силился выяснить, что ждет их в этом туннеле, ничего не получалось.

- А кто его знает, - маг заглянул в непроглядную тьму. - Что ж, другого пути у нас все равно нет, так что придется идти.
        Бриол подобрал несколько коротких палок, коих на земле после падения Тайры валялось видимо-невидимо. Затем с помощью магии зажег их концы.

- Держите, - он раздал факелы Роузи, Тайре и Айозу. - Так, по крайней мере, мы будем видеть, куда идем.
        Туннель и в самом деле оказался чересчур прямой. Ни тебе ответвлений, ни поворотов. Стены были ровными, будто он был пробит не водой, которая сочилась из стен и хлюпала под ногами, а человеческими или тролльими руками. Пола видно не было из-за воды, но все же чувствовалось, что он далеко не из земли. У Роузи создалось впечатление, что они шагают по гигантской канализационной трубе, только вырубленной из камня. Сравнение с канализацией вызвало еще одну неприятную ассоциацию.

- Интересно, крысы здесь есть? - Роузи передернуло.

- Сомневаюсь, - Айоз угодил факелом в паутину, которая даже не вспыхнула, настолько была пропитана водой. - Да, воды здесь немало, но живых существ, кроме любимых дедроками пауков тут нет. Лес ведь не зря прозвали Мертвым.

- Здесь пахнет так, словно лесные дедроки нагадили, - поморщилась Тайра.
        Бриол фыркнул.

- Должно быть, ты не бывала в их настоящей обители.

- А ты?

- Был. Но искренне советую держаться оттуда подальше.
        Туннель все тянулся и тянулся. Но, подумала Роузи, ничего удивительного в этом нет. Ведь море они пересекли за день. Интересно, где они выйдут из туннеля, если ведет он явно не в Магический лес?
        Айоз рассказал о том, как попал в плен. О том, как Рузана пыталась перетянуть его на свою сторону. И об Азуле, странном эльфе с черными глазами. Роузи тут же вспомнила, что они с Бриолом столкнулись с точно такими же в Магическом лесу. Затем маг поведал о своем побеге и о стене, через которую можно проникнуть в замок в случае необходимости.

- Вам не кажется, что вода прибывает? - вдруг спросила Роузи.

- Что? - Айоз посмотрел вниз, себе под ноги.
        Если в начале туннеля вода едва заливала ступни, то сейчас ее уровень был выше щиколотки. Она почти полностью скрыла сапоги Айоза.

- Мы что же, идем прямо в море? - запаниковала Тайра.

- Не думаю, - Бриол зачем-то начал водить факелом над водой. - Ведь мы шли в противоположную от него сторону. Но, клянусь, лучше бы мы добирались вплавь по морю, кишащему пиратами.

- Почему это?

- Сам не знаю, но здесь пахнет крупными неприятностями.

- Про запах я уже говорила, - усмехнулась Тайра.

- Я не о том, - покосился на нее эльф.

- Понятно. Я просто шучу.

- Мои чувства просто кричат об опасности, - Бриол продолжал разглядывать темную воду. - Чем дальше мы зайдем, тем хуже нам придется.

- Ну спасибо, утешил, - фыркнул Айоз. - Если неприятности и впрямь такие большие, почему тогда я ничего не чувствую?

- Ты же не эльф. А мы всегда ощущаем своих собратьев, где бы они ни прятались.

- Что ты хочешь сказать? - насторожилась Роузи.

- Дедроки, - ответил за Бриола Айоз.

- Да. Где-то рядом.

- Может, лучше повернуть назад?

- Не стоит, Розелин, - покачал головой маг. - Обратно нам путь закрыт. Я это понял, как только мы спустились. Рузана послала своих воинов разделаться с нами, и теперь они рыщут по лесу.

- Что же нам делать? - Роузи пробрала дрожь, и не только из-за сырого воздуха туннеля.
        Айоз успокаивающе обнял ее.

- Идти вперед - это все, что нам остается. Но мы же не знаем, что там. Вдруг мы попадем в чудесный оазис, залитый солнечным светом. Маленькие лесные эльфы принесут нам свежих фруктов и…

- …дедроки просто не рискнут нарушить эту идиллию, - закончила за него Роузи. - Ты это хотел сказать?

- Ага, - Айоз расплылся в улыбке.

- Надо сказать, чувство юмора у тебя отменное, - заметила Тайра. - Но мы сейчас далеко не в райском саду.

- Немного помечтать никогда не вредно, - парировал Айоз. - Это согревает душу.

- Тогда ты и в ледяной глыбе не замерзнешь, - съехидничала девушка. - Мечтатель.

- Без мечты невозможно жить. Я это понял десять лет назад. И давай закроем тему, договорились?

- Хорошо, - Тайра пожала плечами вышла чуть вперед.
        Теперь она шла впереди всех. И первая в буквальном смысле наткнулась на дедрока.
        Что-то с визгом выскочило у нее из-под ног. Что-то маленькое, скользкое, противного белесого цвета. Визг тут же повторился, уже в исполнении Тайры. Бриол взмахнул мечом, но дедрока уже след простыл.
        Вода забурлила, словно кто-то или что-то поднималось со дна.

- Бежим! - крикнул Айоз, хватая Роузи за руку.
        Позади них вода вздымалась волнами чуть ли не до потолка, отрезая им путь назад.
        Вдруг каменная "труба" резко оборвалась, и Роузи едва не загремела в пропасть, открывшуюся перед ними. Они стояли на узеньком карнизе, а внизу плескалась грязная вода.

- Если бы я не знал, что там, внизу каменное дно, я бы нырнул, - пробормотал Айоз.

- Рискнул бы? - посмотрела на него Роузи.
        Айоз кивнул.

- Осторожно! - он оттащил Роузи подальше от выхода из туннеля. Тут же оттуда с ревом выплеснулся поток, преследовавший их, и разбился на мелкие брызги о противоположную стену.

- Здорово, - произнесла Тайра. Она и Бриол стояли справа от туннеля, Айоз и Роузи - слева. - Не знаю, как вам, а мне не хочется навернуться с этого карниза.
        Парапет, на котором они стояли, был не больше тридцати сантиметров в ширину. Стены были ровными, без единого уступа. В случае потери равновесия ухватиться было абсолютно не за что. Разве что за Айоза. Роузи улыбнулась собственным мыслям.
        Вода внизу вдруг начала закручиваться в столб, подобный тому, из которого появилась королева Исабель. Айоз первым понял, что это значит, и выхватил меч.

- Ты с ума сошел! - воскликнула Роузи. - Собираешься драться на этом карнизе?!

- А ничего другого не остается! - прокричал в ответ Айоз - грохот от закручивающегося в грязно-серую спираль водного потока стоял такой, что нормально разговаривать было невозможно. - Если это слуги Рузаны, то магией их не победить!

- Что? Я ничего не слышу!
        Внезапно все стихло. На верхушке водяного столба стоял морской дедрок. Роузи узнала его по сходству с существом, которого Бриол убил, когда они пересекали море. Вот только у этого глаза были залиты непроницаемой тьмой. В руках он держал два меча с длинными искрящимися клинками.

- Бросайте оружие, - прожурчал он.

- Подойди и возьми, - бросил Айоз. - Или боишься упасть?
        Дедрок усмехнулся и сделал шаг вперед. Водяной столб изогнулся, образуя мост. Морской эльф занес над головой меч.

- Предложение отклоняется, - пробормотал Айоз.
        Он блокировал выпад дедрока и поставил подножку. Тот выронил один меч и упал бы вниз, если бы не столб, образовавший из себя водную площадку. Айоз попробовал поставить на нее ногу, но чуть не отправился в недолгий полет: сапог прошел сквозь воду.

- Вот это попали, - выдохнул он, прислоняясь к стене.

- Мы можем вернуться в туннель, - предложила Роузи.

- Уже нет, - покачал головой Бриол. - Он залит водой до самого верха.
        Дедрок, оправившись от падения, поднялся на ноги.

- Сдавайтесь или умрете, - произнес он.
        Оставшийся меч вдруг засветился неровным красным светом. Айоз вскрикнул и зажмурился.

- Бриол!
        Эльф повернулся к нему.

- Я не могу смотреть на него! Он ослепляет меня! Это чьи-то чары!

- Я попробую выбить меч из его рук!

- Нет!

- Что? - удивился Бриол.

- Ты слишком далеко от него!

- Но магия…

- Нет! Не используй магию! - прокричал Айоз, закрывая лицо руками. - Вассару только этого и надо!

- Тогда я это сделаю! - Роузи выхватила меч.

- Розелин, нет!
        Как только меч Роузи соприкоснулся с мерцающим красным светом клинком дедрока, сверкнула алая молния, и Роузи отбросило обратно к стене.

- Или не сделаю, - прошептала она, опускаясь на колени. Перед глазами плясали красные пятна.
        Но результата она добилась: клинок дедрока перестал светиться. Айоз смог открыть глаза, но морской эльф уже стоял рядом, держа острие меча у горла мага.уах. х у каждого было по двану.м, которого Бриол убил на уках. невозможно. явилась королева Исабель.

- Прости. Я не хотела.
        Подоспело подкрепление, и теперь дедроки вели их по водной тропе сквозь нескончаемый ряд пещер. Туннель пронизывал их насквозь, как нитка бусины. Командир, тот самый, что размахивал светящимся мечом, теперь шел впереди не оглядываясь. За ним следовали Айоз и Роузи, изредка подталкиваемые дедроком-стражником. Бриол и Тайра шли следом. За их спинами тоже шествовал страж. И замыкал колонну морской эльф, тащивший все оружие, отобранное у них.
        Айоз улыбнулся.

- Все в порядке, Розелин. Если бы не вы, я бы ослеп или лишился магических сил на некоторое время.
        Она широко распахнула глаза.

- Неужели тот красный огонь был для тебя так опасен?
        Айоз кивнул.

- Почему тогда с Бриолом ничего не произошло?

- Потому что я эльф, - ответил тот. Голос его разносился по всей пещере, хотя говорил он довольно тихо. - На нас подобные штучки не действуют. Только на магов. Но такое волшебство не применялось лет двести точно. Ведь маги исчезли очень давно. Айоз последний.

- Но Кволио рассказывал мне, что и среди людей остались еще те, кто обладает пусть незначительными, но способностями.
        Бриол фыркнул.

- Какие же это способности? Не вставая с кресла взять луковицу с кухонного стола? Такие люди слывут чудаками, но не более. Они больше ничего не умеют, так что магами их назвать трудно.
        Водная тропа вывела их в очередную пещеру. Но если предыдущие поражали своими размерами, то эта была относительно маленькой. Вдоль стены расположились три двери. Дедрок, шедший впереди, отпер ту, что находилась посередине, и жестом велел пленникам войти. Внутри не было ничего, только несколько цепей с кандалами, проржавевших из-за постоянно текущей воды, но выглядевших довольно крепкими. Командир махнул рукой, и верные стражи тут же приковали Роузи, Бриола, Айоза и Тайру к стене. Затем они ушли, оставив их в свете одного-единственного факела. редились три дверими размерами, то эта была относительно маленькой. ами их назвать трудно.пособностями. он спастись

- И что теперь делать? - спросил Бриол на удивление спокойным голосом.

- Молиться, чтобы они отправились не за Вассаром, - мрачно ответил Айоз.
        Примерно через час массивная дверь отворилась. Первым проскользнул морской дедрок и согнулся в поклоне чуть ли не до земли. За ним вошел Вассар. Черный плащ развевался за его спиной, как вторые крылья.

- Надо же, - деланно удивился Айоз. - Мои молитвы были услышаны, хоть и с точностью до наоборот.
        В узких глазах Вассара зажегся огонек ярости.

- Тогда помолись еще раз, маг, ибо ты сейчас умрешь.

- Ну-ну, - со скучающим видом протянул Айоз. - Сколько раз ты мне это обещал?

- Что ты делаешь? - прошептала Роузи.
        Айоз не ответил. Вассар молча смотрел в зелено-карие глаза мага своим огненным взглядом, но Айоз, вопреки его ожиданиям, не отвернулся.

- Вывести его, - приказал эльф дедроку.
        Тот встрепенулся и, сняв кандалы с запястий Айоза, вытолкнул его из камеры, дверь которой тут же была заперта.

- Боишься, что мои друзья сбегут? - усмехнулся Айоз.

- Я чувствую ненависть в тебе, чародей, - Вассар подошел ближе. - Ты ненавидишь меня? Или, может быть, Рузану?

- При чем здесь это?

- Кого ты ненавидишь больше? Отвечай!

- С какой стати я буду раскрывать перед тобой душу?

- Отлично, - Вассар улыбнулся. - У меня есть к тебе предложение, маг.

- У меня тоже. Определись с моим названием. А то я не могу понять, ко мне ли ты обращаешься.
        Глаза Вассара сузились еще больше.

- Я могу убить тебя прямо сейчас, паршивый колдун.

- Давай, я не возражаю. Только тогда ты не получишь то, чего хочешь.

- Что ж, - Вассар чуть отступил. Ему удалось взять себя в руки. - Ты хочешь убить Рузану, не так ли?

- К чему ты клонишь?
        Вассар подошел вплотную к Айозу, так близко, что Айоз ощущал его ледяное дыхание на своем лице.

- Я хочу избавиться от нее. Помоги мне.

- Что?! - Айоз даже не пытался скрыть изумления. - Ты хочешь убить Рузану, я правильно понял?

- Именно. Подумай об этом. Я знаю, как ты ее ненавидишь.
        Предложение Вассара ошеломило Айоза. Чего-чего, а такого он не ожидал. Должно быть, эльфу надоело общество змеи под личиной красавицы. Неудивительно, что даже самому подлому и гадкому дедроку оказалось ненавистна собственная повелительница. Одного Айоз понять не мог: чего Вассар пытается добиться этим предложением? Перехода мага на сторону дедроков? Вассар отлично знает, что Айоз не пойдет на это. Уничтожения Рузаны? Но ведь темный эльф может прекрасно обойтись и без его помощи.
        Внезапно до Айоза дошло. Он вспомнил черноглазого Азула. Почему Рузана так добивалась того, чтобы Айоз убил его с помощью магии? Скорее всего, потому, что тогда он лишился бы своих сил. Убив Рузану, Айоз потеряет магию навсегда, и Вассару не составит труда уничтожить его.

- Ты поможешь мне? - спросил Вассар. - Обещаю отпустить твоих друзей.

- Нет.

- Нет? - брови Вассара взлетели вверх.

- Нет.

- Почему?
        Айоз усмехнулся.

- Потому что тебя я ненавижу больше, чем ее.
        В глазах Вассара на мгновение промелькнула растерянность (или это Айозу только показалось), и он тут же отвернулся.

- Я не понимаю тебя, Айоз, - покачал головой он. - Ты стремишься уничтожить дедроков и отказываешься от предложения убить их предводительницу. Почему?

- Рузана рано или поздно получит по заслугам, в этом я не сомневаюсь. Но ты являешься источником ее могущества. И первым все же будешь ты, Вассар. Могу тебе это обещать.

- Да ну? - Вассар вновь повернулся к нему. - А что, если я убью тебя прямо сейчас?

- Ты этого не сделаешь.

- Отчего же?

- Ты меня боишься. Я это чувствую. Ты думаешь, что у тебя не хватит сил справиться со мной. Нет, сейчас ты этого не сделаешь. Ты лучше подождешь, пока твои дедроки не убьют кого-то, чья магия перейдет к тебе.
        Вассар отшатнулся. Черт побери, Айоз читал в его голове, как в открытой книге! Не такой уж редкий дар среди эльфов, но так ясно видеть чужую душу не удавалось еще никому. Даже сам Вассар не мог этого, выхватывая лишь частичные обрывки мыслей. Нет, этот чародей слишком опасен, чтобы оставлять его в живых.

- Увести его, - процедил Вассар сквозь стиснутые зубы. - Как знать, может, сидение в темной сырой камере заставит тебя образумиться.
        Айоз лишь насмешливо взглянул на него. И как Вассар ни старался, он не смог разглядеть в глазах мага ни капли страха.

- Где Айоз? - спросила Роузи, когда Вассар снова появился в их тюремной камере.

- Там, где вы не будете ему мешать, и он сможет обдумать мое предложение.

- Какое еще предложение?

- Вам это знать не нужно, Роуз, - темный эльф внимательно смотрел на нее. - Признаться, я удивлен, что Айоз, удирая от меня, так необдуманно поступил, прихватив вас с собой.

- Если бы он этого не сделал, ты бы убил ее, - вмешался Бриол.
        Вассар резко повернулся к эльфу.

- А тебя кто спрашивает, лоранновское отродье? Кто тебя вообще звал сюда, если уж на то пошло? Сидел бы себе в своих Небесных садах, самом безопасном месте, если верить россказням!

- Я не привык отсиживаться в убежище во время битвы, в отличие от тебя, Вассар.

- Так нет же, - Вассар будто и не услышал его. - Ты последовал за этим магом. Чем он вас всех так привлекает? Он ничтожество, он не в силах даже защитить самого себя, что уж говорить о лораннах! Но если ты перейдешь на мою сторону, - он понизил голос до шепота, - вместе мы придумаем, как положить конец войне.
        Бриол рассмеялся ему в лицо.

- Да как тебе вообще в голову могло прийти, что я соглашусь? Вот уж не думал, что ты настолько наивен.

- Да как ты смеешь! - рявкнул эльф. - Я вдвое сильнее любого из вас и могу стереть тебя в порошок!

- А кто тебе мешает? - насмешливо фыркнула Тайра.
        Вассар обратил свой пылающий взгляд на нее.

- А ты кто такая?

- Прочитай мои мысли и узнай.

- Ты тролль. Это война эльфов. Тебе, как и ей, - Вассар кивнул в сторону Роузи, - тут абсолютно нечего делать. Но раз уж ты, как и все, последовала за магом, то придется тебе разделить его участь, когда дедроки победят.

- Если это будет смерть, то я согласна. Если рабство - нет уж, увольте.

- Что ж, я предоставлю тебе выбор, - усмехнулся Вассар. - Всем вам предоставлю. Я не люблю самопожертвования и тому подобной чепухи, но вы достойны уважения в своей преданности этому магу.

- Что с ними прикажете делать, господин? - спросил дедрок, стоявший у двери.

- Посмотрим, какой ответ даст мне Айоз. Вот тогда и решим, - Вассар окинул взглядом пленников, его глаза на мгновение задержались на Роузи, отчего у той по коже пробежали мурашки, и вышел из камеры. Дедрок последовал за ним. В ржавом замке с диким скрежетом повернулся ключ.
        В наступившей тишине Роузи слышала биение собственного сердца.

- Давай еще, - скомандовал Вассар.
        Плеть снова хлестнула Айоза по израненной спине. На этот раз он едва не вскрикнул. Руки его были прикованы к потолку, ноги же едва доставали до каменного пола. После того, как маг во второй раз отказался принять предложение Вассара, тот решил перейти к более эффективным методам убеждения.

- Что, нравится, чародей?

- Я в восторге, - выдохнул Айоз сквозь стиснутые зубы.

- Ты можешь это прекратить. Скажи лишь одно слово.

- Нет.

- Как хочешь.
        Темный эльф кивнул дедроку, и на Айоза обрушился ряд мучительнейших ударов.

- А что ты скажешь теперь? - Вассар навис над практически потерявшим сознание от боли Айозом.

- Нет, - прошептал он и рухнул в черную дыру беспамятства.
        Когда Айоз очнулся, то не сразу понял, где находится. Он лежал на каменном полу, ржавые кандалы и остатки белой блузы, все в крови, валялись рядом. Айоз попробовал перевернуться на спину и вскрикнул от боли.

- Тихо, не шевелись.
        Холодная рука коснулась его плеча.

- Твои раны очень глубоки. Я попробую их вылечить.

- Кто ты?

- Друг. А теперь помолчи и дай мне сосредоточиться.
        Неизвестный начал шептать какие-то странные слова, которые Айоз, как ни старался, разобрать не мог. Прошло около десяти минут, но магу они показались вечностью - вся спина, исхлестанная беспощадным дедроком, горела огнем. Но вдруг боль резко прекратилась, оставив после себя лишь ощущение покалывания, которое постепенно сошло на нет.

- Вот и все, - проговорил неожиданный союзник. - Шрамы исчезнут через несколько дней. Это все, на что я способен.
        Айоз осторожно перекатился на бок, чтобы взглянуть на своего спасителя. Им оказался эльф, одетый в темно-серый плащ. Волосы он прятал под капюшоном, но и без этого Айоз понял, что перед ним лоранн.

- Кто ты? - повторил он свой вопрос.

- Меня зовут Юлай. Я здесь уже давно.

- Ты с дедроками?

- Нет. Я попал к ним в плен несколько лет назад.

- Почему же они тебя не убили? - Айоз сел, прислонившись спиной к стене. Десять минут назад такое вызвало бы дикую боль, но теперь все следы пыток исчезли. Айоз чувствовал себя превосходно, если не считать того, что он ужасно замерз - все-таки он был по пояс обнажен, а камера была холодной и сырой. - Ведь ты мог сбежать.
        Эльф покачал головой.

- Нет. Не мог. И сейчас не могу.

- Почему?
        Юлай вынул из-под плаща свернутое одеяло и протянул Айозу. Тот благодарно кивнул и закутался в него.

- Ты знаешь о заговоренных дедроках? О тех, у кого черные глаза?

- Я так понял, они забирают магию у тех, кто использует ее против них, и каким-то образом передают ее Вассару.

- Не только. Такого эльфа можно убить. И вся магия, потраченная на его убийство, тоже перейдет к Вассару. Если такой эльф убьет тебя, то часть его силы и твоя собственная пойдет тем же путем.

- В любом случае Вассар останется в выигрыше, - задумчиво произнес Айоз.

- Несколько лет назад я этого не знал. И жестоко поплатился. Я уложил с десяток дедроков, прежде чем понял, что с каждым убитым моя сила убывает. Я остановился, но слишком поздно. Теперь я умею лишь заживлять чужие раны, да и то не сразу. Как я уже сказал, твои шрамы сойдут лишь через несколько дней, Айоз.

- Ты знаешь меня?

- Конечно, - улыбнулся Юлай. - Тут тебя мало кто не знает, ведь ты являешься врагом дедроков номер один.

- Почему тебе позволили войти сюда? Ведь ты же пленник.

- Я могу разгуливать везде, где мне вздумается. Границы тщательно охраняются с трех сторон Мертвым лесом, а с четвертой, там, где Врата - отрядом дедроков.

- Что еще за Врата? - насторожился Айоз.

- Врата, ведущие в Магический лес.

- Я думал, туда ведет троллий туннель.

- Вы, должно быть, удивились, когда заметили, что он идет в противоположную сторону. Так и должно быть. Своеобразная ловушка для тех, кто не знает истинной цели существования этого туннеля. Он приводит к магическим Вратам. Ты думаешь, дедроки переправляются через море, чтобы совершать налеты на лораннов? Как бы не так. Я знаю тут каждый уголок, - добавил Юлай, заметив немой вопрос в глазах Айоза. - Дедроки не боятся меня, так как от моей магии практически ничего не осталось. Поэтому и позволили зайти к тебе. Для них я безвреден. А вот ты, - он положил руку на плечо мага, - очень опасен. Живым тебя отсюда не выпустят, даже если ты, не дай Бог, согласишься помочь Вассару убить Рузану.

- Я знаю, чем это грозит, - перебил его Айоз. - Я потеряю свою силу, Вассар убьет меня, и тогда лораннов уже ничто не спасет.
        Юлай поднялся.

- Мне пора. Может, я еще загляну к тебе.

- Юлай…

- Да?

- Ты видел тех, что пришли со мной? Две девушки и эльф?
        Лоранн кивнул.

- Ты можешь узнать, что с ними?

- Постараюсь. Боишься за них?

- Еще бы. Надеюсь, Вассар не использует их как еще одно средство убеждения, - Айоз содрогнулся.

- Это он может, - поморщился Юлай. - Я сделаю, что смогу. Возможно, при самом лучшем раскладе мне удастся даже вытащить вас отсюда. Но это самые радужные перспективы, - поспешно добавил он.

- Кем бы мы были, если бы не умели мечтать, - грустно улыбнулся Айоз.

- Зачем ты вылечил его? - Вассар грозно смотрел на Юлая, стоящего перед ним на коленях.

- Не могу видеть, как последняя надежда лораннов страдает от боли.

- А мне это зрелище нравится. Оно, можно сказать, вдохновляет меня на уничтожение всего лоранновского рода, - Вассар мечтательно улыбнулся, обнажив зубы в хищном оскале. - Признайся, Юлай, ты ненавидишь меня. Меня все ненавидят. Потому что боятся.

- Вам также доставляет удовольствие признание в ненависти, я прав?
        Вассар расхохотался.

- Почему ты мне нравишься, Юлай, так это из-за чувства юмора. Одна из причин, по которой ты до сих пор жив.

- А вторая причина - мой дар исцеления, да?

- Если не ты, то кто будет лечить моих дедроков? Среди них целителей не так уж много.

- Лучше бы я истратил тогда на твоих выродков всю силу, - пробормотал Юлай себе под нос. - И их бы меньше стало, и я бы сейчас не жил под твоим гнетом.

- Что ты сказал?

- Просто я подумал, - Юлай повысил голос, - что Айоз не сможет помочь вам, если будет избит до полусмерти.
        Вассар усмехнулся.

- Логично. Но я все же хотел, чтобы этот маг немного помучился. Можешь идти.
        Юлай встал с колен и, не поклонившись, вышел из апартаментов Вассара. Тот задумчиво проводил его взглядом.

- Сазид!
        В дверях появился военачальник армии небесных дедроков.

- Я должен отлучиться на несколько часов. Рузана требует, чтобы я доложил ей о наших достижениях на поле битвы. Кстати, как наши успехи?

- Отряд лораннов был уничтожен при попытке пробиться к королю Бенжамину, - отрапортовал Сазид.

- Как будто этот старик чем-то им поможет, - ухмыльнулся Вассар. - Все-таки Рузана не зря старалась - потеря дочери его настолько ослабила, что на лораннов и их войны ему плевать.

- Что прикажете делать во время вашего отсутствия?

- Не спускайте глаз с пленников, особенно с мага, - глаза Вассара угрожающе сверкнули. - Если он сбежит, я тебе все перья повыдергиваю. Одно за другим.
        Сазид вздрогнул - ему однажды пришлось наблюдать эту ужасную пытку. Дедрок, подвергшийся ей, орал от боли на весь Мертвый лес. В птичьем или эльфийском облике это не доставляло никаких неудобств, но Вассар - гений всевозможных пыток, в этом он переплюнул даже Рузану, которая славилась своей жестокостью по отношению к провинившимся - нашел способ. Он смог остановить превращение, которое и так было процессом жутковатым. Тот несчастный находился на грани - вместо рук у него были крылья. Вот из них-то перья и выпадали - одно за другим. К слову сказать, у лораннов само превращение происходит безболезненно, но, как показал опыт, боль при пытке они чувствуют ту же.

- Да, и Юлая близко не подпускать, - Вассар нацелил палец с длинным загнутым когтем на дедрока. - Еще не хватало, чтобы он переметнулся на другую сторону. Речи Айоза безусловно обладают магическим воздействием, раз к нему все так тянутся, - темный эльф расхохотался над собственной шуткой.

- Разрешите идти? - поклонился Сазид.

- Ступай.
        Оставшись один, Вассар несколько минут сидел неподвижно, изучая россыпь трещин на потолке. Затем улыбнулся, прошептал: "Дорогая госпожа, ты еще не знаешь, какой сюрприз я тебе приготовил" и обратился ястребом.
        Айоз только начал засыпать, когда в его камеру ворвался Юлай.

- Вставай! У нас нет времени!

- Что случилось?

- Вассар скоро вернется. Мы должны успеть добраться до Врат.
        Айоз, не задавая вопросов, выбежал вслед за Юлаем из камеры. Двое дедроков, охранявших вход, валялись на полу без сознания.

- А как же мои друзья?

- Мы идем к ним, не волнуйся. Правда, там охрана… Ты сможешь справиться с ними?

- Все зависит от цвета их глаз. Если получится, то применю магию.

- Необязательно, - Юлай протянул ему меч. - Он был у дедроков, стороживших тебя. Идем, нельзя терять ни минуты!
        Длинный коридор привел их к уже знакомой пещере с тремя дверьми. Возле средней стояли два дедрока. Один что-то тихо сказал, второй в ответ разразился хриплым хохотом.
        Айоз бесшумно выскользнул из темного коридора и стремительно, как ураган, налетел на эльфов. Вскоре на полу остались лишь две вороньих тушки.
        Юлай собрал мечи пленников, стоявшие у стены, и отпер камеру, воспользовавшись ключами, подобранными с пола рядом с одним из тел. Маг в мгновение ока разрубил ржавые оковы мечом из магия.

- Айоз! - обрадованно воскликнула Роузи, обнимая его.
        Ее пальцы наткнулись на почти исчезнувший рубец от плети и она в ужасе отдернула руку.

- Что это? Что они с тобой делали? Боже, у тебя вся спина…

- Со мной все в порядке. - улыбнулся ей маг. - Шрамы скоро исчезнут. Но мне пришлось бы худо, если бы не Юлай.
        Бриол изумленно вытаращился на эльфа, протягивающего ему меч.

- Юлай? - медленно произнес он. - Откуда ты здесь? Я считал, что ты погиб!

- Айоз вам объяснит, как только мы выберемся из этой передряги! - воскликнул Юлай.
        Бриол подошел к нему и стиснул в объятиях.

- Почему ты не давал знать о себе, брат? Мы бы придумали, как тебя вытащить!

- Это твой брат? - удивился Айоз.

- Да.

- Он мне об этом не сказал.

- Я очень рад тебя видеть, Бриол. - по лицу Юлая скользнула улыбка, которая тут же исчезла. - Но нам лучше поспешить. Нужно добраться до Врат раньше, чем вернется Вассар.

- До каких еще Врат? - спросила Тайра.

- Они выведут вас в Магический лес, - нетерпеливо объяснил Юлай. - Ну, идем же! - и он первым скрылся в темном коридоре.

- Айоз, кто это? - тихо спросила Роузи. - Ему можно доверять?

- Да, - кивнул тот. - Это пленник Вассара. Он ненавидит его и сделает все возможное, чтобы уничтожить. Юлай очень помог мне, я ему верю.
        Роузи пожала плечами и последовала вслед за остальными в непроглядную тьму.
        Вассар пребывал в не лучшем расположении духа. Рузана устроила ему выволочку - видите ли, уничтожение отряда лораннов показалось ей слишком мелким достижением. Вдобавок она злилась из-за Айоза. Вассар, естественно, не сказал ей, что маг является его пленником - ни к чему ей знать об этом. После встречи Вассар еще больше обозлился на Рузану и укрепился в мысли об ее устранении.
        И последней каплей стало то, как Рузана разговаривала с ним. Ее тон был до ужаса высокомерным и пренебрежительным, будто она уже стала королевой Сайлоса, а темный эльф при этом был ниже обычного слуги!
        Вассар влетел в свою обитель разъяренным смерчем.

- Да как она смеет! - он в гневе носился из угла в угол. - И это после того, что я дал ей! Власть! Силу! Без меня она никто!
        Теперь Вассар не сомневался в том, что Рузана лишь ждет удобного момента, чтобы избавиться от него. Она пыталась привлечь на свою сторону мага, чтобы уничтожить Вассара. Он собирался сделать то же самое, но Айоз оказался слишком благородным, чтобы принять его предложение. Мнение Вассара о том, что на войне все средства хороши, и неважно, с помощью кого ты достигнешь победы, тут не проходило. Видимо, Айоз был ярым приверженцем лораннов, и просто так заставить его помочь Вассару не удастся. Даже плеть его не убедила. Что ж, придется воспользоваться еще более дикими методами.

- Сазид! - выкрикнул он.
        Эльф тут же появился в дверях. От Вассара не ускользнуло, что военачальник ведет себя как-то странно - опускает голову, старается вжаться в пол. Как нашкодивший щенок.

- Приведи ко мне девчонку. Не тролля, человека.

- Это невозможно, господин, - промямлил Сазид.
        Вассару показалось, что он ослышался.

- Что? Я не расслышал.

- Это невозможно, - повторил Сазид уже громче. - Они сбежали.

- Как?! - завопил Вассар. - Ты дал им уйти?!

- Им помог Юлай, господин, я тут ни при чем…
        Вассар зарычал. Из его руки вылетела ярко-красная молния, и Сазид испарился. Лишь черный пепел осел на пол.

- Ты идиот, Сазид. А для меня это урок. Нельзя поручать другому того, что должен сделать сам.
        Наверняка они отправились к Вратам. Следует перехватить их, пока не поздно. От Юлая следовало ожидать какой-нибудь глупости, но это…

- Предателю - смерть, - прошипел Вассар, глядя на останки Сазида.
        Несколько часов они блуждали в непроглядной тьме. Юлай уверял, что знает дорогу, но Роузи казалось, что, делая бесчисленное количество поворотов, они просто топчутся на одном месте. Судя по всему, Айозу тоже надоело это бессмысленное путешествие, потому что он спросил:

- Юлай, сколько нам еще идти?

- Мы уже почти на месте. Приготовьтесь.

- К чему?

- К великолепному зрелищу.
        Миновав очередной поворот, они оказались на небольшой поляне посреди Мертвого леса. Прямо напротив пещеры, из которой они вышли, находилось нечто.
        Айоз, Роузи, Тайра и даже Бриол застыли, не в силах оторваться от действительно впечатляющей картины. Мертвый лес оправдывал свое название - деревья напоминали мрачных непоколебимых стражей, пыльную землю устилали сухие ветки, небо было серым и хмурым, но часть пейзажа выпадала из общего вида. Там, куда смотрели беглецы, трава зеленела вовсю, деревья стояли стройными рядами, протягивая длинные ветви к голубому небу. Контраст с Мертвым лесом был просто поразительным.

- Это и есть Врата, ведущие в Магический лес, - тихо произнес Юлай.
        Врата светились, и лучи, попадая на мертвую землю леса Рузаны, оживляли ее. С мертвого дерева упала сухая ветка. Она угодила прямо в один из лучей. На глазах путников на ней набухли почки и вскоре она зазеленела.
        Бриол тряхнул головой, возвращаясь к реальности.

- Они великолепны, - сказал он. - Но нам нужно спешить.

- Да. Идем, - Айоз потянул Роузи за руку. Та с сожалением оторвалась от созерцания Врат.
        Они двинулись вперед, но Юлай вдруг остановил их.

- Что-то не так. Здесь нет ни одного дедрока. Магия в этой части леса не действует, чтобы легче было охранять их.

- Может, они прячутся? - предположила Тайра.

- Нет. Здесь всегда стоит стража, чтобы я не сбежал.

- Только для этого?

- Каждый, кто найдет эти Врата и попытается пройти сквозь них с обратной стороны, тут же будет убит, - заметив ошеломленный взгляд Роузи, он пожал плечами. - Приказ Вассара. Он очень боится тебя, Айоз.

- Я рад за него, - хмыкнул маг. - Чего же мы стоим?
        Бриол первым подошел к Вратам. Когда он ступил на зеленую траву в одном из их лучей, то облегченно вздохнул.

- Боже, как приятно оказаться наконец подальше от этого проклятого места.
        Тайра следовала за ним. Потом - Юлай и Роузи. Айоз шел последним.
        Вдруг что-то обвило его ногу и резко дернуло назад. Айоз упал, меч вылетел из руки. Тело пронзил такой мощный магический разряд, что Айоз закричал от невыносимой боли.

- Айоз? - Роузи обернулась.
        В следующее мгновение она уже была рядом с ним. Вокруг правой лодыжки Айоза обвился черный хлыст. Двумя ударами меча Роузи обрубила его. Подоспевшие Бриол и Тайра подхватили Айоза под руки и потащили было к Вратам, но остановились как вкопанные.
        У входа в туннель стоял Вассар с остатками черного хлыста в руке. Позади него - двое дедроков с мечами, лезвия которых угрожающе поблескивали алым.

- Я ожидал, что ты меня предашь, Юлай, - произнес темный эльф. - Но ты совершил ошибку - помог сбежать магу. Если бы речь шла только о них, - он указал на эльфа и девушек, - я бы простил тебя. Но маг мне нужен.

- Я не стану помогать тебе, - Айоз говорил с трудом - язык еле поворачивался от последствий воздействия разрушительной магии Вассара. - Лучше сразу убей меня.
        Вассар расхохотался и поднял руку.

- Предложение принимается!
        Из его ладони вырвалась огненно-красная молния. Айоз смотрел в глаза Вассару, приготовившись к неминуемой смерти. Молния была совсем близко, но до Айоза так и не добралась. Юлай, шагнув вперед, встретил ее своим сердцем.
        Глава 6

        После того, как они покинули Мертвый лес, прошло несколько часов. Айоз полностью оправился от магической встряски Вассара, хотя первые полчаса находился в полуобморочном состоянии, и Бриолу с Тайрой пришлось чуть ли не тащить его. Теперь Бриол шел в стороне от остальных, стараясь смотреть себе под ноги, и ни с кем не разговаривал.

- Бриол, ты как? - Роузи робко тронула его за плечо.
        Голубя они похоронили под каоланом, рядом с Вратами. Бриол за все это время не произнес ни слова.

- В порядке, - буркнул он.

- Мне жаль, что так вышло, - тихо произнес Айоз.
        Вот уж не ожидал он такого поступка от едва знакомого эльфа! После того, как в него ударила молния, Юлай, не издав ни звука, опустился на землю и медленно начал оборачиваться голубем. Пока они в ужасе наблюдали за его предсмертным превращением, Вассар исчез.
        Струсил! Испугался, что маг испепелит его на месте, хотя Айоз тогда не смог бы зажечь даже свечу - он неимоверным усилием удерживал себя в сознании, что уж говорить о магии. Но Вассар, тем не менее, сбежал. А Юлай тем временем умирал у них на руках.

- Юлай знал, что ты последняя надежда лораннов, - грустно улыбнулся Бриол.
        Айоз сокрушенно покачал головой.

- Я не хотел этого. Я даже подумать не мог…

- Ты ни в чем не виноват, - грустно улыбнулся Бриол. - Видно, такова судьба героев.

- Смотреть, как другие умирают за тебя? Тогда я не хочу быть героем. Пусть этим займется кто-нибудь другой.

- А кто сказал, что это легко?

- Герои одиноки, - вдруг сказала молчавшая до сих пор Тайра.

- Почему ты так думаешь? - повернулась к ней Роузи.

- Все ждут от них победы. Любой ценой. Герои вынуждены жертвовать своими интересами, но самое страшное - иногда и своими друзьями, если так им предписывает долг.

- Что за ерунда!

- Не веришь - спроси нашего короля. Таррел убил собственного брата.

- Что? - Бриол подошел ближе. - Я думал, Таррел - единственный, и близнеца у него нет.

- Есть. Точнее, был. И вы его прекрасно знаете. Наркис.

- Наркис? - ошеломленно повторил Айоз. - Но это же…

- Король троллей-дедроков, - закончил Бриол. - И Таррел убил его?

- Он должен был. Видишь, Роузи, - Тайра развела руками, - иногда геройство требует и таких жертв. Теперь троллями правит Морзана, жена Наркиса.

- Вот уж не думала, что героям так несладко живется. В сказках все совсем по-другому.

- На то они и сказки, - улыбнулся Айоз. - Но я верю, что некоторые из них могут стать явью.

- В самом деле могут?

- Еще как. Вы же оказалась в волшебной стране, полной опасных, но увлекательных приключений, сплошь населенной фантастическими персонажами и заполненной магией до самых верхушек деревьев. Это ли не сказка? - подмигнул девушке маг.
        Она улыбнулась, но тут же, запнувшись об очередной корень, негодующе воскликнула:

- Да что же это? Такое ощущение, что лес специально хочет нас задержать. Неужели чары Рузаны действуют и здесь?

- Нет, Рузана здесь ни при чем, - возразил Айоз. - Просто иногда лес не настроен дружить. Вы, должно быть, замечали, что иногда спотыкаетесь на ровном месте, на лицо налипает паутина, взявшаяся неизвестно откуда, кусают надоедливые мошки…

- Уж кому-кому, а мне это знакомо, - поморщилась Тайра, отмахиваясь от длинной ветки бурнула.

- Это значит, что лес против того, чтобы вы в нем находились. И таким образом пытается выгнать вас.

- Ух ты, - присвистнула Роузи. - Это что, тоже магия?

- Нет, - с улыбкой покачал головой Айоз. - Это природа. В вашем мире все точно так же.

- Что-то не замечала.

- Просто в мире чародейства и волшебства это кажется более вероятным, вы не находите?

- Ну да, точно, - рассмеялась Роузи. - И что же, Магический лес не хочет, чтобы мы по нему шли?

- Природа не отличает лораннов от дедроков, эльфов от троллей и людей. Этому лесу причинили слишком много зла. Люди сюда уже давно не ходят, - Айоз вздохнул. - Если дедроки победят, лоранны исчезнут, отсюда сбегут и звери, и лес станет мертвым.

- Так вот что произошло с лесом около замка Рузаны! - догадалась Роузи.
        Бриол остановился и приложил палец к губам. Айоз вопросительно вскинул брови.
        "Там кто-то есть, - мысленно произнес Бриол. - За теми кустами"
        Айоз бесшумно опустился на землю. И вот уже черный котенок бежит туда, куда указал Бриол. Кусты даже не шелохнулись, когда он скрылся в их зарослях.
        Не прошло и минуты, как котенок выскочил из своего укрытия. В землю вонзилась стрела, затем последовал чей-то боевой клич, кажется, что-то вроде "Карамба!".

- Это пираты! - воскликнул Айоз, оборачиваясь человеком. - Бежим, скорее!
        Они бросились в лесную чащу. Бриол на бегу проговорил:

- Нужно разделиться! Так нас сложнее поймать.
        Айоз кивнул. Он и Роузи побежали в сторону невысоких холмов, за которыми начиналась тропа к водопаду, а Бриол и Тайра - к реке Сверкающей.

- Мы не успеем добежать до водопада! - выдохнул Айоз. - Где бы нам от них спрятаться?

- Сюда! - воскликнула Роузи, заметив небольшую пещеру.

- Что-то она мне не нравится… - покачал головой Айоз.
        Опять предчувствие. В этой пещере таилась какая-то опасность, но какого рода… Если их догонят пираты, по крайней мере понятно, что они сделают. А здесь… Не хотелось Айозу соваться в эту пещеру, но сзади уже слышались звуки погони.

- Быстрее! - он подтолкнул Роузи к входу.
        Не успели они скрыться в пещере и прижаться к шершавой стене, как мимо, бряцая оружием и улюлюкая, пронеслась толпа пиратов. Один заглянул в пещеру, но ничего не заметил и рванул за товарищами. Еще бы - здесь была кромешная темень.

- Они ушли? - прошептала Роузи.

- Думаю, да, - она почувствовала теплое дыхание Айоза на своей щеке. И опять странное чувство охватило ее. Он был такой… надежный. Сильный. Он будто передавал часть своей силы тем, кто находился рядом, заставляя чувствовать себя увереннее. Он не даст ее в обиду, Роузи в этом ничуть не сомневалась.

- Давайте выбираться отсюда, - добавил Айоз. В его голосе чувствовалась улыбка. Наверное, все-таки прочел ее мысли, несмотря на собственное заверение не делать этого. - Даже если они все еще рядом, мы постараемся решить проблему, не применяя оружия.

- А как же тогда?

- Я их всех сразу взорву к чертовой матери.
        Роузи рассмеялась.
        И тут вспыхнули факелы.
        Внезапный свет на мгновение ослепил Роузи, но не Айоза. Когда она открыла глаза, маг уже стоял с мечом в руке, загораживая ее.
        При виде существа, держащего факел, Роузи без промедления выхватила свой меч. То, что стояло перед ней, больше всего напоминало какого-то страшного мутанта. Существо было ростом с человека, но страшно горбилось. Его ноги были удивительно коротки по сравнению с руками, одна из которых держала факел, высоко подняв его над головой, а вторая свисала чуть ли не до земли. Но самым страшным было лицо. Вообще, назвать это лицом язык не поворачивался. Маленькие красные глазки, горящие злобой. Приплюснутый нос. Страшная ощерившаяся пасть с острыми клыками, с которых падали крупные капли слюны…
        Еще два таких же существа держали факелы, а остальные, их было около десятка, сжимали в длинных лапах короткие кривые сабли.
        "Это тролли, - услышала в своем сознании Роузи голос Айоза. - Тролли-дедроки. Из огня да в полымя".
        "И что теперь делать? Перебить их?".
        "Сомневаюсь, что у нас это получится, но попробовать стоит. Хотя мое предложение о взрыве все еще в силе".
        Тролли не делали никаких попыток напасть. Они просто стояли и смотрели. Если бы не тяжелое дыхание, вырывающееся из их омерзительных ртов, их можно было принять за искусно сработанные статуи.
        "Почему они не нападают?", - Роузи нервничала все сильнее.
        "Не видят в нас угрозу. Но если мы попытаемся отсюда выйти…".
        Закончить Айоз не успел - один из троллей все-таки не вытерпел и кинулся в атаку. Айоз легко выбил саблю из лап нападавшего и приложил его лбом к стене. Тот рухнул на пол.
        Неудача первого послужила сигналом для остальных. Даже те, кто держали факелы, теперь побросали их.

- Бежим отсюда! - крикнул Айоз, выталкивая Роузи из пещеры.
        Дедроки высыпали за ними. Судя по тому, как, разинув рот от удивления, остановился Айоз, Роузи поняла, что что-то не так.

- Что? Что случилось?

- Дневной свет должен был ослепить их, - потрясенно выговорил Айоз. - Но этого не произошло.
        Дедроки надвигались на них, размахивая кривыми саблями.

- Посмотри на их глаза, - прошептал Айоз.
        Насколько Роузи помнила, глаза троллей-дедроков светились злобным красным светом. Теперь же они излучали черноту, которая чуть ли не выплескивалась из глазниц.

- Ими кто-то управляет, - Айоз схватил Роузи за руку и потянул прочь. - Как тем эльфом в логове Рузаны.

- И дедроками, что напали на нас с Бриолом, - проговорила Роузи на бегу - Айоз тащил ее в лес. - Но кто это делает?

- Я не знаю, Розелин, но если мы этого не выясним, нам конец, - скороговоркой выпалил Айоз, прислоняясь к дереву дон. - Кажется, оторвались, - он осторожно выглянул из-за толстого ствола.
        Роузи широко улыбнулась.

- Ну, это было не так уж сложно. С твоим умением бегать…

- Хочешь посостязаться со мной в беге? - Айоз игриво подмигнул ей. - Проиграешь.

- А я и не сомневаюсь в твоей победе, - парировала Роузи.

- Я просто осторожен, Розелин. Убежать - не самый худший вариант.

- А какой - самый худший?
        В великолепных глазах Айоза зажглась озорная искорка.

- Остаться и наблюдать, как умирает мое сердце.
        Роузи опешила. Она силилась подобрать подходящий ответ, но он не понадобился.
        Из кустов вокруг с диким визгом выскочила шайка пиратов и в мгновение ока окружила Роузи и Айоза.

- Попалишь, голубшики! - прошамкал какой-то старикан с саблей наголо.
        Айоз одной рукой задвинул девушку себе за спину, а другой крутанул меч.

- И тебе привет, красавчик.

- Шаво ты там бормошешь? - разъярился тот. - Я тебе шейшаш покажу крашавшика!

- Зачем? Я и так вижу его перед собой.

- Айоз, с ними драться бесполезно, - прошептала Роузи. - Их слишком много.

- Да знаю я, - прошептал в ответ Айоз. - Держитесь крепче, боюсь, сейчас поднимется буря.

- За что держаться? - округлила глаза Роузи. Затем обхватила Айоза за талию. - Так сойдет?

- Мне так нравится ход ваших мыслей! - улыбнулся маг. Затем он закрыл глаза и простер руки перед собой ладонями вперед.
        Он не видел, что происходило с пиратами, но чувствовал это. Вот старик, который обещал показать ему красавчика, взлетает в воздух, несколько раз крутится вокруг своей оси, затем падает на траву без чувств. Два юнги пытаются спастись бегством, но сила хватает их и ударяет в стволы деревьев. Некоторых толкнуло в грудь волной так, что они лежат на земле не в силах вдохнуть.
        Айоз открыл глаза. Внешне поле битвы ничем не отличалось от того, что он видел магическим зрением. Несколько пиратов, кому посчастливилось не попасть под шквальный ветер, спаслись бегством.

- Ух ты, - донесся из-за его спины голос Роузи.

- У меня две новости - хорошая и плохая, - сообщил Айоз, поворачиваясь к ней. - Плохая - примерно с полчаса таких мощных фокусов не получится.

- А хорошая? Нет, подожди, дай угадаю, - Роузи сосредоточенно сдвинула брови. - После такого номера в ближайшие полчаса к нам точно никто не полезет.
        Айоз широко улыбнулся.

- Вы читаете мои мысли, Розелин! Идемте. Нужно найти Бриола и Тайру.
        Но не успели они покинуть злополучную поляну, как из кустов вновь вынырнули пираты - видимо, сбежавшие предупредили остальных.

- Сколько вы сказали, Розелин - полчаса? - Айоз чуть отступил. - Не прошло и пяти минут.

- Это ты сказал, не я.
        Маленький пиратик, по виду совсем еще юнга, но зато с жутко важным видом, выступил вперед.

- Бросайте оружие!

- С какой это стати? - Роузи лишь крепче сжала рукоять меча.

- Приказ нашего капитана доставить вас на корабль.

- Твой начальник нас не волнует. Почему бы ему лично не явиться сюда и не попросить нашей аудиенции? Или ему акула ноги откусила?
        Юнга ошалело уставился на нее.

- Что за капитан? - вмешался Айоз, выводя пирата из ступора.

- Гроза моря Сайлоса капитан Кайрат, - произнося это имя, юнга раздулся до такой степени, что, казалось, еще чуть-чуть - и он лопнет.

- Только его нам сейчас и не хватает, - пробормотал Айоз.

- Ты его знаешь? - вполголоса спросила Роузи.

- К сожалению, да, - Айоз поморщился от неприятных воспоминаний. - Сдаваться я ему определенно не собираюсь.
        Роузи крутанула меч.

- А я - тем более.

- Бросайте оружие, - гнул свое маленький пиратик.

- Подойди и возьми его сам, - предложил Айоз.

- Давай лучше я, - отодвинул юнгу в сторону огромный бугай. Меч его размерами напоминал небольшую мачту.
        При первом столкновении клинков на траву посыпались искры. Если бы меч Айоза был из обыкновенного металла, он бы сломался пополам. Но магий был довольно прочным материалом, поэтому никакого вреда меч здоровяка ему не причинил.
        От второго удара мечи противников вылетели из их рук. Если меч Айоза воткнулся в землю, то оружие бугая пропахало в ней длинную борозду.
        Пират взревел и, растопырив руки, кинулся к Айозу, намереваясь сжать его в смертельных объятиях, но Айоз легко увернулся от этого неповоротливого здоровяка. Пирата это разозлило еще больше. На этот раз он не пытался поймать Айоза, а лишь оглушить его. Но и эта попытка не увенчалась успехом.
        Какой-то пират, незаметно подобравшись сзади к Роузи, схватил ее за волосы. Она вскрикнула от неожиданности, и это отвлекло внимание Айоза.
        Бугай обрушил на него огромный кулачище, который своей тяжестью не уступал кузнечному молоту, и маг потерял сознание.
        Айоз очнулся от резкой боли в запястьях и плечах. Руки его были связаны над головой.
        Он открыл глаза, и солнечные лучи тут же ослепили его. Кто-то захохотал.
        Странно, но он чувствовал, что солнце светило ему в спину!
        Айоз вновь попробовал открыть глаза. Опять какая-то вспышка! И уже не хохот, а крик боли. Похоже, кому-то отвесили подзатыльник.
        Теперь все стало понятно. Это тот самый мелкий пиратишка, который требовал бросить оружие, сидел на палубе напротив Айоза и пускал ему в глаза солнечных зайчиков. Ну что за люди эти пираты! Теперь же он отполз в сторону и обиженно потирал затылок. А к Айозу приближалась гора мышц, от которой юнга, а чуть ранее и Айоз, получили удар.

- Ну что, очухался, красавчик? - прогрохотала гора. - Быстро. Я думал еще как минимум час в отрубе повисишь. Но это даже хорошо. Быстрее развлекаться начнем!
        Бугай расхохотался, да так, что все его мышцы заходили ходуном.

- Айоз!
        Он обернулся. Позади него стояла Роузи. Ее руки тоже были связаны, так же, как у Айоза.

- Ты как?

- Все хорошо, - попытался улыбнуться маг. - Но, боюсь, колдовать со связанными руками не могу.

- Тебе сильно досталось?

- Бывало и хуже, - на этот раз улыбка вышла куда более убедительной. Наверное, потому, что и на самом деле бывали и худшие ситуации.

- Ух ты, вот это трофеи! - вдруг послышался противный писклявый голос.
        К ним приближался маленький тщедушный человечек, увешанный с головы до ног пиратскими амулетами в виде черепов. Даже на его тельняшке красовалось изображение черепа. Да и сам он, по большому счету, походил на ходячий скелет.

- Надо же, какую красавицу поймали! - ухмыльнулся он, продемонстрировав ряд редких зубов. - Я ее топить не дам!

- Да я лучше утоплюсь сама, чем останусь в твоем обществе! - огрызнулась Роузи.

- Деточка, - погрозил ей пальцем пират. - Я все-таки первый помощник капитана, ты должна меня слушаться!

- Ага, сейчас.

- Ух, какая! - восхитился пират. - Люблю таких! - он попытался обнять Роузи, неосторожно повернувшись спиной к Айозу.

- А-о-о-у-у!!! - взвыл он, когда сапог чародея встретился с его тощим задом.
        Роузи расхохоталась. Айоз довольно улыбнулся. Видимо, не первый раз он имеет дело с этим типчиком, вдруг поняла Роузи.

- У, вшивый маг! - орал, носясь по палубе, первый помощник капитана. - Я тебе еще в прошлый раз обещал, что акулам скормлю!
        Он снова приблизился к Роузи, на этот раз стараясь держаться подальше от Айоза.

- Ну вот, теперь этот жалкий волшебник нам не помешает, - ухмыльнулся он и шлепнул Роузи пониже спины.
        Ну нет, такого обращения она не допустит! Роузи резко развернулась и выбросила вперед ногу. Удар пришелся точно по достоинству пирата. Тот заорал еще громче, чем в первый раз, и упал ничком на палубу.
        Теперь уже Айоз хохотал от души. Пират катался по палубе, корчась от боли.

- Идиоты! - вопил он. - Девку - ко мне в каюту! Живо!
        "Интересно, что он будет со мной делать после такого удара?", - подумала Роузи. Ей стало весело.
        Маленький пиратик, пускавший в глаза Айозу солнечных зайчиков, нерешительно приблизился к Роузи, но она предупреждающе прорычала:

- Еще один шаг, и с тобой будет то же.
        Первый помощник капитана наконец оправился от удара и, возопив: "Идиоты! Ничего без меня не можете!", бросился к Роузи.
        Тому, что произошло потом, Роузи еще очень долго удивлялась. Если бы еще пару недель назад ей кто-нибудь сказал, что она способна на такое, она бы рассмеялась.
        Когда пират должен был схватить ее, Роузи подпрыгнула, уцепившись связанными руками за балку, и уселась ему на плечи, крепко сдавив его шею ногами. Пират захрипел и попытался упасть на колени, чтобы освободиться, но Роузи не давала ему сделать даже шагу в сторону. Так он и стоял на полусогнутых, хрипя и кашляя.
        Судя по выражению лица Айоза, он обалдел от такого номера.
        Маленький пиратик и бугай бросились на выручку, но Роузи повернулась к ним. Бедный помощник капитана болтался из стороны в сторону.

- Стоять! Или я сверну ему шею!
        Те в нерешительности остановились.

- Развяжите его, - кивнула она на Айоза.

- Но… - начал было маленький.

- Я сказала - развяжите! Иначе ваш драгоценный извращенец - труп!

- Есть и другой вариант, малышка, - послышался чей-то шепот с присвистом.
        Роузи обернулась. Рядом с Айозом стоял какой-то мужик, старый, сгорбленный. На правом глазу повязка. На голове черный платок. В руке кинжал. У горла Айоза.

- Она не будет тебя слушать, Гаттол, - Айоз чуть отклонился, но лезвие даже ни на дюйм не отошло от шеи.

- А мы сейчас проверим, - ухмыльнулся пират. - Ты отпускаешь нашего начальника, а я не буду перерезать горло твоему дружку. Ну как, договорились?

- Ни фига, - вот именно в таких ситуациях и вспоминаются словечки из ее собственного мира. Как будто жители Сайлоса их понимают. - То есть не договорились.

- Я же сказал, она не будет тебя слушать.qxbrjd

- А… А кто такой извращенец? - выдавил маленький пират, обращаясь к бугаю.

- Отпусти его, малышка. Иначе я убью твоего красавчика. Ножик-то у меня, - пират провел лезвием по щеке Айоза. Из пореза потекла кровь, но Айоз даже не поморщился, - острый.
        Роузи умоляюще посмотрела на Айоза. Он был на редкость спокоен, будто знал, что все закончится хорошо. Но на этот раз его уверенность не успокоила Роузи. Она не знала, что ей делать. С одной стороны, если она отпустит этого ублюдка, Айоза утопят. А с другой стороны - зарежут. Есть разница?

- Ну все, поиграли и хватит, - вдруг раздался над кораблем громовой голос.
        На палубе появился капитан. Высокий, статный мужчина. В длинном бархатном плаще, широкополой шляпе, высоких сапогах. Классический пират. Дополнительное сходство с персонажем голливудских фильмов ему придавал разноцветный попугай, сидевший на плече.

- Деточка, я думаю тебе лучше отпустить моего помощника. Он, конечно, собака еще та, но убивать его мне пока не выгодно.

- Пусть сначала он, - Роузи кивнула в сторону старика, - отпустит Айоза.
        Капитан молча кивнул. Старый пират, ухмыльнувшись, убрал нож. Роузи спрыгнула с плеч первого помощника, не преминув наподдать ему напоследок. Тот рухнул на палубу, пытаясь откашляться.

- Эта… Эта… чуть не придушила меня, кэп! - прохрипел он.

- Я бы ничуть не расстроился, если бы она это сделала, - прервал его капитан. - Ты просто грязная свинья. Разве так обращаются с дамами благородные пираты?

- А разве благородные пираты привязывают этих самых дам к мачтам? - язвительно спросила Роузи.
        Капитан лишь улыбнулся и подошел к Айозу.

- Айоз. Сколько лет, сколько зим. Не ожидал, что когда-нибудь свидимся.

- Не особенно хотелось, но раз уж обстоятельства так сложились… - Айоз выдавил из себя более-менее вежливую улыбку.

- В прошлый раз мы с тобой не договорили насчет твоей расплаты за Джова.

- Ты сам выставил его против меня. Я его не убивал. Он упал в море.

- Но столкнул его ты.

- Я этого не хотел. Он лишь попал под магическую волну.
        Капитан расхохотался. Попугай вторил ему своим ужасным дребезжащим голосом.

- Ну да, конечно! Так легко спихнуть все на магию! Так или иначе, сегодня ты искупаешься.

- Я обязательно вынырну и расскажу, как водичка. Вдруг ты тоже изъявишь желание окунуться?

- Это вряд ли. Хватит корчиться! - капитан пнул своего помощника по тощему заду и повернулся к бугаю. - Брось Айоза за борт. Готовь поклясться, дедрокам такой подарок понравится!
        Тот разрезал веревки на запястьях мага и потащил его к борту. Айоз сопротивлялся, даже пару раз лягнул пирата, но тому, казалось, все было как слону дробина. Айоз на мгновение прикрыл глаза, и резкий порыв ветра сорвал парус и опрокинул поднявшегося было помощника капитана обратно на палубу. За секунду до того, как поток воздуха достиг бугая, рискуя повалить и его, тот ругнулся и ударил Айоза. Тут же ветер стих. Айоз потерял сознание.

- Отлично! - улыбнулся капитан. - Так он быстрее пойдет ко дну!

- Да ты просто трус! - вдруг рявкнула Роузи.
        Капитан повернулся к ней так резко, что попугай, издав возмущенный вопль, свалился с его плеча.

- Я не трус, - прошипел он.

- А кто? Ты боишься честного поединка! Боишься, что Айоз тебя победит. Какой же ты после этого авторитет? Да твоя команда тебя уважать перестанет! - подливала масла в огонь Роузи.

- Какая-то соплячка будет указывать мне, что делать! - взревел он. - А не сбросить ли сначала тебя? Тогда твой драгоценный маг сам спрыгнет в пучину!
        Ну вот, договорилась, мрачно подумала Роузи. И Айоза не спасла, и сама туда же. Ну нет. Если суждено погибнуть, так хоть прихвачу этого напыщенного индюка с собой.

- Так что насчет честного поединка? - выкрикнула она. - Или ты даже меня боишься?

- Ты хочешь с ним драться, дорогуша? - прохрюкал старый пират Гаттол, несколькими минутами ранее угрожавший Айозу ножом. Теперь он ковырялся им в зубах. Роузи передернуло.

- Если он так боится Айоза, то меня бояться у него никаких причин нет, - эти слова были обращены не столько к старику, сколько к капитану.
        Тот молча смотрел на нее. Затем сбросил свой плащ с плеч прямо на палубу, накрыв им несчастного попугая, который начал орать еще громче.

- Сама напросилась, красавица. Учти, мне жаль будет тебя убивать. Таких смелых я давно не встречал. Хотел бы сделать тебя своей наложницей.

- Ты не шейх, чтобы иметь наложницу, - бросила Роузи.
        Маленький пиратик развязал ей руки и отдал меч, подарок Бриола. Капитан достал свою шпагу - длинную, блестящую, с хорошо наточенным клинком.
        У капитана было преимущество. Его руки не болели так зверски от веревок. Но, как подозревала Роузи, капитан толком драться и не умеет. Иначе разве стал бы он посылать своего человека на битву с Айозом, если мог разобраться с ним сам?
        В этот момент Айоз очнулся. Увидев Роузи, вертящую в руке меч, он воскликнул:

- Розелин! Не надо!

- Не волнуйся Айоз! - она ободряюще улыбнулась ему. - Все будет хорошо.

- Нет! - крикнул он, пытаясь вырваться из рук бугая.

- Если я побеждаю, ты отпускаешь меня и Айоза, - обратилась Роузи к капитану. - И не в воду. Высаживаешь на берег. Понятно?

- А если побеждаю я, ты идешь со мной в каюту развлекаться, - ухмыльнулся капитан.
        Роузи закатила глаза. Ну почему женщина на корабле - всегда плохая примета? Если бы моряки с собой в плаванье жен брали, глядишь, не стали бы такими извращенцами.

- Розелин! - кричал Айоз. - Не верьте ему! Он не отпустит нас!

- Уже поздно! - расхохотался капитан. - Иди ко мне, малышка.
        Это разъярило Роузи еще больше. Сначала мелкий хмырь приставал, теперь еще и этот. Она бросилась вперед. Противник, несмотря на его кажущуюся тяжесть, ловко отступил в сторону. Ее меч чиркнул по шпаге капитана, высекая сноп искр.

- Ух, какая ты быстрая! - ухмыльнулся капитан.
        Бой длился всего несколько минут. Роузи, несмотря на кажущееся превосходство пирата, сумела оттеснить его к борту. Капитан понял, что проиграл. И незаметно кивнул старому пирату. Тот начал подбираться к Роузи, сжимая в кулаке нож. Айоз со всей силы наступил на ногу державшему его бугаю. Тот взвыл от боли, и это отвлекло старика. Он осклабился и направился к Айозу, но не успел сделать и пары шагов, как его опрокинуло ветром на палубу. Нож вылетел из его руки и воткнулся в деревянную бочку, стоявшую неподалеку.
        Вдруг чей-то клинок звякнул о доски. Айоз обернулся.
        Роузи лежала на палубе и, кажется, была без сознания. Шпага капитана валялась рядом, видимо, схватка под конец перешла в рукопашную.

- Ну вот, Айоз, я победил. Теперь ты отправишься за борт, а она, - он кивнул на распростертую на палубе Роузи, - в мою каюту.
        Айоз почувствовал, как в нем поднимается нечто тяжелое. Темное. И очень сильное. Красная пелена начала застилать ему глаза. Это был не просто гнев. Ярость. Святой Лоуренс, он сейчас убьет пирата.

- Нет. Этого не будет, - прошипел он сквозь стиснутые зубы.
        Он направился к Роузи. Бугай протянул руку, чтобы остановить его, но вскрикнул и отпрыгнул в сторону. Ладонь его покрылась ожогами.
        Маленький пиратик не рискнул приблизиться, а вот Гаттол выскочил из-за бочки, из которой успел выдрать свой нож.

- Я убью тебя, колд…
        В следующее мгновение какая-то неведомая сила отшвырнула его от Айоза. Он ударился о борт и больше не шевелился.
        Айоз присел рядом с Роузи. Она просто была без сознания, на ее теле не было никаких видимых ран, лишь небольшая ссадина на правой щеке.

- Ты ударил ее, - прошептал Айоз. - Ты ударил ее, ублюдок.

- А почему бы и нет? - похоже, капитан все еще не понимал, что произошло с его помощниками. - Я же не благородный рыцарь. Я пират.

- Ты ударил ее, - повторил Айоз, вставая с колен и поворачиваясь к капитану.
        Наконец до пирата дошло, что что-то не так. Он обернулся на своих помощников: бугай баюкал покалеченную руку, а старик лежал у борта, не шевелясь. Посмотрев на Айоза, капитан невольно содрогнулся: его глаза пылали огнем, в котором то и дело проскакивали зеленые искры. Пирату даже показалось, что это не человек, а какое-то божество вдруг явилось перед ним.

- И что ты со мной сделаешь, чародей? - прокричал он, невольно отступая на шаг. - Убьешь?

- Нет. Ты сам себя убьешь, - сказал Айоз, продолжая глядеть ему в глаза.
        Капитан почувствовал, что больше не в силах выносить на себе этот пылающий взгляд.

- Прекрати, - прохрипел он, отступая еще и еще. - Хватит на меня смотреть! Хватит!

- Ты чудовище, - продолжал наступать на него Айоз. - Я вижу тебя насквозь. Твое сердце мертво. Оно умерло вместе с Каширой.

- Откуда ты знаешь? - изумился капитан.
        Кашира. Так звали его невесту. Когда много лет назад, во время войны лораннов с дедроками, она погибла, капитан поклялся отомстить. Ее смерть была случайностью - на нее всего лишь упал сбитый лоранном дедрок. Самая нелепая смерть, какую только можно себе представить. Но откуда этот жалкий маг знает об этом?

- Мне известно больше, чем ты думаешь, - ответил на его мысленный вопрос Айоз. - Мне жаль тебя. Как жаль всех тех, кто убил свое сердце и в конце концов убил и свое тело. Рано или поздно ты почувствуешь непреодолимое желание прыгнуть в море и не станешь противиться этому. Потому что там тебя ждет твоя Кашира. Но я не стану помогать тебе в этом, как бы мне ни хотелось убить тебя. Потому что я - не ты.
        Айоз чуть отступил. Огонь в его глазах померк, а затем и вовсе исчез. Он молча отвернулся и присел рядом с Роузи.
        Шлюпка с пиратского корабля причалила к берегу. Айоз выпрыгнул из нее и подал руку Роузи. Бриол и Тайра подошли к ним, подозрительно поглядывая на сидящего в шлюпке и трясущегося мелкой дрожью пиратика. Как только Роузи и Айоз оказались на берегу, он заработал веслами, будто за ним гнались все морские дедроки, и вскоре уже был у корабля.

- Боже, что с тобой случилось? - подняла брови Тайра, заметив на щеке Роузи ссадину.

- Ничего, - Роузи вымученно улыбнулась.

- Она спасла нам жизнь, - ответил Айоз. - Если бы не Розелин…

- Что с тобой? - спросил Бриол.
        Только тут Роузи заметила, что Айоз еле стоит на ногах. Он старался выглядеть так, будто все хорошо, но у него мало что получалось. Все усилия сводила на нет его страшная бледность.

- Все в порядке, - отмахнулся Айоз. - Это лишь морская болезнь…
        Он медленно опустился на колени. Затем глаза его закрылись, и он рухнул на песок.

- Айоз! - испуганно воскликнула Роузи.
        Бриол присел рядом и положил руку на лоб Айозу.

- Он холоден, как лед!

- Что с ним? - прошептала Роузи.

- Если это то, что я думаю…

- Бриол, - негромко сказала Тайра, кладя руку ему на плечо. - У нас гости.
        Эльф и Роузи обернулись. Со стороны леса к ним приближался небольшой отряд лесных дедроков.

- Убить их? - Тайра положила руку на рукоять меча.

- Нет времени, - Бриол подхватил Айоза на руки. - Ты можешь провести нас в Подземный мир?
        Часом позже Айоз лежал на шикарной кровати в одной из многочисленных, вырубленных в скалах комнат в Подземном царстве. Он так и не пришел в себя. Роузи сидела рядом с ним и ждала, когда прибудет Лиолай. Бриол отправился за ним. Он так и не объяснил, что случилось. Лишь буркнул: "В этом Лиолай разберется", и ушел.
        Роузи сидела рядом с Айозом, держа его руку в своей. Айоз выглядел так, будто спал, но рука его была холодна, как лед, и теплые ладони Роузи не могли согреть ее.

- Где ты сейчас, Айоз? - прошептала она.
        Тогда, на корабле, когда она очнулась от удара капитана, Айоз показался ей чуть ли не богом - такой силой светилось его лицо. И от ее внимания не ускользнуло, что все, кто был на палубе, включая капитана, сторонятся его и беспрекословно выполняют его приказы. Роузи задалась вопросом: что произошло, пока она была без сознания? Айоз на ее вопросы отвечал уклончиво. При звуке его голоса маленький пиратик подпрыгивал, а капитан косился в их сторону.
        И вот теперь Айоз лежит здесь, и на его лице нет того сияния, той силы, придающей ему вид божества… Он ужасно бледен… Но беспомощным отнюдь не выглядит. На его лице застыло упрямое выражение, как будто он с чем-то борется даже во время своего сна.
        Именно сейчас Роузи поняла, что Айоз ей очень дорог. Как же ей не хочется его покидать, когда закончится война с дедроками! Что ее ждет в другом мире? Унылая квартира, которая постоянно будет напоминать ей об Айозе? Ведь они впервые встретились именно в ее гостиной. Работа? Вряд ли она сможет взять в руки шпагу. Воспоминания будут неизбежны, и Роузи сомневалась, что сможет выдержать их натиск. Друзей она нашла именно здесь, в ее мире их не было. Что ее держит там? Да ничего.
        Роузи дотронулась до лица Айоза. Какой же он красивый… Смелый, мужественный… И его глаза… Роузи не думала, что когда-нибудь сможет забыть его великолепные глаза - карие с зелеными искрами.
        Она еще не встречала человека, который так притягивал бы к себе. Ее первый парень оказался просто подлецом - он поспорил со своими друзьями на нее. Крейг обманывал ее на протяжении всего времени, пока они встречались. Вряд ли в ее мире остались еще мужчины благородные, честные, чувствующие… Такие, как герои сказок, которые так любила в детстве Роузи.
        Еще в детстве нам в голову вдалбливают, что сказки не имеют ничего общего с реальностью. Они нужны лишь для развлечения, чтобы ребенок не плакал. Взрослые лишают веры в хорошее, заставляют верить, что мир на самом деле жесток, и в нем нет места любви. Это волчья стая. Не убьешь ты - убьют тебя. И тот город, в котором росла Роузи, полностью соответствовал этому определению.
        Но Роузи повезло - ее воспитывала тетя Маргарет, которая говорила, что весь мир держится лишь на любви, на чувствах. Что прекрасные принцы существуют, только они скрываются, и требуются немалые усилия, чтобы найти их… Мир живет лишь потому, что любовь пронизывает его насквозь, как вода проникает в землю. И вырастают чудесные цветы. Сколько великих произведений было создано во имя любви! И ни одного - во имя ненависти. Зло быстротечно, оно приходит и уходит, поэтому у него так много лиц. А добро остается. Оно вечно - так же, как любовь. И как бы ни было сильно зло, всегда есть люди, способные дать ему отпор.
        Именно поэтому Роузи не утратила веры в чудеса. Она с нетерпением ждала, когда же с ней произойдет что-то необычное. Ведь когда ты на самом деле веришь во что-то, значит, это существует. Вера на пустом месте не возникает. Если ты страстно желаешь чего-то, это обязательно произойдет, нужно только время.
        Сейчас Роузи желала только одного - чтобы Айоз открыл свои изумительные глаза.
        Тяжелая дверь распахнулась, и вошел король небесных эльфов.

- Лиолай! - воскликнула Роузи. - Наконец-то вы здесь! Я не знаю, что… Он весь холодный, как… как… - она разрыдалась.
        Лиолай обнял девушку.

- Розелин, я не знаю, что с ним. Но сделаю все возможное, чтобы это выяснить.
        Роузи отстранилась и позволила Лиолаю подойти к Айозу. Эльф присел рядом и дотронулся до лба мага. Затем закрыл глаза.
        Прошло не меньше минуты. Роузи уже хотела спросить, все ли в порядке, но тут Лиолай открыл глаза.

- Не волнуйтесь так, Розелин, - сказал эльф, заметив беспокойство на ее лице.

- Что с ним?

- Все не так серьезно. Всего лишь магическое истощение. Он слишком много сил потратил там, на корабле.

- И что теперь с ним будет?

- Постепенно силы восстановятся. Но сколько времени на это потребуется… Все зависит от того, когда он придет в себя.

- Или придет ли вообще, - прошептала Роузи.

- Да, - нехотя заметил Лиолай. - Не хотелось этого вам говорить, но вы сами догадались. Но я думаю, что все будет в порядке. Айоз очень силен с магической стороны. Его силы способны восстановиться всего за несколько часов. Единственное, что меня смущает, - Лиолай покачал головой, - еще никогда, на протяжении всей войны, он не падал в обморок от магического истощения.

- Почему же это случилось сейчас? - Роузи не сводила взгляда с Айоза.

- Вы не видели, что произошло? Почему ему пришлось тратить столько сил?

- Нет, но… Я сражалась с капитаном и потеряла сознание. Айоз сказал, что капитан меня ударил. Когда я очнулась, Айоз весь будто светился! Все пираты обходили его стороной.
        Лиолай в задумчивости ходил из угла в угол.

- Возможно, это его эмоции спровоцировали такой мощный всплеск силы.

- Эмоции?

- Так бывает с молодыми эльфами, которые только учатся контролировать себя. Но Айоз маг. И это происшествие более чем странно.

- Почему? Ведь Айоз гораздо моложе любого эльфа.

- Дело не в этом. Я бы тоже подумал, что Айоз всего лишь неопытный чародей, если бы не был уверен в обратном. Я его знаю довольно долго, но никогда чувства Айоза не брали верх над его разумом. Даже если случалось что-то из ряда вон выходящее, он мог держать себя в руках.

- Но что тогда произошло? Почему его эмоции вышли из-под контроля?
        Лиолай вздохнул.

- Я не знаю, Розелин. Спросите об этом у Айоза, когда он очнется.
        Лиолай ушел. Роузи сидела рядом с Айозом, пытаясь осмыслить все то, что сказал ей эльф. Неужели это все из-за того, что чувства на миг стали выше разума? Почему же раньше такого не случалось? Роузи видела, на что способен Айоз. И вряд ли сегодняшнее заклинание, которое так напугало пиратов, могло вызвать такую потерю сил.
        Размышляя, Роузи сама не заметила, как уснула.
        Глава 7


- Сайлос мой! - кричит Рузана и поднимает руку.
        Ярко-красная молния вылетает из ее ладони и устремляется в Бенжамина, который не понимает, что происходит - хоть он и дружит с эльфами (единственный из людей, кроме Айоза), действие магии ему приходится видеть впервые.
        Айоз встает перед королем и встречает молнию Рузаны своей - ярко-голубой. Королева дедроков невероятно сильна - для Айоза в его четырнадцать лет это почти неодолимая преграда. Но все же он смог спасти Бенжамина от неминуемой гибели, хотя его "щит" вот-вот рухнет.

- Папа! - в зал вбегает принцесса.
        Рузана поворачивается к ней, и тут "щит" Айоза не выдерживает. Он в изнеможении опускается на колени. Теперь все внимание Рузаны сосредоточено на девочке в небесно-голубом платье и такой же накидке.
        Айоз бросается к принцессе, но слишком поздно - Рузана уже сделала смертельный удар. На глазах у короля и мага девочка исчезает в огне.

- Нет! - кричит Айоз.

- Нет…
        Как давно ему не снился этот кошмар! Два года подряд Айоз вскрикивал и просыпался, пока наконец Элимар, король лесных лораннов, не научил его справляться с этим. Тогда еще Айоз не очень хорошо контролировал свои силы и, проснувшись, зачастую обнаруживал, что в его домике все вверх дном, будто ураган пронесся. Маг подозревал, что так оно и было.
        Со временем кошмары ушли. Айоз всячески старался поддерживать Бенжамина, который стал совсем плох. После этой катастрофы он разом постарел лет на двадцать. Король не винил Айоза, но тот чувствовал, что он за все в ответе. Ему не хватило сил спасти принцессу. Айоз так и не простил себе ее смерть.
        Он открыл глаза. Судя по всему, он находился в Тролльем царстве - потолок был каменный.
        На его груди, положив голову на скрещенные руки, спала Розелин.
        Айоз вспомнил, какая сила вырвалась из него тогда, на пиратском корабле. Он сумел подавить ее, но все же она сильно измотала его. Страшно было подумать, что бы случилось, если бы магия вырвалась на свободу. Такая потеря сил ему бы дорого обошлась. Он убил бы не только пиратов, но и Розелин.
        Если с ней что-то случилось бы, Айоз, не задумываясь, спалил бы корабль дотла. И плевать, что погиб бы сам. Еще одной такой потери он бы попросту не перенес. Десять лет назад его сердце чуть не разорвалось от боли, но он выдержал эту пытку ради короля Сайлоса.

- Никому бы не пожелал такого, - пробормотал он.
        Роузи шевельнулась. Затем медленно подняла голову и потерла глаза.

- Доброе утро, - улыбнулся Айоз.
        Она на мгновение замерла, а затем, радостно вскрикнув, обняла его.

- Айоз! Слава Богу, ты проснулся!

- Рано или поздно это должно было произойти.

- Что с тобой случилось? Лиолай сказал, что это магическое истощение…
        Айоз нахмурил брови. Что еще за ерунда?

- Магическое истощение? Не припомню, чтобы это когда-либо со мной случалось.

- Лиолай тебе все объяснит. Как ты себя чувствуешь?

- Великолепно. Такое ощущение, будто проспал тысячу лет, как прекрасная Илайла.

- Кто?

- Дамочка, которая спала несколько веков подряд, а затем ее разбудил поцелуем прекрасный принц.

- У нас принцессу звали Авророй. Да и спала она всего сто лет.

- Значит, сказки в наших мирах почти одинаковые. О, Лиолай, привет!
        Дверь приоткрылась, и в комнату заглянул эльф.

- Вижу, силы к тебе возвращаются, - улыбнулся он. - По крайней мере, предчувствие точно при тебе. Прошу прощения, Розелин, вы не могли бы оставить нас одних на несколько минут?
        Она кивнула и, улыбнувшись Айозу, вышла, закрыв за собой дверь. Маг проводил ее взглядом.
        Лиолай присел на кровать. Некоторое время он задумчиво смотрел на Айоза. Наконец тот не выдержал:

- Что со мной не так?
        Лиолай вздрогнул, будто проснувшись.

- Насколько я могу судить, с тобой все в полном порядке.

- Я отлично знаю, когда ты врешь, Лиолай. У тебя перья дрожать начинают.
        Эльф усмехнулся.

- Странно, мы знаем друг друга уже пять лет, и за это время ты изучил меня и моих лораннов настолько хорошо, что тебя считают за своего. Но, как выяснилось, я тебя совсем не знаю.

- О чем ты?

- Розелин сказала, почему ты упал в обморок?
        Айоз вздохнул.

- Да, магическое истощение. Но я не понимаю…

- Ты знаешь, из-за чего это произошло?
        Маг покачал головой.

- Расскажи, что произошло на корабле.

- Розелин вызвала капитана на дуэль. Она почти победила его, но Кайрат сжульничал. Он ударил ее, и… - Айоз зажмурился и глубоко вдохнул. - Я мог убить его, Лиолай. Во мне бушевала такая сила, какой я даже не мог себе представить! Двое пиратов, которые пытались меня остановить… Один сильно обжег руку, а второй… погиб. Я не хотел этого, клянусь! Но вокруг словно была огненная стена. Я мог сжечь корабль до последней дощечки! И я чуть было не сделал этого, но в последний момент что-то меня остановило.
        Айоз посмотрел на Лиолая, и увидел то, чего совсем не ожидал: король лораннов был напуган. Сильно напуган.

- Знаешь, тебе чертовски повезло, что так случилось, - наконец произнес эльф. - Ты смог загнать силу обратно. Иначе она бы вырвалась на волю, и ты бы так легко не отделался. Магическое истощение - штука опасная.

- Я не понимаю, откуда взялась эта сила. Раньше ничего подобного не было. - Айоз в растерянности пожал плечами.

- Мне кажется, я знаю причину, Айоз. И ты тоже.

- Не знаю, - маг скрестил руки на груди и отвернулся.

- Знаешь. Ты боишься потерять Розелин. Признай, впервые за десять лет, прошедших с гибели принцессы, ты влюбился.

- Ничего я не собираюсь признавать.

- Ты ведешь себя, как капризный ребенок, - улыбнулся Лиолай. - Твои чувства к ней написаны у тебя на лбу большими яркими буквами.

- И что же там начертано?

- Всего шесть букв.

- Хватит меня дурачить! - маг запустил в эльфа подушку.
        Лиолай расхохотался. Айоз присоединился к нему.

- Но все же, - отсмеявшись, сказал Лиолай, - советую тебе впредь быть осторожнее. Стоит тебе на мгновение потерять контроль над чувствами, и твоя магия обретет поистине ужасающую силу. И она сметет все на своем пути, не разбираясь, кто прав, а кто виноват.

- Я попытаюсь.

- У тебя должно получиться, - Лиолай ободряюще похлопал его по плечу. - Встать можешь?

- Сейчас узнаем, - Айоз осторожно приподнялся. Через мгновение он уже стоял на ногах. - Вот уж не ожидал, что у меня это так легко получится! - удивился он.

- Ты уникален, Айоз. Твои силы восстанавливаются вдвое быстрее, чем у эльфов и живших ранее магов. И ты намного сильнее. Вот почему только ты можешь победить Вассара и положить конец войне. А теперь идем. Все уже заждались, когда ты проснешься.
        Лиолай вышел. Айоз помедлил мгновение, затем хмыкнул и последовал за ним.
        Роузи он нашел в компании Нейла и Фейла. Они весело хохотали над чем-то. Когда Айоз приблизился, Нейл многозначительно вскинул брови, покосился на Роузи и возвел глаза к потолку, как бы говоря: "Я просто от нее без ума, как и ты".
        "Кажется, мои чувства и впрямь написаны у меня на лице", - усмехнулся про себя Айоз.
        Бриол разговаривал с Тайрусом. Заметив Айоза, он, извинившись перед троллем, подошел к нему. Тайрус улыбнулся магу и скрылся в одном из многочисленных коридоров.

- Как ты? - спросил Бриол.

- Все в порядке, за исключением того, что Лиолай прочитал мне нотацию, почему нельзя доверять чувствам.
        Бриол понимающе поднял бровь.

- О чем ты? - встряла Роузи.

- Если магия управляется не разумом, а сердцем, она становится более сильной, - пояснил эльф.

- Иногда даже смертельной, - добавил Айоз.

- Почему же ты не убил пиратов сразу?

- Потому что вместе с ними я убил бы и вас. Такой магией очень сложно управлять.

- Управление разумом - одна из основ магии. Эльфы учатся этому практически с рождения, - сказал Бриол. - Лиолай наверняка говорил тебе это, когда только начал твое обучение.

- Видимо, я пропустил это мимо ушей. Не представляешь, какими скучными были его лекции.
        Бриол расхохотался.
        Вассар в ярости ходил из угла в угол. Мало того, что он упустил мага, так еще и целителя собственного спалил! Кто бы мог подумать, что Юлай настолько глуп, чтобы жертвовать своей жизнью ради Айоза? Вассар попытался послать погоню, но чертов эльф, дружок самого Лиолая, что-то сделал, и Врата закрылись. Поводов для недовольства была масса, и Вассар успокаивал себя тем, что палил во что ни попадя.

- Чертов маг! - молния пробила дырку в стене. - Да как он посмел! - с треском занялся ковер. - Он слабее меня и знает это! - от кровати под балдахином остался лишь обгоревший остов. - А Рузана! Какова девчонка, а?
        Внезапно Вассар остановился. Воспоминание о Рузане навело его на мысль о девушке из другого мира. Той самой, о которой чародей так беспокоился, что притащил ее в Сайлос.

- Розелин, - пробормотал эльф. Губы его растянулись в зловещей усмешке. - Он называл ее Розелин.

- Как же здесь все-таки красиво, - восхищенно вздохнула Роузи.
        Айоз расколдовал водопад, остановленный Вассаром, и теперь сверкающие струи воды падали вниз и с музыкальным грохотом разбивались о поверхность озерца. С возвращением Айоза лес словно проснулся и теперь приветствовал своего хозяина. Дул теплый ветерок, в кроне невысокого дерева дон заливалась какая-то голосистая пташка. В высокой траве стрекотали кузнечики.

- Ничто на свете не может сравниться с красотой природы, - улыбнулся Айоз. - Лес всегда нравился мне больше дворцов. Вы еле стоите на ногах, - заметил он.

- Неправда, - вяло отмахнулась Роузи. - Просто немного устала.
        Поспать ей удалось всего пару часов в Подземном мире. Глаза слипались, колени подкашивались, но Роузи с честью выдержала часовое путешествие к водопаду.

- Идите в дом, вам нужно поспать.

- Но я не хочу…

- Я вижу вас насквозь, Розелин. Еще чуть-чуть, и мне придется нести вас на руках.
        Роузи присела у валуна.

- Я отдохну немного, и все.

- Ну, как хотите. Я вас предупреждал, - Айоз пожал плечами и отвернулся к воде.
        Теперь он понял, что Вассар гораздо сильнее, чем кажется. Остановить водопад, особенно волшебный, дело нелегкое. Меньше всего Айозу хотелось соваться к Вассару, но рано или поздно это придется сделать. Если он сейчас отступится, то подпишет лораннам смертный приговор.
        Схватка с Вассаром неизбежна, и Айоз был готов к любому ее исходу: к поражению и смерти или же к победе. Вот только… Розелин. Единственная причина, почему он не хотел опять ввязываться в войну. Его гибель причинит ей боль, а Айоз по себе знал, какая это пытка. С другой стороны, Вассар мог убить ее, зная, что Айоз, десять лет назад сумевший справиться с потерей, этого уже не перенесет. Значит, придется отправить ее обратно, чтобы с ней ничего не случилось. Но захочет ли она этого?
        "Лиолай был прав. Я не хочу ее терять. Но другого выхода нет".

- Розелин, - начал он, - мне кажется, что Сайлос становится небезопасным местом…
        Роузи спала, прислонившись к камню и скрестив руки на груди. Айоз улыбнулся и, пробормотав "Я же вас предупреждал", подхватил ее на руки.
        Он отнес ее дом, затем вернулся к водопаду. С минуты на минуту должен был прилететь Бриол. Эльф сказал, что есть серьезный разговор, но о чем именно, не соизволил сообщить.
        Айоз сел, прислонившись спиной к валуну, так же, как несколькими минутами ранее Роузи. Водопад шумел и переливался на солнце всеми цветами радуги.
        Какая же сила потребовалась, чтобы остановить его! Вассар не так прост, как кажется на первый взгляд. Он любит пугать, но Айозу это всегда казалось лишь бахвальством. По его мнению, так поступил бы эльф, не уверенный в своей силе. Видимо, Вассар на это и рассчитывал: все сочтут его лишь хвастуном и не воспримут всерьез. А он тем временем уничтожит короля, лораннов и одного небезызвестного мага.
        И тем не менее, Вассар уже не раз показал свой страх перед Айозом. Причем так явно, что сомневаться не приходилось. Хотя, может быть, это еще одна уловка? Показать противнику, что боишься его, и тем самым усыпить его бдительность? Темный эльф способен и на такую пакость. Его призвание - хитрость, обман и интриги за спиной доверившегося ему человека или эльфа, а вовсе не геройство на поле боя.

- Правь Сайлосом Рузана, тебе бы цены не было, - прошептал Айоз. - Хотя с твоей помощью ее власть не продлилась бы и года.

- Ты о чем? - спросил Бриол.
        Айоз обернулся - эльф стоял рядом, опираясь на валун. Ветерок слегка шевелил перья на его белых крыльях.

- Мысли вслух, - неопределенно махнул рукой маг. - Ты хотел о чем-то поговорить?

- Лиолай рассказал мне о причине твоего магического истощения.

- Все уже в курсе, что происходит в моей душе, - горько усмехнулся Айоз. - Кроме меня.

- Лоранны решили, что Розелин опасно находиться здесь.

- Пять минут назад я думал о том же.

- Если с ней что-то случится, ты уйдешь от нас навсегда. Или, что еще хуже, твоя сила уничтожит всех, кто попадется ей на пути, не отличая лораннов от дедроков.
        Некоторое время Айоз молчал. Затем тихо, с едва заметной дрожью в голосе произнес:

- Вот уж не думал, что и лоранны боятся меня. Я-то считал, что мы друзья, - он отвернулся к водопаду.

- Никто и не утверждает обратного, - Бриол присел рядом с ним. - Лично для меня ты был и остаешься самым лучшим другом. А наш народ надеется на тебя, но согласись, твоя сила…оисходит у меня в душе.ения.ость? еще одна уловка?

- Знал бы ты, как мне до жути надоело быть последней надеждой, - вздохнул Айоз, вставая. - Все носятся со мной, как с величайшей драгоценностью. Дошло до того, что за меня умирают! Вот уж чего я действительно не хочу, так это чтобы за меня умирали, как за какого-нибудь бога!

- Но это неизбежно, Айоз. Тебе повезло родиться с такими способностями, по сравнению с которыми магия эльфов - просто пшик. Хочу, чтобы ты знал, - Бриол взял мага за плечи и развернул к себе, - я готов умереть за тебя, если будет нужно.

- Бриол… - Айоз ошеломленно отступил. - Зачем ты… сказал это?

- Потому что это правда. Даже Лиолай готов пойти на такой шаг.

- А как же Анжелина?

- Она знает. И понимает, что ее муж сделает это при необходимости. Все лоранны знают и готовы пойти за тобой даже в ад.

- Нет, - маг замотал головой. - Нет, не может быть! Зачем я ввязался в эту войну? От моей магии лишь одни неприятности!

- Если бы не ты, лоранны давным-давно проиграли бы.

- Все равно от нее больше вреда, чем пользы! - воскликнул Айоз. - Сколько уже погибло из-за нее и скольким суждено умереть! Вспомни Юлая! Зачем он это сделал? Зачем встал под молнию, которая предназначалась мне?
        Глаза Бриола сощурились, он дернулся, словно от боли.

- Юлай сделал свой выбор. Ты здесь ни при чем.

- А принцесса? - в глазах Айоза заблестели слезы. - В ее смерти виноват только я. Если бы я не пошел тогда к королю Бенжамину просить о помощи, Рузана не похитила бы его дочь и ничего бы не случилось. Если бы я вообще не знал их, то все обернулось бы иначе! - выкрикнул он.

- Если бы не ты, Рузана убила бы и Бенжамина, - мягко возразил Бриол, кладя руки магу на плечи. - И тут совершенно неважно, был ты с ним знаком или нет. Рузана хочет захватить Сайлос. Но пока ты с нами, ей это не удастся. И кстати, раз уж мы заговорили о людях, я должен тебе кое-что рассказать.
        И Бриол поведал Айозу о том, что произошло после того, как Рузана похитила его. О том, как Бриол и Роузи шли ночью по Магическому лесу и почувствовали дивный аромат миолины. И как Роузи безошибочно определила, что за цветок раскрыл перед ними свои лепестки.

- Я могу сделать единственный верный вывод, - закончил эльф. - Розелин - из Сайлоса. Или бывала здесь. Возможно, она из страны, лежащей далеко за морем.

- Этого не может быть, - прошептал Айоз, опускаясь на траву.

- Но это так, - настаивал на своем Бриол. - Иначе откуда она знает об этом цветке?

- Тогда почему она ничего не помнит?

- Возможно, была слишком юной. Так или иначе, Розелин уже была здесь, и мне хочется знать…

- Разве только по тому, что она узнала миолину, можно судить? - перебил его Айоз. - Возможно, в ее мире растет похожий цветок.

- С тем же названием?
        Айоз не нашел, что ответить.
        Бриол опустился рядом с ним.

- Многие эльфы в наших Садах сказали, что в ней есть что-то знакомое. Как будто они раньше видели ее. Тебе не кажется это странным?
        Айоз вздохнул.

- Мне тоже так показалось, когда я впервые ее увидел. Но, может, просто потому, что она на кого-то похожа… Ведь эльфы тоже могли так подумать, правда? - он с надеждой посмотрел на Бриола.
        Тот с сомнением покачал головой.

- Не думаю. Тебе нужно с ней поговорить.

- И что я ей скажу? - взвился Айоз. - "Извини, тебя что-то все узнают, ты случаем не бывала здесь раньше?".
        И тут он увидел Роузи. Она молча стояла у дерева и, видимо, слышала конец разговора. Лишь увидев выражение ее лица, Айоз понял, что сейчас произойдет.

- Розелин, нет! - он вскочил на ноги, но она уже скрылась за деревьями.
        Бриол положил руку ему на плечо.

- Не беспокойся. Она лишь узнала то, что должна была рано или поздно узнать. Ей нужно время.
        Роузи бежала сквозь заросли куда глаза глядят. Ветки хлестали по лицу. Какой-то сучок полоснул ее по бедру, разорвав джинсы. Тут же вспомнились слова Айоза, что лес иногда не настроен дружить.
        Айоз… Как он мог? Она ему верила, как самой себе. И вот - опять. Уже который раз так обжигается, и все никак не может научиться не доверять. Особенно мужчинам. Им нельзя верить в первую очередь. Особенно таким красивым…
        Роузи споткнулась и упала на колени посреди ручья. Холодная вода, окатившая ее, немного прояснила голову.
        Ладно, допустим, он не сказал ей насчет того, что она здесь уже бывала. Но он же не лгал, он просто не сказал ей… Но умалчивание - тоже ложь, а она везде ложь, как бы ее ни называли. Стоило ли надеяться, что это была единственная?
        Послышался шорох крыльев. Роузи опустила голову, думая, что это Бриол прилетел за ней. Но вместо бархатного голоса эльфа услышала над собой вкрадчивый шепот:

- Что же делает столь прекрасная девушка одна в диком лесу?
        Роузи подняла глаза. Перед ней стоял высокий красивый мужчина в черной блузе, распахнутой на груди. Белая как снег кожа блестела в лучах заходящего солнца. Он улыбался, сверкая зубами на лице с яркими ястребиными чертами.

- Здравствуйте, Розелин, - произнес Вассар.

- Я пойду за ней, - Айоз решительно встал.

- Ты только хуже сделаешь, - произнес Бриол.

- Я уже сделал. И буду чувствовать себя еще хуже, если хотя бы не попрошу прощения.

- Да брось, Айоз. Она остынет и вернется, вот увидишь.
        Айоз покачал головой.

- Нет, Бриол. Что-то мне подсказывает, что нет.
        Эльф неожиданно поднялся.

- Тогда я иду с тобой.

- Но…

- Лишним я не буду. Если вам нужно поговорить, сделаете это в другой раз.
        Бриол указал на небо. Оно почернело от стаи воронья, кружащего над лесом. Внезапно Айоз испугался. Это были не просто вороны.

- Розелин! - выдохнул он.
        У ручья Криолайг, куда привели его ее следы, никого не было.

- Розелин! - крикнул он.
        В ответ послышалось лишь воронье карканье. Айоз посмотрел на небо: птицы улетали. По крайней мере, их точно стало меньше.

- Бриол, что происходит? - прошептал Айоз.

- Я не уверен, но мне кажется, они получили то, за чем пришли. И теперь им тут делать нечего.

- Боже, - Айоз упал на колени возле ручья. - Они забрали ее. И я во всем виноват.
        Бриол положил руку ему на плечо.

- Если здесь и есть чья-то вина, то только моя. Это мне надо было рассказать тебе раньше.
        Айоз резко встал.

- Неважно. Нам нужно найти ее.

- Ты не знаешь, кто именно ее похитил. Если Рузана - это одно, а вот если Вассар…

- Я знаю того, кто может мне это сообщить.
        Айоз снова присел около ручья и поднял руки над водой ладонями вниз. Сначала ничего не происходило, но вдруг по воде прошла рябь. Она становилась все сильнее, пока не превратилась в небольшие волны.

- Прекрати! - донесся откуда-то снизу сердитый голос.

- Только после того, как ты выйдешь, Эллий, - произнес Айоз, не прерывая своего занятия.

- Ну хорошо! Только прекрати это, распугаешь малюток.
        Айоз сложил руки на груди. Буря мгновенно прекратилась. Тут же из воды вынырнул эльф.

- Что ты себе позволяешь, Айоз! - накинулся он на мага. - Распугал всех моих деток!

- У тебя нет детей, Эллий, - усмехнулся Айоз.

- У меня есть мои рыбки, - сварливо отозвался эльф.
        Хотя ему только-только стукнуло триста, он вел себя так, будто ему уже семьсот, если не больше. Он едва доходил Бриолу до груди. Его кожа была такой бледной, что трудно было сказать, умер он или еще нет. Все последствия воды, из которой он вылезал только по крайней необходимости. Его волосы стекали по спине серебристыми ручейками, сливаясь с туникой из водных струй.
        Эллий был единственным властелином этого ручья, хотя обычно речные эльфы не селятся в одиночестве. Криолайг был самым длинным ручьем в Магическом лесу. Раньше он впадал в озерцо у водопада Айоза, когда там обитали эльфы. Затем они ушли в Сверкающую, а Эллий не захотел. Он умудрился отдалить свой ручей от водопада, сделав его значительно короче. Теперь Криолайг вытекал из ниоткуда и впадал в никуда.

- Ты видел, что произошло здесь только что? - спросил Айоз.

- А зачем тебе? Что мне за это будет?

- Эллий, просто скажи. Незачем устраивать сцены.
        Речной эльф вздохнул.

- Ну вот, в кои-то веки нашелся собеседник, да и тот хам.

- Эллий…

- Хорошо, хорошо. Видел я девушку. Она прибежала сюда, плюхнулась прямо посреди ручья и распугала всех деток! Я хотел вынырнуть, чтобы хорошенько ее отругать, но тут появился какой-то тип.

- Что еще за тип? - вмешался Бриол. - Эльф или тролль?

- Честно говоря, я не понял, - покосился на Бриола Эллий. - Точнее, то, что это был эльф, я как раз понял. Но вот какой… То ли речной, то ли летающий… Хотя если бы он был речным, у него не было бы крыльев…

- Вассар, - выдохнул Айоз.

- Он распугал всех моих деток! - возмущенно выкрикнул Эллий.
        Но Айоза и Бриола на берегу ручья уже не было.


        
        Когда Рузана нашла его, он жил в одиночестве на окраине Мертвого леса. Она пленила его своей красотой, и Вассар как дурак пошел за ней. С его помощью Рузана стала повелительницей не только небесных, но и водных эльфов, сместив короля Лайсана и королеву Изель. Правящая верхушка лесных дедроков сдалась сама: Рамис и Эрика продолжали править своим народом, но через Рузану: приказы отдавала она. Королева дедроков наслаждалась триумфом, а Вассар - источник ее могущества - склонился рядом, как раб.
        Довольно! Сколько можно подчиняться ей? Она лишь использует его, чтобы получить магию Айоза, а потом выбросит, как надоевшую игрушку.
        Но он сильнее. И когда наступит подходящий момент, он избавится от этой эльфоды раз и навсегда! Ведь она и не догадывается, что он замыслил. Эта самонадеянная гордячка думает, что он влюблен в нее. Пусть! Тем легче будет осуществить коварный план. Но потребуется помощь…
        Вассар перевел взгляд на сидящую у стены Роузи.

- Я отправляюсь в Мертвый лес, - Айоз взмахнул мечом.
        Бриол преградил ему путь.

- Один? Даже не думай.

- Вассару нужен только я. Розелин здесь ни при чем.

- Подумай сам, Айоз. Зачем ты ему?

- Он хочет меня убить, - пожал плечами маг. - Логичней не бывает.
        Бриол цинично усмехнулся.

- И для этого он похитил Розелин? Не складывается. Он запросто мог убить тебя, когда мы были в его плену. Но не сделал этого.

- Значит, Вассар хочет, чтобы я помог ему убить Рузану. Какая разница? - взвился Айоз. - Розелин у него, и…

- Дедроки темного эльфа владеют заклинаниями против тебя. Вспомни алый клинок!

- Как-нибудь справлюсь, - отмахнулся маг.

- Ты не пойдешь туда один, - твердо сказал Бриол. - Я собираю пусть небольшую, но армию, и иду с тобой.

- Дедроков магией не победить, - из последних сил сопротивлялся Айоз. - И если Вассар увидит эльфов, он убьет Розелин.
        Бриол хитро сощурился.

- А кто сказал, что он увидит эльфов?
        Вассар прогуливался взад-вперед, заложив руки за спину. Девчонка не произнесла ни слова с того момента, как они оказались в Мертвом лесу, точнее, под ним. Рузана, эта самовлюбленная красотка, знать не знала, что под ее замком находится убежище самого могущественного из эльфов.
        Там, у ручья, Розелин попыталась позвать на помощь, но Вассару не составило труда закрыть ей рот. Он знал, что за ним наблюдают (возможно, какой-нибудь речной эльф), но посчитал это удачей - Айоз будет точно знать, где искать свою любовь… и свою смерть.

- Знаешь, какая это пытка - нести в себе такую огромную силу? - обратился он к Роузи. Третий раз за последние полчаса он пытался разговорить ее, впрочем, безуспешно. - Как трудно чем-то отличаться от других? Окружающие либо бьют тебя, либо боятся. Но все тебя одинаково ненавидят. Наверняка твой маг объяснял тебе это. Мы с ним по сути не такие уж и разные, - Вассар вздохнул. - Мы оба отличаемся от себе подобных. Мы оба - изгои.
        Роузи молчала. Вассар остановился. Он сгорбился, при этом став будто ниже ростом. Теперь он был похож на нахохлившегося ворона, хотя по сути являлся ястребом.

- Я ненавижу свой род! - вот голос его ничем не отличался от ястребиного крика. - Я хочу подчинить его себе - или уничтожить. Мне пришлось вытерпеть слишком много унижений. Магу, я уверен, тоже. Но почему он не обозлился на людей? Почему стал приверженцем добра? Ведь зло - повсюду. Почему он поверил именно в добро?

- Потому что он не такой, как ты, - ответила Роузи. Голос не дрожал, но по спине пробежал неприятный холодок - все же за великолепной внешностью эльфа крылся ужасающий облик. - Вы с ним похожи только в одном, и ты эту причину уже назвал. Во всем остальном Айоз - полная твоя противоположность. Он искренне любит жизнь, и никакие твои происки не смогут убить в нем эту любовь.
        В глазах Вассара зажглась опасная искорка.

- Да ну? А мне кажется, что кое-чего он просто не перенесет.

- Чего? - спросила Роузи, прекрасно зная ответ.

- Потери своей истинной любви, моя красавица, - эльф театрально откинул голову назад и расхохотался.
        От этого смеха Роузи вздрогнула и еще несколько минут после ухода Вассара пыталась унять неистово колотящееся сердце.

- Готов? - спросил Бриол.
        Айоз кивнул. Они стояли у Врат, ведущих в Мертвый лес. Бриол заколдовал их, когда они сбежали от Вассара, и теперь собирался вновь их открыть.
        Эльф вглядывался в его глаза так пристально, что Айозу стало не по себе. Что он там увидел?

- Сразу же беги к туннелю и не задерживайся, что бы ни произошло, - наконец произнес он.
        Айоз опять кивнул, но в глазах промелькнула тревога и… боль? Возможно. Бриол не обратил внимания. Он подумает об этом позже, когда выберется из этой передряги.

- Бриол, пожалуйста, будь осторожен. Не хочу, чтобы с тобой что-то…

- Со мной все будет в порядке, - перебил его эльф. - Это тебе нужно остерегаться. Вассар может… - он осекся.

- Я знаю, - нетерпеливо проговорил Айоз. - Давай, открывай.
        Бриол покачал головой, будто осуждая нетерпение Айоза. Но ему и самому хотелось, чтобы все поскорее закончилось. Врата останутся открытыми, его задача - отвлечь стражей, а тем временем тролли под предводительством Тайры и Тайруса проберутся в лес. Его магия не повредит им, и они смогут удерживать обратный путь открытым, пока Айоз не вернется.
        Пора. Бриол пробормотал несколько слов на магическом языке. Айоз немного понимал его - недаром Лиолай учил его заклинаниям эльфов.
        Там, где мгновение назад был лишь чистый лесной воздух, появилась маленькая воронка. Она росла, выплескивая из себя черноту. Но это не была ночная тьма. В лесу Рузаны тоже был день, как и во всем Сайлосе, сквозь эту черноту все было видно, но все же… Ощущалась она именно как тьма. Праматерь всей тьмы.
        Бриол шумно выдохнул. Похоже, эта странная темень ему тоже не понравилась.

- Как только я пролечу сквозь Врата, беги, - прошептал он Айозу. Затем обратился голубем.
        Маг тоже изменил свой облик, чтобы не привлечь внимания стражей, наверняка ждавших их за Вратами. Через несколько секунд после того, как Бриол скрылся в мертвой воронке, черный котенок нырнул туда же.
        Тут же вернулись все чувства, которые тащились за ним во время его первой прогулки по Мертвому лесу. Навалились таким грузом, что Айоз не мог шевельнуть рукой, то есть, простите, лапой. На мгновение паника яркой вспышкой пронзила голову, но Айоз смог взять себя в руки. Он увидел, как белый голубь скрывается за деревьями (два черных ворона летели за ним) и понял, что медлить нельзя.
        "Туннель, - подумал он. - Стоит добраться до туннеля, и магия леса потеряет свою силу".
        Неимоверных усилий потребовал от него этот путь длиной не более десятка метров. Несмотря на то, что замок Рузаны высился как раз перед ним, Айоз почувствовал желание оказаться в Магическом лесу. Там, где безопасно.
        Оказавшись в туннеле, Айоз принял человеческое обличье. Выглянув наружу, он увидел Тайру. Она кивнула ему, и тут же рядом материализовался ее брат. Он поднял меч в приветственном жесте и махнул рукой: мол, не задерживайся. Айоз кивнул в ответ и двинулся вглубь подземелья.
        "Интересно, Рузана знает, что под ее замком находится целый город?" - подумал он.
        Туннель, как оказалось, облегчения не принес. Голоса в голове, настоятельно советовавшие бросить все и убираться подальше отсюда, не умолкли. Наоборот, они, казалось, зазвучали еще громче.
        "Ну давай же, беги, чего ты ждешь?", - раздался в его голове голос Вассара. От неожиданности Айоз вздрогнул, решив, что темный эльф каким-то образом проник в его голову. Затем нервно усмехнулся, поняв, что это лишь его собственные мысли.
        Вскоре он уже был в "пещере трех дверей". Ни одного дедрока ему по пути не встретилось, и это насторожило мага: после того, что Бриол сделал с Вратами, охрана должна была как минимум удвоиться. Не может быть, чтобы их охраняли всего два эльфа, которых отвлекал сейчас Бриол.
        Айоз одну за другой проверил камеры. Все три были пусты. В средней все еще валялись разрубленные им кандалы.

- Что-то потерял, красавчик? - раздался у него за спиной мелодичный голос.
        Айоз обернулся. У туннеля, из которого он пришел, стояла девушка. Ее черные волосы были уложены в высокую прическу, являя взору великолепную шею. Изящные руки, унизанные золотыми браслетами и кольцами, лежали на бедрах. Легкая улыбка скользнула по ее красивому лицу, когда она двинулась к Айозу.

- Уж не меня ли ты ищешь? - при каждом ее шаге длинная юбка распахивалась, открывая точеные ножки.

- Кто ты? - спросил Айоз.

- Меня зовут Рашида, - ее губы изогнулись в соблазнительной улыбке, словно приглашая попробовать, какие они на вкус.
        Айоз поймал себя на том, что сделал шаг вперед. Он отступил, но это далось ему нелегко. Он-то ожидал, что на него накинутся дедроки, но не прекрасная искусительница.
        Улыбка Рашиды стала еще шире.

- Хочешь поцеловать меня?

- Нет.

- Ты лжешь, - проворковала она. - Я вижу в твоих глазах совершенно другое.

- Я не собираюсь целовать змею, - Айоз сделал еще шаг назад и наткнулся спиной на стену.
        Через мгновение Рашида оказалась так близко, что Айоз чувствовал ее дыхание на своем лице.

- Я знаю, ты хочешь этого, - прошептала она. - Не терзай себя мыслями о той девчонке. Просто поцелуй…
        Упоминание о Розелин подействовало не хуже пощечины: Айоз вздрогнул, и наваждение слетело с него, словно легкое покрывало. Он взглянул на Рашиду: она была красива, но не более того. Колдовское очарование исчезло, уступив место удивлению. Она не думала, что кто-то в состоянии противиться ее чарам. Тем не менее она попыталась вернуть себе облик коварной соблазнительницы: ее пальцы скользнули по лицу мага и замерли на губах.
        Айоз не отпрянул, но в его взгляде Рашида увидела нечто, что заставило ее убрать руку. Глаза Айоза были подобны Магическому лесу: они оставались спокойными, но в глубине бушевал огонь ярости, готовый вот-вот вырваться на свободу.

- Я не хочу убивать тебя, Рашида. Но мне придется сделать это, если ты сейчас же не отойдешь, - голос его был тише шелеста ветра, но в нем ясно звучала угроза.
        В глазах Рашиды мелькнуло замешательство: она явно не ожидала такого поворота.

- Твоя верность и преданность достойны восхищения, - произнесла она с грустью. - Жаль, что у дедроков они не в ходу.
        Без труда прочитав мысли Рашиды, Айоз понял, что в ней борются два противоречивых чувства: приверженность своему народу и нежелание быть такой же, как они. Ему стало жаль девушку, но тут Айоз вспомнил, что она - слуга Вассара. Он мог внушить ей что угодно, даже ненависть к их братии.

- Вассар задумал нечто ужасное, - продолжила Рашида. - Если хочешь спасти свою подружку, нужно спешить.

- Где она?

- В апартаментах Вассара. Я отведу тебя к ней, если… - она призывно улыбнулась, -… ы меня поцелуешь.
        Айоз вздохнул. Ему уже надоели эти игры.

- Рашида, ты, конечно, красивая девушка, но я…

- …не можешь переступить черту, - улыбка погасла. - Я понимаю. Если бы все мужчины были такими, как ты, Айоз… Никто из дедроков и пальцем не шевельнет ради меня, - Рашида помолчала. Затем поманила Айоза за собой. - Идем.

- Почему ты мне помогаешь?

- Твоя девушка - моя соперница. Если ты уведешь ее отсюда, у меня появится шанс.

- Шанс? - переспросил Айоз. - Какой еще шанс?

- Завладеть сердцем Вассара.
        "Как будто оно у него есть", - с усмешкой подумал маг. А вслух спросил:

- Зачем он похитил Розелин?

- Во-первых, чтобы заманить сюда тебя. А во-вторых…

- Что?

- Не могу сказать.

- Не можешь, потому что не знаешь? Или не хочешь говорить?
        Девушка улыбнулась.

- Ты мог бы просто прочесть мои мысли, чтобы узнать то, что тебе нужно. Странно, что ты этого не сделал.

- Странно то, что я начинаю тебе доверять.
        Айоз знал, что Рашида не обманывает его. Тогда почему он не может отделаться от ощущения, что здесь не все так просто? Рашида красива, этого у нее не отнять. Но опыт общения с Рузаной твердил ему: чем прекраснее, тем опаснее.
        "Но к Розелин это не относится", - усмехнулся про себя Айоз. Опасный огонек в ее глазах появлялся лишь во время битвы. Или когда она что-то замышляла. Айоз с улыбкой вспомнил, как она столкнула его в воду, когда он этого совсем не ожидал…
        Из страны воспоминаний его выдернула изящная ладошка Рашиды, звонко соприкоснувшаяся с его щекой.

- Какого черта ты делаешь?!

- Ты обо мне забыл. А я терпеть этого не могу.

- Надо же, какая привереда.
        Рашида опять замахнулась, но Айоз перехватил ее руку.

- Еще раз выкинешь что-то подобное…

- И что ты сделаешь? - промурлыкала она. - Ударишь? Брось, ты же джентльмен…
        Айоз схватил ее за второе запястье и притянул к себе так близко, будто собирался поцеловать.

- Я тебя не трону. Но мне надоели твои выкрутасы. Как только Розелин окажется в безопасности, я позабочусь о том, чтобы Вассар узнал о твоем предательстве, - прошипел он.
        Черные глаза Рашиды широко распахнулись от удивления и ужаса.

- Ты не сделаешь этого, - она все еще улыбалась, но голос предательски дрогнул.
        Маг приподнял бровь.

- Хочешь проверить?
        Разумеется, Айоз не собирался выдавать неожиданного союзника своему врагу, но поставить на место эту наглую дамочку все же стоило.
        Рашида надула губки и отвернулась. Айоз дал ей пообижаться пару минут, затем тронул за плечо.

- Идем дальше.

- А откуда тебе знать, что я не заведу тебя в ловушку? - на ее лице опять появилась хитрая улыбка. Почему-то это ассоциировалось у Айоза с Рузаной. Она точно так же улыбалась, пытаясь завлечь его. Наверное, у эльфор это в крови, подумал он.

- Я читаю твои мысли. И сразу же узнаю, если ты решишь изменить планы.
        Рашида хмыкнула и двинулась дальше.
        Полчаса назад Вассар вновь пришел к Роузи и завел старую песню о том, как они с Айозом похожи.

- Я не пойму, чего ты добиваешься, - наконец не выдержала Роузи. - Хочешь, чтобы я помогла тебе перетянуть его на твою сторону? Нет, не выйдет. Айоз использует свою силу, чтобы создавать, а не разрушать. Он никогда не перейдет на сторону дедроков.

- Теперь в этом нет необходимости, - губы Вассара растянулись в улыбке. От этой усмешки Роузи стало не по себе. - С твоей помощью я навсегда покончу с ним.

- Что значит… - она запнулась: во рту вдруг пересохло. - Что значит - с моей помощью?

- Я уже говорил, как тяжело нести в себе такое количество магии. Часть ее я передам тебе, и вместе мы сможем добиться мира между лораннами и дедроками!

- Каким же образом? - прошептала Роузи с трудом - от шока губы словно онемели.

- Мы уничтожим Рузану. Она - корень зла. А потом добьемся перемирия с лораннами.

- Нет.

- Ты отказываешься? Подумай. Такой шанс выпадает раз в жизни. Шанс почувствовать безграничное могущество. Магия может все в этом мире!

- Даже прекратить войну?
        Вассар кивнул, но Роузи на удочку не попалась.

- А разве не из-за нее все и началось? Не будь магии, вы с Рузаной носа дальше ее замка совать не смели бы! - она осеклась, заметив, что глаза Вассара сузились от ярости.

- Не смей принижать меня и мою силу, - прошипел он, едва сдерживаясь. - Рузану это до добра не довело.

- Ты меня не убьешь, - покачала головой Роузи. На самом деле, увидев злость в глазах Вассара, она испугалась, что он и впрямь запустит в нее молнию. - Но я предпочла бы умереть, чем помогать тебе.

- Очень жаль, но я не смогу доставить тебе такое удовольствие. Зато Айоз ощутит его в полной мере, - плотоядно ухмыльнулся Вассар. - Как давно я мечтал встретиться с ним лицом к лицу!

- И поэтому все время убегал? - поморщилась Роузи.
        Довольную улыбку с лица Вассара как ветром сдуло.

- Что ж, мы достаточно поговорили, - прошипел он. - Пора приступить к делу. Идас!

- Да, мой повелитель, - уродливый маленький дедрок с синими волосами колобком вкатился в зал.

- Удвой охрану у Врат. Если Айоз заявится, убейте его.

- Есть!

- И никого сюда не впускать. Если поле исчезнет, я не смогу осуществить мой план.
        Дедрок поклонился и скрылся из виду.
        Темный эльф прикрыл глаза, и Роузи почувствовала, как воздух вокруг словно наэлектризовался. Несколько крошечных молний пробежали по стенам и тут же исчезли, оставив после себя лишь слабый запах миндаля.

- Круг замкнулся, - прошептал Вассар. Затем с кривой усмешкой подошел к Роузи и обнял ее.

- Я не стану помогать тебе! - она пыталась отстраниться, но Вассар держал ее крепко.

- Придется, - эльф закрыл глаза и ощутил, как сила покидает его. Как морская вода во время отлива обнажает песок, так и магия стекала с Вассара, даря ощущение легкости не только в теле, но и в душе.

- Как это прекрасно, - прошептал он, открывая глаза.
        Роузи с ужасом смотрела на него. Он улыбнулся.
        "Сейчас… Или никогда".

- Это будет всего лишь поцелуй… - Вассар склонился над ней.

- Нет! Не смей!
        Айоз ворвался в зал, разорвав магическое поле.

- Чертов маг! - завопил Вассар, почувствовав, что сила хлынула обратно, захлестывая его, совсем как волна в шторм.

- Отпусти ее!

- Ни за что! - Вассар еще крепче прижал к себе Роузи. - Ты разрушил мой план, и тебе это так не сойдет!
        Вассар взмахнул рукой, и отовсюду полезли водоросли, опутывая Айоза. Он пытался сжечь их, но они вырастали снова. Вскоре Айоз был опутан ими с головы до ног.

- Вот это мне нравится, - прошелестел Вассар. - Падение героя. Ты же всего-навсего человек. Чего ты надеялся добиться?
        Он оттолкнул Роузи в сторону и подошел к Айозу. Правда, не слишком близко.
        "Неужели он меня боится? - подумал Айоз. - И это после того, как он опутал меня заклинанием, которое я не в силах разрушить?"

- Я уничтожу тебя, - прошептал маг. - Чего бы мне это ни стоило.

- Это вряд ли. Я сильнее и смогу убить тебя одним взмахом руки.
        Водоросли со страшной силой стиснули грудь и уже подбирались к горлу, но Айоз сумел выдавить:

- Тогда почему… ты до сих пор этого… не сделал? Зачем я тебе?
        Вассар расхохотался. Казалось, будто грязная вода льется по водостоку.

- Айоз, дорогой! С чего ты взял, что мне нужен ты?

- Что? - маг перевел взгляд на Роузи.
        Она смотрела на него, и в ее глазах застыл ужас.

- Айоз, он… Он хотел…

- Замолчи, красавица, - Вассар только взглянул на нее, и Роузи упала на пол без сознания. Он перешагнул через нее и торжествующе воздел руки к потолку.

- Розелин! - выдохнул Айоз, пытаясь освободиться. - Только сделай с ней что-нибудь, Вассар, и…

- Тебе меня не победить. Ты всего лишь человек, - эльф сжал кулак, и водоросли еще сильнее обвились вокруг Айоза.

- Зачем… зачем она тебе?

- Теперь она мне не нужна. Я найду другого, того, кто согласится помогать мне.

- Помогать? В чем?
        Вассар вперил свой огненный взгляд в Айоза.

- А этого, чародей, тебе знать необязательно. Тем лучше для тебя. Много будешь знать - скоро умрешь.

- Разве ты не этого… добиваешься? - последнее слово Айоз даже не прошептал - воздуха катастрофически не хватало.

- Я лучше уничтожу тебя сам, своими руками, чем доверю это удовольствие кому-то другому. Ты помешал мне осуществить мой план, и за это я тебя убью. Но перед этим немного помучаю, - Вассар сжал кулак еще сильнее - теперь Айоз не мог даже шевельнуться - и поднял вторую руку, чтобы раз и навсегда покончить с магом.
        В зал влетел синеволосый уродец.

- Повелитель! У нас вторжение!
        Вассар в ярости повернулся к Айозу.

- Ты привел с собой кого-то!
        Перед глазами уже плясали черные точки, но Айоз нашел в себе силы помотать головой.

- Повиси пока здесь, - Вассар повел рукой, и моток водорослей поднялся к потолку. - Подумай, как ты будешь умолять меня о пощаде, когда я вернусь.
        Как только Вассар скрылся, водоросли заметно ослабли. Айоз глубоко вдохнул. Голова немедленно закружилась, но водоросли удержали его от падения. Айоз зажмурился, ожидая, когда окружающие предметы перестанут танцевать вальс. Затем разорвал опутывавшую его магию.
        Роузи была без сознания. Он положил руку ей на лоб и тут же отдернул - девушка вся горела.

- Что ты сделал с ней, Вассар? Что ты сделал?
        Времени терять было нельзя. Айоз подхватил Роузи на руки.

- Бриол, - прошептал он. - Где же ты?

- Здесь, - произнес эльф у него за спиной. Он держал за руку Рашиду. - Что это за дамочка?

- Она помогла мне. Отпусти ее, пусть идет.
        Бриол выпустил ее руку. Она благодарно взглянула на Айоза, затем быстрым шагом вышла из зала.

- Что с Розелин?

- Понятия не имею, - в голосе Айоза уже пробивались нотки паники. - Вассар что-то сделал…
        Бриол дотронулся до лица пылающей жаром девушки. Покачал головой и убрал руку.
        "Это нам сейчас совсем ни к чему, - подумал он. - Еще не хватало, чтобы…". Он не посмел закончить, опасаясь, что Айоз прочтет его мысли.

- В этом только Лиолай разберется. Нужно уходить. У Врат дикая заварушка, нам туда не пробраться. Ты можешь переместиться с Розелин к твоему дому?

- Думаю, смогу. А ты?

- Я долечу. Это не проблема. Как только окажетесь там, беги к поляне. Розелин срочно нужно доставить в Небесные сады.
        Бриол снова обратился голубем.
        Айоз закрыл глаза и представил водопад.

- Что с ней произошло? - спросил Лиолай.
        Роузи лежала на кровати в домике Айоза. За прошедший час ей стало гораздо хуже. Иногда она вскрикивала, и от этого у Айоза сжималось сердце.

- Вассар что-то сделал… Какое-то заклинание… Я не знаю, - он беспомощно посмотрел на короля эльфов.

- Возможно, это яд, - вмешался Бриол.

- Кто знает, - Лиолай склонился над Роузи.

- Ты сможешь ей помочь? - Айоз умоляюще смотрел на эльфа.

- Я не знаю.

- Но… Почему? Неужели ты не знаешь, что…

- Айоз, послушай меня.

- Лиолай, ты же очень могущественный эльф! - Айоз почти кричал. - Ты же можешь…

- Айоз. Айоз!
        Маг наконец замолчал.

- Я знаю, ты очень дорожишь ей. Я попытаюсь помочь. Но ничего обещать не могу, - Лиолай вздохнул. - Если у меня ничего не получится, единственным шансом будет уничтожение Вассара.

- Я готов убить его прямо сейчас, - прошептал Айоз, сжав кулаки.

- Нет. Ты еще слишком слаб для встречи с ним. Тебе нужно набраться сил. А теперь оставь меня с Розелин. Прошу тебя.
        Айоз перевел взгляд с короля эльфов на Роузи. Она перестала вскрикивать, но дрожала всем телом. Айоз дотронулся до ее щеки и прошептал:

- Держитесь, Розелин. Прошу вас, держитесь.
        Глава 8

        Айоз бродил туда-сюда возле водопада. Прошло уже больше двух часов. Лиолай не выходил. Лишь изредка из окон вырывались небесно-голубые вспышки. Бриол не давал Айозу войти в дом. Говорил, что это опасно. Хотя какая, к черту, опасность? Это не тот род магии. Уж кто-кто, а Айоз это знает. Скорее всего, Лиолай просто не хотел, чтобы кто-то стал свидетелем его поражения.
        "Трудно поверить, что в нашем мире еще осталась магия, способная созидать, а не разрушать", - горько усмехнулся маг.
        Сколько Айоз себя помнил, магия в основном действовала как разрушительная сила, за исключением тех редких моментов, когда она действительно помогала. Например, создать Небесные сады и восстановить разрушенный Вассаром дом Айоза. Но с другой стороны… Магия убила дочь Бенжамина и чуть не уничтожила самого короля. Магия является причиной того, что сейчас происходит с Розелин. Магия…
        Как Айоз ни пытался направить свой дар в правильном направлении, как ни старался его оградить от постороннего вмешательства, всегда появляется кто-то, кто хочет завладеть его силой. Например, Рузана. Ей мало собственного могущества. Она хочет захватить весь Сайлос. Она уже пыталась спровоцировать его на убийство дедрока. Но если Айоз ответит ей, начнется война, в которую будут втянуты не только эльфы и тролли, но и люди. А это грозит их полным уничтожением. Опять разрушения и смерть…
        Как же Айозу иной раз хотелось, чтобы не было в нем этой силы! Жил бы он себе спокойно с людьми, подальше от всего этого… Тот, кто чем-то отличается от других, мечтает быть таким же, как все, прекрасно зная, что это невозможно. Но назад пути нет. Он ввязался в эту войну и теперь обязан идти до конца. Десять лет назад, когда погибла принцесса, король лесных лораннов Элимар предложил Айозу выйти из войны.

- Я вижу, что тебе плохо, ты винишь себя в случившемся, - сказал он тогда. - Поверь, ты ни в чем не виноват. Но, возможно, тебе станет лучше, если ты на время прекратишь сражаться. Подожди, пока утихнет твоя боль.
        Айоз отказался. Уже тогда он понял, что не сможет оставаться в стороне. Отказ сражаться привел бы лишь к самоубийству от безысходности, а дедрокам только того и надо было. Вдобавок только на поле боя исчезала душевная боль…
        А теперь та же ситуация. Если с Розелин что-нибудь случится…

- Айоз! - позвал его Бриол. - Лиолай хочет, чтобы ты вошел. Ему нужна твоя помощь.
        Неужели король лораннов признал свое бессилие? Если так, то дело плохо.
        Роузи все так же лежала на кровати, и вроде бы никаких изменений не произошло, но… Лиолай выглядел очень уставшим.

- Не получилось? - тихо спросил Айоз.
        Лиолай взглянул на него, затем, не говоря ни слова, отвернулся.

- Нет, - Айоз сжал кулаки так сильно, что ногти впились в ладони. - Нет, я не хочу тебя терять, Розелин! - он присел рядом с девушкой.
        Лиолай молча стоял рядом с ним. Он был так же обескуражен. Что за магию применил Вассар? Почему не действуют заклинания?

- Варио мекрил отис, - начал шептать Айоз без всякой надежды. - Дориа крион Вассар. Милио арнет вайс лион.
        Не понимая, зачем он это делает, Лиолай подхватил заклинание.

- Милио инес, авар мерос. Вамир алонес илиос.
        Лицо Роузи осветилось голубоватым светом. Послышался тихий звук - мелодичное звяканье колокольчиков. Он становился все громче, пока наконец не заполнил весь дом. Свет становился ярче. И когда уже казалось, что глаза Айоза просто не выдержат этого ослепительного блеска, он резко исчез, оставив после себя лишь едва уловимый запах миолины.
        Маг наконец рискнул взглянуть на девушку.

- Айоз? Где это мы? Где Вассар? Он же был здесь, когда…

- Ты ничего не помнишь? - Айоз пытался сдержать слезы облегчения, но у него не получалось.

- Нет… - она заметила, что изумительные глаза Айоза подозрительно блестят. - Что-то случилось?

- Ничего, Розелин. Все хорошо.
        Убедившись, что с Роузи все в порядке, Айоз оставил ее с Лиолаем. Он собирался спуститься в Подземный мир, чтобы поблагодарить троллей за помощь, но планам его не суждено было осуществиться. Выйдя из дома, он увидел Бриола. Эльф сидел на берегу озерца, низко опустив голову.
        Айоз окликнул его. Бриол оглянулся, и маг сразу же понял: произошло что-то ужасное. Еще никогда, за все пять лет, что они были знакомы, он не видел Бриола таким. В его глазах застыло выражение, которое Айоз и не думал увидеть в глазах эльфа - безнадежность. Как будто он разом потерял все, во что верил.

- Что с тобой? - Айоз присел рядом с ним.

- Тайрус… - эльф глубоко вдохнул, стараясь, как показалось Айозу, сдержать слезы. - Он сказал, что Тайра пропала в Мертвом лесу.

- Господи… Бриол, я…

- Семь троллей мертвы, - тот будто и не услышал. - А Тайра пропала.

- Но она жива?

- Никто не знает.

- Прости, - прошептал Айоз. - Это я во всем виноват.

- Нет, - Бриол протестующе замотал головой. - Это я уговорил Тайруса взять ее в эту вылазку. Боже, стоит мне подумать, что она сейчас блуждает по этому ужасному лесу…

- Лес не причинит ей вреда, ведь в ней нет магической силы, - мягко сказал Айоз. - И мы вытащим ее оттуда прежде, чем она попадет в когти Вассара.

- Если он еще не схватил ее, - одинокая слеза скатилась по щеке эльфа. - И если она еще жива.

- Итак, - начал Лиолай. - мы собрались, чтобы раз и навсегда решить проблему с Вассаром.
        Он оглядел присутствующих. Адамар, король речных лораннов, сидел на полу в позе лотоса. Предложенное ему место в удобном кресле он проигнорировал. Рядом порхал Элимар. На крохотной подушке восседал старый эльф Аксон. Таррел, повелитель троллей, сидел на кровати Айоза, рядом устроилась Роузи. Тайрус стоял у двери рядом с Айозом и Бриолом. Молодой тролль кусал губы и так сильно сжимал кулаки, что периодически слышался хруст суставов.

- Что мы знаем о нем? - спросил Элимар.

- Он наполовину морской эльф, - ответил Адамар. - Отсюда и его фокусы с водорослями.

- И он наполовину небесный, - подхватил Бриол. - Ястреб, по крайней мере, из него тот еще.

- То есть, - подвел итог Лиолай. - он сильнее нас всех.

- Он чертовски силен, - подтвердил Айоз. - Мне уже довелось испытать на себе его магию, - он посмотрел на Роузи. - И не только мне.
        Лиолай прохаживался из угла в угол, заложив руки за спину.

- Отсюда следует, что победить его будет чрезвычайно сложно. Если, конечно, он не потеряет как минимум половину своего могущества.

- Для этого ему придется потрудиться, - покачал головой Айоз. - Своих дедроков он заговорил на поглощение магии. Если вы убьете такого эльфа или тролля, или он убьет вас, его или ваша сила перейдут к Вассару.

- Почему он не убил тебя, Айоз? - спросил Адамар.

- Он хотел, чтобы я помог ему уничтожить Рузану, - пожал плечами маг. - Но когда я пришел за Розелин, он пытался меня убить.

- Значит, ему нужен был совсем не ты.

- Да. Ему нужна была я, - вдруг произнесла Роузи.
        Все взгляды тут же устремились на нее.

- Что вы имеете в виду, Розелин? - спросил Адамар.

- Вассар похитил меня, чтобы передать часть своей силы. Он сказал, что, когда я стану такой же сильной, как он, мы с ним убьем Рузану. А потом будем править Сайлосом, - Роузи передернуло. - Я отказалась. Тогда он пригрозил, что так или иначе это произойдет, хочу я этого или нет. Не понимаю, почему он не выбрал кого-нибудь из своих же дедроков или не разделил свою силу с Рузаной.

- Интересно, - пробормотал Айоз. - И что же это значит?

- Вассару надоело господство Рузаны, - предположил Бриол.

- Нет, здесь что-то еще, - Лиолай в задумчивости потирал подбородок. - Розелин права: зачем было похищать ее, если Вассар мог взять того, кто обладает магией изначально?
        В наступившей тишине вдруг неожиданно громко прозвучал надтреснутый голос старого эльфа Аксона.

- Темны замыслы Вассара, - произнес он. - Нужен ему спутник, способный разделить тяжкий груз магии двух. Тот, кому доведется вобрать силу в себя, станет сильнее всех живущих ныне эльфов. Вассар и его спутник завоюют всю страну нашу и двинутся дальше.

- Дальше? - повторил Айоз. - Куда уж дальше?

- Не только Сайлос под угрозой, но и дальний мир, где кто-то из вас уже побывал, - старый эльф вдруг с хитрой улыбкой подмигнул Айозу.

- Вы говорите о моем мире, - догадалась Роузи. - Боже, значит, Вассар хочет завоевать и его! Нет, этого нельзя допустить!

- Почему же тогда Вассар не возьмет себе в помощники кого-то из эльфов? - вмешался Адамар.

- Сила эта столь сильна и огромна, что даже малую толику не выдержит эльф, - объяснил Аксон.

- То есть, вы хотите сказать, - уточнил Лиолай, - что обычного эльфа такая сила убьет?
        Аксон кивнул.

- А Вассар навсегда части силы лишится. Нужен ему лишь тот, в ком магии нет. Тот, кто чист, как пустой сосуд, который можно наполнить ей.

- Либо тролль, либо человек, - прошептал Таррел.

- Но почему тогда он выбрал для этого Розелин? - спросил Айоз.

- Две причины было у Вассара. Первая причина тайной покрыта, и раскрыть ее вскоре удастся. Вторая же причина - ты, могущественный маг.

- Я? - растерялся Айоз.

- Он хотел заманить тебя, чтобы убить, - Роузи дотронулась до руки Айоза. - Я думала, что это единственная причина.
        Аксон покачал головой.

- Сначала Вассар тебя использовать хотел. Но понял, что так он лишь свою силу погубит. Поэтому убить собирался тебя злобный дедрок. Но помешали тролли ему. Розелин пытался также убить он, поняв, что план не удался. Теперь же он решил испробовать троллей. Скажи мне, благородный Таррел, кого вы не нашли, считая тела убитых?

- Моей сестры Тайры, - ответил вместо короля Тайрус. Внезапно глаза его расширились от ужаса. - Но… Не хотите ли вы сказать, что… Нет, этого не может быть!

- Хочет он силу Тайре передать, - изрек Аксон. - Вы не должны этого допустить, иначе Сайлосу конец придет.

- Мы должны немедленно собирать армию! - воскликнул Бриол.

- Остынь, благородный эльф, - поднял руку в предупреждающем жесте Аксон. - Армией не одолеть Вассара. Лишь тот, кто равен ему, может победить тьму.
        Айоз вдруг почувствовал, что и эльфы, и тролли смотрят на него. В их глазах он прочел то, что ему меньше всего хотелось в них увидеть - надежду. Надежду, что чародей сможет спасти Сайлос от неминуемой гибели. В изнеможении Айоз опустился на пол.

- Почему я? - прошептал он, закрыв лицо руками. - Почему единственной надеждой всегда остаюсь я?
        Лиолай положил руку ему на плечо.

- Прости, Айоз. Я понимаю, ты устал. По себе знаю, магия, несмотря на ее кажущееся всемогущество, - очень тяжелая вещь. Но это последний бой. Если ты победишь, с остальными, в том числе с Рузаной, разберемся мы.

- Лиолай, но я не смогу…

- Не сможешь ты - не смогут и другие, - ответил Аксон. - Ты сильнее всех. Если ты проиграешь этот бой, Сайлосу конец. Если ты не вступишь в него - Сайлосу конец.

- В любом случае, у меня только один выход, - вздохнул маг.

- Айоз, - Роузи присела рядом с ним. - Меньше всего мне хочется, чтобы ты сражался с Вассаром. Но я понимаю, что по-другому нельзя. И прошу лишь одного - быть рядом с тобой во время битвы.

- Нет, Розелин! - воскликнул Айоз. - Если с вами что-то случится, я никогда себе не прощу!

- Тогда я пойду сражаться вместе со всеми! - вспылила Роузи. - Я не собираюсь отсиживаться в убежище!

- Розелин…

- Возьми ее с собой, Айоз, - снова вмешался Аксон. - Поможет она тебе сильно.
        Айоз задумался. Не хотелось ему подвергать Розелин опасности. Но если он не возьмет ее с собой, она отправится на поле боя, где он наверняка не сможет ее защитить. Пусть она будет рядом - так надежнее.

- Хорошо, - вздохнул он. - Но помните…
        Роузи взвизгнула от восторга и обняла Айоза. Затем вдруг, опомнившись, смущенно отстранилась. Лиолай, Элимар, Бриол, Адамар, Таррел и Тайрус отвернулись, пряча улыбки. Лишь Аксон улыбался в открытую.

- …помните, - тоже смутившись, продолжил Айоз. - Держитесь рядом, чтобы мне не пришлось разыскивать вас по всему замку.
        Узнав, что магу удалось выпутаться из очередной ловушки, Вассар пришел в ярость. Не меньшую злость у него вызвало то, что девчонка все-таки выжила. Он-то надеялся, что, потеряв очередную подружку, маг уже не будет представлять собой угрозу. Но оказалось, что он могущественнее, чем ожидал Вассар. Совместно с Лиолаем ему удалось побороть заклятье.
        Не беда, что девчонка ускользнула - он нашел другую.
        "Так что все твои старания впустую, Айоз, - с удовлетворением думал Вассар, глядя на лежащую без сознания Тайру. - Как только она придет в себя, я начну осуществлять свой план. И ты меня уже не остановишь!".
        Но на всякий случай Вассар решил подстраховаться. Он приказал его не беспокоить и уселся прямо на пол. Закрыв глаза, он начал шептать заклинание. Несколько лет назад оно еще давалось ему с трудом, пришлось пожертвовать сотней дедроков, но результат того стоил. Теперь заклятье подчинения действовало быстрее рассекающей небо молнии.
        О том, сколько дедроков он убил, чтобы получить требуемую силу, Вассар не думал. Они всего лишь средство для достижения великой цели. Как только он уничтожит мага, ничто уже не помешает ему убить Рузану и захватить власть над лораннами!
        "Где ты? - думал эльф, пытаясь отыскать один-единственный бело-голубой огонек среди непроглядного мрака магии Сайлоса. - Ты не мог просто исчезнуть. Где ты скрываешься?"
        В его сознании мигнула и погасла едва различимая вспышка. Вассар открыл глаза и удовлетворенно улыбнулся.

- Здравствуй, Айоз, - прошептал он.
        Айоз проснулся среди ночи от неприятного ощущения, что за ним кто-то наблюдает. Следит из укрытия, как хищник за потенциальной добычей, готовый напасть.
        В соседней комнате спала Роузи. Айоз чувствовал ее присутствие, так как самолично установил защиту от постороннего вмешательства в ее мысли. Он боялся, что темный эльф повторит попытку убить ее, узнав, что предыдущая не увенчалась успехом. Теперь Розелин ничто не угрожало, но странное чувство, которое разбудило его, не проходило.
        Маг приподнялся на локте и огляделся. Никого. Только напротив ворочался в беспокойном сне Бриол.
        "Наверное, ему снится Тайра", - рассеянно подумал Айоз и вздрогнул: мысль будто принадлежала не ему. Она прозвучала где-то на границе его сознания. Словно кто-то чужой проник в голову и пытается выбросить ненужные мысли предыдущего хозяина.
        Айоз откинулся на подушку. Похоже, у него разыгралась мания преследования. Вассар не сможет сюда проникнуть, как бы ни старался: Небесные сады надежно защищены. Лиолай предусмотрел все…
        Да, Лиолай чертовски предусмотрителен, вдруг с ядовитым сарказмом подумал он. Ведь именно он втянул Айоза в эту бессмысленную войну, которая все никак не может закончиться. Зачем тратить силы эльфов, когда можно использовать мага, отсутствия которого никто не заметит? И волки сыты, и овцы целы. Вассар с Айозом поубивали бы друг друга, а лоранны остались бы в выигрыше.
        Маг сам не заметил, как поднялся. Словно в каком-то трансе вынул меч из ножен. Апартаменты Лиолая и Анжелины, он знал, находились чуть дальше.
        Никто не остановил его. Эльфийский город давным-давно спал. Да и кого здесь было опасаться?
        "Меня", - яркими буквами вспыхнула мысль. Айозу вдруг стало не по себе, но он тут же забыл об этом.
        Вот и дверь в спальню эльфида и эльфиды. Никакой охраны. Черт, да ее и раньше здесь не было. С чего Лиолаю выставлять стражников сегодня? Анжелины здесь тоже нет - это Айоз понял, как только вошел. Задался вопросом - а почему? - но тут же эту мысль вытеснил вид безмятежно спящего Лиолая. Эльф преспокойно посапывал, золотые волосы рассыпались по подушке.
        В душе Айоза всколыхнулась жгучая ненависть. Ко всем этим чертовым лораннам, из-за которых ему пришлось столько вытерпеть. И в особенности к их повелителю.
        "Это все ты! - звучал настойчивый голос в его голове. - Все из-за тебя!"
        Айоз, сжав рукоять меча покрепче, подошел к постели, где, ни о чем не подозревая, продолжал видеть сны эльфид.
        "Убить. Убить. Убить. Убить", - в мозгу, как набат, тяжело билась одна-единственная мысль.
        Властный король лораннов выглядел таким беззащитным, когда спал.
        "Что я делаю? - вдруг раздался в глубине сознания едва слышный голос. - Это же Лиолай! Мой друг Лиолай!"
        Предыдущая мысль попыталась задушить этот внезапно проснувшийся приступ совести. Но Айоз почувствовал, что гул в голове ослаб, а затем и окончательно смолк. Ощущение чужого присутствия еще пару минут боролось за свое существование, а затем, наградив Айоза напоследок вспышкой боли, улетучилось. Айоз схватился за голову и отступил. Резкая боль перешла в монотонную, ноющую, но это было лучше, чем взрывающиеся в голове фейерверки.
        Спустя мгновение до него дошло, что он чуть не натворил. Айоз в ужасе отбросил меч в сторону.
        От звона упавшего на пол клинка Лиолай проснулся.

- Что… - сонно пробормотал он. - Айоз? Что ты здесь делаешь?
        Хороший вопрос. Айоз и сам не понимал, какого черта он забыл ночью посреди спальни Лиолая. Только что он был в своей постели, а в следующий миг оказался здесь.

- Боже, - прошептал он, глядя на меч. - Боже. Я… Нет, не может быть…
        Эльф перевел взгляд на оружие. Глаза его расширились.

- Лиолай, я не хотел… Прости… - Айоз все еще сжимал руками голову, где не утихала мучительная боль.

- Айоз, успокойся…

- Я не хотел причинить тебе вред! Боже…
        В дверях спальни появились Роузи и Бриол.

- Что произошло? - одновременно спросили они.

- Ничего, - поспешно ответил Лиолай. - Все в по…

- Нет! - выкрикнул Айоз. - Ничего не в порядке! Я чуть не убил тебя, Лиолай! Неужели ты этого не понимаешь? - он закрыл лицо руками.

- Но ведь не убил, - мягко возразил Лиолай, подходя к магу. Он обнял его за плечи, стараясь не замечать Бриола и Роузи, которые застыли с одинаковым выражением крайнего изумления на лицах. - Я знаю, что это был не ты.

- А кто? - голос Айоза из-за ладоней звучал глухо.

- Возможно, Вассар. Но не ты. Всему виной чья-то магия…

- Я ненавижу магию! - крикнул Айоз. - Если это расплата за ее могущество, то я не хочу быть магом!
        И он выбежал из комнаты.

- Я поговорю с ним, - вызвалась Роузи.

- Но… - начал Бриол.
        Лиолай поднял руку в предупреждающем жесте.

- Так будет лучше всего. Айозу сейчас очень тяжело. Близится конец войны. И чем ближе последняя схватка с Вассаром, тем хуже ему становится. Бриол, поднимай всех. Через час мы выступаем.
        Эльф поклонился и вышел.

- Вы думаете, у меня получится… вернуть Айоза?
        Лиолай вздохнул.

- Боюсь, вы наша последняя надежда.

- Почему? - удивилась Роузи. - Неужели никто больше не может…

- Потому что никто не вызывал у него таких чувств, как вы, Розелин, - вежливо перебил ее Лиолай. - Когда вы появились в Сайлосе, Айоза будто подменили.

- В каком смысле? - ошеломленно прошептала Роузи.

- Должно быть, Бриол рассказывал вам, что произошло десять лет назад.

- Да, он сказал, что Айоз потерял лучшего друга…

- Никто после этого не видел блеска в его глазах. Да, он оставался все тем же веселым, добрым парнем, но иногда в его взгляде была такая грусть… Но как только появились вы, все изменилось. Его глаза засверкали вновь. И только вы можете вытащить его из темной пещеры, куда он сам себя загнал.
        Некоторое время Роузи молчала.

- Где он сейчас?

- Не могу сказать, - покачал головой Лиолай. - Он ушел из Садов. Возможно, вы найдете его у водопада. Я отправлю с вами Бриола…

- Нет, не стоит, - быстро сказала Роузи. - Я знаю дорогу.

- Как хотите, - Лиолай внимательно смотрел на нее. Наконец Роузи не выдержала и отвела глаза.

- Мы скоро вернемся, - произнесла она и скрылась в темноте дворца.
        Эльфид задумчиво смотрел ей вслед. Она была твердо уверена, что ей удастся вернуть Айоза. Лиолай, знавший Айоза уже пять лет, и то в этом сомневался. Розелин же была знакома с ним всего несколько дней, но уже так хорошо его изучила… И это несмотря на то, что не умела читать мысли.

- Как будто она знает его всю жизнь, - пробормотал эльф себе под нос.


        
        Айоз сидел у водопада, подтянув колени к груди и обхватив их руками. Его била дрожь. Если бы он вовремя не остановился…

- Я мог убить его, - простонал он. - Господи, я чуть не убил своего друга!
        Айоз все еще чувствовал холод меча, так удобно лежавшего в ладони. Помнил это страшное слово, светившееся посреди мрака его мыслей, когда он шел к спальне Лиолая. Убить. И больше ничего. Только тьма.
        Нет, была еще ненависть. Лютая ненависть, сметающая все на своем пути. Она, словно темное облако, заволокла все вокруг. В тот момент Айоз ненавидел весь мир, и, будь это чувство чуть сильнее, он бы просто взорвал Небесные сады. От великолепного эльфийского дворца и камня на камне не осталось бы.
        Но убийство Лиолая имело бы куда более разрушительные последствия.
        Его снова затрясло. Айоз еще крепче обхватил себя руками, но это не помогало. Холод был внутри.
        Он становится опасен не только для себя, но и для лораннов, а это гораздо хуже. Похоже, ему на роду написано быть одиноким. Родители умерли, когда он был совсем маленьким, и до десяти лет, когда в нем начали просыпаться магические силы, его воспитывала соседская семья. В лесу он нашел, как ему тогда казалось, самых лучших друзей, какие только могут быть - эльфов. Они тоже владели магией, и для них Айоз не был чем-то страшным и непонятным. Но все же он чувствовал, что его магия иного рода.
        Какую бы ненависть Айоз ни испытывал к Вассару, он не мог не признать: они с ним были похожи, как братья. Они оба владели уникальной силой, которой не могло противиться ни одно живое существо в Сайлосе. Они могли завоевать всю страну, но… Этим желанием горел только Вассар. И ему было наплевать на своих слуг. Ради получения дополнительной магии он был готов убивать бесконечно.
        Но все же сходства было больше, чем различий. Как ни крути. И самое главное…

- Нас обоих боятся, - закончил он вслух.огда он был совсем маленьким, и его воспитывала соседская семья.
        На плечо ему легла рука.

- Айоз…

- Господи, Розелин, зачем вы пришли? В Садах безопасно.

- Вассар сюда не сунется, - отмахнулась она.

- Вам не его надо бояться, - горько произнес Айоз, отворачиваясь, - а меня.
        Роузи присела рядом и обняла его.

- Я не боюсь тебя, Айоз. А эльфы и подавно. Может, их слегка испугала твоя сила, но не более того.

- Сегодня я чуть было не убил Лиолая! - крикнул маг. - И это называется "слегка испугала"? Я вижу, что эльфы боятся меня. А после сегодняшнего… - он закусил губу.

- Лиолай сказал, что это все происки Вассара.

- Откуда ему знать? - буркнул Айоз.

- Вы знакомы достаточно давно. Ты бы никогда такого не сделал, он в этом уверен, - Роузи помолчала. - Я тоже. Это Лиолай отправил меня за тобой и, поверь, он не в обиде. И уж точно не боится.
        Айоз наконец повернулся к ней. В его глазах блеснули слезы.

- Я сам себя боюсь, - прошептал он. - Но больше всего боюсь возвращаться туда. Вдруг лестница не появится? Тогда вход к лораннам для меня закроется навсегда.

- О чем ты говоришь?

- В Сады могут пройти только те, кто не несет в себе зла, Розелин, - Айоз грустно улыбнулся. - Я, к сожалению, по этому пункту уже не прохожу.

- Не говори ерунды, - возмутилась Роузи. - Ты и сам прекрасно знаешь, что это дело рук Вассара. Так зачем же себя мучить?
        "Единственное, что меня смущает, так это то, с какой легкостью он проник в мои мысли и сделает ли он это снова, когда вы будете рядом". Но вслух Айоз этого не сказал. Он и так знал ответ, а расстраивать лишний раз Розелин ему не хотелось.

- Я боюсь, что Вассар повторит свою попытку, - сказал он. - Он становится все сильнее и, чувствую, следующее покушение удастся.

- Меня больше волнуешь ты, - произнесла Роузи. - Если ты не прекратишь во всем винить только себя, ничего хорошего их этого не выйдет.

- Вы не понимаете, - вздохнул Айоз. - Сколько эльфов, троллей и… - он хотел сказать "людей", но передумал, -…погибло из-за меня!

- Это война, Айоз, - мягко сказала Роузи. - С тобой или без тебя - жертвы все равно неизбежны.
        Маг молчал. Затем прошептал:

- Но я не хочу быть еще одним вестником смерти. Не хочу.

- Ты можешь стать спасением.
        Айоз посмотрел на нее, и в его глазах мелькнула затаенная боль.

- Однажды я не смог спасти дорогого мне человека, - он дотронулся до ее лица. - И не хочу, чтобы это повторилось вновь.

- Все будет хорошо, - ответила Роузи. Слава Богу, голос не дрожал. - Идем. Лиолай приказал собирать армию.
        Через несколько минут они стояли на поляне. На востоке уже появилась первая полоска света. Еще чуть-чуть, и солнце осветит бескрайние просторы Сайлоса. Зрелище это было впечатляющим, но времени любоваться не было. Роузи решительно двинулась к центру поляны, но Айоз медлил.

- Давай же, - поторопила его Роузи. - Не бойся.

- Я не боюсь, - прошептал маг.
        На самом деле он боялся. Еще как боялся. Если лестницы нет, все будет кончено. Он станет изгоем среди лораннов, как когда-то среди людей. И ему некуда будет пойти, ведь он - единственный в своем роде.
        Собрав всю свою волю в кулак, он подошел к Роузи. Он взяла его за руку. Айоз медленно поднял голову и… зажмурился. Из-под ресниц выкатились две слезинки. То ли от ослепляющего сверкания золотой лестницы, то ли от радости.
        Лиолай нервно бродил по Небесному лесу. Уже почти рассвело. Пять минут назад Бриол доложил, что армия готова к выходу, а Розелин и Айоза все еще не было. Все-таки стоило отправить кого-нибудь еще…
        Прямо перед ним вдруг возник столб золотой пыли. В этом сиянии появились Айоз и Роузи. Лиолай с улыбкой отметил, что они держатся за руки. Золотые блестки осели на землю и тут же испарились.
        Айоз взглянул на Лиолая и виновато отвел глаза. Простить себе то, что ты чуть не убил лучшего друга гораздо сложнее, чем другу простить тебя. Эльф похлопал его по плечу и тихо сказал:

- Не думай о прошлом. Оно больше не вернется. Ты отдал свою защиту Розелин, так?
        Айоз молча кивнул.

- Тогда понятно, каким образом Вассар тебя нашел. И, поверь, твоей вины в этом нет. Но больше он этого не сделает, можешь быть уверен.

- А если…

- Никаких если. Сегодня Вассар умрет, и Сайлос будет спасен.

- Я не уверен, что у меня хватит сил, - вздохнул Айоз.

- Хватит, - ободряюще сказал Лиолай. - Возможно, ты сам не до конца осознаешь ту силу, которую дала тебе природа. Но я как эльф чувствую твою мощь, и могу сказать: ты очень силен. Гораздо сильнее, чем думает Вассар, и в этом твое преимущество. Ты меня понимаешь?
        Айоз неопределенно мотнул головой, но Лиолая это удовлетворило.

- Отлично. Теперь идем.
        Наступление лораннов через Врата началось, когда солнце наполовину показалось из-за горизонта.

- Рассредоточиться по всему лесу, - командовал Бриол. - Его магия вам уже не помеха. Не оставлять в живых никого. Внимательно смотрите, чтобы те, против кого вы используете магию, не были заговорены. В противном случае воспользуйтесь мечом. Все ясно?

- Так точно, эльфид Бриол! - рявкнули сотни лораннов, одетых в серебряные доспехи.
        Да, армия лораннов являла собой устрашающее зрелище. Наибольший ужас на противника наводил не столько вид вооруженного до зубов эльфа, но выражение его лица - полное отсутствие эмоций. С таким лицом эльф (и человек тоже, подумала Роузи) может только убивать.
        Лиолай подошел к Айозу.

- Бриол, Палтур и Линар отправятся с тобой и с Розелин. Ты знаешь, где сейчас Вассар?

- Да, - кивнул маг. - Он в башне, в замке Рузаны. Я знаю тайный ход.

- Хорошо. На обратном пути не суйтесь к морю. Боюсь, морские лоранны тоже решили поучаствовать в битве.
        "Ты так уверен, что нам понадобится обратный путь?" - хотел спросить Айоз, но передумал. Пессимистически настроенная надежда Сайлоса - вот чего не хватает для поражения.
        И еще - Розелин. Что-то подсказывало Айозу, что брать ее с собой - плохая идея. Но отправлять ее в самое сердце битвы - еще хуже. Из двух зол пришлось выбирать меньшее.
        Как Вассар и ожидал, Рузана устроила скандал. Она в гневе металась по залу, останавливаясь только для того, чтобы сбить со стены очередной канделябр.

- Что делают в Мертвом лесу лоранны, хотелось бы мне знать? Кто их привел? - кричала она.
        Вассар благоразумно решил промолчать. Эльфода не должна знать о его промахе. Иначе придется рассказать ей о побеге Айоза. Рузана была в курсе смерти Юлая, но Вассару удалось списать все на несчастный случай.

- Они не могли пересечь море, - продолжала разоряться королева дедроков. - Кто рассказал им о Вратах?

- Чуть ранее нас атаковали тролли, - сказал Вассар. - Возможно, они знали о Вратах уже давно.

- Кто-то из них ушел?

- Практически все, - пожал плечами он. - Они могли рассказать все эльфам.

- Тогда почему они сделали это только сейчас?
        Эльф склонился в раболепном поклоне, чтобы скрыть неожиданную улыбку, растянувшуюся чуть ли не до ушей.

- Моя армия слабеет, - Рузана подошла к нему. - И виноват в этом ты.
        "Твоя армия, - подумал Вассар. - Раньше она была нашей".
        А не расправиться ли с Рузаной прямо сейчас?
        Эта идея полностью завладела мыслями темного эльфа, и он уже не слышал, о чем там разоряется эта истеричка. Ему было все равно.
        Одной проблемой станет меньше. А потом можно будет заняться Айозом, не отвлекаясь на пустяки. Пусть эти глупые лоранны воюют в свое удовольствие. Все равно без мага они бессильны.
        Рузана, похоже, скоро перейдет на карканье. Вассар медленно выпрямился.

- Замолчи.
        Она изумленно воззрилась на него. Раньше он слова поперек не смел сказать, а тут…

- Что ты себе позволяешь? - эльфода запнулась, увидев странный блеск в его глазах.

- Ты пыталась перетянуть мага на свою сторону, - произнес эльф, сделав шаг вперед. - Я тоже. Но, в отличие от тебя, мне это почти удалось.

- О чем ты? - Рузана непроизвольно отступила. Никто еще не осмеливался разговаривать с ней в таком тоне.

- Знаешь, это из-за Айоза нас сейчас атакуют лоранны, - Вассар продолжал наступать. - Несколько дней назад я схватил его, но с помощью Юлая ему удалось сбежать. Это он рассказал эльфам о Вратах, а вовсе не тролли.

- Почему… Почему ты не сказал, что Айоз был у тебя? - теперь Рузана задыхалась уже не столько от гнева, сколько от внезапно нахлынувшего страха. Она внезапно осознала, какой была дурой. В рядах дьявола глупо не ожидать предательства.

- Я хотел, чтобы он помог мне убить тебя.
        Вассар наслаждался испугом Рузаны так, как не наслаждался ее объятиями и поцелуями. Наконец-то эта паршивка получит свое. Он чувствовал запах ее страха. И это был великолепный аромат.

- Он отказался. Это меня удивило. Ведь он так тебя ненавидит…

- Хватит! - взвизгнула Рузана, зажимая ладонями уши.

- Но я понял, что его помощь мне не нужна, - усмехнулся темный эльф. - Я убью тебя прямо сейчас. Прости.

- Ты извиняешься? - выкрикнула она. - Ты смеешь извиняться?!
        Вассар лишь нагло улыбался.

- Убить меня хочешь, так? - Рузана тоже выдавила из себя улыбку. Несмотря на ужас, сковавший ее, улыбка вышла очаровательной. - Что ж, тогда попробуй меня сначала поймать.
        Взмахнув рукой, она исчезла. Вассар некоторое время смотрел на то место, где она только что стояла, а затем расхохотался. Смехом безумца.
        Айоз с друзьями скрылись в лесу четверть часа назад. К этому времени армия лораннов была уже в полном сборе. Воинственно жужжа, в воздухе завис немногочисленный отряд лесных эльфов. Тролли поигрывали мечами, отточенными так остро, что лезвия казались окруженными мерцающим сиянием.

- Это не последний бой, - вещал Лиолай. - Но именно от него зависит, выиграем мы или проиграем.
        "Они пойдут до конца, - думал он. - Как бы ты ни восставал против этого, Айоз, но они готовы умереть за тебя. И за свободу Сайлоса".
        Айоз бежал вглубь леса, туда, где высился замок, стараясь не оглядываться. Если он это сделает - все пропало. Он увидит Лиолая, стоящего во главе войска… Он увидит эльфов и троллей с начертанной на их лицах решимостью победить или погибнуть… И вернется на поле боя. Возможно, умрет там, и тогда Вассар…

- Айоз, сколько нам еще бежать? - задыхаясь, проговорила Роузи.

- Мы скоро будем на месте, - ответил он. - Лес гораздо меньше, чем кажется на первый взгляд.
        В первый раз он блуждал по нему чуть ли не сутки. Но тогда на него давила магия, и он не знал куда идти. Теперь же цель высилась перед ним, черная, словно гнилой зуб.
        "Я не хочу! - кричал кто-то тоненьким голоском глубоко внутри. - Не хочу, и все! Я же не эльф! Это их война…"
        Айоз неимоверным усилием воли заставил этот голос заткнуться.
        Две армии эльфов: черная и белая, две волны магии: красная и небесно-голубая - слились в одну. Сражались Жизнь и Смерть.
        Цвета смешались в диком завихрении. Где-то доминировал красный, где-то сверкал голубой. Но везде, и с одной, и с другой стороны, на телах и крыльях то и дело взрывались фонтаны крови. Там, где падал лоранн, трава зеленела и тянулась к небу, если же ее окропляла кровь дедрока - желтела и высыхала.
        Даже деревья участвовали в сражении. Магия, излучаемая небесными лораннами, оживила несколько деревьев, и теперь они распускались на глазах, выплескивая свет, превращающий черные корявые монстры в цветущих красавцев. Но оставшиеся сияли чернотой, убивая, сжигая живые деревья.
        Тролли сражались со своими собратьями. Против их мечей и кинжалов выступили тяжелые дубины, кривые сабли и секиры. Против их мастерства - неумелые, но зачастую смертельные взмахи оружием.ые,хмастерства - нокровия - слепая е ятаганы. но там, наверху, тоже билисьи погибнуть, е. Против их хладнокровия - слепая ярость.
        Маленькие лесные эльфы гурьбой нападали на дедроков. Кололи крошечными шпагами, вцеплялись в синие волосы. Стоило лесному дедроку отвлечься, и он тут же оказывался на земле, проткнутый десятками шпаг, а лоранны взмывали в воздух, торжествующе крича.
        Но это было ничто по сравнению с тем, что творилось на море.
        Ветра не было, но на нем разыгрался ужасающий шторм. Волны вздымались до небес, открывая то, что происходило на дне.
        А там существа, одетые в бурую тину, накидывались на стройных эльфов с серебристыми волосами, царапая, кусая, разрывая водные туники и нежную кожу в клочья. Бросаясь вперед, дедроки напарывались на клинки, но продолжали свое наступление. Мутная жидкость потоком лилась с мечей лораннов, но на месте погибших дедроков из водяных вихрей появлялись новые. Чем больше эльфов умирало, тем выше поднимались волны. Казалось, еще немного, и водная стена рухнет, похоронив под собой и Мертвый лес, и замок Рузаны.
        Но несмотря на мощный натиск дедроков водные лоранны мало-помалу продвигались к Мертвому лесу.
        Лиолай махал мечом направо и налево. Головы чернокрылых дедроков летели в разные стороны. Несколько раз король лораннов применил магию - все больше эльфов теряли этот смертельный черный блеск в глазах. Похоже, Вассар слабеет, раз не хочет тратить силы на поддержание заговора.
        Элей, сражавшийся рядом, вскрикнул, пронзенный мечом. Чуть далее упал на землю Пикар. Жалобно жужжа, спикировал вниз маленький лесной эльф.
        Лиолай почувствовал движение магии и выставил перед собой руку. Красная энергия столкнулась со стеной и взметнулась вверх, стремясь преодолеть ее. Чтобы увеличить защиту, Лиолаю пришлось бросить меч. Тайрус и Таррел встали по обе стороны от эльфа, защищая его.
        В воздухе пропела стрела и вонзилась Тайрусу в плечо. Рыча, он выдернул ее и, не обращая внимания на острую боль и кровь, текущую по руке, продолжил сражаться.
        Эльфы, следуя примеру своего короля, направили все свои силы на удержание магической стены. Тролли окружали их, не подпуская дедроков.
        Магия поднималась все выше. Красная волна пыталась перелиться через небесно-голубую стену, но лоранны были сильнее.
        Вскоре магия достигла сизых облаков, сгустившихся над лесом. Сверкнула молния. Прогрохотал оглушительный гром, словно там, наверху, тоже шла жесточайшая битва.
        Первые капли дождя упали на иссохшуюся землю.
        Он близко. Вассар чувствовал это. Скоро маг будет здесь. Ну и хорошо. Потому что он готов.
        Он забрал энергию практически у всех своих эльфов. Поэтому они так сильно проигрывали. Ну да наплевать. Без Айоза лораннам все равно крышка, сколько дедроков они бы ни убили.
        Внутри вибрировала такая сила, какой Вассар даже не мог себе представить. Передавать ее девчонке? Он перевел взгляд на Тайру, которая, дрожа, сидела у стены. Не сейчас. Сначала следует разобраться с Айозом.
        У входа в башню стояли его верные слуги. Пусть ненадолго, но они задержат дружков мага - этих проклятых эльфов-лораннов. Вассар предпочитал битву один на один.

- Вы с Розелин не будете нам помехой, правда? - промурлыкал он. - Обе станете призом победителю. То есть мне.

- Чтоб ты сдох, полукровок, - прошептала Тайра.
        Вассар обворожительно улыбнулся.

- Какой приятный комплимент!
        Молнии облепили небо. Теперь раскаты грома раздавались непрерывно.
        Айоз, Роузи и эльфы наконец достигли замка. Вблизи он выглядел еще более мрачным и страшным. Камни, из которых он был сложен, прилегали друг к другу так плотно, что лезвие меча Айоза ни на дюйм не пролезало между ними.

- Ну и где твой тайный ход? - спросил Бриол, озираясь.

- Должен быть здесь, - процедил сквозь зубы Айоз, не прерывая своего занятия. - Ребята, помогите мне, - обратился он к эльфам.
        Те пожали плечами и подошли. Стоило им слегка надавить, как стена повернулась, открыв вход в темный коридор.

- Ух ты, - выдохнул Бриол. - При Туране его здесь точно не было.

- Правда? - заинтересовалась Роузи.
        Эльф кивнул.

- Мой отец был одним из архитекторов.

- Розелин, - Айоз повернулся к ней. - Как только мы найдем Тайру, хватайте ее и бегите. Бриол, ты отведешь их в безопасное место.

- Но я не хочу… - возмутилась Роузи, но Айоз приложил палец к ее губам.

- Не спорьте со мной.
        И он первым шагнул в темноту, держа наготове меч.
        Вассар стоял у огромного стрельчатого окна, из которого Рузана так любила смотреть на Сайлос. Он ухмылялся.

- Тайра! - воскликнул Бриол.
        Она медленно встала, опираясь на стену. Вид у нее был такой, словно она не спала несколько суток - глаза закрывались, ноги подгибались, движения были вялыми. Она сделала шаг и упала бы, если бы Бриол не подхватил ее.

- Боже, что он с тобой сделал? - шептал эльф.

- Ничего, - вымученно улыбнулась Тайра. - Морил голодом, только и всего.

- Плюс попробовал на ней парочку своих новых заклятий, - добавил Вассар с выражением ангельской невинности на лице.

- Ах, ты… - Бриол кинулся к нему. Меч угрожающе просвистел в воздухе и упал на ковер за его спиной. Бриол ошеломленно таращился на пустые руки, не веря в то, что произошло.

- Ну же, - Вассар раскинул руки в приглашающем жесте.
        Бриол был готов кинуться на него с кулаками, но тут вмешался Айоз. Он схватил эльфа за локоть и развернул к себе.

- Нет, Бриол. Он только этого и ждет. Забирай Тайру и Розелин и уходи. Немедленно.

- Но как же ты? - спросила Роузи, поглядывая на Вассара, который плотоядно ухмылялся, предвкушая схватку.

- Я справлюсь, Розелин, не волнуйтесь, - Айоз улыбнулся, но улыбка вышла несколько натянутой.

- Что-то я тебе не очень верю, - она внимательно посмотрела на него.

- И не надо. Идите же!
        Роузи обняла его и прошептала:

- Пожалуйста, Айоз… будь осторожен.

- Здравствуй, Айоз, - вкрадчивым голосом произнес Вассар.

- Привет, - Айоз едва заметно улыбнулся.

- Что смешного? - мгновенно отреагировал эльф. - Или ты всегда улыбаешься, когда тебе грозит опасность? Со смертью не шутят.

- У тебя перья примялись. Ты что, вздремнул, пока ждал меня?
        Вассар машинально потянулся к крыльям, затем сообразил, что Айоз попросту над ним издевается. От прежней приторной улыбочки не осталось и следа. Его красивое лицо перекосилось от ярости.

- Хватит! - прошипел он. - Как давно я ждал момента, чтобы разделаться с тобой!
        Ярко-красная молния, извиваясь, полетела в мага. Айоз отправил навстречу ей небесно-голубую, прямую, как стрела. Они столкнулись точно в центре зала. Закручиваясь в двухцветную спираль, поток магии ударил в полоток. Куски камня разлетелись в разные стороны, но ни эльфа, ни мага не задели.

- Неплохо! - крикнул Вассар. Айоз с трудом расслышал его за грохотом грозы - башня Рузаны лишилась крыши, дождь заливал шикарный ковер, делая его цвет все больше похожим на кровь. - Но неужели это все, что ты умеешь?
        Самодовольная ухмылка мигом слетела с его лица, когда молния врезалась в его грудь. За ней последовала вторая. Вассар торопливо послал свою, довольно слабую, но Айоз легко уклонился, ответив куда более мощным зарядом.
        Вассар посылал молнию за молнией, но магу, казалось, все было нипочем. Темному эльфу было невдомек, что так он лишь растрачивает свою силу вместо того, чтобы одним действительно сильным залпом испепелить противника. Вместо этого Вассар удвоил усилия - небольшие ярко светящиеся сгустки энергии летели в сторону мага, но прямо перед ним взрывались, оседая на пол клочками пепла.
        Айоз не только не отступил, но даже приблизился на пару шагов. Голубые молнии рассекали завесу дождя. Теперь сил Вассара хватало только на то, чтобы отражать их.
        И вот тут Вассар испугался. Его самодовольство сыграло с ним злую шутку: он был уверен, что с магией дедроков ему нет равных, а какой-то жалкий чародей вмиг развеял его иллюзии.
        Он выстроил вокруг себя стену, светящуюся злобным красным светом, но сам понимал, что надолго этого не хватит. Его сила таяла, как морской эльф, оставленный умирать на солнце. Нужно было что-то придумать, и быстро.
        Краем глаза он заметил черного ворона, пролетающего мимо башни. Он удирал от двух голубей. Прошептав заклинание, Вассар мысленно приказал ему напасть на Айоза. Дедрок беспрекословно подчинился.
        Маг отвлекся всего на мгновение, но этой короткой передышки Вассару хватило, чтобы собраться с силами. Страх никуда не делся, паника все нарастала, но темный эльф постарался загнать ее поглубже. Нет, так просто его не победить. Он сосредоточился на заклинании, и - о, чудо! - Айоз в замешательстве отступил!
        "Что ж, это продвижение", - усмехнулся Вассар и повторил удар, выбирая заклинание более тщательно.
        На этот раз мага отбросило на несколько шагов.
        Темный эльф возликовал. Он сильнее! Он убьет этого чертова чародея прямо сейчас!
        Айоз тряхнул головой и начал собирать в себе силы на ответный удар. Вассар, шепча самые сильные заклинания, которые только имелись в его арсенале, поднял вторую руку. Посреди ладони зажегся ярко-красный огонек. На этот раз удар будет фатальным.
        Ужасное чувство кольнуло ее в самое сердце. Айоз. С ним что-то не так. Он сказал, что справится, но…
        Роузи остановилась. В ее широко распахнутых глазах застыл ужас.

- Что случилось? - спросил Бриол.

- Айозу нужна помощь! - скороговоркой выпалила она и бросилась обратно.

- Розелин! Стойте! - крикнул эльф, но она уже скрылась за поворотом.
        Следующая молния Вассара едва не сбила Айоза с ног. Он держался из последних сил. Как он мог подумать, что победит эльфа, владеющего такой силой? Но нет, бой еще не проигран.
        Айоз собрал все силы, что еще остались, и послал импульс, распластавший Вассара по стене. Но эльф удержался на ногах и сумел запустить в противника заряд такой мощности, что Айоз упал на колени.
        Торжествующий вопль Вассара перекрыл крик Роузи. Она бросилась к Айозу и обняла его, пытаясь поднять.

- Айоз! Вставай!

- Я… не могу, - выдохнул он. - У меня больше нет… сил.

- Есть, я знаю! Ты сможешь его победить! Прошу тебя!
        Вассар приближался, окруженный смертельным красным сиянием. Вокруг него в диком танце носились молнии, одна из которых должна была оборвать жизнь Айоза.

- Вот и все, великий маг! - торжествующе прокричал он. - Ты - никто по сравнению со мной!

- Айоз, пожалуйста! - кричала Роузи.

- Прости меня… - прошептал Айоз. - Я должен был сказать тебе раньше…
        Договорить он не успел: Роузи закрыла ему рот поцелуем.
        То, что произошло дальше, еще долго никто не мог объяснить. Эльфы и тролли клялись и божились, что такого на их памяти никогда не было.
        Там, где Айоз и Роузи слились в поцелуе, появился голубой свет. Он окутал их и начал расти, принимая форму шара. Капли дождя скатывались с него, и ни одна не упала внутрь. Шар становился все больше, переливаясь всеми оттенками неба. Когда граница сферы достигла огненной молнии Вассара, тот вскрикнул и отдернул руку. Эльф отступил, но шар разрастался и в конце концов поглотил его. В ослепительных вспышках белых и голубых молний Вассар извивался от дикой боли, пронзающей все его тело. Его красивое лицо исказилось предсмертной гримасой. Этот танец смерти закончился за несколько секунд до того, как прекратился поцелуй Айоза и Роузи. От бывшего могущественного эльфа осталась лишь кучка пепла и черное перо.
        Свет заполнил собой все пространство зала. Голубые и белые лучи начали вырываться из окон башни и через разрушенную крышу. Роузи показалось, что они уносят ее туда, где нет места темным силам, в мир, где царствует только добро, где небо всегда голубое, а солнце светит ярко…
        Она почувствовала, что теряет сознание.
        Миг - и она уже в темноте.
        Роузи открыла глаза. Она была в собственной спальне. Неужели все это ей приснилось? Не может быть!
        Роузи посмотрела на потолок. Никакой черной отметины в виде буквы V. Никакого Вассара… и Айоза.

- Нет, - прошептала она, садясь на диване. - Нет, это не мог быть сон!
        Слезы заструились по ее щекам.

- Айоз! Где же ты? - крикнула она, но ответом была лишь тишина.
        Не верилось, что это сон. Все было таким реальным… Никогда ей не снились такие сны. Она помнила все до мелочей - жуткую гримасу Вассара, полный отчаяния взгляд Айоза, чудесное ощущение его губ на своих губах… А потом - она проснулась.

- Господи! - она закрыла лицо руками и зарыдала в голос. Она влюбилась в свое сновидение. Вот глупость!
        Неужели все сказки кончаются именно так? Неужели все сказки кончаются вообще? Неужели нет ничего вечного? Сказки заканчиваются, и впереди только реальность. Которая мало чем напоминает волшебный мир. Она жестока. В ней нет места чувствам. Поэтому у многих живущих сегодня людей эмоциональная сторона не работает. Она выключена за ненадобностью. Зачем тратить силы на чувства, если они никому не нужны? Лучше жить разумом. Он всегда подскажет тебе рациональный выход из самых сложных ситуаций, и ты не совершишь тех ошибок, которые наверняка бы сделала, если бы руководствовалась сердцем и душой. Но как ужасно жить, зная, что вся твоя жизнь расписана наперед, ты знаешь, что ждет тебя за ближайшим углом, ты знаешь, что будет завтра… Все то же унылое существование. И ни малейшей надежды на чудо.
        Нет, лучше уж совершать безумства! Все, что угодно, лишь бы избавиться от этого тошнотворного однообразия! Боже, почему нельзя спать вечно? Видеть этот прекрасный сон, где есть все, чтобы стать счастливой? Этот сон под названием Мечта. Но, видимо, мечты для того и существуют, чтобы лишь мечтать. Разумом понимать, что этого с тобой никогда не произойдет, а душой и сердцем - верить… Верить. Именно вера помогает человеку выживать в этом жестоком мире. Вера в то, что все может быть иначе, и простой банковский клерк может вдруг стать наследником какого-нибудь заграничного короля… Что простая преподавательница фехтования вдруг может оказаться в совершенно ином мире, где невозможное возможно…
        Когда-то Роузи услышала одну песню. В ней были такие слова: "Мои мечты никогда не исполнялись, пока я не встретила тебя". Теперь Роузи поняла ее смысл. Но кому от этого стало лучше? Айоз растворился в дымке ее сна, а реальность оглушила ее своей… своей… предсказуемостью. Что может быть логичнее, чем после самого захватывающего приключения в твоей жизни проснуться в собственной постели? Ведь именно так заканчиваются все сказки. Они разбиваются о твердую скалу под названием "реальный мир". И нет ничего хуже, чем разбитая мечта. Как бы ты ни выбрасывала оставшийся после этого мусор, все равно в каком-нибудь дальнем уголке души найдется не замеченный тобой осколок и рано или поздно вонзится в самую уязвимую часть сердца.
        Несколько дней прошли как в тумане. Роузи уже начала забывать ту чудесную страну, где ей довелось побывать. Именно так забываются все сны. На следующий день ты даже не можешь вспомнить, что тебе приснилось. Единственное, что она, как ей казалось, будет помнить всю жизнь - глаза. Карие с зелеными искрами.
        Глава 9

        Сегодня занятия закончились раньше обычного. Роузи давала последние инструкции своей подопечной, когда к ней подошла Стейси, преподавательница восточных танцев.

- Роузи, можно тебя на минутку?

- Сейчас, - Роузи повернулась к Мелинде. - Значит, ты приходишь завтра. Меня здесь не будет, но можешь попросить Клаудию дать тебе шпагу. Хорошо?

- Да, конечно, мисс Джеймс, - улыбнулась Мелинда. - До свидания.

- Пока, - Роузи посмотрела вслед удаляющейся Мелинде. - Девочка далеко пойдет. Нужно будет рекомендовать ее Брауну. Он давно просит, чтобы я отправила кого-нибудь на соревнования. Так что ты хотела? - повернулась она к Стейси.

- Я смотрю, ты сама не своя в последнее время, - Стейси внимательно смотрела на нее. - Это все из-за тети, да?

- Ну, в общем, да, - на самом деле боль от утраты тети не шла ни в какое сравнение с той, что практически разрывала ее все это время. Боль от потери Айоза. Внутри будто что-то исчезло. Ее собственный мир теперь казался ей нереальным. А Сайлос был навсегда потерянным раем.

- Не хочешь сходить куда-нибудь? Развеяться? - предложила Стейси. - Говорят, открылся новый ресторанчик, там очень даже уютно.
        Этого еще не хватало. Похоже, подруга решила наладить ее личную жизнь. Конечно, как еще можно оправиться от недавнего разрыва? Только Стейси-то имела в виду Крейга.

- Нет, я…

- Да брось! - Стейси положила руку ей на плечо. - Или ты хочешь всю жизнь так и просидеть дома?

- Ну хорошо, - сдалась Роузи. - Тогда подъезжай ко мне через час, ладно?

- Договорились! - обрадованно воскликнула Стейси.
        Ресторанчик оказался и в самом деле уютным. Приглушенный свет, живая музыка… Просто создан для романтических свиданий. От этого сравнения боль проснулась с новой силой. Но Роузи постаралась загнать ее подальше.

- Правда, здесь чудесно? - трещала Стейси. - Джессика уже была здесь со своим мужем. Говорит, что свидание было настолько романтичным, что не менее романтического продолжения дома ждать не пришлось.

- Ага, - рассеянно пробормотала Роузи, глядя на картину над их столиком.
        Красивая картина. Работа, как догадалась Роузи, одного из художников-фантастов. Кажется, Кливенджер. На картине изображены мужчина и женщина. Его лицо прекрасное, но абсолютно белое, на нем выделяются только красные горящие глаза. Она же ослепительно красива, но красота эта - злая. На ее плече восседает огромный жирный ворон.
        Роузи вздрогнула, да так, что умудрилась опрокинуть чашку с горячим чаем, который только что принесли.

- Ну как же ты так! - шепотом воскликнула Стейси.

- Блин, - ругнулась Роузи, пытаясь прийти в себя после шока.
        Хотя она была уверена, что это лишь иллюстрация к знаменитому фильму "Ворон" с Брюсом Ли (о чем, между прочим, и извещала табличка под картиной), эти люди напомнили ей Вассара и Рузану. Причем на мгновение ей даже показалось, что глаза Брюса (Вассара?) смотрят прямо на нее.

- Слушай, тут другого столика нет? - поинтересовалась она у Стейси.

- А чем тебе этот не нравится? - вытаращилась на нее подруга.

- Картина напрягает. Слишком мрачная.
        Стейси пожала плечами и кивнула на столик рядом.

- Пойдем туда.
        Над этим столиком тоже была картина. Но…
        "Лучше бы мы остались там", - подумала Роузи. Ее вдруг охватила ужасная слабость, захотелось бросить все к черту и поехать домой.
        Красивый черноволосый молодой человек в белой рубашке, распахнутой на груди, обнимал девушку с длинными светлыми волосами. Голову девушки украшал золотой обруч. Волосы Роузи были темными - тетя Маргарет утверждала, что сначала они были светлыми, а затем потемнели, но все же девушка на картине была очень похожа на нее.

- А как тебе эта? - кивнула Стейси на стену.

- Нормально, - ответила Роузи. Ее начало мелко трясти.

- Эй, да что с тобой? - обеспокоенно спросила Стейси. - Ты же вся дрожишь! Заказать тебе еще чаю?

- Все в порядке, - Роузи наконец удалось справиться с собой. - Закажи мне лучше красное вино. Я сейчас.
        В туалете она долго стояла перед умывальником, таращась на себя в зеркало.

- Что с тобой происходит? - спросила она у своего отражения. - Это же был всего-навсего сон. Чертов сон!
        Стейси терпеливо ждала подругу. Никогда она раньше не видела Роузи в таком состоянии. Красное вино? Но Роузи не пьет вообще. Не может быть, чтобы на нее так повлияла смерть тетушки. Скорее, случилось что-то еще. Ах да, ее разрыв с Крейгом… Но Роузи давно уже говорила, что ее не устраивают такие отношения, и думала расстаться с ним.

- Простите, а где ваша подруга? - вдруг прозвучал у нее над ухом приятный мужской голос.
        Роузи немного успокоилась. Ей все-таки удалось убедить себя, что волноваться здесь не из-за чего. Просто бывают такие сны, которые напоминают о себе очень долго. Теперь нужно вернуться к Стейси, выпить с ней вина и поехать домой.
        Роузи вышла из туалета и направилась к столику. И вдруг замерла. На ее месте, спиной к ней, сидел какой-то молодой человек. В белой рубашке.
        Чувство дежа вю опять вернулось. Возник внезапный порыв развернуться и опять бежать в туалет. Но тут Стейси заметила ее и помахала рукой.

- Роузи! Этот молодой человек утверждает, что знает тебя!
        Парень встал из-за стола и обернулся.
        Внезапно Роузи почувствовала, что пол уходит у нее из-под ног. Последнее, что она увидела, перед тем как потерять сознание, были глаза незнакомца. Карие с зелеными искрами.

- Роузи! Роузи, очнись!
        Туман, окутавший ее сознание, постепенно рассеивался. Роузи открыла глаза. Она все еще в кафе. Никакого парня в белой рубашке. Никаких зелено-карих глаз. Стейси заботливо держала голову Роузи на своих коленях.

- Что с тобой произошло, милая? - шептала она. - Что случилось?

- А где… тот парень?

- Он? - Стейси огляделась. - Кажется, ушел. А что? Ты его знаешь?

- Нет, - Роузи села. Может, ей все это померещилось? Может, она так хотела увидеть Айоза, что ей почудилось, что он…

- Какого цвета были его глаза? - спросила она.

- С тобой точно все в порядке? - подозрительно посмотрела на нее Стейси.

- Точно. Ты ответишь?

- Я не помню. Да я и не присматривалась. А что это был за парень?

- Понятия не имею. Слушай, отвези меня, пожалуйста, домой.

- С превеликим удовольствием.
        Они вышли из ресторана и направились к машине.

- Знала бы, что ты такие номера выкидываешь, никуда бы тебя не повела, - ворчала Стейси, поддерживая Роузи.

- Он что-нибудь говорил… обо мне? - спросила Роузи, когда они вырулили со стоянки.

- Да, он сказал, что ты его давняя подруга. Он случайно увидел тебя. Только хотел подойти, как ты свалила. А еще он обратил внимание на картину. Знаешь, он сказал, что та девушка очень на тебя похожа.

- Ну, это трудно не заметить, - усмехнулась Роузи.

- Самое странное то, что этот парень был как две капли воды похож на изображенного на картине. Может, он позировал Валледжо, а?

- Может быть, - прошептала Роузи.

- Эй, подруга, тебе опять нехорошо? - засуетилась Стейси. - Что же мне с тобой делать?

- Просто отвези меня домой. А он не сказал, как его зовут?

- Нет. А что, это важно?

- Да нет. Просто… что-то я не помню, чтобы среди моих знакомых водились такие красавцы, как на картине.

- Уже шутишь? Значит, не все так плохо. Ну, если он захочет тебя найти - найдет. Не захочет - туда ему и дорога.

- Минутку. Ты что, дала мой адрес?

- Нет, только номер телефона.

- Ну спасибо!

- Да не за что. Он действительно знает тебя.

- С чего ты взяла?

- Когда он говорил о тебе, у него были глаза безнадежно влюбленного.

- Ты же сказала, что не заметила, какие они были.

- Я имела в виду цвет. А вот их выражение от меня не ускользнуло. Он любит тебя, любит безумно. Я такого в глазах Майкла, моего ухажера, никогда не видела. Да и, думаю, не увижу. Но этот… Если ты не ответишь ему взаимностью, будешь полной дурой.

- Стейси, я даже не знаю его.

- Узнаешь. Если он позвонит.

- Ладно. До завтра, - Роузи вышла из машины. - Спасибо, что подбросила.

- Да не за что. Пока!
        Роузи вошла в подъезд и прислонилась к стене. Что происходит, черт возьми? Откуда взялся этот парень? Может, это в самом деле друг детства, которого она забыла в силу того, что и детство-то свое она не помнит? ли глаза незнакомца. е о чем. жа на нее.
        Роузи открывала дверь в свою квартиру, но тут ее окликнула ее соседка - миссис Торренс.

- Роузи! Подожди секунду, милая!

- Да, миссис Торренс? - приветливо улыбнулась Роузи.

- Сегодня тебе посылка пришла, но тебя дома не было. Поэтому у меня оставили, - миссис Торренс отдала ей небольшую коробку.
        Роузи поблагодарила соседку и зашла в квартиру. Прислонилась спиной к двери и расплакалась. На посылке стояло имя отправителя - Маргарет Джеймс.
        Тетушка ей что-то оставила, но что? Все вещи, квартира, машина перешли к ней по наследству. Что может быть еще?
        Роузи прошла в гостиную, включила лампу рядом с диваном и распечатала посылку. Оставалось открыть крышку коробки.
        Внезапно Роузи поняла, что не может этого сделать. Ее удерживал страх перед тем, что может быть там.
        Из упаковки, которую Роузи небрежно отбросила в сторону, вдруг выпал конверт. Роузи достала из него письмо, и стоило ей прочитать первую строчку, как на глаза тут же навернулись слезы. "Моя маленькая девочка, моя дорогая Роузи!
        Ты читаешь это письмо, потому что я хочу, чтобы ты узнала всю правду о себе. Я рассказала тебе далеко не все. Надеюсь, ты сможешь понять и простить меня.
        То, что лежит в этой коробке, было на тебе, когда я нашла тебя. Как же я надеюсь, что, увидев это, ты вспомнишь, кто ты!ал конверт. распечатала посылку. и РОузи. Я люблю тебя. Твоя тетя Маргарет".
        Роузи отложила письмо. Слезы текли по ее щекам, но она не хотела останавливать их. Что же там? В этой коробке? Неужели она вспомнит что-то из своего детства? Сколько раз Роузи пыталась вспомнить хоть что-то! Родителей, друзей… Ничего. Создавалось впечатление, что она вообще не жила двенадцать лет.
        Но ее сон что-то пробудил в душе. То чувство, будто она знает Айоза… Может, это просто какой-то старый друг из ее прошлой жизни? И таким образом она его вспомнила? Что ж, вполне может быть.
        Но все же открывать посылку было страшно. Кто знает, что ждет ее там?
        Роузи отложила коробку в сторону и направилась к ванной. Нужно умыться. Письмо тетушки так растрогало ее…
        Дверь ванной заскрипела, открываясь. Роузи опять охватило чувство дежа вю - на мгновение ей показалось, что сейчас появится маленький черный котенок.
        В дверном проеме появилась фигура мужчины. Свет из ванной не давал рассмотреть его лица, но Роузи хватило мгновения, чтобы понять, кто это.

- Айоз… - прошептала она и хлопнулась в обморок.
        Первая мысль Роузи была: "Неужели мне и это приснилось?"
        Она лежала на своем диване. А рядом, на полу, положив голову на скрещенные руки, сидел Айоз. И смотрел на нее своими великолепными незабываемыми глазами.

- Мне это снится? - прошептала она.

- Нет, Розелин. Я здесь.
        Роузи протянула руку и дотронулась до лица Айоза. Это он. Он реальный. Он здесь, с ней.
        Они обнялись. Крепко-крепко. Теперь сомнений нет - он настоящий. Так приятно было ощущать его объятия. Айоз - не галлюцинация. Он - мужчина, которого она любит.

- Значит, все, что было, - она чуть отстранилась, - это был не сон? Вассар, Рузана, Лиолай, Бриол… Тогда почему я оказалась дома?

- Думаю, вам лучше сначала открыть посылку вашей тетушки, - улыбнулся Айоз. - Потом я все вам расскажу.
        Роузи с трудом смогла разорвать объятия. Она бы не возражала, если бы они длились и длились. Как тот поцелуй, когда Вассар чуть не убил Айоза.
        Странно. С появлением Айоза возвращались и воспоминания. Роузи вспомнила все, что с ней произошло в волшебной стране - до мельчайших подробностей.
        С замиранием сердца Роузи подняла крышку коробки.
        На свернутом шелковом шарфе небесно-голубого цвета с красными узорами лежал тонкий золотой обруч.
        Сразу же в сознании Роузи всплыла картина: молодой человек обнимает девушку с золотым обручем на голове.
        Какой-то очень высокий человек со смеющимися глазами надевает ей на голову обруч и говорит: "Теперь ты настоящая принцесса".
        В обруч был вделан маленький бриллиант.
        Обруч украшает необыкновенной красоты бриллиант. Он едва заметен, зато если на него упадет свет, он сияет не хуже звезды.
        "А если дотронуться до него, то можно стать невидимой?" - спрашивает Роузи у высокого мужчины.
        "Даже если и так, по блеску камушка и твоих глаз я всегда тебя найду", - смеется тот.
        Он так и не нашел ее.
        Шарф был сделан из тончайшего шелка. Тонкие красные узоры проходили вдоль его кромки, закручиваясь в замысловатые цветы.
        "А это - мантия для принцессы", - смеется высокий человек. Его лицо просто светится изнутри, когда он улыбается. Он накидывает шарф на плечи девочки.
        "Теперь я точно самая красивая!" - смеется она.

- О боже, - прошептала она. - Откуда это? Кто этот человек? Он любил меня, как родную дочь!
        Айоз молчал.

- Ты знаешь? - повернулась к нему Роузи.
        Да, он знал, она видела это по его глазам.

- Если да, скажи мне.
        Айоз отвел глаза, в которых, как на мгновение показалось Роузи, промелькнула грусть.

- Я могу сказать тебе правду… Но не знаю, готова ли ты ее принять.

- Говори. Я хочу узнать, кто я. Кем я была до того, как попала сюда.
        Айоз встал и подошел к окну.

- Когда закончилась битва с Вассаром, ты была без сознания. Мы перенесли тебя в Небесные сады… Ты порвала джинсы, когда сбежала от нас в лесу, и Бриол заметил татуировку на твоем бедре.
        Бриол некоторое время ошеломленно смотрит на татуировку, виднеющуюся из-под лоскута ткани. Затем выглядывает из комнаты и жестом подзывает к себе Айоза, который разговаривает о чем-то с Лиолаем.
        Маг подходит. Бриол, не говоря ни слова, приближается к Роузи и загибает готовый оторваться лоскут.

- Что ты… - начинает Айоз, но, увидев татуировку, замолкает, не веря своим глазам.
        Мгновение он стоит, не в силах вымолвить ни слова. Затем медленно отступает, натыкается спиной на стену и буквально сползает по ней на пол.

- Нет, - шепчет он. - Этого не может быть.
        Бриол так же молча выводит Айоза из комнаты. Маг в бессилии прислоняется к стене.

- Как бы невероятно это ни было… - начинает Бриол.

- Это не может быть она! - кричит Айоз.

- Ты же видел татуировку.
        Против этого Айозу нечего возразить.

- Я не помню, откуда она у меня, - сказала Роузи. - Какое это имеет значение?

- Это особенная татуировка. Роза, молния и меч. Королевский знак, - Айоз глубоко вздохнул. - Ты - дочь нашего короля, Бенжамина Первого.

- Что? - она не верила своим ушам. - То есть я…

- Принцесса. Тебя зовут Розелин. Это твое настоящее имя. Поэтому я называл тебя так. Ты пропала десять лет назад, и все считали, что ты погибла. Все… даже я.
        Айоз повернулся к ней, и Роузи увидела в его глазах слезы.

- Мы были с тобой знакомы. Я…

- Что? - прошептала Роузи.
        Айоз молчал, казалось, целую вечность.

- Я любил тебя, - наконец произнес он. - Прошло почти десять лет, а я так и не смог забыть тебя. Я видел, что было с твоим отцом. Мне пришлось встать на его защиту. Твой отец был в безопасности, но я не смог защитить тебя. Когда ты… исчезла, я места себе не находил.
        Айоз вновь замолчал, пытаясь удержать слезы, готовые вот-вот вырваться на свободу.

- Было решено отправить тебя обратно, в ставший теперь твоим мир. Эльфы посчитали, что возвращение дочери через десять лет будет большим потрясением для уже пожилого короля.

- Тогда почему ты вернулся?

- Потому что я не смог не вернуться, - Айоз уже не сдерживал слезы. Они градом катились по его прекрасному лицу. - Я не хочу терять тебя снова. Я до сих пор люблю тебя. Люблю так сильно, что готов пожертвовать всем ради тебя, твоего счастьяала, открыв рот.и.защиту… на его глазах слезы.. И мне не важно, где оно будет - в нашем мире или в твоем… Я лишь хочу, чтобы ты знала, что у тебя, кроме этого, есть еще целый мир.
        Стало так тихо, что Роузи слышала стук своего сердца.
        Разве не об этом она мечтала, очнувшись от чудесного сна? Она хотела быть с Айозом. Но… как к ее возвращению отнесется король? Узнает ли ее? Или скажет, что его дочь мертва? Это пугало ее. Но больше всего пугал этот чужой мир (теперь Роузи в этом не сомневалась). Айозу будет тяжело здесь, хотя он согласен остаться. Ради нее. Но сколько друзей осталось в Сайлосе! Гораздо больше, чем у нее было за всю ее жизнь! Лиолай, Бриол, Кволио, Тайра… Роузи поняла, что она снова хочет увидеть Небесные сады, искупаться в озерце у водопада, попробовать невообразимо вкусных фруктов…
        Она встала и подошла к Айозу.

- Знаешь, как только я увидела тебя, то поняла, что ты непохож на других. Ты затронул что-то в моей душе, те струны, о существовании которых я даже не подозревала. Когда я поняла, что ты - всего лишь сон… когда я думала, что ты - всего лишь сон, мое сердце чуть не разорвалось от мысли, что я больше никогда тебя не увижу.
        Прижавшись к груди Айоза, Роузи услышала биение его сердца.

- Неси меня в Сайлос, - прошептала она.


        
        Прохладная вода окатила их, заставив разомкнуть объятия. Роузи открыла глаза и расхохоталась: они оказались точно в центре озерца.
        Поток воды искрился на солнце, и казалось, будто крошечные бриллиантики сыплются из трещины в скале, разбиваясь о водную поверхность и наполняя озерцо своим неповторимым блеском.

- Кажется, я перестарался, - Айоз выглядел растерянным, но в глазах сверкнула озорная искорка.
        Роузи подплыла к нему и обняла, не переставая хохотать. Так они и стояли посреди сверкающей всеми цветами радуги водной стихии, обнимаясь и смеясь.

- Да здравствует принцесса! - громыхнул с берега голос, который мог принадлежать только троллю. Точнее, двум сразу.

- Фейл и Нейл! - обрадованно воскликнула Роузи.
        Выскочив из воды, она заключила братьев в объятия.

- Как же я рада вас видеть!

- А мы вас предупреждали, что Айоз тоже бывает серьезным, - смеясь, ответил Нейл.

- Да ни за что, - ухмыльнулся Айоз, вылезая на берег и растягиваясь на траве. - Где Бриол? Он же должен был прийти с вами.

- О, тут такое дело, - заговорщически зашептал Фейл. - Видишь ли, похоже, твой друг…
        Нейл неслабо ткнул его под ребра. Тот охнул и замолчал.

- Я понял, - улыбнулся Айоз. - Вы про Тайру.
        Братья дружно кивнули.

- А что с ней? - обеспокоилась Роузи.
        Айоз послал ей мысленный образ: Бриол и Тайра стоят, обнявшись, на берегу Сверкающей. Роузи рассмеялась.

- Неужели? Как здорово! О, а вот и они!
        Эльф и троллина держались за руки. При виде Роузи Тайра радостно вскрикнула.

- Хорошо, что ты снова с нами! - сказала она, обнимая девушку. - Скажу тебе честно, я была против того, чтобы тебя отправили домой.

- Как и я, - добавил Бриол. - Рад видеть вас снова, принцесса, - он склонился и поцеловал ей руку.

- Бриол, зачем ты… - Роузи смутилась. - Я еще не привыкла к тому, что я… я… - она беспомощно посмотрела на Айоза. - Я даже сказать этого не могу!

- Всему свое время, - улыбнулся он. - Ты вспомнишь, как жила до того, как Рузана…

- Рузана? - перебила его Роузи. - Так это она сделала?
        Маг кивнул.

- Она где-то скрывается, - сказал Бриол. - Эльфы, как ни старались, не смогли ее обнаружить. Вассар мертв, дедроки лишились своего предводителя, и с ними можно справиться. Но Рузана…

- Она же не сильнее Вассара, - возразила Роузи. - Айоз победил его, значит, сможет убить и ее.
        Айоз лукаво улыбнулся.

- Без твоей помощи я бы не вышел из того боя победителем, - улыбка погасла. - Кроме того, мне не хочется снова подвергать тебя опасности.

- Лиолай был бы рад увидеть вас снова, - сказал Бриол. - Он приглашает вас в Сады.

- Но я в таком виде… - Роузи оглядела свою промокшую одежду и беспомощно развела руками.

- Это дело поправимое, - эльф взмахнул рукой, и Роузи исчезла в голубом сиянии. Когда же магический туман рассеялся, все присутствующие восхищенно ахнули: перед ними была настоящая принцесса. Теперь Роузи была одета в короткую тунику из ослепительно белых перышек. Голубая "мантия" с красными узорами была повязана вокруг бедер. Голову украшал тонкий золотой обруч с ярко сверкающим на солнце бриллиантом. И пусть на ней было отнюдь не шикарное платье, а всего-навсего туника, ее манера держаться была поистине королевской. Теперь только слепой не смог бы разглядеть в ней дочь великого короля Бенжамина Первого. де…идеть вас снова.
        Лиолай устроил праздник в честь возвращения принцессы. Роузи немного свыклась с мыслью, что в скором времени ей предстоит управлять этой великолепной страной. На лицах эльфов она больше не замечала той странной напряженности, как раньше, когда они пытались вспомнить, кто она такая. Теперь всем было ясно - перед ними будущая королева.
        На следующее утро после праздника Роузи увидела Айоза сидящим под высоким тонким деревом недалеко от лестницы в земной мир. Он сидел по-турецки на изумрудно-зеленой траве. Глаза его были закрыты, губы плотно сжаты, все тело напряжено. Роузи даже показалось, что мягкий свет Небесных садов не касается мага - вокруг него будто сгустилась тьма.
        Она стояла, не решаясь нарушить таинственный обряд, значения которого она не понимала - вдруг это как-то навредит Айозу? Роузи уже хотела уйти, чтобы не мешать, но тут Айоз вздрогнул и открыл глаза. В них светилось недоумение, которое пропало, как только он увидел Роузи. Темнота ушла с его лица, являя взору лукавую улыбку.

- Доброе утро, Розелин, - сказал он. - Как спалось?

- Лучше не бывает. Что это ты делал?

- Пытался отыскать Рузану. Но безуспешно. Похоже, она где-то затаилась на время, пока дедроки не оправятся от потери темного эльфа.

- Знаешь, - Роузи присела рядом, - я вспомнила тот день, когда она… заставила меня исчезнуть. Она схватила меня, когда я шла к тебе - в тот день мы собирались к лесным эльфам, ты обещал познакомить меня с Элимаром. Помнишь?

- Еще бы, - улыбка Айоза стала шире. - Тебе просто не терпелось увидеть наконец-то лесного эльфа собственными глазами.

- Я раньше видела небесных лораннов, но издалека. Когда они приходили к нам в замок, отец всегда отправлял меня погулять.
        Роузи замолчала. Айоз терпеливо ждал.

- Я помню, Айоз. Я помню все, что произошло в тот день. Рузана хотела убить моего отца, но ты ей помешал. Я видела, что ты слабеешь и решила вмешаться, пока она не убила вас обоих.

- Ты даже не думала о том, что могла погибнуть, - прошептал Айоз.
        Роузи кивнула.

- Сейчас это кажется такой глупостью… Я помню, как что-то горячее обволокло меня и подняло в воздух. Потом… Я пришла в себя в незнакомом месте, - она вздрогнула, будто заново переживая этот момент. - Я лежала на странной твердой земле, у нас… в прежнем мире она называлась асфальтом. Я очень испугалась, когда мимо меня, сигналя, проехал автомобиль. Мне очень повезло, что я встретила добрую женщину, иначе мечта Рузаны осуществилась бы. Я просто умерла бы от ужаса.
        Айоз успокаивающе обнял ее.

- Теперь все это позади, - прошептал он. - У тебя впереди новая жизнь.

- Я хочу увидеть своего отца.
        Айоз вскинул брови.

- Ты не считаешь, что это… слишком рано?

- Нет. Сайлос стал мне родным, как только я впервые… в смысле, когда ты перенес меня сюда.
        Карие глаза с зелеными искрами словно изучали ее. Наконец Роузи смущенно кашлянула и отвела взгляд.

- Путешествие к замку будет опасным, так как Рузана все еще не найдена, - наконец сказал маг. - Я попрошу Лиолая дать нам кого-нибудь в сопровождение.
        Деревья расступились, и Роузи в восторге замерла. Вдалеке, на фоне величественных гор, ярко сверкая на солнце, высился шпиль замка, а прямо перед ними раскинулась очаровательная деревенька.

- А где эльфы? - спросила Роузи, озираясь по сторонам. Там, в лесу, они шли рядом и постоянно смешили ее своими историями. А теперь куда-то делись.

- Прячутся, - ответил Айоз. - Не волнуйся, они нас не бросят. Просто показываться на глаза людям не в их правилах.
        Вроде бы в кроне того дерева мелькнуло что-то белое… Показалось? Или нет? Все-таки эльфы - странные существа. Хотят мира и при этом не желают общаться с людьми. Хотя, на их месте Роузи тоже не стала бы этого делать - особенно в ее прежнем мире. Уж слишком люди безрассудны: сначала делают, потом думают.

- Это моя деревня, - произнес Айоз, отвлекая ее от размышлений. В его голосе помимо ностальгии слышалась то ли радость, то ли грусть - Роузи так и не смогла понять.
        Деревенька была очень аккуратной и чистой. Ее можно было бы назвать городком. Крепкие деревянные домики выстроились в ряд, образуя довольно широкие улицы, мощенные серым булыжником. По ним сновал народ: крестьянка вела за руки двух детей лет пяти, толстый мужчина с раскрасневшимся лицом держал телегу, в то время как другой, маленький и худосочный, пытался приладить к ней колесо.
        Молоденькая девушка лет восемнадцати несла кувшин, но, увидев Роузи и Айоза, споткнулась. Кувшин упал на булыжник и разлетелся вдребезги. Молоко забрызгало подол платья, но девушка не заметила этого. Она уставилась на Роузи так, словно увидела привидение.

- Принцесса… - прошептала она и упала на колени.
        Толстяк обернулся и, вскрикнув, опустил телегу. Его товарищ недовольно воззрился на него, затем глаза его округлились. Он увидел Роузи.

- Принцесса! - крикнул он. - Принцесса вернулась!
        Люди начали оборачиваться на его крик. Вскоре все без исключения стояли на коленях. Женщина, все еще держала своих детей, мальчика и девочку, которые не понимали, что происходит. Они начали дергать ее за руки, но она шикнула на них:

- Тихо! Это же принцесса!

- Плинцесса? - спросил мальчик, недоверчиво косясь на Роузи. - Какая плинцесса?

- Принцесса Розелин, дочь нашего короля.

- Лозелин! - взвизгнул он. - Хочу к Лозелин!
        Он вырвал свою руку из ладони матери и побежал вперед. Роузи рассмеялась, когда он обнял ее.

- Айоз, пожалуйста, - обратилась она к магу, - скажи им, чтобы они встали. Я все еще не могу привыкнуть к тому, что я принцесса, - добавила она, понизив голос.
        Тот с улыбкой покачал головой.

- Меня они не послушают. Вы - их повелительница.
        Роузи закусила губу. Как же оказывается сложно привыкнуть к тому, что тебе подчиняются, тебе кланяются, что при встрече руку нужно подавать не для пожатия, а для поцелуя… В ее мире она никем не командовала, все всегда решали за нее. Это было так просто. А теперь ей предстоит принимать решения самой, нести огромную ответственность за страну, которую она едва помнит… Есть от чего запаниковать.

- Встаньте, - голос все же предательски дрогнул. - Встаньте, прошу вас.
        Первой вскочила девушка, которая уронила кувшин. За ней несмело поднялся на ноги худосочный крестьянин, чинивший телегу. Мальчик, назвавший ее "Лозелин", подбежал к своей матери и начал дергать ее за юбку.

- Встаньте! Встаньте! - повторял он как заведенный.

- Принцесса! - девушка подбежала к ней и схватила за руки. - Я знала, что вы вернетесь, хотя никто не верил!

- Что? - переспросила Роузи. - Знали?

- Конечно!

- Ты не помнишь ее, Розелин, хотя вы встречались, - вмешался Айоз. - Это Рианна. У нее есть некоторая способность… скажем так, к ясновидению.

- Даже ты мне не поверил, - надула губки Рианна. - А я говорила тебе - не надо так отчаиваться. Розелин вернется. И видишь - я оказалась права! - ее лицо опять осветила улыбка.

- Постой-ка. Ты же говорил, что не был здесь с десяти лет…

- Я сказал правду, - кивнул Айоз. - Рианну знают все лесные эльфы. Она не раз предупреждала их об опасности.

- Жаль, что мои способности иногда дают сбой, - улыбнулась девушка. - Я даже не знала, что произошло, пока король не… - она смущенно отвела глаза.

- С моим отцом что-то не так? - мгновенно отреагировала Роузи.

- Да нет, с ним все в порядке, но… - Рианна беспомощно развела руками. - Айоз, объясни ей!ос водой, то ли с молоком, но, увидев Роузи

- Ты не уверена, что хочешь увидеть его, - сказал Айоз. Это был не вопрос - утверждение.

- Ты опять читаешь мои мысли?

- Нет.

- Я вполне уверена, что хочу этого.

- Ты не представляешь себе, каким стал твой отец, - вздохнул Айоз. - После твоей потери он сильно изменился.

- Мне все равно. Ведь он - мой отец. И я люблю его, несмотря ни на что. Идем.
- Почему эти люди узнали меня, а эльфы и тролли - нет? - спросила Роузи, когда они под радостные крики жителей покинули деревню.

- Я тоже не смог этого, - грустно улыбнулся Айоз. - Хотя знал тебя гораздо лучше их. Твое лицо показалось мне знакомым, но не более того. Тот мир тебя сильно изменил.

- Неудивительно, с его-то экологией, - фыркнула Роузи. - Знаешь, Айоз… - она вздохнула. - Мне страшно.

- Почему? - удивленно поднял брови маг.

- Я боюсь, что король не узнает меня. Вдруг он забыл, как я выгляжу? Вдруг он вообще забыл меня?
        Айоз рассмеялся.

- Нет. Он просто не смог бы. Не позволил бы себе такого. Тем более, Сайлос изменил тебя в лучшую сторону. Разве твоя подруга не говорила тебе этого?
        Теперь Роузи вспомнила, что Стейси действительно упоминала нечто подобное… Что-то насчет ее физиономии… Но не может же страна в самом деле менять черты лица человека!

- Может, Розелин, - ответил Айоз. - Если бы сюда попал любой другой человек из твоего мира, с ним бы ничего особенного не произошло. Но ты жила здесь. Природа просто возвращает утраченное. Неудивительно, что тебя никто не узнал, когда ты впервые попала сюда. Помнишь тот портрет?

- В ресторанчике?
        Айоз кивнул.

- У меня там светлые волосы

- Они такими были, когда тебе было двенадцать.
        Некоторое время они шли молча. Затем Роузи спросила:

- Почему ты ушел тогда? Почему не остался?

- На тебя мое появление произвело сильное впечатление, - вздохнул Айоз. - И я испугался. Рядом была твоя подруга, поэтому я ушел, - маг остановился и, положив ладони Роузи на плечи, заглянул ей в глаза. - Одну я тебя ни за что бы не оставил, - он наклонился и поцеловал ее.
        "Я люблю тебя", - услышала Роузи в своем сознании. Слова эти отразились во всех уголках ее сердца, проникли даже в самые тайные закоулки души.
        Я люблю тебя. Каждый мечтает услышать эти слова. Как много они содержат в себе! Гораздо больше, чем думают некоторые. Они вмещают в себя все то, что чувствуют влюбленные. Я обожаю тебя. Восторгаюсь тобой. Ты - тот человек, который меня понимает. Я обещаю, что всегда буду рядом. Обещаю, что никогда не брошу тебя. Только ты мне нужна. Я не могу жить без тебя. Моя жизнь - это ты. Столько невысказанных слов, столько чувств умещаются всего в одну короткую фразу. Разве это не волшебство?
        Шпиль замка Бенжамина Первого приближался. Роузи уже различала ворота в окружающей город стене, как вдруг Айоз свернул с дороги.

- Ты куда?

- Мы пойдем окружным путем, Розелин, - ответил он. - Вам небезопасно сейчас появляться на улицах города. У Рузаны шпионы повсюду.

- Даже среди людей? - удивилась Роузи. - Но как? Эльфы же совсем непохожи…

- Магия, - пожал плечами Айоз. - Затуманивание взора. Именно благодаря ему эльфам удавалось скрываться от людей столько времени.
        Они шли вдоль высокой стены, сложенной из светлого камня. От дороги их надежно укрывали высокие кусты. На них набухли бутоны, готовые вот-вот раскрыться. Айоз сорвал единственную распустившуюся розу и протянул ее Роузи.

- Это символ Сайлоса, Розелин, - сказал он. - И твоего имени.
        Она улыбнулась и устроила цветок за ухом.

- Какая же ты красивая, - восхищенно вздохнул Айоз. - Просто поверить не могу, что ты снова рядом.

- В сказках можно поверить во что угодно, - ответила Роузи. - Ты возродил во мне веру в чудеса. Теперь я знаю, что они действительно существуют, потому что ты - одно из них.

- Нет, настоящее чудо - это ты, - расплылся в улыбке маг.
        Дорожка, выложенная темно-серым камнем и практически незаметная среди густой травы, вилась к простенькой калитке, едва видимой за зарослями остролистых кустов.

- Похоже, что этим ходом давно не пользовались, - заметила Роузи.

- Последний раз он открывался десять лет назад, - подмигнул ей Айоз. - Когда одна непослушная маленькая принцесса сбежала из замка, несмотря на запрет отца.

- Мне стыдно, - фыркнула Роузи. - Нет, правда, если бы я знала, что все так закончится…

- …то не пустилась бы одна в путешествие по Магическому лесу?

- Нет. Пустилась бы, - мечтательно протянула она. - Ради еще одной возможности увидеть тебя. Ведь ты был тогда моим единственным другом. Отец был занят войной с дедроками, а эта политика всегда казалась мне ужасно скучной. Поэтому я была рада, что у меня наконец-то появился друг. И не просто друг, а… - она запнулась и покраснела.

- Ну что ж, - проговорил Айоз, стараясь сдержать улыбку. - Прошу вас, принцесса. Открывайте.

- Она не заперта?

- Заперта. Но у тебя есть ключ.
        Роузи оглядела себя. Никакого ключа при ней определенно не было.

- Твое кольцо, - сказал Айоз, видя ее замешательство.

- Кольцо? Какое еще… - она бросила взгляд на кисть правой руки и удивленно вскрикнула - на безымянном пальце красовалось тоненькое золотое колечко с крошечным бриллиантом. Оно очень подходило к ее обручу, и Роузи вспомнила, что это кольцо тоже подарил ей отец. - Но… Я думала, что потеряла его…

- Я нашел его. Возле водопада.
        Роузи сняла и внимательно рассмотрела колечко. И как, спрашивается, оно может быть ключом?
        Луч солнца упал на бриллиантик и тот вспыхнул. Тонкая сверкающая линия протянулась от него к центру калитки. Кусты раздвинулись в стороны, колыхаясь, словно от ветра, и дверца распахнулась.

- Ух ты, - покачала головой Роузи. - А обратно так же выходить?

- Нет, достаточно лишь просто ее толкнуть. Этим ходом перестали пользоваться, потому что ни у кого не было ключа, а использовать путь в один конец не очень разумно, так как возвращаться все равно придется через главные ворота.

- А как ты пробирался в замок?

- С помощью магии, естественно. Кольцо я сохранил, но так никогда им и не воспользовался.
        Они вошли в сад. Он был чистым и ухоженным, ровно подстриженная трава ковром устилала землю, но на всем словно лежала тень. Даже солнце, казалось, померкло после того, как они перешли границу.

- Что-то здесь не так, - произнес Айоз, оглядываясь.
        Маленький приземистый человечек стремительно сбежал по ступенькам, ведущим из дворца в сад. Роузи казалось, что он вот-вот споткнется и покатится колобком по лестнице, однако толстяк благополучно приземлился на мраморную дорожку и ринулся к калитке.

- Эй! - крикнул Айоз. - Лорд Хакисс!
        Человечек остановился, втянув голову в плечи, словно ожидал удара сверху.

- Кто это? - прокричал он в ответ.
        Подойдя ближе, Роузи увидела, что он закрыл глаза от страха. Огромное пузо колыхалось над тоненькими ножками, придавая ему совершенно комичный вид. Казалось, еще чуть-чуть, и ножки подломятся под весом остального тела.
        Когда Айоз положил руку ему на плечо, толстяк вздрогнул, ожидая смерти. Поскольку ее не последовало, он осторожно приоткрыл один глаз. И вцепился в Айоза мертвой хваткой.

- Айоз! Неужели это ты? Как давно я тебя не видел, уже где-то…

- Хакисс, что там происходит? - перебил его Айоз, указывая на дверь, ведущую в замок.

- Рузана! - выдохнул лорд и, зажмурившись, обхватил лысую голову руками. - Захватила тронный зал.

- Что с моим отцом? - воскликнула Роузи, встряхивая коротышку.
        Тот вытаращился на нее.

- Принцесса Розелин? - выговорил он побелевшими губами. - Вы? Но откуда…

- Что с моим отцом?!лся. л амок.т? - перебил

- Таус! - крикнул Айоз. Белый голубь сел на ближайший куст. - Немедленно предупреди Лиолая!
        Голубь взмахнул крыльями, и вскоре скрылся за деревьями. Толстяк добежал до калитки и во всю прыть бросился в лес. Маг успокаивающе обнял Роузи за плечи. Ее трясло.

- Так вот, значит, где она, - процедил Айоз сквозь зубы. - Ничего не скажешь, хорошее убежище она себе придумала. Никто бы и не догадался искать королеву дедроков в замке короля.

- Мой отец…

- Он в порядке. Рузана еще не добралась до него. Он даже не знает, что происходит, - маг сжал кулаки. - Я должен остановить ее!

- Я с тобой! - она подняла руку, видя, что Айоз собирается возразить. - Некогда спорить!

- Ладно, идем.
        Они вошли в замок. Сверкнула ослепительная вспышка, и дедрок, стоявший за дверью, превратился в горстку пепла.

- Это ты сделал? - изумилась Роузи.

- Я даже не знал, что он здесь! - Айоз был поражен не меньше. - Похоже, моя магия срабатывает сама по себе.

- Это что, ее новый уровень?

- Можно сказать и так.
        Мимо них, объятые страхом, промчались еще несколько придворных. Ни один не остановился. Скорее всего, они даже не заметили Роузи и Айоза, которые шагали в сторону тронного зала.
        Роузи шла по богато украшенному холлу, и воспоминания обрушивались на нее подобно лавине.
        Она бежит по шикарному ковру, а сзади доносится топот ее отца. "Поймаю!" - кричит он. Роузи специально падает на пол. Отец хватает ее под мышки и поднимает над головой. Они оба хохочут, как сумасшедшие, не обращая внимания на придворных, которые бросают на них удивленные взгляды.

- Здесь слишком темно, - пробормотал Айоз, вырывая ее из страны воспоминаний.
        Роузи огляделась. И правда - на окна, которые, как она помнила, были выложены цветной мозаикой, словно кто-то накинул тонкую черную ткань. Проникающего света еще хватало, чтобы видеть окружающую обстановку, но все же тьма сгущалась.

- Розелин! - вдруг послышался у ее уха тоненький голосок.
        Несмотря на то, что становилось все темнее, она все же разглядела маленькие крылышки. Кволио.

- Что ты здесь делаешь? - нахмурился Айоз. - Тут слишком опасно.

- Я хочу помочь вам победить Рузану, - надулся эльф.

- Мал еще, - поморщился Айоз. - Лети лучше за помощью. Скоро здесь начнется дикая заварушка.

- Серьезно? - обрадовался Кволио.

- Давай, давай, - поторопил его маг.
        Они остановились перед массивной дверью, украшенной причудливыми узорами. В ее центре был вырезан уже знакомый Роузи символ: на фоне молнии - роза, оплетающая меч.

- Это и есть…
        Айоз кивнул.

- Тронный зал.

- Здравствуй, Рузана.
        Королева дедроков обернулась. Ее красивые губы разошлись в торжествующей улыбке.

- Айоз! Все-таки мы снова встретились! Неужели ты передумал и хочешь присоединиться ко мне?

- Никогда.

- Что ж, жаль, - пожала плечами Рузана. - Тогда придется тебя убить.

- У тебя это вряд ли получится, - вмешалась Роузи.

- Почему это? - Рузана кинула на нее недовольный взгляд и замерла, не веря своим глазам.
        Роузи смотрела в глаза королеве дедроков, совершенно не боясь ее, хотя именно Рузана пыталась избавиться от ее отца и чуть не убила ее саму. Роузи ожидала чего угодно: смятения, страха, ненависти, злобы… Но не чувствовала ровным счетом ничего. Ничего, кроме жалости к этой несчастной эльфоде, лишившейся последнего из своих сильнейших приспешников.
        "Интересно, любила ли она когда-нибудь? - вдруг подумала Роузи. - Скорее всего, нет. Ради любви не разрушают города и не объявляют войн. Когда любишь по-настоящему, ты влюблен не только в одного-единственного человека. Ты любишь весь мир. Не знаю, как там у эльфов, но у людей это, по крайней мере, так".

- Я думала, что ты мертва, - Рузана в упор смотрела на Розелин. - Ты попала в мир, в котором невозможно выжить. Что тебе помогло?

- Доброта людей, живущих там, - ответила Роузи, не отводя взгляда от повелительницы дедроков. - Тебе не понять, что это такое. Ты живешь в мире тирании, заставляешь других починяться тебе. Это верный путь к поражению.

- Да неужели? - усмехнулась Рузана. - А кто защитит тебя сейчас? Те люди? Они забыли про тебя, как только ты покинула их мир.

- Ты не отнимешь ее у меня снова, Рузана, - произнес Айоз. - Как бы ты ни старалась, тебе это не удастся.

- Не зарекайся. Я все-таки могущественная волшебница, на случай, если ты забыл.

- Минуты, которые я провел в твоем обществе, просто незабываемы, - скривился Айоз. - Я не слабее тебя. Ты можешь уйти. Подумай.
        Глаза Рузаны полыхнули гневом.

- Ты предлагаешь мне уйти? Ты? Да кто ты такой?

- Я тот, кто победил Вассара. Я сильнее его, а, следовательно, и тебя.
        И Роузи, и Айоз заметили секундное замешательство, промелькнувшее в глазах Рузаны. Она боялась. Но не собиралась сдаваться.

- А зачем мне убивать тебя? - голос ее с каждой минутой был все больше похож на карканье вороны, что никак не вязалось с ее обликом. - Ведь я могу сделать так, что ты сам не захочешь жить!
        Айоз вскинул руку, выстраивая защиту, но опоздал. Мимо, потрескивая, пронеслась молния.

- Нет! - выдохнул он, оборачиваясь.
        Роузи стояла целая и невредимая. Она ошеломленно смотрела на него, а затем слезы потекли по ее щекам.
        Сначала Айоз не понял, что произошло, но, опустив глаза, увидел маленькое существо, распластавшееся на полу.
        Кволио, несмотря на свой маленький рост, попытался защитить Роузи. За что и поплатился собственной жизнью.

- Нет, - прошептала Роузи, опускаясь на колени рядом с храбрым эльфом. - Нет, только не это! Айоз! Он…
        Айоз обернулся. Рузана исчезла.

- Я не знаю. Уходи отсюда, Розелин, - прошептал Айоз. - Забирай Кволио и уходи.

- Но…

- Я не хочу снова терять тебя, - прошипел Айоз сквозь стиснутые зубы. - Уходи. Со мной все будет хорошо, обещаю.
        Роузи подняла маленькое тельце эльфа и взглянула в изумительные карие глаза мага.

- Ты вернешься. Обещай мне.

- Обещаю, - Айоз торопливо обнял ее. - Лоранны уже здесь. Передай Лиолаю или Бриолу, чтобы не входили и никого не впускали. Боюсь, магическое напряжение может их убить.
        Роузи вздрогнула.

- А ты? Тебя оно не убьет?
        Айоз нетерпеливо повел ее к выходу.

- Розелин, прошу тебя, иди! Я вернусь.

- Только попробуй не вернуться, - пробормотала Роузи и быстро поцеловала Айоза.

- Вот теперь - точно вернусь, - улыбнулся он.
        Роузи ступила за порог и оказалась в светлом коридоре с высоким потолком. Огромные окна больше не были темными. Сквозь них сияло солнце, освещая каждый уголок великолепного дворца разноцветными бликами.
        Опустившись на колени, Роузи положила перед собой Кволио и наконец позволила себе расплакаться.
        Чья-то рука легла ей на плечо. Лиолай.

- Что случилось? - спросил он. Затем увидел Кволио. - Вот бедняга… Это Рузана?
        Роузи кивнула.

- Айоз… Айоз сказал, чтобы вы никого не впускали туда, - она указала на дверь, из которой только что вышла.

- Что там происходит? - Лиолай выхватил меч и хотел войти, но Роузи удержала его.

- Он сказал, что это смертельно для вас. И запретил кому-либо из эльфов входить туда.

- Но насчет троллей такого приказа не поступало? - вскинул брови Лиолай.
        Айоз стоял посреди сада удивительной красоты. На большие яркие цветы садились великолепные бабочки. Негромко пел фонтан, в нем плескались огромные золотые рыбки. Длинные лианы опутывали изящную беседку, в которой сидела Рузана.

- Садись, мой самоуверенный красавчик, - она слегка сдвинулась, чтобы освободить место для него.
        Айоз не шелохнулся.

- Что же ты? - удивилась Рузана. - Не можешь выбрать между этой девчонкой и мной?

- Как ты думаешь, если бы пришлось выбирать между соловьем и вороной, кого бы я выбрал?

- Ты меня злишь, Айоз, - Рузана резко поднялась. - Не делай так больше, иначе тебе придется умереть.

- Я лучше умру, чем сяду рядом с тобой.

- Что ж, предложение принято, - Рузана хлопнула в ладоши, и лианы, опутывавшие беседку, вдруг зашевелились.

- У тебя и Вассара абсолютно одинаковые пристрастия, - поморщился Айоз. Затем пробормотал себе под нос: - Милио матес.
        Лианы тут же засохли и попадали на пол.

- Красивый фокус, - улыбнулась Рузана. - Обожаю, когда что-то живое становится мертвым. Жаль, что я лично не убедилась, что Розелин…

- Если ты думаешь, что я выйду из себя и растрачу свою энергию впустую, ты сильно ошибаешься, - Айоз сложил руки на груди и совершенно спокойно взглянул в глаза Рузане. - А вот тебе это угрожает.
        Рузана отшатнулась от чистого взгляда Айоза. Казалось, его глаза излучают свет, от которого невозможно укрыться.

- Ты… ты… - она задыхалась от гнева. - Ты же всего-навсего человек! Человек!

- Я маг. Это о многом говорит. Например, о том, что сегодня войско дедроков падет. Твоя власть закончилась.
        Из ладони Рузаны вырвалась молния и полетела в Айоза.
        Он поднял руку, и импульс Рузаны встретился с непреодолимой стеной.

- Как ты это сделал? - ошеломленно прошептала Рузана. Ведь она вложила в эту молнию очень много сил. Она должна была испепелить Айоза на месте, но почему-то этого не произошло.

- Я маг, Рузана. Я сильнее Вассара. Хочешь помериться силами - давай.

- Получай! - Рузана собрала все свои силы воедино.
        Засверкали молнии. В центре зала схлестнулись две стихии. Две крайности - добро и зло. Красные отблески смешивались с небесно-голубыми, стараясь поглотить их, но Айоз не сдавал позиций. Постепенно Рузана начала уставать. Она из последних сил сдерживала наступающую энергию Айоза.
        "Сейчас, - подумала она. - Сейчас ты увидишь, что побеждаешь и обрадуешься. От этого чувства ты ослабнешь, и тебе конец!"

- Уверен, ты хочешь, чтобы я начал прыгать от радости, что вот-вот убью саму королеву дедроков? - усмехнулся Айоз. Его лицо в отблесках голубого огня было удивительно спокойным.
        Он умеет читать мысли! Вот этого Рузана не ожидала. Разве кто-нибудь когда-нибудь мог прочесть ее мысли? Нет. Поэтому она и стала повелительницей дедроков.
        Стена голубого огня приближалась. Она заполнила собой все. Рузана уже едва различала в сплошном голубом мареве красные струйки своей собственной энергии. Не выдержав, она упала на колени. Все. Это был конец.были четко различимы.шься.может их убить.
        Внезапно голубое свечение погасло.
        Рузана открыла глаза и увидела стоящего перед ней Айоза. Он был такой красивый, мужественный, в своей неизменной белой рубашке… Энергия так и сияла в нем, в его великолепных глазах. О, если бы он согласился перейти на ее сторону! С его силой, которую Рузана сейчас ощутила на себе, они стали бы непобедимыми.

- Даже не мечтай об этом, Рузана, - ответил Айоз. - Я знаю, куда деть свои силы. На борьбу с порождениями тьмы, такими, как ты.
        Рузана ждала последней, смертельной вспышки, но… Айоз сложил руки на груди и закрыл глаза.

- Чего ты ждешь? - вскрикнула она.
        "Можешь идти, но знай, если ты вернешься, тебя ждет смерть", - прозвучал его голос в ее голове.
        Он отпускал ее! Невероятно! На его месте Рузана бы испепелила противника, хотя нет, поиздевалась бы еще напоследок.

- В этом и различие между нами, Рузана, - ответил Айоз, открывая глаза. - Ты не умеешь прощать. Ты убиваешь всякого, кто посмеет встать на твоем пути. Но вместо того, чтобы тратить силы на разрушение камней, закрывающих тебе путь, можно просто отодвинуть их в сторону. Никогда не знаешь, когда тебе понадобятся враги, - Айоз вдруг улыбнулся.
        Рузана была обескуражена. Этот мальчишка смеет ей приказывать? Учит ее чему-то, хотя прожил на свете в десятки раз меньше, чем она? Да кто он такой? Жгучее желание мести захлестнуло Рузану. Но… у нее совсем не осталось сил.

- Еще встретимся, Айоз, - улыбнулась она в ответ. - Все-таки ты мне очень нравишься.
        Она взмахнула рукой и исчезла. Лишь черная ворона вылетела в разбитое окно.
        Дверь тронного зала приоткрылась, и Роузи замерла в тревожном ожидании: кто появится оттуда - Айоз или Рузана?
        Маг переступил порог, и Роузи чуть не задушила его в объятиях.

- Полегче, Розелин, - улыбнулся он.

- Господи, Айоз, ты представить себе не можешь…

- Можно поговорить с тобой? - спросил подошедший Лиолай.
        Роузи с сожалением отпустила Айоза.

- Рузана мертва? - спросил Лиолай, когда он и маг отошли на достаточное расстояние, чтобы Роузи не могла их слышать.

- Она побеждена.

- Я спросил не об этом.
        Айоз молчал, не зная, что сказать.

- Ты не убил ее, так?
        По глазам эльфа Айоз понял, что тот все знает. Конечно, ведь смерть эльфа, владеющего уровнем магии выше среднего практически никогда не проходит бесследно. По крайней мере для тех, кто обладает такой же силой и чувствует малейшие изменения в мире волшебства.

- Она ушла, Лиолай. Навсегда.

- Ты так в этом уверен?

- Она истратила почти всю свою силу, - пожал плечами маг. - Она побоится вернуться.

- По крайней мере, пока ты здесь, - улыбнулся король лораннов.
        Айоз отвернулся.

- Тем не менее, одного своего друга я не уберег.

- Держи.риоткрылась, и Роузи
        Лиолай протянул ладони, сложенные лодочкой, и передал то, что держал в них, Айозу. Маг вопросительно посмотрел на эльфа. Тот лишь кивнул, и Айоз развел руки в стороны.
        Вверх, словно сверкающая стрела, взлетел Кволио. Айоз прикрыл глаза руками - настолько ослепительным было сияние, исходившее от маленького эльфа. Роузи вскрикнула от изумления и радости.

- Но… как? - прошептал маг. - Ведь Рузана ударила по нему молнией, рассчитанной на Розелин! Это должно было испепелить его на месте!

- Рузана уже была слаба, когда пришла сюда, - пояснил Лиолай. - От ее молнии Розелин самое большее потеряла бы сознание. А вот Кволио чуть не погиб.

- Но ему повезло, что Лиолай оказался рядом, - добавила Роузи. - Айоз, в тронном зале я заметила лестницу… Она ведет туда, куда я думаю?
        "Башня моего отца. Он так любил уединяться там, решая важные дела".
        Айоз кивнул.

- Идем, Розелин. Больше ждать не имеет смысла, - он направился к тронному залу, но Роузи удержала его.

- Айоз, я… - он обернулся к ней, и Роузи уже в который раз подивилась поразительной глубине его глаз. - Я боюсь.

- Теперь бояться нечего, - он взял ее за руку и потянул за собой.
        Вот и винтовая лестница. Каменные ступени устланы ковровой дорожкой темно-синего цвета. Казалось, они ведут… в никуда.
        Самым сложным оказалось подняться на первую ступеньку. Потом дело пошло легче, но Роузи все равно замирала от необъяснимого страха. Вроде бы она должна ощущать радость, что вот-вот увидит человека, ближе которого у нее не было. Но страх того, что она может увидеть… Когда же наконец кончатся эти ступени? Нет, пусть они не кончаются… Пусть закончатся…

- Господи, - Роузи подняла руку и потерла левый висок.
        Айоз взглянул на нее, но ничего не сказал, лишь сильнее сжал ее ладонь. Это ее немного успокоило.
        Вот и дверь с резным символом. Роузи протянула руку. Ее пальцы скользнули по гладкому дереву и остановились. Кто знает, что ждет ее там? Может быть, Бенжамин вовсе не ее отец. А если он ее не узнает?

- Иди, - ободряюще улыбнулся Айоз.

- Я не могу, - она в нерешительности отступила.овой дорожкой темно-синего цвета. ны его глаза.

- Не бойся, Розелин, - произнес Айоз, обнимая ее за плечи. - Все десять лет он не забывал о тебе ни на минуту.
        Роузи набралась храбрости и толкнула дверь. Та бесшумно распахнулась.
        Спиной к ней, у окна, заложив руки за спину, стоял человек. Когда-то он был высоким, излучал истинную силу, присущую настоящему королю. Но теперь… Он ужасно горбился, горе будто сделало его ниже. Он выглядел старым, очень старым, хотя, по словам Айоза и ее воспоминаниям, ему еще не было и пятидесяти.

- Кто решил навестить меня в столь ранний час? - произнес он, не поворачиваясь, и Роузи испугал его голос. Она помнила мягкий, бархатный, но в то же время властный глас истинного короля, а голос Бенжамина сейчас напоминал шелест сухих листьев.

- Я… - начала было она, но вдруг осеклась.
        Бенжамин резко повернулся и уставился на нее. Прошла, казалось, целая вечность, но тут он так же резко отвернулся и схватился за голову.

- Нет. Мне это кажется. Мое горе настолько глубоко, что у меня уже начались видения!
        Роузи растерялась. Такого поворота она не ожидала. Но тут заговорил Айоз.

- Почтеннейший король. Прошу вас, повернитесь.
        Бенжамин нехотя повернулся. И снова вперил свой взгляд в Роузи.
        Да, это был он. Тот высокий смеющийся человек, который являлся ей в ее снах и воспоминаниях. Это он подарил ей корону и мантию для принцессы. Но, Боже, как он постарел! Потеря так измучила его, что, казалось, он жив только потому, что Бог этого хочет. Будь воля самого короля, он бы давно предпочел отправиться вслед за дочерью, которую любил больше жизни… и которую считал погибшей.

- Розелин… - прошептал он. - Неужели мне это не снится?

- Это не сон, мой повелитель, - мягко произнес Айоз. - Оставляю вас наедине, - обратился он к Роузи, а затем ушел. Его мягкие шаги вскоре смолкли внизу.
        Роузи и Бенжамин остались одни. Король подошел к ней и дотронулся до ее щеки.

- Значит, это и вправду ты, - слезы покатились по морщинистым щекам. - Вот уж не думал, что увижу тебя снова.
        Роузи вспомнила, как этот человек обучал ее верховой езде. Как учил ее стрелять из лука, драться на мечах… Бенжамин считал, что дочь короля должна уметь постоять за себя. Они вместе ездили на охоту, развлекались… Ее детство прошло с этим человеком, с ним она была двенадцать лет… А затем оказалась в совершенно чужом мире. Шок был настолько силен, что она забыла свою прежнюю жизнь. И только человек, стоящий сейчас перед ней, помог ей вспомнить все.

- Папочка… - прошептала она.
        Бенжамин заключил ее в объятия. Ни он, ни Роузи больше не сдерживали слез.
        Морзана, повелительница троллей-дедроков, нервно расхаживала по своей пещере. Только что ей доложили, что прибыла Рузана. Что королева эльфов забыла в ее маленьком невзрачном мирке?

- Мне нужна армия, - раздался за ее спиной голос.
        Морзана резко повернулась. Рузана восседала на ее троне, положив ногу на ногу. Вид у нее был слегка встрепанный. Морзана было задалась вопросом, почему, но, заметив гневный взгляд эльфоды, отвернулась.

- Мои дедроки практически перебиты, - ответила она. - При всем желании лораннов нам не одолеть.

- Тролли довольно сильны.

- Да, но они беспомощны снаружи, а заклинание, позволяющее выводить их из пещер, знал только Вассар.

- Дьявол! - прорычала Рузана.
        Без силы Вассара она беспомощна. Все его заклятья умерли вместе с ним, и потребуется не одна сотня лет на то, что Вассар делал за считанные дни. И все потому, что от ее магии остались жалкие крохи, которых кое-как хватало на превращение в птицу.

- Поздравляю, Айоз, - прошептала Рузана, сжав кулаки так, что длинные ногти впились в ладони. - Лоранны выиграли эту войну.
 КОНЕЦ
 15 ноября 2006 г.

Ежеменская Елена ([email protected])


        notes

        Notes



 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к