Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Елизарова Екатерина: " Хранительница Дракона " - читать онлайн

Сохранить .
Хранительница дракона Екатерина Борисовна Елизарова
        Попасть в другой, некогда полный магии мир. Стать важным звеном в цепи чужих интриг и войн. Разве могла я подумать о таком, подбирая в лесу необычный камень?! Теперь я - хранительница дракона, могущественного духа, несущего в мир последние крупинки затухающей магии. Та, которую лишили выбора. Но я вернусь домой! И ни враги, ни прокравшаяся в сердце любовь не помешают мне! Я надеюсь…
        Екатерина Борисовна Елизарова
        Хранительница дракона
        Глава 1
        -Анна, Анечка…
        -Адриана, - на автомате поправила я.
        -Такой же невероятной красоты имя, как и его обладательница, - пропел Владислав и придвинулся ближе.
        Я скривилась и в который уже раз за сегодняшний вечер помянула Ленку недобрым словом. Как она уговаривала меня пойти на это двойное свидание! Чего только не обещала и чем только не жалобила. «Я боюсь так сразу оставаться с ним наедине. Надо присмотреться. И вообще: яхочу узнать твое мнение!» А что в итоге? Не прошло и часа, как она смылась со своим «папиком» внеизвестном направлении, бросив меня с его другом.
        А тот, похоже, воспринял такой поворот как сигнал к действию.
        -Адриана, - его ладонь накрыла мою, - давайте закажем еще вина? Или, быть может, сменим обстановку на более приятную?
        Тембр его голоса и внимательные голубые глаза смущали и завораживали. Впрочем, скорее, дело было в вине, которое я по глупости успела выпить.
        -Мне пора, - пискнула я, выдернув руку. И, нащупав на диванчике сумочку и пиджак, тут же вскочила.
        -Я такой страшный? - усмехнулся мужчина, сложив руки на груди и откинувшись на спинку сиденья.
        -Вы ведь знаете, что нет. - Осмелев, я даже улыбнулась. - Просто я не та девушка, которая оценит вас по достоинству.
        Несостоявшийся ухажер громко рассмеялся и шутливо поклонился, по-восточному многократно взмахнув рукой.
        Выходя из ресторана, я даже испытала чувство легкого сожаления. Этот Владислав оказался не так уж плох. Только вот строить отношения с мужчинами столь же легко, беззаботно и чего уж там - поверхностно, как делает это Ленка, я не умею. Мне нужен кто-то особенный. Кто-то, кто будет носить меня на руках. Только меня, а не любую подвернувшуюся девицу со смазливой мордашкой.
        Я задумалась и, возможно, поэтому слишком поздно заметила появившегося передо мной молодого мужчину.
        Среднего роста, темноволосый, симпатичный, даже очень… Вот же! Надо хорошенько запомнить, что пить мне нельзя! Впрочем, напряженное, сосредоточенное лицо незнакомца и хмурый неприветливый взгляд быстро отрезвили меня. Да и вообще что-то в его облике настораживало.
        В правой руке мужчины я заметила нечто вроде золотистого циферблата или большой шестеренки с какими-то символами. Одет незнакомец тоже был весьма необычно: удлиненный пиджак с заклепками, темно-коричневые брюки, сапоги и… не меч же у него висит на поясе?!
        -Местная? - спросил он, прищурившись.
        -А в этом районе плата за проход? - ляпнула первое пришедшее в голову и бегло осмотрелась. Как назло - на улице никого!
        Мужчина кивнул каким-то своим мыслям и шагнул ко мне.
        -Ты взяла чужое, - произнес он, и его взгляд остановился на моей груди.
        Меня охватило странное волнение, как волна чего-то едва осязаемого прошла по всему телу, а медальон, висевший на груди, сделался горячим.
        -Я буду кричать, - выдавила я и попятилась, не понимая, чего хочет этот ненормальный.
        -Отдай камень. Мне нужен только он, - сказал мужчина, наступая.
        Рука невольно потянулась к медальону, и внутри сразу застучало «Нельзя!».
        Я завертела головой, прикидывая, куда бежать, но ненормальный уже метнулся ко мне. Готова поклясться, его пальцы коснулись камня! Но схватить не смогли. В какие-то доли секунды та «волна», которую я ощущала прежде, собралась у груди и ударила в мужчину, отбросив его далеко от меня.
        В полнейшем шоке я смотрела перед собой, пока незнакомец не зашевелился. Столбняк прошел мигом, и я опрометью бросилась в противоположную сторону.
        Позволила себе отдышаться только в метро.
        Мало того что Ленка завезла меня черт-те куда, так еще и это… Собственно, что это вообще такое было?!
        Я снова потрогала камень. Самый обычный, холодный. Мне было всего двенадцать, когда я нашла его. Мы с классом ходили в поход в лес, граничащий с заповедником. Помню, меня долго ругали, что я одна ушла в самую чащу, а мне очень хотелось, как будто что-то звало. Камень? Тогда мне почудилось, что он, лежа в ворохе сухой травы и листьев, сияет словно живой, и я забрала его. Уже позже, в шестнадцать, наткнулась на него, разбирая вещи, и решила сделать ему оправу. И вот уже года три как ношу, не снимая. Просто красивый камень! Или нет?..
        Я тряхнула головой и, чтобы вернуть себя к реальности, достала мобильник. Вернуться получилось быстро. Пропущенные вызовы гласили, что мама звонила уже четыре раза. Застонав, я вышла из вестибюля в тепло летнего вечера и уныло побрела к дому.
        С тех пор как поступила в художественный колледж в другом городе, с мамой мы общались преимущественно по скайпу. И не всегда эти разговоры выходили приятными.
        -Ты опять покрасила волосы? - Первое, что услышала от нее на этот раз.
        -Что? Мам, я вообще их не красила!
        -Чего никогда не могла понять - зачем ты врешь? Покрасила и покрасила, это твои волосы, не мои же ты портишь. Но сейчас это уже не просто рыжий - огненный. Не блестят - прямо пылают! - то ли восхитилась, то ли укорила она. - Сколько же химии в этих красках?!
        -Мама! Это все, что ты хотела узнать? Я очень устала.
        -Немудрено, в такое-то время, - пробурчала родительница. - Где ты была?
        -Гуляла. Мамуль, я тебя очень люблю, но если срочных новостей нет - давай поговорим завтра, ладно?
        Мама нахмурилась, но настаивать не стала, и, попрощавшись с ней, я практически сразу отправилась спать.
        Быстро заснуть, разумеется, не получилось. Прокручивая в голове слова мамы, я поймала себя на мысли, что рыжеть мои шоколадные от природы волосы начали как раз после того, как я повесила медальон себе на шею. Глаза остались карими, да и брови… Неудивительно, что все считают меня крашеной. Но разве так бывает? Значит, бывает! Давно пора поискать в Сети логическое объяснение. И не пить, определенно не пить!

* * *
        -Аночка! Ну прости меня! Я не могла иначе! Что, если он моя судьба, тот самый? Он так смотрел, а я… Зря ты отшила Владислава, такой мужчина!
        -Лен, хватит уже, а? - взмолилась я. - Ты композицию сдавать собираешься? Тебя с хвостами до практики не допустят и…
        -Анна, - строго сказала подруга, - даже не напоминай! Я в эту глушь не поеду! Ты слышала, что Маринка из седьмой рассказывала? Месяц! Месяц в деревне с туалетом на улице! Брр… Ни за что!
        Я рассмеялась, представив Лену отмахивающейся от комаров и слепней. Да, наверное, это действительно не ее.
        Расставшись с подругой, я неторопливо пошла в сторону дома. Остановилась на переходе и, ожидая зеленого сигнала светофора, подняла голову к небу. Лето, кучевые облака и бескрайняя синева хороши в любом месте земного шара, но в большом городе мне все-таки не хватает возможности дышать полной грудью…
        Громкий скрежет заставил подскочить на месте, а в следующее мгновение я оказалась лежащей на асфальте, придавленная каким-то парнем.
        -Пьяный что ли? - услышала рядом.
        -Ничего себе занесло!
        Я кое-как повернула голову и узрела в каком-то метре от нас заехавший на тротуар автомобиль. Осознав произошедшее, снова повернулась ко все еще лежавшему на мне парню. Надо отдать ему должное - он не только, судя по всему, спас меня, но и заботливо подсунул руку мне под голову, чтобы я не ударилась. Впечатляет.
        Однако вместо слов благодарности или вполне закономерного вопроса, почему он до сих пор на мне, я выдала удивленное:
        -У тебя линзы?
        -Что? - не понял парень.
        -Твои глаза. Они же… кхм… фиолетовые.
        -О да… Что ж, я учту на будущее, что это необычно, а сейчас…
        -Ты наконец позволишь мне свободно вздохнуть? - улыбнулась я.
        Мой герой отличался не только совершенно невероятным цветом глаз, но и весьма привлекательной внешностью. Насколько мне было видно. Темноволосый, с безупречными европейскими чертами лица и неожиданно смуглой кожей.
        -Да. Разумеется, - сказал он и, поднявшись, подал мне руку.
        Я окинула его взглядом и насторожилась. Что-то показалось неправильным. Мгновения хватило, чтобы я уловила сходство в его одеянии с тем мужчиной, что напал на меня вчера. Нет, пиджак другой, с воротником-стойкой, лазурно-синий и без заклепок, но вот общий стиль, длинные, совсем несовременные сапоги и… меч?! Да что же это такое?!
        Я попятилась и рефлекторно взялась за камень, висевший на груди.
        Мужчина проследил за моим движением и усмехнулся.
        -Вижу, ты успела нарваться на охотников.
        -На кого?
        -Кто-то уже приходил из Орта?
        -Я вас не понимаю.
        -Разве? Этот жест, ты дотронулась до камня, он выдал тебя, - улыбнулся мужчина.
        -Допустим, кое-кто в самом деле пытался забрать мой медальон. Вы собираетесь сделать то же самое?
        -Не стану отрицать, - произнес он, и я отступила назад. - Не буду отнимать силой, - тут же выставил он вперед руки, - но кое-что объясню. Мы ведь можем поговорить, верно?
        Немного успокаивало, что никаких странностей не последовало. Я не ощутила мистических волн, да и парень продолжал безмятежно стоять напротив. И я согласилась: неуверенно кивнула и указала на ближайшую аллею с раскидистыми тополями и скамейками.
        -Я, кстати, Эрд, Эрдан, а ты?
        Я посмотрела на мужчину с еще большим подозрением.
        -Странное имя. Кто ты такой?
        -У вас не принято при знакомстве сначала называть свое имя? - ухмыльнулся он.
        -У нас? - Я нахмурилась, но все же представилась: - Адриана.
        -Красивое имя. Значит, Адри? Или Анна?
        -Мне все равно, - отмахнулась я. - И я все еще жду ответа. Что такое Орт? И зачем тебе мой камень?
        -Адри, ты так уверена, что он действительно твой?
        Этот вопрос поставил меня в тупик. Я давно и основательно считала медальон своим сокровищем, талисманом. Но что, в сущности, я знаю о подобранном в лесу оранжевом камне?
        -Камень попал на Землю случайно и долгое время считался утерянным, - сказал Эрдан. - Сейчас, когда стало понятно, где он, за ним началась охота.
        -И чем же он так важен? - спросила я, не понимая пока, стоит ли верить подобным сказкам, но временно принимая правила этой игры.
        -Он несет в себе последние крупицы затухающей в Орте магии. Совершенно бесполезной здесь. Земляне не сумеют ею воспользоваться. Ты не сумеешь.
        -Я и не собиралась, - пробормотала я, присаживаясь на скамью.
        -Прекрасно, - улыбнулся Эрд, садясь рядом. - В таком случае не думаю, что симпатичная побрякушка стоит того, чтобы рисковать ради нее жизнью, верно? Охотники не оставят тебя в покое.
        Я почувствовала, как от камня исходит вибрация, и его волнение тут же передалось мне.
        -У меня нет оснований верить тебе, - сказала я, вскочив.
        -Подожди. Подумай здраво, зачем тебе эти сложности? Ты в самом деле хочешь ввязаться в распри совершенно чужого тебе мира?
        -Нет. - Я села обратно. - Просто отдать тебе медальон?
        Эрдан кивнул.
        -Ладно…
        Я нащупала и расстегнула замочек на кожаном шнурке. Ничего сложного. Взяла камень, выпрямила руку… И от ладони ко мне тут же устремились оранжевые полупрозрачные нити. Сплетаясь между собой, они как магнитом тянули камень обратно.
        -Забери, - испуганно попросила я, поднимая глаза на Эрдана.
        Мужчина подался было ко мне, но передумал.
        -Сможешь положить? - спросил, указывая на скамью между нами.
        -Нет, - выдавила я, с ужасом понимая, что побороть притяжение камня мне не по силам. - Эрд!
        Иномирец нахмурился, а потом прямо заглянул мне в глаза.
        -Что ж, приветствую новую хранительницу. Если позволишь, я объясню тебе, кого носишь ты в своем кулоне, и сопровожу в Орт.
        Глава 2
        -Что за ерунда?! - воскликнула я и от безысходности вернула медальон на прежнее место - себе на шею.
        -Нам следует как можно скорее отправиться в Орт, - терпеливо повторил Эрд.
        -Минутой ранее ты говорил точно противоположное!
        -Обстоятельства изменились, - сказал он и протянул мне руку.
        -Погоди-погоди, ты ведь не думаешь, что я сейчас вот так запросто скажу «да» иотправлюсь с тобой в какой-то там Орт?
        -Считаешь, стоит подождать охотников? - хмыкнул он.
        -Считаю все это нелепицей и дурным сном! - заявила я и зажмурилась. К несчастью, открыв глаза, обнаружила фиолетовоглазого пришельца на прежнем месте.
        -Решать тебе, - нарочито равнодушно протянул он.
        -Совсем ничего нельзя сделать?
        -На Земле - нет.
        -Я не хочу ни в какой Орт! Можно я тебя ущипну?
        Эрдан вытаращил глаза и на полном серьезе спросил:
        -Зачем?
        -Убедиться, что ты настоящий. Впрочем, если я сплю - это ничего не докажет. Ведь во сне все и так кажется настоящим?
        -Я понимаю, тебе, вероятно, нелегко, но, Адри, у нас нет времени на глупости. Переход откроется в двух километрах от этого места через восемь часов.
        -Восемь часов?! Ты издеваешься?
        -Путешествие не займет много времени. Освободим тебя от камня, и я сразу верну тебя назад.
        -Ладно, допустим. И что подразумевает это «освободим»?
        -Я отведу тебя к специальному жезлу, в который ты сможешь поместить камень. Он позволит.
        -Он?
        -Дух последнего дракона, что живет в нем, - сказал Эрдан.
        -Дракон. В камне. Ну разумеется, - протянула я ошалело и оглянулась, раздумывая, как сбежать от свихнувшегося типа.
        Мало ли что могло мне привидеться. Цыганки и не такое умеют!
        -Адриана, раз дракон по неведомой причине признал хранительницей именно тебя - другого пути просто нет. Ты установишь камень в жезл, и я отправлю тебя обратно, понимаешь?
        -Мне нужно подумать.
        -Не глупи.
        -Домой, я хотела сказать. Рыбок покормить, - выдала я и рванула к дороге.
        Видимо, такого сумасшедший не ожидал, а потому реакция его подвела. Я успела прошмыгнуть перед проезжающими автомобилями и нырнуть в ближайший двор.
        Я даже почти добежала до своего дома, когда меня схватили за плечо и рывком развернули к себе.
        -Ты совсем спятила?! - заорал Эрдан.
        -Я?!
        -Тебя уже не оставят в покое, как ты не понимаешь?!
        -Это я заметила. Отпусти!
        -Прости, - сказал он на порядок тише и даже отошел на шаг. - Камень должен оказаться в Орте, это все, что мне нужно. И тебе тоже! Я просто помогу.
        -Как скажешь, - согласилась я. - Но домой зайти мне нужно, верно? Здесь меня подожди.
        Эрдан смотрел с сомнением. Не дав ему опомниться, я начала отступать, досадуя на то, что поблизости, как назло, ни души.
        Кто знает, возможно, мне даже удалось бы уйти, но у «пришельца» вкармане неожиданно звякнуло.
        Дальнейшее произошло стремительно. Он достал золотистую «шестеренку», взглянув на нее, нахмурился и метнулся ко мне. Едва его рука сжала мою, вокруг нас заклубилось какое-то марево.
        -Отпусти меня! Что происходит?! - заорала я.
        -Кажется, я ошибся в расчетах, - сказал Эрдан, и нас закрутило странным водоворотом, чтобы мгновением позже выплюнуть прямиком в мелкий каменистый ручей посреди ярко-зеленого весеннего леса.
        -Что это? Где мы?! Верни меня обратно! - голосила я в полнейшей панике.
        Брюки намокли, колени и ладони саднило, то ли от холода, то ли от ужаса стучали зубы.
        -Прости, такое иногда случается, - сказал Эрдан, подавая мне руку.
        -Не могу поверить… Значит, все правда?! Это… Орт?
        -Да. Пойдем, я помогу тебе быстрее обсохнуть, - улыбнулся он.
        Я сжала губы и поднялась сама.
        -Верни меня, откуда взял, - процедила зло.
        -Адри, я же объяснил, - протянул Эрдан, поражая своей выдержкой. Я бы на его месте уже давно вспыхнула.
        -Объяснил. А еще сказал, что до перемещения восемь часов!
        -Схемы иногда сбоят, особенно если воздействовать магией. Думаю, камень мог так повлиять на переход.
        -Ты говорил, магии не осталось, - припомнила я и прищурилась.
        Бесполезно, Эрд лишь усмехнулся и указал на пригорок, поросший невысокой травой.
        -Ладно, - буркнула я и неожиданно услышала заливистую трель своего мобильника.
        Не может быть… Дрожащими руками достала из сумки телефон и не поверила глазам. Звонит…
        -Алло.
        -Ну где ты пропадаешь? Анка, этот гад меня кинул! Видите ли, сегодня он не может. Пойдем в кино, а? - раздался голос подруги.
        -Лена? Я… не смогу сегодня, - выдохнула я.
        -Ты чего? Случилось что?
        -Нет… Лен, я перезвоню, ладно? - сказала и нажала на отбой.
        -Как это? - подняла глаза на Эрдана. - Мобильник ловит? Куда ты меня заманил?!
        -Любопытный эффект…
        Похоже, мой проводник тоже пребывал в замешательстве. Недолго. Он на мгновение нахмурился, будто что-то решая, а затем стремительно подошел и поднял меня на руки.
        -Магии почти не осталось, но кое-что я все-таки могу, - проникновенно шепнул он мне в самую шею.
        -Отпусти, - пискнула я для порядка.
        Эрдан в который уже раз усмехнулся и, усадив под раскидистым деревом, опустил ладони мне на плечи. Пару секунд ничего не происходило, а потом от его рук вниз начало расходиться приятное тепло. К моменту, когда оно достигло ступней, моя одежда полностью высохла!
        -Здесь так все умеют? - спросила я тихо.
        -Только маги стихии огня, - ответил он так же тихо. Заправил мне прядь волос за ухо и добавил: - Нам нужно двигаться. Город недалеко, но…
        -Подожди. Дай мне минутку.
        Я вгляделась в дисплей. Нет сети, но ведь была! Встала и пошла обратно к ручью.
        -Адри!
        Впервые в его голосе послышалось раздражение. Плевать! Волновало другое - в той самой точке, в которую мы переместились, сеть появилась!
        -Как скоро ты вернешь меня? - спросила, повернувшись к Эрдану.
        -Если ты вылезешь из воды и пойдешь со мной, то процесс значительно ускорится.
        -Хотя бы примерные сроки. Как далеко до этого жезла?
        -День, самое большое - два. Потом, возможно, еще день на приготовления к церемонии, и я подберу наиболее подходящий портал на Землю. Ну же, ты вылезешь сама или мне снова отнести тебя?
        -Да уж, весьма приблизительные, - пробормотала я и, собравшись с духом, набрала маму.

* * *
        Мокрые ноги, непривыкшие к пешим походам, быстро устали и замерзли. Голова кружилась от обилия незнакомых пряных ароматов, рассеянных в воздухе. Просить Эрдана высушить меня вновь я не стала, он и так с каждой минутой выглядел все более недовольным.
        Радовало одно - дозвониться я смогла и до мамы, и до Ленки. Первой пришлось наврать о досрочной практике в глухой деревне без интернета и телефона; второй - о спонтанной поездке к маме, внезапно сильно соскучившейся. Размышления о том, куда же я вляпалась на самом деле, решила отложить на потом.
        Иномирский лес оглушал гомоном звуков и поражал яркостью красок. Мы двигались по тропе, по краям которой, помимо более-менее привычных деревьев, рос разлапистый кустарник, напоминающий папоротник. Только не зеленый, а голубой с пуговками ярко-красных цветов. Также встречались деревца с вытянутыми нежно-розовыми и даже фиолетовыми в белую крапинку листьями.
        А потом справа, в просвете между папоротниками, что-то полыхнуло.
        -Огонь? - спросила я, прислушиваясь.
        -Огонь? - переспросил Эрдан. Кажется, я выдернула его из размышлений.
        -Там, - указала на всполохи.
        -Надо же, так близко к городу. Это драконий вереск. Весьма ценное растение, в нем сохранились крупинки первозданной магии. Мечта любого травника, - усмехнулся он, - но нам не до него.
        Я посмотрела удивленно, но расспрашивать не стала. Из зарослей выскочила стайка снежно-белых лопоухих зверьков с длинными хвостиками и с верещанием перебежала тропу едва ли не перед самым моим носом. Толком разглядеть милых созданий не удалось, но мне показалось, что у них было по три глаза! Может, я все-таки сплю?..
        -Эрдан… А что это за жезл, к которому мы идем? Почему в него положить камень я смогу? - спросила, непроизвольно дотронувшись до медальона.
        -Потому что он специально для этого создан, - нехотя ответил Эрдан.
        -А потом?
        -А потом ты вернешься в свой мир. Мы пришли.
        В самом деле. Лес вдруг закончился, и теперь с холма открывался вид на город. Пологие всевозможных расцветок крыши домиков на окраине; башни и массивные купола, похожие на обсерватории, идущие следом; улочки, почти невидимые за пушистыми кронами высоких деревьев. В самом центре, насколько я могла судить издалека, виднелись четыре больших безупречно белых здания, стоящих прямоугольником, а между ними поднимались искрящиеся на солнце брызги - вероятно, фонтан.
        -Красиво, - выдохнула я.
        -Это Кахар, мы не задержимся здесь, - сказал Эрдан и, предложив мне руку, зашагал вниз.
        Руку я приняла. Не столько опасаясь упасть, сколько чувствуя себя неуютно и взволнованно от одной мысли, что встречусь сейчас с жителями какого-то совершенно иного, фантастического мира.
        -Эрд! - воскликнула я, озаренная внезапным пониманием. И даже остановилась, невольно дернув своего проводника. - Если это в самом деле другой мир, ты… Ты вообще человек? - Эрдан недоуменно поднял брови. - Я хочу сказать, как выходит, что мы вот так запросто понимаем друг друга?
        -Очень вовремя. - Эрдан отпустил меня и снял с запястья тонкий металлический браслет. - Возьми.
        -Что это?
        -Артефакт, который помогает общению иномирцев. Мне он здесь ни к чему, а тебе пригодится.
        -Но я тебя понимаю и без него, - засомневалась я.
        -Верно, просто он работает в обе стороны. Адри, нам нужно успеть нанять экипаж двартов до темноты. Прошу тебя.
        -Ладно.
        Браслет я надела, но никаких изменений не ощутила. Мы спустились с холма и зашли в город. Ни крепостных стен, ни ворот тут не было. Просто тропа сначала сменилась песчаной дорогой, а затем мостовой, выложенной плотно подогнанными друг к другу светло-коричневыми камнями. Настолько гладкими и ровными, что такое покрытие, пожалуй, могло посоперничать с асфальтом.
        Стараясь не выдать себя чрезмерным любопытством, я все же поглядывала на прохожих. Люди! Это определенно люди! Странноватые одеяния, смуглая кожа, но в общем и целом они вполне могли сойти за жителей одной из арабских стран.
        -Как такое вообще возможно, - пробормотала я и вздрогнула, когда Эрдан неожиданно задвинул меня себе за спину.
        -Поздно, - процедил он сквозь зубы, и я услышала мужской голос.
        -Эрдан, уже вернулся? Кого это ты прячешь?
        Эрд потянул меня за руку и поставил перед собой.
        -Знакомься, Карн, Адриана.
        Средних лет брюнет с словно бы выцветшими голубыми глазами окинул меня беглым взглядом и уставился на медальон.
        -Не может быть, ты нашел его?
        -Ее, Карн. Эта девушка - новая хранительница дракона.
        -Столько лет, это невероятно. Как тебе удалось? - спросил он Эрдана и переключился на меня: - Дитя, где же ты скрывалась все эти годы?
        Голос его звучал мягко и даже нежно, но вот глаза… Смотрел мужчина пытливо и требовательно. Так, что по спине пробежал холодок.
        -Надень, - приказал вдруг Эрд, повернувшись, и сунул мне мой же пиджак. Пока шли, успела согреться и снять его.
        Я замешкалась, не вполне понимая, что он задумал, и Эрд начал торопливо засовывать мою руку в рукав. С такой силой, что тонкая ткань едва не трещала от его прикосновений.
        -Что не так? - не выдержала я. - Не маленькая, справлюсь сама!
        -Да, конечно, - ответил Эрд, замерев, и обратился к Карну: - Адриана из отдаленной колонии. Той, что на границе с пустыней.
        -Нелегкое путешествие, но и для отдыха неподходящее время. Ты ведь ведешь ее в Ложу?
        -Разумеется, - ответил Эрдан, поджав губы.
        -Куда? - подала я голос. - Эрд, ты же…
        -Все верно, - оборвал он меня. - В Ложе тебе разъяснят в числе прочего суть действия жезлов.
        -Вот и прекрасно, - произнес Карн. - Служитель Майлс и я сопроводим вас. Непозволительно оставлять столь долгожданного хранителя без надлежащей охраны.
        Глава 3
        -Зачем ты соврал? Куда мы идем? - громко шептала я, двигаясь по дороге теперь уже за двумя мужчинами в одинаковых мантиях с капюшонами. В лучших традициях жанра! И это как-то не радовало…
        -Помолчи, Адриана, так надо. Планы неизменны, всего лишь небольшой вынужденный крюк.
        -Но с чего вдруг? И что еще за Ложа?
        От одного этого слова мурашки бежали по спине.
        -Теперь тебе вряд ли удастся избежать этих россказней, - обронил он.
        -Я никуда не пойду, если ты не объяснишь, - запротестовала я и остановилась.
        -Адри, не сейчас. Мы поговорим, когда останемся наедине, хорошо?
        Один из служителей, Майлс, тоже брюнет, только кареглазый, оглянулся и заинтересованно на нас посмотрел.
        -Ладно, - хмуро кивнула я и пошла вперед.
        -Нужно зайти в лавку, - сказал Эрд, обращаясь к служителям. - В пути Адриана лишилась большинства своих вещей.
        -Мы позаботимся об этом, - кивнул Майлс. - И о ночлеге тоже. Ийраты летают только в светлое время, мы дождемся утра.
        -Да и нужный паром все равно отходит только в полдень, - поддержал его Карн. - Адриана, вы голодны?
        -Пожалуй, - ответила я растерянно.
        -В «Трех рогах» можно и поесть, и переночевать. Начнем с лавки, - сказал Эрдан и потянул меня за собой.
        Перечить ему никто не стал. Когда мы, чуть оторвавшись от наших сопровождающих, зашли за угол, Эрд тихо пробормотал:
        -Кое-что тебе все же следует знать, чтобы избежать подозрений. Ложа хранителей дракона или, как они себя еще называют, служителей камня была создана, чтобы во всем содействовать избранному хранителю, оберегать его и камень, а также урегулировать политические моменты, подготавливать церемонии наполнения жезлов и делать многое другое. Но главной их миссией изначально являлся поиск портала в мир драконов и возвращение духа последнего из них. Того, кто остался и был предан. Но учти - с тех пор многое изменилось. И в идеологии, и в поступках: они не столько помогают, сколько пользуются привилегиями. Только я тебе этого не говорил.
        -Не понимаю, если ты недоволен их появлением, почему нам просто не уйти? - спросила я недоуменно и заметила выходящих из-за поворота служителей.
        -Нет, это невозможно, - ответил Эрдан и, сделав вид, что обнимает меня, выдохнул в самое ухо: - Но я решу эту проблему. Каждый из нас получит то, чего желает. Ты мне веришь?
        -Да, - шепнула я не очень-то убежденно.
        Не то чтобы я хотела вникать в хитросплетения интриг этого мира, но вопросы множились против воли. Каковы настоящие цели загадочной Ложи? Враги они или друзья? И что задумал сам Эрдан?

* * *
        Почти на всех домиках Кахара, даже на самых маленьких, гнездились либо небольшие вытянутые башенки, либо загадочного назначения полусферы. Крыша трехэтажного трактира «Три рога» отличалась тем, что была плоской. Как выяснилось позже - частью терраса для отдыха посетителей и постояльцев, частью посадочная площадка для местных летающих животных. Выделялось здание еще и цветом. Темно-синее в череде оранжевых, желтых, салатовых и даже розовых оно казалось мрачноватым и таинственным. Но лишь снаружи.
        Зал первого этажа выглядел празднично и светло. Стены украшали барельефы, изображающие диковинные цветы и узоры, на каждом столе стояли искусно сделанные светильники в форме крупных белых или золотисто-кремовых бутонов.
        -Ничего себе! - выдохнула я восхищенно.
        -Этот городок расположен в стратегически важном месте практически на границе с Кайлованом, потому следы запустения из-за утерянной магии здесь не столь очевидны, как в тех местах, откуда ты родом. Колония Виранс, верно? - спросил Карн.
        Я неопределенно кивнула. Почем мне знать, как называется моя выдуманная Эрдом родина?
        Едва мы вошли, нас встретила обходительная молодая женщина и предложила столик.
        -Поговаривают, что в «Трех рогах» бывал сам король, - шепнул мне Карн и обратился к девушке: - Мы остановимся на ночь. Ваш лучший номер для моей спутницы, с ванной и горячим ужином, и еще два на ваше усмотрение.
        -Как пожелаете, - ответила официантка и сразу проводила наверх.
        -Мы позаботимся обо всем, будь уверена, - тихо сказал мне Карн, когда она ушла. - Но не выходи никуда одна. Для твоей же безопасности.
        Я снова кивнула, и удовлетворенный таким ответом служитель направился к лестнице.
        Желание спрятать меня настораживало, но учитывая годы, которые камень с драконом считался потерянным, в целом было понятным. В отличие от поведения Эрда. Вот куда, спрашивается, он подевался? А что самое странное - почему именно он в итоге не пустил в одежную лавку?! Даже на примерку! Договорился со служителями, поручив меня им, и исчез!
        От безысходности осмотрела номер - довольно скромный: кровать, круглый стол, шкаф. За неприметной дверью обнаружилась ванная комната с полной лоханью холодной воды! М-да, сервис оставляет желать лучшего. И ужин, который должны были подать в номер, не несут, а есть хочется все ощутимее…
        Я уселась на кровать и расстегнула сумочку в надежде отыскать шоколадку или на худой конец жевательную конфету. Увы, оных не нашлось, зато в другом мире вместе со мной оказались: пачка влажных салфеток, совершенно бесполезный здесь кошелек, еще более бесполезная флешка, шариковая ручка, маникюрные ножнички и пилочка, губная помада, расческа… Я и не подозревала, что сюда столько помещается! Вот, даже микрофонарик, прикрепленный к связке ключей, и… та-дам!.. новехонький набор великолепных акварельных карандашей, о которых я давно мечтала и которые успела купить накануне своего перемещения. И что самое приятное - небольшой альбом тоже был. Подавив желание тут же опробовать мою прелесть, я запихнула все обратно и услышала стук.
        -Адри?
        -Где ты был? - тут же набросилась на Эрдана. - Мы так не договаривались! Бросил меня с этими… фанатиками.
        -Радует, что ты так быстро уловила суть, но вот кричать об этом не стоит, - сказал Эрдан, закрывая за собой дверь. - Это тебе.
        И он протянул мне объемный сверток.
        -Что это? - спросила подозрительно.
        -Именно то, за чем я ходил, - ответил он и сам развернул пергамент. - Надень.
        Я скептически оглядела темно-зеленое в пол платье. С длинными рукавами и наглухо закрытое не только в области декольте, но и на горле.
        -Ничего посимпатичнее не было?
        Эрдан усмехнулся.
        -Неожиданный упрек от девушки в обтягивающих брюках и блузе, толком не скрывающей… Ничего не скрывающей.
        -То есть тебе не нравится? - вскинулась я и скрестила на груди руки.
        Эрд склонил голову набок и окинул меня изучающим взглядом.
        -Нравится, - заключил он, - но нигде в Орте, даже в самых бедных колониях, женщины не носят брюки. Поверь, это платье - лучшее, что удалось найти. Оно скроет браслет-артефакт.
        -Почему ты не сказал им правду? Что вообще тебя связывает с ними? Странные какие-то отношения…
        Нахмурившись, Эрд подошел ближе.
        -Тебе незачем забивать этим голову. Не рассказал, чтобы избежать лишних вопросов. Об этом, - он достал из кармана свою «шестеренку», - они тоже не знают, а выдумывать, как я отбил тебя у Ходящего… чем запутаннее ложь, тем проще на ней подловить, - подмигнул он.
        -Ходящий? Между мирами? - догадалась я. - Как ты?
        -Ни слова об этом. Если хочешь вернуться домой - молчи. Это понятно, Адри? - спросил он так, что мурашки побежали по спине.
        -Да, - пискнула я.
        -И камень, - он потянулся было рукой, но вовремя остановился, - его тоже убери под платье.
        -Прямо сейчас? - выдавила я.
        Ставшие отчего-то холодными фиолетовые глаза и близость Эрда подавляли.
        -Нет, глупышка, до утра мы уже никуда не пойдем. Я смотрю, служители раскошелились на номер с удобствами внутри, воспользуйся ситуацией - прими ванну и расслабься, завтра это вряд ли удастся.
        -Ну да, в ледяной воде расслабиться получится на ура, - буркнула я.
        -Могу помочь тебе с этим, - чуть нависнув надо мной, сказал он. И прозвучало это довольно двусмысленно.
        -Н-не надо.
        -Оставить холодной? - усмехнулся он и направился в ванную.
        Ничего не понимая, поплелась за ним и с изумлением увидела пар, поднимающийся над поверхностью лохани.
        -Спасибо, Эрд! Это просто невероятно! Теперь ясно, почему вам не нужны обогреватели и нормальный водопровод. Волшебство!
        -Магии почти не осталось. Это, - он указал на ванну, - единственное, на что я теперь способен. Но очень скоро это изменится.

* * *
        Ужин мне все-таки принесли. Как и было обещано - горячий. Разрываясь между двумя дымящимися посудинами, я выбрала ванну. Овощи (вроде бы овощи) можно съесть и остывшими, а вот мыться в холодной воде совсем не хотелось.
        Смывая пену с волос, услышала шорох. Сначала решила, что показалось, но когда звук повторился - забеспокоилась. Кто-то определенно ходил по комнате!
        Наспех обернувшись полотенцем и выкрикнув «Эрд?», я нерешительно выглянула из-за двери.
        -Вы уже настолько близки, что ты встречаешь его в подобном виде? - произнес незнакомый молодой мужчина. Впрочем, нет! Карие глаза, темные волосы, смазливая мордашка - именно он пытался забрать у меня камень!
        -Я буду кричать, - сказала я.
        -Я ничего не сделаю тебе, - поморщился мужчина. - Хочу только предостеречь. Ты выбрала не тех союзников. Ложа преследует не те цели, о которых говорит. Эрдан - тем более. Этот камень слишком желанная добыча для очень большого круга лиц, каждый из которых готов на все, лишь бы обладать им.
        -И ты тому лучшее подтверждение, - согласилась я, бесстрашно ступив в комнату. В конце концов, в тот раз камень защитил меня. - Убирайся!
        -Девушки с Земли все такие прыткие и раскованные? - облапав меня взглядом, с усмешкой спросил он.
        Смутившись, я поправила полотенце и зло произнесла:
        -Не я залезла в чужой номер!
        -А ты и так можешь? - развеселился этот гад.
        -Не твое дело!
        -Ты не понимаешь, во что ввязалась, - посерьезнев, сказал он. - И раз уж так вышло… Хранитель призван оберегать камень до времени, когда будет найден портал, а не угождать интересам жаждущих власти! Тебе лучше пойти со мной.
        -Я сейчас закричу, - повторила я.
        -Ты доверилась не тем.
        -Да мне плевать на ваши разборки! У меня есть своя, вполне определенная цель. Эрдан! - во весь голос заорала я.
        Кареглазый метнулся ко мне и зажал рот рукой.
        -Что бы они ни пообещали тебе, - шепнул он, - это пустые слова. Открой глаза.
        Вместо этого я со всей силой вцепилась зубами ему в руку.
        -Вот же… - отпрянул злодей.
        Я открыла рот, чтобы заорать снова, но Ходящий бросил быстрый взгляд на дверь, нахмурился и… поцеловал!
        От неожиданности и шока я на мгновение остолбенела и, кажется, забыла как дышать. Мокрое полотенце заскользило вниз. Очнувшись, я пихнула негодяя в грудь.
        -Еще увидимся, - сказал он, широко улыбнувшись, и выпрыгнул в, как оказалось, распахнутое настежь окно.
        Сердце громко стучало в груди, мысли путались, и я пребывала в полнейшем смятении от всего произошедшего и сказанного незнакомцем. И еще в большем ужасе от того, что его поцелуй мне понравился.
        -Адри, что случилось? Ты звала? - спросил Эрдан, появляясь в комнате. Не номер, а проходной двор!
        -А-а-а… - Я судорожно поправила несчастное полотенце, которое, хвала богам, успела вернуть на место. - Я… Нет. Паук. Жуть как боюсь пауков.
        -Где?
        -Убежал.
        -Хочешь, я останусь? - спросил Эрдан проникновенно и шагнул вперед.
        Я покрепче ухватилась за край полотенца и промямлила:
        -Эм-м. Нет. Спасибо, Эрд, я очень устала, буду спать.
        -Я через один номер направо от тебя, если передумаешь. Или снова увидишь паука, - усмехнулся он и ушел.
        Подавив яростное желание побиться головой об стену, я закрыла окно, отыскала на двери щеколду и для надежности подперла дверную ручку стулом.
        Что сказать - путешествие по иному миру начинается совсем уж неправильно. И как теперь объяснять Эрду, что у меня и в мыслях не было его соблазнять?..
        Глава 4
        Утро началось не с кофе. И даже не с чая. В дверь громко барабанили, ругались и топали.
        -Адри, они сейчас улетят без нас!
        -Что сделают? - не поняла я и, отодвинув стул, выглянула из комнаты.
        -Погонщики грозят неустойкой. Но дело даже не в этом. Следующих можно будет нанять только завтра. Ты хочешь потерять еще день?
        -Нет, - мигом забыв обо всех вопросах, выдала я и захлопнула перед носом у Эрда дверь. - Минутку!
        Благо собирать было нечего. А вот платье…
        -Как я в этом полезу на это?! Да и вообще. Нет, мы так не договаривались!
        Я стояла на террасе и в полнейшем ступоре глядела на… кхм… сфинксов. Крупные, отдаленно напоминающие львов звери с длинными мускулистыми лапами, вытянутыми мордами и огромными перистыми крыльями с шумом выдыхали воздух и подергивали ушами. У них на спинах были закреплены сиденья, судя по углублениям, рассчитанные на троих пассажиров. Спереди, оборудованное спинкой повыше, располагалось место погонщика.
        -Нет, я на этом не полечу, - заключила я и для убедительности попятилась.
        -Не глупи. - Эрдан взял меня за руку. - Ийраты - самый быстрый и безопасный способ добраться до парома.
        -Ага, безопасный.
        -Я буду рядом.
        -Кха! Кха! - раздалось неподалеку, и послышался удар плети.
        Я вздрогнула и впилась ногтями в ладонь Эрда.
        -Я боюсь.
        -Ничего не случится. Пойдем.
        И он потянул меня за собой.
        Что сказать, удовольствие еще то - свесить ноги некуда, углубление в сиденье небольшое, вытянуть тоже никак. А уж когда оно взлетело! Я дернулась и, кажется, завопила. Эрдан, сидящий позади, крепко обнял меня за талию, вселив толику надежды, что я не грохнусь на стремительно удаляющуюся землю.
        Несмотря ни на что, сам полет мне понравился. Что там, это было восхитительно! Теплый ветер, бьющий в лицо, и бескрайние просторы вокруг. У-ух! - и мы ловим поток воздуха. Взмах, и поднимаемся выше.
        Когда впереди показалась лазурная гладь, крылья замерли, и зверь начал плавно снижаться.
        -Я не умею плавать, - пискнула я и зажмурилась.
        -Это не понадобится, - усмехнулся Эрдан и подал мне руку.
        Надо же, приземлились!
        Кое-как слезла со зверя и с изумлением уставилась на внушительных размеров лодку с остроконечным, как будто вздернутым носом, закругленной кормой и маленькими иллюминаторами, в два ряда расположенными на корпусе цвета меди. Видимо, это и есть «паром».
        Ийраты, высадив нас, почти сразу поднялись в воздух. Здесь, на пристани, специально оборудованной для них площадки не наблюдалось. Да и людей прибывало все больше. Чтобы не потеряться, пришлось намертво вцепиться в ладонь Эрдана и следовать точно за ним.
        Пока мужчины договаривались о билетах, я вертела головой. Угораздило же очутиться в сказке! Летающие «сфинксы» вместо лошадей, непонятная лодка, странно разодетые прохожие…
        Взгляд выхватил из толпы показавшийся знакомым силуэт. По спине побежал неприятный холодок, а камень под платьем как будто, напротив, нагрелся.
        -Адриана?
        -А? - повернулась я к Майлсу.
        -Твой билет. Вы с Эрданом расположитесь на верхней палубе, предназначенной исключительно для магов.
        -Но я никакой не маг, - возразила я, с сомнением глядя на клочок плотной голубой бумаги.
        -Само собой, но источником невероятной магической мощи является тот, кого ты хранишь. Разве ты не ощущаешь ее потоков?
        -Не понимаю, - пробормотала я.
        -Отдаленная колония - не лучшее место для воспитания будущего хранителя, - нахмурился он. - Мы это исправим. В стенах Ложи тебя обучат всему необходимому и должно подготовят к возложенной на твои хрупкие плечи миссии. Прошу. - Он указал на трап. - Еще с тех времен, когда маги были сильны, правилами перевозок установлено, что они должны занимать верхнюю палубу, чтобы своими излучениями не создавать помех навигационной системе корабля. И при необходимости усмирять стихию.
        -Издеваетесь? - шепнула я, но билет все-таки приняла.
        -Наверху будет просторнее и намного удобнее, - сказал он, недовольно поджав губы.
        -Спасибо, - вспомнив о вежливости, поблагодарила я и ступила на трап.
        Эрдан пошел следом.
        -Чему они собираются меня обучать? - шепнула я. - Ты обещал, что отправишь меня домой! Где находится тот жезл, куда я смогу положить этот чертов камень?!
        Я дождалась, пока Эрд поднимется, и уставилась на него испепеляющим взглядом.
        -Неплохая попытка, - усмехнулся он. - Но магии огня в тебе нет ни крупинки. Впрочем, как и любой другой.
        Он подошел ближе и наклонился, обдав шею щекочущим дыханием:
        -Все будет именно так, как я обещал. Что касается Ложи - я смогу убедить магистров не медлить и отложить твое обучение на потом. - Я насупилась, и он с еще большим задором добавил: - На потом, которое никогда не наступит. Веришь мне?

«А что мне остается?» - хотела спросить я, но вместо этого просто кивнула.
        Паром двигался плавно, но довольно быстро. Уже к вечеру мы должны были не только пересечь пролив и высадиться на суше, но и добраться до таинственного обиталища Ложи.
        Нам с Эрданом досталась одна каюта на двоих, наличие которой, по его словам, само по себе являлось роскошью. Пассажиры нижних палуб ютились в больших общих залах без особого комфорта.
        -Пойду узнаю насчет обеда, располагайся, - сказал Эрдан. - Напитки должны быть в баре.
        -Я не пью, - ответила тут же. Эрдан вскинул брови. - Алкоголь больше не пью, - смутилась я.
        -А вода или холодный травяной отвар тебя устроят? - усмехнулся он. - Бери то, что в графинах, и не ошибешься.
        Едва Эрд ушел, в голову полезли мысли о том, что будет с мамой, Ленкой и моей собственной жизнью, если я вдруг останусь в этом странном мире навсегда. Где-нибудь в застенках Ложи.
        Стало жутко, и, чтобы как-то отвлечься, я вышла на свежий воздух. Морской бриз развевал огненные в солнечном свете локоны и удивительным образом выдувал тревоги. До тех самых пор, пока меня не схватили за руку и в мгновение ока не затащили в ближайшую каюту!
        -Отпусти! - что есть сил заорала я, опознав в похитителе того ненормального, что успел поцеловать меня.
        -Не ори, - попросил он, убирая руки. - Знаешь ведь, я найду способ тебя утихомирить.
        -Ну это… - запыхтела я от возмущения. - По-твоему, целоваться, даже не представившись, нормально?
        -Итан, - улыбнулся он.
        -Адри, - на автомате выдала я и нахмурилась. - Неприятно познакомиться!
        -В самом деле? - усмехнулся он. - А меня, признаться, все это начинает забавлять.
        -Что тебе нужно? - простонала я.
        -Ну, допустим, еще одна попытка образумить. Ты слишком важна, чтобы оставлять это… так.
        -Как «так»? Со мной все отлично! За исключением того, что меня преследует один сумасшедший - ты!
        -Понимаю, наше знакомство не задалось, Адри. Но запомни главное - будь осторожна. Доверяй камню и своему чутью, а не спутникам.
        -Отличный совет, - сказала я, шагнув к двери. - Сейчас чутье говорит мне держаться от тебя подальше!
        -В Ложе очень постараются ввести тебя в еще большее заблуждение и сделать в итоге послушной марионеткой. Ты даже не заметишь, как угодишь в эти сети. Незаменимая, ценнейшая, уникальная, а на деле лишь средство в достижении их честолюбивых целей!
        -А с чего я должна верить тебе, а? Кто ты вообще такой и какие цели у тебя?
        -Твоя готовность к диалогу несказанно радует, - хмыкнул он. - Я затем и преследую тебя, как ты выразилась, чтобы объяснить это.
        -Невероятно. И?..
        -Я Ходящий. Нас немного, но Гильдия, в противовес Ложе, в самом деле ищет способ вернуть дракона в его мир. Собственно, до недавних пор мы искали тебя. Вернее, камень.
        -Что за Гильдия? - нахмурилась я, вовсе не радуясь, что приходится интересоваться.
        -Гильдия Ходящих. Учитель Зелт, один из Совета двенадцати сильнейших магов, которые когда-то стояли во главе всего Орта и поддерживали связь людей с драконами, после великого исхода и убийства последнего из оставшихся он долго искал способ вернуть его дух в мир высших…
        -Ты нарочно стараешься меня запутать? Что за учитель, кто такие высшие, а главное - зачем мне все это знать?!
        -Высшими называли драконов, у вас существ схожего порядка зовут богами. И поверь, я пытаюсь в двух словах объяснить тебе, что представляет из себя Гильдия. Изучая токи энергий и особенности, присущие разным местам, мой мудрейший учитель выявил закономерности, после длительных исследований которых смог создать это. - И Итан вытащил из кармана точно такую же шестеренку, какая была у Эрдана. - Не совсем магия. И не то, что он искал, но… - Итан пожал плечами, не договорив, и спрятал волшебную штуковину.
        -Значит, ты такой же, как Эрд? Ходишь между мирами?
        -Он так сказал? - Казалось, Итан на мгновение опешил.
        -Велел не говорить об этом служителям, - зачем-то призналась я.
        -Он использует тебя так же, как использует Ложу, преследуя какие-то свои интересы.
        -Как видно, ты сам в этом не уверен. Дай мне пройти, - сказала грозно, почти упершись в его грудь.
        -Я обходителен, великодушен и очень терпелив, Адри, - произнес Итан холодно. - Я даю тебе шанс увидеть истинное положение дел, разжевывая все, как младенцу! Чего именно добивается Эрдан - я не знаю, но точно не блага всего Орта. Да и Ложа давно не образец добродетели. Они непременно будут убеждать, как важна твоя роль, как бесценны крупицы магии, льющиеся из камня. Только это путь в никуда, продление агонии и не более. Камень должен быть возвращен.
        -В мир высших? - уточнила я.
        -Именно.
        -И ты можешь его вернуть?
        Не то чтобы речи недружелюбного Ходящего убедили меня, но… Вдруг он тот, кто сможет быстрее Эрда избавить меня от камня и вернуть на Землю?
        -Смогу, - кивнул Итан. - Как считает учитель, портал не нашли, потому что указать его способен только сам дракон. С наработками Гильдии и камнем мы сделаем это. Исполним волю распавшегося Совета и наконец свершим давно начертанное. А до тех пор ты должна делать именно то, для чего тебя и избрал дракон - хранить его. И пойти со мной.
        -Ну да, - пробормотала я согласно, памятуя о том, что с сумасшедшими лучше не спорить. А судя по речам Ходящего, я имела дело как минимум с фанатиком. - Я очень тщательно обдумаю этот вопрос. У себя в каюте. Ты ведь выпустишь меня? - Я даже рискнула заглянуть ему в глаза.
        -Разумеется, Адри, - сказал он, и в глубине его карих глаз заплясали золотистые искорки. - До сих пор я был честен с тобой и предпочту, чтобы ты сама сделала правильный выбор. Хочешь ты того или нет, но если в тебе есть хоть по капле свободолюбия и ума, тебе придется разобраться, как быть истинной хранительницей дракона.
        И чуть поклонившись, чем безмерно удивил, он открыл передо мной дверь.
        -Кстати, в платье ты тоже хороша! - донеслось насмешливое мне вслед.

* * *
        -Не хочу я быть никакой хранительницей дракона, - пробурчала я, вернувшись в свою каюту. - Не обижайся, - шепнула, сжав в ладони камень. - Просто мне нужно домой. Сказки - это, конечно, здорово, но каждый должен жить своей жизнью, ведь так?
        -Так… - словно бы прошелестело в ответ.
        Я выпустила из руки камень и с недоумением посмотрела в зеркало. Волосы такие яркие, будто правда горят, щеки заливает нездоровый румянец, глаза блестят. Неужели схожу с ума? Как определить границы реального, если здесь все ненормально?!
        К моменту, когда в сопровождении официанта и полной тележки яств вернулся Эрд, я изнывала от нетерпения. Едва дождавшись, пока официант накроет на стол и наконец удалится, я выпалила:
        -Напомни, как быстро ты сможешь вернуть меня?
        Эрд замер, не донеся вилку до положенного ей места на салфетке, посмотрел на меня и подошел.
        -Тебе не нравится у нас?
        -Не в этом дело, - отвела я взгляд.
        -Адри. - Эрд приподнял мое лицо за подбородок, вынуждая нырнуть в лиловые омуты его глаз, и прошептал: - Если ты в самом деле этого хочешь, как только ты освободишься от камня - я перенесу тебя обратно.
        -Да, - сглотнула я, - но… на это ведь не потребуются годы, правда?
        -Нет, Адри. Годы я не готов ждать и сам.

* * *
        Придерживаясь странноватых местных порядков, мы с Эрданом и остальные «маги» сходили с корабля последними. Зато к моменту, когда мы ступили на пристань, Майлс и Карн успели нанять экипаж, запряженный… кхм… единорогами! Нет, эти животные мало походили на иллюстрации сказочных книг для девочек. Здоровенные (раза в полтора больше обычной лошади), покрытые гладкой серой шкурой и настолько бугристые, словно выращенные чокнутыми генетиками специально на убой. Особенно впечатляли мощные мускулистые ноги и… огромный витой рог посреди лба! Единороги, а вернее, дварты, как назывались эти звери, были запряжены в под стать им внушительных размеров карету.
        Путь запомнила плохо. Повозку сильно трясло, и очень быстро меня укачало до такой степени, что приходилось концентрироваться исключительно на том, чтобы сидеть прямо и по возможности неподвижно.
        До места добрались уже в сумерках. Возможно, поэтому замок Ложи показался таким мрачным и неприветливым. Острые пики вспарывали хмурые небеса, каменные стены, гладкие, но при этом не отблескивающие, а матовые, как будто поглощали последние крупинки света. По краям дороги всюду были разбросаны поросшие мхом огромные глыбы.
        -Жутковато тут, - пробормотала я и дотронулась до ладони Эрда. Но тот не сжал мою руку в ответ. Напротив, отстранился и задумчиво поджал губы.
        -Я зайду к тебе позже, постарайся не сболтнуть лишнего, - наконец произнес он, дернул за цепочку у меня на шее, вытащив камень, и распахнул массивную входную дверь.
        -Что? Нет уж!
        -Я буду поблизости, не сомневайся, - сказал он и, кивнув Карну, пристроился в конце нашей процессии.
        Не успела я опомниться, как служители уже тащили меня куда-то вглубь замка.
        -Вы припозднились, - раздалось недовольное, и нам навстречу вышел высокий жилистый господин. По-другому не скажешь. Строгий, вышитый серебристой нитью темный сюртук, длинные, полностью седые волосы, собранные в тугой хвост, и орлиный взгляд светло-голубых глаз.
        -О нет, Дартон, - добродушно отозвался Майлс. - Мы как раз вовремя. В тот самый миг, когда магистр будет несказанно рад нас видеть. Впрочем, как случилось бы и в любой другой!
        -Ты не в себе?
        -Я абсолютно здоров, а вот тебе, мой друг, пора бы посетить лекаря, раз зрение тебя подводит, - усмехнулся он и посмотрел на меня.
        Дартон, кем бы он ни был, скривился, но все же послушно обратил свой взор на меня. И замер. Пару мгновений он изучал мою физиономию со смесью пренебрежения и непонимания, но стоило его глазам опуститься ниже, как он переменился в лице и из статного господина разом превратился в старика на грани инфаркта.
        -Вам нехорошо? - совершенно искренне ляпнула я.
        -Это… Это… - Словно рыба он то открывал, то закрывал рот. - Немедленно к магистру!
        -Вот и прекрасно, - усмехнулся Майлс и, подмигнув мне, потянул дальше по коридору.
        Проявив небывалую прыть, Дартон все же обогнал нас и, жестом велев ждать, влетел в какой-то кабинет, скрывающийся за резной дверью темного дерева.
        -Так и знал, что в это время Калидран распивает настойки в библиотеке, - хмыкнул Карн.
        -Может, мы зря… - начала было я, но Эрдан оборвал меня.
        -Не переживай, магистр будет несказанно рад, - сказал он с плохо скрываемым недовольством.
        К счастью, никто из служителей этого не заметил. Дверь с грохотом распахнулась, явив не в меру упитанного, взлохмаченного юнца. Явно весьма взбудораженный, он водил взглядом по столпившимся в коридоре и никак не мог выбрать, на ком остановиться.
        -Эм, - только и сказала я. Темные кудри, голубые глаза чуть навыкате, нездоровый румянец. Совсем не так я представляла себе таинственного магистра!
        -Ларсес! - прогремело властное из глубины зала.
        -Да-да, - тут же промямлил паренек и неуклюже согнулся, приглашая нас внутрь.
        Магистр (на сей раз никаких сомнений, что это именно он, не было) восседал в громадном кресле, обшитом темно-зеленым бархатом. Все остальное пространство занимали бесчисленные стеллажи с книгами. Впрочем, разглядеть что-либо в сумраке было довольно сложно. Кроме самого магистра. Расположившись в единственном пятачке неяркого света от настольной лампы, стоявшей неподалеку, он смотрелся загадочно и даже мистически. Эффектный шатен средних лет с цепким взглядом ярко-зеленых глаз.
        При нашем появлении он неспешно поднялся и приветственно поклонился.
        -Дракон и его хранитель вернулись в Ложу! Этот день запомнят в веках, - произнес он торжественно. - Адриана, верно?
        Я неуверенно кивнула, на что магистр ободряюще улыбнулся.
        -Дитя, любые поводы для волнения теперь позади. Здесь у тебя будет все, что пожелаешь. Отдохни с дороги, а затем Ларсес сопроводит тебя в зал хранителей для ритуала посвящения и вступления в Ложу. Разумеется, это лишь формальность. Ты - наше сокровище, звезда среди так нуждающихся в ее свете ничтожных планет.
        И не дав вставить ни слова, он указал нам на дверь.
        -Эрд, - шепнула я.
        -Мы скоро увидимся, - только и сказал он, позволив Ларсесу увести меня.
        Глава 5
        -Это ваши покои. Теперь, - заикаясь, сказал Ларсес и распахнул передо мной двери.
        Не комната - целый зал, отделанный в бордовых и темно-коричневых тонах. Массивная кровать на небольшом возвышении, громоздкий письменный стол, шкаф, кресло и даже камин.
        -Теперь? А чьи были раньше? - полюбопытствовала я, заставив несчастного служителя покрыться испариной.
        -Старца Амрока. - Я вскинула бровь. - Предыдущего хранителя.
        Парень так выпучил глаза, что казалось, они выкатятся из орбит, и я решила прикусить язык.
        -Удружил ты мне, Эрд, - пробормотала я и подошла к окну, за которым, к несчастью, совершенно ничего нельзя было разглядеть.
        -Я подам вам одеяние. Боюсь, оно велико, но… Мы не знали, что…
        -Какое одеяние? - повернулась я.
        -Для ритуала посвящения. Я могу оставить вас, если вы хотите переодеть и нижнее платье с дороги, но… Магистр не любит ждать.
        -То есть… сейчас? - простонала я. - Ночью?
        -Это не займет много времени. После - я выполню любую вашу прихоть, - моляще уставившись на меня, произнес он.
        -Ладно, - буркнула я, - одеяние так одеяние.
        Зал хранителей, просторный и мрачный, встретил нас гробовой тишиной. Нет, он не был пуст. Все уже виденные мною служители и несколько незнакомых неподвижно стояли вдоль длинного прямого стола. За их спинами растянулось нечто вроде знамени с изображением золотисто-оранжевого дракона. Казалось, с его огромных крыльев срываются светящиеся былинки и летят прямо в зал. А яркие янтарные глаза заглядывают в самую душу…
        Завороженная, я не сразу услышала, что ко мне обращаются. Магистр Калидран указывал мне куда-то за спину.
        -Прошу, Адриана, займи место в центре круга, - повторил он.
        Размахивая полами надетой на меня хламиды, я оглянулась и вопросительно уставилась на Ларсеса. Тот вздрогнул, завертел головой и резко отскочил в сторону. Как раз там, где он стоял, открылись очертания испещренного символами круга.
        Я на мгновение замешкалась, задумавшись, чем мне может грозить таинственный ритуал, и почувствовала легкое касание. Калидран, как, впрочем, и все остальные служители, неожиданно оказался рядом.
        -Тебе нечего бояться, на твоей шее камень с духом Армагара - последнего из драконов, - сказал магистр, не на шутку перепугав.
        И не зря.
        Стоило мне встать в центр, как меня окружили. Калидран, трое незнакомых мужчин и… Эрд. Он тоже был тут, смотрел хмуро и отстраненно.
        -Я… - открыла было рот, чтобы спросить, и громко взвизгнула, когда со всех сторон на меня устремилось пламя!
        Яркие жгучие языки, нет, целые струи! Безо всякого предупреждения они вырвались из вскинутых рук служителей и полетели в меня. Прошло мгновение, другое, но я так и не почувствовала боли, вообще ничего! Нерешительно разлепив глаза, увидела странное. Вокруг меня переливалась едва заметная радужная пленка, будто сфера или гигантский мыльный пузырь.
        -Дракон принял тебя, как и мы принимаем, - произнес магистр и склонил в поклоне голову. - Отныне Ложа - твой новый дом, а служители камня - верные защитники и наставники.
        -Невероятно, - шепнул кто-то.
        -Свершилось, - с благоговением подхватил другой.
        -Вы не были уверены? - спросила я холодно. - Я могла сгореть заживо!
        -Ты избранная хранительница. Армагар определил твою судьбу, - сказал магистр, и следом за ним все в зале поклонились мне.
        -Как ты мог?! - Одними губами я прошептала Эрду, раньше других поднявшего на меня глаза.
        Эрд не ответил.
        -И что теперь? - спросила я Калидрана, когда пленка вокруг меня исчезла. - Мы отправимся к жезлу?
        Обида на Эрда жгла, и я не стала скрывать то единственное, ради чего вообще отправилась в дурацкую Ложу.
        -Похвальное рвение, - усмехнулся магистр. - Мы непременно отправимся к жезлу, но для начала необходимо обо всем договориться с магами Айландера и должным образом подготовить церемонию. Дракона должны встречать с почестями.
        -Айландера? - глухо выдохнул Эрдан.
        -Что-то не так? - осведомился у него магистр.
        -Я полагал, мы начнем с Кайлована, разве не их черед?
        -Камень нашли на землях Айландера, или я ошибаюсь? - спросил Калидран, прищурившись.
        -Не ошибаетесь, - процедил Эрд.
        -В таком случае не будем их разочаровывать.
        Поджав губы, Эрдан кивнул. Магистр еще какое-то время задумчиво смотрел на него, а затем вновь обратился ко мне.
        -Раз уж боги распорядились послать нам хранителя из столь отдаленной провинции, тебе стоит немного освоиться и изучить те правила, которые, вероятно, обошли тебя стороной. Ведь так? Этикет, светская беседа, танец, - перечислял он.
        -Вы издеваетесь? - не выдержала я. - Танец?! Неужели без этого никак нельзя обойтись?
        -Что ж, возможно, ты и права, - улыбнулся он вполне искренне. - Это будет зависеть от того, насколько успешными окажутся переговоры. Неужели танцы вовсе не привлекают столь юную и прелестную девушку?
        Наверное, он ждал от меня «прелестной» улыбки, но я лишь еще больше насупилась.
        -В любом случае мы найдем, чем занять тебя, - после короткой паузы произнес Калидран и кивнул одному из служителей. - А сейчас прими причитающееся тебе по праву.
        И он протянул мне переданный ему сверток. Сверху на ткани лежала небольшая золотистая ящерка. Впрочем, нет, судя по форме тела - это была саламандра. Гладкая на ощупь и блестящая, с крепкими короткими лапками, довольно длинным хвостом и выпуклыми глазками с хорошо развитыми веками.
        Все это я отметила вскользь и воззрилась на магистра.
        -Что это?
        -Вещи старца Амрока - прежнего хранителя. Те из них, что по обычаю передаются от хранителя к хранителю. Ларсес объяснит их назначение. К сожалению, передать их ученику Амрок не успел. Как и камень. Но теперь все это твое. Ступай.
        Выходя из зала, столкнулась с Эрдом.
        -Что происходит? - шепнула недовольно, имея в виду вовсе не вещи какого-то старца.
        -Всего лишь еще одна небольшая задержка, - без труда поняв меня, ответил Эрд.
        -Ты обещал… - начала я.
        Эрдан огляделся и рывком прижал меня к стене. Не грубо - волнующе.
        -Я выполню все, что обещал, а возможно, и больше. Веришь мне? - в который уже раз спросил он, приподнимая мое лицо за подбородок.
        -Да, - выдохнула я, зачарованно глядя в невероятные лиловые глаза.
        Хотела бы сказать «нет», но не могла.

* * *
        Эрд не пришел. Но я была этому даже рада. После случившегося в зале хранителей мне хотелось побыть одной. Я открыла окно и высунулась наружу так далеко, насколько позволяло чувство самосохранения.
        Стрекот, шуршание и шелест, дуновение теплого ветерка и почти кромешная темнота. Я будто нырнула в волшебный колодец, полный дурманящих ароматов, звуков и… звезд. Чужих звезд, ибо на всем обозримом небосклоне не нашлось ни единого знакомого созвездия!
        Другой, параллельный мир, магия и заточенный в камне дракон…
        -Значит, все правда? - шепнула я в пустоту.
        И словно в ответ вдруг ощутила Его. Нечто огромное и бескрайнее, как сама Вселенная. Взмахи крыльев и просторы небесной глади, упругие потоки ветра и радость полета. Тоска и дикое одиночество, мудрость и заточенное в бренной скорлупке могущество. Отрицать бесполезно - в моем камне в самом деле жил дракон.
        Я не хотела вникать в проблемы этого мира и становиться чьей-либо марионеткой, служителем, хранителем или даже принцессой, но вот сам дракон… Могу ли я теперь оставить его?
        Когда закрывала окно, мне показалось, что в стекле что-то блеснуло, словно всполох огня, но, повернувшись, ничего пламенеющего или светящегося я не обнаружила и легла спать. А наутро случилось странное.
        -Что за?..
        Я недоуменно смотрела на свое запястье. Подобно браслету его туго обвивала золотистая саламандра! И вчера ее здесь точно не было!
        Я дотронулась до украшения и зачем-то спросила:
        -Как же ты здесь оказалась?
        Размышления прервал стук. Решив, что Эрд наконец явился, крикнула «Войдите!», даже не подумав о том, в каком виде сижу. И опешила от неожиданности, ибо явился вовсе не Эрд.
        -Кхм, - откашлялся молодой полнотелый служитель Ларсес. - Вижу, ты проснулась.
        А ведь вчера называл меня на «вы»! Вот что творит нечесаный заспанный вид.
        -Доброе утро, - буркнула я.
        -Да… Я пришел убедиться, что ты встала. Сейчас подадут завтрак, потом зайдет портной снять мерки, а после… О, я смотрю, ты уже освоилась с дарами. Девушка-хранитель - это так необычно.
        -Что? - не поняла я, и Ларсес указал на мое запястье.
        -Не думаю, что Амрок или кто-нибудь из хранителей додумался бы сделать из винервки браслет. Так и валялась бы безделушка без дела.
        На слове «безделушка» мне померещилось, что кто-то громко фыркнул. Только вот, кроме нас с Ларсесом, в комнате никого не было.
        -Это ведь ничего? - спросила я и непроизвольно потрогала саламандру. Попыталась стянуть, но браслет держался крепко. - Что это вообще такое?
        Ларсес неожиданно смутился.
        -Да, я должен объяснить назначение всех предметов, - сказал он. - Но дело в том, что об этой зверюшке никто не знает. Думаю, и сам Амрок не знал, она более столетия валялась без дела. Но так как ему ее когда-то точно так же передали от прежнего хранителя, то теперь она досталась тебе.
        -Ясно, - пробормотала я, с сомнением глядя на свой новый браслет. Который, кстати сказать, весьма удачно скрывал артефакт-переводчик, о котором я успела забыть. - Столетие - это очень много.
        -Не так долго, учитывая пожизненность статуса хранителя и подпитку магией от камня, - хмыкнул Ларсес, а я невольно выпучила глаза.
        -Что? Этот Амрок был хранителем столетие?!
        -Ты не знала? Всего сто семнадцать лет служения, он умер довольно рано для хранителя. Впрочем, Бирту повезло еще меньше, он до старости не дожил. Возможно, даже… - Ларсес взглянул на меня и осекся. - Все же магия истощается и питает уже не так хорошо. Надеюсь, в Скире устроят достойный возвращения дракона праздник!
        -Офигеть.
        -Прости?
        -Вот это да, говорю.
        -История служения каждого из хранителей впечатляет! - согласился со мной Ларсес. - Как я вижу, ты прискорбно мало знаешь о твоих великих предшественниках, мы это исправим. Приводи себя в порядок.
        Он откланялся и собрался уходить.
        -Погоди! Ты пришел… А где Эрдан?
        -Я удостоен великой чести служить новому хранителю в стенах этого замка, - торжественно произнес Ларсес и, споткнувшись буквально на ровном месте, едва не упал. Покраснев и схватившись за дверь, он поспешно добавил: - Эрдана я не видел, но не думаю, что он пропустит такое событие, как первое после стольких лет излитие магии.
        -Ясно, - пробормотала я. - Значит, личный секретарь.
        Однако паренька уже и след простыл.
        Я только успела отыскать в своей сумке расческу, когда принесли завтрак. Почти сразу следом, как и обещал «секретарь», пришел портной. Низенький проворный старичок ловко обмерил меня вдоль и поперек и, счастливо улыбаясь, удалился. Потом опять пришел Ларсес.
        -Приступим?
        Я разгладила складки платья и шагнула вперед.
        -Кхм, книга и ритуальная мантия заинтересовали тебя меньше винервки?
        -А?
        -Я полагал, для начала ты захочешь больше узнать о дарах. - Он кивнул на столик, где так и лежал нетронутым сверток.
        -О дарах, да, конечно, - пробормотала я.
        -Позволишь?
        Он развернул сверток и достал отрез струящейся темно-зеленой ткани.
        -Мантия. Она прошла через столько излитий, что напитана магией. Ее следует надевать на все церемонии и ответственные мероприятия. Считается, что она также способна защитить хранителя от незначительных воздействий и неприятностей. Но храни это ее свойство в секрете.
        -Тогда, может, стоит носить ее постоянно? - хмыкнула я.
        Ларсес взглянул сурово и достал следующий предмет.
        -Книга хранителей. Это первое, что тебе следует прочесть. Здесь изложены главнейшие вехи в истории Орта со времен раскола. О Совете двенадцати сильнейших и предательстве Санума, о великом исходе и жертве Армагара, о Ложе и обо всех хранителях. Когда-нибудь в ней будет написано и о тебе.
        Звучало настолько впечатляюще, что и вправду захотелось прочесть. Но вот смогу ли?
        -Можно?
        Небольшая, в общем-то, книжица оказалась довольно увесистой. Коричневый переплет с металлическими уголками и витиеватой отделкой, листы желтые, но на удивление гладкие. Однако среди замысловатых узоров и символов я не сумела разобрать ни слова. Увы и ах.
        -И последнее, - сказал Ларсес. - Ритуальная чаша. Но она вряд ли пригодится. Насколько я знаю, Амрок так ни разу ею и не воспользовался.
        -Да уж, пить на приемах мне точно не стоит, - тихо буркнула я, глядя на красивый хрустальный кубок и невольно вспоминая тот вечер, когда впервые столкнулась с Итаном. До чего хочется домой!
        -Ты не поняла, - строго сказал служитель. - Чаша не для напитков. Когда-то давно, на заре создания очередности в излитиях магии в королевствах, было установлено правило первейшей необходимости. В случае если поблизости находился кто-то, остро нуждающийся в магической силе, в чашу собирались ее крупицы и передавались страдальцу.
        -Почему же Амрок не использовал ее?
        -Даже если бы захотел… Это утеряло всякий смысл, ибо всегда можно подкупить приближенных к организации церемонии магов и оказаться в центре действа. Простолюдины теперь наблюдают за ритуалом издалека.
        -Кто бы сомневался, - услышала я язвительное.
        И пусть эти слова сполна отражали мои собственные мысли - произнесла их все-таки не я.
        Глава 6
        Шел второй день в стенах Ложи, и мне начинало казаться, что я схожу с ума. Ларсес, дабы просветить необразованную провинциалку, меня, вещал о драконах, королевствах и магах, и почти на каждое его утверждение я слышала чьи-то язвительные комментарии, большей частью опровергающие сказанное служителем. А ведь он сам начал примерно так:
        -Ты, конечно, все это знаешь. По крайней мере, поверхностно, как и любой в Орте, но не все события преподносятся сейчас в нужном ключе, а о чем-то и вовсе умалчивается. Так что…
        -Рассказывай все, - благосклонно согласилась я.
        Как ни странно, обучение меня захватило. Наплевав на то, что моя неосведомленность может показаться подозрительной, я задавала Ларсесу сотни уточняющих вопросов, а еще - невольно прислушивалась к своей новоявленной «шизофрении».
        Теперь я знала, что королевств в Орте всего три: Айландер, на территории которого мы находимся сейчас, Кайлован и Вардарбен, отделенный от Кайлована горным хребтом и вообще живущий достаточно обособленно. Судя по неказистой карте, которую мельком показал мне Ларсес, на севере материка высились неприступные горы и открывался выход к океану, а южные границы упирались в огромную пустыню. Впрочем, пустынь хватало и в самих королевствах. Одна из них пролегала с юга на восток по Кайловану (где-то рядом с ней находилась та колония, из которой я якобы прибыла). Чтобы попасть в третье королевство, Вардарбен, нужно было пересечь сначала эту пустыню, а потом преодолеть горный хребет.
        -Путешествие туда будет не из легких, - «обрадовал» Ларсес, - но в Вардарбен ты отправишься в последнюю очередь. Хотя… может, и не придется.
        -Почему? - удивилась я.
        -Они рубят лес и сжигают его в печах, создают какие-то машины и аппараты. Творят что-то немыслимое! Без магии! Если церемонии им больше не нужны, очередность можно и изменить, - подмигнул он.
        -И кто это решает?
        -Ложа, разумеется. Не думал, что колонии до такой степени отсталые. Как можно не знать стольких элементарных вещей?
        -Я просто перепроверяю. Чтобы убедиться, что нет пробелов в знаниях и все такое. А у тебя замечательно получается рассказывать.
        -Ладно, - пробурчал служитель. - Когда обнаружился эффект излития магии от камня, была создана Ложа, чтобы помогать хранителю и координировать его перемещения по королевствам, оставаясь независимым. Этим и занимаемся.
        -Как же, помощнички, - пропел все тот же язвительный голосок. - Однако вот создана Ложа была вовсе не для этого и намного раньше. Только теперь, как погляжу, об этом и вовсе решили позабыть. Великий Армагар в услужении горстки негодяев. Лучше бы я спала еще век!
        Я усиленно завертела головой, а никого не найдя, впала в ступор. Сходить с ума по-настоящему все-таки не хотелось, но перемещение в другой мир и этот обучающий интенсив, похоже, дались мне тяжелее, что я думала.
        -Адриана! - раздалось громко над самым ухом, выдернув меня из оцепенения. - У тебя есть еще вопросы или нет?
        -А Армагар - это?.. - пробормотала я. Ларсес едва не закатил глаза. - Я хотела сказать… кхм… Как он попал в камень?
        Отвечать сразу Ларсес не стал, зато после обеда обрушил на меня порцию новых, плохо укладывающихся в голове сказочных сведений.
        Оказалось, во времена расцвета в Орте заправляли двенадцать сильнейших магов, а драконы щедро делились с людьми своей магией, буквально ссыпая ее с величественных крыльев. Малонаселенные, пограничные с пустынями территории, где предпочитали обитать эти волшебные создания, были особенно насыщены магией. Но хватало ее и везде, а потому в мире царили гармония и процветание. Однако рано или поздно всему хорошему приходит конец, и один из двенадцати магов, тот, чье имя теперь не принято называть, возжелал большего. Он стал собирать силу и удерживать ее, не расходуя, что шло вразрез с законом круговорота магии. Гармония была нарушена, но на этом безумец не остановился. Что-то ударило ему в голову, и, возжелав еще больше силы, он убил дракона!
        И остальные драконы ушли. Наглухо затворив за собой портал, так что до сих пор никому не удалось отыскать его.
        Но один из драконов, тот, что был наиболее привязан к людям, Армагар, остался. Однако злой, вконец обезумевший маг добрался и до него. Не знаю уж, как можно взять и убить огромное могущественное создание, почти божество, но ему удалось. К счастью, «наши» подоспели вовремя. Невероятными усилиями они одолели злодея, не позволив ему поработить мир. Только вот дракону уже было не помочь.
        Тут следует упомянуть одну немаловажную деталь, разобраться в которой мне удалось не сразу. Драконы живут очень и очень долго по меркам людей (даже местных, ибо, как я успела догадаться, в Орте 150 -200 лет жизни - не предел!), но когда приходит время умирать, всегда уходят к себе. В так называемый мир высших. Если они не сделают этого - их дух заплутает и не сумеет найти дорогу в священные чертоги, чтобы привнести всю накопленную за долгую жизнь мудрость в общую сокровищницу. А для них такой итог - трагедия и невосполнимая утрата. А потому добрые маги (оставшиеся одиннадцать сильнейших), разобравшись с отступником, провели какой-то сложный ритуал и, отдав последние крупинки силы, заключили дух последнего дракона в камень. Тот самый…
        -Зачем? - шепнула я изумленно, услышав об этом.
        -Они хотели отдать ему последнюю дань, - тихо произнес Ларсес. Похоже, история тронула и его.
        -Вернуть дух в мир драконов? Почему же он до сих пор здесь? - спросила я и коснулась камня.
        -Портал так и не удалось найти, но Армагар и сейчас заботится о нас, питая своей магией иссохшие земли. Что именно здесь тебе непонятно? Камень наконец найден, и все вернется на круги своя.
        -Удобно устроились. Трусы и подлецы! - пискнуло рядом, заставив вздрогнуть.
        -Никто не ищет больше портал, верно?
        Ларсес нахмурился.
        -Может, его и нет вовсе, как знать. Тебя должно заботить не это. Ты носишь у себя на груди сокровище. Ты сама отныне сокровище, та, которую выбрал милостивый Армагар, оказав тем великую честь. Кто мы, чтобы перечить высшему? Раз он дает силу до сих пор, значит, такова его воля, и скоро ты отправишься на свою первую церемонию.

«А потом еще и еще, пока не состарюсь», - добавила я про себя и нахмурилась. Такой расклад меня решительно не устраивал! А обманщик Эрдан пропал и не выполнил пока ни единого своего обещания!
        -Ларсес, а расскажи о Гильдии Ходящих, - попросила я, состроив умильную (как я надеялась) мордочку. - Много таких, как они?
        Не то чтобы я потеряла надежду, но в сложившихся обстоятельствах хотелось бы понимать - есть ли альтернатива Эрдану?
        Однако «моська» не помогла. Ларсес посмотрел на меня весьма подозрительно и недовольно процедил:
        -Об этих шарлатанах? Откуда ты вообще о них знаешь?
        -На окраинах всякое болтают, - неуверенно пробормотала я.
        Ларсес хотел что-то сказать. Судя по выражению его лица, не самое приятное, но вдруг раздался жуткий высокочастотный писк, от которого по спине побежали ледяные мурашки. Я поморщилась и зажала уши.
        -Никуда не выходи! - приказал служитель и метнулся к двери.
        -Мастерски ушел от ответа, - усмехнулась я. - И что теперь делать? Мне надо знать больше, чтобы из всего этого выпутаться!
        -Молодая, невозможно глупая, да еще и истеричная! - фыркнули рядом.
        Вой сирены (или чем еще был этот писк в коридоре) стих, в комнате я осталась одна, и потусторонние голоса совсем не радовали. Я поежилась и в который раз огляделась.
        -Кто здесь?
        -Откуда ты такая только выискалась! - ответили мне.
        -Я бы с удовольствием отправилась обратно, - прошептала испуганно.
        -Но тебя выбрал Он… И ты, в отличие от этих, чиста.
        -Что?!
        -Корысти в тебе нет. Хотя и связь с Владыкой слишком слаба.
        -Точно схожу с ума! - досадливо воскликнула я. - Я-то думала, шизофреники хотя бы понимают, что им вымышленные собеседники говорят.
        -Ох, дожила, с ненормальной возиться! Ты, кажется, разузнать что-то собиралась? Передумала уже?
        -Н-нет, - заикаясь, ответила я.
        -И чего ждешь?
        -А что делать? - вконец растерявшись, спросила я.
        -Я, конечно, кладезь, дар и все такое, но о Гильдии ничего поведать не могу, слишком долго спала. Но уж где точно есть сведения обо всем на свете - так это в библиотеке Ложи. Ну, что встала? Дверь открывай!
        -Библиотека? - выхватила я главное. - Библиотека! И ты знаешь, как туда пройти?
        -Не думаю, что за прошедшее столетие они сменили планировку. Направо и вниз по лестнице, - скомандовал ехидный голосок.
        Сумасшедшим все можно, а потому с чистой совестью я двинулась в указанном направлении.
        Лестница, мрачный коридор, опять спуск и совсем уж неприветливый узкий проход, в конце которого, судя по всему, и располагалась желанная библиотека. Тайная и весьма ценная, раз уж ее поместили в таких катакомбах.
        Однако добраться до оной мне не удалось. Впереди послышались тяжелые шаги, и на стене мелькнула тень длинноволосого мужчины в мантии. Вроде бы. Дожидаться его появления я не стала. Подгоняемая незримым советчиком заскочила в очень удачно оказавшуюся поблизости неприметную дверцу. Или не очень…
        Почти сразу дверь отворилась снова, и из нее прогремело:
        -Кто здесь?
        Я успела спрятаться за каким-то громоздким столом и не видела, кто это был. К счастью, он меня не видел тоже.
        -Давно пора развеять всех здешних неупокоенных бродяг, - пробормотал неизвестный и запер дверь!
        -Класс! - буркнула я, вылезла из укрытия и, собираясь проверить замок, неожиданно обо что-то споткнулась. Об кого-то.
        -Ай! - раздалось обиженное, и негромким щелчком в пространстве вспыхнул серебристо-голубой электрический огонек. Да так и завис. Как на мгновение подвисла и я сама, ибо передо мной стоял не кто иной, как Итан собственной персоной.
        -Ты меня преследуешь?! - ошалело выдохнула я.
        -Не бери на себя слишком много, - поморщился Итан и подошел к двери. - Заперто! Не могла ты сунуться в какое-то другое место? - спросил он недовольно.
        Вот это номер!
        -И что же ты здесь делаешь? В Ложе хранителей дракона? - поинтересовалась я, склонив голову набок.
        -Не уверен, что готов.
        -Что готов? - не поняла я.
        -Быть с тобой откровенным. Пока ты не определилась, на чьей стороне.
        -Отпад. Приехали.
        Пыхтя, я прошлась по комнате и тоже подошла к двери.
        -Ну, а замок, - спросила, оборачиваясь к успевшему усесться прямо на стол Итану и указывая на висящий в воздухе огонек, - вот так, щелчком, ты открыть не можешь?
        -Не была бы ты таким неучем, сама смогла бы, - буркнула моя шизофрения. Но я даже не обратила внимания, и без нее хватало треволнений.
        -Вижу, ничему обучить тебя не успели, - хмыкнул Итан.
        -Исчерпывающий ответ.
        Я огляделась и растерла плечи руками. Небольшое помещение с низким потолком, совершенно неуютными каменными стенами, полом и потолком. Из мебели - пара книжных шкафов, большой письменный стол и кресло. В целом подходящая для кабинета обстановка, только вот… Какой кабинет в катакомбах? Тут нет даже нормальных окон - тонкая щелочка под самым потолком, а еще чертовски холодно!
        -Но ты же маг, - предприняла я новую попытку, вспомнив, как Эрдан согрел воду в ванной. - Можешь хотя бы сделать тут немного теплее?
        -Маг, - не стал отрицать Итан. - Но не могу.
        -Ну ты…
        -Я штормовик. Иначе - маг шторма, огонь мне неподвластен. А дверные замки вообще далеки от стихии. Морщись, сколько душе угодно, Адри, но хранитель из тебя никудышный.
        Хотелось ответить что-нибудь язвительное, но вместо этого я снова подергала ручку и заорала:
        -Ларсес! Магистры! Кто-нибудь!!!
        Я била в дверь, стучала и колотила до тех пор, пока в комнате вдруг не стало совсем темно.
        -Маячок слабый, но даже он истощает мой резерв, - тихо сказал Итан. - Иди сюда.
        -Это какое-то изощренное развлечение - сидеть в холоде и темноте? - постукивая зубами, спросила я.
        -Да уж, то еще удовольствие сидеть взаперти с разъяренной землянкой, - хмыкнул он.
        -Ну так…
        -Дверь не открыть, смирись и иди сюда. Я передвинул коврик из-под стола к шкафу.
        -Издеваешься? Какой коврик?! - воскликнула я и вздрогнула, когда будто из ниоткуда рядом возник Итан.
        -Я все же не такое чудовище, как ты думаешь, - сказал он, набрасывая мне на плечи свой пиджак. - Чтобы без последствий пережить эту ночь, нам лучше держаться рядом, понимаешь? Элементарный закон сохранения тепла.
        -Почему вообще здесь такой жуткий холод? - спросила я немного более миролюбиво.
        -Магия нынче роскошь даже для Ложи, не расходуют ее понапрасну.
        -Не понимаю, на дворе же лето!
        -Мы ниже уровня земли, - пожал плечами Итан.
        Возможно, стоило бы приседать и подпрыгивать, стараясь согреться, или продолжать долбить дверь и звать на помощь, но вместо этого я позволила Итану отвести меня вглубь кабинета и усадить на ковер. Навалилась усталость, хотелось домой, в теплую постель и до мельчайших подробностей знакомые реалии, а не это вот все.
        Я усмехнулась своим мыслям и решилась спросить:
        -Маг шторма - это как?
        -В былые времена такие, как я, умели управлять погодой. Вызвать дождь или грозу с громом и молнией, сильный ветер или настоящий смерч. Некоторые штормовики умудрялись даже подняться в небо, управляя воздушными потоками. Хотя с воздушниками нас, конечно, не сравнить.
        -Воздушники? Это, как в «Аватаре», маги воздуха, что ли?
        -«Аватаре»? Не слышал о таком. Воздух, впрочем, как и огонь, наиболее близкая дракону стихия. Однако с уходом высших истинных магов воздуха не осталось. Их магия угасла первой.
        -Да, определенно «Аватар», - прыснула я. - Может, и последний из воздушников где-то есть? В глыбе льда под водой?
        -Адри, не пей местные настойки, они плохо сказываются на твоей уязвимой психике, - назидательно произнес Итан, а я рассмеялась в голос.
        -Спасибо, папочка, учту. А если серьезно, воздух, огонь, шторм, что еще?
        -Хочешь лекцию? - усмехнулся Итан. - Ладно. Драконы щедро сеяли магию, и, попадая в разную почву, в прямом и переносном смыслах, она произрастала в различные способности. Так сформировались своего рода магические кланы. И да, в основном маги делятся по стихиям. Помимо названных тобой, есть еще маги земли, они заняты в садоводстве и геологии. А также целители всех мастей. Омоложение, долголетие, сила и тонус правящих мира сего их основная задача.
        -Любопытно. А вода?
        -Штормовики и основная часть целителей - это водная стихия. По крайней мере, так принято считать. Соскучилась по дождю?
        -Не хочу тебя обижать, но сейчас я предпочла бы мага другой направленности, - съязвила я, плотнее закутываясь в его пиджак. Который, к слову сказать, мало чем помогал.
        -Магия - не единственный способ согреться, - шепнул этот нахал, склонившись мне к самому уху.
        -Держись от меня подальше, - огрызнулась я. - Не знаю уж, что ты там себе надумал о девушках с Земли и обо мне лично, но здесь тебе ничего не светит!
        -Адри, не кипятись. Впрочем… Хотя бы согреешься, - ухмыльнулся этот гад.
        -Ты совершенно невыносим и ужасен, тебе говорили?
        -Что я воспитанный, благородный, достойный сын своего отца - не раз. Обаятелен и безукоризненно хорош собой - тоже. А вот это… Нет, Адри, никогда.
        -Что ж, буду первой, кто раскроет тебе глаза на страшную правду.
        Эта перепалка могла бы показаться забавной, если бы не было так чертовски холодно.
        -И все же я, пожалуй, даже простила бы тебе твой дурной нрав, окажись ты магом огня, - пробурчала я в итоге.
        -Я разведу тебе костер и без магии, Адри. И заверну в теплое одеяло. Чем огневик лучше одеяла?
        -Возможно, и ни чем, но здесь, к несчастью, нет ни того ни другого. Гадкая Ложа.
        -Верно подмечено, - тут же подхватил Итан.
        -Но ты здесь. И речи твои мало отличаются от их, да и цели… Если уж на то пошло, чем плохо вернуть людям магию?
        Итан помолчал с минуту, а потом очень тихо, едва не шепотом ответил:
        -Твой камень создает видимость решения проблемы, дракон питает силой, но достается она далеко не всем. На окраинах и в пустынях давно научились жить без магии. В Вардарбене и вовсе используют технологии сродни земным. Они движутся вперед, а Ложа… Они не остановятся, пока не высосут из Армагара все соки. Если магия камня истощится, он распадется, и дракон погибнет уже навсегда. Предположительно.
        -Хоть кому-то не все равно, - поддакнула вновь пробудившаяся шизофрения.
        -Предположительно, - фыркнула я, отвечая им обоим. - Все это звучит не слишком убедительно. И ты забываешь главное - мне все равно. Я просто хочу домой.
        На этом разговор закончился сам собой, и стало еще неуютнее.
        Я сказала Итану правду, только вот… Что-то в глубине меня снисходительно улыбалось, как бы давая понять, что моя ладонь, невольно сжавшая камень в защитном жесте, говорит намного больше любых слов. Так ли уж мне все равно?
        Спорить с внутренним голосом не хотелось, и я отложила размышления на потом, осознав напоследок: несмотря ни на что, я была бы рада поверить Итану.
        Глаза слипались, и, поборовшись с собой, я все же положила голову ему на плечо. Уже на границе сна и яви мне почудилось, что от камня растекается едва заметное оранжевое сияние. Словно невесомым коконом оно покрывало нас обоих, даря такое необходимое тепло.
        Глава 7
        Я проснулась от нежных щекочущих прикосновений. Рефлекторно дотронулась рукой и взвизгнула, мгновенно приходя в себя.
        -Паук! Убери, убери его!!!
        Итан подскочил на месте и недоуменно на меня уставился. Для убедительности взвизгнула еще разочек, и, переведя взгляд мне на плечо, он волной ветра наконец отбросил тварь прочь.
        -Боже, спасибо! - воскликнула я, порывисто обнимая спасителя, но тут же отпрянула и спросила: - Там точно больше никого нет?
        Я повертелась, показывая себя со всех сторон.
        -Адри, это просто милый паучок, - сонно пробормотал этот черствый мужчина.
        -Милый? Да, мохнатый - этого не отнять. Но ты его вообще видел?! Он же с мою ладошку размером!
        -Угомонись, тварки не ядовиты, он просто приполз погреться.
        -Ты меня успокоил, - пробурчала я. Вот уж подходящее у них названьице!
        Вытянула затекшие ноги и удивилась, что больше не мерзну.
        В щелку под потолком проникал тусклый свет, в остальном все оставалось по-прежнему. Серо, уныло и неуютно.
        -Веселенькое местечко, - пробормотала я и больше для бодрости, чем от холода, растерла плечи руками.
        После чего Итан неожиданно и совершенно бесцеремонно сгреб меня в охапку и едва ли не уперся носом мне в шею.
        -А в прошлый раз тебя отшвырнуло. Вернее, в позапрошлый, - заметила я, имея в виду его попытку отобрать камень. - А вот со всякими бесстыдствами почему-то не работает.
        Итан хмыкнул и отстранился.
        -Не хочу тебя расстраивать, но дракон больше защищает себя, чем тебя. Действует в своих интересах. Смертельная опасность и угроза похищения - это одно, а вот…
        -…Наглый проходимец - другое. Я поняла. Послушай, а на что ты тогда вообще рассчитывал? Как собирался заполучить камень?
        -Не думал, что ты избрана, не знал, как проявляет себя дух в мире, напрочь лишенном магии. Произошедшее удивительно.
        -Удивительно, - эхом откликнулась я и услышала голоса. - Эй! Мы… Я здесь! Откройте!
        Магистр Дартон, появившийся на пороге, выглядел очень недовольным.
        -Как ты сюда попала? - спросил он, с подозрением осматривая комнату. - Ты одна?
        -Одна, - порывисто кивнула я и мельком обернулась. Убедившись, что Итан успел куда-то спрятаться, стала вытеснять магистра в коридор. - Конечно, одна! Я прогуливалась по замку и заблудилась, а дверь закрылась! Испугалась страшно! - вещала я. - Замерзла, проголодалась, вы мой спаситель!
        -Любопытное место для прогулок ты выбрала. И совершенно недопустимое! Ларсес получит выговор.
        -Да я сама не рада! Так растерялась, не представляю, как вообще здесь оказалась! Уведите меня скорее, прошу.
        Обескураженный моим напором Дартон, к счастью, не запер дверь, так что я надеялась, что Итан сумеет выбраться. В конце концов, не мне ему помогать, как-то же он сюда попал! И это еще большой вопрос - зачем?
        Не успели мы дойти до выделенной мне комнаты, как навстречу выскочил взбудораженный Эрдан. Надо же, явился.
        -Где ты была?! - набросился он, хватая меня за плечи.
        -Где я была?! - зашипела, высвобождаясь. - Ты обещал прийти, а сам бросил меня в этой жуткой Ложе! Ничего не объяснил, взял и пропал!
        -Да, я виноват, прости, - примирительно сказал он, пропуская меня в комнату.
        Хвала богам, Дартон, сдав меня «с рук на руки», сразу же ушел.
        Посопев немного, я повторила свой вопрос.
        -Возникли неотложные дела. Калидран очень некстати решил проводить церемонию в столице. Мы потеряем время.
        -Не понимаю. Какая разница, столица или нет? Чем плох тот жезл? Почему нельзя оставить камень в нем? Они ведь все работают одинаково, так?
        -Так. Только оставить камень в руках семейства Малкони - худшая из идей, которая могла прийти тебе в голову.
        -Мне в голову? Да я даже не знаю, кто это такие!
        -Правящая династия. Можешь не сомневаться, они сделают все, чтобы так и произошло, и камень навсегда остался у них и никогда уже не покинул границ Айландера. Эти людишки ни перед чем не остановятся в достижении своих целей.
        -И какой тогда план?
        -Улыбаться с самым невозмутимым видом, - заявил Эрдан и воочию продемонстрировал, что имеет в виду.
        -А поконкретнее?
        -Ехать на церемонию придется, но ты не должна спускать с камня глаз и, как только излитие закончится, сразу забрать его. И главное - что бы они ни вздумали заливать тебе - не слушать. Такие, как Малкони, не гнушаются ни перед чем, запомни это. Я постараюсь быть рядом, но на самой церемонии ты будешь окружена служителями и хищниками из королевской семьи, так что… Не теряй бдительности, Адриана. В Кайловане все будет иначе, там я смогу организовать процесс должным образом.
        -И вернуть меня домой? - уточнила я.
        -Именно, - подтвердил он. Потом подошел ближе и проникновенно шепнул: - Скажи, Адри, это правда, что ты додумалась расспрашивать Ларсеса о Гильдии Ходящих?
        -А что мне оставалось?! - вскинулась я. - Тебя неизвестно где носило и… Ты ведь сказал, что…
        -Знаю, знаю… Прости. Ты должна доверять мне. Мы с тобой заодно. Вместе. Верно?
        Эрдан провел по моей щеке и наклонился так, будто собирался поцеловать. Его дыхание обдавало кожу, а я, странное дело, не пыталась отстраниться. Напротив - как будто только этого и ждала. Его присутствие дурманило голову, сердце гулко стучало, и кровь, казалось, быстрее бежала в жилах.
        -Ай! - вскрикнула я и, зажав левое запястье, отскочила от Эрдана. То самое место, на которое был надет браслет, жутко саднило. Словно его… укусили?!
        -Адри? Что случилось? - забеспокоился Эрдан и шагнул вперед.
        -Не надо, - попятилась я. - Все хорошо, голова только разболелась. Знаешь, я, пожалуй, приняла бы ванну. Или душ. Есть тут горячая вода? И немного отдохнула. А то сейчас припрется мой мучитель Ларсес и начнет свои заунывные лекции об устройстве королевств и… А я просто хочу домой.
        -И сделаешь все правильно, чтобы туда попасть, да?
        -Да, - кивнула, выражая непоколебимую убежденность. - У нас ведь уговор.
        -Тебе не о чем волноваться, Адри. Я сдержу свое слово.
        -Хорошо, - еще раз кивнула я и облегченно выдохнула, когда Эрд наконец-то ушел.
        Что вообще это было?! Я собиралась с ним целоваться? С чего вдруг?
        Я потрясла головой, искренне недоумевая от собственного здесь поведения. Ладно Итан, этот наглец сам набросился на меня, но Эрдан? Почему так реагирую на него?
        Кажется, последнее произнесла вслух, так как язвительный голосок без промедления ответил:
        -Дура потому что. Этого прохвоста и магом-то не назовешь, но приемчик явно хорошо отработанный. Даже самой малости чар хватило, чтобы ты лужицей перед ним растеклась.
        -Что?! Не растекалась я никакой лужицей! - начала было я возмущенно и осеклась. - Так, стоп. Кто или что ты вообще такое?!
        -Ну а я о чем? А на правду, между прочим, не обижаются, - хмыкнуло потустороннее недоразумение и… вильнуло хвостом!
        Я отчетливо почувствовала, как золотой браслет шевельнулся!
        -Большего, увы, пока не могу. Не особенно-то ты стараешься наладить связь с Армагаром, а без нее я весьма ограничена в возможностях. Впрочем, вчера ты все же сделала крохотный шажок вперед.
        -Офигеть, - выдала я и села. - Ты живая, что ли?
        -Я волшебная, - гордо заявила саламандра, сверкнув янтарными глазками. - А вот ты крайне бестолковая. Не понимаю, что он в тебе нашел. Даже беспутный слабовольный Амрок и тот соображал быстрее.
        -Вот его и кусала бы, - обиделась я.
        -Еще и неблагодарная, - в тон мне огрызнулась эта хвостатая бестия. - В следующий раз позволить ему делать с тобой, что пожелает?
        -Не настолько все плохо, - пробормотала я. - В следующий раз просто скажи, не надо кусать!
        -Очень надо мне тебя кусать, последние силы отдала, а она…
        -Ладно, ладно, спасибо. Имя-то у тебя есть?
        -Мафор называл меня Сафьяной, - мечтательно протянула саламандра.
        -Мафор?
        -Ну и бестолочь же ты! Как можно не знать имени великого хранителя?!
        Я надулась. Ну сколько можно?!
        -Как ты могла заметить, я вообще мало что знаю. Я из другого мира! И все ваши драконы, хранители, магия и королевства для меня пустой звук! Нечто нереальное! Разговариваю с браслетом, подумать только.
        -Это и видно, - пробурчала саламандра.
        -Ты всегда такая вредная? Молчи уж тогда лучше.
        -Поверить не могу. Я - тайник знаний, сокровищница мудрости!
        -И скромности, - поддакнула я.
        -О Великий Владыка, - взмолилась негодница, - почему не избрал ты в хранители достойного мужа? Доколе терпеть мне эту пигалицу?
        Ничего себе обороты. Я потерла виски и спросила:
        -Если тебе так не нравится, может, слезешь с моей руки? А то у меня передозировка от общения с прекрасным и сказочным.
        -Бросить тебя в этом оплоте корысти? Не могу. Ты сама пробудила меня, значит, я тебе нужна.
        -Как это? - опешила я. - Я ведь ничего такого не умею…
        -Во мне частичка души Владыки, я проводник между ним и тобой. Связь ваша пусть и слаба, но уже осязаема. Амрок изначально был чрезмерно подвержен влиянию Ложи. Еще бы - сын магистра! Чистый сердцем, потому камень принял его, но зависимый - и потому мудрость сокрыли от него.
        -А от меня… Чего вы хотите от меня?
        -Я помощник и проводник, - повторила саламандра, вновь шевельнув хвостом. - Я скажу правду, когда другие солгут, но его волю ты почувствуешь сама. И решишь сама.
        -Не чувствую я ничего такого и не умею. Говорю с тобой, а кажется - схожу с ума.
        -Ты - хранительница. Та, которой подвластна первозданная, непереработанная Ортом, магия высших. В любых ее проявлениях! Если только впустишь дракона в себя, сольешься с ним в единое целое.
        -Нет уж, мне и так хорошо, - сказала я и рефлекторно убрала руку с браслетом за спину, когда в дверь постучали.
        Принесли платья. Целых пять, да каких! Даже те, что, вероятно, считались вариантом на каждый день, вполне сошли бы за бальные. Темно-синее бархатное с серебристой вышивкой и длинными рукавами. Довольно простое, но элегантное и, на мой вкус, невероятно красивое. Бордовое с золотой тесьмой по широкому вырезу, открывающему плечи, и таким же пояском. Атласное изумрудное, переливающееся, словно хвост русалки. И безо всякой отделки оно смотрелось очень нарядным. Два последних, ярко-голубое и фиолетовое, выглядели чуть более строгими, но все равно шикарными.
        Я приложила к себе каждое, так и сяк повертевшись перед зеркалом и чувствуя себя настоящей Золушкой. Когда они только успели?!
        Саламандра затихла, но, увлекшись обновками, спокойно обдумать все сказанное ею я не успела. Явился раскрасневшийся Ларсес. Служитель долго мялся на пороге, отводил глаза и что-то бормотал, а затем заявил, что мне следует собираться в дорогу. Ни объяснений, ни подробностей, только обещание прислать сумку для багажа. Ну да, я ведь теперь путешествую по новому миру не налегке.
        -Где Эрдан? - все же спросила я. - И помимо платьев мне нужны кое-какие вещи. Платья хороши, но не помешала бы пара комплектов нижнего белья, более подходящие туфли и, скажем, пижама. Зубную щетку, так уж и быть, прихвачу отсюда.
        -Да, - еще больше раскраснелся Ларсес. - Я передам. В столице много лавок, постараюсь устроить остановку. Собирайся, экипажи скоро прибудут.
        И он ушел, так и не сказав ничего про Эрдана. Не то чтобы я собиралась за ним бегать, но… Я собиралась домой! И не видела пока других способов туда вернуться, кроме как добиться перемещения от Эрдана с помощью его волшебной шестеренки. Он, конечно, тоже затеял все это не просто так, но ему я хотя бы нужна, а значит, могу попробовать ставить условия.
        Что касается Итана, тот жаждет, чтобы я присоединилась к его безнадежным поискам неведомого портала и годами скиталась по Орту, храня дух дракона и его магию от всего и всех (попутно бегая от Ложи). Так, по крайней мере, я поняла.
        В самой же Ложе меня, судя по всему, собираются банально использовать в качестве бесправного сосуда для их драгоценной магии. Незавидная роль безо всяких перспектив на возвращение. Что там, даже вновь приобретенная вроде бы союзница саламандра явно не заинтересована помогать мне вернуться. А меня бросает в дрожь от одних только упоминаний о том, чтобы позволить какому-то там древнему духу проникнуть в мое сознание и слиться с ним в экстазе.
        Брр. Остается только навострить уши и выпутываться из всего самостоятельно.
        Глава 8
        Оказалось, от обиталища Ложи до столицы Айландера Скиры всего два-три часа пути. Во всяком случае, так обещал Ларсес, взгромождаясь на сиденье напротив меня и Эрда. Магистр и его свита заняли второй экипаж.
        -Такая мощь, а трясет, как в повозке, - пробормотал Ларсес на первой же кочке, недвусмысленно глядя при этом на мой кулон. - А ведь когда-то магии с избытком хватало на такие маленькие житейские радости, как амортизация экипажей.
        -Спрятать? - шепотом спросила Эрдана, дотрагиваясь до камня. И не дождавшись ответа, сделала это. Незачем дразнить алчных до магии служителей, да и вообще - в тесном экипаже по близости с Ларсесом стало неуютно.
        Будто почувствовав мое состояние, Эрд неожиданно спросил:
        -И надолго тебя назначили в няньки? Я прекрасно справился бы с доставкой Адрианы до места и без тебя.
        Ларсес аж побелел от возмущения.
        -Не заговаривайся, Эрдан. Все очень благодарны тебе, но теперь сопровождение хранителя не твоя забота. Я всю жизнь готовился к этому!
        -К чему именно, Ларсес? В дороге Адриане вряд ли понадобится твоя помощь. Разве что зашнуровать корсет, - подмигнул он. - Но с этим, знаешь ли…
        -Прекратите! Нет у меня никаких корсетов. Эрд! - одернула его, когда тот нагло рассмеялся. Попыталась…
        -В самом деле? Нет корсетов? Это возмутительное упущение. Куда ты смотрел, Ларсес? В чем, по-твоему, должна Адриана предстать на балу в ее честь?
        -На балу? - пискнула я. Еще не хватало!
        -Адриане пошьют все необходимые наряды. Первые из них уже готовы. Тарсон знает толк в своем деле, можешь не сомневаться, - гордо заявил Ларсес и посмотрел на меня. - Женщин и в самом деле крайне редко принимают в Ложу.
        -И ведь не поспоришь с верностью такого решения, - тут же прокомментировала его слова до того смирно молчавшая саламандра. Чем, надо сказать, вызвала непреодолимое желание стянуть ее с руки. Вот ведь язва!
        -Но мы подыщем тебе кого-нибудь надежного, кто будет помогать со всеми этими женскими штучками, - продолжал тем временем Ларсес несколько смущенно. - Прически, платья, украшения. Все, что потребуется.
        -Ничего не потребуется. Я… Мне ничего не нужно. Когда уже мы приедем?
        -Твоя скромность похвальна, но Ложа никогда не допустит, чтобы хранитель в чем-то нуждался. У тебя будет все самое лучшее. И да, я помню твою просьбу.
        -Адри? - вскинул брови Эрдан.
        -Ерунда, - отмахнулась я.
        -Можем остановиться на въезде в город, - довольный произведенным эффектом, произнес Ларсес, - покажешь, чего бы ты хотела, и закажем похожее уже из дворца. Ходить по магазинам в центре Скиры будет неуместно.
        -Ясно, - пробормотала я, всерьез начиная ощущать себя пленницей.
        Экипаж дернулся и остановился. Снаружи послышались крики.
        -Что случилось?
        -Оставайся здесь, - приказал Эрдан и вылез из кареты.
        Ларсес пару мгновений что-то прикидывал, а потом последовал за ним.
        Раздавались отрывистые команды, и, кажется, даже свистела плеть, но экипажи не двигались с места. Устав ждать, я тоже вышла на дорогу. Единороги громко фырчали и били землю копытами, разбрасывая коричневые комья далеко по округе. Судя по всему, именно в упрямых двартах и было дело, они отказывались везти нас дальше.
        -Не припомню такого, - развел руками Ларсес.
        Звери вели себя все более беспокойно. Получив комком грязи в лицо, я отошла подальше, искренне досадуя, что здесь не изобрели автобусов. Подумать только, до чего отсталый мир мне достался! Развеселить себя подобными мыслями, однако, не удалось. В небе что-то протяжно загудело, из ближайших кустов взметнулась стайка испуганных птиц.
        -Это магический вихрь, берегись! - услышала я за мгновение до того, как что-то подхватило меня в воздух.
        По правде, я даже не успела толком осознать, что произошло. Выбив воздух из легких, меня стремительно закрутило и так же быстро вышвырнуло обратно. Только уже в каком-то другом месте. Что удивительно - я не только ничего себе не сломала, но и приземлилась довольно мягко. Что-то вроде невидимой, но упругой на ощупь пленки окружило меня и позволило спружинить, словно я упала на подушку или детский надувной батут.
        Впрочем, на этом удача меня покинула. Поднявшись с пожухлой травы, я обнаружила три пары заинтересованных глаз. Все бы ничего, но исполосованные шрамами лица и кривые ухмылки их обладателей не предвещали ничего хорошего.
        -Вот это подарочек, - усмехнулся один из мужчин и шагнул ко мне.
        -Потерялась, красавица? - гоготнул второй.
        -Не трогайте меня, - вмиг осипшим голосом прошептала я. И что самое гадкое, когда они были по-настоящему нужны, молчали оба - и саламандра, и дракон!
        -Высшие нам благоволят. Упустили вихрь, так другое сокровище отыскали.
        -Меня будут искать, - сказала я и попятилась.
        -А с нами чем плохо? - делано удивился тот, что стоял впереди. - Ты не смотри, что лица разукрашены, мы в обращении с девицами знаем толк.
        -Еще никто не жаловался, - поддакнул ему другой.
        Страх жаром прошелся от груди и ударил куда-то в пятки. Только вместо того, чтобы бежать, я как будто приросла к месту. Хотелось зажмуриться, открыть глаза и понять, что все это лишь затянувшийся дурной сон. Никакой магии, другого мира и отвязных разбойников.
        Не знаю, чем бы это закончилось, но еще прежде, чем страх перерос в настоящую панику, у себя за спиной я услышала громкое:
        -Адри! А ну отойдите от нее!
        Обернулась и обомлела. Позади меня стоял Эрдан. Суровый, невозмутимый и прекрасный.
        -Сюда, - скомандовал он и достал меч.
        Солнце блеснуло на лезвии, на миг ослепив. Разомкнула веки и не смогла пошевелиться. Время как будто остановилось, спеленав вязким желе, а в голове прогремело раскатистое:
        -Не позволь!
        И тут же схлынуло.
        Эрд надвигался на обидчиков. Двое из них приподняли руки, выражая покорность. Тот, что стоял по центру, внимательно на меня смотрел.
        -А ведь дар и вправду похлеще вихря, - произнес он задумчиво. - Кто же ты, благоухающая первозданной магией высших?
        От такой перемены в мужчине и более чем странного вопроса я всерьез растерялась.
        -Эта девушка со мной. Прочь! - выкрикнул Эрдан грозно.
        -Чем же он прельстил тебя? И чем прельстился сам? - вскинул брови разбойник, не двигаясь с места. - В городах давно позабыли аромат истинной магии. Только мы ведаем пути вольных потоков оставшихся искр и потаенные уголки, все еще наполненные их силой. Мы храним и чтим, а ты?
        Эрдан сделал выпад и вскинул меч. Еще немного, и он задел бы его плечо. Разбойник увернулся с усмешкой и быстрым движением сложенных перед грудью рук создал между пальцев нечто… магическое! Серо-голубое марево подрагивало и прорезалось тонкими молниями.
        Эрдан не стал ждать. Бросил в мужчину сгусток шипящего огня и взмахнул мечом, по лезвию которого теперь тоже бежали язычки пламени.
        -Астар, оставь его, - воскликнул с тревогой один из сподручных разбойника.
        -Пошутили и ладно, - поддержал его второй. - Уходим мы.
        Эрдан только самодовольно оскалился и сотворил новый файрбол.
        -Эрд, не надо! Я в порядке, пожалуйста.
        -Я бы на вашем месте не приближался к дорогам и уж тем более не совался в столицу, - процедил Эрд.
        -Мы-то свое место знаем, а вот ты подумай, с ним ли тебе по пути, - ответил разбойник, глядя почему-то на меня.
        И пока Эрд не рассвирепел окончательно, я сама взяла его за руку и потянула назад. Разбойники, к счастью, ушли сразу же. Эрд повернулся ко мне.
        -Испугалась?
        -Да, - кивнула понуро. - Сначала каким-то смерчем засосало, потом эти. Жуть.
        -Адри, в Орте не везде безопасно. Хотя пустынники обычно не забредают так далеко, но… Они видели камень?
        -Не думаю.
        -Пойми, ты первая девушка-хранитель, да и камень считался потерянным так долго. Неизвестно, как отреагируют люди.
        -Что значит «пустынники»? Я решила, это обычные разбойники.
        -Нет, об этом можешь не переживать, разбойников вблизи столицы ты не повстречаешь, об этом там позаботились, но вот реакция простых горожан может оказаться непредсказуемой. Я тебя прошу, никуда не уходи одна!
        -И как мы теперь? - спросила потерянно, сама прижимаясь плечом к его плечу, казавшемуся сейчас таким надежным.
        -Тут недалеко, - ухмыльнулся Эрд и заправил выбившуюся прядь мне за ухо, как бы невзначай проведя по щеке. - Повезло, что сумел отследить направление и что выбросило тебя поблизости.
        -Да уж, я вообще тот еще везунчик, - хмыкнула я. - И все-таки, почему «пустынники»? Неужели живут в пустынях?
        -Почти. В сущности, они кочуют, гоняются за рассеянными частичками магии, как падальщики. По пустыням, приграничным землям, стараясь не заходить вглубь королевств. Их услугами пользуются при переходах в Вардарбен, хотя в массе своей это просто отребье, отверженные кланами искатели лучшей жизни. Да ты видела и сама. Рад, что все обошлось.
        -Да уж. Эрд, я ведь не сказала… Спасибо, ты спас меня. Уже во второй раз.
        -Адри, послушай. Понимаю, что затащил тебя в Орт против твоей воли, но другого способа снять камень…
        -Знаю, мне все равно пришлось бы, просто я испугалась тогда, подумала, ты псих. - Я нервно рассмеялась и опустила глаза.
        -Тебе нечего бояться, - шепнул он, осторожно приподнимая мое лицо за подбородок, - я буду рядом.
        -Хорошо, - улыбнулась я, понемногу оттаивая. Напряжение от случившегося начало отпускать, и так хотелось поверить, что все в самом деле будет хорошо!

* * *
        Ларсес сдержал обещание и, несмотря на инцидент в дороге, позволил мне наведаться в лавку на въезде в столицу. Разнообразием местные модели не отличались, но я все же сумела выбрать пару более-менее подходящих комплектов белья, туфли и странноватого вида сорочку с, подумать только, чепцом в довесок!
        Стоило выйти из лавки, как я почувствовала себя неуютно. В груди защемило, а медальон под платьем, казалось, нагрелся. Взгляд зацепился за напрочь лишенное листьев дерево с той стороны улицы. До сих пор Орт поражал обилием буйной растительности, и это голое, очевидно мертвое, дерево смотрелось крайне неестественно. Но самым неприятным и даже настораживающим было другое. На сухой скрюченной ветке восседала крупная иссиня-черная птица. Вся какая-то взъерошенная и жутковатая, она неотрывно следила за мной поблескивающими пуговками глаз, затем закашлялась пугающим клекотом, взмахнула растрепанными крыльями и скрылась из виду. И вместе с ней как будто ушло и давившее напряжение.
        -Жаль, не смогу показать тебе столицу, - сказал Эрд, подходя. - Тут есть, на что посмотреть.
        -Ты ведь знаешь, меня не экскурсии интересуют, - тихо ответила я, забираясь в карету.
        -Конечно, - кивнул он. - Так даже лучше. Не будем терять время понапрасну.
        И все же кое-что увидеть мне удалось. Скира, столица Айландера, встретила нас бликами солнца на праздничных улицах и улыбающимися, по большей части смуглыми, лицами. Как и в Кахаре, дома пестрели разнообразием расцветок. Почти на каждом здании в углу или по центру располагалась башня, которая заканчивалась остроконечным куполом и служила, вероятно, обсерваторией. Фасады зданий украшали замысловатые фрески, скульптуры и орнаменты. Здесь также обнаружились выстроенные четырехугольниками более массивные, нежели остальные, здания, во внутренних двориках которых били фонтаны. Как объяснил Эрдан, такими особенностями отличались общественные и административные сооружения.
        Местность в этой части королевства не была пологой. Узкие улочки то и дело ныряли вниз, а затем резко поднимались по крутым склонам. В центре города на вершине холма возвышался дворец, от величия и красоты которого захватывало дух. Весь отделанный золотом и голубой глазурью, он был окружен пышным садом и довольно широким каналом, наполненным кристально чистой, искрящейся на солнце водой. В нескольких местах я заметила нечто вроде искусственных водопадов, по которым вода стекала ниже, куда-то в городские парки.
        -Горная цепь питает весь город чистейшей, но очень холодной водой, - пояснил Ларсес. - Ее подают даже на дворцовых приемах, но не советую пить большими глотками, можно простудить горло.
        -Буду иметь в виду, - улыбнулась я.
        Завороженная окружающей красотой, я куда благосклоннее воспринимала необходимость присутствовать на одном из таких приемов. Но сия благосклонность улетучилась, едва только мы вошли в парадные двери дворца.
        -Ваше высокопреосвященство! Какая радость! - поприветствовал Калидрана разодетый в ярко-голубой камзол с желтыми оборками мужчина.
        Магистр ответил обаятельной, чуть снисходительной улыбкой, я же выпучила глаза и невольно потерла браслет, скрывающий артефакт-переводчик. Это же надо! Ваше высокопреосвященство! Не первый раз уже встречаю странные, явно неуместные словечки. Не иначе причуды перевода, о котором я почти забыла.
        -Марсанус, мне необходимо срочно переговорить со службой безопасности столицы. В дороге с нами приключился весьма неприятный инцидент. Адриана пока отдохнет и подготовится к церемонии.
        -Разумеется, очень сожалею, мы немедленно во всем разберемся, - засуетился цветастый. - Для леди все готово. Натина проводит вас, - отрывисто поклонился он мне и подозвал черноволосую девушку, появившуюся буквально из ниоткуда.
        -Спасибо, - растерянно ответила я и обернулась к Эрду.
        -Мы увидимся позже, - шепнул он.
        Нахмурившись, я последовала за молчаливой Натиной. Про себя негодуя на в который уже раз бросившего меня Эрда, я чуть было не впечаталась лбом в открывшуюся передо мной дверь.
        -Ох, - перепугалась девушка. - Прошу меня простить, я…
        -Ничего не случилось, я сама виновата, просто задумалась. Сюда?
        -Да, леди. Эти покои предназначены только для хранителя. Здесь все так, как любил старец Амрок, - сказала она и тут же смутилась. - Конечно, теперь по вашему желанию…
        -Не беспокойся, пожалуйста, обстановка волнует меня мало, - успокоила я ее и вошла в огромный, по моим представлениям, зал.
        Окнами здесь служили внушительных размеров витражи, на постаменте у стены возвышалась кровать. Нет, королевское ложе! Настолько большое, что вместило бы полк солдат. Хихикнув от неуместного сравнения, поискала глазами дверь в уборную.
        -Тут где-то есть ванная?
        -Разумеется, - ответила Натина и показала мне все удобства. После чего взялась за багаж. - Это все, леди? - спросила она удивленно, развесив мои обновки в массивный шкаф.
        -Маловато нарядов? - усмехнулась я. - Не думаю, что кто-то посмотрит на платье, скорее сюда, - произнесла я, доставая из-под ткани камень. Давно хотела сделать это. Как бы там ни было, постоянно теребить его в руках за годы вошло в привычку.
        Девушка ахнула и низко поклонилась.
        -Благодарю за честь, - пролепетала она. - Если леди позволит, я помогу переодеться.
        -Я хотела бы немного побыть одна. У нас ведь еще есть время?
        -Да, конечно. Если вам что-нибудь понадобится, просто потяните вот здесь. - Она показала на витой шнурок у двери и удалилась.
        -А ведь это только начало! - сказала я самой себе. - Почувствуй себя важной персоной королевских кровей!
        -Вот уж чего в тебе ни капли, так это королевской крови, - фыркнула саламандра.
        -Пробудилась, надо же! - в тон ей ответила я. - И чем же ты, позволь спросить, занималась, моя драгоценная и всезнающая, когда я едва жизни не лишилась от рук разбойников?!
        -Глупость в некоторых неискоренима, - со скукой в голосе ответила эта нахалка и лениво сползла с моего запястья.
        -И так можешь? - поразилась я, когда она как ни в чем ни бывало забралась ко мне на плечо.
        -Каждый момент твоего слияния с Владыкой Армагаром наполняет меня силой. Увы, пока я почти бесполезна.
        -Могла бы хоть посоветовать! Как вести себя, как выпутаться.
        -Да пойми ты, для защиты я тебе не нужна. Камень сам по себе бережет тебя, разве нет? А те кочевники зла не помышляли. Горячие мужчины, вольные как ветер, - мечтательно протянула она. Судя по всему, малявка была неравнодушна к представителям противоположного пола. Удивительно просто.
        -Отпад. И что же ты там-то молчала?
        -Я тебе нянька, что ли? Я кладезь знаний, но думать за тебя и на каждый чих советы раздавать не нанималась!
        -Ясно, - буркнула я, понимая, что спорить с волшебной врединой бесполезно. - Скажи тогда, кладезь, что это за магический вихрь такой был? Твердят же все, что магии не осталось.
        -В двух словах не объяснишь, - отмахнулась саламандра. - Надо понимать теорию потоков, накопления и рассеивания магических частиц и много еще чего. Да и с каких пор тебя интересует наука? Ты ни разу даже не поинтересовалась содержимым самой драгоценной и правдивой из книг! Той, что предназначена исключительно для хранителей. Впрочем, о чем это я, тебе и до хранителей нет никакого дела.
        -Вот тут ты не права, - обиделась я. - Я бы с удовольствием прочла ее и узнала о хранителях больше, но вместо слов вижу одни закорючки!
        -Читать не обучена? Чудесно! - съязвила маленькая зараза. - И с таким-то арсеналом умений ты пренебрегаешь мною?! А ведь чего стоило быть чуточку обходительнее, обращаться ко мне уважительно и почтительно, как и подобает магическому стражу и спутнику. Я истинное сокровище и полна сюрпризов для тех, кто сумеет разгадать мои секреты.
        Я фыркнула и скривила губы в скептической ухмылке. Забавно, но это подействовало!
        -Ладно-ладно, - пошла на попятную саламандра и, соскользнув с моего плеча, шмыгнула к лежащему на столе свертку. - Распаковывать тоже самой?
        -Сейчас, - пробормотала я и развернула пергамент.
        -Книга эта не так проста. Сокровенное сокрыто от чужих глаз, и только обладающий ключом может познать истину и разглядеть то, что невидимо другим. А ключ - это я.
        И она просунула кончик своего хвоста в неприметное отверстие на обложке.
        -Теперь смотри! - произнесла торжествующе.
        -Не хочу тебя разочаровывать, - медленно протянула я, перелистывая страницы. - Но ровным счетом ничего не изменилось.
        -На что ты намекаешь?! - тут же вспыхнула саламандра. Причем в прямом смысле! Она покрылась язычками пламени, заставив меня отскочить и порадоваться, что сейчас она не на мне!
        -Остынь, Сафьяна, - с перепугу даже назвала ее по имени. - Ни на что я не намекаю! Просто не вижу, и все!
        Саламандра замерла, на пару мгновений будто уйдя куда-то в себя, а потом тихо сказала:
        -Почти уверена, записи откроются тебе, когда придет время. Когда связь твоя с Армагаром окрепнет.
        -Только это и слышу, - буркнула я раздосадованно и плюхнулась на кровать. - Ты уж не обижайся, но поддержки от тебя маловато. А голова и так кругом.
        -Какой запущенный случай. Мало того что девка, так еще и… - снова принялась за свое саламандра, но на этот раз я не выдержала и оборвала ее:
        -Слушай, ну сколько можно?! Как насчет обращаться чуточку поуважительнее ко мне, а?
        -Ну наконец-то, - произнесла эта негодница таким тоном, что не хватало только, чтобы всплеснула руками… кхм… лапами. - Уважение - это именно то, что должны выказывать хранителю. Все. Даже я. Но для начала тебе нужно прекратить мямлить, осознать до конца свою великую роль, стать осведомленнее и мудрее.
        -Ага, и еще пол сменить, - хмыкнула я.
        -Да уж, тут Армагар удивил, но на все его воля, а потому… Что ж, думаю, о предыдущих хранителях я тебе расскажу и без книги. Кратко и один раз. Так что запоминай. Первым хранителем стал Великий Мафор, один из одиннадцати сильнейших магов Орта. Тот, кто не только одолел Санума, но и запечатал дух Армагара в камень. Он был уже немолод, возложив на себя эту миссию, но оберегал дракона дольше других и был поистине Великим. Ганурт, второй хранитель, и вовсе не являлся магом, но Армагар избрал его. В его времена не осталось в живых уже ни одного из сильнейших, да и сам Ганурт не отличался решительностью, легко подпадал под чужое влияние, особенно в старости. Увы, но именно он подготовил почву для появления Ложи. Третий хранитель, Бирт, оставил глубокую рану в моем сердце, на закате своей жизни отдав предпочтение магистру Ложи, а не мне! А ведь был так хорош и даже мудр! - Сафьяна замолкла так надолго, что я уже думала окликнуть ее. - Последние его годы, увы, я спала и знаю лишь то, что ушел к праотцам он подозрительно рано, - закончила она печально. - Стоит ли удивляться, что учеником Бирта и новым
хранителем стал сын магистра! Конечно, Армагар не избрал бы корыстолюбца. Амрок был чист и открыт сердцем, но чересчур подвержен влиянию Ложи. Ему открыться я не пожелала. Насколько вижу, при его попустительстве эти выскочки вконец обнаглели, возомнив себя распорядителями магии высших. Непостижимо!
        -Почему же ты рассказываешь все это мне? - тихо спросила я, действительно не понимая. Ведь я не нравилась ей, а выходит, «дружила» она далеко не со всеми хранителями.
        -Ты наша последняя надежда, - горько усмехнулась саламандра. - Не то чтобы я могу совсем наплевать на этих людишек, все же во мне частичка самого милостивого Армагара, но… Его судьба волнует меня куда больше. Вечное заточение в куске камня в чужом мире - не то, чего достоин благороднейший из высших!
        -Как все это сложно, - простонала я.
        В самом деле, хотелось выть. Одно дело - быстренько отделаться от камня и забыть обо всем, совсем другое - когда на тебя вываливают столько непонятного, чуждого и печального. Когда на какое-то короткое мгновение тоска, сквозившая в голосе магической спутницы, проникает в самое сердце.
        А потому, увидев бесцеремонно ворвавшегося в комнату, по обыкновению, когда он спешил, раскрасневшегося и запыхавшегося Ларсеса, я даже обрадовалась.
        -Обучать тебя протоколу времени уже нет, - на одном дыхании выпалил служитель, - так что просто делай то, что скажу. Ничего сложного. Да. Подойдешь, снимешь камень, поместишь в жезл, дождешься излития и заберешь.
        -И как я пойму, что это ваше излитие закончилось? - опешила я.
        -Поймешь. Потоки иссякнут, значит, все. Армагар сам определяет, сколько силы даровать. Всегда примерно одинаково и пропорционально размеру королевства. Ничего сложного, - повторил он суетливо. - Все, идем же!
        И кто бы знал, что все окажется далеко не так безобидно.
        Глава 9
        -Так и идти? - нахмурилась я. Мало того что не дал отдохнуть с дороги, так еще и тащит на прием к королю в помятом платье.
        Ларсес недовольно засопел и окинул меня беглым взглядом.
        -Женщины! Ты же отослала служанку! Почему до сих пор не готова?
        -Ну знаешь ли! Меня кто-то предупредил?
        Служитель поджал губы и, выходя за дверь, пробурчал:
        -Я пришлю ее обратно.
        Одевалась я в спешке. К счастью, Ларсесу хватило ума признать, что в дорожном платье, непричесанной и неумытой идти на церемонию не стоит, но злоупотреблять его терпением все же не хотелось. Кто их знает, может, там сам король ждет меня, переминаясь с ноги на ногу.
        Спасибо проворной Натине, она помогла облачиться в новое платье и уложить волосы. Я выбрала изумрудное с широким вырезом «лодочка», открывающим плечи. Со своими огненно-рыжими (казавшимися с каждым днем все ярче) волосами я смотрелась в нем весьма эффектно. Настоящая Ариэль, получившая ноги взамен хвоста и попавшая на бал к принцу.
        Саламандра незаметно заняла свое прежнее место на запястье и, шепнув, напомнила о дарованной мне мантии. Так что красоту пришлось скрыть. Натина, надо отдать ей должное, подобной прихоти ничуть не удивилась и послушно набросила мне на плечи плотную ткань.
        -Я позову служителя, - сказала Натина, чуть поклонившись, но стоило ей открыть дверь, как Ларсес тут же просунул в нее голову.
        -Наконец-то! - воскликнул он и, как только я вышла, подхватил под руку. Правда, ненадолго.
        Едва мы дошли по коридору до первого поворота, перед нами как будто из ниоткуда возник Эрдан. Наорав на несчастного Ларсеса, он повел меня сам.
        -Адри, ничего не бойся, - зашептал он мне на ухо, - но будь начеку. Никому из них, - Эрд кивнул куда-то вперед, вероятно, подразумевая присутствующих на приеме, - доверять нельзя. Здесь собрались лишь алчущие своей выгоды хищные кварки. Оступишься - загрызут.
        -Эрд, перестань меня пугать! Зачем мы вообще тогда поехали сюда? Почему ты позволил служителям увезти меня в Ложу?!
        -Тш-ш, я не хотел напугать тебя, просто не теряй бдительности. Все будет, как задумано. Еще пара дней, и Ложа ничего уже не сможет сделать. Их влияние тоже не беспредельно. Хорошо?
        Он улыбнулся и невесомо коснулся моей щеки.
        -Вот уж не знаю, - пробормотала я.
        -И король, и принц, несомненно, будут очень обходительны и попытаются понравиться тебе. Не забывай, зачем мы здесь.
        -Да поняла я! - недовольно, а оттого громче, чем следовало бы, шепнула я и обернулась к Ларсесу. Он ведь не дурак - в два счета заподозрит, что Эрд что-то втирает мне.
        -Я подойду сразу, как закончишь, - добавил Эрд и, оставив меня перед закрытыми дверьми, по обе стороны от которых стояли суровые не то лакеи, не то охранники, отошел в сторону.
        -Магистр представит тебя королю Азрантелю и его семье. Ты новый хранитель, и этого требует протокол. Но сам бал начнется после церемонии излития, - объяснил Ларсес, и двери перед нами распахнулись.
        Гул голосов, стоящий в зале, тут же стих. Распорядитель громко объявил о нашем появлении, и Ларсес повел меня вглубь, к восседающей на тронах чете, рядом с которой уже стоял импозантный зеленоглазый шатен - магистр Калидран.
        -Его величество король Азрантель Малкони и ее величество королева Эмираль, - тихо, но четко проговорил Ларсес, и я изобразила нечто наподобие реверанса.
        Калидран ухмыльнулся и, чуть приблизившись ко мне, вполоборота к монархам произнес:
        -Позвольте представить дар и надежду, новую хранительницу дракона Адриану.
        -Айландер приветствует нового хранителя, - сказал король, прожигая меня взглядом цепких темно-карих глаз. - Возвращение камня и магии - великая радость для всех нас.
        -Как вы молоды, дитя, - проговорила королева, с искренним удивлением взирая на меня поблескивающими серо-голубыми глазами, которые удачно оттеняло почти такое же серебристо-голубое пышное платье. - Как же вам удалось?
        Комок застрял в горле. Хотелось кашлянуть и отыскать глазами Эрда, но не будет ли это бестактным? Как получилось, что эта изящная коронованная особа - первая, кто умудрилась задать столь неудобный вопрос?
        -Я… - все же прокашлявшись, начала я. - Из отдаленной провинции.
        -Да-да, магистр поведал твою историю. Это просто невероятно! - воскликнула королева, позволив мне облегченно выдохнуть. К счастью, ее заинтересованность оказалась чисто риторической.
        -О, мы тоже немало удивились и еще больше воодушевились, разумеется, - сказал магистр. - Эрдан - достойнейший член Ложи хранителей камня, сумевший вернуть нам самое главное и ценное.
        -Рад слышать, - кивнул король и неожиданно тепло добавил, глядя мне куда-то за спину: - Эрдан, мой мальчик.
        -Да уж, милый мальчик, - раздалось сзади насмешливое и до боли знакомое.
        -Явился, - негромко обронил король и как ни в чем ни бывало представил: - Адриана, мой сын - принц Итанилион.
        Медленно, все еще не желая верить в очевидное, развернулась и увидела Итана собственной персоной.
        -Принц?! - глухо, неучтиво и, хвала богам, едва слышно выдохнула я.
        Внутри все кипело. Я ведь почти поверила ему! Во всяком случае, прониклась, не выдала служителям в том подвале, а он… морда его королевская!
        -Большая честь, - усмехнулся этот проходим… принц, склонив голову. - Отец, матушка, - поприветствовал он родителей и занял место рядом с ними.
        -Что ж, начнем, - объявил его величество, и магистр указал мне рукой на возвышение справа.
        Всего в нескольких метрах от трона располагался круглый постамент с блестящей, словно хрустальной куполообразной крышей, держащейся на тонких витых подпорках. В центре сооружения виднелся тот самый жезл - золотая палка высотой мне по грудь, увенчанная бутоном из трех таких же золотых, искусно сделанных лепестков. Между ними, судя по всему, и полагалось поместить камень.
        -Смелее, - подбодрил меня Калидран и невесомо подтолкнул в спину.
        Не ушел он, и когда, растерянная от множества устремленных на меня взглядов, я замерла перед жезлом.
        -Сними камень, - тихо подсказал магистр через пару мгновений.
        -А если не получится? - так же тихо шепнула я.
        -Получится, - заверил он, натянуто улыбаясь. - Это особое место. Тебе надо всего лишь положить камень в этот цветок. Ну же!
        Вдохнула, выдохнула и, расстегнув замочек на шнурке, вытащила кулон из-под мантии. На этот раз в самом деле не было никакого притяжения. Камень позволил положить его в бутон и чуть отойти. Миг, и пространство вокруг жезла засияло оранжевым, а вскоре цветок полностью скрылся за вращающейся огненной сферой, от которой во все стороны расходились потоки силы. Полупрозрачные и извилистые, они уносились далеко за пределы зала приемов и дворца, наполняя земли Айландера столь долгожданной магией.
        Пораженная (подумать только, настоящая магия!), я некоторое время не сводила глаз с волшебного шара, каким выглядел сейчас камень. Но даже сквозь бурю одолевающих чувств и смятения вскоре заметила странное. Калидран, так и оставшийся подле меня, легким пассом руки подтянул несколько нитей к себе и… присосался к льющейся из камня силе, как клещ! Общей силе! От охватившего меня возмущения я едва не пропустила момент, когда наконечник жезла заискрил, как догорающий бенгальский огонь, и почти совсем перестал извергать из себя новые потоки магии. Каким-то шестым чувством поняла - пора, дракон и так отдал слишком много.
        -Не торопись. - Рука магистра тяжело легла на мое запястье.
        Я растерялась. В коконе из светящейся оранжевой субстанции, образовавшейся из переплетенных магических нитей и струй, нас вряд ли было хорошо видно. Как поступить?
        На выручку неожиданно пришел Эрдан. Каким-то образом заметив происходящее, он громко крикнул:
        -Слава Великому Армагару!
        Посчитав это сигналом, я быстро выдернула руку из захвата и дернула камень. Сердце гулко колотилось в груди, ладони взмокли. Постепенно сияние спало, а оставшиеся невесомые крупинки магии рассеялись в воздухе. В зале же царило гробовое молчание, придворные, казалось, остолбенели. Неужели ждали чего-то другого? Или…
        -Излитие свершилось. Камень и его хранитель вернулись в Орт! - провозгласил магистр, заставив меня вздрогнуть. Очень надеюсь, что выражался он фигурально. Не стал бы же признаваться в моем иномирском происхождении во всеуслышание? Да ведь и не знает?..
        -Ты справилась, - похвалил меня Эрд, подойдя. - Пойдем, пока тебя не заставили слушать очередные восторги.
        Отведя меня в сторону, к одному из накрытых совсем по-земному, на шведский манер, столов, Эрдан подал мне бокал и позволил отдышаться. Не каждый день я творю чудеса! Ну или не совсем я, но впечатлений хватало!
        Придворные отмерли и перемещались теперь по залу, громко обсуждая увиденное. Однако совсем скоро их голоса утонули в заигравшей мелодии.
        -Бывала на подобных торжествах раньше? - неожиданно спросил Эрдан.
        -Смеешься? Увы, я даже школьный выпускной пропустила, отлеживаясь в больничке с подозрением на аппендицит. Но, если честно, предпочла бы сейчас оказаться совсем в другом месте, - призналась, оглядываясь. Декорации красивые - бесспорно, но находиться под прицелом стольких глаз и не понимать толком, в какую игру ввязалась, неприятно.
        -Так сразу уйти будет неучтиво, - сказал Эрдан и протянул руку, недвусмысленно намекая на танец. К слову сказать, по залу уже кружило несколько пар.
        Когда-то, еще в начальной школе, я ходила на хореографию и бальные танцы, но сейчас, разумеется, ничего из тех уроков уже не помнила. Да и бал-то иномирский!
        -Я такое не танцую, - зло прошептала я, вынужденно вкладывая свою ладонь в его. На нас уже поглядывали придворные.
        -Я поведу, - улыбнулся Эрдан без тени сочувствия. - Только вот… Стоило ли наряжаться, - проворковал он, чуть отводя ткань мантии, - чтобы потом скрывать всю красоту плащом?
        -Эрд! - простонала я. - Ты забыл, что провинциалки вроде меня не обучены дворцовому этикету и танцам! Пожалуйста!
        -Это мы уже обсудили, - усмехнулся искуситель. - А вот платье… - И он нахально стянул с меня мантию, бросив ее проходящему мимо лакею. А затем обольстительно подмигнул: - Тебе понравится.
        К моему удивлению, все оказалось не так уж плохо. Музыка текла, и мы плавно скользили вслед за ней. Не знаю, насколько грациозно это смотрелось со стороны, но я, по крайней мере, ни разу не отдавила Эрду ногу, чему была несказанно рада.
        -Ты что-то нарушил? Когда воскликнул «Слава Армагару» во время излития?
        -Мне казалось, ты осталась довольна, - вскинул он бровь.
        -Да, но что подумал магистр и все остальные? Это чем-то грозит?
        -Меня это не беспокоит, а тебя?
        -Ну раз так…
        -Позволишь? - услышала я, едва только музыка стихла, и мы остановились.
        Повернулась и обомлела от беспредельной наглости этого типа. Приглашает меня на танец!
        Эрдан просверлил ухмыляющегося принца недобрым взглядом, но отказать не посмел. Откланявшись, самолично вложил мою ладонь в ладонь Итана. Знать бы еще, чем может грозить несведущей иномирянке отказ принцу? Или пинок…
        -Вы знакомы? - спросила, когда, положив горячую руку мне на талию, Итан повел в танце.
        -Ты наблюдательна.
        -И что же вы не поделили? О, дай угадаю. Маленькую безделушку, висящую у меня на шее.
        -Не такая уж и безделушка, как ты сама могла убедиться.
        -Да уж, ценность безделушки, видимо, определяется количеством претендентов, готовых перегрызть друг другу глотки за право обладать ею, не так ли?
        -И без того темпераментная землянка сегодня не в духе? - усмехнулся Итан. - Знаешь, злость тебе к лицу. Этот обворожительный румянец…
        -Хватит паясничать, принц! - воскликнула я, буквально выплюнув последнее слово. - Угрозы, обман, что еще припасено в твоем арсенале? Вы все тут и в самом деле помешались на желании обладать этим камнем!
        -В этом ты права. Но, Адри, могу я тебя просить? Не спеши с выводами обо мне. То, что я рожден в королевской семье, еще ничего не значит.
        -А твой отец в курсе, как ведет себя его наследник в свободное время? - язвительно спросила я. - О том, как забирается в номера к девушкам, целует их против воли? Нападает в переулках?
        -Да уж, сверх всякой меры недостойное поведение, - хмыкнул Итан.
        -Значит, не знает? А если я расскажу?
        Я понимала, что меня заносит, но остановиться не могла. Что и говорить, после внезапного перемещения в другой мир истерить стала частенько. По поводу и без. Вот и сейчас, не знаю уж, почему так сильно задел меня открывшийся титул Итана, но эмоции буквально кипели, то и дело выплескиваясь глупыми, ядовитыми словами. Итан же сносил мое поведение удивительно спокойно.
        -И что тебе это даст, Адри?
        -Ничего, - ответила холодно. - Ничего не даст. Как и дальнейшее присутствие здесь.
        На этот раз захлестнула обида, такая же глупая и иррациональная. Какое мне дело до какого-то обманщика-принца? Пусть катится!
        В итоге, правда, «катилась» ясама. Выскочила из зала в первую попавшуюся дверь и теперь быстро шла, не особенно представляя, куда именно. Хотелось оказаться подальше от Итана и всех этих лживых жадных любителей дармовой магии, и все.
        Мне стало тревожно почти сразу, как покинула зал для приемов, но позволила себе прислушаться к ощущениям, только оказавшись совершенно одна. В той части дворца, куда меня занесло, было пустынно, сумрачно и как-то чересчур тихо. Возможно, потому неясный шелест над головой я сумела услышать. Только это не помогло. Как и внезапно проснувшаяся саламандра.
        -Не нравится мне это, - заявила она, и я почувствовала, как нечто падает мне на голову, разбиваясь на множество невесомых осколков, окружая магической сетью и сдавливая горло словно удавкой.
        -Сафьяна… - прохрипела я и поняла, что воздуха в легких не осталось.
        Камень жег грудь огнем. Саламандра соскочила с моего запястья на пол, прижалась к паркету и издала нечто вроде звуковой волны. Я буквально видела этот импульс - оранжевое сияние, стремительно проносящееся через зал, сквозь толщи стен и препятствий. В одну сторону, в другую. Что это было? Призыв? Попытка помочь? Не знаю. Время как будто замедлилось, камень срезонировал волнам, и я ощутила его так, будто сама на мгновение стала могучим драконом. Чувства обострились, и, когда в зал влетел встревоженный Итан, видела я его сквозь пелену потоков магии, непонятных мне излучений и токов силы. Слишком коротко, чтобы разглядеть все, но все равно ошеломляюще и незабываемо. Не просто картинка - мгновенный слепок восприятия неземного сверхчеловеческого сознания. Который совсем скоро начал тонуть в наступающей темноте.
        -Адри!
        Крик, и из ладоней Итана в меня устремился поток голубой субстанции. Мощной, сметающей любую чуждую магию на своем пути.
        Сиплый вдох, и я повалилась на пол.
        Чего он хотел? Неужели правда спасти?
        Я видела, Итан собирался подойти, но вместо этого упал на колено и тряс теперь головой, пытаясь прийти в себя.
        -Что ты творишь?! - Вопль Эрда прорезал пространство.
        Из той же двери, что еще недавно Итан, он забежал в зал и устремился ко мне.
        -Адри? - Его рука потянулась к камню, но замерла на полпути. - Ты в порядке? Что произошло?
        -Не знаю.
        Я чувствовала себя опустошенной, а еще отчетливо понимала, сейчас ослаблены и дракон, и его защита. Если бы Итан или кто-то другой захотел забрать камень, у него это, пожалуй, без проблем получилось бы.
        -Чую черную магию, - шепнула Сафьяна, каким-то образом вновь оказавшаяся на моей руке. - И океан чистой силы, столь расточительно выплеснутой этим королевским отпрыском.
        Если бы я еще понимала, что это значит! Спрашивать не было сил.
        Итан поднялся и, грозно глядя на Эрда, пошел к нам.
        -Тебе мало? Отойди от нее!
        -И не надейся, - зло прорычал Эрдан в ответ. - Убирайся сам!
        -Адри, как это случилось? Кто напал на тебя? - спросил Итан, шагая вперед.
        -Тебе это должно быть виднее. На нее напали в твоем дворце! Мы уходим. Поднимайся, - велел мне Эрд, позволяя опереться на свою руку.
        -Тот, кто напал, давно скрылся, а скорее, и не показывался. Только вот пока эти остолопы препирались, след его магии рассеялся окончательно, - заметила саламандра.
        -Прекрасно, - буркнула я. - Меня хотели убить?
        -Это маловероятно, - сказал Итан. - Не понимаю… Зачем ты убежала? Тебе не следует оставаться одной. И с ним тоже, - указал он на Эрда.
        -С тем, что мне следует, а что нет, я как-нибудь разберусь самостоятельно, - прошипела я.
        Знаю, надо было поблагодарить его за спасение, но меня опять распирала злость. Сколько можно указывать и перетягивать меня, как безвольную куклу!
        -Пойдем, - повторил Эрдан.
        -Адри, где он был, когда ты нуждалась в помощи?
        -Там же, где и все, - устало выдохнула я и непроизвольно отодвинулась от Эрда. Как же они надоели. Оба!
        -Разве? Я отдал весь свой резерв, чтобы сорвать с тебя путы. Ты делаешь неправильный выбор, Адри.
        -Сколько можно?! В чем твоя проблема? Я угодила в какую-то ловушку в твоем замке, так? Ты спас меня - я благодарна, а теперь оставь меня в покое!
        -В чем моя проблема?! - начал закипать принц. - Моя проблема в тебе! Ты ничего не умеешь! Это ноша не по тебе! Ты ничего не смыслишь в управлении силой. Тем более эта сила - не твоя!
        -Сменил тактику? Хочешь убедить, что с тобой дракону будет куда лучше? - усмехнулась я горько. - Не стоит напрягаться, я и без тебя знаю, что здесь мне не место. Не в этом мире. И всеми силами стремлюсь обратно. И ты мне не помешаешь!
        -Адриана, как это понимать? - спросил Эрдан. Похоже, кто-то только сейчас начал догадываться, что с Итаном мы встретились не впервые.
        -Я должна перед вами отчитываться? - воскликнула я. - Да? Так вы себе это представляете? Я не отдам тебе камень, Итан. Я - не лучший вариант, это верно, но эта ноша пока останется при мне.
        Пошатываясь, я отстранилась от Эрдана, выставив вперед руку, чтобы он не вздумал приближаться, и огляделась. Куда бы спрятаться, уйти, просочиться?..
        Не успела. Итан преодолел разделяющее нас пространство поразительно быстро, а потом наклонился и очень тихо, так, чтобы услышала только я, сказал:
        -Адриана, не будь так доверчива. Эрдан, как никто другой, преследует с тобой свои цели. И я даже не уверен, что по их достижении ты останешься жива.
        -Я жутко напугана! - показно поежилась я и едва не хихикнула. Кажется, у меня отходняк от воздействия магией. - Но знаешь что? - добавила, тыкая в камзол Итана пальцем. - Нельзя сказать, чтобы я совсем к тебе не прислушивалась. Отчего же? Я как раз таки и стараюсь, всеми силами, заметь, не быть доверчивой! Ну и есть еще один немаловажный факт: Эрд, по крайней мере, ни разу не пытался забрать у меня камень силой.
        Я произнесла все это весьма убежденно, смело глядя в хмурые карие глаза принца, но, следует признать, его слова все же задели за живое, и росток сомнения относительно действий Эрдана, и без того уже проклюнувшийся, подрос. Что я, собственно, знаю о его истинных намерениях? Ничего! Так же как не знаю, чего на самом деле добивается Итан.
        И все-таки ушла из того зала я вместе с Эрданом.
        Глава 10
        На смену той позорной истерике, что я устроила во дворце, пришло безразличие. Я устала и, кажется, выгорела эмоционально. Когда долго плачешь, слезы рано или поздно пропадают, так и тут. Эмоции кончились.
        Экипаж трясло. Я откинулась на спинку сиденья и сжала медальон, словно ища у него поддержки. Любому человеку нужна опора, хотя бы кто-то, кому можно доверять. Хоть бы и камню… Но могу ли?
        -Нас ведь хватятся, - сказала сидящему напротив Эрдану. - Не отпустят же магистры так просто?
        -Нет. Но и сделать ничего не успеют. Через пару дней мы пересечем границу Кайлована, куда айландерцам без приглашения путь заказан. Даже магистрам, - хмыкнул он.
        -А как туда попадем мы? И разве не туда Ложа собиралась и сама?
        -Со мной хранительница дракона, - подмигнул Эрдан. - Но дело не только в этом, не забивай себе голову. Тебе не о чем переживать.
        -Ладно, допустим. Но два дня! А если они уже пустились в погоню?
        -Не думаю, что кто-то заметит твое отсутствие раньше утра и так сразу догадается о выбранном нами направлении. В любом случае не забывай, я Ходящий. Если что - будем петлять.
        -Об этом я не забыла, уж поверь, - пробурчала я и прикрыла глаза.
        Спать не хотелось, но чувствовала я себя измотанной и вконец разбитой. От камня, все еще сжатого в руке, расходились волны уютного тепла.

«Кажется, я начинаю привыкать к волшебству», - подумала, едва заметно улыбаясь.
        Меня окутывало дремой, словно мягкой, теплой пеленой. Нежный солнечный свет, чистое небо, зелень травы…
        Я недоуменно оглянулась и замерла. Прямо передо мной, на траве, лежал… дракон. Красновато-оранжевый, с золотым отливом. Огромный, величественный и невероятный!
        Как ни странно, я понимала, что сплю. Но оттого происходящее поражало не меньше. Я во все глаза смотрела на мифическое создание, пытаясь в деталях запечатлеть в памяти его облик. Подумать только, дракон!
        -Знаю, ты не рада, что пришлось принять эту ношу, но ничего не происходит случайно, - раздалось у меня в голове. Морда дракона не шевелилась, но отчего-то показалось - он улыбнулся. - Твоя судьба тесно связана с Ортом.
        -Как это возможно? - отважилась спросить я.
        -Миры не так одиноки, как принято думать. Все мироздание пронизано незримыми нитями, которые связывают не только всех существ в каждой из Вселенных, но и сами Вселенные. В новом временном потоке твое место здесь.
        -Но…
        -Не принуждаю. Выбор ты сделаешь сама. Но дай шанс этому миру. И мне.
        Золотисто-желтые, словно расплавленный янтарь, глаза были полны затаенной тоски. Глубокие и бездонные, как сама Вселенная.
        -Я постараюсь, - шепнула я и проснулась.
        Экипаж дернулся, я подпрыгнула на сиденье и растерянно огляделась, пытаясь прийти в себя. Контраст между увиденным тут и там оказался чересчур резким. Тряска, сумерки и обеспокоенный Эрдан, который даже не заметил моего пробуждения. Он выглядывал что-то в окне, временами сверяясь с магической шестеренкой, источающей неяркий свет, и все больше хмурился.
        -Что-то не так?
        -Да. Боюсь, что я недооценил Калидрана, придется перемещаться.
        -Что?! Как? Куда? - Я заметалась на месте, пытаясь хоть что-то разглядеть в сгустившихся сумерках. - Ты уверен?
        -Не мельтеши, - оборвал меня Эрдан. - На ходу я еще не пробовал, но… рискнем. Давай руку.
        -Эрд, послушай…
        Его фиолетовые глаза, отблескивающие в свете магического агрегата, смотрелись жутко, да и сам он напоминал сейчас безумца, перемещаться с которым куда-либо было банально страшно. Особенно когда не понимаешь куда!
        Он покрутил что-то еще в своей шестеренке и пробормотал:
        -Как удачно. Все больше начинаю думать, что ты, вернее, камень притягивает межпространственные дыры, как магнитом. Не вздумай удирать! - добавил он и сам схватил меня за руку.
        -Домой? - пискнула я, вместо ожидаемой радости вдруг ощутив тревогу.
        Камень, словно почувствовав мое состояние, снова нагрелся, и в момент, когда, потеряв терпение, Эрд крутанул сферу в главной шестеренке, меня прострелил импульс. А уже в следующий момент в рот хлынула соленая влага, и я едва не задохнулась! В буквальном смысле, ибо везде вокруг, насколько я могла разглядеть, была теперь только вода! Лазурная, теплая и отвратительно разъедающая мне горло.
        -Что за?! Ийрат ощипанный!
        -Надеюсь, ты не меня спрашиваешь, - просипела я, упорно стараясь оставаться на плаву, что в бальном платье, которое я так и не переодела, было ой как непросто.
        -Я не знаю, где мы! - выкрикнул Эрдан мне в лицо. Так, будто в случившемся была виновата я. - Понятия не имею.
        -Это как? - растерялась я.
        -Я не знаю других миров, кроме твоего и Орта.
        -Это точно не Земля, - заверила я.
        Впереди виднелось нечто зеленое. Небольшой островок или вроде того. Только вот ни кристально чистая, в мелких пузырьках вода, ни беззастенчиво снующие под нами ярко-розовые рыбешки, ни… - мама дорогая! - две призрачно-белые громадные луны на фоне ослепительно-синего неба никак не могли находиться на Земле.
        -И не Орт! - воскликнул Эрдан. - Нужно выбраться на сушу и постараться поймать портал.
        -Я тебе честно признаюсь, в карете мне нравилось больше. Я не особо-то хорошо плаваю! Да и горло жжет. Боги, я хочу назад!
        Эрд поджал губы и стал активнее загребать по направлению к острову. Мне не оставалось ничего другого, как сделать то же самое. По-лягушачьи. Да, плавать я умею только двумя стилями: по-собачьи и по-лягушачьи, с гребками от груди в стороны и движениями ногами а-ля лягуха.
        Так вот, второй вариант позволяет развить большую скорость, хотя если плыть таким манером долго (однажды я на спор пыталась переплыть маленькое лесное озерцо), у меня сводит второй палец правой ноги, а это весьма неприятно. А тут еще это чертово платье, радовали в котором сейчас только невесомость ткани и ширина подола, позволяющие хоть как-то передвигаться.
        Но хуже моих потуг в плавательном спорте оказалось другое. При ближайшем рассмотрении остров стал похож на… кхм… крону огромного дерева, ствол которого уходил далеко под воду. Мощный, закрученный спиралью, в ложбинках между выступающими частями которого светилось множество непонятных шариков.
        -Скажи, что это не глаза! - взмолилась я, резко подаваясь назад.
        Шарики, те, что выступали над поверхностью воды и частично были видимы из-под нее, сменили цвет на лиловый и, казалось, насторожились.
        -Эрд, не молчи! Где твоя шестеренка? Сделай уже что-нибудь! - накатила паника, странное дерево в неизвестном мире мне совсем не нравилось. Я подплыла к Эрду и тряхнула его за плечи. - Дай ее мне!
        -Ты не понимаешь? Она намокла и не будет работать корректно. Если вообще будет.
        -Ну да, а до того она работала как надо!
        Не дожидаясь, пока он надумает, я рывком потянулась к внутреннему карману его пиджака и удивительно быстро нащупала нужное.
        Момент ликования сменился очередным импульсом, прострелившим прямо от ладони к плечу и в грудь. А еще мгновением позже меня выбросило на что-то сухое и твердое. Вернее, на кого-то.
        В темноте не сразу разглядела, что происходит. Зато явственно почувствовала. Крепкие горячие руки вцепились мне в талию, а там, подо мной, методично отплевывались от моих свисающих вниз и, судя по всему, угодивших мужчине в рот волос. Мгновение, и положение сменилось на противоположное, а я оказалась прижатой к земле тяжелым телом.
        -Неожиданная встреча, - раздалось насмешливое, и над нами вспыхнул слабый магический огонек, озарив собой наглую физиономию ничуть не смущенного подобным положением Итана!
        -Слезь с меня! - прошипела я. - Как вообще ты тут оказался?!
        -Я? Хм, что ж, у меня встречный вопрос. - И он многозначительно посмотрел на меня.
        -Итан!
        -Ладно, ладно, - приподнял он руки и наконец встал. - Если бы еще ты не была такой мокрой… Что случилось?
        -Да уж, - пробормотала я, кое-как поднимаясь. - Вот и побыла русалочкой. Незабываемые «очучения»!
        Мокрая ткань липла к телу, было холодно и противно. Я зачем-то пыталась расправить вздыбившуюся юбку, переступала с ноги на ногу и жутко злилась. Угораздило же вляпаться в очередное приключение!
        Хмуро, исподлобья посмотрела на Итана, будто это он являлся причиной всех моих несчастий, и вдруг поняла, что мгновением ранее мне показалось странным.
        -О нет! Нет, нет, нет! - заголосила я, уставившись на запястье с тонкой полоской артефакта-переводчика. - Не может быть!
        Огляделась, отскочила от места, где стояла, и принялась осматривать траву под ногами.
        -Ы-ы-ы… Ничего не видно!
        -Адри, что случилось? - повторил Итан, подойдя почти вплотную и заставив поднять на него глаза.
        -Моя саламандра. Не знаю, куда она подевалась. Боже, неужели соскользнула там?! Бедная… Прости, Армагар.
        -Какая саламандра? - нахмурился принц. - И при чем здесь дракон?
        -Она его дар. Ну, точнее, дар первого хранителя. Помощница с частичкой его души. Ты меня спрашиваешь?! - опомнилась я.
        Услышь я подобное неделю назад - решила бы, что говоривший спятил, а теперь сама объясняю!
        -Адри, к новому всегда нелегко привыкать. Ты хорошо держишься, - неожиданно похвалил он.
        -Ты это серьезно? - усмехнулась я. - После всего, что я тебе наговорила во дворце?
        -Вполне, - улыбнулся он.
        -Кто ты, Итан? Я вообще не понимаю.
        -Знаю, вел себя неподобающе. Там, на Земле. Да и позже тоже. Приношу свои извинения. Чересчур вживаюсь в роль свободного мага. А может, и становлюсь самим собой…
        -То есть ты и сам не знаешь? - поразилась я. - Нагловатый штормовик, беспринципный охотник за камнем и благородный принц в одном лице?
        -Что-то вроде того, - хмыкнул Итан. - Пойдем. К счастью, свалилась ты не на заготовленный мною хворост, так что согреть тебя костром смогу.
        И он в самом деле принялся разводить костер. Самый обыкновенный. Едва показались первые язычки пламени, принц повернулся ко мне.
        -Готово. Платье, конечно, лучше бы снять, но…
        -Помоги расстегнуть. Только не смей потом заявлять о моей распущенности! - предупредила я, поворачиваясь к нему спиной.
        Итан хмыкнул, и уже скоро его пальцы проворно расправлялись с замысловатыми застежками.
        -Чувствуется опыт, - не смогла сдержаться я.
        -Кто бы говорил, - не остался в долгу нахал.
        Мокрое платье с шелестом упало на траву. Я поежилась, вмиг усомнившись в здравости идеи раздеться. Я же осталась практически голой! Сверху - так точно.
        К счастью, Итан оказался предусмотрительнее и благороднее, чем я о нем думала. Ничего не сказав, он отошел, а уже через пару мгновений накрыл мои плечи теплой тканью.
        -Я никогда не беру с собой много вещей, но смена всегда есть. Только боюсь, в моих брюках ты утонешь.
        -Спасибо, Итан! - искренне поблагодарила я, закутываясь в его рубашку. Достаточно теплую и закрывающую ноги почти до середины бедра. - Вполне сойдет и так.
        -Утром доберемся до поселка и купим тебе все необходимое. Чуть не забыл. Ты кое-что оставила во дворце.
        И этот невероятный мужчина извлек из своей походной сумки - мою! Ту самую, что я протащила между мирами.
        -Ох, - потрясенно выдохнула я. - Как она у тебя оказалась?
        -Я не дурак, Адри. Догадался, что вы с Эрданом решили улизнуть от магистров. Не думал, правда, что он не позволит тебе даже захватить с собой вещи. Но и оставлять улики не хотелось.
        -Я… была очень напугана. И… мы решили, что надо уезжать незамедлительно, пока никто не хватился.
        -Адри, я не имею к нападению на тебя никакого отношения, - сказал он твердо.
        -Я ничего такого и не думала! Ты же спас меня… Как же я запуталась.
        -И где ты бросила этого бедолагу? - спросил Итан, явно подразумевая Эрда.
        -Я его не бросала! Вернее… Да я понятия не имею! Эта ваша дурацкая магия вечно срабатывает не так, как надо.
        -Подозреваю, без вмешательства одной любопытной особы не обошлось, - протянул оказавшийся на редкость проницательным принц.
        -Я ничего такого!.. - начала было я, но быстро сдалась. - Эрдан опасался погони, сказал, они рядом и стал настраивать свою шестеренку. Думала, мы попадем на Землю, а оказались черт-те где, в воде! И эти жуткие глаза-шарики. До сих пор передергивает. Уверена, они собирались нас съесть!
        Итан бессовестно рассмеялся, а я обиделась и, сердито посмотрев на него, тут же замолкла.
        -Адри, прости, - все еще улыбаясь, сказал он. - Ты так эмоциональна. Это очаровательно, правда. Но плотоядные глаза - такого я еще не слышал!
        -Вот и Эрд не слышал, не видел. Понимаешь ты или нет? Забросило нас далеко не на Землю!
        -Вот как… - Похоже, Итана наконец проняло. - Значит, еще миры. Ожидаемо и… невероятно! И что еще там было?
        -Вода, кругом вода и эти жуткие глаза, облепившие подводное дерево. Вернее, его ствол. Большего, увы, поведать не могу. Я… очень хотела вернуться назад. Хоть куда-нибудь. И… В общем, то ли мокрыми шестеренками в самом деле лучше не пользоваться, то ли что. Понятия не имею, где Эрдан. Мне казалось, перемещались мы вместе, он ведь держал меня за руку!
        Я растерялась и почувствовала себя виноватой. Мне-то повезло приземлиться мягко, а ему?
        -Похоже, магия дракона как-то влияет на настройки вермов. Ты называешь их шестеренками, - пояснил он.
        -Вот и Эрд решил так же. Значит, привет непредсказуемые перемещения между мирами? Отпад. Боже, во что я вляпалась?! Сидела бы себе в глухой деревеньке и писала пасторальные пейзажи. С конюхами заигрывала бы, в конце концов!
        Итан хмыкнул.
        -Что?!
        -Может, я не так сильно ошибался насчет твоей раскрепощенности?
        -Я сейчас тебя стукну! - грозно сказала я и отвернулась.
        -Адри… - тихо позвал Итан и, дождавшись моего хмурого взгляда, протянул прутик со слегка дымящимися кусочками мяса: - Я разогрел их над костром и, заметь, даже не спалил!
        -Не каждый принц смог бы, - оценила я и приняла прутик. Есть хотелось неимоверно.
        -Даже не сомневайся! - согласно кивнул этот шут.
        -И все-таки, что ты тут делаешь? - спросила я, утолив первый голод и согревшись. - И где мы, кстати?
        -В лесу, - ухмыльнулся Итан. - Где-то здесь заканчиваются границы Скиры. Я показался отцу, подданным - в общем, исполнил, что от меня требовалось, и теперь свободен. По крайней мере, на какое-то время.
        -Ясно, - пробормотала я. - Не то чтобы я ожидала откровенности…
        -Адри, что именно ты хочешь узнать? - куда серьезнее спросил он.
        -Ладно. Как ты вообще здесь оказался? Почему не остался во дворце? - повторила я.
        -Я редко там появляюсь, только в крайних случаях, требующих присутствия всех членов королевской семьи. К счастью, отец очень рассчитывает с помощью магии существенно продлить свои дни, так что многого от меня не требует. Такой беспутный сын, как я, его пока вполне устраивает.
        -А ты, значит, править не собираешься? - удивилась я.
        -Предпочитаю об этом не задумываться. У меня есть задачи поважнее, - сказал он, глядя на камень.
        Я нахмурилась и тотчас закрылась. В переносном смысле. На откровенности больше не тянуло.
        -Я не обижу тебя, Адри. Там, на Земле, я просто хотел забрать камень у той, которой он, как я думал, не предназначался. Чужачке из другого мира, понимаешь? Сейчас все изменилось. Даже несмотря на то, что ты выбрала не тех союзников и сильно рискуешь. И только поэтому я пока не могу в деталях рассказать тебе, куда направляюсь.
        -Я устала. Как мы будем спать? У тебя есть палатка или что-то вроде того?
        -Здесь достаточно тепло, а я управляю погодой, забыла? Так что дождь нам не грозит.
        -То есть палатки нет, - заключила я, подтягивая колени к подбородку.
        Итан махнул рукой и одним этим пассом легко затушил костер, потом покопался в своей сумке, что-то достал и тихо позвал меня:
        -Иди сюда.
        -Итан…
        -Я буду паинькой. И в следующий раз обязательно захвачу все необходимое для леди, которая ночует в лесу. Если пожелаешь - даже завтра. А сейчас вместе все-таки будет теплее.
        И, подумать только, едва я нерешительно подошла, он протянул мне брюки! Чем, стоит признать, значительно поднялся в моих глазах. Не каждый бы на его месте стал одевать девушку вместо того, чтобы еще больше оголить. Или дело в том, что я действительно не в меру распущена?
        Усмехнувшись собственным мыслям, я быстро натянула брюки и улеглась рядом с Итаном на расстеленную им куртку.
        Несмотря на бурю испытанных за этот день эмоций, спать почему-то не хотелось. Судя по дыханию Итана, он тоже не спал. Я поелозила, устраиваясь поудобнее, и поймала себя на совершенно неправильном, неуместном желании повернуться и… положить голову ему на плечо. Смутилась и заелозила еще сильнее.
        -Замерзла? - по-своему истолковал мое поведение Итан и… сам прижался ко мне со спины, накрывая мое плечо рукой.
        Я замерла, не зная, как реагировать. С одной стороны, следовало, пожалуй, смахнуть его руку и заверить, что я в порядке, но с другой… В таком положении лежать оказалось удивительно уютно и почему-то ничуть не стыдно. Умиротворенно.
        -Тут ведь нет опасных лесных животных? - шепнула я.
        -Кое-где в Орте встречаются хищники, но не здесь. Тебе нечего бояться. Я смогу тебя защитить. И от зверей, и от посягательств жаждущих магии камня.
        -Ты ведь тоже маг, - сказала я, повернувшись и заглянув ему в глаза. - Почему… Тебе ведь тоже нужна магия?
        -Не такой ценой, Адри. Не стану спорить, магия - часть меня, и ощущать бурление силы - ни с чем не сравнимо, но я сумею прожить и без этого. А предав свои убеждения - нет. Армагар заслуживает того, чтобы его отпустили.
        -Но даже ты не знаешь, как сделать это, - произнесла я едва слышно, а про себя добавила: «А я хочу домой».
        Больше мы так ничего и не сказали друг другу, но лежать рядом было по-прежнему безмятежно, и вскоре я все-таки заснула. А проснулась, плотно прижатой к Итану. Нос мой беззастенчиво утыкался ему прямиком в грудь, а туловище было надежно прижато крепкой рукой. Рукой Итана! Впрочем… судя по всему я не возражала.
        Пошевелилась, дунула на нос, смахивая непослушную прядь, и попыталась вылезти из захвата.
        -Давно не спал так крепко, - пробормотал Итан, нехотя приоткрывая глаза.
        -А я думала, ты должен был спать чутко и охранять мои покой, безопасность и все прочее, - съязвила я.
        -С одним открытым глазом? - спросил он, ухмыляясь.
        -Именно!
        -Учту! В следующий раз, когда будем спать вместе, не сомкну глаз, - пообещал он и многозначительно посмотрел на меня.
        -Охальник! - вырвалось у меня.
        Тут же представив деревенскую бабку, распекающую меня за шашни с конюхом (тем самым, с которым мне следовало бы заигрывать во время практики), я звонко рассмеялась.
        Неловкость от совместного пробуждения, если и была, испарилась бесследно. Яркие солнечные лучики пробивались сквозь изумрудную зелень листвы, словно улыбаясь. Улыбалась и я, чувствуя себя удивительно счастливо и легко - вот так вдруг, безо всякой причины. Пожалуй, впервые за все время после своего «попадания».
        Засмотревшись на яркие небеса, подвернула ногу и едва не упала. Итан вовремя удержал за талию и не спешил отпускать. Ухмыляясь, он чересчур пристально вглядывался в мое лицо, смущая.
        -Это не твое, брат, - прогрохотало с края полянки, на которой мы ночевали. - Верни.
        Я обернулась и удивленно уставилась на растрепанного и явно злого Эрдана.

«Интересно, он имеет в виду меня или камень?» - пронеслось в голове.
        -Брат?! - совершенно опешила я.
        Я видела, как королевская чета беседовала с Эрданом на приеме. Приветливо. Но в качестве наследника они его точно не представляли!
        -А я вижу, вы приятно проводите время, - процедил Эрдан, приближаясь. - Я-то места себе не находил, мчался к тебе на выручку.
        -Не понимаю, почему нас разбило, - пробормотала я виновато. - Тебя далеко забросило? Как ты меня нашел?
        Спросила и вдруг заметила знакомую золотую безделушку.
        -Сафьяна! - вырвалось у меня.
        -Занятная вещица, - ответил Эрдан, вертя в руках браслет. - Фонит магией и настроена на камень. Если бы знал раньше…
        -Тоже мне, умник, - пробурчала Сафьяна. Слышала ее, судя по всему, только я.
        -Отдай, пожалуйста. Как она у тебя оказалась? Я боялась, что потеряла ее.
        -Позже поговорим. Нам надо спешить, Адриана.
        -Я… - начала и замолкла, не зная, что сказать. И что делать - тоже.
        -Адри, наши спонтанные перемещения, конечно, собьют их, но ненадолго.
        Эрдан подошел ко мне и протянул саламандру. Итан, все еще стоявший рядом, нахмурился, настороженно наблюдая за «братом», но молчал. Я приняла браслет и, нежно погладив, надела помощницу себе на руку. Туда, где ей и положено быть. Почему-то в этом больше нисколько не сомневалась.

«Эх, Сафьяна, почему ты всегда молчишь, когда твой совет, пусть даже язвительно-ядовитый, так необходим!»
        Вконец растерянная, я вопрошающе уставилась на Итана.
        -Адри, - поторопил Эрдан, протягивая руку. - Осталось совсем немного, и все это закончится. Так, как ты и хотела.
        -Мы идем в Кайлован?
        -Я не буду обсуждать это в присутствии королевского отпрыска другого государства. Как и что-либо другое. Мое терпение небезгранично, - тихо добавил он, буквально прошипев последние слова.
        -Решай, - сказал Итан, с усмешкой взглянув на противника. - Мое предложение в силе, но ничего нового я пока предложить тебе не могу. Мое мнение ты знаешь, но вольна сделать свой выбор.
        -Дипломатия, психология, изощренные методы запугивания и обольщения - список обязательных дисциплин для наследника престола можно продолжать долго, не так ли, Итанилион? Как погляжу, навыки ты не растерял.
        Принц заметно напрягся. Тело его замерло, в карих глазах блеснул злой огонь. Но что было причиной: меткие слова Эрда, попавшие в точку, или ненависть другого порядка - я не знала. И кому верить - тоже. Да что же такое!
        Я отодвинулась от обоих мужчин, отыскала глазами свою сумку и признала очевидный факт: Эрдан ведет меня домой. Пусть не прямиком, а вынужденным зигзагом, но именно туда, куда стремлюсь. Итан же… Так и не сказал толком, чего от меня хочет. Пространные разговоры об освобождении духа дракона вольно или невольно с каждым днем трогали меня все больше, но идти туда, не знаю куда, в поисках того, не знаю чего меня совсем не прельщало.
        -Значит, больше не увидимся? - тихо спросила, глядя на Итана.
        -Как знать, - улыбнулся он.
        -А куда ты… - начала я и осеклась. Он ведь не скажет.
        -Адри! - позвал Эрдан нетерпеливо.
        -Эрд, пожалуйста! - попросила я с намеком. Мне хотелось попрощаться. Да что там! Мне вообще не хотелось уходить!
        Скрипнув зубами, Эрд все же отошел.
        -Слушай дракона и свою винервку. Они уберегут тебя. Я надеюсь, - сказал Итан.
        -Почему все так сложно… - буквально простонала я.
        -О чем вы с ним договорились, Адри? - вдруг спросил он, подходя и заглядывая в глаза. - Что Эрдан пообещал тебе и почему ты так уверена, что он сдержит слово?
        -А ты еще не понял? Я собираюсь домой. В Кайловане он сможет…
        -Что, Адри?

«Избавить меня от дракона» так и вертелось на языке, но признаться так прямо этот самый язык почему-то не поворачивался.
        -Я не знаю точно…
        Замолкнув, опустила глаза.
        -Я обойду Кайлован по южным границам. Мохнатые лапы дагов привыкли ступать по горячему песку, - добавил он на мой недоуменный взгляд.
        -Песку?
        -Пустыни опоясывают весь континент. Не самое приятное путешествие, зато я смогу срезать путь портальными норами, что еще сохранились на окраинах. Адри, я говорю все это к тому, что буду далеко и не смогу помочь тебе, если понадобится.
        -Значит, отпускаешь? - выдохнула я.
        Итан прищурился, помолчал немного и сказал:
        -Может, я просто понял, что по-другому не выйдет? Я вижу, Армагар и сам справляется с задачей, он становится сильнее. Вернее, ваша связь. Он защитит тебя. И от Эрдана тоже, в случае необходимости. Так что я подожду.
        -Чего?
        -Момента, когда ты примешь свое предназначение и… начнешь мне доверять, Адри.
        -Как ты не понимаешь, через пару дней меня, скорее всего, здесь вообще не будет!
        -Пара дней - это очень много. За это время многое может измениться, - подмигнул он, а затем уже серьезнее добавил: - Ты пока новое действующее лицо во всей этой мешанине, но если Армагар выбрал тебя… Будь сильной и не позволяй манипулировать собой. Никому. Быть может, именно ты - чужачка с открытым взором и собственным мнением - сумеешь все изменить. Прощай!
        И Итан первым покинул поляну, оставив меня в полнейшей растерянности. Ушел! Не стал уговаривать, грозить, удерживать, целовать… Тьфу! Мешанина однозначно не только в интригах Орта, но и в моей голове. Но откуда у него эта непоколебимая уверенность, что я сделаю правильный, с его точки зрения правильный, выбор? «Собственное мнение»! У-у-у… Да если бы я еще что-нибудь понимала во всем происходящем!
        Глава 11
        Правильно ли я поступила? Не знаю.
        Несмотря на то что я пошла с ним, Эрдан выглядел недовольным, шагал быстро и неразборчиво ворчал себе под нос.
        -Эрд, эти штаны спадают с меня, - взмолилась я. - Я не могу так нестись!
        -Штаны… - Он даже притормозил и соизволил окинуть меня беглым взглядом. - Как вообще тебя угораздило переместиться к нему? Зачем, Адри?
        -Зачем? Ты в самом деле думаешь, я это специально?! Ты у нас маг. Почему ты, кстати, называл Итана братом?
        -Тебя это не касается.
        -Ясно, - отозвалась я хмуро. Может, стоило остаться на поляне? Позавтракать, в конце концов…
        -Ладно. - Эрдан подошел ближе и снизошел до ответа: - Тебе незачем в это влезать, понимаешь? Просто поверь на слово.
        -Значит, все-таки что-то связывает, - пробормотала я.
        -Больше не связывает. Мы росли вместе. Но на этом все, Адри. Мы почти у цели, - заявил он уверенно и помчался вперед с удвоенной прытью.
        -Эрд! - взвыла я. - Ты издеваешься? Я не могу путешествовать в таком виде. Практически голой! Я потеряла всю свою одежду, мантию, книгу… Если бы Итан не оставил мне свои рубашку и брюки, я бы… - последнее произнесла совсем тихо, по инерции, вовремя сообразив, что упоминание принца только сильнее разозлит моего проводника.
        Свое сохнущее на кустах платье, превратившееся в бесформенное нечто, забирать я не стала. Судя по всему, благородная ткань, из которой оно было пошито, не предназначалась для подобной эксплуатации, и влезть в него снова я решила даже не пытаться.
        Эрд как будто меня не слышал.
        -К тому же я голодна, и вообще… Что ты собираешься делать? - не унималась я.
        К счастью, это подействовало.
        -Ладно, сделаем крюк, тут не так далеко до поселка, возможно, там найдется что-нибудь подходящее.
        -Отлично! - обрадовалась я. - А потом?
        -Доберемся до границы и полетим прямиком в столицу.
        -Кайлована? А эта граница… нас пропустят?
        -С этим не будет проблем.
        Пропустят? Ну и хорошо, раз визы и загранпаспорта у них не требуются, одной заботой меньше. Да и, в конце концов, это его задача - доставить меня до места.
        Решив так, я немного успокоилась. Насторожилась только, когда, дойдя до опушки леса, Эрд хмуро посмотрел на меня, несколько раз обошел выбранное для остановки место и еще больше нахмурился.
        -Что не так?
        -Честно? Не очень-то хочу оставлять тебя тут без присмотра.
        -Пойдешь в поселок без меня? - догадалась я. Эрд явно раздумывал. - Так, может, вместе?
        -Нет, это еще хуже, - покачал он головой. - Служители будут искать прежде всего тебя, одинокий отшельник вызовет меньше подозрений. Не вздумай никуда уходить! Я вернусь очень быстро.
        Стоило Эрдану скрыться из виду, как Сафьяна зашевелилась и смачно чихнула.
        -Насморк бывает и у волшебных артефактов? - поразилась я.
        -Терпеть не могу воду, - пожаловалась саламандра. - Боюсь ее, теряюсь…
        -Да уж, теряешься. Как вообще такое могло произойти?!
        -Я слабею в воде, а он дернул с такой силой, что я просто-напросто соскользнула!
        -Хочешь сказать, он специально тебя стянул?
        -Не знаю, вряд ли в другой ситуации у него подобное получилось бы… Но все равно он мне не нравится! Да и ты, ничего не скажешь, хороша. Неужели ничего не почувствовала?!
        -Я и того, что Эрдана по пути из портала потеряла, не заметила, - призналась я. - И все равно не понимаю, как это случилось и где вообще мы были?
        -Там весьма необычный магический фон. Сильный. Давно такого не испытывала. Вот и дружок твой сумел невозможное. И ведь не понял даже ничего.
        -Там… магия? Что же это за место?
        -Без понятия. Но я туда больше не хочу.

* * *
        Эрдан в самом деле вернулся невероятно быстро, но, к счастью, не с пустыми руками. Остановился, окинул меня с головы до ног внимательным взглядом и подал сверток. Плотная темно-коричневая ткань порадовала практичностью и вселила надежду. Увы, улыбка сползла с моего лица, стоило только понять, что там опять платье! Ну сколько можно? Ы-ы-ы, хочу домой! В мир демократии, толерантности, эмансипации, феминизма… эм… Куда-то не туда меня занесло. Но шлепать по лесу в платье до пят, которое цепляется за каждую корягу - то еще удовольствие!
        К моменту, когда Эрд сжалился над моими изнывающими ногами и прочими частями тела, успело стемнеть. На вопросы вроде «А нельзя ли было обзавестись каким-нибудь транспортом в поселке?» он не отвечал, на стенания не реагировал, а потом у меня самой не осталось сил ни на то ни на другое.
        Из раздобытого утром провианта осталось не так много (значительную часть мы прикончили прямо там, на опушке), но осталось же! И отказывать себе в заслуженном после марш-броска по лесу плотном ужине я не собиралась. Не собирался, как выяснилось, и Эрдан. Разведя костер, он отлучился в заросли, а вернулся…
        -Что это?! - выдохнула с ужасом.
        -Ужин. Не особо сытный, но все же.
        -Ты его убил?..
        -Вероятно, - ответил он просто и бросил свою ношу на траву.
        Где-то я уже видела таких «обезьянок». Снежно-белое тельце с длинными лапами, которых, кажется, было больше четырех, еще более длинным пушистым хвостом, большими лопушками ушей и открытыми ярко-голубыми глазами, блеснувшими на плоской мордочке.
        Неуловимым движением Эрд воспламенил пальцы, явно намереваясь зажарить несчастное животное прямо тут.
        Я не была вегетарианкой, но есть это мохнатое чудо? Все внутри взбунтовалась против такого решения и, прежде чем осознала, что делаю, я выкрикнула «Не надо!», вскинула руку и отшвырнула Эрдана прочь от зверька.
        -Что ты творишь? - зло прорычал тот и двинулся на меня.
        -Плевать, плевать на него, - шептала я, опускаясь перед зверьком.
        От вида упругой полупрозрачной оранжевой волны, которой я играючи сбила мужчину с ног, внутри что-то перевернулось. Я, это сделала я! Не задумываясь, просто пожелав.
        -Эй, ты живой?
        Из глаз скатывались слезы. Не знаю, на что я рассчитывала, просто не могла по-другому. Сердце разрывалось от неожиданной тоски и жалости. Так не должно быть! Этот лес, этот некогда полный магии мир. Какое право имели глупые людишки его разрушать?! Еще более неожиданная злость, почти ярость, поднялась из груди горячей волной, обожгла изнутри и вышла из ладоней мягким теплом и светом.
        -Живи… - услышала я как будто со стороны.
        Не знаю, что это было. Чудо? Наваждение? Галлюцинации от пережитого потрясения (не каждый день я магичу!) или же Эрдан просто недостаточно сильно приложил кроху? Как бы там ни было, мохнатик зашевелился и полными ужаса глазами уставился мне за спину.
        -Адриана, ты в своем уме?! - прогрохотал Эрдан, нависая надо мной.
        Черты его заострились, взгляд сделался холодным и колким. Я смотрела в казавшееся незнакомым лицо с застывшей на нем гримасой ярости и не понимала. Все из-за несостоявшегося ужина?
        -Прости… Я… не смогла бы его съесть. Не сердись, пожалуйста, - добавила совсем тихо, начиная всерьез опасаться взбешенного мужчины.
        Эрдан отступил, с усилием распрямил сжатые в кулаки пальцы и прохрипел:
        -Не хотел тебя напугать. Ты использовала магию. Я удивлен.
        -Я тоже. Не знала, что хранители так могут.
        -Тебе понравилось? - почему-то спросил он.
        Внимательно, как мне показалось, напряженно глядя на меня, он ждал ответа, а я не знала, что сказать. Я действовала на эмоциях, до конца не отдавая себе отчета в происходящем, и уж точно не смогла бы это повторить!
        -Это вышло случайно. Я не маг и никогда им не стану, ты же знаешь. На Земле нет магии.
        Эрдан немного расслабился, отошел и даже принялся ковыряться в сумке, выуживая остатки провизии, но неуютно рядом с ним мне было еще долго.
        Зверек, которого я так толком и не успела рассмотреть, вместо того чтобы сигануть в лес, прижался ко мне со спины и обхватил четырьмя передними лапками (да-да, именно четырьмя - по две с каждой стороны, длинными, заканчивающимися загнутыми коготками).
        Он изредка выныривал у меня из-за спины, показываясь мордочкой, а в остальное время изображал собой… кушак. Я усмехнулась, вспомнив мультик о семейке первобытных людей, и решила: «Если мохнатик решит остаться со мной, так его и назову».
        Спать опять пришлось в лесу. Эрдан затушил костер и жестом пригласил на заранее принесенный им лапник. С сомнением поглядев на «ложе» ина мужчину, я все-таки подошла и пристроилась с краю.
        -Спи, завтра будет тяжелый день.

«Да уж, а сегодня как будто он был легким», - подумала я, но ничего не сказала.
        Эрдан быстро заснул, мне же не спалось. Я думала об Итане, о саламандре и странном зверьке, доверчиво прижавшемся ко мне мохнатым боком. Что будет с ними, когда вернусь на Землю? Потом думала об Орте и опять об Итане. Смогу ли я забыть все это? Точно нет. Да и не захочу…
        Момент, когда сознание заволокло дымкой, не запомнила. Бежала куда-то в непроглядном мареве, блуждала в густых зарослях, потом тонула и никак не могла вынырнуть. Картинки хаотично сменяли одна другую, пока я не увидела знакомый золотисто-оранжевый свет. Устремилась к нему и оказалась подле дракона.
        И сразу успокоилась.
        Древний смотрел так, будто знал о мире и обо мне самой все. Тоска, боль, радость и надежда - сотни переплетенных оттенков чувств, за которыми словно бы открывалось окно в центр Вселенной. Средоточие бытия, заглянув однажды в которое, познаешь все. Или сгоришь.
        -Эмоции - лишь рябь на воде, - сказал высший, - но загляни, что в глубине? И прислушайся.
        -К чему? - прошептала я, опасаясь, что попросит нырнуть в глубину своих удивительных глаз, к мудрости которых была не готова.
        -К самой себе, Адриана. К той истинной себе, которую ты называешь совестью, интуицией, предчувствием. Внутри ты и сама знаешь ответ.
        -На какой вопрос?
        -На любой. Главное, уметь слушать.

* * *
        Я проснулась посреди ночи от неясного беспокойства, поворочалась на колючем ложе и вдруг зацепилась взглядом за темный сгорбленный силуэт на ветке ближайшего дерева. Где-то я уже видела похожего жутковатого «ворона».
        Мелькнула белая тень, раздался недовольный клекот, шелест крыльев, и все стихло. Сколько ни всматривалась, больше ничего разглядеть в ветвях не смогла. А может, и не было ничего? Впотьмах и не такое привидится… Эрдан мирно спал. Решив, что он, в конце концов, маг, а значит, недоброе почуял бы, заставила себя успокоиться. Скоро я буду дома, в привычной родной реальности, где нет места странным, будоражащим душу снам и пугающим, совершенно ненужным мне предчувствиям.
        В следующий раз разлепила веки уже утром. Потянулась и с трудом сдержала досадливый стон. Тело затекло, мышцы от движений ломило, во рту пересохло. Вторая подряд ночевка в лесу давала о себе знать во всей красе! Что уж говорить о моем внешнем виде. Спутанные, давненько не знавшие расчески волосы, мятое от сна лицо, не менее мятое, невразумительного кроя и унылого цвета платье… Хочу в цивилизацию! А еще нормальную обувь! Балетки, которые лишь каким-то чудом пережили плавание в океане иного мира и двухдневные мытарства по лесу, дышали на ладан. К тому же были чересчур тонкими, хоть и крепкими. Каждый сучок и камешек, попадавшийся на пути, ощутимо впивался в подошву.
        -Вижу, проснулась ты не в духе, - усмехнулся Эрдан, глядя в мое перекошенное от недовольства лицо.
        Устыдившись своей мелочности, я натянуто улыбнулась. Совсем скоро исполнится то, ради чего все это и затевалось, а я стенаю из-за какой-то ерунды!
        -Знал бы ты, до чего хочется кофе! - заявила я.
        Поднялась, кое-как отряхнула и разгладила платье и только тогда обратила внимание, что вчерашнего зверька поблизости нет. Покосилась на Эрдана, но спрашивать не стала. Не изверг же он, в самом деле, чтобы после всего снова покушаться на кроху?
        А вот о другом спросить хотелось. Причем по-хорошему следовало это сделать уже давно.
        -Эрд, а как это будет?
        -Что именно, Адри? - с подозрением уставился на меня маг.
        -Ну… с камнем. Как именно ты заберешь его?
        Эрдан нахмурился, помолчал немного, но потом все же ответил.
        -Будет примерно так же, как в Скире, только ты не будешь забирать камень из жезла так быстро. Вообще не будешь. Когда силы в нем останется совсем мало, я заберу его сам. Вернее… Детали не так важны, Адриана. От тебя требуется только опустить его в чашу, и все. Ничего сложного, верно?
        -Он не посмеет! - заголосила в моих мыслях встрепенувшаяся Сафьяна. - Ты не посмеешь!
        -Умолкни! - грозно приказала я и в самом деле тут же перестала слышать негодующую саламандру.
        -А потом? - невольно сглотнув, спросила я.
        -А потом ты отправишься домой, - усмехнулся Эрдан.
        -А… дракон?
        -Дракон? Адриана, нет никакого дракона, уже очень давно. От Великого Армагара осталась лишь его магия. Поверь, жители Кайлована будут весьма рады столь щедрому подарку, как подобной силы излитие.
        -Не понимаю, какой в этом смысл? Излить всю магию разом, и все?
        -Нет, изливать всю не в моих интересах. Сила камня со временем восстановится. Тебя что-то не устраивает? - спросил он с прищуром.
        -Я…
        -Уже не хочешь домой?
        -Хочу, - кивнула я.
        -Вот и прекрасно. Шикарный завтрак, увы, предложить не могу, но нам надо подкрепиться хотя бы тем, что осталось, - сказал он, и в словах его сквозила укоризна. А уж когда из зарослей внезапно примчался мой питомец, Эрд и вовсе скривился.
        -Прости, - пискнула я, хотя и не считала себя в чем-либо виноватой.
        При ближайшем рассмотрении у Кушака обнаружилось аж целых три глаза! Третий, незаметный под белой шерсткой, располагался чуть выше и посередине, и открывался не всегда. Надо же… Лап оказалось шесть. По две передних с каждой стороны, они плотно примыкали друг другу и вызывали легкое недоумение своим наличием. Нижних, более мощных, как и положено, было всего две. Странное создание. Лопоухое и по-своему очаровательное. Сказочное.
        Я предложила ему кусочек белого хлеба, и он не отказался. Схватил лапками, как руками, и стал методично откусывать и умильно тщательно пережевывать. После трапезы зверек бесцеремонно забрался на меня и, как и вчера, крепко обхватил лапками со спины. А дальше… мы опять шли. Долго, скучно и изматывающе. Сосредоточенный на чем-то своем Эрд почти не обращал на меня внимания, иногда притормаживал, как будто принюхиваясь, и неумолимо шел дальше. Во второй половине дня мы наконец добрались до очередного поселка. Эрд опять оставил меня на окраине, а вернувшись, протянул еще один сверток. На этот раз внутри обнаружилась накидка.
        -Надень. И капюшон тоже. Спрячь волосы так, чтобы не торчало ни одной пряди, они слишком приметные.
        Я не спорила. К тому же мне и самой хотелось спрятаться от зарядившего мелкого дождика. Вообще от всего.
        От поселка ехали в повозке, запряженной заморенной животиной, отдаленно напоминающей лошадь. Потом был небольшой городок и ночевка на постоялом дворе. Утром пришлось оседлать крылатых ийратов, затем трястись в экипаже. Весь этот путь отложился в памяти весьма туманно. Я устала и плыла по течению, позволяя править лодкой моего бытия Эрдану, и такое положение все меньше нравилось мне. Чем ближе к цели, тем острее накатывало ощущение неправильности происходящего. Что-то давило в груди, словно… иду не туда. Внутри все скручивалось и противилось, стоило только представить, как отдаю заветный камень Эрдану. Неужели дракон?
        -И как это понимать? - пробормотала я. - Впрочем… Не хочешь отпускать, да?
        Такое умозаключение воодушевило. Конечно, дракон не хочет отпускать выбранную им хранительницу, но раз он волнуется - значит, скоро я буду дома!
        -Дура ты, - неожиданно вторглась в мои мысли Сафьяна. - Не туда стремишься, не то ищешь, не тем веришь.
        -Я чужеземка! Неужели не понимаешь?! Мне здесь не место.
        -Чужеземка. Только Орт готов принять тебя, а вот ты… Как безмозглая устрица, только и делаешь, что плотнее закрываешься в свою раковину. Колеблешься. А потому не видишь. Не чувствуешь. Ты здесь не случайно, неужели не ясно? Это ведь шанс не только для Орта или Армагара, но и для тебя. Соприкоснувшиеся с мудростью высших не остаются прежними, они способны обрести свой собственный, истинный путь.
        -Да-да-да. Вопросы, ответы, истинный путь. Я устала от этих загадок! Устала от недомолвок и указаний, что мне делать. Я просто хочу опять стать хозяйкой собственной жизни. И все.
        -Возможно, Армагар и ошибся в тебе, - прошелестело в голове.
        -Послушай, а ты что, постоянно теперь обитаешь в моей голове? - ужаснулась я внезапной догадке. - Даже когда я к тебе не обращаюсь?
        -Не всегда. Что я там не видела, - «успокоила» саламандра.
        -А поконкретнее?
        -Только когда твои мысли ясные и удается попасть в поток, что бывает не так уж часто. Или особенно яркие, эмоциональные. Но если позовешь - я услышу всегда. Я тебе не враг, Адриана. Я хочу помочь.
        -Армагару. Это я уже поняла. А я хочу домой! - упрямо повторила я и всеми силами постаралась отгородиться от волшебной шпионки.
        Увы. То ли сегодня Сафьяна была чересчур настойчива, то ли из меня никудышный эксперт в ментальных блокировках, но саламандра продолжила как ни в чем не бывало:
        -Чего ты там у себя не видела? А здесь вершится судьба мира. Тебе разве не интересно?
        -Сафьяна, не заговаривай мне зубы.
        -Ты нам нужна, Адриана. А мы нужны тебе, хоть ты этого и не понимаешь. Жизнь теряет краски, когда теряет цель, ты не боишься?
        -Боюсь. Именно поэтому и стремлюсь домой. В свой мир, понимаешь? Где все ясно и понятно. Там у меня как раз таки есть цель - выучиться, творить, создать семью, в конце концов! Там родители, друзья, мое место во Вселенной.
        -Вот с этим я бы поспорила, - протянула винервка. - Сейчас-то ты здесь.
        -Вот именно!
        -Ладно-ладно, я и так превысила лимит на дозволенное убеждение. Просто подумай о том, что сбежать ты всегда успеешь, да и твой мир никуда не денется, - сказала она и «отключилась».
        Оставшись наконец наедине с собственными мыслями, я вздохнула с облегчением. С одной стороны, иметь собеседницу, пусть и такую - неплохо, особенно когда больше поговорить толком не с кем. Но с другой - мне отчаянно не нравилось, как переворачивала все с ног на голову эта прохвостка. Переиначивала, показывала под непривычным углом, заставляла сомневаться.
        Дворец открылся моему взору неожиданно. Погруженная в невеселые думы, я шагала за Эрданом по мостовой, смотря исключительно под ноги, и немало удивилась, когда передо мной вдруг выросла кованая ограда, за которой возвышался строгий, величественный замок из светло-серого камня. Совершенно непохожий на золотисто-голубой дворец Скиры он, скорее, напоминал образчик европейской архитектуры, чем то пышное, по-южному яркое великолепие, но все равно был очень красив.
        От того, что задирала голову, стараясь рассмотреть лучше, капюшон упал мне на плечи, и Эрдан тут же натянул его обратно.
        -Мы здесь неофициально, так что никаких приметных деталей. Пойдем.
        Показав что-то стражнику, он провел меня через небольшую калитку, предназначавшуюся, судя по всему, для слуг.
        -И любой так может пройти? - удивилась я.
        -Нет. На охрану королевских владений здесь не жалеют магии, но у меня есть допуск. Стражник, скорее, видимость. И да, не вздумай отлучаться с территории, без меня зайти обратно ты не сможешь.
        До дверей мы также проникли без всяких проблем, но на этот раз к нам вышел дворецкий или кем еще был этот средних лет мужчина с зачесанными назад длинными белесыми волосами.
        -Мессир Эрдан, рад приветствовать, - почтительно поклонился он.
        -И я, Альфус. Принцесса у себя?
        -Вторые сутки не в себе, она ждала вас раньше, - произнес дворецкий и под требовательным взглядом Эрдана добавил: - Она в своих покоях, позвольте, я доложу и…
        -Меня никто не увидит, - отмахнулся маг и, посмотрев на меня, попросил: - Выдели моей спутнице комнату в крыле прислуги.
        -Как прикажете, - кивнул дворецкий.
        Я в немом удивлении продолжала стоять столбом, и только когда Эрдан ухватил меня за руку и потащил куда-то, очнулась.
        -Что все это значит? - прошептала с нажимом.
        -Я все устрою. Жди здесь.
        Он втолкнул меня в открытую Альфусом дверь и стремительно ушел. Ну и манеры!
        Дверь закрылась, и в маленькой тусклой комнатке я осталась одна. Серо-голубые стены, такие же шторы, узкая кровать, шкаф, стул и столик. Аскетично.
        Решив, что взаперти я имею полное право как минимум скинуть накидку - сделала это и села на кровать. Кушак завозился, пошевелил лапами и медленно перелез ко мне на колени.
        -Приключения продолжаются? - спросила его с улыбкой. - Или, скорее, заканчиваются? И что мне с тобой делать?
        Кушак обвел взглядом комнату и звучно чихнул.
        -Да, мне тоже тут не нравится. Значит, надо подыскать тебе более подходящее место. Только кого попросить?
        Не успела я как следует предаться печали по этому поводу, как дверь с шумом распахнулась, явив белокурую миниатюрную девушку в элегантном, серебристо-сером платье. Большие, в тон платья, глазищи, вздернутый миниатюрный носик, пухлые розовые губки - барышня была сказочно хороша. По крайней мере, казалась таковой до того момента, как раскрыла рот.
        -Фу, мерзость какая! - выдала эта принцесска, подразумевая то ли меня, то ли шестилапого мохнатика. - И где же он? Я не вижу!
        Развернувшись к вошедшему следом Эрдану, она нетерпеливо насупилась. Для полноты картины не хватало только топнуть обутой в изящную туфельку ножкой.
        -Адриана, покажи камень, успокой нашу неучтивую принцессу.
        Я изогнула бровь.
        -Эрдан! - обиженно воскликнула принцесска.
        -Ее высочество Мариза, наследная принцесса Кайлована, - представил ее маг, не обратив на визгливый возглас никакого внимания. - Адриана - действующая хранительница дракона, с неофициальным визитом.
        На последних словах он усмехнулся, и принцесса моментально оттаяла, лукаво взглянула на меня и уже куда дружелюбнее попросила:
        -И все же, покажи!
        По-прежнему ничего не понимая, но и не найдя повода для отказа, я потянула за шнурок и вытащила камень из-под платья.
        -О! - выдохнула Мариза, с жадным восторгом оглядывая камень. - Прелестно!
        -Убедилась? - спросил ее Эрдан. - На этом пока все.
        -Как это все?! Эрдан!
        -Мариза, все!
        Он посмотрел на нее долгим пристальным взглядом, и принцесска сдалась. Поджала свои красивые губы и, не удостоив меня даже кивком, покинула комнату.
        -Я распоряжусь насчет обеда. Или уже ужина? Отдыхай, зайду немного позже.
        И не дав мне ответить, он тут же ушел.
        -И как все это понимать? - спросила в пустоту.
        -Тебе повторить или придумать новые формулировки? - ехидно поинтересовалась вновь ожившая саламандра.
        -Сафьяна, если бы ты в самом деле была моей союзницей и учитывала и мои интересы тоже, я бы с радостью выслушала все твои формулировки и предложения, - произнесла я устало и плюхнулась обратно на кровать, откуда встала при появлении гостей.
        Я храбрилась и, как говаривала моя бабушка, хорохорилась, но в действительности все больше нервничала и сомневалась. Поведение Эрдана мне не нравилось, явившаяся сюда особа королевских кровей отчего-то вызывала брезгливость и неприятие, но что мне оставалось?
        -Если ты так нестерпимо хочешь неизвестно куда неизвестно зачем вернуться, - тихо и, как мне показалось, насупленно проговорила саламандра, - то я могу пообещать, что посодействую в этом. Как только ты поможешь Владыке Армагару вернуться в мир высших, я отправлю тебя домой.
        -Что?! - не поверила я своим ушам. - Ты можешь?
        -Не сейчас, но смогу, - невозмутимо ответила волшебница.
        -Даже если вернуть дракона возможно, на это могут уйти годы, десятилетия! Я не могу, не хочу столько ждать!
        Я вскочила и заходила по комнате. Хотя бы какая-то альтернатива будоражила. Что делать, что делать?
        -Не отдавай им камень - все, чего прошу. Если не сработает мой план, ты найдешь другую возможность. Но не такую же!
        -Как же я устала от всего этого!
        Противоречивые чувства буквально рвали меня на части. Я считала Эрдана единственной реальной возможностью вернуться домой, но в то же время не доверяла ему. Что-то внутри меня не доверяло ему, только вот после знакомства с драконом я боялась доверять даже собственному чутью. Ведь оно могло оказаться вовсе не моим, а его! Или нет? Как разобраться и принять верное решение? Святые небеса, я не хочу ничего решать! Кажется, что ни выбери - все равно ошибешься!
        Мозг закипал, беспокойство зашкаливало, и мне уже начинало казаться - еще немного и я по-настоящему сойду с ума или слягу с какой-нибудь мозговой горячкой, если такая бывает.
        В тот момент, когда я застонала уже в голос, палец прожгло болью, а Сафьяна, вне всякого сомнения укусившая меня, с самым невозмутимым видом произнесла:
        -Пойдем.
        -Куда?
        -Иногда, чтобы принять верное решение, нужно взглянуть на ситуацию шире, а в нашем случае - раздобыть чуть больше сведений.
        Не знаю, откуда саламандре было известно расположение залов и коридоров дворца, но, опираясь на ее подсказки, я скоро очутилась возле белых с золотой отделкой дверей.
        Глубоко вдохнув и напомнив себе, что все это - нереальный затянувшийся фэнтезийный кошмар, я надавила на дверь, чуть приоткрыв ее, и сразу услышала визгливый голосок принцески.
        -Зачем она тебе? У тебя есть я. И я не потерплю соперниц!
        -Она не нужна, - усмехнулись ей в ответ голосом Эрдана. - Только камень.
        -Так убей ее! - потребовала маленькая сволочь.
        -Кровожадная моя, - с искренним восхищением приласкал ее Эрдан. - Это один из вариантов.
        Я онемела. Это какая-то игра? Не может же он говорить такое всерьез?!
        Наверное, вот так, под дверью, я простояла еще какое-то время, потому что, когда пришла в себя, голоса уже стихли.
        И что теперь? Уйти?
        Я решительно распахнула дверь и вошла в просторную гостиную. Внутри оказалось шикарно, но мне было не до разглядывания обстановки.

«Странно, что нигде не повстречались охранники», - пришла в голову мысль.
        -Не странно, - отозвалась саламандра. - Я усыпила их, пока шли. Практика запрещенная, но через кровь магия струится просто отменно, я позаимствовала у тебя немного.
        -Что?!
        -Я помогаю. Ты чем-то недовольна?
        В голове был такой кавардак, что я промолчала. И зачем-то пошла дальше, к манившей двери в следующее помещение.
        Даже не открывая, услышала характерные стоны. Эрдан и принцесска?!
        Жгущее желание не оставлять больше недомолвок побудило приоткрыть дверь. И убедиться, так сказать, воочию.
        -О да, мой король, не останавливайся, - сладострастно шептала Мариза в лучших традициях жанра. - Обещай! Пообещай мне, что избавишься от этой выскочки! Сразу после…
        -Это я тебе пообещаю с легкостью, - ответил Эрдан, и я представила, как исказилось его холеное лицо в безобразной усмешке.
        Как от пощечины дернулась назад. Скривилась и, неслышно выплюнув «А ну к черту!», хотела немедленно уйти, но заметила валяющийся на полу у самой двери пиджак. Поддавшись порыву, встала на четвереньки, протянула руку и, схватив за рукав, осторожно подтащила к себе знакомый предмет гардероба Эрдана. Полезла во внутренний карман… Та-дам! Шестеренка оказалась на месте, и, недолго думая, я прихватила ее с собой.
        Глава 12
        Сафьяна начинала нравиться мне все больше. Пока в состоянии, близком к трансу, я нащупывала шестеренку в кармане пиджака Эрдана, она соскользнула с моего запястья и умыкнула целый кошель золотых монет, которые были в ходу по всему Орту. Благодаря этому нам удалось покинуть столицу быстро и незаметно. По крайней мере, хотелось надеяться, что сразу определить выбранное Сафьяной для побега направление Эрдан не сумеет. В том, что будет искать, - не сомневалась.
        Чувствовала я себя гадко. Не от того даже, что не представляла, что делать дальше, меня мучило осознание, что я так долго позволяла водить себя за нос. Или все-таки нет? «Избавиться» - это ведь не обязательно убить?
        На мгновение задумалась и тут же одернула себя. Это уже не имеет никакого значения. Сейчас я была, как никогда, уверена, что поступила правильно.
        Ночевать опять пришлось в лесу. Едва остановились на привал, Кушак убежал в заросли, а вернулся с зажатыми в лапках ягодами. Забрался по мне, как по лиане, заглянул в глаза и протянул свою добычу. Неожиданно и невероятно трогательно. Ягоды оказались крупными, не очень сладкими, но приятными на вкус. Я благодарно погладила пушистика и поежилась, вспомнив, что Эрдан собирался его съесть! Когда легла, Кушак прижался ко мне под накидкой, согревая.
        Так уж вышло, что многострадальная «земная» сумка и накидка - единственные пожитки, которые я прихватила с собой, убегая из дворца. Собственно, ничего другого у меня и не было. В том числе и спичек, чтобы развести костер. А потому спать пришлось, как есть, и теплый зверек пришелся тут очень кстати.
        -Я, конечно, не белая и не пушистая, но неужели тебе меня было мало? - обиженно спросила Сафьяна, приподняв голову и взглянув на меня своими огненными глазищами.
        -Много, мне тебя было очень много, - усмехнулась я. - Но это ведь не повод есть удивительных трехглазых мохнатиков! Ты посмотри, какой он милашка!
        -Эх, не ценишь ты меня, не ценишь… - проворчала волшебница и повернулась ко мне хвостом.
        Я хмыкнула и пожелала ей сладких снов.
        А заснув, на этот раз сразу очутилась рядом с чешуйчатым высшим.
        -Скажи что-нибудь мудрое, - попросила, не теряя времени. - Почему я здесь? Почему я?! Не понимаю. Неужели в целом мире не нашлось кого-то более подходящего?
        -Как знать, может, и нашлось бы, но наши пути пересеклись в твоем мире, - напомнил дракон.
        -Да, но… Теперь я могла бы отдать тебя… То есть… кому-то более достойному, а сама вернуться домой.
        -Это невозможно. Дитя, я чувствую твое смятение, но для обиды нет повода. Это не прихоть, пути назад в самом деле нет, ты истинная хранительница. Все случилось так, как и должно было.
        -Должно было? Вроде того, что так сошлись звезды, распорядилось провидение? Я не верю в предопределенность. Разве не мы сами выбираем свою судьбу, ежеминутно решая, как поступить?
        -И это верно, но мысль или идея всегда предшествуют материализации. Художник сначала представляет картину, которую хотел бы изобразить, и только потом берется за краски. Так и идея твоей жизни уже начертана, но как ты ее реализуешь - зависит только от тебя.
        -Хочешь убедить, что и перемещение в Орт было начертано?
        -А тебе легче представить судьбоносность поступления в художественный колледж или переезд в другой город, чем перемещение в другой мир? - усмехнулся дракон.
        -И это знаешь? Впрочем, чему я удивляюсь, ты же почище Сафьяны ковыряешься у меня в мозгах.
        Нет, я не обижалась на дракона и даже, пожалуй, смирилась с ролью его хранительницы, но и принять до конца не могла.
        С момента как попала сюда, за меня решали другие. Слетелись, как коршуны, каждый преследуя свои цели. Эрдан, магистры, королевства и даже Итан, чьи мотивы я до сих пор не вполне понимала. И каждый тянул на себя, желал разделять и властвовать. Мною! Надоело…
        -Независимость хороша, но и путь в одиночестве не принесет радости, - услышала я, уже просыпаясь.

«А Армагар романтик», - успела подумать прежде, чем шею пронзило острой болью.

* * *
        На меня в упор смотрели два ярко-красных горящих глаза. Жуткая растрепанная птица разодрала острыми когтями нежную кожу шеи, вне всякого сомнения, пытаясь стащить с меня кулон! А я… не могла даже пошевелиться! Только глупо моргать и морщиться. Тело казалось ватным, руки-ноги не слушались, а внутри нарастала паника.
        Недолго. Кушак стремительным, едва различимым движением выскользнул из-под накидки и с пронзительным свистом бросился на тварь. Та громко заклекотала и забила угольно-черными крыльями, не желая упускать добычу. Но Кушак сражался яростно: давил цепкими передними лапами ей на горло и драл задними, клоками вырывая пух и перья. И тварь отступила! Кубарем повалилась на траву и, клюя по пути не отстающего пушистика, с трудом поднялась в воздух.
        А с меня как будто сняли невидимые путы. Я, наконец-то, глубоко, полной грудью вдохнула и села, растирая онемевшие руки.
        -Что это, черт возьми, было?! Малыш, ты как? - Кушак тяжело дышал, все еще временами тревожно посвистывая, но видимых повреждений я на нем не заметила. - Ты же мой хороший, как ты ее! Сафьяна, а ты… Ну как всегда! Чуть что серьезное - молчишь, спишь и вообще тебя нет! Она же… Едва меня не убила! - воскликнула я, с опаской дотрагиваясь до саднящей шеи. - Мы так не договаривались!
        -Незадача, - отозвалась саламандра.
        -Незадача? Моя вероятная смерть - незадача?! Нет, это безумие какое-то. Во что я вляпалась, зачем тебя послушала? На что рассчитывала? Вот ду-у-ура. Такими темпами до торжественного воссоединения Армагара с его сородичами я просто не доживу! А ты, ты… Обманщица!
        -Но-но, я бы попросила! - Саламандра соскочила с моего запястья, и по ее тельцу расползлись самые настоящие огненные язычки. - Я - помощница и подсказчица, а не охранник! Для этих целей у хранителя есть…
        -Кто? Ложа с милахами-магистрами? Или, может быть, спутник из Ходящих, размышляющий, сразу убить или помучить?
        -Адриана, угомонись! - заорала в моих мыслях саламандра так, что в ушах зазвенело. - Все живы! Даже зверек твой отличился. Хватит паниковать!
        -Да уж, пока живы! - вставила я с нажимом. - Тебе-то легко говорить, ты и так не особо живая.
        -Птичка дурная, не спорю. Магией темной так и разит от тебя теперь. Но препятствия, вставшие на пути, делают выигрыш только слаще.
        -Да ну тебя! Лучше уж молчи! Больно, между прочим, - пожаловалась я, вновь прикасаясь к шее. - А у меня даже аптечки нет! Ты можешь наконец что-нибудь по делу сказать? Или как всегда?
        -Путь без преград обычно приводит в клетку - так тебе больше нравится?
        -Издеваешься?
        -Имею право, ты на меня, между прочим, наорала и… неживой обозвала! - заявила эта мелочь и гордо отвернулась.
        -Ну знаешь ли! И нет, не убедила. Пока я ночевала в кроватях, а не на земле, на меня никто не нападал!
        -Разве?
        Я задумалась. А ведь Сафьяна права, нападали. И в тот раз я тоже слышала что-то похожее на шелест крыльев.
        -Хочешь сказать?.. Та же самая? Не Эрдан же ее подослал?..
        Думать, что уже тогда, в столице Айландера, Эрдан пытался меня убить, было неприятно.
        -Сомневаюсь. Не успел бы настроить, да и след у нее не тот.
        -И что это значит?
        -Только то, что охотников за камнем хватает. А почему не напала раньше… Это ведь первая ночь, которую ты провела одна. Условно говоря.
        -Ну класс. Сбежала, называется. А я ведь наивно полагала, что камень если уж не меня, то самого себя бережет, а выходит что?
        -Бережет, но дракон видит твоими глазами, чует опасность твоим страхом, а если в момент опасности ты спишь…
        -Он слеп? И никто не поможет? - спросила уныло.
        -А не надо было бесценным артефактом в первый же выход разбрасываться, - покорила меня саламандра.
        -Чем?
        -Мантией волшебной, веками передающейся от хранителя к хранителю! Та бы и во сне уберегла.
        -Только не говори, что хранители всегда спят в мантии.
        -Не спят, но и по лесам в одиночку не бродят.
        -В такие моменты мне хочется тебя придушить.
        -Ладно-ладно. Вон, Кушак твой подсобил не хуже мантии.
        Брови поползли вверх от словечек иномирской магической живности. Махнув рукой на причуды перевода, спросила по делу:
        -Если эта дрянная птица меня обездвижила и к камню подобралась, как вообще Кушаку удалось с ней совладать?
        -Поинтересовалась, надо же.
        -Ты опять за свое? - простонала я.
        -Магией ты в него плеснула щедро. Похоже, теперь он действительно твой… кхм… страж.
        -В смысле?
        -Раньше у каждого уважающего себя мага, более-менее сильного, разумеется, был свой магический страж. Не всегда живой, поговаривали, некоторые темные умудрялись оживлять дохлых птиц или зверей, а то и вовсе создавать помощников из камня или глины.
        -Вроде големов? Или… зомби? Жуть какая. Но я-то тут при чем?
        -А кто в арриката силой запустил без меры, я, что ли?
        -У меня голова кругом. Я надеюсь, та птичка не зомби и я теперь не озверею вслед за ней?
        -Чего? - вылупилась на меня саламандра.
        -Поцапала она меня знатно, вот и думаю: мало ли, заразная.
        -Сама ты заразная, - отмахнулась Сафьяна. - Впрочем… Похоже, так и есть. Нехорошо это. Маг с таким стражем - сильный противник.
        Шея всерьез беспокоила. Совсем не улыбалось подхватить какую-нибудь заразу, сепсис или еще чего и сгинуть на просторах иного мира уже от болезни. О чем я и заявила Сафьяне. Раз она взяла на себя роль моей наставницы - пусть помогает!
        -И вообще. Не хочу больше спать в лесу! Мало того что это, как выяснилось, опасно, так еще жутко неудобно, да и просто - сколько можно? Я хочу принять горячую ванну, поесть горячей же еды и завалиться на мягкую чистую постель!
        -Фи, какая неженка, - фыркнула Сафьяна, а я едва не зарычала. - Ладно-ладно, все равно придется идти за едой. Деревня тут недалеко.
        -И ты молчала?!
        От понимания, что еще вчера могла оказаться чуть ближе к привычной цивилизации, я совсем разозлилась.
        -Начинаю думать, что вручить мне тебя было какой-то изощренной пыткой, придуманной смекалистыми магистрами. Мол, с такой помощницей она быстро станет шелковой и согласится на все!
        -Вот языкатая!
        -Чья бы корова!.. Что это?
        Сама не заметила, как, ведомая картинками-подсказками, вышла на вершину небольшого холма, откуда открывался вид на теснящиеся друг к другу странные сооружения. Коричневые полусферы, похожие на половинки кокоса, обнесенные по кругу заборчиками; высокие одиноко стоящие башенки, тоже коричневые и нечто вроде жилища папуасов (с красной соломенной крышей) по самому центру.
        -Деревня, - невозмутимо ответила Сафьяна. - Довольно бедная, но тем вероятнее, что нам будут рады.
        Спускалась с холма с опаской. Все-таки напрямую общаться с местным населением мне еще не приходилось. Да и наличие кошеля с золотыми не сильно воодушевляло. Напротив - не дай бог позарятся и…
        -Вот дурная! Ты еще в красках вообрази, что именно эти работяги с тобой сделают. Чтобы уж наверняка.
        -Куда идти-то, незаменимая моя? Непохоже, что тут есть гостиница или хотя бы магазин.
        -Вперед иди, избалованная моя, - передразнила магическая малявка и все-таки подсказала: - Вон девица с корзиной идет, ее и спроси, кто подсобить может заплутавшей в лесу бедняжке тебе. Хотя нет, не заплутавшей. Страннице, из дома бежавшей в поисках лучшей доли.
        -Ладно, - буркнула я. Подходить к безобидной на вид девушке страшно не было.
        Белокурая и голубоглазая она взирала на меня с искренним изумлением.
        -Ты что же, так пешком и идешь? - поразилась она.
        -Ага, - отозвалась я. - Летать-то не умею. Можно у вас тут где-нибудь на ночь остановиться? И запасы пополнить? Я заплачу.
        -Можно. Почему нельзя? Чужаки редко сюда заходят, но гостям каждый рад. Особенно, если при деньгах. Наш дом крайний, - она махнула рукой на ближайшую обшарпанную кокосину, - но я все раздобуду, что скажешь.
        Произнеся это, она уставилась на меня с надеждой. Я пожала плечами и, кивнув, пошла за ней.
        -Тебя как зовут-то?
        -Варейка.
        -Значит, Варя?
        -Можно и так. А тебя?
        -Адриана, но лучше просто Адри.
        -Красивое имя, необычное. Проходи. У тебя царапины на шее глубокие, у меня мазь есть, позволишь?
        -Буду благодарна. Ты одна живешь?
        -С отцом. Он вечером только вернется и, не переживай, против не будет.
        Она усадила меня на деревянную скамью, принесла миску с теплым отваром, отрезы ткани и обещанную мазь.
        Пока девушка аккуратно обрабатывала мои боевые раны, я осматривала обстановку. Что сказать, здесь было бедно, скудно, но чисто. Длинный стол, лавки, печь с чугунками и глиняными чашами, пучки трав, связки незнакомых мне темно-синих овощей и даже какие-то вяленые тушки. Вместо двери - занавеска, ведущая то ли в спальню, то ли в коридор. Хотелось надеяться, что комнат тут хотя бы две, и спать вместе с ее отцом не придется. А то уж лучше в лесу. От одной этой мысли меня передернуло и как, никогда, сильно захотелось в родные асфальтовые джунгли, с электричеством, микроволновкой и супермаркетами. У-у-у.
        -Больно? - встревоженно спросила Варейка. Похоже, стонала я в голос.
        -Наоборот. Наконец саднить перестало. Ты волшебница!
        -Если бы, - с грустью отозвалась девушка и отвернулась.
        Не то чтобы мне хотелось лезть почти незнакомке в душу, но слово за слово, она как-то незаметно поведала мне свою историю.
        Оказалось, отец решил выдать ее замуж. И ладно бы, но в мужья выбрал не кого-нибудь, а вдовца старосту шестидесяти лет от роду! На мольбы дочери не поступать так с ней он только называл ее дурехой, не понимающей своего счастья. Староста жил в достатке и, несмотря на свой почтенный возраст, считался первым женихом на деревне.
        -Не могу я так, - пожаловалась Варейка. - Он когда смотрит на меня, все внутри от омерзения сжимается. А как представлю, что он не только руки лобызать будет, но и все остальное… Не могу! Лучше в пустыню.
        Встретив мой недоуменный и, должно быть, порядком шокированный взгляд, она быстро отвела глаза и пригласила за стол.
        Кушак, вылезший из-под накидки и тут же ухвативший кусок хлеба, произвел на нее неизгладимое впечатление. Варейка заверила, что обычно аррикаты крайне осторожны и не только не даются людям в руки, но и на глаза стараются не попадаться, а тут… ручной! Пришлось объяснять, что зверек остался со мной, потому что мне посчастливилось подобрать его ослабленным и выходить.
        -Вот и привязался, - развела я руками.
        -Счастливая ты! Такие приключения, а главное - ты сама себе хозяйка. Но знаешь, что? Я здесь тоже не останусь. Если отец не передумает, уйду к кочевникам. О них разное говорят, но женщин они не трогают, берегут. Лучше там мужа себе найду, чем за Барлея выйду! Ты бы видела, как он смотрит! Будто облизывает, фу.
        -Будем надеяться, отец твой одумается, - сказала я осторожно.
        -Вряд ли, бежать мне надо.
        -Видела я этих кочевников, они же разбойники натуральные!
        -Не заливай, - неожиданно вторглась мне в голову саламандра. - Пугливая какая. Не юнцы желторотые, да, но к чему девице такие? А там мужчины настоящие, сильные, смелые, независимые…
        -Помню-помню твое страстное увлечение, - усмехнулась я. - Только не место среди таких удальцов девушке юной и беззащитной.
        -Да незачем им разбойничать, - сказала Варейка. - У них магии в избытке. Я сама видела, прошлой весной двое в деревню заходили. И девиц с собой звали! Знала бы я, тогда еще ушла.
        -Зачем звали? - не поняла я. - Неужели пошел кто-то?
        -Из наших никто не пошел, но на базар потом с отцом ездили, там слышала, все, кто решился - довольны остались. Хотя и всякое поговаривали, мол, их мужчины сразу с несколькими женами живут. Но обходительные и заботливые, а главное - силой никого не держат!
        -Может, и не плохо, что из ваших никто не согласился, - пробормотала я.
        -Трусливые! Да и не много девиц у нас, деревенька-то маленькая. Так что, даже если бы не староста… Выбор у меня невелик. Ну ничего, пустынники те, уходя, ориентир оставили. Караваны их в города редко заходят, а вот по деревням окраинным частенько гостят, товарами обмениваются. Вот и мимо нас ходят. Ну как мимо, дня два пути отсюда. Лес за деревней заканчивается почти сразу, дальше степь, да чем дальше, тем более чахлая. Отец говорит, высыхает наш Орт без магии, пустыни со всех сторон наползают, где их и отродясь не было.
        -Воды мало?
        -Воды хватает, только течь, куда надо, она больше не хочет. Вот караваны как раз по руслу засохшей реки и проходят. Уж реку ту я найду!
        Мы так заболтались, что когда на кухню зашел невысокий крепкий мужичок, вздрогнули обе.
        -Отец, - вскочила Варейка. - Ты рано. Это Адриана, она… Останется у нас на ночь. И заплатит.
        -Заплатит - это хорошо. А остальные?
        -Кто? - сипло спросила я и прокашлялась.
        -Неужели одна?
        -Я могу за себя постоять, - сказала твердо и встала. - Благодарю за гостеприимство вас и вашу дочь.
        -Ну что ж, - хмыкнул мужчина. - Располагайся. Варейка, накормишь?
        -Конечно, отец, - кивнула она и растерянно глянула на меня.
        -Покажешь мой уголок?
        Оставаться на кухне и общаться с отцом девушки, чтобы ненароком не ляпнуть чего-нибудь лишнего, не рискнула.
        Варейка быстро провела меня в маленькую комнатку, к счастью, отдельную, и указала на тюфяк у одной из стен. К еще большему счастью, где умыться, тоже нашлось. Туалет и простой умывальник были в доме, а не на улице, как я ожидала, наученная россказнями ненавидящей деревенский образ жизни Ленки.
        Освежившись и наконец устроившись на жестком матрасе, набитом соломой, отлепила от себя Кушака (намертво вцепившегося в меня при виде отца Варейки) и обратилась к Сафьяне:
        -Вот даже у деревенской девчонки столь далеко идущие планы, пусть и безумные. А мы? Что теперь делать будем? Стала бы я бомжем в родном мире, хотя бы приблизительно знала, куда обратиться за помощью. Инстанции, соцслужбы, ночлежки. - Меня передернуло от воспоминаний о реалиях этого самого родного мира… - А что делать здесь? Пожалуйста, скажи, что у тебя есть план и ты уговаривала меня сбежать от Эрдана не из природной вредности!
        -Отчего же нет, есть. И Варейка эта нам его существенно облегчила.
        -В каком смысле?
        -В Вардарбен все равно без помощи кочевников не добраться. Так какая разница, будем мы рисковать и мытарствовать основную часть пути или сразу отправимся к ним?
        -К кочевникам?! Погоди, ты что же, с самого начала это задумала?! - изумилась я. - Но они же… бандиты!
        -Не бандиты, а уверенные в себе сильные мужчины, которые легко защитят тебя в случае чего.
        -Ну да, держи карман шире. Защитят, а скорее сами и…
        -Я тебе поражаюсь, что за мысли? Почему каждый малознакомый мужчина в твоем представлении сразу бандит? - недоуменно поинтересовалась Сафьяна. - Ты в резервации преступников жила или как?
        -Ага, вроде того. Только вот там, где я жила, меня еще ни разу не пытались убить. И даже в темном переулке впервые напал Итан! В общем, так: яне пойду ни к каким кочевникам.
        Глава 13
        Засыпала я, свято уверенная, что без труда сумею отстоять свою позицию, а проснулась, чувствуя себя совершенно разбитой. Мне снились родители и Ленка. Мама плакала и крепко обнимала, а подруга корила за то, что не поехала с ней на ужасную практику и не переманила на себя половину популяции местных комаров, и та жрет теперь исключительно ее сладкую городскую кровушку.
        -А если я не смогу вернуться? Что будет с ними?
        -Я сделаю все от меня зависящее, - серьезно пообещала Сафьяна. - К тому же ты украла шестеренку.
        -До сих пор не знаю, зачем сделала это, я ведь пользоваться ею все равно не умею.
        -Как знать, может, еще и пригодится.
        -Ладно, а зачем нам в Вардарбен? - спросила, уже чувствуя, что придется сдаться.
        -Если где и остались бескорыстные, верные Армагару маги, то там.
        -Я почему-то думала, там вообще магов не осталось. Технический прогресс, и все дела.
        -Есть вероятность, что проверять это нам не придется. Пустынники - сильные маги, штормовики по большей части. Ты, кстати, знала, что именно из-за них этот дар считается неблагородным? Твоему принцу приходится несладко в среде своей чопорной семейки. Позор рода, можно сказать.
        -Неожиданно. Хотя принц из Итана и так… Как из меня принцесса. И он не мой. Здесь вообще нет ничего моего, - нахмурилась я.
        -Разумеется, - не стала спорить саламандра.
        -Но разве штормовики - самые сильные из магов?
        -Не в этом дело. Просто этот дар пустынникам весьма кстати, он помогает им ловить магические вихри, для всех прочих крайне разрушительные.
        -Значит, магией они в самом деле не обделены?
        -Да. Но главное даже не в этом. Они ищут портал в мир высших.
        -Зачем? - удивилась я.
        -Несогласные с чем-то не всегда отребье, Адриана. Такова их изначальная цель.
        -Допустим. Но ты же век спала, откуда знаешь, что до сих пор ищут?
        -Вот и выяснишь, - буркнула она.
        Ну и что бы вы сделали на моем месте? Вот именно, пришлось идти.
        Прощаясь с Варейкой, я вручила ей несколько монет. Лично ей, поверх тех, что отдала за ночлег и провизию. Сафьяна заверила, что этого ей с лихвой хватит для побега. Варейка, в свою очередь, подарила мне баночку своей заживляющей мази (которая, к слову сказать, действительно очень быстро сняла и боль, и воспаление).
        -Удачи тебе! И пусть все получится, что бы ты ни выбрала, - с чувством сказала я и обняла девушку.
        -Спасибо, Адриана. Жаль, не могу уйти сразу, может, пошла бы с тобой, - улыбнулась она.
        -Мир маленький, - подмигнула я и… зашагала в неизвестность.
        Столько, сколько ходила в Орте, я, пожалуй, не ходила за всю жизнь. Икры стали стальными, ступни покрылись мозолями, но я терпела бы все это с большей радостью, если бы знала, куда иду. Только вот понимание, зачем мне все это, упорно не приходило.
        Погода благоволила, лес становился все более редким, и двигалась я достаточно быстро, однако ночь все равно пришлось провести под открытым небом. Опасаясь нападений, спала беспокойно и отрывисто, и с первыми же лучами рассвета продолжила путь.
        Точного места предположительной встречи с кочевниками Варейка, конечно, не назвала, да на то они и кочевники, чтобы кочевать и никому расписание своих переходов не сообщать. Тем не менее после полудня (если верить высоко стоящему в небе солнцу) я действительно вышла к руслу засохшей реки. По крайней мере, Сафьяна заверила, что представший передо мной овраг - то самое и есть.
        Идти вдоль и проверять, насколько далеко он тянется, я не стала. Уселась прямо здесь, пообедала и принялась ждать. Но, как известно, ожидание - самая противная и медленно тянущаяся в мире вещь, а потому уже через некоторое время я вспомнила свой главный жизненный девиз «В любой непонятной ситуации рисуй!» ис воодушевлением порылась в сумке.

«Моя прелесть» (новехонький альбом и карандашики) нашлась на самом дне, но целой и невредимой. Я выбрала подходящий, наиболее живописный ракурс, устроилась поудобнее и принялась за дело. Закончила набросок довольно быстро и с сожалением подумала о том, что не имела возможности запечатлеть дворец Скиры, и лучше бы красками, а по памяти уже вряд ли воспроизведу.
        Огляделась и остановила выбор на мохнатом чуде, каких точно не водится на Земле. Над изображением Кушака корпела куда дольше, хотелось сделать его максимально достоверным, но при этом живым, а не мультяшным. Учитывая огромные ушки-локаторы, три глаза, шесть лап и общую няшность, задача оказалась не из легких. На Кушаке не остановилась и нарисовала еще и Сафьяну. Малявка согласно позировала, меняя позы и даже выпуская огненные язычки. Солнечный свет из ослепительно-белого успел стать теплым желто-оранжевым, вечерним, когда я наконец отвела душу любимым занятием и, притомившись, как-то незаметно задремала на ближайшем, покрытом жесткой сухой травой пятачке.
        Мне опять снился дракон. Такой же теплый золотисто-оранжевый, как закатные небеса. Странное дело, но я привыкла к его визитам и была даже рада неторопливой беседе. В конце концов, с кем еще мне говорить? Браслет и древний ящер, живущий в кулоне. Да на Земле мне давно бы подыскали уютную койку в подходящей такому случаю клинике.
        Я усмехнулась, а потом без зазрения совести пожаловалась:
        -Мне кажется, я бреду в кромешной темноте. Не вижу ни цели, ни самого пути. Что я тут делаю? Зачем? Как можно так жить?
        -А разве кто-то живет иначе? Даже если ты напридумывал себе множество планов, обязательно ли реализуешь их все? Можешь ли предугадать, какая встреча ожидает тебя за поворотом и как может одно-единственное с виду незначительное обстоятельство перевернуть твою жизнь? Все мы приходим в жизнь слепыми, все блуждаем, пока однажды нас не постигнет озарение истинного пути. Но помни: ценен сам путь, а не только его цель. Учись радоваться тому, что есть у тебя здесь и сейчас.
        -Радоваться тому, что просто идешь? Неизвестно куда и зачем? Это трудно.
        -Новому дню, солнечным лучам, каплям дождя, мимолетной улыбке, смеху, просто тому, что все еще жив. Разве это сложно?
        -Не знаю. Здесь все иначе, непривычное, чужое.
        -Ты сильнее, чем тебе кажется. Разум твой тянется к познанию, а в душе теплится живой огонек. Позволь ему разгореться.
        Очертания Армагара вдруг смазались, и в мой сон ворвались громкие голоса.
        -А ничего, аппетитные формы, а какие волосы - огонь!
        -Смотри, как бы огненная кошечка не подпалила тебе крылышки, - загоготали в ответ.
        -Долго еще будешь вспоминать ту бестию? Правильно Заил ее выгнал, только хвостом крутила.
        -Красавица, не замерзла на земле-то спать? А то мы тебя быстро обогреем.
        Я резко распахнула глаза и села. Ма-м-мочки, такой ли встречи с кочевниками я ожидала?..
        Первое, что увидела, - чешуйчатые лапы с длинными загнутыми когтями. Их обладателем оказался страшенный зверюга - зеленовато-серый огромный ящер с вытянутой шеей и жутким языком с раздвоенным кончиком, то и дело высовывающимся из пасти.
        С трудом отведя взгляд от доисторического чудища, я заметила-таки двоих громадных мужчин, стоящих рядом. Жгучий брюнет со смуглой кожей и глубоким шрамом на скуле и рыжий детина в отороченной мехом безрукавке, которая будто специально привлекала внимание к его бугристым накачанным рукам.
        Я сглотнула и невольно попятилась, едва не сорвавшись в овраг, на краю которого задремала.
        -Ну-ну, не съедим же мы тебя, - усмехнулся брюнет и подался вперед. На что Кушак тут же бесстрашно выскользнул у меня из-за спины и, загородив собой, угрожающе засвистел.
        Мужчины было засмеялись, но, когда их ящер стал фыркать и беспокойно перебирать лапами, нахмурились.
        -Разве не с нами ты искала встречи, красавица? - спросил рыжий. - Поблизости ни дорог, ни городов. Как ты здесь оказалась?
        -Пришла, - ответила честно. - Только уже не уверена, что стоило.
        Сафьяна, как всегда это делала в ответственные моменты, молчала, а я тысячу раз успела пожалеть, что поддалась и согласилась на дурную затею идти к кочевникам. Кто из нас двоих, спрашивается, был прав на их счет?!
        -Испугалась, значит? Неужели не слышала, что ни один пустынник не обидит женщину?
        -Что-то не особо похоже на правду, - вырвалось у меня.
        Мужчины переглянулись.
        -А я тебе говорил, - хмыкнул рыжий и снова обратился ко мне: - Я Бар, это Тельн, и мы не тронем тебя. Мы вообще заметили тебя случайно, решили, драконий вереск вырос в такой суши, а тут девчонка с костром на голове.
        Я вспомнила, как сама в начале своего пути по Орту перепутала это растение с языками пламени, и кивнула.
        -Ну так что? - спросил темноволосый Тельн. - Идешь или нет? Мы и так из-за тебя задержались.
        -Я направляюсь в Вардарбен.
        -Мы ей все-таки не нравимся, - усмехнулся этот великан и добавил уже серьезнее: - Тебе повезло, что мы отстали и не рискнули срезать нестабильной норой. Следующий караван не скоро пойдет этой дорогой. Если вообще пойдет.
        -И куда идет тот, который вы нагоняете? - уточнила я. Сразу признавать, что попала впросак, не хотелось.
        -Это решает ведущий. Караван может остановиться на неопределенный срок, а то и свернуть с намеченного пути, но первоначальный совпадает с твоей целью. И даже со всеми задержками это будет куда быстрее…
        -Я согласна, - кивнула и наконец встала. Подобрала вещи и вопросительно посмотрела на мужчин.
        -Прошу! - усмехнулся рыжий и указал на ящера.
        Честно, я едва не передумала, но быстро взяла себя в руки. Не сожрет же он меня, в самом деле…
        Двигался ящер нереально быстро, даже несмотря на то, что нес теперь еще одного седока. Я цеплялась за края седла, первое время едва дышала от страха и смотрела исключительно в спину впереди сидящего Тельна. Впрочем, в сгустившихся сумерках и на такой скорости что-либо разглядеть все равно не удалось бы. Зверь же, судя по всему, отлично видел в темноте, не боялся ни жара пустыни, ни холода ночи и с легкостью перепрыгивал через поваленные деревья, валуны и даже глубокие расщелины в земле, пару раз преграждавшие нам путь. Не успело толком рассвести, а мы уже нагнали караван, с которым, как оказалось, я разминулась совсем чуть-чуть. А ведь могла и не встретиться вовсе…
        Повезло? С этим я пока не разобралась.
        Пустынники, похоже, никуда не спешили и ночевали с полным комфортом. Я насчитала как минимум три больших шатра и несколько палаток поменьше. Крупные мохнатые звери, отдаленно напоминающие мамонтов (только без бивней и хоботов), были привязаны в отдалении. Там же я заметила еще двоих жутких ящеров, мирно дремавших в сухой траве.
        -Заил встал? - спросил Бар у паренька, ухватившего «нашего» ящера за поводья.
        -Или не ложился, - хмыкнул тот в ответ. - Я ему не нянька.
        -Да, всего лишь чересчур языкатый племянничек, - отозвался громила едва слышно и махнул мне: - Пошли! Решать, что делать с тобой дальше, будет ведущий.
        -Но…
        -Балласт мы с собой не таскаем. Но у тебя есть все шансы стать приятной частью нашей компании.
        Ох как не понравилась мне его ухмылка! И эти намеки. Ну, Сафьяна, я тебе еще все выскажу!
        Перед тем, как зайти в шатер к главному, я несколько раз глубоко вдохнула и медленно выдохнула, но внутреннюю дрожь унять не сумела. Вляпалась, я опять куда-то вляпалась. Я вообще только этим теперь и занимаюсь.
        Мужчина сидел в даже на вид удобном дорогом кресле с красивыми резными подлокотниками. Смуглый брюнет в идеально белой рубахе с глубоким V-образным вырезом и песочного цвета шароварах. Его глаза, не просто карие, как у Итана, а почти черные с хитрым, лукавым блеском и скоплением мелких морщинок по краям прожигали меня пытливым, заинтересованным взглядом и в то же время неведомо чему ухмылялись. Я же смутилась, как школьница, и совсем онемела. Пустынник, очевидно, принадлежал к тому типу мужчин, уверенных в себе, харизматичных и успешных, к обществу которых всегда так стремилась Ленка и которых откровенно побаивалась я. Не чувствовала себя ровней, терялась, теряла дар речи. Ну почти. Нет, не сейчас. Не сейчас.
        -Здравствуйте. Я Адриана, - представилась я, бесстрашно шагнув вперед.
        -Заил, - чуть склонив голову, произнес мужчина. Потом указал мне на кресло напротив себя и, задумчиво сложив ладони перед подбородком, попросил: - Ну что ж, Адриана, поведай мне свою историю.
        Я нахмурилась, и взгляд кочевника тут же сделался еще более цепким. Будто я книга, расшифровать которую он пытается.
        -Я направляюсь в Вардарбен, - повторила то, что уже говорила Бару и Тельну.
        -Это не похоже на историю.
        -Мы с вами недостаточно близко знакомы, чтобы я делилась своими секретами, - нашлась я, в действительности не представляя, как выпутываться из этой ситуации. Что я могла ему рассказать? Ничего!
        -Значит, секреты, - усмехнулся пустынник. - Предлагаешь мне принять в караван ту, которая, кроме своего имени, не может сообщить о себе ничего?
        -Я ровно так же ничего не знаю о вас.
        -Справедливо. Но не мы искали встречи с тобой. Что же привело тебя? Стремление избежать нежеланного брака? - Я не смогла сдержать удивленного вздоха. - Поиски достойного мужа? Жажда приключений?
        -Замуж я не стремлюсь, - пробормотала я на всякий случай, но Заил меня как будто не услышал.
        -На деревенскую ты не похожа, хоть и одета довольно бедно. На запуганную тираном отцом беглянку тоже. Кто же ты? Я чую в тебе магию.
        А вот последние его слова мне совсем не понравились.
        -Ничего такого. Мне нечего рассказать, потому что я никто. Не сбежавшая принцесса, не выдающийся маг, никто. Я просто ищу свое место в этом мире, лучшую долю, предназначение. Этого недостаточно?
        Заил встал, прошелся взад-вперед и каким-то совершенно непостижимым образом вдруг стянул у меня с колен сумку!
        -Эй! - выкрикнула я возмущенно, вмиг растеряв всю учтивость.
        -Тише, - усмехнулся кочевник. - Если не можешь рассказать ты, возможно, расскажут твои вещи? Да, негусто для перехода через пустыню.
        -Вам не говорили, что неприлично рыться в чужих вещах?!
        -Ты первая. И не хотелось бы прерывать наше знакомство по причине твоей трагической гибели посреди засушливой степи.
        -Что?!
        -Одной, без воды и снаряжения, выжить здесь тебе будет весьма трудно, а я пока не вижу ни одной причины, чтобы взять тебя с собой. Так что, вернуть?
        Он демонстративно протянул мне сумку. Я насупилась. Мобильник, кошелек, связка ключей с фонариком и прочие земные штучки вряд ли убедят его проводить меня в Вардарбен, но что мне терять?
        Как ни странно, ничего из вышеперечисленного Заила не заинтересовало, а вот альбом… Он листал и рассматривал его так долго, что я успела заскучать.
        -Это твое? - наконец подняв на меня глаза, спросил он.
        -Да, - пожала я плечами.
        -Необычный дар.
        -Разве? - ляпнула я.
        Заил приподнял бровь.
        -Я не встречал столь искусных художников, хотя собирал работы самых выдающихся из них. Кто научил тебя?
        -Опять вопросы? Вы отведете меня в Вардарбен или нет? Я долго шла к вам, не бросайте меня, пожалуйста.
        -И что же ты можешь предложить мне?
        -Предложить? - Да, ничего не скажешь, план трещал по швам. Об этом я как-то не подумала. - У меня есть деньги. Не знаю, много ли это. Там, в сумке.
        -Деньги меня не интересуют. Что-то еще?
        -Вы издеваетесь? Варейка сказала, ваши мужчины сами приходили в деревню и предлагали уйти с ними. А когда я…
        -Так ты все-таки ищешь мужа? Если так, это все меняет. В моем гареме давно не было новых жен, а я люблю разнообразие.
        -Что?! - Я вскочила и, яростно шипя что-то неразборчивое, выдернула свои вещи из его рук. - Да вы! Ну, Сафьяна…
        -Твой темперамент мне по душе, - сквозь смех произнес Заил. - Но успокойся. Ты хоть и красива, но не в моем вкусе. Да и жены растерзают меня, если приведу в гарем еще одну. Я позволю тебе остаться, если ты согласишься рисовать для меня и пообещаешь сохранить в тайне то, что, возможно, узнаешь здесь.
        -Хорошо, - кивнула я. - Но только если вы пообещаете, что я, оставшись с вами, ненароком не окажусь чьей-нибудь десятой женой.
        -Ну что ты, - снова рассмеялся мужчина. - Так много жен не выдержит даже самый закаленный пустынник.

* * *
        После разговора с Заилом я еще долго пребывала в недоумении. Этот мужчина вызывал бесконтрольную, какую-то чисто физиологическую симпатию. К концу нашей аудиенции я не только совсем перестала бояться его, но и странным образом начала воспринимать как… потерянного и вновь обретенного давнего знакомого. Того, кому можно доверять.
        -И как это понимать? - шепнула в пустоту, обращаясь не к Сафьяне даже - к дракону.
        Чешуйчатые молчали, зато Кушак нежно прижался и тоненько просвистел что-то приятное.
        -Он ведь не опасен? - с подозрением глядя на зверька, спросила крупная женщина средних лет с покрытой платком головой и поманила за собой. - Пылью, должно быть, даже исподнее покрылось, а? Здесь можешь помыться и, раз уж гардеробом ты не богата, девочки тут собрали тебе на первое время во что переодеться. Я, кстати, Маника.
        Я с удивлением уставилась на большую лохань, полную горячей воды, и горку одежды, лежащую рядом на скамье. Сама не заметила, как очутилась в палатке, очевидно, предназначенной для омовений.
        -Я Адри. Спасибо, - только и выдохнула я, но Маника, похоже, успела уйти и меня не слышала.
        -Чудеса, - пробормотала себе под нос и принялась осматривать оставленные тут же банные принадлежности. Кусок ароматного мыла, склянка с каким-то маслом, что-то похожее на шампунь - в другой. Живем!
        Спустя, наверное, целый час я наконец ощутила себя по-настоящему чистой и свежей, и уже за одно это готова была расцеловать гостеприимных кочевников. А уж когда меня накормили! Довольная улыбка сама собой расползалась на лице, и переживать о чем-либо отчаянно не хотелось, только спать.
        -Покажу тебе кибитку, в которой сможешь вздремнуть по дороге. Шатры уже собирают.
        -Да утро ведь, спасибо! - сонно отозвалась я и поплелась за Маникой.
        Большие шатры исчезли в мгновение ока. Не знаю, как такое возможно, но уже через каких-то полчаса от лагеря остались лишь следы кострищ. Даги, те крупные мохнатые «мамонты», несли на себе лишь по одному с головы до ног укутанному в плотную ткань седоку, а за собой тащили крытые тентами кибитки на колесах, в которых размещались весь скарб кочевников, женщины и дети. Детей, к слову, было немного, но пару-тройку подростков я заметила. Заил верхом на ярко-зеленом ящере стоял во главе каравана, двое незнакомых мне мужчин на другом ящере - в конце, а Бар с Тельном на своем звере шли сбоку.
        -Разве колеса не увязнут в песке? - спросила я девушку, забравшуюся в ту же кибитку, куда определила меня Маника.
        -Наши - нет, но и до песка еще далеко, - ответила она и отвернулась, явно не желая продолжать разговор.
        -Ясно, - пробормотала я и подложила под голову свою взбухшую от засунутого в нее старого платья сумку.
        Вот так, я путешествую по чужому миру в окружении чужих, не всегда дружелюбных людей, и здесь у меня нет ровным счетом ничего. Ни друзей, ни имущества, ни хотя бы какой-то уверенности в завтрашнем дне. Опять накатила тоска. А ведь никогда не считала себя пессимисткой!
        Улыбнувшись этой мысли, я погладила пристроившегося рядом Кушака и вскоре заснула.
        Видение дракона обрадовало и наполнило душу неожиданным теплом. Я грелась в исходящем от него золотистом сиянии, буквально впитывая невесомые крупинки света. Уютно, безмятежно. К волшебным снам я успела привыкнуть и в то же время каждый раз торопилась ощутить дарованное сполна, опасаясь, что оно исчезнет. И ведь исчезнет.
        -Жалеешь о сделанном выборе? - спросил дракон.
        -Нет. Просто мне надоело брести в темноте, чувствовать себя слепым котенком.
        -Ты все поймешь. Примешь. Я надеюсь.
        -Я тоже. На мне опять платье с чужого плеча, - грустно улыбнувшись, провела по темно-синей ткани, которая и во сне смотрелась довольно потрепанной.
        -Ты все сделала верно. А платье - это всего лишь платье. Будут и другие.
        -У меня здесь нет ничего своего.
        -Так уж устроено, что в другой мир, как и в следующую жизнь, мы можем взять с собой только одно - самих себя. Накопленные знания, умения и даже любовь к тем, кого обрели. Эти нити не обрываются. А еще у нас есть воспоминания. Даже за чертой они остаются с нами и при должном уровне развития могут открыться и в новом теле, да-да, и тебе, не гляди так изумленно. А уж сейчас при тебе и тело, и память. - Армагар горько усмехнулся и ненадолго замолчал. - Все остальное - лишь сор, внешние условия, вещи, которые делают нашу жизнь комфортнее, но так ошибочно возводятся на пьедестал. К тому же… синий тебе к лицу.
        -Да уж, - сказала я и рассмеялась, в самом деле испытывая облегчение. Плевать на платья, изношенные до дыр балетки и отсутствие перин. Он ведь прав, все это время от меня ускользало что-то неизмеримо более важное, и сейчас мне казалось - я почти поймала это, еще не видела, но уже смутно ощущала. Как порыв весеннего ветра, шелест чьих-то крыльев… Что-то волшебное на самом краю восприятия. И уже точно знала главное - я здесь не просто так.
        Глава 14
        Уже третьи сутки как я присоединилась к каравану Заила. Из того, что успела узнать, иерархия пустынников показалась мне довольно размытой, но он был ведущим этой группы и, судя по всему, к его мнению прислушивались в других. Как часто и где им удавалось пересекаться - оставалось загадкой, как, впрочем, и многое другое. На вопросы местные женщины отвечали нехотя и односложно, как мне чудилось, с облегчением выдыхая, когда я спрашивала о чем-либо чисто бытовом, и проявляя искреннюю заинтересованность только в моменты, когда я садилась рисовать. А садилась я довольно часто. И в пути, и на привалах, и даже поздним вечером, когда свет отбрасывал только жаркий костер в центре лагеря.
        Что любопытно, на ночь кочевники почти всегда останавливались и разбивали полноценный лагерь с огромными шатрами, горячим ужином и даже баней. В общем, путешествовали с комфортом. И получалось у них это на удивление легко и беззаботно. Что же касается рисования, интерес Заила и остальных вызывал у меня недоумение. Нет, я неплохо рисую, в колледже меня часто хвалили и как-то даже предоставили возможность принять участие в на выставке итогов года, но уж точно в моих работах (тем более в тех набросках, что удавалось сделать на ходу) не было ничего выдающегося!
        Спросить об этом напрямую я пока не решалась, опасаясь ненароком выдать себя. Зато взялась рисовать портрет Заила, отчего тот пришел в почти детский восторг. Поначалу я старалась помалкивать и только про себя тихо посмеивалась над его увлеченностью, но чем дальше, тем большее удовольствие стала получать от процесса сама. И не только из-за любимого занятия - беседовать с Заилом было приятно.
        -Значит, ты соврал про гарем? - спросила, сдувая непослушную прядь с лица и всматриваясь в хитрые огоньки глаз напротив. Мне все время казалось, что я недостаточно ярко передаю их лукавый блеск, а как итог - и харизматичность их обладателя.
        -С чего ты это решила? - показно удивился Заил.
        -Не видела, чтобы к тебе заходила хотя бы одна девушка.
        -А ты наблюдала? Адриана, как же так? Не вынесу, если разобью тебе сердце!
        -Вот еще, - фыркнула я и сосредоточилась на рисунке.
        -Гарем есть, но не здесь.
        -Вот как? Где же?
        Пустынник усмехнулся и покачал головой.
        -Не верю, что женщины добровольно на это идут. У вас мало мужчин?
        -Напротив. Среди пустынников мужчин рождается куда больше. Точно не скажу почему. Влияние рассеянной магии и… агрессии со стороны королевств.
        -Даже так? Не понимаю, откуда же тогда гаремы?
        -Парадокс, - развел руками Заил. - Очень уж мы любвеобильны. Однако гаремы держат только те из кочевников, кто может себе это позволить. И переживать тебе совершенно не о чем. Женщины для нас почти священны. Ни один пустынник не обидит женщину. Это один из пунктов нашего кодекса. Вы те, кто дарует нам детей и свою любовь, кто делает нас счастливыми.
        -Ну… если никто не жалуется, - протянула я.
        -Вот уж поверь, - рассмеялся он.
        Если честно, я так и не поняла, всерьез он говорил или шутил. В словах Заила вообще всегда скользила ирония, а морщинки вокруг глаз свидетельствовали о том, что таким он был всегда.
        Сафьяна по-прежнему молчала, будто давала мне самостоятельно привыкнуть к новому окружению. И надо сказать, это окружение, сама атмосфера, царившая в караване кочевников, их уклад мне нравились. Если бы не одно «но». Со мной на контакт они не шли. Нет, меня кормили, помогали в непривычных мелочах быта и делали вид, что все в порядке, но я чувствовала скрытое за натянутыми улыбками недоверие, а иногда и недовольство, временами ловила на себе косые взгляды не только женщин, но и мужчин. И не понимала.
        -Заил…
        -Что, золотце?
        Я улыбнулась. Так ли я не в его вкусе?
        -У вас редко бывают попутчики?
        -Нечасто.
        -Эм… Но… - Такого я, признаться, начиная спрашивать издалека, никак не ожидала. - Почему? Разве вы не проводите желающих через горы в Вардарбен и все такое?
        -Да, но ты встретила не тот караван.
        -Не тот?
        От изумления я какое-то время молчала.
        -У тебя будет возможность встретиться с нужным. Чуть позже.
        -Да? Хорошо. Просто… Они так смотрят на меня, будто я… не знаю… не попутчица, а опасная террористка. - Заил вскинул брови. - Чужачка, я хотела сказать. Значит, в этом дело? Не тот караван?
        -Да. И им это не нравится.
        -Но я не сделала ничего плохого!
        -Дело не в тебе, Адриана, а в том, что я вообще позволил тебе остаться.
        -Так стало намного понятнее, - насупилась я.
        -На то есть причина. И ты ее узнаешь. Вероятно.
        -На то, что оставил, или на то, что, они недовольны?
        -Ну…
        -Ты невыносим! - не выдержала я.
        Заил рассмеялся.
        -А мои жены говорят, великолепен!

* * *
        На четвертый день пути кое-что произошло. Сбежал Кушак. И не куда-нибудь в лес, то есть в степь, а в одну из кибиток, к которой я уже давно с интересом приглядывалась. Ее всегда ставили в отдалении от других, и пару раз я замечала, как туда относили еду, но ни разу не видела, чтобы из нее кто-нибудь выходил. И вот теперь из-под тента беззастенчиво торчал наглый белый хвост!
        -Кушак, сейчас же иди сюда! - шикнула я, подойдя ближе.
        Ноль реакции!
        -Кушак!
        -Ты можешь зайти.
        Тоненький, едва различимый голосок донесся из кибитки. Я замерла, пытаясь определить, почудилось мне или я и вправду что-то слышала.
        Край тента приглашающе отъехал в сторону, и мне не оставалось ничего другого, как опасливо просунуть туда голову.
        -Привет! - улыбнулись мне из полумрака неестественно яркие, будто подсвеченные изнутри голубые глаза.
        -Ты кто? - выдохнула я изумленно, изучая худенькое мальчишеское лицо.
        -Анир.
        -Почему ты сидишь тут один?
        -Разве один? - спросил он и погладил зверька. А ведь никто из кочевников так и не рискнул не то что погладить Кушака, даже подойти поближе!
        -Не боишься его?
        -Ты ведь не боишься, - улыбнулся мальчик. - Я за тобой наблюдал. Думал, придешь раньше.
        -Я… Эм…
        -Залезай. Если не боишься.
        -Тебя? - еще больше удивилась я, забираясь внутрь.
        -Другие боятся.
        Я невольно напряглась. Мальчик казался милым, даже трогательным. Но эти странные глаза и поведение кочевников, которые держат его отдельно от остальных…
        -Почему? - спросила я тихо.
        Анир протянул ко мне руку.
        -Можно? - спросил, заглянув в глаза.
        Сглотнув, кивнула и ощутила прохладное прикосновение. Мгновение, и мир померк, а передо мной во всем своем величии появился дракон. Золотисто-оранжевый, огромный. Армагар. Его я узнаю из сотен, такой знакомой успела стать каждая черточка и чешуйка.
        -Я ждал тебя. Ты изменишь мою судьбу, - сказал мальчик убежденно.
        Потрясенная и ничего не понимающая, я какое-то время молча смотрела на него, а потом, не прощаясь, вылезла из кибитки. Кочевников звали на ужин.

* * *
        На следующий день я пошла к Аниру сама. Незаметно перебралась к нему во время короткой дневной остановки и ехала вместе до самой ночи. Анир был симпатичным и, как и большинство пустынников, смуглым, лет десяти-одиннадцати на вид, но очень худым. Он играл с Кушаком и рассказывал мне истории, приключавшиеся с кочевниками во время переходов, но быстро уставал и подолгу лежал. Я догадывалась, что он нездоров, но спросить прямо не решалась.
        Еще два дня я находила возможности, чтобы увидеться со своим новым тайным другом. И, честно говоря, не скажу, кто из нас двоих больше ждал этих встреч. Я думала об Анире почти беспрерывно, и сердце ныло всякий раз, когда обессиленный долгой беседой мальчик неподвижно лежал или спал, дыша так тихо, что я по нескольку раз склонялась к нему и прислушивалась.
        Кушак хоть и стал со временем куда более самостоятельным, чем в начале, всегда уходил вместе со мной, но сегодня, вместо того чтобы запрыгнуть на плечи, вопросительно, почти моляще заглянул в глаза.
        -Хочешь остаться?
        Говорить, даже мысленно, зверек не умел, но его ответ и так без труда читался во взгляде.
        -Я не против, - улыбнувшись, погладила спящего мальчика. - Присмотри тут за ним.
        А когда вылезла, столкнулась с Маникой и едва не расплескала пахнущую травами жидкость в чаше, которую та несла.
        -Не волнуйся, я никому не скажу, - шепнула она.
        -Значит, все-таки к нему нельзя?
        -Они не поймут, но я вижу, что с тобой мальчик как будто оживает.
        -Что с ним?
        Женщина наморщила лоб и какое-то время молчала, будто решаясь.
        -Его недуг не излечить. Мы всегда знали, что это произойдет. Его мать еще беременной упала в водопад в момент подключения к силе. Это был несчастный случай, она сама… Киара умерла мгновенно, но малыша удалось спасти. Только вот в итоге… Анир - носитель уникальной, но не всегда поддающейся контролю магии, и, к сожалению, эта сила убивает его. Боятся не только этой силы в нем, иногда он показывает страшные вещи, боятся навредить ему самому. Заил изгонит любого, так что… Но ты заставляешь Анира улыбаться!
        -Но я ничего не делаю. И не могу, - сникла я.
        -Бывают вещи, которые нельзя изменить, но все мы способны на куда большее, чем думаем, - грустно улыбнувшись, сказала Маника, погладила меня по плечу и забралась в кибитку.
        Наверное, Маника была права. Только вот я действительно ничего не могла, особенно в реалиях пропитанного магией Орта. Лишь наблюдать. Живя бок о бок с кочевниками, я подмечала мелочи и видела все больше. Магия. С нею в караване было сопряжено все. От приготовления пищи до выбора нужной тропы. Что говорить, я и сама, казалось, стала лучше чувствовать эту самую магию. Ее крупицы пронизывали все вокруг и больше не казались чуждыми. Вызывали восторг и благоговение. Маги огня, кои тоже обнаружились среди пустынников, подобно факирам устраивали вечерами шоу, и в такие моменты мне казалось, я чувствую, как щекочет кончики моих пальцев, как искрится в душе предвкушение чего-то невиданного, волшебного. В эти ночи я засыпала с улыбкой на лице, прокручивая в голове не сожаления о потерянном на Земле, а диковинные картины, нарисованные огнем.
        Несмотря на все «но», среди кочевников мне было уютно и спокойно. Тревоги и метания отступили. Пожалуй, я наконец могла признать - здесь я на своем месте. По крайней мере, в сравнении со всем прежним в Орте.
        Сами кочевники тоже казались расслабленными и безмятежными, но расслабленность эту как ветром сдуло, когда смотрящие почуяли магию.
        -Зеленый уровень! Летит на север.
        -Набрось следилку!
        -Доложить ведущему!
        Выкрики слышались отовсюду.
        Караван остановился, я непонимающе переводила взгляд с одного суетящегося кочевника на другого.
        Заил спешился и, переговорив с мужчинами, отдал какие-то распоряжения. Бар и Тельн, оседлав своего ящера, тут же ускакали. Дагов начали перепрягать, а замыкающий теперь, судя по всему, сделался ведущим.
        Прежде чем Заил пропал из поля зрения, я улучила момент и подошла прямо к нему.
        -Что происходит? Мы больше не идем в сторону Вардарбена?
        -Мы собиратели магии, Адриана. Мы знаем пути, умеем читать знаки и находить сокрытые от других источники, а иногда и выманивать токи силы, зазывать их и использовать. И уж точно мы не упустим столько дармовой силы!
        И полез на свое зеленое чудище!
        -Но… Ты говорил…
        -Мы и сами порядком устали, Адри, многие давно не видели род… - Он запнулся и, усмехнувшись, покачал головой. - Караван сойдет с тропы и будет дожидаться нас в условленном месте. После мы продолжим путь в прежнем направлении.
        -Нас?
        -Тех, кто отправляется ловить магический вихрь. Ар-р-ра! - выкрикнул он и умчался с такой прытью, которой я никак не ожидала от чешуйчатого «ископаемого». Нет, не то чтобы иномирские ящеры сильно походили на динозавров, но воспринимать их просто зверюшками не получалось.
        Караван снова двинулся, и мне пришлось залезть в опостылевшую кибитку. На глазах у всех идти к Аниру я не решилась, а остальные не захотели делить дорогу со мной, так что внутри я оказалась одна.
        От нечего делать прилегла и принялась вертеть браслет с замершей саламандрой. Вскоре послышались отрывистые команды, и караван снова остановился, а затем возобновил движение, но, по всей видимости, опять изменив направление.
        -Что-то им не понравилось, - пробормотала я.
        Стало тревожно. Вроде бы причин для волнения не было, но что-то внутри беспокойно ворочалось, вынуждая елозить на месте и бороться с желанием выпрыгнуть из повозки прямо на ходу, чтобы убедиться, что все в порядке.
        Я приоткрыла полог, но ничего любопытного или странного не заметила. Все тот же желтый песок и кое-где попадающиеся сухие кустики. Мы уже пару дней шли по пустынной местности, хотя, как я поняла, глубоко в страну барханов не забирали.
        Над караваном держали магический купол, защищающий от чрезмерной жары и пыли, но пропускающий ветер и очень редкий в этих краях дождь. Защищал ли он от остального, я не знала. А сейчас так хотелось почувствовать себя защищенной!
        Кушак, мой вроде как страж, остался с Аниром, мантии давно нет, а вот кулон под платьем ощутимо нагрелся, что не прибавляло спокойствия. А ведь Сафьяна говорила, дракон видит моими глазами и все такое. Я не вижу ничего, кроме пустой кибитки, так откуда же тревога?
        -Может, Армагар и успокоительный сбор тебе заваривать должен? - хмыкнули рядом.
        -Проснулась? Надо же.
        Я показно насупилась, но в душе испытала облегчение. Все-таки намного лучше, когда есть с кем поговорить.
        -Не хотела вмешиваться в процесс твоего приятия.
        -Что?
        -Единения с Ортом. Кочевники, как я убедилась, лучшее, что тут осталось.
        -Даже так? Магии у них точно больше, чем у других.
        -И это только их заслуга. Кроме как эти отчаянные смельчаки, больше никто не рискует ловить вихри, хотя магии в них немало. Правда, и встречаются они редко.
        -Это опасно?
        -А сама как думаешь?
        -Сейчас я должна воскликнуть что-то вроде «Как же я скучала по тебе, язвительная моя», но не буду.
        -Вижу, общение с жителями пустынь пошло тебе на пользу.
        -Сафьяна, не доводи!
        -И не думала, - заявила она и, хитро блеснув глазами, обошла запястье по кругу и снова улеглась.
        Отряд Заила вернулся довольно скоро. Им повезло. Бывало, вихри приходилось ловить не один день, а в итоге остаться ни с чем. Но не сегодня. На победный клич Заила отозвался гул восторженных голосов и радостных выкриков. Мужчин окружили и, еще немного, пожалуй, подняли бы, но главный остановил собравшихся жестом. И те моментально затихли.
        -Мы непременно отметим столь щедрый улов, но сначала зарядим кристаллы и доберемся до намеченного места стоянки.
        -Успеем ли?
        -Тагир, нора еще действует?
        Названный кочевник задумался, словно прислушиваясь к себе, и кивнул.
        -Стоит ли? - нахмурился Бар, обращаясь к Заилу.
        -Тагир проведет, - ответил тот убежденно.

* * *
        Портальная нора, или попросту дыра в пространстве, выглядела как подрагивающее полупрозрачное марево, которое по незнанию вполне можно было спутать со зрительным искажением более жаркого воздуха. Заходить туда было откровенно страшно, но моего мнения, естественно, никто не спрашивал. Повезло хотя бы в том, что на этот раз я была не одна - забралась в кибитку к Аниру.
        -И часто вы так ходите? - спросила мальчика, чтобы как-то отвлечься.
        -Пользуемся почти всеми сохранившимися срезками. Тагир отлично видит подпространство, тебе не о чем переживать.
        -Не слышала о таких магах.
        -Неудивительно. Дядя говорит, многие способности были утрачены. Для их проявления в атмосфере рассеяно недостаточно особых магических частиц.
        -Получается, вы самые одаренные из всех?
        -И не распространяемся об этом, - подмигнул он.
        Любопытство все же пересилило страх, и, когда подошла наша очередь проходить через марево, я отогнула край тента и наблюдала за происходящим. Удивительно, но никаких особых ощущений не последовало. Мы просто прошли через слой как будто более густого воздуха и вышли в другом месте. И факт переноса был очевидным хотя бы потому, что теперь поблизости тянулась полоса из огромных светло-коричневых глыб или даже обломков горной гряды. И впереди, и позади неспешно бредущего каравана, будто очерчивая какую-то границу. Как выяснилось потом, такие камни встречались почти везде вдоль полосы пустынь. Когда-то в этих пограничных землях обитали драконы, и они любили греться под жарким солнцем, сидя на этих валунах. Отчего их и прозвали драконьими.
        Зрелище это завораживало, но насладиться им мне не удалось. Едва мы ступили на новую тропу, тревога, казалось, затихшая, дала о себе знать с новой силой. Я занервничала и непроизвольно начала пристальнее вглядываться в окружающее в поисках источника возможной опасности. И нашла. Только совсем не то, что искала.
        Рядом с одним из огромных камней, прямо в песке, лежал человек. Его уже порядком занесло песком, но вот темно-коричневый бархатный пиджак с золотыми заклепками на груди, обветренное, почти до неузнаваемости израненное лицо…
        -Стойте! - заорала я во все горло, высовываясь из кибитки. - Это же… Стойте!
        Меня то ли не услышали, то ли не захотели услышать, и, недолго думая, я выпрыгнула в песок прямо на ходу.
        Глава 15
        Караван все же остановился. Кто-то решительно сжал мои плечи и оттащил назад от бездыханного Итана.
        -Не трогайте меня! - закричала я. - Он жив? Нельзя так…
        Впрочем, оставлять его так кочевники не собирались.
        Двое мужчин подошли к телу, бегло осмотрели его и ощупали. И только после этого держать меня перестали.
        -Ты его знаешь? - спросил Заил, подойдя.
        -Да, - выдохнула я. - Что с ним? Я не понимаю. Пожалуйста. Он жив?
        -Отчасти.
        Я подняла на мужчину полные ужаса глаза.
        -Если что-то пойдет не так, я высажу вас обоих, - строго сказал Заил и развернулся, чтобы уйти. Но потом добавил, «добив»: - Если он не выживет, возить с собой труп я не буду.
        Услышав главное и уже ни о чем больше не задумываясь, я кинулась к принцу и стала его тормошить.
        -Итан, очнись! Откуда только ты тут взялся? Что же случилось?
        Итан не отвечал. Он был без сознания и, судя по жуткому виду, уже давно. Как помочь?!
        Заил хоть и не отказал, но ничего не сделал, чтобы облегчить мне задачу, а я не знала, что предпринять, и совсем растерялась. Слезы сами собой скатывались по щекам и капали на обветренное потрескавшееся лицо Итана, на его в запекшейся крови багряные губы, на грязную шею… Что же делать? Можно ли его шевелить? Как поднять?
        В душу прокрадывалось отчаяние, и кочевники уже не казались таким уж милыми. К счастью, я была не права, и мне все-таки помогли. Бар и Тельн подняли Итана и донесли до кибитки, в которой я ехала изначально. После чего караван сразу двинулся в путь.
        -Я что-нибудь придумаю, - прошептала я, осторожно погладив его по волосам, и огляделась. Ни еды, ни воды. Впрочем, вряд ли я смогла бы его накормить… Что же делать? Паника накатывала по новой.
        -Никогда не ощущала себя такой бесполезной, - пробормотала я самой себе.
        -Ты уже сделала очень много, - откликнулась Сафьяна.
        Саламандра соскользнула с моего запястья и юркнула Итану на грудь.
        -Ты можешь ему помочь?!
        -Я кладезь знаний, проводник к дракону, но уж точно не лекарь.
        -Магия, - осенило меня. - В караване есть лекари?
        -Обычные лекари, возможно, а вот целители - вряд ли. Редкий дар.
        -Анир сказал…
        -Вероятно, среди пустынников встречаются целители, - перебила она, - но среди тех, с кем ты общалась, их нет. Я не вижу.
        -Нельзя же сидеть сложа руки!
        -Для начала успокойся, - наставительно произнесла саламандра. - Твои стенания точно его не излечат.
        -Выглядит он жутко. Мазь! Варейка дала мне мазь, - вспомнила я. - Только сначала надо понять, что с ним вообще такое, а я ну вот вообще не врач! Даже сериалов про «Скорую» никогда не смотрела! Надо бы его раздеть и осмотреть, так?
        -Вот девицы пошли, им бы только раздеть! - подначила эта негодница.
        Я рассердилась и даже немного успокоилась. Главное, не паниковать и мыслить трезво - это правильно.
        Итан пролежал под палящим солнцем неизвестно сколько, значит, дотянет и до стоянки, которая должна быть вот-вот. Не может быть иначе. А там я раздобуду и теплой воды и все, что будет необходимо!
        -Другое дело, - похвалила маленькая заноза и преспокойно забралась обратно мне на руку.

* * *
        Всю дорогу до стоянки сидела как на иголках. Что-то шептала Итану, касалась его, рассказывала и даже нервно хихикала. А когда мы наконец остановились, первым делом умыкнула небольшой котелок и, бесцеремонно вмешавшись в только-только начавшееся приготовление ужина, разогрела над общим костром воды, за что взглядов удостоилась самых неодобрительных. Сильные маги-стихийники умудрялись раздобыть воду в самых засушливых местах, так что недовольство, скорее, было вызвано моим вторжением, чем бережливостью женщин-кочевниц. В любом случае я не расстроилась. Сейчас на их мнение мне было откровенно плевать.
        -Так, вода есть, что теперь? - пробормотала я и, опустившись на корточки, принялась аккуратно расстегивать камзол Итана. - Ты ведь не будешь против? - усмехнулась я и проделала то же самое с рубашкой.
        Полностью раздевать принца не стала, боялась ворочать, да и видимых повреждений на коже, которая была под одеждой, не обнаружила. А потому просто смочила водой его губы и слегка обмыла, уделив особое внимание лицу, шее и кистям. Кожа на них покрылась потрескавшейся коркой, трогать которую было откровенно страшно.
        -Сколько же ты там пролежал? А если бы мы не проходили мимо?..
        От одной этой мысли бросило в холод. Ладони заледенели, а пальцы дрожали, пока я обильно наносила заживляющую мазь на поврежденные места.
        Закончив, призналась себе в полнейшей бесполезности сих действий и собралась идти на поклон к Заилу, но не успела. В кибитку залезла Маника. Женщина сначала придирчиво оглядела бессознательного Итана, потом внимательно посмотрела на меня. Подошла и, взяв на кончик пальца немного не успевшей впитаться мази, понюхала.
        -Мазь хороша, - наконец одобрительно сказала она. - А теперь давай приведем его в чувство.
        Уверенными движениями Маника ворочала Итана из стороны в сторону, а когда очередь дошла до осмотра головы - нахмурилась и, ни проронив ни слова, ушла. Я осторожно коснулась волос принца на затылке и ощутила на пальцах что-то липкое. Кровь.
        -Ты идешь? - неожиданно раздалось снаружи. - Уверена, он никуда не сбежит.
        Я нерешительно вылезла и последовала за Маникой.
        -Лечить своего мужчину будешь сама. Толку больше, - неожиданно сказала она.
        Я на мгновение опешила, а потом согласно кивнула, не желая спорить и что-либо отрицать. Какая разница? Только вот…
        -Я ведь совсем не лекарь.
        -Не важно это. Главное - посыл, чувства и желания, которые вкладываешь. Тут никто лучше тебя не справится. А снадобья я тебе дам, да и мазь толково сделана, нам на пути такие травы редко встречаются.
        -Хорошо, - еще раз кивнула я и, дождавшись знахарку у ее кибитки, получила целую корзину разнообразных склянок.
        -Этим смочишь кусок ткани и сделаешь примочку на рану, вот прямо на ней пусть и лежит. Потом травы эти запалишь, аккуратно только, за пожар Заил нам обеим головы пооткручивает. А когда очнется твой благоверный - отваром его напоишь. Не этим, этот позже. Я тебе другой сейчас заварю. Ну же, ступай. И так, поди, всю ночь глаз не сомкнешь.
        -Спасибо, - прошептала я и понеслась обратно.
        Сделала все, как Маника велела. Может, волшебного дара у нее и не было, но она точно разбиралась в лечении лучше меня, и это вселяло надежду. Так что вопреки ее опасениям спала я на удивление крепко и безмятежно. Пристроившись рядом с Итаном, сначала прислушивалась к его тихому дыханию, а потом прямо так, прижавшись к нему, незаметно уснула.
        А проснулась, разбуженная громким кашлем. Резко села и пару секунд, ничего не понимая, таращилась вокруг. И только увидев Итана, облегченно выдохнула.
        -А тут не так плохо, как я думал, - сказал он хрипло.
        -Почему? - улыбнулась я сквозь наворачивающиеся слезы.
        -Пыльно, бедно. - Он слегка повернул голову. - Вообще непонятно. Но тут ты. Впрочем, все же надеюсь, ты плод моего воображения, и умер я один.
        -Вот дурак! - вырвалось у меня. - Я тебя спасала не для того, чтобы ты теперь решил, что я намерена видеть твою физиономию и на том свете!
        Сказала и рассмеялась.
        -Адри, ты невероятная, - выдохнул он и закрыл глаза.
        -Итан?..
        Принц то ли заснул, то ли опять потерял сознание, но дышал! Отбросив страх, я побежала разыскивать Манику и обещанный отвар, а когда вернулась, узрела премилую картину. Гулена Кушак восседал на груди Итана и вылизывал ему лицо!
        Спать под такое, вероятно, было невозможно, и Итан вяло сопротивлялся, вертя головой и постанывая.
        -Отстань уже, чудовище!
        Недовольства, однако, в его голосе не было.
        -Кушак, а ну-ка брысь!
        -Это даже приятно, кожа не так зудит, но… Забери его, а?
        -Заберу, если пообещаешь больше никогда так не пугать! Я думала… Чего я только не успела подумать!
        -Ты спасла мне жизнь, Адри, - серьезно сказал Итан и посмотрел так, будто заглянул в самую душу.
        -Это вышло случайно. Что ты делал у той чертовой норы?
        -Я тебе говорил, куда направляюсь, а вот что там делала ты?! Как оказалась у кочевников и куда дела бедолагу Эрдана?
        -О, вижу, ты пошел на поправку, - усмехнулась я.
        -И все же?
        -Это долгая история, - отмахнулась я. - Что случилось с тобой? Тут говорят, многие норы теперь нестабильны. Неужели ты перенесся прямо в камень?..
        -Нет, Адри, нора тут ни при чем, хотя и говорят правильно. Я не видел, кто это был. Ударили со спины. Я все еще жив только потому, что они, вероятно, решили, что я сдох. Впрочем, так бы оно и было, если бы не ты, Адри. Вещей, как я понимаю, при мне не было?
        К стыду своему поняла, что на этот момент даже не обратила внимания.
        -Я… Не помню. Не видела.
        -Знаешь, я бы отправил тебя домой, Адри. Может, даже пошел бы с тобой сам, чтобы убедиться, что там безопасно. Но без верма я больше не Ходящий. И что-то мне подсказывает, что целью был именно он.
        -Я могла не заметить в песке…
        -Я держал его в руке. Крепко держал, Адри.
        Мы какое-то время молчали, осмысливая сказанное, а потом я решилась спросить:
        -Почему ты передумал?
        -Ты расскажешь, почему сбежала от Эрдана?
        -Он… Похоже на то, что он собирался убить меня, чтобы завладеть камнем, - выдохнула я признание и опустила глаза.
        -Вот и ответ. Здесь становится слишком опасно для неподготовленной девушки с Земли. И ни кочевники, ни я сам не в состоянии обеспечить твою безопасность.
        -Вижу, по голове тебя ударили сильно, - хмыкнула я и… не стала ничего говорить о том, что шестеренка, названная им вермом, есть у меня самой. Будет время. Сейчас это не главное.
        -Я многое пропустил, да?
        -Нет, - покачала я головой. - Главное еще впереди. И… теперь я не одна, верно?
        Итан улыбнулся и наконец отпихнул от себя надоедливого зверька.
        -Если ты вспомнишь, для кого предназначался этот горшочек у тебя в руках, и не дашь мне умереть от жажды, - подмигнул он.
        Несмотря на заметно улучшившееся состояние, Итан все еще был слаб, а к ночи у него и вовсе поднялся жар. Маника помогла мне сделать новую порцию отвара, но не захотела даже взглянуть на больного.
        -Все в руках Всеединого. Лечи своего мужчину сама, - сказала она непреклонно и ушла.
        Такой позиции я не понимала, но и поделать ничего не могла.
        Уговаривала Итана пить, прикладывала холодные компрессы, обтирала влажной тканью и мечтала о парацетамоле.
        -И что хорошего, скажи мне, во всех этих ящерах и крылатых сфинксах, прекрасных дворцах и жарких песках, хваленой магии и драконах, когда обычный жар снять нечем?
        Итан хмыкнул и отключился. Надеюсь - заснул.
        Как никогда, захотелось домой, но не потому даже, что там ждали родные люди и привычные дела, просто чертовски не хватало самого банального бытового комфорта! В отличие от Ленки, я хорошо относилась к поездкам на природу и летним месяцам, проведенным в деревне. Когда-то частенько гостила у бабушки до самого сентября, но уезжала всегда без сожаления, с превеликой радостью возвращаясь к благам цивилизации. Хорошенького, как говорится, понемножку.
        Я пыталась спать, но Итан сначала метался во сне, потом бредил, чем не на шутку перепугал меня.
        -Я должна тебе признаться. У меня есть верм, слышишь? Есть! Если бы я могла, сейчас же перенеслась бы на Землю, у меня рядом с домом есть круглосуточная аптека. Да и не у дома тоже! В любом крупном городе полно круглосуточных аптек. Итан, проснись!
        Я склонилась над ним и нежно провела по щеке.
        -Пожалуйста, ты ведь справишься? Я устала никому не доверять. Я…
        Итан распахнул глаза, с мгновение пристально смотрел на меня, а потом рывком приподнялся и поцеловал.
        Растерявшись, я замерла. А когда принц отстранился, так и не смогла проронить ни слова. Он тоже молчал, все так же неотрывно и чуть безумно глядя мне прямо в глаза.
        Я коснулась его лба и, нарушив звенящую тишину, тихо спросила:
        -Как ты?
        -Теперь намного лучше, - так же тихо ответил он.
        -У тебя жар.
        -Это верно.
        -Итан. - Я заелозила, отодвигаясь.
        -Не уходи.
        -Тебе нужно выпить воды, - хрипло сказала я, чувствуя, как и у меня самой пересохло в горле. - И вообще, я, похоже, не справляюсь. Тебе хуже!
        -Неправда. Мне очень даже хорошо.
        -У тебя жар! - повторила я. Удивительно, но язвить совсем не тянуло.
        -Это ерунда. Иди ко мне.
        -Зачем? - выдавила я.
        -Буду греть тебя, - как ни в чем не бывало ответил он. Состроил жалостливую моську и добавил: - Не усну без тебя.
        -Итан!.. Ты прохвост! - рассмеялась я. Но если честно - спорить не хотелось.
        -Я даже ворочаться не буду. И обещаю не стягивать одеяло. Хм, кажется, одеяла тут нет…
        -Есть накидка, я не знала, можно ли… Но сначала воды! - сказала строго, а потом все же устроилась рядом.
        И как так вышло, что теперь я добровольно ночую под боком у мужчины?

* * *
        Два дня пролетели незаметно. Итан медленно, но шел на поправку. Вставал, правда, пока только по нужде. В этом ему помогали поочередно Бар и Тельн - эти кочевники, похоже, взяли надо мной (теперь уже над нами) негласное шефство, чему я была только рада. Ни с кем, кроме них, Маники, Заила и Анира найти общий язык мне так и не удалось. В отличие от Итана. Вот уж не знаю, как он успел, но стоило ему на каких-то десять - пятнадцать минут отлучиться из кибитки - снаружи тут же слышались оживленные голоса и даже смех. Удивительно, особенно учитывая, что за глаза к новому попутчику относились еще более подозрительно, чем ко мне. Видимо, сказывалось природное обаяние, против которого у пустынников просто не было шансов.
        Кстати, на разговор с Заилом о нашем дальнейшем путешествии я так и не решилась. Хотя вроде как надо было. Возможно, глупо, но я опасалась, вдруг передумает? Оказаться посреди пустыни с едва держащимся на ногах принцем было бы жутко. А в том, что в случае чего не брошу его одного - не сомневалась.
        Сам Итан подробностей не выспрашивал, легко довольствуясь тем, что имел «здесь и сейчас». И как будто нарочно не заводил разговоров ни о том, как я оказалась среди кочевников, ни о том отрезке, что провела с Эрданом. Зато регулярно просил рассказать что-нибудь новенькое о моей жизни на Земле. Многое из увиденного в наших городах, как оказалось, оставалось ему непонятным, хотя в последнее до нашей с ним встречи время он частенько бывал там.
        Я тоже спрашивала, осторожно, все еще не уверенная, что степень доверия, установившегося между нами, позволяет ждать откровенности. Каждый раз, когда я как бы невзначай задавала новый вопрос, Итан хитро щурился, улыбался и отвечал! Не сказать чтобы полученная информация представляла для меня что-то ценное. Кто такой учитель Зелт, к которому направлялся Итан, и чем его мудрость могла бы быть полезна мне самой (об этом Итан тоже обмолвился) - я не знала. Внутренние правила Гильдии Ходящих тоже были от меня далеки, но… Лучше так, чем никак. Даже поверхностные, ничего не значащие беседы помогали узнать друг друга лучше, привыкнуть и сблизиться.
        К теме поцелуев больше не возвращались, и я успела на этот счет расслабиться и даже безо всякой неловкости спала рядом с Итаном. Собственно, деваться из тесной кибитки мне все равно было некуда… О том, что это не повод ложиться настолько близко, чтобы просыпаться едва ли не в обнимку, предпочитала не думать. До того самого вечера, когда в караване не решили устроить банный день.
        Карун, местный маг воды, отыскал щедрую подземную жилу, чем остальные и не преминули воспользоваться.
        -Он уже достаточно окреп, - сказала Маника, проходя мимо. - Горячее омовение пойдет ему на пользу.
        Вот уж не знаю, подозревала ли она, каким смыслом обрастут в итоге ее слова?
        Я замешкалась, прикидывая, как устроить сию в самом деле необходимую процедуру. Все-таки после всего случившегося полноценно Итан так еще и не мылся.
        -Но недостаточно окреп, чтобы справиться самому, - добавила Маника, повернувшись. - Алирка и Берн помогут тебе набрать воды. Пойдете после них.
        Вопросы гигиены стояли у кочевников на важном месте, так что в караване в достатке имелось всего: имыла, и банного инвентаря вроде тазов, бочек и разного рода лоханей.
        Нам с Итаном (да-да, именно НАМ) выделили большую бочку, до краев наполненную горячей водой, пару огромных полотенец или даже простыней, мыло и мочалку, сделанную, судя по всему, из какого-то особого мха, зашитого в ткань. Одну на двоих, но, кажется, новую…
        Я потопталась в нерешительности у кибитки и заглянула внутрь.
        -Я успел соскучиться, - раздалось из полумрака. Вот и что ему стоило смолчать? Я и без того чувствую себя дико неловко.
        -Пойдем.
        Вперед все-таки не ушла и, когда Итан вылезал, на всякий случай подала ему руку. Которую он потом так и не выпустил.
        Вместе зашли в оборудованную для купания палатку и остановились перед исходящей паром бочкой.
        -Невероятное зрелище для пустыни, - прокомментировал Итан.
        -Да, - повернувшись к нему, согласилась я. - Итан… Они решили, что мы… эм… пара, - как на духу призналась я и опустила глаза. - Так что помочь тебе придется мне. Тут душно, и тебе может стать…
        -Почту за честь принять твою помощь, - неожиданно серьезно ответил он и приподнял мое лицо за подбородок, вынуждая посмотреть на себя. - И буду рад.
        -Ладно, - пробормотала я. - Тогда… раздевайся.
        Итан не шевелился, и я осторожно дотронулась до его пиджака. Расстегнула одну пуговицу, другую… Потом помогла стянуть… Как-то так вышло, что пиджак упал прямо на пол, но никому из нас до этого не было дела. Тонкая рубашка не скрывала рельефа широкой груди, накачанных плеч, и ладонь сама собой потянулась вперед, расстегнуть, отогнуть ткань. Пальцы коснулись обнаженной кожи, и дыхание тут же сбилось.
        -Давай сам, - просипела я и отвернулась.
        А позволила себе обернуться, только услышав плеск воды. Бочка была достаточно большой и глубокой, чтобы скрыть сидящего в ней Итана по грудь. Хорошо…
        Что теперь? Я отыскала глазами мочалку и подошла к Итану со спины. Я должна помыть его, так?
        Намылила и, опустившись коленями на стоящую вплотную к бочке низенькую скамью, огладила губкой его плечи, шею. Пушистая пена быстро покрыла выступающие над водой участки. Губка скользнула в бочку, но это не смутило. Массировать крепкие мышцы, ласкать пальцами гладкую кожу оказалось завораживающе приятно. Тяжело дыша, разгоряченная поднимающимся из бочки паром и этим мужчиной, я словно в трансе, похоже, совсем потеряла связь с реальностью. Пока из уст Итана не вырвался хриплый полустон, отрезвивший не хуже ушата ледяной воды.
        Я дернулась и хотела встать, но Итан не позволил. Развернувшись ко мне лицом, проворно захватил мою руку в плен и опустил обратно себе на плечо.
        Откуда же столько пены? В воде, на Итане и, кажется, на мне самой.
        Итан улыбнулся и, придвинувшись ближе, провел пальцами по моей щеке, то ли стирая мыло, то ли рисуя им узоры, спустился ниже и притянул влажной рукой за шею. В его карих глазах горел сейчас настоящий огонь, пугающий и в то же время волнующий, жар растекся по телу и запульсировал внизу живота. Неожиданно захотелось попробовать на вкус не только его губы, но и… его всего.
        Невольно облизнулась, на что Итан понимающе хмыкнул и впился в мои губы поцелуем. Уверенными, собственническими движениями сжал плечи, зарылся в волосы. Я не могла, не хотела сопротивляться. Напротив - как никогда, хотела позволить себе быть смелой и раскованной. Быть его.
        В пене была уже, кажется, я вся. Часть воды выплеснулась на платье, а по-хозяйски блуждающие по моему телу руки Итана добрались до застежки на спине и стянули плотную ткань с плеч, практически оголив грудь.

«Что же мы творим?!» - пронеслось в голове и, с трудом опомнившись, я на мгновение замерла, а затем метнулась, чтобы сбежать, но мой искуситель опять удержал.
        -Вся голова в песке и запекшейся крови, - шепнул он.
        Еще мгновение понадобилось, чтобы понять смысл.
        -Точно, - спохватилась я. Вот ведь бестолочь.
        Кое-как оправив мокрое платье, окатила ладони чистой водой. На что саламандра фыркнула, соскочила с запястья и, видимо, не найдя ничего лучшего, юркнула в карман валяющегося на земле пиджака.
        Тщетно стараясь выровнять дыхание, я приступила к мытью головы. Два раза осторожными массирующими движениями взбила пену и хорошенько ополоснула. Мыльная шапка в бочке поднялась еще выше, зато миссию я свою вроде как выполнила. Теперь только вытащить его…
        -И спину, - подсказал Итан и как ни в чем не бывало встал ко мне спиной и тем, что… кхм… ниже!
        -Итан! Ну ты!..
        -Плечо еще ноет, сам не дотянусь. Но можно оставить и так, ты… - И он начал разворачиваться.
        -Нет уж! Я помою! - заявила я и принялась намыливать то, что повыше.
        В процессе так увлеклась, что не заметила, как беззастенчиво касаюсь уже ополоснутой, чистой кожи. Опять стало чертовски жарко, а молчание и тяжелое дыхание Итана только подстегивали и без того зашкаливающие эмоции. Обалдеть, я нимфоманка!
        Итан же… без предупреждения развернулся и с самым невинным видом тихо произнес:
        -Спасибо, Адри.
        Я сглотнула, стараясь смотреть ему в лицо. На худой конец на покрытую каплями загорелую грудь, борясь с почти безотчетным желанием взглянуть ниже.
        У-у-у! Да что ж такое?!
        -Я дам тебе простыню, - наконец выдавила я и, старательно отводя глаза, растянула перед ним белую ткань.
        Проводив Итана до кибитки, ополоснулась сама и, как смогла, ковшами и наклонив, через край опустошила бочку и навела в банной палатке хотя бы относительный порядок.
        Когда вернулась, Итан не стал обнимать, только что-то шепнул, чего я не разобрала, а потом долго ворочался без сна.
        Я тоже не могла уснуть, мучаясь вопросами и сомнениями. Что это было между нами? Игра в соблазнение, которую я успешно проиграла? Или не до конца успешно… Сможем ли мы теперь делать вид, что ничего не случилось, ничего нет? Ответов не находилось.
        А к полудню следующего дня караван добрался до очередной портальной норы, и после случившегося там стало не до глупых девичьих переживаний. Ну или почти…
        Глава 16
        Итан, утомленный омовением, долго спал. Втайне радуясь отсрочке возможного разговора и банально побаиваясь этих первых взглядов, слов и собственной неловкости… Я не стала его будить на завтрак. Ну а что? Пусть выспится, наберется сил. А немного еды я ему отложила… Я же заботливая.
        В итоге проснулся мой принц, только когда караван затормозил возле портальной норы. Тагир с недовольным видом что-то объяснял Заилу, остальные кочевники повыходили из кибиток, предчувствуя вынужденную стоянку. Понять, в чем дело, я не успела. Поверхность портала пошла рябью, и из нее вышли трое. Не просто мужчин - магистров Ложи, уже знакомых мне! И они, как по заказу, тотчас уставились на меня, вне всякого сомнения, узнав. Я бросила один-единственный испуганный взгляд на вылезшего из кибитки вслед за мной Итана и пригнулась от оглушительного грохота.
        Магистры что-то кричали и били магией в землю перед собой, вынуждая кочевников отпрыгивать в стороны. Недолго. Пустынники не остались в долгу, и завязался бой.
        Несмотря на то что служители были в меньшинстве, действовали они слаженно и атаковали со всей яростью, чем, похоже, привели противника в замешательство. Еще бы! Такого я никогда не видела! Тот магистр, что шел впереди (кажется, именно он запускал в меня при «посвящении» волну пламени), держал перед собой нечто вроде огненного щита, закрывающего и остальных магистров. Более того - этот щит одновременно с тем выступал тараном, от которого зазевавшиеся кочевники с криками отскакивали. Не все. Пустынные маги атаковали в ответ и, как могли, сдерживали натиск. Песчаные смерчи на время гасили едкое пламя, молнии прорезали пространство и били сквозь щит. Я же ощущала нарастающий внутри жар и какое-то поле вокруг кистей, будто они увязли в непонятном энергетическом желе. Камень нагрелся так, что норовил прожечь платье. Запоздало пришло понимание - магистры сражаются не просто так, они целенаправленно пробираются к нам с Итаном! Хотела спросить его, но натолкнулась на тяжелый пронизывающий взгляд Заила и осознала, что поняла это не я одна.
        Заил что-то громко выкрикнул, и… пустынники отступили! Разошлись, буквально слились с песками и кибитками, будто их и не было.
        Во внезапно повисшей тишине лицо главного магистра растянулось в гадкой ухмылке. Он уже мысленно праздновал победу, но, к счастью, Итан не собирался так легко сдаваться.
        -Ар нату забэл, - сказал он. - Ирек трак зави. Алер тан?
        Я в полнейшем ужасе округлила глаза и замотала головой. Поле-желе от кистей распространилось по всему телу, и видела я теперь все немного искаженным и чуть оранжевым. Что происходит?!
        Итан нахмурился и жестом указал мне отойти. Вокруг него поднялся ветер, вплетая в воздушные потоки песчаную пыль и сор. Не знаю, что он собирался делать, но стоило Итану развести в стороны руки, как в него полетела волна пламени и сбила с ног.
        Я вскрикнула, но не бросилась к нему, а замерла, остановленная обращенным ко мне призывом. Судя по всему, магистры звали меня подойти. Почему же я их не понимаю?! Браслет. Ощупав запястье, не обнаружила ни саламандры, ни артефакта-переводчика. Какая же я растяпа!
        -Итан, что мне делать? - тихо, почти неслышно шепнула я и двинулась вперед.
        Им ведь нужна только я, только я…
        Шаг, другой, и мою талию обвила мужская рука, а вторая взялась за мою ладонь и рывком выставила ее вперед. Я не успела ничего, даже растеряться. Из наших сложенных одна на другую ладоней вырвалась огромная золотисто-оранжевая молния. С шипением и треском она ударила в самоуверенных магистров и, не дав опомниться, растеклась лавой под их ногами.
        Итан зашептал мне на ухо и провел ладонью из стороны в сторону, теперь уже плавно, и то поле, что вроде как окружало меня, нас, толчком вышло дальше, достигнув своей полупрозрачной стенкой почти до магистров. Они почему-то даже не попытались пробить его. Испепеляя ненавистью во взглядах, быстро, прикрываясь огнем, отступили и скрылись в портальной норе.
        И откуда только у них столько магии? Откуда у меня?!
        Итан медленно отпустил мою руку и отошел. Видела - хотел что-то сказать, но помешал Заил.
        Грозно, отрывисто он что-то выговаривал принцу, потом недвусмысленным жестом указал прочь! Что?!
        В глазах потемнело, пошатываясь, я села на песок и сквозь пелену с отчаянием глядела, как Итан выхватывает из кибитки свой пиджак и… уходит!
        Не верю, так не может быть!..
        Впрочем, он обернулся, что-то сказал мне. Позвал? Попрощался? Я не поняла. А он не настаивал, кивнул своим мыслям и шагнул навстречу пескам. Негодяй!
        Кое-как, все еще отчего-то пошатываясь, встала. Что мне делать? Как остановить? Заил посмотрел осуждающе, но, так ничего и не сказав, тоже ушел. Караван ожил, повсюду суетились кочевники, перепрягали дагов, переговаривались и косились на меня. Плевать. Я раздавлена и не знаю что делать. Какое мне дело до их взглядов? А вот голубые, неестественно яркие глаза - это другое. Они излучают искреннее сочувствие, ныряют куда-то так глубоко в душу, что по щеке скатывается слеза.
        Кушак, этот сутками пропадающий у Анира негодник, выскочил из его кибитки и, по обыкновению обхватив меня со спины, участливо заверещал. Хотелось смеяться сквозь слезы, но я точно знала - не время. И дело не только в драгоценных минутах, за которые Итан отходит все дальше. Анир, он ждет. А он тот, кому можно верить. Не важно, почему.
        Внутри у Анира царил привычный полумрак. Наверное, солнце вредит ему, или дело в невероятных глазах… Мальчик не пытался спрашивать или говорить - просто протянул свою худенькую руку и коснулся. И полумрак сразу рассеялся, а перед внутренним взором замелькали картинки. Я видела, как догоняю Итана и ухожу с ним. Мы оба живы, что уже радует. Пустыня, скалы, могучие горы - весь путь проносится размытой полосой, и теперь перед нами город. Высокие каменные дома, мощеные улицы, автомобили! Вардарбен? Похоже, мы добрались. Обрадоваться не успеваю, картинки мелькают быстрее, проходят недели, месяцы, года? Земля пересыхает и трескается, из громадных труб чадит черный дым, люди прикрывают серые изможденные лица и скрываются по домам. В их глазах нет надежды, только отчаяние и страх. Самолеты, военные машины и взрывы. И кровь, много крови на иссохшей, умирающей земле.
        Я отдернула руку и непонимающе уставилась на Анира, молчаливо спрашивая «Зачем?».
        Жест, которым Анир ответил, показался мне жестоким - он снова захотел дотронуться до меня.
        -Я боюсь. Я ведь просто я, ничего не…
        Анир улыбнулся. Открыто, подбадривающе. И я кивнула.
        Снова картинки, но на этот раз мы с Итаном возвращаемся в караван и остаемся с кочевниками. Анир, однако, оптимист. Может, поэтому я не вижу подробностей, только главное, нашу цель? Призрачный силуэт огромного золотисто-оранжевого дракона и рядом с ним почему-то Анир. Тщедушное тельце с взглядом умудренного старца. Изображение меняется, теперь это земли Орта. Растения, камни, даже песок - все источает едва уловимые, чуть светящиеся струйки. Магия?..
        Видение прервалось, а я никак не могла вернуться к действительности. Что это было? Что стало с драконом? Почему светилась земля? При чем тут, в конце концов, Анир?! Нетерпение, тревога, жажда узнать истину расползались внутри колючим жаром, пока я не осознала главное - все это не важно. Правильный путь очевиден: ядолжна вернуть Итана. Не для себя даже и не для него самого.
        Меня вдруг наполнила неизвестно откуда взявшаяся решимость, и я во все горло… хм… мысленно заорала:
        -Сафьяна!!! Где тебя носит, плутовка? Помоги!
        Вот только если окажется, что ты осталась прохлаждаться у Итана в пиджаке…
        -Убивают? - раздалось в голове.
        -Пытались. Почти. Не до препирательств. Где ты?
        -Во времена славного Бирта, третьего хранителя, я бы никогда… Никто не посмел бы так унизительно меня использовать, - причитала малявка, упрямо не отвечая на вопрос.
        Я злилась, но мужественно терпела. Так уж вышло, что волшебная язва - единственная, кто понимает меня сейчас. И мне нужна ее помощь. К счастью, спасительница вскоре явилась и, полыхнув магическим огоньком на хвосте, вперила в меня вопрошающе-недовольные рыжие очи.
        -Браслет-артефакт, я его потеряла и не могу теперь говорить! С местными не могу. Ты тогда… Я…
        -Меньше надо было слюной истекать, - фыркнула эта заноза. - Чем ты в бане занималась?
        -Сафьяна! Помоги! Ты не видела мой браслет? Ты же на нем обычно сидишь и…
        -Вот только не надо во всех своих прегрешениях винить меня. Сколько веков служила хранителям, а такой распущенности…
        -Ладно-ладно. Значит, не видела.
        Я выбежала из кибитки и понеслась к банной палатке. Ту почти полностью собрали, бочки, разумеется, были пусты. Я же сама выливала воду! Выливала… Только на земле тоже ничего нет, кругом песок. Браслет или «утонул» внем еще вчера или его затоптали сейчас.
        -У-у-у… Черт бы побрал эту пустыню!
        Я уселась на песок, но сразу вскочила. Не могу говорить - буду рисовать!
        Не понадобилось. В песке что-то зашевелилось, и из вздыбившейся горки показалась саламандра с браслетом в зубах.
        -Ты же моя умница! Нашла!
        -Вот и не забывай, что я не язва, заноза и плутовка, а…
        -Самая замечательная, незаменимая помощница. Самая-самая лучшая!
        Я схватила браслет, нацепила его на руку и заозиралась по сторонам.
        -Заил!!!
        Пока искала ведущего, на меня оглядывались как на безумную. Что ж, они были недалеки от истины. Эмоции бурлили и клокотали, требуя справедливости и возмездия. Хм, ладно, просто справедливости.
        Заил до меня все же снизошел, но смотрел очень уж неодобрительно.
        -Ты подвергла караван опасности, - сказал он.
        -Верно, - понуро кивнула я. - Именно об этом я и хотела…
        -Мы не подчиняемся Айландеру, его королевским отпрыскам или кому бы то ни было еще. В караване не место несущему за собой смерть. И это не обсуждается! - припечатал он.
        -То есть вы решили?.. Да он тут ни при чем! - воскликнула я, закипая от негодования. - Ты не прав, слышишь? Не прав! Только тут кругом эти ваши норы, так что…
        И не теряя больше ни секунды, я сорвалась с места, вскочила (не иначе как в состоянии аффекта!) на ближайшего ярко-зеленого ящера и стукнула его коленями. Самое удивительное - зверюга подчинилась!
        Я рассмеялась и понеслась туда, куда, как мне казалось, ушел Итан. Повезло! В который раз повезло! Ибо я сумела без проблем нагнать его и остановить. Да, и ящера тоже остановить! Хоть и не сразу…
        -Итан! - выкрикнула я в оседающие клубы песчаной пыли. - Как ты вообще мог, а?
        Зверюга подо мной трепыхалась и норовила встать на дыбы, а во мне нарастала обида. Столько неудобств из-за этого упертого принца!
        -Возвращайся, пока они не ушли без тебя, ненормальная, - сказал он.
        -Нет уж! Ты не понимаешь! Я тебя прошу об одном: поверь мне, пожалуйста. И вернись со мной. Ну же! Я даже оседлала это чертово чудище!
        -Адри, - усмехнулся Итан, качая головой. - Ты отчаянная, горячая и совершенно невероятная. Но они меня убьют.
        -Нет, - замотала головой уверенно. - Нет-нет. Я не позволю. Никогда. И тебя одного не отпущу в любом случае. Просто мы должны вернуться, понимаешь? Я хранительница всемудрого дракона или как? И я тебе говорю - так нужно!
        -Ладно, моя невозможная, я сделаю, как ты просишь. Только позволь - править лизаптором буду я, ты едва не задушила беднягу.
        -Оу, конечно, - тут же выпустила поводья из рук и пропала в насмешливых омутах любимых карих глаз.

* * *
        Встречали нас недружелюбно. Кочевники выстроились полукругом неподалеку от готовых отправиться в путь дагов и явно не были намерены позволить нам подойти ближе.
        -И каков план? - поинтересовался Итан.
        -Помоги мне спешиться. До сих пор не понимаю, как влезла на это.
        Итан усмехнулся, спрыгнул с лизаптора и поддержал меня.
        -Спасибо, - шепнула я, отстраняясь, и посмотрела на Заила.
        -Весьма похвально, что ты решила вернуть мне зверя. Я привык к нему.
        -Ты должен меня выслушать. Те маги напали не на Итана - на меня. Вернее, вероятно, они хотели заставить меня идти с ними.
        -В таком случае я должен благодарить Всеединого, что тот уберег нас от опасной попутчицы именно сейчас. Я даже готов подарить тебе своего лизаптора, Адриана. Уходи!
        -Да… - сникла я. - Ведь так оно и есть…
        -Если ты собиралась их убедить, то стратегию избрала не самую удачную, - хмыкнул Итан. - И, если это все, нам действительно стоит поторопиться. Те магистры были ищейками, не готовыми к сопротивлению, но они приведут других.
        -Предлагаешь бегать от магистров Ложи по пустыне? Далеко мы убежим?
        Настроение испортилось окончательно. На что я в самом деле рассчитывала?
        -Магистры Ложи хранителей? Что же такого ты натворила, девочка, чем заставила их бегать за собой? - неожиданно полюбопытствовал Заил.
        -Ты им не сказала? - спросил Итан недоуменно, взирая на меня при этом едва ли не с восхищением.
        -Нет, - шепнула я и вытащила из-под платья кулон.
        По каравану тут же прошел гул голосов. Испуганных, изумленных и даже благоговейных.
        -Великий Армагар, - выдохнул Тагир и упал на колени.
        -Хранитель - девушка? Это правда? - слышались женские голоса.
        -Значит, камень возвращен, - произнес Заил наконец. - И что же хранительница духа последнего из драконов забыла среди такого отребья, как мы? Зачем направляешься в Вардарбен? Если это, конечно, правда.
        -Все-таки в Вардарбен? - как будто даже удивился Итан. Все-таки он хорошо стукнулся головой.
        -Ну… Я ведь… - замялась, а потом уверенно ответила: - Хочу вернуть дух высшего в его мир, - и пока они не успели опомниться добавила: - Вы мне поможете?
        Заил жестом остановил вновь нарастающий гул и вдруг улыбнулся, сверкая хитрыми бесенятами в черных глазах.
        -Знал, что ты непроста, но подобного даже не подозревал. Старею. Столько магии от девчонки, которая ее даже не чует, мог бы догадаться!
        -Не чую, но хочу! Научи меня. Анир сказал, ты можешь, - добавила, смутившись.
        -Научить? Откуда ты вообще…
        -Мы подружились. Прости, он просил не говорить до времени. Думаю, момент настал. Вы позволите нам остаться?
        -Ты правда этого хочешь? - спросил Итан, кажется, только сейчас до конца осознав, что я всерьез.
        -А разве ты сам не подбивал меня на это с самого начала? Или уже передумал?
        -Для меня честь сопроводить хранителя в его истинном пути, - неожиданно поклонился он.
        -Что ж. А ведь я уже и не надеялся когда-нибудь услышать такое. Свобода великому Армагару! - выкрикнул Заил, а остальные кочевники подхватили.
        -Я слышала, вы ищете портал в мир высших… - начала я.
        -Ох, как бы мне не пожалеть, - произнес Заил, прожигая Итана взглядом. - Когда-то искали, Адриана, и не откажемся от этой миссии теперь, когда с нами его камень. Но сперва нам придется посетить место, куда направляется караван, а вам, принц, принести нам клятву, что вы никому не расскажете и не используете нам во вред то, что увидите.
        -Хорошо, - кивнул Итан.
        И когда слова были произнесены, а серебристый магический огонек выскользнул из щелкнувших пальцев принца, Заил продолжил:
        -Что ж, решено.
        -В путь? - спросила я, оглядываясь на ожидавших кочевников.
        -Мы задержимся, - ответил Заил. - Той норой, что привела неприятеля, мы не пошли бы в любом случае, но теперь… Потребуются дополнительные меры. Тельн, Акира, Зом, нам нужна иллюзия.
        -И маскировка, надо полагать? - спросила выступившая вперед шатенка с удивительно ясными голубыми глазами.
        -Читаешь мысли, Сейта, - ухмыльнулся Заил.
        А дальше мы и в самом деле задержались. Разбивать лагерь по новой не стали, напротив - прошли немного вперед, потом изобразили стоянку, вылезая из кибиток и залезая в них опять. Особенно часто делать это (и даже пройтись неподалеку от дагов пешком) выпало нам с Итаном. Неспроста. Маги плели какой-то сложный иллюзорный полог, который должен был выглядеть в точности как живой караван и увести, в случае чего, магистров по ложному следу. И да, не оставить сомнений в том, что мы с принцем ушли именно этим путем. Вдоль барханов и огромных глыб по направлению к Вардарбену. Сами же мы в итоге свернули с тропы и, замаскированные чарами Сейты, отправились к другой норе, скрытой и, как выяснилось, стабильной.
        -Повезло, что в этой округе правильных нор у нас хватает, - похвалился Заил.
        -И что это значит? Куда мы идем?
        -Скоро все узнаешь, девочка.
        -И все они стабильны? - спросил Итан.
        -Да. Эти мы подпитываем сами. И вот что, принц, начинай заносить услышанное в сундучок особой секретности, - хмыкнул он, указав Итану на голову.
        Достигнуть нужной норы затемно мы не успели, но Заил уверял, что ночевка вполне безопасна. Иллюзионисты хоть и потратились на невиданный полог, но зато костры горят сейчас на востоке, а нас не увидеть даже вблизи. Ну а главное - теперь кочевники знают о возможной опасности и не дадут так легко себя подловить.
        -Не пожалеешь? - спросила я Итана, когда мы наконец-то остались одни в нашей кибитке.
        -О чем?
        -Эта клятва, изменение пути и твоих планов.
        -Что за глупости лезут в твою голову, Адри?
        -Ты хотел уйти без меня.
        -Адри, - обвиняюще простонал Итан. - Я не был уверен даже в том, что смогу выжить. Ты подлечила меня, но пески суровы. Неужели думаешь, я увел бы тебя из каравана, полного магов, вынудив скитаться с полудохлым принцем в пустыне, кишащей опасностями?
        -Пф, сколько пафоса, - показно усмехнулась я, а в душе растеклась счастливой лужицей. Не сбежал - думал обо мне.
        -Зачем ты так рисковал? С драконом? - спросила немного погодя. - Я видела поле, это ведь камень. А тебя отшвырнуло в тот раз, на Земле.
        -Я сейчас почти на нуле, Адри, а ты полна чистой силы, особенно в такие моменты, и даже не замечаешь этого, - улыбнулся Итан. - Это в самом деле было рисково, но знаешь, кроме всего прочего, жутко хотелось кое-что проверить.
        -Что?
        -По-прежнему ли ты хочешь отшвырнуть меня, - прошептал он, наклонившись мне к самому уху.
        Я оценила. И прониклась. Глубоко вдохнула и выдохнула:
        -И как?
        -Мне понравилось.
        Обнял.
        -Нам надо поговорить об этом.
        -О чем, Адри? - шепнул он и легонько дунул мне за ухо.
        -Об этом!
        -Есть занятия куда более приятные, чем разговор.
        -Итан!
        -Прости, - приподнял он руки. - Забылся. Простишь?
        -Шут.
        -Принц.
        -Еще хуже, - хмыкнула я.
        -Я согласен говорить с тобой, Адри. Обо всем. Так много и часто, как ты пожелаешь. Хорошо? - Я кивнула. - А сейчас… Был тяжелый день, давай просто поспим, ладно? Только не отползай. Ты же видишь, я само целомудрие.
        -Да уж, - усмехнулась я, но уходить не стала, наоборот - положила голову ему на плечо и глупо, счастливо улыбнулась.
        Все-таки до чего приятно просто быть рядом с ним.
        Глава 17
        Нора вывела нас вглубь пустыни. Ни огромных камней, ни тропы, ни намеков на чахлую растительность - одни лишь песчаные барханы. Любопытно…
        Мохнатые даги мягко ступали по горячему песку, уводя караван все дальше от портала, а я все отчетливее понимала, что там, куда мы направляемся, по определению не может быть ничего живого. Собственно, его уже нет довольно давно. Так куда же мы идем?
        К полудню мы остановились. По-прежнему в «нигде». Здесь не было каких-либо ориентиров, только вездесущий песок, иногда меняющий очертания под воздействием ветра. Однако кочевники, судя по всему, видели больше.
        Заил спешился, прошел немного вперед и, вытянув руку, нараспев что-то произнес. И прямо от его ладони начало расходиться подрагивающее марево, постепенно превращаясь в огромную полупрозрачную стену.
        -Купол, - выдохнул Итан.
        -Купол?
        Те из пустынников, кто успел спешиться, быстро оседлали своих зверей и вслед за ведущим двинулись прямо в марево.
        -И что там? - шепнула я Итану.
        -Скоро узнаем, трусишка, - хмыкнул он мне на ухо.
        -Надо было обзаводиться рыцарем, а не принцем, - пробормотала я себе под нос, а этот несносный прЫнц громко рассмеялся и чмокнул меня в лоб.
        -Для тебя примерю и эту роль, - выдохнул он почти в самые губы. - Если захочешь.
        От его близости, проникновенного шепота и смысла сказанного меня моментально бросило в жар. Я облизала губы, не спуская глаз с его рта, и собиралась уже плюнуть на остатки благоразумия и поцеловать его первой, но кибитку неожиданно сильно тряхнуло, а затем стало покачивать.
        -Похоже, мы встали на колеса, - сказал Итан. Да, ведь по песку на тонких колесах не проедешь, и повозки большей частью тащила магия, а не даги. Так что же изменилось?
        Как оказалось, многое.
        Я высунулась из-под тента и не поверила глазам. Пустыня исчезла. Вместо нее караван теперь окружали разлапистые кустарники и ярко-зеленые сочные деревья, напоминающие пальмы. Под колесами скрипел не песок, а мелкая галька вперемешку с разноцветными, искрящимися на солнце камушками.
        -Что за чертовщина?..
        Сколько ни моргала, видение не развеялось. Больше того, вскоре показались низенькие, одно- двухэтажные каменные домики, клумбы с диковинными тропическими цветами, фонтанчики с бьющей из них кристальной водой и люди.
        Смуглые и широко улыбающиеся, они спешили навстречу выпрыгивающим из кибиток кочевникам. Обнимали, смеялись.
        Растерянная, все еще плохо осознающая происходящее, я тоже выбралась наружу и отыскала глазами Заила. Тот, до неузнаваемости счастливый, стискивал в объятиях сразу трех черноволосых девиц. Одинаково стройных, едва одетых и большегрудых. Вернее, двух. Третья, более миниатюрная и молоденькая, стояла чуть поодаль и лишь робко улыбалась, лаская мужчину несомненно влюбленным взглядом.

«Неужели те самые жены?» - успело пронестись в голове, прежде чем Заил заметил меня и, слегка отодвинув бесстыдно вжимающихся в него девушек, громко сказал:
        -Прошу в оазис юго-восточных ловцов! Будьте моими гостями.
        Вот это номер!
        -Айнитэ, душа моя, - повернулся он к той самой девушке. - Покажи тут все нашим гостям и передай Джайте, чтобы подыскала им дом. - И добавил, обращаясь уже к нам: - Я представлю вас перед трапезой. Они давно не видели нас, на центральной площади соберется весь оазис.
        И под заигрывающие смешки дорвавшихся до него женщин Заил ушел.
        -Ты подозревал нечто подобное? - шепнула я Итану.
        -О нет, действительность превзошла все ожидания, - ответил он, широко улыбаясь подошедшей красавице.
        -Ясно, - хмуро пробурчала я, за что получила новую порцию смеха уже от Итана.
        Несмотря на явный интерес принца, Айнитэ мне понравилась. Тонкая, нежная и женственная, она походила на прекрасный цветок. Но дело было не только во внешности. Она показалась кроткой, приятной и очень доброжелательной.
        -Заил редко приводит гостей. Вы большая радость для нас, - улыбнувшись, сказала прелестница и повела нас к фонтану.
        -Невероятно, - выдохнула я. - С магами, конечно, и по пустыне путешествовать комфортно, но чтобы такое!
        -Вы, должно быть, устали с дороги, из фонтана можно пить. Эти воды не только освежают, но и даруют бодрость.
        -Магия? - не сдержалась я.
        Айнитэ посмотрела на меня как-то странно, потом украдкой взглянула на кулон и отвела глаза.
        -Не такая мощная, что сокрыта в драконьем камне, но источник под городом обладает своим волшебством. А мы делаем все возможное, чтобы он не угас.
        -Я чужачка здесь. - Не знаю, почему, но мне захотелось быть с ней до конца откровенной. - Не только в вашем… эм… городе. Вообще в Орте. Дракон то ли позвал, то ли просто принял ту, что оказалась рядом случайно, но… я не особенная. И очень мало знаю.
        -Ты дар, - шепнула Айнитэ, широко улыбнувшись. - Пойдем, я познакомлю тебя с Джайтой.
        -М-м… девушки, а как же я? - вскинул брови принц.
        -Источник утолит жажду, - ответила Айнитэ несколько двусмысленно. - А люди оазиса дружелюбны. Твоя лай-онэ отыщет тебя чуть позже.
        Она засмеялась, схватила меня за руку и побежала.
        -Он, кстати, принц, - сдала я Итана.
        -Не привык ждать?
        Вот так, никакого пиетета.
        -Или боишься, уведут? - прищурилась она.
        -Если уведут, значит, не мой и был, - ответила я зачем-то. - То есть он и так не мой!
        -Ну да… Значит, так девчонкам и передать?
        -Что?! - Я даже остановилась невольно и едва не упала.
        Айнитэ рассмеялась и сказала:
        -А говоришь, не твой. Не волнуйся, у нас почти нет свободных женщин, а несвободные в большинстве своем хранят верность избраннику. Но ты права, счастье в кулаке не удержишь.
        Она произнесла это тихо, как будто говорила не мне - самой себе, и в голосе ее звучала потаенная грусть.
        -У вас очень красиво, - решила я перевести тему. - Все такое яркое, после бескрайних желтых равнин никак не могу привыкнуть. Далеко же вы забрались.
        -Здесь мы хозяева самим себе. Это наш дом, и другого у нас нет. А у тебя?
        -Я Адриана, кстати, - запоздало додумалась я представиться. - Или лучше просто Адри. И мой дом остался очень далеко отсюда.
        -Скучаешь?
        -Наверное, - ответила я. Как получается, что едва знакомая девушка так легко задает вопросы, которые прежде никого в Орте не интересовали вовсе? Очень личные и безумно важные. - Как-то так выходит, что впадать в меланхолию я не успеваю, но… Жутко не хватает ощущения… будто я на своем месте. Ощущения дома, родного края, где ты нужна. Своя, а не чужая.
        Сказала - и непроизвольно обернулась, ища взглядом Итана. Странно… Впрочем, как-то так вышло, что рядом с ним одним тоска и неопределенность отступали, и я становилась почти своей.
        -Ты не чужачка, - тихо сказала Айнитэ и дотронулась до моего плеча. - Армагар сам пожелал стать частью этого мира. И стал. И раз он выбрал тебя… Выбрал и за тебя тоже. Как же я рада тебе! - И она вновь улыбнулась. Искренне, лучисто, так, что невозможно не улыбнуться в ответ. Удивительная девушка.
        Мы вышли к изгороди из вьюна, сплошь усыпанной крупными ярко-розовыми цветами. За ней бил еще один небольшой фонтан, вдоль дорожек рос невысокий кустарник, тоже обильно цветущий, стояли скамьи и непонятного назначения столики. Но Айнитэ повела дальше, к дому с нежного персикового оттенка стенами и колышущимися в окнах и дверном проеме занавесями.
        -Здесь мы наводим красоту, делимся секретами и обсуждаем мужчин! Им сюда нельзя, - хихикнула она. - Джайта, ты здесь?
        -Куда я денусь, если Касси оставила мне своих малюток и унеслась к ненаглядному Бару, - раздалось в ответ.
        Открывшаяся вскоре картина поразила контрастом. Симпатичная, крепкого телосложения женщина, обладательница неожиданно темной кожи, пухлых губ и черных кучерявых волос держала на руках совсем крохотных рыжеволосых близнецов. Похоже, те пошли в папу.
        -Это Адриана, - представила меня Айнитэ, - то есть Адри. Она…
        -Вижу и сама. Что же принесешь ты нам, хранительница? Горе и разрушения или честь и избавление?
        Я едва слюной не подавилась от ее вопроса и пронзительного, точно бы сканирующего, взгляда.
        -Не слушай ее, - вмешалась Айнитэ. - Она почти каждую новенькую пугает подобными вопросами. У тебя чистое сердце, а значит, все получится.
        Джайта усмехнулась и положила близнецов в манеж.
        -Айнитэ права. Зачем спрашивать, когда мой мальчик и так все тебе показал, верно?
        В голове в этот момент отчетливо возник образ Анира, и я кивнула.
        -Вот и прекрасно. Не стой, да угощайся атейлами, они в этот раз дивно как хороши, у Зунейки прогресс.
        Я послушно села на мягкий пуф рядом с низким столиком и попробовала фиолетовый в желтых разводах фрукт. Сочный, кисло-сладкий, он и правда был очень вкусным.
        Айнитэ отчего-то глянула на меня с подозрением.
        -Ты из вежливости сдерживаешься и не морщишься, или они в самом деле съедобны?
        Джайта рассмеялась, а я с улыбкой ответила:
        -Действительно, ничего вкуснее не ела. И даже не видела.
        -У Зунейки хороший учитель, а главное, много старания. Еще немного, и столы будут ломиться от утерянных на землях королевств плодов.
        -Хотите сказать, такие больше нигде не растут? А у вас, посреди пустыни…
        -Мы слишком привыкли полагаться на магию и, когда она начала иссякать, не смогли вырастить и половину того, что прежде. Некоторые сорта утеряны бесследно.
        -Но тогда выходит… Если забрать те последние крупицы, что дает камень… Как будут жить люди?!
        Возможно, не самый разумный вопрос, который я могла задать малознакомой женщине, но она упомянула Анира и, казалось, видит меня насквозь. А я, как никогда, засомневалась в правильности освобождения дракона.
        -Не позволяй случайным мыслям расшатывать то равновесие, что подарило тебе знание, идущее из сердца. В глубине себя ты всегда знаешь правильный ответ. Даже если не хочешь верить, не хочешь слышать его или же рассудок говорит тебе совсем другое. Мысли коварны и изменчивы, разум слеп. По-настоящему важные решения всегда пропускай через сердце, оно знает лучше. Что говорит оно тебе сейчас?
        -Не знаю, Джайта, не знаю. Я растеряна, а разум говорит мне, что мне не хватает знаний. Об этом мире, о магии и вообще. Как могу я брать на себя такую ответственность, если не знаю, как живут здесь люди? Я думала, что обрела наконец цель, все встало на свои места. Но что, если я ошиблась? Все мы ошибаемся?
        -Нет повода для тревог, - мягко улыбнулась женщина. - Те знания, которых жаждет твоя душа, ты получишь. И приведешь тем в гармонию сердце и разум. Согласна?
        -И как их получить? Я тут уже довольно давно, а толку…
        -В оазисе есть тот, кто поможет тебе в этом. Думаю, Заил не будет против.
        -Но мы… Разве не должны мы отправляться в путь и…
        -Не так сразу, Адриана. Людям нужно отдохнуть, как и тебе. Да и на то, чтобы собрать новый караван, нужно время. Расслабься и позволь себе поверить - ты на верном пути, а значит, события будут выстраиваться единственно верным образом.
        -Ладно, - выдохнула я. - Спасибо вам. Пусть я и понятия не имею, откуда вам все это известно.
        Джайта рассмеялась и велела Айнитэ показать мне свободную хижину у озера (озера!!!), в которой нам с принцем должно быть уютно. И «принцем» она назвала моего спутника сама, хотя успеть рассказать ей об этом никто не мог по определению. И как тягаться с магами и провидцами?..
        Хижина оказалась… хижиной. Именно такой, какой я себе представляла: маленькой и экзотичной, с деревянными стенами, большими окнами без стекол, но затянутыми чем-то вроде москитных сеток, и с крышей, покрытой сухими крупными листьями. А вот озеро!.. Небольшое, лазурное и такое чистое, что виден каждый камушек на дне.
        От волшебного зрелища перехватило дыхание и захотелось немедленно искупаться.
        -А где все? - спросила глухо.
        -В каком смысле? - не поняла Айнитэ.
        -Никто не купается, - не отрывая глаз от водной глади, объяснила я.
        -А-а-а. Почему не купаются? Купаются. Просто сегодня не до того, после долгой разлуки вернулись мужья и любимые. К тому же в западной части есть еще одно озеро, побольше.
        -Вот как… А ты возишься со мной. Айнитэ, тебе ведь, наверное, тоже хочется побыть с Заилом? - спросила я осторожно.
        -Нет. Пусть Зуна и Тарра им насладятся и… - Она запнулась.
        -Уступят тебе? - вырвалось у меня.
        -Вроде того, - грустно улыбнулась девушка, а мне жутко захотелось стукнуть этого любителя гаремов по голове. Не всем, похоже, такие порядки по душе.
        Мы только успели ступить на порог хижины, когда что-то загудело.
        -Зовут. Потом осмотритесь. Думаю, здесь есть все необходимое. Пойдем.
        И Айнитэ потянула меня обратно к фонтану.
        На небольшой площади было оживленно и даже тесно. Наверное, здесь собрался едва ли не весь оазис и теперь гудел подобно улью в ожидании речи своего главы. Яркие одежды, смуглые радостные лица (почему-то в Орте вообще практически все в той или иной степени смуглые). Пустынники не обратили на нас с Айнитэ никакого внимания, а вот при появлении Заила одобрительно засвистели.
        -И я безмерно рад вас всех видеть! - выкрикнул Заил, поднимая руку. - А еще проголодался жутко, так что буду краток.
        Я так увлеклась созерцанием кочевников, что от шепота, раздавшегося над ухом, натурально вздрогнула.
        -А я уже соскучился, - заявил Итан и на мгновение обхватил мою мочку губами.
        -Слабо верится, - хмыкнула я и чуть пихнула не в меру нахального принца локтем. И замерла, осознав, что на площади стало как-то подозрительно тихо, а еще все почему-то смотрят на… меня.
        -Слава Армагару, и да бережет Всеединый его хранительницу! - воскликнул кто-то, и остальные тут же подхватили его возглас.
        Потом нас поглотил поток и вынес к накрытым прямо под открытым небом столам. Впрочем, если считать магический купол, который тут несомненно имелся, крышей… Я побаивалась есть все и сразу, но сдержаться оказалось сложно. Такого разнообразия я не видела даже на приеме во дворце. Ладно, там до фуршета вообще не дошло, но что-то мне подсказывает, такого обилия фруктов и необычных овощных блюд в Айландере не бывало уже давно.
        -Нам нужно поговорить с ним, пока он опять не уединился со своими женами, - кивнул на Заила Итан.
        -Сколько тут градусов, интересно? - спросила, приподнимая бокал и подозревая, что еще немного - и разговор с Заилом придется отложить по другой причине. Сама я пила осторожно и основательно «закусывала», а вот мужчины себя не сдерживали, и смех их становился все громче.
        -Градусов? Хм… Понятия не имею, о чем ты.
        Я только махнула рукой и, заметив, что Заил встал, стала выбираться из-за стола.
        -О, Адриана! - приветствовал меня глава. - Как тебе в моем оазисе?
        -Тут необыкновенно, - честно ответила я. - Но, Заил…
        -Мы отправимся, как только будем готовы, - серьезно ответил он, без труда уловив ход моих мыслей. - Отдыхайте и наслаждайтесь жизнью. Именно для этого я создал этот уголок счастья.
        -Даже не представляю, как тебе это удалось, - пробормотала я.
        -Не мне, Адриана. Вернее - не мне одному. Ты же не думала, что мы так и бродим неприкаянно по пустыням? - усмехнулся он. - Просто не раскрываем своих секретов случайным людям.
        И он многозначительно посмотрел на Итана.
        -Значит, этот оазис не единственный? И вся эта магия, фрукты, купола…
        -Мы умеем многое, но главная наша сила - это скрытность. Помни об этом, хранительница. Путь наш не будет близким, и ты еще многое увидишь. Скрытые тропы, известные только нам, тайные уголки, полные почти первозданной магии, и не только оазисы - водопады среди пустынь.
        Глава 18
        Слова Заила по-настоящему впечатлили. А еще удивительным образом вдохновили, поселили в душе то глупое ожидание чуда и волшебства, которое бывает в детстве в канун Нового года. Не глупое, нет, чистое и наивное, но настолько искреннее, что горько от одной мысли - так чувствовать я больше не умею. Впрочем, кажется, учусь заново…
        Этот негодник, его величество принц, сразу после разговора с Заилом куда-то слинял. Я хотела идти к выделенной нам хижине одна (надеясь, что вспомню дорогу), но меня перехватила Айнитэ.
        -Я заметила, что у тебя очень мало вещей, одежды… Ты не будешь против, если я дам тебе немного? Можешь сама выбрать ту, что придется по вкусу. По размеру должна подойти.
        -Я буду очень признательна, - улыбнулась я. - А то и переодеться толком не во что.
        -Поклажа сгинула в пустыне?
        -Ну… Скажем так, собиралась я слишком поспешно. В королевствах мне не понравилось.
        -Как же я рада, что Всеединый привел тебя!
        -Хоть бы кто вспомнил о маленькой, но крайне полезной волшебнице, - раздалось показно-обиженное в голове.
        -Вообще-то привела… Привели Армагар и Итан. И я тоже рада, - сказала я Айнитэ, а саламандре мысленно показала язык.
        Собственной одежды у Айнитэ оказалось не то чтобы много, но она словно готова была отдать всю. В итоге совместными усилиями мы подобрали два комплекта белья, легкое нежно-голубое платье и широкие шаровары с атласной зеленой туникой. На вид непрактично, чересчур для меня экзотично, но… ничуть не хуже грубой ткани коричневого платья в пол! Надоело! Да и те скромные сорочки и изношенный дорожный костюм, которыми поделились девушки из каравана, давно пора постирать… Наверное, Заил все-таки прав, передышка нам всем не помешает.
        Поблагодарив девушку, отправилась обустраиваться на новом месте.
        В ванной обнаружился маленький оранжево-огненный кристалл. Интуитивно я догадывалась, что с его помощью можно подогреть воду, но пытаться сама не рискнула. В конце концов, постирать можно и завтра, а вот озеро…
        -Искупаться не хочешь? - тихо спросили сзади. Опершись на дверной косяк, в проходе стоял Итан и изучал меня взглядом.
        -Нельзя так пугать! - нахмурилась я. - Как ты дорогу нашел?
        -Надеялась, не найду? - хмыкнул он.
        -Да ну тебя! Надеялась, не будешь исчезать, не предупредив.
        -Адри. - Он подошел и коснулся моих волос. - Расслабься. Здесь тебе ничего не угрожает, эти люди едва ли не боготворят тебя, к тому же эта девушка, Айнитэ…
        -Она очень хорошая. Так где ты был?
        -Тельн показал мужскую часть, - сознался Итан. - Они пытались напоить меня. Тем, что с градусами, - подмигнул он.
        -И как оно?
        -Никак. Я почти сразу ушел. К тебе. Так мы пойдем купаться?
        Памятуя о том, что случилось в полевой бане, соглашаться не очень-то хотелось. И хотелось. И…
        -Ладно, - выдохнула я. - Но только чтобы не как в тот раз!
        -Адри! Да я само…
        -Ага, целомудрие, я в курсе, - хмыкнула я.

* * *
        Стемнело резко, и на небе начали проступать первые звезды, но вот вода в озере… Она искрилась голубым еще ярче, чем под лучами солнца! Камушки на дне, которые при свете дня казались красивыми, но совершенно обыкновенными, теперь сияли будто флуоресцентные. Голубым, салатовым, сиреневым, а кое-где и малиновым. Невероятно!
        -Наконец-то подобающее случаю выражение лица! - заявил Итан, усмехнувшись.
        -Что не так с моим лицом? - насупилась я.
        -Ну вот опять! Ты весь день хмуришься. Неужели тебе здесь не нравится?
        -Нравится. Просто… Что, если это неправильно? Лишать людей последних крупиц магии? Всего этого тогда просто не будет! И… Ведь Армагар сам захотел остаться, и о его возвращении мне говорил кто угодно, только не он сам!
        Я выпалила это и, наконец, почувствовала небольшое облегчение. Похоже, Итан прав и, несмотря на заверения Джайты, эти мысли грызли меня.
        -Он говорил с тобой? - заинтересовался принц.
        -Да, Итан! Через сны, видения, но говорил! И каждый раз скорее обо мне, чем о чем-то другом. А последнее время я вообще не слышу его. И опять сомневаюсь. Кто я такая, чтобы решать?
        -Ты видела Ложу хранителей изнутри и понимаешь, что их путь - не выход, - серьезно сказал Итан. - Любой из существующих путей ведет в тупик. Нам давно пора учиться жить иначе. Но знаешь, что? Как думаешь, почему, когда камень пропал, никто не подумал, что дракон попросту вернулся в свой мир? Почему искали на Земле?
        -Почему? - затаив дыхание, спросила я.
        -Раздевайся.
        -Что?!
        -Ты в платье купаться собираешься?
        -Итан, ты…
        -Самый лучший, - заявил он, чмокнул меня в нос и, быстро стянув с себя и рубашку и брюки, зашел в воду. - Ну?
        -Не смотри, - буркнула я. Плавать в платье в самом деле не хотелось. Как и мочить его. Купальника нет, так что остается белье. - Итан, отвернись!
        -Да я уже, уже, - рассмеялся мой несносный и все-таки отвел глаза. Или, по крайней мере, сделал вид.
        Когда вода коснулась кожи, я едва не замурчала от удовольствия. Теплая, бархатистая - непередаваемое блаженство!
        -Ты уже не хочешь узнать секрет? - спросил этот коварный искуситель, приблизившись и проведя тыльной стороной ладони по контуру моего лица. Я на мгновение прикрыла глаза, безуспешно пытаясь справиться с нахлынувшими эмоциями, и кивнула.
        Итан хмыкнул.
        -Хочу узнать, хочу! - опомнилась я.
        -Есть пророчество.
        -Пророчество? - Кажется, я не смогла скрыть разочарования.
        -Пророчество, Адри. Одно из тех, которые никогда не ошибаются.
        -Ну ладно. И?
        В самом деле, в мире, где все подчинено магии, глупо отрицать саму вероятность правдивых пророчеств. Да и Аниру я ведь поверила без колебаний…
        -Не думай, что я не понимаю, - шепнул принц. - Наши миры слишком сильно различаются, но Орт все глубже проникает тебе под кожу… - Он провел от плеча по руке вниз, и по спине побежали мурашки. - Ты не чужая и ко всему привыкнешь.
        -Ох, Итан. Опять «привыкнешь, так надо». Давай ближе к сути.
        -Хорошо, моя нетерпеливая, - рассмеялся он. - Пророчество, как ему и положено, звучит витиевато, но при этом вполне однозначно и сводится к простому: когда последний из драконов вернется в свой мир, откроется до того сокрытая собственная магия Орта. Магия есть? Нет. Значит, дракон все еще здесь.
        -Ерунда какая-то, - пробормотала я. - Какая еще сокрытая магия? Вихри, которые ловят кочевники?
        -О нет, глупышка. То, что они ловят, - частицы уже проявленной магии, блуждающие остатки, по закону притяжения слипающиеся вместе. Сокрытая магия - это непроявленная, дремлющая сила, которая пропитывает все мироздание, но которой необходим толчок, чтобы стать проявленной магией. Эликсиром, который можно впитать и использовать.
        -Значит, приди драконы на Землю… Впрочем, о таком даже подумать страшно.
        Итан опять рассмеялся.
        -Сейчас, разумеется. Ваши технологии, аппараты, само мировоззрение, но если бы это случилось на заре цивилизации, то и воспринималось бы совсем иначе. И, поверь, не было бы принципиальной разницы: Орт или Земля. И в твоем родном мире полно скрытой магии, в людях и в самом пространстве, но пока она спит - считай, ее нет.
        -Раньше мы о таком не говорили, - шепнула я. - О том, как много ты знаешь о Земле, часто ли там бывал?
        -Да, Адри. С тех пор как понял, что камень может быть там - очень часто. И я же уже говорил тебе - я с готовностью расскажу тебе все, что ты захочешь.
        И этот прохвост наклонился и невесомо поцеловал меня в губы. Так, что ноги мгновенно ослабли и пришлось ухватиться за него руками.
        -Я буду плавать, - сказала я сипло и решительно отодвинулась. - А ты… не дотрагивайся до меня!
        -Только если начнешь тонуть, - усмехнувшись, приподнял он руки.
        Вот так, мне казалось, я обозначила рамки, способна держать принца на расстоянии, а кончилось это… закономерно. Скользящими по сильным плечам ладонями. Моими! И обжигающе горячими поцелуями. Нашими…
        Стоило мне сбавить скорость и откинуться на воду, расслабляясь, как… Не помню, кто начал первым! Но обнажаться возле себя Итану больше не позволю!
        -Так нечестно, - вяло возмутилась я, тщетно борясь с туманом в голове.
        -Разве? - шепнул он и вновь завладел моими губами. И как с ним разговаривать?
        -Ты используешь запрещенные приемы: оазис среди пустыни, звезды, светящееся сказочное озеро. Так нельзя!
        -Вот незадача. А я-то думал, что это самая подходящая обстановка.
        -Вот уж не сомневаюсь! - воскликнула я и, брызнув ему в лицо, поспешила на берег.
        Наверное, я веду себя глупо, как-то неправильно, но просто не знаю как! Хочу быть с ним, но… не так. Не в качестве мимолетной игрушки.
        Взять с собой на берег полотенца мы, конечно, не догадались, а поэтому шлепать в хижину пришлось мокрыми и босиком. Чтобы не щеголять перед Итаном в таком виде, я побежала вперед и поскорее закуталась в огромный отрез мягкой белоснежной ткани.
        -Замерзла? - спросил принц, нагнав меня, и не спеша начал одеваться.
        -Немного, - призналась я, не отрывая от него глаз. Хорош, чертяка! И ведь точно знает, какую реакцию у меня вызывает.
        Чтобы не искушать… себя, ушла в ванную, окатила лицо холодной водой, оделась и вернулась обратно.
        Спальня тут была только одна. Как и кровать.
        -Нам ведь не привыкать, - шепнул один нахальный титулованный красавчик и развалился на кровати, широко раскинув руки в стороны. - Иди сюда.
        -Там диванчик есть при входе.
        -Адри, ты же не заставишь меня спать снаружи, среди всех этих жужжащих, жалящих и неизвестно еще каких песчаных тварей?
        -Итан, ты неисправим! Мне нужно личное пространство! В конце концов, мы с тобой…
        -Что мы, моя маленькая? - хитро прищурившись, спросил он.
        -Ничего! Мы - ничего! И спать вместе нам не положено.
        -Кто сказал?
        -Подвинься хотя бы. Иначе с тобой препираться полночи можно, - пробурчала я, сдаваясь.
        Нам надо как-то поговорить. Серьезно! Выяснить отношения. Но как - я не представляла. А еще очень хотела спать. И, если уж быть до конца честной, к Итану под бочок тоже очень хотела…
        И в итоге… засыпала я опять на плече у принца, решив, что подумаю обо всем когда-нибудь завтра. А сейчас… просто позволю себе поступать неправильно. К тому же на большее мой принц пока не претендовал, а значит, есть время одуматься. Но есть ли желание?..

«Завтра!» - строго приказала я себе и провалилась в темноту сна.

* * *
        -Адри… Адри, маленькая соня, Бар и Тельн зовут меня, я буду в мужской части. Не скучай.
        И прежде чем я окончательно проснулась, он, кажется, коснулся моих губ поцелуем.
        -Мм? - потянулась я, но Итана в комнате уже не было.
        -Сафьяна, который час? И не делай вид, что спишь мертвым сном.
        -Я тебе не поисковик со встроенной «Алисой», - язвительно отозвалась саламандра.
        -Та-а-к, - протянула я. - И кто это ковырялся у меня в голове?
        -Пф, - раздалось в ответ.
        -Вредина. Значит, буду спать дальше.
        -Поднимайся, девушка уже полчаса у дома околачивается, тебя дожидается.
        -Да? - встрепенулась я. - А ты откуда знаешь?
        -Тебе серьезно ответить или как всегда?
        -Сафьяна, вот откуда ты такая взялась, а? Я искренне не понимаю, кто такой добрый в тебя все это вложил? Объяснишь?
        -А ты уверена, что заунывные, всегда предельно правдивые ответы тебе понравились бы больше?
        -Не знаю. Но порой хочется все-таки получить эти самые ответы.
        -Ты мне не нравишься. Не нравилась… Я долго спала и была привязана к прежнему хранителю. К моему хранителю, с Амроком я дела не имела. А тут ты… несмышленая неблагодарная девчонка из другого мира.
        -Ладно-ладно, поняла я. Поговорили, называется, по душам.
        -Ничего ты не поняла. Я вбираю в себя привычки хранителя, с которым связана, подстраиваюсь под его манеру речи, иногда что-то заведомо умалчиваю, когда нужно, чтобы он дошел до осознания сам. С тобой все сложнее. Вроде и связь не такая прочная, но зато… Я как будто более живая с тобой. Не тень и отражение, а сама по себе.
        -Это здорово, Сафьяна, но мне не помешала бы твоя помощь. Реальная, а не… подколы все эти.
        -Вокруг любого предмета и уж тем более живого существа есть поле. Вокруг тебя, как хранительницы духа Армагара, оно сейчас достаточно велико. Рассеянное, оно не может защитить, как то, что возникает в момент атаки, но уловить чужое присутствие в своих пределах способно.
        -И ты чувствуешь, что происходит в этих границах? - догадалась я.
        -Да.
        -Ясно. Спасибо, что сказала. Я по тебе скучала, - добавила с улыбкой и вдруг осознала чудовищную вещь: - Сафьяна! Где Кушак?! Господи, я даже не помню, когда видела его в последний раз! Какой ужас… Все эти нападения, Итан…
        -Да успокойся ты. Куда денется твой Кушак, как нежничал с мальчишкой, так и нежничает. Ты же сама ему велела за ним приглядывать.
        -Верно… И он понял?
        -А ты не заметила?
        -Сафьяна, не начинай. Ну умеешь же быть лапочкой! - сказала я и погладила золотистое тельце, свернувшееся на моем запястье. - Надо его, наверное, навестить. Как думаешь, пустят меня к Аниру?
        -Вот у своей подружки и спросишь.
        -Точно! Тогда подъем!
        -Джайта велела отвести тебя к Дерзуту, - сказала Айтинэ, когда я, быстро умывшись и переодевшись, выскочила к ней. - Если ты, конечно, хочешь.
        -А кто этот Дерзут?
        -Он хранитель свитков, много знает. Мы решили, ты хочешь…
        -Учиться! Да! Очень хочу, Айнитэ. Только… Может это немного подождать? И… Анир. Меня пустят к нему?
        -Пустят, - несколько ошарашенно ответила девушка. - Если ты уверена…
        -Уверена! Веди! Пожалуйста. Ты ведь, выходит, еще не видела Кушака? Он тебе понравится.
        Кушак Айнитэ понравился, хотя первое время она смотрела на него настороженно. Сам же пушистый зверь с верещанием кинулся обниматься и занял излюбленную позу у меня за спиной.
        Видно было, что Анир рад гостям. Он широко улыбался и весь лучился дружелюбием. Айнитэ, правда, вскоре ушла, сославшись на обещание сделать что-то в женской части. А я оглядела скромный домик Анира и спросила:
        -Неужели ты живешь здесь совершенно один?
        Трудно представить, он ведь совсем ребенок!
        -Я привык, - не смутился мальчик. - Днем заходит Маника, приносит еду, наводит порядок. Если нужно.
        -Маника и все? Но нельзя же так! - начала было я и замолчала. Кто я, чтобы лезть в чужие устои? И все же… Надо поговорить с Заилом.
        -Не переживай за меня, - как ни в чем не бывало улыбнулся Анир. - Я все равно быстро устаю и не могу играть, как другие. И выходить мне нельзя. Зато я много читаю и созерцаю, погружаясь в потоки или просто сны. Ты знала, что Кушак любит спать, свернувшись на голове? Мне кажется, он навевает мне добрые сны.
        -Я рада, пусть остается с тобой, - улыбнулась я в ответ и погладила уже, наверное, не своего пушистика.
        -Побудет, пока нужен, - кивнул мальчик серьезно. - Он почует, если ты будешь нуждаться в нем сильнее. Я вижу связь.
        -Связь?
        -Все мы связаны, - буднично ответил он. - С кем-то едва ощутимо, с кем-то очень крепко. Иногда связи рвутся, а порой тянутся из жизни в жизнь.
        -Я буду заходить к тебе, пока мы тут. И постараюсь узнать больше, чтобы лучше понимать, о чем ты говоришь.
        Анир рассмеялся и, неожиданно наклонившись, положил ладонь мне на грудь, туда, где стучало сердце.
        -Оно многое знает и так.
        -Я хочу помочь тебе, - зачем-то тихо призналась я. - Хочу, чтобы ты выздоровел и мог бегать с другими детьми, радоваться солнечному свету. Я смогу?
        -Пожелай лучше, чтобы все свершилось правильно. Так, как будет лучше для всех.

* * *
        -Куда теперь? К Дерзуту? - спросила я поджидающую меня Айнитэ.
        -Да. Но ты ведь, наверное, голодна. Первый завтрак ты уже пропустила, но у Даны всегда найдется что-нибудь перекусить.
        -Может, не будем беспокоить… Дану.
        -Что ты, она будет только рада. Ну или кто-то из девочек, если она уже ушла. Мы редко готовим сами для себя, чаще едим со всеми в шатре. Дана заправляет общей кухней.
        -Ясно. Я заметила, что здесь как… хм… в общине.
        -Да, вроде того. Есть минусы, но, знаешь, мне тут нравится. Работают все, но никто не заставляет делать то, к чему душа не лежит. Каждому найдется занятие по нраву.
        -И все друг друга знают.
        -Да уж, это минус! - рассмеялась Айнитэ. - И новенькие появляются редко. Заил тайну бережет. Да и вообще, они предпочитают только женщинам открываться. Слышала, как зазывают?
        -Тебя так же… зазвали?
        -А я влюбилась. И из дому ушла. Заил не любит моменты слабости вспоминать, а я… все помню. Он истощил резерв тогда сильно и заразу какую-то в пещерах Афрока подцепил. Знахарки ничего сделать не смогли, пришлось в деревню им идти. К нам. Ну а там… Я сама вызвалась. Дар хоть и слабый, но только у меня был. Мать пускать не хотела, а я… не могла иначе. Когда ему лучше стало, я сама то и дело в обморок хлопалась, представляешь? Вот тебе и целительница, - усмехнулась она.
        -И ушла с ними?
        -Заил сам за мной ухаживал после. С ложки кормил, смотрел с обожанием. А я и раньше знала, сердце если выберет, то это уже навсегда. У нас в роду у всех так было. Ну и вот…
        -Ясно, - сказала я тихо и увидела Итана в окружении двух девиц. Похоже, он тоже пришел поесть. Или не только поесть. Р-р-р…
        Мы зашли в красивый ярко-красный шатер с расставленными внутри столами. Итан, заметив меня, широко улыбнулся и кивнул, но от девиц не отошел. Прохвост!
        Я насупилась, решив для себя, что ни за что больше не буду спать с ним в обнимку и вообще… У-у-у… Но потом взгляд мой упал на расставляемые заботливой Айнитэ блюда, и Итан напрочь вылетел из головы.
        -Сто лет не ела хлеба! Поверить не могу. Можно?
        -Конечно! - улыбнулась девушка. - Вот сюда обмакни. И еще пюре вот это очень вкусное. Их холодными можно есть и просто с хлебом, как закуски.
        -Класс! Ммм… Ты волшебница, знаешь? А я думала, что и есть-то не хочу.
        -Да не я это, они все. - И она кивнула на девиц, стоящих рядом с Итаном.
        -Что там, медом намазано?!
        -Дыру в нем не прожги, - усмехнулась Айнитэ.
        -Небольшая дырочка ему не помешает.
        -Да ладно, он на тебя все это время посматривает, а ты хмуришься только.
        -Ай, - отмахнулась я. - Чего еще ждать от принца? Пойдем?
        Уйти мне, правда, не дали. Как только поднялась из-за стола, Итан соблаговолил-таки подойти, и как ни в чем не бывало попытался чмокнуть меня в щеку! Я отстранилась и посмотрела на него яростно.
        -Я тебя не дождался, прости, - сказал он.
        -Красивые, - кивнула ему за спину.
        Итан склонил голову набок и коснулся моих волос.
        -Адри, таких, как они, - целый мир, а ты одна.
        Вот же! Звучало это так серьезно и проникновенно, что я против воли замерла. И все же не удержалась от колкости:
        -Значит, все дело в экзотичности?
        Итан как-то подозрительно понимающе усмехнулся и, шепнув «Глупая», поцеловал! При всех!
        -Что творишь? - прошипела я, кхм, ну или просипела, когда нашла в себе силы его оттолкнуть.
        -А на что похоже?
        -Итан.
        -Они, кстати, все видели.
        -Вот и я о том же!
        -Зато теперь ни у кого не останется сомнений, - прошептал он, проведя пальцами по моей щеке.
        -Ни у кого, кроме меня, - пробормотала я.
        -Не сомневайся во мне, я все-таки принц, - подмигнул он.
        -Вот именно! И все-таки? Почему?
        -Да разве можно сказать, почему тебя тянет к тому или иному человеку? Это просто есть и все. Ведь есть? - И он снова потянулся к губам.
        Безответственный, ненадежный, переменчивый… Умопомрачительный принц. Сложно устоять перед оживающей сказкой, пусть и не совсем правильной.
        Глава 19
        К местному мудрецу я в тот день так и не пошла. Айнитэ деликатно ускользнула из столовой, оставив нас с Итаном наедине. А Итан… взял за руку и повел гулять по оазису. Просто гулять, любоваться причудливой архитектурой, яркой растительностью и самим собой. Где-то через час, не выдержав праздности и тропического великолепия, я убежала в нашу хижину и отыскала в сумке принадлежности для рисования. И рисовала до самого вечера, прервавшись только на обед.
        Что удивительно, Итан даже не порывался уйти. Терпеливо позировал, когда я рисовала его, и с интересом следил за процессом, когда я бралась за цветы, дома и фонтаны, всеми силами стараясь передать необыкновенный колорит и солнечную атмосферу города Заила.
        А на следующий день во время завтрака я убедилась, что идеального уклада жизни не существует нигде.
        Заил попросил у своей третьей жены о какой-то сущей безделице, ласково назвав ее при этом «душа моя, лай-онэ». Вместо того чтобы улыбнуться в ответ, как обычно делала это, Айнитэ почему-то поморщилась, будто откусила лимон, а вскоре и вовсе ушла из шатра.
        -Что не так? - спросила я ее потом. - Что значит эта «лай-онэ»?
        -Нельзя называть единственной всех троих. Так не бывает.
        -Значит, единственная? Странно, что браслет не переводит.
        -Переводят по-разному. Единственная, избранница, невеста. Это древний язык, он давно утерян, остались только отдельные слова, которые используют в неизменном виде. Только по мне, лучше бы он не произносил…
        -Айнитэ, - заволновалась я, видя, как у нее на глаза наворачиваются слезы. - Ты чего? Не надо.
        -Я люблю его так сильно… Не могу уйти. Но иногда кажется - больше не смогу так, - прошептала она и расплакалась.
        Тонкая, хрупкая, невероятно женственная и прекрасная. На Заила взяла такая злость!
        -Они привыкли, это их мир, их традиции, а я… Казалось, сумею, ради него смогу все, но…
        -Тяжело. Невыносимо, - закончила я за нее.
        И Айнитэ, эта необыкновенная девушка, сначала кивнула, а потом светло улыбнулась, смахнула слезы и повела меня к хранителю свитков.
        По дороге я полагала, что день испорчен и ни о чем другом думать я уже не смогу, но стоило ступить на порог жилища Дерзута, как любопытство и удивление пересилили все прочее. Стены здесь везде, включая прихожую и коридор, были увешаны узкими полочками и заставлены стеллажами. Не с книгами, нет, с теми самыми свитками! Разных цветов и размеров, скрученные в трубочки или спрятанные в тубусы, они так и просились в руки.
        -Вряд ли я пойму, что в них написано, - с сожалением заметила я.
        -Дерзут лучше любого свитка, - улыбнулась Айнитэ. - Он расскажет.
        -Ты нарочно забываешь про меня? - спросила саламандра недовольно.
        -Нет, конечно, - шепнула я и погладила волшебницу.
        -В самом деле, хранительница дракона! - раздался скрипучий голос, изрядно напугав. - И связь, и камень, и помощница. Невероятно!
        -Добрый день, - поздоровалась я, во все глаза глядя на очень смуглого и при этом абсолютно седого мужчину.
        -Решительно добрый! Я дожил до этого дня, о чем не смел даже мечтать. Чем же я могу быть полезен избранной Великого Армагара?
        -Адри, просто Адри. Я… Знаете, боюсь вас разочаровать, но я, как бы это сказать… кхм… Помощь мне нужна во всем. Я родом не из этого мира и совсем ничего не знаю об Орте, о магии. Хочу разобраться, быть уверенной, что поступаю правильно.
        -Похвальное желание! Необычайная ситуация! Я весь к твоим услугам.
        -Я зайду за тобой к обеду, - усмехнулась Айнитэ и бросила меня с восторженным мудрецом один на один.
        -Ну что же ты? Не теряйся! С чего начнем?
        -В Орте всегда была магия? - спросила я нерешительно.
        И понеслось!
        Я впитывала информацию как губка и не замечала времени. Пять дней практически безвылазно провела в домике у Дерзута. Слушала его, спрашивала обо всем на свете (вернее, в Орте) и изучала приемы магии. Теоретически. Для практики, которая, как уверяла Сафьяна, в целом возможна, моя связь с Армагаром должна была окрепнуть. Это притом, что я даже во снах перестала теперь видеть его…
        Впрочем, к овладению магией я не стремилась. Другое дело - понимание происходящего, хотя бы поверхностные знания истории, политического устройства и особенностей жизни, подчиненной законам магии, пронизанной ею. Даже после всех передряг и приключений здесь воспринималось подобное с трудом. Мудрец же порой уходил в такие трансцендентальные дебри, что я и вовсе не понимала его. Чуть легче становилось, когда за дело бралась Сафьяна. Дерзут иногда вдруг засыпал прямо посреди разговора (судя по всему, случалось это с ним в силу почтенного возраста), и тогда саламандра переводила, а вернее, попросту читала написанное в свитках.
        Так я узнала, например, о том, почему Орт настолько мал. По крайней мере, в сравнении с Землей. Обитаем здесь один лишь материк, и тот изрядно покрыт пустынями. По всему выходило, что драконы пришли сюда уже после некой глобальной катастрофы, сделавшей безжизненной большую часть поверхности планеты. Что именно произошло? Кто в этом повинен? Почему драконы оказали Орту подобную честь и пришли, одарив магией? Этого никто из ныне живущих не знал. Был расцвет, годы благоденствия и достатка, развития всех отраслей и направлений, созидания и покоя. А затем, когда драконы вынужденно покинули Орт, вновь упадок.
        Более того, о катастрофе и приходе драконов почти никто в Орте не помнил и даже не верил, потому что знаний не сохранилось. Эти свитки, возможно, единственные в своем роде. Вот тебе и пустынники! Кочевой народ, который считают отребьем. Сильнейшая магия, скрытые города, древние знания… Невероятно!
        Итан ухмылялся моей увлеченности и тоже уходил по своим делам. Изредка мы встречались в столовой, но даже там он почти всегда был занят жаркими дискуссиями с кочевниками. Так что интересовалась новым не я одна! Оставалось только поражаться спокойствию Заила, свято верящего в сохранность своих тайн и ни в чем нас не ограничивающего.
        К слову, стоит отдать Итану должное, прежде чем погрузиться в собственные изыскания и стать поистине неуловимым, он пару раз пытался тренировать меня. Магии, да. Однако, поняв тщетность попыток, заявил, что в случае чего будет магичить сам, используя меня - внимание! - как батарейку! Я порычала немного, но признала, что в целом он прав. Даже если бы магия поддавалась мне, вряд ли возможно освоить ее за неделю!
        Несмотря на познавательное и, без сомнения, приятное времяпрепровождение, было пора поговорить с Заилом об отбытии, но разговор этот пришлось отложить. На шестой день в оазис Заила наведались гости. Насколько я поняла, жители другого оазиса, ведущие с Заилом какие-то дела. И их появление, возможно, не особо отложилось бы у меня в памяти, если бы не одно «но». Они забрали с собой Айнитэ.

* * *
        -У вас предусмотрен развод? - спросила я Айнитэ, прощаясь.
        -Да, но для Заила одной женой больше, одной меньше… Не играет роли, а я… Я говорила тебе, что однолюб. Не хочу объяснений и сцен, не хочу больше оставаться здесь. Не суди меня, прошу. Знаю, это трусливо, но не смогу по-другому. Если пойду сейчас к нему, не смогу уйти.
        -Что ты… И в мыслях не было! Если бы я знала, как тебе помочь…
        -Не говори ему раньше, чем мы пройдем норой. Вообще не говори и… присматривай за ним, - попросила она. - Пусть Армагар хранит вас!
        Вот так. Она попросту сбежала, и все благополучие жизни оазиса в моих глазах рассыпалось прахом. В груди засели тоска и обида. А еще злость на бесчувственного Заила. Впрочем… Увидев его поздним вечером того же дня у большого костра, где частенько собирались после ужина кочевники, я усомнилась в своем вердикте.
        Заил выглядел подавленным и растерянным. Пустынники большей частью уже разошлись по домам, и я так и не поняла, обращался глава оазиса ко мне или говорил сам с собой.
        -Она ушла, моя Айнитэ, не понимаю…
        -Просто она умеет любить, - очень тихо сказала я.
        Заил услышал.
        -Неужели это ты надоумила ее?! - вскинулся он, буравя разъяренными, наполненными неожиданной болью глазами.
        -Будешь винить меня? На себя посмотри! О, мои крошки, как я скучал по вашим жарким объятиям. Как она на тебя смотрела! Как ждала! Возможно, единственная, кто по-настоящему и искренне… Все, это не мое дело. Вообще не мое. И я ни к чему не призывала ее, ясно? Просто, когда болит сердце, - это тяжело.
        -Считаешь, знаешь о любви больше меня? Имеешь право судить?
        -Я подарила ей твой портрет. Наверное, зря, - сказала я хмуро и ушла.
        Страшно было признаться Итану, что, возможно, лишила нас своими неосторожными словами союзника в поиске портала. Однако опасения не оправдались. Уже на следующий день Заил сам заговорил об отбытии. Буквально за день был снаряжен новый караван, куда более скромный, чем прежний, но по словам главы, собравший лучших. Только мужчины - опытные маги и ловцы вихрей, всего две небольшие кибитки и ездовые ящеры вместо массивных дагов.
        -Никаких омовений в походных банях и затяжных стоянок. Нам придется петлять и выслеживать потоки силы. Надеюсь, твой камень подскажет путь. Если тебя устраивает путешествие умеренного комфорта, то мы отправляемся, - сказал Заил следующим же утром.
        -Устраивает, - кивнула я и посмотрела на Итана.
        -Решила вспомнить, что я принц? - усмехнулся он. - Не стоит переживать, я путешествовал и в куда более скромных условиях.
        -Ага, помню. И допутешествовался, - сказала хмуро. - Далеко от меня не отходи!
        -Ни за что, - улыбнулся этот прохвост и чмокнул меня в макушку.
        -А на принца у меня особые планы, - неожиданно заявил Заил. Мы с Итаном синхронно вскинули брови. - Дерзут рассказал мне о твоих сложностях с практической стороной магии, с этим надо работать.
        -Хм… Заил, мне казалось, даже в Орте далеко не все маги, а уж я…
        -Тебе казалось, - отрезал глава. - Ты - не кто-нибудь, ты - хранительница дракона. Та, кому подвластно черпать его силу, а главное, слышать его волю. Многие годы мы пытались отыскать портал. Безрезультатно. Теперь же в наших руках камень!
        -Думаешь, Армагар сам укажет верный путь? - спросил Итан.
        -Уверен. Но, насколько понимаю, у Адрианы пока трудности с установлением связи. Так что… Ты ей в этом и поможешь.
        -А раньше ты сказать не мог?! Мы же уже отправляемся! И куда? Я столько времени потеряла…
        -Разве? Не всеми умениями можно овладеть наскоком. Это раз. И если не справился один учитель, попробуй с другим. Это два. А насчет того, что мы уже выдвигаемся, - с нами отправляются сильнейшие маги, которые не только чуют малейшие колебания силы, но и плетут свои собственные тропы, ориентируясь даже на мельчайшие крупицы искомой магии. Ты уже сама по себе путеводная нить.
        -Не хмурься. Сдается мне, он прав, - сказал Итан чуть позже.
        -Ты же пробовал, и ничего не вышло, забыл?
        -Значит, попробую еще раз. С усердием, - усмехнулся он.
        Кушака я оставила с Аниром. Сердце подсказывало - так правильнее. Несмотря на возвращение в райский уголок, буквально цветущий и пышущий жизнью, Анир, казалось, напротив, с каждым днем все больше увядал. Даже невероятно яркие его глаза как будто поблекли.
        -И чем этот комок шерсти ему поможет? - недовольно бубнила в мыслях Сафьяна. - Он твой фамильяр, а не его.
        -У меня есть ты. И Итан… А у него вообще никого.
        -Ну да, принц твой весьма самонадеян! Только вот мне интересно, почему тебе до сих пор не пришло в голову поинтересоваться, отчего ни один из хранителей дракона не был женат?
        -Что ты хочешь сказать? - насторожилась я.
        Но саламандра, похоже, неизвестно на что обиделась и больше в тот день со мной не заговорила. А ночью, стоило мне только закрыть глаза, раздался оглушительный вой.
        -Сигналка сработала. Не выходи! - обронил Итан и выскочил из кибитки.
        Прислушиваясь к отрывистым диалогам и фразам вроде «Никого», «Контур цел», я немного расслабилась и думала снова лечь. Не успела. Над головой что-то прошелестело, вспыхнуло ядовито-зеленым светом и, оставив после себя мерзкий гнилостный запах, судя по всему… исчезло.
        От неожиданности я, кажется, заорала. Во всяком случае, запрыгнувший в кибитку Итан, быстро повертев меня из стороны в сторону, осмотрел с ног до головы и уставился растерянным взглядом.
        -Что случилось?
        -Не з-н-наю, - чуть заикаясь, ответила я и чихнула. - Это не я, если что.
        -Не ты орала?
        -Не я… Вонь чувствуешь? Что-то залетело и… ну, наверное, лопнуло.
        -Действительно. Тельн! - позвал он кочевника и, когда тот залез к нам, спросил: - Чуешь что-нибудь?
        -Ну и смрад, - скривился тот и многозначительно посмотрел на меня.
        -Издеваетесь?!
        -Магия, след?
        -Ничего такого не вижу, - развел Тельн руками, еще раз подозрительно глянул на меня и ушел.
        -И как это понимать?
        -Не знаю. Мало ли какие твари водятся теперь в пустынях. Надо усилить контур и… проветрить.

* * *
        Утром следующего дня началось обучение, на котором так настаивал Заил. Пока кочевники готовили, а потом и собирали наш весьма скромный лагерь, я занималась с Итаном. Ну или пыталась заниматься, ибо с последнего раза мало что изменилось.
        -Магия уже давно живет в тебе, прокладывает пути и наполняет каналы, - сказал Итан.
        -Не чувствую ничего такого, - буркнула я.
        -Вероятно, ты просто привыкла и воспринимаешь как должное. Не считаешь особенным. Той самой магией.
        -Итан, я в Орте не так давно.
        -Верно. Но камень с тобой… Сколько, кстати? Ты не говорила.
        -Давно, - признала я. - Он сначала просто лежал среди безделушек, а потом… И волосы стали рыжеть.
        -Драконам близка огненная стихия, - кивнул Итан. - Цвет твоих волос только подтверждает, что сила Армагара бродит у тебя внутри. Впрочем, это не значит, что ты должна непременно оказаться магом огня. Тебе доступна чистая мощь, которую можно облечь в любую форму. Ту, что ближе тебе.
        -Сомневаюсь, что я на такое способна. Нет во мне ничего… магического. Никаких проявлений! Ты знал, что второй хранитель вообще не был магом?
        -Допустим, стихии от тебя далеки, но видеть и различать потоки я тебя научу, - непреклонно заявил принц и потянулся ко мне с явным намерением забрать камень! Вокруг меня тут же всколыхнулось полупрозрачное оранжевое поле, которое, стоит признать, я прекрасно разглядела.
        -Ничего не понимаю, - пробормотала я, когда довольный произведенным эффектом Итан отстранился.
        -Не отбросило - и на том спасибо, - усмехнулся он.
        -Но почему?! В смысле, как в тот раз тебе удалось зайти внутрь этого поля и даже… направить силу?
        -Тогда я хотел помочь, а сейчас… Кажется, вы оба поверили, что я покушаюсь на медальон. Пойдем, все ждут только нас. Больше я не буду пугать тебя, в бою мне понадобится твое доверие.
        -Думаешь, они найдут нас? - содрогнулась я.
        -Лучше быть готовыми ко всему.
        Я постаралась отбросить дурные мысли и страхи и сосредоточиться на освоении новых навыков. Как бы там ни было, в моем положении не стоит пренебрегать волшебством, так или иначе пронизывающим этот мир.
        Днем мы делали лишь короткие остановки, во время которых полноценно позаниматься не получалось. Кочевники что-то вынюхивали, обсуждали, не особо-то посвящая нас в детали. Мне даже начинало казаться - мы бредем наобум, не следуя какой-либо тропе или плану. Впрочем, план у Заила все же был, и мне оставалось лишь попытаться его реализовать.
        -Какие здесь яркие звезды!
        -Они прекрасны, Адри, но для мага нет ничего красивее рек, что текут в нем самом и везде вокруг. Стоит только немного сменить угол зрения, и ты увидишь их великолепие!
        Я уже собиралась съязвить что-нибудь в ответ, но Итан подошел со спины и встал совсем близко, касаясь грудью моих плеч. Потом взял мою руку в свою и направил вперед.
        -Смотри!
        От плеча к запястью по его рукаву побежала серебристая змейка. Симпатично искрящаяся и не жгучая, но все же!
        -Я так не смогу.
        -И не надо. Возьми мою.
        Не успела удивиться, как змейка переметнулась ко мне на ладонь. Живая, податливая. Я пропускала ее между пальцев и не могла поверить своим глазам. Магия! Ни где-нибудь - у меня в руках!
        -Направь, - велел Итан. - Да хоть бы в тот кустик.
        Я так и не поняла, которое чудом выжившее в пустыне растение приговорил к сожжению принц. Как и не поняла, что именно послужило толчком: осознание собственной небезнадежности? Очередной этап приятия реальности магии и всего происходящего в моей жизни? Не знаю. Я вдруг нырнула, буквально ухнула в бездонный омут сверкающих волн, среди которых безмятежно дрейфовал он - Армагар. В первый момент мощь бурлящих вокруг него потоков подавила, испугала. Но магия дракона не была ко мне враждебна, напротив - я услышала его безмолвный зов «Возьми!». И послушно потянулась, чтобы зачерпнуть хотя бы чуть-чуть… И громко вскрикнула, обнаружив себя вновь на стоянке под звездным небом с громадным пламенеющим шаром над ладонью.
        -Итан!
        Я боялась. Обжечься, упустить, спалить лагерь… А еще больше боялась поверить. Нет, я, конечно, не маг, но… Это невероятно!
        -Все это замечательно, - нарушив очарование момента, зашипела саламандра. - Но откуда этот дикий смрад? От тебя так несет темной магией, что щиплет в носу.
        Глава 20
        Выяснить, о чем именно толковала Сафьяна, так и не удалось. Тельн и другие маги ровным счетом ничего подозрительного не чуяли, а сама саламандра от пояснений воздержалась. Я вообще понимала ее все меньше и, по правде, рада была забыть и о ней, и о непонятно к чему брошенных ею словах.
        После моего «погружения» кдракону в караване оживились. Пустынники что-то рассчитывали и вымеряли, корректируя наш курс и утверждая, что видят неведомую нить. Пока тонкую и неустойчивую, но уже дающую надежду. Унылым и непохожим на себя был только Заил.
        -Он тоскует, - сказал Итан.
        -Да неужели! - фыркнула я не хуже вредной саламандры.
        -Не суди его. Гаремы у кочевников - давняя традиция. Таков уклад их жизни.
        -Вот как? Может, тебе тоже по вкусу подобные нравы?
        -Мне - нет, моя невозможная, - усмехнулся он и притянул к себе.
        -Он ранил ее, - прошептала я. - Разбил сердце, понимаешь?
        -Ты же видишь, ему и самому несладко. Но это только его решение и выбор. - Я вопросительно вскинула бровь, и Итан пояснил: - Как поступить. Изменять то, к чему давно привык, - непросто. Менять себя - еще труднее.
        -То есть… Считаешь, его тоска носит деятельный характер? - выразилась я.
        -Вроде того, - хмыкнул принц.
        Я высвободилась из его объятий и полезла в кибитку за сумкой.
        -Поверю тебе на слово, - заявила я и пошла к Заилу.
        -Адри? Эм, ты куда? - окликнул Итан.
        -Есть у меня подарочек для нашего главы. Немножко… безжалостный, - широко улыбнулась я.
        Ничего особенного, но портрет Айнитэ в окружении нежных розовых цветов произвел на Заила впечатление.
        -Значит, был портрет и для меня?
        -Нет, - насупилась я. - Он просто был. Успела нарисовать за день до ее ухода. Дарю.
        И ушла. Заила жалко не было. И было одновременно. Только что я могу? Да и если бы могла… В сердечных делах двое должны разбираться самостоятельно.

* * *
        Никогда не бывала в пустынях на Земле и не знаю, бывает ли там такое: небольшое озеро, полное чистой пресной воды, прямо посреди барханов. В песках Орта встречалось и не такое, наверное, поэтому я даже не слишком удивилась, когда один из магов обмолвился о находке. Только вот по какой-то причине Заил решил к озеру не идти.
        -Ты это серьезно? Как же так?!
        -Нам не стоит сворачивать с тропы.
        -Но там же вода! Много воды!!!
        -Адриана, нить ведет прямо. Более того, я уже, кажется, догадываюсь, куда именно она ведет, но сворачивать и рисковать потерять след мы не будем.
        -Заил, да оно же совсем близко! Верно, Тельн? А я не мылась несколько дней!
        -Не обязательно сходить с тропы, тут действительно недалеко, - протянул Тельн. - Я могу проводить.
        -И искупаться с нами? - хмыкнул Итан. - Сами дойдем.
        -Маскировка собьется, - заметил Заил, но уже не столь рьяно.
        -Мы туда и обратно! - обрадовалась я.
        Сунула в сумку смену белья из походного мешка, взяла полотенце и, сияя веселым нетерпением, подбежала к Итану.
        -Ты точно знаешь, куда идти?
        -Уже знаю. Потренируемся заодно на другой стихии. Тот огонь, что ты призвала, мог быть как твоим собственным, так и принадлежать Армагару.
        -Армагару, это точно, - чуть погрустнела я. - Если ты хочешь еще разок убедиться, что я не маг, ради бога, только сначала я искупаюсь! И… Одна искупаюсь, ясно?
        -Ну разумеется, - лучезарно улыбнулся этот прохвост, прожигая таким горячим взглядом, что впору было задымиться.
        -Ты опять за старое? Не дури! - раздалось крайне недовольное в голове.
        Нет, я не собиралась переступать черту и позволять Итану лишнее, но Сафьяна порядком меня достала. Так что без всякого зазрения совести я стянула браслет-саламандру с руки и, нырнув в кибитку, запихнула маленькую язву в вещмешок.
        -Прости, но ты стала невыносима!
        Не знаю уж, отчего и без того не сахарный характер волшебной помощницы портился день ото дня (я успела привязаться к ней, но сколько можно терпеть?..). Как не знаю и того, сумела бы эта вредина помочь в момент, когда от ее помощи я бы точно не отказалась…
        -Никак не привыкну, насколько неожиданно в пустыне наступают сумерки, - сказала я Итану по дороге, с сомнением глядя на чернеющее небо.
        -Это не сумерки. Адри, нам лучше вернуться.
        -Я не буду заплывать далеко, хотя бы у берега ополоснусь. В каком смысле не сумерки? - наконец осознала я, когда принц дернул меня за руку.
        -Вечер наступает стремительно, но не до такой же степени, да и рано еще. Не нравится мне это. Чувствуешь? Ветер. Ветер не этих мест.
        -Как это? - успела ошарашенно выдохнуть я и упала отброшенная ударной волной.
        Что-то хлопнуло, зашипело, и всего в десяти - пятнадцати метрах от нас из ниоткуда явилось нечто темное и бесформенное, вскоре оказавшееся… человеком. Длинная борода, заплетенная в косичку, черные спутанные волосы и безумный взгляд льдисто-голубых глаз.
        Высокий, в темной развевающейся мантии мужчина с золотым посохом в руке будто сошел со страниц иллюстрированных сказок для тех, кто посмелее. Настолько же неестественный, насколько жуткий.
        -Заялар? Что-то с отцом? - неожиданно выступил вперед Итан.
        -С отцом? - осипшим голосом переспросила я.
        -Вот так досадная помеха, - осклабился без сомнения маг и, взмахнув посохом, прорезал пространство ветвистой молнией, едва не попав в вовремя увернувшегося Итана.
        -Я сплю. Определенно сплю, - пробормотала я, даже не успев испугаться, настолько нереальным казалось происходящее.
        А вот мой дракон, судя по всему, был иного мнения, потому как купол вокруг меня вырос еще до того, как о нем выкрикнул Итан.
        Убедившись, что я в безопасности, он обратился к магу.
        -Полагаю, король не в курсе? Как же тебе удалось?! Направленное перемещение в границах Орта?
        -Мало кто имеет смелость познать все аспекты силы и даже выйти за ее границы, еще меньше тех, у кого это получится. Не зря отец стыдится тебя. Ты не только никудышный наследник, но и весьма посредственный, недалекий маг, принц.
        -Да уж, - усмехнулся Итан. - А ведь такому ты меня не учил, Заялар.
        -Хватит болтать! - отрезал маг. - Отдай камень, ведьма, и я пощажу тебя.
        -Не очень-то оригинально, - скривилась я.
        -Ты же знаешь, камень не снять.
        -О, да ты ко всему прочему еще и не особо наблюдателен, Итанилион. Я прихватил с собой жезл. Да-да, тот самый. Ведьма, камень!
        Очередная молния полетела в Итана и лишь чудом не прожгла в нем дыру.
        -Сделай что-нибудь!
        -Наши стихии едины, и, боюсь, я слабее, Адри, - сказал он мне тихо и выкрикнул, обращаясь к магу: - Ты пошел на предательство, Заялар. Как можно верить твоему слову?
        -Верить? - рассмеялся злодей. - Можешь мне не верить! Собственно, ваше согласие мне не очень-то нужно.
        Он еще не договорил, а я уже выпрыгнула вперед, впустив Итана в свое защитное поле.
        -Все это до противного мило, детки, - усмехнулся маг, - но вам не поможет.
        Он скрючил пальцы свободной руки и взмахнул так, словно повернул невидимый механизм. Вокруг нас зажужжало и заискрило от мелких, хаотично разбросанных повсюду серебристых молний. Они появлялись из ниоткуда, исчезали и возникали вновь, все ближе надвигаясь, словно стена.
        Потрескивающая сеть окружала, сжималась и жалила, оставляя по краям щита дымящиеся язвы. Такая раздавит даже защиту Армагара, если не уметь перенаправить его силу для атаки. Не силу шторма, если уж злодей - штормовик, любую другую.
        -Попробуй пламя, - сказал Итан, наклонившись так, что его щека коснулась моей.
        -Я отдам камень! - выкрикнула громко и шепнула принцу в ответ: - Обстановка не очень-то располагает к медитациям.
        -Подойди. Медленно. И вложи камень в жезл, - приказал Заялар, небрежным пассом раздвигая молнии так, что образовался проход.
        -Конечно, - кивнула я. - Я все сделаю.
        -Адри, не вздумай! Никто не знает, как поведет себя камень в случае… Он все равно не оставит нас в живых!
        -Посмотрим, - прошипела я едва слышно и, нащупав во внутреннем кармашке сумки шестеренку, вложила ее в ладонь Итана. - Только посмей сказать, что мы не сможем ею воспользоваться.
        Шестеренка как по заказу тут же пискнула и засветилась у него в руках.
        -Глазам не верю! - воскликнул принц потрясенно. - Видимо, Всеединому все же угодно, чтобы мы выжили.
        Не знаю, успел ли осознать произошедшее Заялар. Итан не стал терять времени, покрепче схватил меня за руку, нажал что-то на светящемся диске - и вуаля! Вместо грозно потрескивающих молний и песка под ногами - прохлада и тишина вечернего леса.
        -Где это мы? - спросила с сомнением.
        -Ты ведь понимаешь, догадываешься, по крайней мере, что так быть не должно?! - не унимался Итан. - Вермы находят бреши в пространстве, можно сказать, ловят порталы. Но когда речь идет о тебе… Невероятно!
        -О да! Я невероятная! - рассмеялась я и плюхнулась у ближайшего дерева. - Сделала мегакрутого мага одной левой! Как вообще он нас выследил? Кто такой этот Заялар? Откуда ты его знаешь?
        -Оу, полегче, Адри, - усмехнулся Итан. - Отдышись, я не собираюсь исчезать, оставив тебя в неведении.
        -Ну и?
        -Заялар - наш придворный маг. Ты могла видеть его на церемонии.
        -И что это значит? - встрепенулась я.
        -Только то, что он предатель. Жажда силы, мощь камня вскружили головы слишком многим, но… Не ожидал. Нужно найти способ сообщить отцу.
        -Он… учил тебя?
        Итан кивнул и на некоторое время замолчал.
        -А как нашел? Это магия такого порядка, которая не только неподвластна мне, но и непонятна. Не знаю, как давно он… В любом случае, меня он не посвящал. Правда, есть у меня одно предположение. - Я заинтересованно вскинула бровь. - Как только ты вышла из-под защитного экранирования, он поймал сигнал и переместился.
        -То есть?
        -Возможно, на тебе все это время был маячок.
        -Мы чуть не погибли…
        Осознание навалилось неожиданно, разом погребя под собой всю решимость, смяв весь напускной оптимизм. Стало холодно и неуютно, в кронах чудились зловещие тени и хищные птицы.
        -А ведь это не в первый раз. Я имею в виду того жуткого ворона. Тоже его рук дело? Может, и вонь в кибитке? Не зря Сафьяна говорила…
        -Сафьяна? - заинтересовался принц, но я уже сменила тему.
        -И все-таки, где мы?
        -Полагаю, на Земле.
        Я с сомнением огляделась, поежившись, встала, сделала пару шагов и угодила ногой в какую-то яму. Острая боль прострелила лодыжку. Взвыв, оперлась о ствол соседнего дерева.
        -Определенно на Земле, узнаю родные болота.
        Итан посмотрел непонимающе, и я продемонстрировала ему мокрый ботинок.
        -Болит?
        -Что делать будем? - опять ответила я невпопад. - Понятия не имею, где мы! Что там с вермом? Мы можем вернуться?
        -Уже соскучилась по жалящим молниям и развевающейся бороде Заялара? - хмыкнул Итан.
        -Да уж, борода у него зачетная. Даже странно, что я его не запомнила.
        -А ведь я тоже не видел его на церемонии, это действительно странно.
        -А потом меня пытались убить, - напомнила я.
        -Адри, я…
        -Думал, это Эрдан? Эрдан тоже пытался меня убить. Собирался. Позже. И я не слушала тебя, так что… Что все-таки делать?
        -Надо поперемещаться хотя бы немного. Сбить след и восстановить настройки верма. Насколько это возможно в твоем присутствии, - улыбнулся он. - Не хотелось бы вернуться в ту же точку, и… Ты в самом деле хочешь вернуться? В Орт?
        Я ступила на пострадавшую ногу и скривилась от боли.
        -Не уверена, что смогу гулять по лесу. Надо выйти к дороге. Должна же тут где-нибудь быть дорога? - ответила я, проигнорировав глупый вопрос. А потом… Сама не знаю, как это вышло. На глаза навернулись слезы, и меня понесло: - Думаешь, я не хочу домой? В удобную квартирку с ванной, кухней и посудомойкой? Туда, где друзья, учеба, магазины и привычные заботы, а не все это? Хочу! Только я уже поняла, что эта ваша магия, драконы и колдуны так просто не отпускают! То одни, то другие - всем камень подавай. Достало! Подавятся!!! А я? Что теперь?.. И там чужая, и здесь «попаданка» вродном мире. Ни телефона, ни денег, ни людей даже! - воскликнула я, обведя деревья взглядом. - И как из чертова леса выбираться?
        -Вот и откат, - пробормотал Итан и подошел совсем близко.
        -И нога болит! - пожаловалась я.
        -Тш-ш. Адри, посмотри на меня. Ты не учла один весьма значительный факт. Я тут, с тобой, - сказал он проникновенно и подхватил меня на руки. - Я все устрою.
        Глава 21
        Я вздохнула, поудобнее ухватилась за его шею и позволила своему принцу сделать это. Взять решение проблем на себя. Неизвестно как, в чужом мире и непроходимом лесу… Впрочем, лес довольно скоро сменился полем, а затем и каким-то поселком. Я хотела было пойти сама, поговорить с местными, но Итан оставил меня на скамье у одного из домов и зашел внутрь. Один. Только попросил на время мой артефакт-переводчик, который на Земле мне был без надобности, своего он лишился в пустыне вместе с вермом.
        -Последний автобус до города уже ушел, но частники ходят до одиннадцати, - выдал он, вернувшись.
        -Денег нет, - несколько ошарашенно ответила я и порылась в сумке. - Вот, сто рублей осталось, я тогда все потратила…
        -Отлично, это упростит задачу, - неизвестно чему обрадовался Итан и опять подхватил меня на руки.
        -Да я сама! - начала я зачем-то возмущаться, но Итан посмотрел так строго, что сразу затихла. Хочет носить на руках? Да пожалуйста!
        Нога ныла все сильнее, и я не вникала, как умудрился Итан сговориться с водителем вскоре подъехавшего рейсового автобуса за такую сумму отвезти двоих. Едем - и отлично! Но вот когда часа через три, за которые я успела даже поверхностно подремать, на конечной в подмосковном городке мой принц попросил у водителя телефон!.. А потом стал кому-то звонить! Глаза мои округлились. Нереальность происходящего зашкаливала почище, чем в Орте с его магическими битвами.
        -И что это было? - спросила, когда Итан наконец подошел ко мне.
        -Все отлично, но до утра придется подождать на автовокзале. Или… у тебя есть… кхм… карточка? - выдавил он не очень уверенно.
        -Эм…
        -Пластиковая, заменяющая деньги? - еще более растерянно пояснил он.
        -А-а-а… Э-э-э, - выдала я многозначительное. - Должна быть. Но на ней тоже пусто.
        Я порылась в сумке и достала искомое.
        Итан широко улыбнулся, взял карту и снова отошел. Пораженная, я даже не посмотрела, куда. Так и сидела в шокированном оцепенении, бормоча под нос что-то вроде: «Кто-нибудь вообще понимает, что происходит?!»
        Минут через десять - пятнадцать Итан вернулся и, присев у моих колен, спросил:
        -Как ты? Сильно устала?
        -Нога… - выдохнула я.
        -Здесь есть гостиница, но лекаря все равно не будет до утра. Можем переночевать здесь или ехать в столицу прямо сейчас. Там все решить будет намного проще.
        -Но как?! - ошарашенно воскликнула я.
        -Переводы с карту на карту - удобная штука, - усмехнувшись, повторил он явно не свои слова. Только вот чьи?!
        -Если и аптеки тут нет, то лучше ехать сразу, - смирилась я с собственным недоумением и прикрыла глаза.
        -Все-таки устала, - заключил Итан, сел рядом и, приобняв, позволил положить голову себе на плечо. - Уверена, что не хочешь остаться?
        -Остаться - нет, только как мы поедем? Ночь на дворе.
        -Слово «банкомат» тебе о чем-нибудь говорит?
        -Итан, ты меня пугаешь, - пробормотала я. - В банкомате можно снять деньги с карты. Наличные получить, бумажки такие. Только…
        -Вот! Банкомат тут есть. Если поможешь снять деньги, нас отвезут.
        -Я же говорила, на карте пусто или…
        -Или, - улыбнулся он. - Пошли.
        -Я могу и привыкнуть, - одними губами шепнула я, когда он в очередной раз легко подхватил меня на руки.
        -Привыкай, моя маленькая, - так же тихо сказал он в ответ.
        Деньги, неизвестно как появившиеся на моей карте, мы сняли и уже скоро неслись по шоссе в легковой иномарке, ничем не напоминающей такси. В салоне играла негромкая музыка и умиротворяюще помигивали лампочки на приборной панели. Итан некоторое время обсуждал что-то незначительное с водителем, а потом гладил меня по волосам и щекотал кожу своим дыханием. Так приятно и привычно, что, кажется, без этого я уже не смогу. Засыпать в одиночку, кутаться в одеяло вместо нежных объятий, жить холодным ожиданием грядущей радости, любви как чуда… Не смогу, потому что теперь знаю, каково это - быть рядом с ним.
        Я проснулась, когда серые предрассветные полосы уже расчертили собой небосклон. Неоновые вывески бросались в глаза, и редкие прохожие на их фоне казались смазанными тенями. В отличие от машин, которых на дорогах было, пожалуй, ничуть не меньше, чем днем. Да, этот город никогда не спит.
        Как за одну ночь мы из незнакомого, неопределенного местоположения леса очутились в Москве?!
        -С добрым утром, соня. Мы уже почти приехали, держи. - И Итан протянул мне упаковку таблеток и бутылку воды. - Я плохо разбираюсь в ваших снадобьях, но Андрей заверил, что от этого боль утихнет.
        -Спасибо, - осипшим голосом выдавила я и с удовольствием выпила воды, а потом проглотила и таблетку. Лодыжка не только не прошла, но и заметно опухла. Как, спрашивается, я столько времени умудрялась оставаться невредимой в другом, не особо-то дружелюбном мире и при этом подвернуть ногу в первые же минуты возвращения в родной?!
        Уже скоро Итан тепло распрощался с нашим водителем и, спиной распахнув дверь, занес меня в холл небольшой гостиницы.
        -Я узнаю насчет завтрака и комнат, посиди здесь немного, - сказал он, усаживая меня на диванчик. - Ты ведь голодна?
        -Мы тут остановимся? - спросила я, даже не пытаясь как-то влиять на процесс наших передвижений.
        -Ненадолго.
        -Они, наверное, не заселят без документов…
        -Документов?
        -Ну… У меня есть паспорт, а у тебя… По правде, не очень знаю, какие тут порядки. И стоит дорого.
        -Не переживай об этом и доверься мне, ладно? Я ведь пока неплохо справляюсь?
        -Ты меня поразил, - призналась я. Не иначе под действием обезболивающего.
        -Я рад, Адри, - шепнул Итан и улыбнулся так, что вмиг сделалось жарко.
        Не знаю, в обаянии ли иномирского принца было дело, или магия просочилась вслед за ним на Землю, но нам удалось не только договориться о номере, но и позавтракать в пустующем из-за чересчур раннего утра ресторане. И что-то мне подсказывало: не окажись у меня с собой банковской карты и паспорта - Итан сумел бы устроить все и без них. Чудеса не просто проникли в мою жизнь, они прочно в ней обосновались, а вместе с ними и вера в невозможное.
        -Такое ощущение, что я никак не могу до конца проснуться.
        -Боюсь, Заялар мог повлиять на твое энергетическое поле. Если версия о магическом маячке верна, то произошло это еще до непосредственного контакта с ним, - по-своему понял мои слова Итан. И не на шутку напугал.
        -Зря ты не купил вместе с обезболивающим валерьянки, - буркнула я, нахмурившись. - Только последствий магических воздействий мне не хватало.
        -Любое влияние, если оно и было, на Земле должно ослабнуть. Тебе просто нужно как следует отдохнуть. Да и мне тоже. Но сначала… Который там час?
        Оказалось, спрашивал он не из праздного любопытства, в этой гостинице у него была назначена встреча. Когда мы покончили с завтраком, в холле нас уже ожидала эффектная темноволосая красотка. Гладкие пряди ее спадали до поясницы, а яркие голубые глаза на фоне смуглой кожи, казалось, светились. И это не говоря о стильном черного цвета брючном костюме, который плотно облегал идеальную фигуру, подчеркивая именно то, что нужно. Собственно, недостатков, которые стоило бы скрывать, там и не наблюдалось.
        Я невольно провела ладонями по измятым в иномирской пыли штанам и нервно сглотнула. Итан же обрадовался незнакомке как родной и, недолго думая, обнял.
        -Герта, я скучал! Мы все.
        -Да ладно уж, ваше высочество, ставлю верм, что вам было не до того, - усмехнулась она.
        Я едва сдерживалась, чтобы не выдать себя хмурым взглядом, но красотка, похоже, видела меня насквозь. Она хитро улыбнулась и спросила:
        -Значит, вот ради кого все свершения?
        Я все же скривилась, а Итан неожиданно рассмеялся.
        -Именно! И не говори, что предупреждала! В моем случае перебираться в другой мир не пришлось. Скорее, наоборот.
        -Надолго ли? - как-то разом став серьезнее, спросила она. И словно бы и не ждала ответа, продолжила: - Вижу, в Орте жарко, раз вас занесло сюда. Чем могу помочь?
        -Ты уже помогла. Отдохнем, поймаем портал и назад. Да, где мои манеры? Адриана, знакомься, это Герта - моя соратница по Гильдии Ходящих. Одна из лучших! Герта - Адри.
        -Ходящая тут?! Как это? - совершенно невежливо вытаращилась я на Итана.
        -Удивлена? Так понравился Орт? - не смутившись, хмыкнула Герта.
        -Орт… Да… Не то чтобы… Если не считать, что меня несколько раз пытались убить, - наконец определилась я.
        -Даже так?
        -Длинная история, расскажем позже. Адри, покажи ей, - попросил Итан и взглядом указал мне на грудь. Догадалась я сразу и вытащила из-под рубашки камень.
        Герта, казалось, онемела. Стояла не шелохнувшись и как будто даже не дыша.
        -Ты ей не сказал? - шепнула Итану.
        -Вот, сказал.
        -Выходит, на Земле? Он все же был здесь? Почему не позвал сразу?!
        -Не то чтобы был повод, - замялся принц. - Адриана, как бы это объяснить…
        -Адриана?! - взвилась я. - Я, значит, виновата, что некий тип странной наружности подкарауливал меня в переулке с угрозами, а позже силой пытался отобрать камень, залезал в номер и приставал с поцелуями?..
        Герта засмеялась, а я поняла, что немного увлеклась с подробностями.
        -Все ясно, узнаю титулованного прохвоста. Как бы там ни было, Адриана, я к твоим услугам, - сказала Герта и склонила голову.
        Как реагировать, я не знала, а потому просто кривовато улыбнулась и воззрилась на Итана.
        -Нам нужно немного поспать и найти лекаря для Адри, она подвернула ногу при перемещении.
        -Хорошо, - кивнула Герта. - Увидимся позже. Телефон у вас есть?
        -Есть, - ответила я. - Только разряжен в ноль.
        -На ресепшене наверняка найдут зарядное устройство. Итан знает мой номер, позвоните, когда проснетесь.
        И еще раз отрывисто поклонившись, она ушла.
        -Значит, это ей ты звонил? Но Ходящая… Как так? Не понимаю.
        -Герта уже пару лет живет здесь и успела освоиться. Давай, она расскажет тебе сама? А сейчас пойдем наконец спать.

* * *
        -Итан, тут только одна кровать. Я понимаю, два номера - дорого, но…
        Я осмотрелась. Светлых, бежевых тонов стены, картина над кроватью, золотисто-песочные шторы и такое же покрывало, ковер, небольшой стол и два кресла - весьма недурно.
        -Дело не в деньгах, для Герты это пустяки и она никогда не откажет в просьбе. Не хочу оставлять тебя одну, - сказал он, подойдя. Заправил непослушную рыжую прядь мне за ухо, провел по щеке к подбородку и слегка приподнял. - Я тебя не обижу.
        -Знаю, - выдохнула я. Отступила на пару шагов, якобы изучая обстановку, и спросила: - Значит, вы знакомы уже давно? И частенько видитесь здесь, на Земле?
        -Нет, мы не виделись уже давно.
        -Она красивая, - протянула задумчиво.
        Вот зачем я это сказала? Не знаю сама. Видимо, влюбленность (что уж, эту болезнь, похоже, смело можно себе диагностировать) делает людей глупыми и ревнивыми. Захотелось стукнуть себя по голове, но было поздно.
        -Адри… Что ты себе напридумывала? Мы были близки когда-то, но исключительно как брат и сестра по Гильдии. И, чтобы ты знала, я целую только одну девушку, - прошептал он мне на ухо, как-то незаметно оказавшись совсем рядом. - И только с одной хочу влипать в неприятности, бродить по лесу, проводить ночи…
        От жаркого шепота перехватило дыхание и, кажется, замерло сердце. Вот же!.. Ловелас!
        -Мы из разных миров, - выдохнула через силу единственный пришедший на ум контраргумент.
        -Хочешь, научу тебя управлять вермом? - неожиданно предложил Итан.
        -А это возможно? - вскинула на него глаза. - У меня ничего не выходит даже с силой дракона.
        -Неправда, - улыбнулся он и, положив ладонь мне на шею, чуть притянул к себе. - Ты лучшая хранительница из всех, кого я знал.
        -Шут! - хмыкнула я.
        -Принц, - парировал он и наконец поцеловал.

* * *
        Проснулась от нежных прикосновений и невесомых щекочущих поцелуев.
        -Тебе надо побриться, - хмыкнула я, уворачиваясь. - А еще ты жутко нахальный и самонадеянный. Кто-то обещал спать с самого края, - заявила, когда, не вняв, Итан навис надо мной. Попытка сопротивления, однако, не увенчалась успехом, и уже в следующее мгновение его губы накрыли мои.
        -Обещал. Но я же уже не сплю, - прокомментировал свое поведение этот невозможный и снова поцеловал.
        От губ он спустился ниже, и я слегка откинулась, позволяя ему целовать шею, ключицу, плечи. Итан ласкал и сжимал в объятиях, и я отвечала ему тем же. Потянулась вперед, пропустила пальцы сквозь шоколадные волосы и сама впилась в губы. Жар растекался по телу, будоражил кровь и требовал большего. Мысли заволокло сладостным туманом, а внизу живота образовался тугой комок. Когда Итан огладил и чуть сжал мои бедра, я, кажется, застонала и… распахнула глаза.
        -Я… Мы…
        -Прости, моя маленькая. Увлекся, - сползая с меня, сказал Итан и чмокнул в нос. - Тебе нужно залечить ногу.
        Ногу… Признаться, о пострадавшей щиколотке я вспомнила только после его слов. Боль, правда, почувствовала тоже.
        Быстро одевшись и бросив на ходу «Я разыщу лекаря», Итан куда-то умчался. Я откинулась на подушку и уставилась в белый потолок. Рано или поздно я исполню свою миссию, дракон вернется в свой мир, Орт, возможно, получит обещанную пророчеством магию. Кто их знает, эти иномирские пророчества. И что тогда? Что будет с нами? Со мной? Не разумнее было бы держаться от притягательного принца подальше, ведь что бы он ни говорил - любовь через миры вряд ли реальна. Не говоря уже о том, что Итан - не простой смертный, а его высочество!
        -У-у-у… Так нечестно!
        Стукнув кулаком по кровати, я все-таки поднялась, справедливо рассудив, что перед появлением своего принца стоит привести себя в порядок.
        Я успела только слегка ополоснуться в душе, когда Итан привел врача прямо в номер.
        Молодой полноватый мужчина без лишних разговоров покрутил мою ногу туда-сюда.
        -Как она? - не выдержал Итан через пару минут осмотра.
        -Я не травматолог, - развел руками доктор (судя по всему, какой-то местный приходящий терапевт). - Похоже на растяжение, но по-хорошему надо бы сделать рентген. Я оставлю вам адреса ближайших травмпунктов, сходите. И вот, попейте пока от воспаления.
        Туго забинтовав мою щиколотку, врач ушел, а Итан тут же убежал за лекарством и зарядным устройством для моего телефона, которое вчера попросить мы забыли.
        А вот вернулся… не один.
        -Доброе… утро? - шутливо поздоровалась Герта и села в кресло. - Как спалось?
        С меня она перевела красноречивый взгляд на Итана. Принц хмыкнул и сел рядом со мной на кровать.
        -Голодная?
        -В этом отеле кухня так себе, но поблизости есть приличное кафе, - сказала Герта. - И вот, я принесла тебе немного одежды. Думаю, подойдет.
        -Спасибо, - не зная, что еще сказать, пробормотала я, неуверенно принимая пакет. Надевать грязное после душа в самом деле было неприятно, но…
        -Адри, я лучше других знаю, какими безжалостными к одежде могут быть перемещения между мирами, - сказала Герта. - Не переживай, правда. И да, там все новое. Тебе, кстати, тоже принесла, - добавила она, повернувшись к Итану, и вручила ему похожий пакет.
        -Ты необыкновенная! - широко улыбнулся принц и тут же улизнул в ванную - переодеваться. Да, от песчаной пыли и последующих путешествий пострадал не только мой наряд.
        -У нас… Не стоило тратиться еще больше, - промямлила я, чувствуя себя страшно неудобно. Почему-то в Орте таких сомнений и желания самой за себя платить у меня не возникало. Наверное, дело в том, что этот мир все-таки мой, и здесь я привыкла отвечать за себя сама.
        -Не волнуйся об этом, я неплохо здесь устроилась: подрабатываю моделью, весьма высокооплачиваемой, да и муж у меня богатый.
        -Муж? - отчего-то осипшим голосом переспросила я.
        -Именно. Я в некотором роде отступница, забросила поиски, ушла из Гильдии и вышла замуж. За землянина.
        -Ого, - только и сказала я. И готова была повторить, ибо в этот самый момент в комнату вернулся Итан, облаченный в современные джинсы и футболку, которые ему невероятно шли!
        Герта бросила на принца насмешливый взгляд, хмыкнула и сказала:
        -Я тут от нечего делать кое-что рассчитала. Ладно, заняться было чем, но без магии тоскливо. Точной карты Орта нет, но приблизительно сопоставить полосы удалось. Так что, думаю, я смогу задать направление, чтобы попасть в нужное место.
        -Я тебе говорю, она самая талантливая из нас, - сказал Итан одобрительно и подмигнул мне.
        -Ну так как? Продолжим разговор в кафе? - спросила Герта, поднимаясь. - Я жажду узнать все подробности!

* * *
        Кафе мне понравилось. С приятной стильной обстановкой, немноголюдное и не слишком пафосное. И что важно, находилось оно действительно недалеко. На людях таскать меня на руках Итану я не позволила, так что медленно ковыляла, опираясь на его сильную руку и делая вид, что так и должно быть.
        Сделав заказ, Итан кратко описал обстановку в Орте и те изменения, что произошли там с моим появлением. Создавалось впечатление, что до того дремавшая стая голодных коршунов внезапно пробудилась и принялась охотиться… на бедную хранительницу и ее камень, то бишь на меня. Ложа хранителей, строящая на магию камня свои планы; Эрдан, нагло обманувший меня и готовый ради силы дракона пустить в расход, а теперь еще и придворный маг Заялар или же попросту жуткий колдун, использующий тайную темную магию и тоже охотящийся на камень…
        Я поежилась и на вопрошающий взгляд Герты только кивнула. Так все и было, привязанная к камню, я оказалась желанной добычей кучи злодеев.
        -Не безопаснее ли ей остаться здесь? - спросила она Итана, чем немало меня удивила.
        -Возможно.
        Мне бы радоваться, что нашлись те, для кого я представляю интерес не меньший, чем волшебный камень, но вместо этого, переводя взгляд с одного собеседника на другого, я ощущала все нарастающую тревогу.
        -Нет, - сказала твердо. - Безопасно станет, когда Армагар обретет покой в своем мире и мы ему в этом поможем, так?
        -Так, - согласился Итан. - И я не отойду от тебя ни на шаг, Адри, разделю этот путь с тобой и никому не дам в обиду.
        -Знаю, - улыбнулась ему, чувствуя, как сердце наполняется нежностью. Неизвестно, получится ли у нас, но в том, что он будет рядом уже не сомневалась. - И когда мы пойдем?
        -Как только поймаем портал. Думаю, прошло достаточно времени и можно попробовать переместиться к каравану Заила. Там остались кое-какие вещи Адрианы, верно? Герта, это поможет настроиться?
        -И настроимся, и переместимся, не переживай. Только дайте мне пару часов уладить дела.
        -Эрдан даже время правильно спрогнозировать не мог, не то чтобы место, вы уверены, что это возможно? Вернуться в движущийся караван?
        -Герта лучше других видит пространственные нити. Они с учителем Зелтом вели разработки, в том числе, насколько я знаю, касающиеся точечных перемещений в пределах одного мира. Заялар, похоже, опережает нас даже в этом, но с Гертой…
        -Не знаю, получится ли, - сказала Ходящая. - Магия Орта истончается, а я слишком давно не практиковалась. Учитель же… Боюсь, он не простит моего ухода.
        -Он никогда не останавливал тебя. И, Герта, ты вовсе не обязана идти с нами.
        -Заварушка - и без меня? - усмехнулась она. - Ну уж нет! Буду через два часа.

* * *
        Герта ушла, а мы с Итаном вернулись в гостиницу. Прогуляться по городу хотелось, но не с забинтованной щиколоткой.
        -Хочешь, я сделаю тебе массаж? - неожиданно предложил Итан и положил руки мне на плечи. Кажется, только ощутив это прикосновение, я вынырнула из удушливого беспокойства, в котором утопала уже некоторое время.
        -Массаж? Нога ведь забинтована…
        -А с чего ты взяла, что я хочу помассировать ногу? - хмыкнул Итан и… хитрым, неуловимым образом приобняв, опустил меня на кровать.
        -Эм…
        -Тебе нужно расслабиться. Ты уже полчаса хмуришься и вздыхаешь.
        -Разве?
        -Да. И не реагируешь на мои вопросы.
        -Прости. Мне как-то не по себе. Не знаю, как будто дракон нервничает. Я хочу поскорее вернуться в Орт.
        -Осталось совсем чуть-чуть, - шепнули мне на ушко. - И ты ведь и сама понимаешь, что любую передышку нужно использовать с толком.
        -Это вот так? - улыбнулась я, зажмуриваясь от удовольствия, когда даже через ткань блузы горячие руки принца прошлись по моей спине.
        -Пока, - выделив это слово, произнес он, - только так, Адри. Но я не теряю надежды, что ты выберешь меня и после.
        -После?
        -После того как перестанешь быть хранительницей.
        -Ты в самом деле хотел бы этого? - спросила, перевернувшись и заглянув ему в глаза. - Я ведь совсем обычная и живу далеко.
        -Невероятная и любимая, - шепнул он и поцеловал.
        Эмоции от внезапного и такого желанного признания смешались с удовольствием от умопомрачительно нежного, сводящего с ума поцелуя. Умелые губы ласкали и будоражили, заставляя забыть о тревогах и трудностях, злодеях и перемещениях - обо всем! Я потерялась во времени и пространстве, и весь мой мир, казалось, сосредоточился на одном конкретном мужчине. Моем.
        Выберу ли я его? Тысячу раз да! Давно выбрала.
        -Ты уверен… принц? - тихо выдохнула через некоторое время. Черт бы побрал мою неуверенность!
        -Адри, почему каждый раз слово «принц» из твоих уст звучит как ругательство? - весело хмыкнул Итан, чуть приподнявшись. - Мне стоит изучить местные хроники? Больше узнать о правителях? Неужели они не отличаются постоянством?
        -Нет, - улыбнулась я. - Ничего такого. Просто… Мы слишком разные и…
        -Я буду рядом, - сказал принц, наклоняясь и волнуя не только сказанным, но томительным ожиданием нового поцелуя. - И рано или поздно ты поймешь, что можешь мне доверять. Но лучше все-таки рано, - усмехнулся он и наконец поцеловал.
        Шут?.. Принц? Да какая разница!
        Глава 22
        Когда вернулась Герта, стало жутко неловко от понимания, как, должно быть, выгляжу. Растрепанная, с горящими глазами и ощутимо припухшими, раскрасневшимися губами. К счастью, на меня Ходящяя бросила лишь мимолетный, чуть насмешливый взгляд и сразу сосредоточилась на главном. Достала верм и принялась крутить внутренние шестеренки, что-то объясняя Итану.
        Вместе они производили какие-то расчеты, прикладывали вермы друг к другу и сверяли только им видимые схемы. В момент, когда верм Итана попал Герте в руки, она нахмурилась и взглянула на принца.
        -Верм Патрика? Откуда он у тебя?
        -Адриана забрала его у Эрдана, своего я лишился в пустыне.
        -У Эрдана? - переспросила она, удивленно посмотрев на меня.
        -Полагаю, он украл его и самостоятельно освоил перемещения, - ответил Итан.
        -Эрд всегда был талантливым засранцем.
        -Но с тобой ему не сравниться.
        -А вот это верно! Ну что, готовы?
        -Уже? - пискнула я. Вот только, казалось, изнывала от нетерпения и иррационального желания поскорее оказаться в Орте, но стоило Герте перейти от слов к делу, и навалились нерешительность и осознание того, как бездарно потратила проведенные в родном мире часы. Даже не удосужилась позвонить маме!
        -Передумала? - спросил Итан серьезно и как будто настороженно.
        -Нет! Забыла позвонить маме, можно? Это не займет много времени.
        Собравшись с мыслями, набрала знакомый номер и самозабвенно наврала о поездке в поселок, где ловит сеть, и соответственно появившейся возможности позвонить. О несуществующей практике врала не менее самозабвенно и жизнерадостно, отчего к концу разговора захотелось стонать в голос.
        Нервничая, я явно перестаралась, в обычной ситуации никогда не стала бы заливаться таким восторженным соловьем. По крайней мере, не маме. Сама же родительница, на удивление, осталась довольна и первой начала прощаться, пеняя на то, что я растрачу все деньги на пустую болтовню и не смогу больше позвонить.
        -Я постараюсь, но не уверена, что это будет скоро, - сказала я, прощаясь. - И… Мне тут нравится, возможно, договорюсь и останусь до конца лета.
        Мама не возражала, и уже скоро ее беглое «Пока, дочка» сменилось гулкой тишиной.
        Ленке решила не звонить, просто не знала, что ей сказать и, если честно, боялась вникать в неприятности, грозящие мне из-за внезапного исчезновения и прогула реальной практики. Буду разбираться с этим, когда вернусь. Если… Нет, никаких «если». Я вернусь.
        Посмотрела на Итана и, вздохнув, сообщила о своей готовности.

* * *
        Первое и самое главное - у нас получилось. Вот так, без ожидания и поиска подходящего места, сразу втроем мы переместились в Орт. Более того - не куда-нибудь, а в облюбованные кочевниками пески. Только вот…
        -Кажется, это не тот караван, - пробормотала я, оглядывая яркие кибитки. С Заилом мы путешествовали налегке!
        Герта хотела что-то ответить, но Итан жестом оборвал ее и задвинул нас за цветастый тент.
        -Здесь нет той, которую вы ищите. Уходите! - донесся до меня громкий мужской голос.
        -А это мы сейчас проверим, - ответил ему… Эрдан? - И если маленькая хранительница в самом деле не с вами, что ж, придется нас к ней отвести.
        Раздалось шипение и приглушенные крики. Похоже, огненный маг призвал свою стихию.
        -Этого не будет, - твердо сказал ему кочевник. - Ни один свободный пустынник не предаст своего собрата или того, кто находится под его защитой. Ты ничего не добьешься, к тому же повторяю: ее здесь нет, не стоит зря лить кровь.
        -Кодекс чести у пустынного отребья? Или попытка спрятать собственную слабость? Связать и допросить! Каждого! - выкрикнул он, и я вздрогнула, ощутив прикосновение Итана.
        -Он не один, а в этом караване недостаточно сильных магов, чтобы ему противостоять. Залезай внутрь, - подтолкнул он к кибитке.
        -Куда ты собрался?! - шикнула я.
        -Иногда мне кажется, Армагар смеется над нами. Нарочно не придумаешь худшего искажения точки выхода! Герта, ты со мной?
        -Еще бы! - усмехнулась девушка грозно и потерла ладони, между которых уже собирались искры.
        -А-а-а… - протянула я.
        -Не вздумай высовываться! - рыкнул на меня Итан и, на ходу материализуя в руках сгусток наподобие шаровой молнии, выступил из-за прикрытия кибиток.
        Камень под рубашкой нагрелся, но не спешил покрывать меня защитным полем. Я понимала, что ничем не смогу помочь в сражении, но отчаянно психовала. И… вместо того чтобы забиться подальше в угол, отогнула край тента.
        Эрдан, несомненно, искал меня, возможно, даже довольно давно, и сейчас пришел в сопровождении целой группы магов. Неужели нашел способ заговорить зубы магистрам Ложи? Поразмышлять об этом не успела, покрывшись мурашками от раздавшегося язвительного голоса.
        -Кого я вижу, принц! Значит, выжил? Досадно.
        -Я относился к тебе как к брату, - холодно проговорил Итан.
        -О-о-о, как трогательно! Ты ведь до сих пор не знаешь: яи есть твой брат, Итанилион. Сюрприз! - криво усмехнулся Эрдан. - Пожалуй, пришло время это исправить!
        Огненная плеть взметнулась так резко, что я, кажется, вскрикнула и тут же закрыла себе рот рукой.
        Итан не шелохнулся, полупрозрачный кокон, сотканный из словно бы уплотнившегося вихря, надежно защитил его, а Герта тут же атаковала в ответ.
        Я не разбирала подробностей, но кочевники тоже плели свою магию. Только вот по большей части они защищались, а не нападали. Кто-то отброшенный магическими ударами уже валялся в песке, другие едва держались на ногах.

«Их слишком много, слишком много, - шептала я, в ужасе переводя взгляд с одного врага на другого. - Им не устоять. Армагар, помоги же!»
        Но дракон оставался безучастным.
        -Она ведь здесь, с тобой, братец? - услышала я сквозь завывания ветра и шум боя. - Адриана-а, ты можешь это остановить. Выходи!
        И повинуясь мимолетному жесту Эрдана, все будто замерло. Пламя, творимое врагами, не погасло, но зависло неподвижно.
        -Эрд, давай поговорим. Я и ты. Адрианы здесь нет, а эти люди тут и вовсе ни при чем, ведь так?
        -Поговорим? - рассмеялся безумец. - Ну уж нет, время разговоров давно истаяло. Пришел черед справедливости. Обыскать! - выкрикнул он, и бой возобновился, ибо маги тут же двинулись к кибиткам.
        Я знала, чем это закончится. Видела сомнения и нерешительность на лицах кочевников, как упал на колени, разметая клубы песчаной пыли, Итан, и как вскрикнула задетая чужой магией Герта. Понимала, что нам нечего противопоставить неожиданно сильному и многочисленному противнику. А потом сквозь круговерть дыма, искр и всполохов вдруг заметила хрупкую фигурку. Прямо за спинами врагов, с ярко светящимися голубым глазами и широко разведенными в стороны руками.

«Анир?»
        Мгновение, и из его тонкой груди вырвался голубой поток. Растягиваясь и растекаясь, он сначала накрыл магов Эрдана, тут же упавших и забившихся в жутких конвульсиях, а затем и весь караван.
        Вдох, и голубое, явно магическое сияние неожиданно превратилось в искрящиеся на солнце капли воды. Они с шумом срывались вниз, в огороженный камнем бассейн. Водопад. Я огляделась и не увидела больше ничего, только пустыня, привычно однообразная и безжизненная. Откуда же водопад? Разве так бывает?
        Вода манила и притягивала, а еще приятно холодила разлетающимися во все стороны брызгами.
        -Туда… Иди… - услышала я и открыла глаза.
        Бой прекратился. Кочевники, держась за головы, поднимались с песка и связывали все еще бессознательных магов. Итан сидел рядом с лежащей на земле неподвижной Гертой. Я выбралась из кибитки и, пошатываясь, пошла к ним. Перед глазами плясали мушки, будто меня огрели по голове, но я упорно вглядывалась вперед и… не находила его! Эрдан пропал.
        -Что с ней? - спросила, склоняясь рядом с Итаном.
        -Она на грани, ей нужен целитель или…
        -Я помогу, - услышала я тихий знакомый голос.
        -Айнитэ?!
        -Здравствуй, Адри, позволишь?
        Девушка села на колени и опустила ладони к часто вздымающейся груди Ходящей, закрыла глаза, и от ее рук потекло живительное тепло. Я не видела его в прямом смысле, но даже со своего места явственно ощущала. Не воинственная магия, а сама жизнь. Любовь, стремление к целостности и порядку, надежда, прощение и дар. Трудно передать словами, меня будто задело творимым волшебством, так остро я его ощутила. В груди собрался светящийся теплый шарик и распался, расходясь по телу, по щекам потекли слезы.
        Герта выгнулась, распахнула глаза, улыбнулась и, кажется, потеряла сознание.
        -Она просто спит, - успокоила Айнитэ. Провела рукой вдоль лба Итана и спросила: - Сможешь отнести ее в кибитку?
        Принц кивнул, а я, не сдержав чувств, обняла кочевницу.
        -Как ты здесь оказалась?!
        -Попросилась в путь почти сразу, как прибыла. Не могла сидеть в оазисе. Даже думала вернуться в деревню, - призналась она, и я еще крепче обняла ее, желая поддержать, дать понять, что понимаю.
        -Адриана? Это правда ты?!
        К нам выбежала белокурая растрепанная девчушка и уставилась неверящими голубыми глазищами.
        -Варейка?
        -Все-таки подалась к кочевникам. Ой, не вовремя ты, что делается, погляди.
        -Да уж, - усмехнулась я. - А ты, получается, тоже решилась?
        -Да, но… боязно тут. Вот как Айнитэ пришла, я от нее и не отхожу.
        -Варейка травница отличная, вместе мы почти любую хворь вытравить можем, - с грустью, как мне показалось, улыбнулась Айнитэ.
        -Если все получится, мы уйдем и откроем свое лекарское дело, представляешь? Будем принимать больных в каком-нибудь селе, а может, и городе. На это можно прожить, - поделилась планами широко улыбающаяся Варейка.
        -Звучит впечатляюще! - согласилась я и, гонимая зудящей внутри тревогой, осмотрелась. - Айнитэ, мне ведь не показалось? Это был Анир? Он спас всех нас? Где же он?
        -Его унесли, - бесцветным голосом ответила девушка. - Ему даже вместе мы ничем не можем помочь.
        -Он жив. Пока, - добавила она на мой испуганный взгляд. Потом посмотрела вниз и нахмурилась. - Твоя нога. Пойдем.
        Айнитэ залечила мою лодыжку и вскоре ушла. За ней последовала и Варейка. Кочевники собирались, чтобы решить участь напавших на них магов, а я недоумевала, куда мог подеваться Эрдан и как вообще настиг движущийся караван.
        -Он вернется, - первое, что сказал мне Итан, оставив Герту отдыхать.
        -Сюда? Мы же уйдем, и вообще… Как ему это удалось?
        -Неприятно признавать, но Эрдан действительно талантлив. Судя по всему, ему удалось освоить то, о чем Герта говорила только гипотетически: использование верма для прицельных перемещений внутри Орта. А вернется… Нет, боюсь, встреча нас ожидает в другом месте.
        -Я тебя не понимаю.
        -Ты ведь тоже это видела? Все видели.
        -Водопад среди пустыни, ты об этом? Значит… Он в самом деле существует?
        -Да. Более того, насколько я успел понять, именно туда вел нас Заил. Как гласят легенды, за водопадом, бьющим из скалы посреди песков, скрывается пещера, хранящая отпечатки высших и мощный остаточный фон их магии. Остается надеяться, что Эрдану не удастся переместиться слишком близко к сакральному месту, способному, как считается, творить истинные чудеса.
        -Ты в это веришь?
        -Не знаю, но пустынники не просто верят, им известно местонахождение пещеры.
        -И Заил решил, что именно в ней скрывается портал в мир высших?
        -И я даже склонен поддержать эту версию. Просить помощи у знающих тайные тропы кочевников раньше никому из нас не приходило в голову.
        -Нет, не сходится. Кочевники и раньше искали портал и не нашли его, а значит, это не пещера.
        -Есть другие предложения? - спросил принц с усмешкой. - Причин может быть много. К примеру, раньше с нами не было камня. В любом случае стоит попробовать, как считаешь? Осведомленность Эрдана настораживает, но когда пути многих настойчиво сходятся в одной точке - это не просто так.
        -Он силен и очень опасен.
        -Уже не так силен, - кивнул Итан на по-прежнему бессознательных магов. - Я переговорю с главой каравана. Когда все оправятся и соберутся, я надеюсь, они пойдут с нами.
        -Ладно, а я схожу к Аниру, - пробормотала я, опустив глаза.
        -Адри?
        -Да?
        -Я буду готов к встрече с ним на этот раз и возьму его на себя. Тебе надо будет только добраться до пещеры и… Говорят, каждого вошедшего там ждет испытание, но ты справишься. А я буду рядом, - шепнул он и, нежно коснувшись моих губ, ушел.
        Я огляделась и, заметив смотрящую на меня женщину, двинулась к ней.
        -Маника, и вы здесь?
        -Хочешь спросить, как я оказалась в чужом караване? - хмыкнула она. - Мальчик попросил, и я не могла отказать ему, а теперь вижу, что согласилась не зря.
        -Значит, вы пришли с Аниром?
        -Да. Я и Бар. Он оставил своих малышек, чтобы дать всем нам шанс. Мне же и терять нечего, а за мальчика давно сердце болит. Его не только люди отвергли, сам Орт будто выталкивает его из себя. Только вот куда?
        -Ему хуже, да? Айнитэ сказала, что не может ему помочь. Но почему так?..
        -Его телу недостает магии. Чистой, сырой силы, которую не могут дать кристаллы и целители. Пещера сможет напитать его на какое-то время. Я надеюсь, что еще не поздно.
        -Вы поэтому согласились? - догадалась я. - Он показал вам пещеру?
        -Не только, хранительница, не только, - ответила она и откинула тент кибитки, к которой мы успели подойти. - Иди, если не передумала.
        Анир, бледный и неподвижный, лежал на пыльном тюфяке и казался… неживым. Его худое тельце обвивал мохнатый Кушак, положив трехглазую мордочку мальчику на грудь. При моем появлении зверек чуть приподнялся, жалобно проворковал что-то и лег обратно.
        -Как ему помочь? - в который раз спросила я саму себя, покидая маленького провидца. Спросила вслух, потому как Маника ответила:
        -Помоги Орту, поможешь ему.
        Я с грустью улыбнулась и побрела искать Итана, но вместо принца увидела… Заила!
        В одиночку на зеленом ящере он примчался к краю стоянки и, спрыгнув, тут же направился в центр. И замер. Напротив, в нескольких метрах от него, стояла Айнитэ, судорожно прижимая к груди сложенные руки и явно раздумывая о том, чтобы сбежать. Заил не позволил. В несколько шагов преодолел разделяющее их пространство и крепко стиснул жену в объятиях. Потом упал на колени и с жаром заговорил. Я не слышала что, но догадаться было несложно. Девушка просияла и расплакалась. На этот раз, без сомнения, от счастья.
        Позже, когда Айнитэ ушла помогать собирать лагерь, а Заил смог переговорить с главой каравана и его кочевниками (как оказалось, те успели подать сигнал тревоги, слышимый в других караванах по всей пустыне), я подошла к нему и, не сдержавшись, спросила:
        -Что же ты пообещал ей?
        -Себя, - широко улыбнулся Заил. - Всего и без остатка. Жизненный путь каждого из нас может прерваться в любой момент, я не хочу тратить отведенные мгновения на муки существования без нее.
        -В переводе на человеческий - ты все-таки любишь ее, - усмехнулась я.
        -Люблю, хранительница, и корю себя, что не разглядел и не уберег главное. Наверное, старею? Или становлюсь мудрее?
        -Вот уж не знаю! Но как же другие? - спросила, похоже, напрочь растеряв где-то свою тактичность.
        -Я обеспечу их всем необходимым и отпущу, - ответил он безмятежно. - Они жаждут удовольствий и развлечений, а не тихой семейной жизни. Пусть. Если же захотят, они вольны строить счастье с любым из мужчин.
        -Или мужчинами, - хмыкнула я и на растерянный взгляд Заила добавила: - А почему нет? Мужской гарем - неплохо звучит, а?
        -О чем это ты, Адри? - с непередаваемо серьезным выражением лица спросил подошедший Итан.
        -Берегись, принц, - рассмеялся кочевник. - От твоей рыжеволосой бестии можно ожидать чего угодно!
        А дальше все пришло в движение. Все вопросы были обговорены, и караван выдвинулся в путь.
        -Что будет с ними? - кивнула на связанных магов.
        -Мы не убийцы, но и сострадания к ним у нас нет. Мы оставим их в тени у каменных глыб и уйдем норой. Их судьбу решит Всеединый.
        -Столько непозволительной возни! Смелые и отважные, эти мужчины на глазах превращаются в рохлей и мямлей, - прозвучало едкое в голове.
        -Сафьяна? - не поверила я и обнаружила саламандру на своем запястье. - Откуда?!
        -Я помню о своем долге, пусть даже меня запихивают в пыльный мешок, обрекая растрачивать последние крупицы сил, чтобы цепляться за скачущего во весь опор пустынника!
        -О-о-о, ты что же… Заил принес тебя?
        -Принес, - ответила она сварливо, - сам того не зная. А вот что ты тут до сих пор делаешь?
        -В каком смысле? - опешила я.
        -Времени почти не осталось. Ветер поет о переменах. Злых переменах, Адриана. Тьма собирается не только в сердцах поддавшихся искушению магов, но и вокруг. Ее не чуют они, не чуешь ты, но чую я.
        -Мы идем к пещере за водопадом. Итан сумел убедить кочевников, и нас отведут.
        -Принц? О нет, хранительница. Тебе придется оставить его, - заявила саламандра непреклонно. - Дальше хранитель может следовать только в одиночку.
        Глава 23
        Ночь застала караван в пути, но останавливаться не стали. Все-таки опасались преследования, да и так потратили много времени, ожидая, пока оглушенные в бою кочевники придут в себя, разбираясь с прочими последствиями стычки с магами и изменившимся маршрутом.
        Я не желала слушать язвительную волшебницу (и была бы моя воля - запихнула бы ее опять подальше в мешок), но она упрямо повторяла, что хранитель не может связать свою судьбу с кем бы то ни было, а принц - лишь помеха.
        -Я бы сказала, отложи и вернись, когда исполнишь предназначенное, но он тебе не пара при любом раскладе, разве сама не понимаешь? Ни сейчас, ни потом!
        -Отстань, - вяло отмахивалась я, но Сафьяна не затыкалась.
        -Дракон не одобряет брачные связи. И уж тем более - добрачные! Все предыдущие хранители были холосты. Ничего не изменилось, ты не сможешь слиться с Армагаром, пока будешь цепляться за Итана. Это недопустимо!
        -Прекрати! Еще слово, и я…
        -Пока Армагар здесь, все они в опасности, - добила меня саламандра и все-таки затихла.
        Состояние было подавленным. Оказавшись на финишной прямой, не хотелось все испортить. Но и… порвать с Итаном? Этого она хотела? Все внутри противилось даже одной мысли об этом. Я и без того старалась не думать о том, что будет после и как пережить, если совместного «после» не выйдет, но сейчас…
        -Адри, тебе надо отдохнуть, иди сюда, - позвал Итан, шутливо похлопывая по своему плечу.
        Я улыбнулась и устроилась рядом, тесно прижавшись к любимому. Так приятно и привычно, будто делала это всегда. Разве я смогу уже иначе? Без него не получается теперь ни успокоиться, ни заснуть.
        -Мы справимся? - спросила зачем-то.
        -Не знаю, маленькая, но мы очень постараемся. И примем любой исход вместе, ведь так?
        -Да, - шепнула я и сама нашла губами его губы.
        Мы целовались самозабвенно, уносясь далеко от поскрипывающей кибитки и жаркой пустыни. Туда, где были только мы и наши плавящиеся от прикосновений тела и души. Сердца бились в унисон, а руки все смелее ласкали, будоража желание, сбивая дыхание и обещая неиспытанное прежде удовольствие. Недолго.
        Громкое «Ай!», и Итан, с недоумением смотрящий себе на руку.
        -Меня… кхм… что-то укусило.
        -Сафьяна! - рассердилась я.
        На этот раз саламандра сменила тактику: она не ругала, но каждая произнесенная ею фраза била наотмашь.
        -Давно ли ты говорила с Армагаром? Окрепла ли твоя связь?
        Что на это я могла ответить? Я не слышала дракона давно, очень давно.
        -Удостоенные великой чести хранители не сомневались, с благодарностью принимая служение высшему и народу Орта. Твое призвание сейчас важнее личного мимолетного счастья.
        -Я - не они.
        -Столько времени потрачено зря, а теперь его почти не осталось. Ни для них, - произнесла она, и перед глазами замелькали картинки, сменяющие лица знакомых мне кочевников, - ни тем более для него, - добавила саламандра, и изображение зависло на бледном личике Анира, от жуткого вида которого сжималось сердце. - Ты не слышишь Армагара, потому что постоянно находишься рядом с ним, - буквально выплюнула она, несомненно, на этот раз имея в виду Итана. - Тебе придется сделать выбор, Адриана. Иначе все пройденное - пройдено напрасно.
        Итан давно заснул, мелкая зараза замолкла, а я лежала в растрепанных чувствах и не знала, что делать. Слова волшебницы задели, но я не представляла, как исполнить ее желание. А еще - отчаянно не хотела его исполнять.
        Под утро караван сделал короткую остановку, и я, одна из немногих, вышла, чтобы пройтись к одинокому костерку и выпить горячего отвара. И ошпарилась, не донеся кружку до рта, когда вдруг громко, протяжно заверещал Кушак, почти завыл. Внутренности скрутило от страха, и Маника, выбежавшая из кибитки Анира только подтвердила опасения. Женщина упала на землю и принялась, судя по всему, молиться. Упираясь ладонями в песок, она раскачивалась взад-вперед и поднимала глаза к небу. Кочевники выползали из своих кибиток, шептались, но никто не отваживался зайти к Аниру. Просто зайти!
        -Адри, - коснулась моего плеча Айнитэ, - если ты хотела попрощаться, то…
        -Нет! - выкрикнула я. - Так не должно быть! Не должно!
        Я кинулась к Манике, но затормозила. Что я могу? Ни-че-го!
        -Я подскажу, как напитать его магией, - услышала тихое и замерла, не в силах понять, почудилось мне или же нет.
        -Сафьяна?
        -Подскажу, если пообещаешь уйти.
        -Что?! Выходит… Ты всегда знала, как помочь ему, и молчала?! И сейчас, когда… Ты… Ты просто мерзкая манипуляторша!
        -Как пожелаешь, - раздалось в ответ и сменилось звонкой тишиной.
        -Стой!!! - заорала я мысленно. - Я согласна, слышишь?! Говори, что нужно сделать?
        В голове прошелестело надменное «Пф-ф».
        -Пожалуйста, - прошептала я и осела на землю. - Он не должен… Это неправильно. Помоги.
        -Не обнадеживайся, рецепта полного исцеления я не знаю, но как помочь мальчишке выжить сейчас - объясню.
        -Хорошо.
        -Пообещай, что доведешь свою миссию до конца. Так, как должно хранительнице. Отрешившись от личного и следуя моим указаниям.
        -Обещаю, - выдохнула я. - Говори!
        -Для начала встань. Сидя здесь, ты ничего не изменишь, - произнесла саламандра удивительно спокойно.
        И я послушалась. Затем безропотно поплелась к Аниру в кибитку и, скрестив ноги, села рядом с ним.
        -Они пытались учить тебя медитациям, сейчас самое время вспомнить.
        -Ты это серьезно? Здесь и сейчас предлагаешь мне помедитировать?!
        -Закрой рот и глаза, сосредоточься на силе, что бьется в камне и течет в твоих жилах. Вы связаны, а значит, едины. Его сила - твоя сила.
        Саламандра говорила о потоках энергии и просила представить, увидеть живительные искры магии великого Армагара, которыми тот готов поделиться. Зачерпнуть и направить в руки, выпустить через ладони и наполнить тело мальчика сырой первозданной силой… Видит Бог, я старалась! Но уже вскоре не выдержала.
        -Сафьяна, это не помогает. Я не могу. С чего ты вообще решила, что…
        Что-то прохладное скользнуло по шее, а в следующее мгновение стало не до разговоров. Шею сдавило так, что не получалось вдохнуть. Горло обожгло острой болью, из глаз брызнули слезы, и страх горячей волной окатил с головы до ног. Я не хотела умирать!
        В груди, на уровне камня, собрался пламенеющий шар, распирая, давя и ища выход. А затем разнесся по телу, даря ощущения свободы и… магии! Я ощущала, словно бы видела со стороны, искрящиеся потоки, пронизывающие меня подобно жилам. И эта сила, живая, податливая легко подчинилась, когда, вспомнив, наконец, об Анире, я послала ее к нему.
        Мальчик впитал все до крупицы, и волшебство пропало.
        Тяжело дыша, все еще не веря в произошедшее, я уткнулась лбом в пыльный тюфяк, но почти сразу вскочила.
        -Что это такое было?! - выдохнула разъяренно, потирая шею.
        Саламандра как ни в чем не бывало опять устроилась на моем запястье.
        -Гипноз и шоковая терапия? - протянула она якобы с сомнением.
        -Ты издеваешься?! Или… Ты вообще не была уверена, что получится?
        -Ты же требовала сиюминутного эффекта!
        -Отпад.
        -Он жив, - сказала она и качнула головой в сторону мирно спящего мальчика. - Хотя…
        -Что? Что-то не так?
        -Надолго влитого все равно не хватит. У него нарушены токи, он не может накапливать силу. С видениями или впустую, но она утекает, а те крохи, что удается ему собрать в пространстве… Этого слишком мало. Ты должна поторопиться.
        -Сколько у него… Сколько у меня времени? И что будет, когда Армагар уйдет? Как быстро сработает пророчество и уверена ли ты…
        -Как много вопросов, Адриана. Ты сделала все, что могла, и даже больше. Кочевники уже готовятся к обряду проводов, а маленький провидец скоро проснется.
        -Да, ты права. Спасибо и на том, Сафьяна.
        -Я выполнила свою часть уговора, твой черед.
        Пошатываясь, я вышла из кибитки и направилась к огню. Внутри после излития силы было пусто и холодно, непривычно. Неужели саламандра была права, и магия все это время жила во мне? Не важно.
        -Хранительница, что с тобой? - услышала я и заметила Заила, стоящего у костра.
        -А вот и путь, - спокойно произнесла у меня в голове саламандра.
        -Заил… Ты только помирился с Айнитэ и…
        -Я исполню любую твою просьбу, - сказал он серьезно, будто без слов поняв меня.
        Что ж, значит, так тому и быть.

* * *
        Возможно, это сумасбродно и неправильно, но мы банально сбежали. Заил только попрощался с женой, заверив, что Айнитэ точно не выдаст, а я… не стала будить Итана, знала, что иначе просто не смогу, расплачусь, расскажу, а он… не отпустит.
        Двоих седоков без поклажи пустынный ящер лизаптор, как их здесь называют, может нести достаточно быстро, но саламандра, явно чего-то опасаясь, поторапливала, а потому я не возражала, когда Заил предложил воспользоваться норой, а вернее, целым туннелем.
        -Узкий и нестабильный, караван по такому не пройдет, но нас должен выдержать, - объяснил он.
        -Должен? - хрипловато переспросила я.
        -Выдержит, - усмехнулся кочевник. - Я прихватил парочку кристаллов, напитаем туннель магией, и он не схлопнется в самый неподходящий момент.
        -Это как?
        -С нами внутри.
        -Заил, прекрати! Мне и так страшно. Я спрашивала про кристаллы, что это такое?
        -Не бойся, Адриана. Отчего-то мне кажется, ты и сама легко могла бы напитать силой подобный туннель. В любом случае нам ничего не угрожает. А кристаллы - это накопители магии. Вот, смотри, я взял самые простые, бледно-голубые. - И он достал из походной сумки два небольших полупрозрачных кристаллика, поблескивающих ровными гранями. - Магия по сути своей - сырая сила, форму которой придает маг. Или такой вот кристалл. В зависимости от цвета у каждого свое назначение. Одни греют, другие остужают и так далее.
        -Странно, что я раньше их не видела.
        -В королевствах накопители теперь почти не используют, нечем заряжать, а мы ловим вихри, - подмигнул он. - Готова?
        Не дожидаясь ответа, Заил соскочил с ящера и буквально раскрошил в руке один из кристаллов. Пространство перед нами покрылось рябью, а затем прорезалось появившейся из ниоткуда дырой, ничем не отличимой от тех, что я уже видела, разве что чуть меньше.
        -И далеко до пещеры? - спросила, настороженно вглядываясь в подрагивающие переливающиеся стены. Проходя норой, мы сразу оказывались «с той стороны», сейчас же приходилось идти по этому непонятно чему.
        -Надо будет настроиться. Я не лучший следопыт, но справлюсь. Мне однажды довелось побывать у водопада. Зайти в пещеру не сумел, но найти смогу.
        -Ясно.
        На самом деле ничего ясного не было, но если начинать расспрашивать - это затянется, а вникать в ненужные сейчас подробности я была не готова.
        Через некоторое время ящер занервничал, а камень подозрительно нагрелся.
        -Что еще? - шепнула саламандре.
        -Проводник твой оказался чересчур самонадеянным и жадным. Нужно было разбить оба кристалла.
        -То есть?!
        -Вам лучше поторопиться, - посоветовала она.
        К счастью, медитировать и обращаться к Армагару Сафьяна не предложила, этого у меня сейчас точно не вышло бы!
        -Из туннеля можно выйти раньше? - спросила вслух.
        -Чисто теоретически пробить стену возможно, но на это потребовалось бы силы больше, чем на новую нору.
        -Тогда… бежим!
        Заил не спрашивал и пустил лизаптора в галоп. Я зажмурилась и прижалась к чешуйчатой шее, а когда ящер вдруг остановился, с недоумением уставилась в темное, испещренное мириадами звезд небо.
        -Не понимаю…
        -Мы преодолели огромное расстояние, даже туннель не способен перенести в один миг.
        -Но мы же…
        -Временное искажение, - пожал плечами кочевник. - Повезло, мы потратили всего день. Если устала, сделаем привал.
        -Устала? Да мы шли всего… Сколько? Час? Два?
        Заил снова пожал плечами и спешился.
        -Мне все равно нужно настроиться.
        А потом мы опять шли. Я замерзла и вымоталась куда сильнее, чем за всю предыдущую дорогу. Хуже того - начала задаваться вопросами: куда я иду? Зачем? И… Как могла оставить Итана?!
        -Сафьяна, в чем смысл? Я не понимаю. Мы бы точно так же добирались до этой пещеры вместе.
        -Верно, - отозвалась саламандра. - До сих пор ничего не изменилось, но только по одной причине: ты держишь его в голове, цепляешься мыслями и воспоминаниями, в то время как должна отрешиться от всего мешающего тебе!
        -Он помогал! Да Итан почти с самого начала уговаривал меня освободить дракона! А ты добилась того, что я опять чувствую себя жутко растерянной.
        -Это пройдет. Просто сконцентрируйся на главном. Разве ты не чуешь, как веет магией? - спросила она, и я прислушалась.
        Ничего.
        -Уже скоро, - вдруг сказал Заил и указал на поросшую здесь низкими кустарниками землю.
        В свете наступающего утра среди песка и редких чахлых кустиков стали проступать огненные всполохи. Впрочем, нет, не всполохи. Эти растения, покрытые яркими красно-оранжевыми то ли листьями, то ли соцветиями, похожими на язычки пламени, я уже встречала. Драконий вереск.
        -Магия?
        -Да, незаметно просачивается, с каплями благословенной воды разносится по округе.
        Водопад открылся неожиданно. Только казалось, что на горизонте ничего нет, и вдруг перед нами шумный поток, срывающийся в каменный бассейн. Совсем как тот, что показал Анир.
        -Пришли, хранительница, - проговорил кочевник и помог мне спешиться.
        -Спасибо. И что теперь?
        -Разбирайся, - усмехнулся он. - А я устрою привал и поймаю нам на обед какую-нибудь зверюшку.
        -Ее можно пить? - спросила ему вслед, имея в виду воду из водопада.
        -Больше того, она поддержит силы и вовсе без еды. Но мы не будем полагаться только на магию, мой живот давно требует чего-нибудь посущественнее.
        -Ладно, - пробормотала я и уставилась на браслет. - Ну? Какие будут указания?
        И саламандра не заставила себя уговаривать, под ее чутким руководством я успела:

1.Походить вокруг водопада. Надо сказать, преинтереснейшее занятие, учитывая, что скала вырастала буквально на ровном месте, а вода стекала не из реки над ней, а как бы из ее недр. Посмотреть сверху мне, конечно, не удалось, но все же. Неправильный водопад, однозначно.

2.Искупаться в озерце. Неглубоком и ограниченном камнями так, что напоминал бассейн. Бассейн среди пустыни, ага.

3.Ощупать во всех местах стену за водным потоком, не обнаружив даже намека на вход в пещеру.

4.Помедитировать, сжимая камень и призывая дух Армагара.
        Результат был нулевым. Ни волшебной пещеры, ни видений с драконом, ни тем более портала в его мир.
        К концу дня пришлось укладываться прямо на песок. Благо Заил нарвал магический вереск, который при измельчении выделял тепло, и разложил его под накидками, служившими нам постелями. Я ворочалась и чувствовала себя самой настоящей шарлатанкой. Эти люди верили в меня, а я… Была просто собой, самой обычной и неспособной к магии.
        -А если портала и вовсе нет? - прошептала я, глядя в небо.
        -Куда-то же ушли высшие, - хмыкнул Заил, которому я, похоже, мешала спать.
        -Это было так давно… Эта пещера, она ведь может оказаться… просто пещерой. Что, если портала здесь нет?
        -Может, и так, но только тебе дано услышать Армагара и узнать верное направление.
        Я очень надеялась, что дракон приснится мне, но не случилось даже этого. Утром, хмурая и раздосадованная, я умывалась в озерце, когда услышала доносившийся из пустыни неясный шум.
        Шорох, голоса, чей-то крик… Неужели караван нагнал нас?
        Я успела сделать всего несколько шагов, когда передо мной выросла преграда. Нагло ухмыляющаяся фиолетовоглазая преграда.
        -Ну что ж, здравствуй, Адриана, - произнес Эрдан и безо всякого перехода жахнул в меня огненным шаром.
        Глава 24
        -Не стоит так вздрагивать, просто небольшая проверочка, - рассмеялся негодяй, обозревая плотное бледно-оранжевое поле, окружившее меня. - Знаешь ли, близость этих сакральных мест несколько нервирует.
        -Как ты здесь оказался? - с трудом выдавила я. То, что защита отозвалась, несомненно радовало, но вот все остальное безмерно напрягало. - Что ты сделал с Заилом?
        -Пока ничего, Адри. Лишь удачно использовал эффект неожиданности. Всего-то и понадобилось обмотаться в тряпки, снятые с одного из его дружков.
        -Снятые?
        Я похолодела. Еще до конца не понимая, что происходит, уже четко осознавала - вляпалась.
        -Не поверишь, сам удивлен, насколько легко они доверились незнакомцу. Стоило только произнести заветное «хранительнице нужна помощь», как меня не только приняли, но и доставили прямиком сюда. Сама понимаешь, оставлять угрозу за спиной - дурной тон.
        -Ты… убил их? Кочевников?
        -Ты бываешь весьма занудной, тебе говорили? Камень, Адри. Тебе он ни к чему, поверь, а я порядком утомился от всей этой возни. Даже не представляешь, чего стоило обскакать всех этих охотников за моим камушком. Ну!
        -Не вижу при тебе жезла, - заметила я, начиная пятиться.
        -Да, с этим вышла досадная осечка. Мгновенные перемещения - это так удобно! Но, к несчастью, раздобытый кристалл, дающий эту возможность, истощился быстрее, чем я отыскал тебя. Так что ножками, дорогая, ножками. Придется потрястись на одной из этих пустынных тварей.
        -Хочешь вернуться в Кайлован?
        -Если бы ты отдала камень в Кайловане, всем было бы намного проще, - с укором произнес Эрдан и поманил к себе.
        -Лежать в земле вообще довольно просто, - кивнула я. - Или как у вас хоронят убиенных? Но, знаешь, я все-таки предпочитаю сложности жизни.
        -Пошевеливайся, Адриана, я теряю терпение. Будь паинькой, и я, возможно, даже позабуду все те сложности, что ты доставила мне, и возобновлю нашу сделку. Ты ведь хочешь домой, а?
        Поле вокруг меня истончилось и опало, Эрдан сумел ухватить меня за руку и поволочь за собой.

«А эта маленькая гадина молчит!» - пронеслось в голове, пока маг подсаживал меня на ящера. Того самого, на котором мы приехали с Заилом. Сам же кочевник все еще был без сознания, но жив. В этом Эрдан позволил убедиться. Что стало с добряком Тельном и другими кочевниками из нашего скромного каравана, побоялась даже смотреть. Трусливо, да, но им помочь я все равно уже не сумею…
        Злость смешивалась с горечью и жаром закипала в груди. Таким, как Эрдан, не место в Орте, нигде во Вселенной!
        Ящер дернулся, и Эрдан, не удержав равновесия, свалился. Выругавшись, он хотел ударить животное, но замер, всматриваясь в горизонт.
        -А ну-ка слезай! В такой час гости не бывают желанными.
        Не знаю, что он задумал, но все во мне вдруг воспротивилось ему подчиняться. Ударив пятками по бокам лизаптора, я отскочила в сторону, вместе с тем загораживая собой Заила. И посмотрела вдаль.
        Эрдан рыкнул и, будто бы с усилием сведя руки, образовал между ними свой излюбленный огненный шар. Только направил его не в меня, а в приближающихся… Итана, Герту, нескольких кочевников и, судя по одеяниям, служителей Ложи!
        Итан… Наши взгляды, его сердитый и мой неверящий, встретились, и на миг все остальное исчезло, оставив нас одних. «Что ты здесь делаешь? Как нашел так быстро?» - шептал мой. «Я обещал, что буду рядом», - отвечал его, вселяя уверенность и наполняя теплом. Он пришел! Пришел за мной!
        -Не скажу, что рад встрече, - протянул Эрдан насмешливо. Этот засранец любил поговорить. - Впрочем, будем считать, Всеединый мне благоволит. Давно следовало прикончить тебя. Без твоей смерти месть будет неполной.
        -О чем ты говоришь? Какая месть? - выкрикнул Итан.
        -Не догадываешься? Ты, у которого было все! Любовь, почитание и трон на блюдечке. Ах да, еще дворовый мальчишка в роли верного пса и компаньона для игр. Но знаешь что, Итанилион? Я лучше и умелее тебя, а еще старше. И если бы отец признал меня, трон был бы моим.
        -Что ты несешь? - нахмурился Итан.
        -Ну как же! Благородное семейство Малкони благочестиво во всем! А король Азрантель - пример для подражания, образец для каждого своего подданного! Он пристроил своего ублюдка ко двору и даже позволил расти подле законного наследника. Невероятная милость - всю жизнь быть на вторых ролях и служить живой игрушкой.
        -Значит, дело в троне? Считаешь себя достойным править?
        -О нет, братик, твой трон мне не нужен, уже нет. А вот отомстить папаше хочется нестерпимо.
        И рассмеявшись, дико, с надрывом, он запустил-таки в Итана огненным шаром.
        -Алларий, Карн, Гирз, думаете, он поделится с вами? - закричал Эрдан магам, ничуть не смутившись, что шар не попал в цель. - Или верховный магистр погладит по головке за самоуправство и поставит рядом с собой при излитии? Сражайтесь на стороне того, кто совсем скоро обретет источник магии и силу, подчиняющую ненавистные королевства!
        Что придавало ему сил? Ярость? Безумие? Не знаю, но огонь отзывался Эрдану молниеносно. Пожалуй, он и один являлся сильным противником. Хуже того, купившись на сладкие речи, несколько служителей переметнулись на его сторону.
        Шипение, грохот, вспышки и ударные волны - в этой круговерти я уже мало что понимала. И уж точно ничем не могла помочь.
        А потому, пока обо мне забыли, я соскользнула с ящера и, подхватив Заила под мышки, потащила его к водопаду. Я даже умыла его волшебной водой и сама глотнула живительной влаги, а потом… Пространство заискрило, прорезалось ветвистой молнией и явило колдуна Заялара. Ни где-нибудь - здесь, прямо передо мной! Глупо моргая, я пыталась понять, что делать, а его шипастые магические плети уже обвили защитный кокон, созданный камнем. С шипением и треском они продавливали его и, очень быстро пробив, обожгли кожу, заставив вскрикнуть.
        -Я не отдам тебе камень! - выдавила я, падая на колени.
        -О, девочка, конечно же, отдашь. Когда жизнь истекает из тела, болезненными судорогами скручивая члены, безрассудное мужество быстро оставляет храбрецов.
        И он хрипло, будто каркая, рассмеялся, а у меня потемнело в глазах.
        Или каркал не он? Огнем опалило шею, чем-то гладким задело лицо… Черный ворон, помощник колдуна, кружил надо мной, цепляясь острыми когтями и пытаясь сорвать камень. Я отмахнулась и, потеряв опору, едва не упала носом в песок, а ворон задел на сей раз клювом, окропив нежно-голубую блузку, подаренную Гертой, моей кровью.
        Клекот, снова когти, полоснувшие шею, и дикое, яростное верещание бросившегося на птицу зверька.
        -Кушак, - выдохнула я и с усилием приподнялась.
        Тело ощущалось неимоверно слабым, в то время как внутри закипал гнев, праведный и не мой. Армагар или же его сила словно заворочались во мне, причиняя физический дискомфорт. Руки и ноги прострелило настолько острой болью, будто по ним прошел электрический разряд. Я чувствовала, как бьется дракон, раздираемый страстным желанием избавить Орт от тех, кто проливает на его земли невинную кровь, использует дарованную магию во зло. Чувствовала, но не могла исполнить его волю, сгорая в этой агонии вместе с ним.
        Боль от плетей Заялара, высасывающих из меня жизнь, померкла в сравнении с бурей, творящейся в душе.
        А потом мучения вдруг разом прекратились. Песчаный вихрь, пронесясь мимо меня, поглотил Заялара, лишив его контроля надо мной. Но тут же опал. Теперь колдун метал молнии и творил свой смертоносный вихрь - серебристый, потрескивающий и жгучий.
        Итан, именно он пришел спасать меня, отбивал атаки и с трудом продвигался вперед. Пока ему неожиданно не помог мой пушистый, отчаянный и жутко отважный друг!
        Словно в замедленной съемке я видела, как с хрустом маленький зверек переломил шею страшному ворону и как дрогнул в этот момент связанный с ним Заялар.
        Итан, выступив наконец вперед, заслонил меня и поднял новую стену ветра, надвигаясь на колдуна.
        Я поднялась, собираясь помочь ему, как тогда, встав сзади и защитив полем Армагара. Но не успела.
        Огненный шар, опалив мне плечо, пролетел дальше и ударил Итану в спину. Итан на мгновение замер и рухнул на землю. А я смотрела на черную дымящуюся дыру, оставшуюся у него между лопаток, и не могла пошевелиться. Внутри все заледенело, покрывшись толстым слоем белесого инея. Умерло, а затем взорвалось. Заслонка, что отгораживала все это время мои (и его, дракона) чувства, рухнула. Боль и ярость смешались в истошном, душераздирающем крике, через который накопленное внутри вырывалось, толчками выплескивалось наружу. А когда крик иссяк и, опустошенная, уже почти неживая, я открыла глаза… Кажется, на миг я забыла, как дышать, потому что передо мной стоял дракон.
        Чуть светящийся, наполовину прозрачный и при этом настолько реальный, насколько вообще может быть реальным дракон.
        -Адриана, - ласково, громогласно. - Ты справилась.
        -Разве?..
        Взгляд метнулся на неподвижного принца, и из горла вырвался хриплый стон.
        -Итан…
        Сердце затопила разъедающая тоска, боль скрутила внутренности, но ноги будто приросли к месту.
        -Не время. Заверши, - приказал Армагар, и я подчинилась. Сделала то, чего он хотел, показывая видениями. Взобралась на массивную спину, обхватила сильную шею и вместе с ним взмыла в небо.
        Страх, горечь - ничего не осталось. Я будто перестала быть собой, став частичкой невероятного и могущественного создания, почти бога, что впервые за сотни лет ощутил свободу. Мы слились воедино, не разделяя больше помыслов и чувств. Трепет и восторг до головокружения, радость, смешанная со щемящей грустью и… возмездие, что пламенной волной обрушилось на замерших в ужасе обидчиков.
        Призрачный, но вполне осязаемый Армагар опалил смертоносным огнем Эрдана и вставших на его сторону служителей Ложи, оставив невредимыми кочевников и остальных магов. А затем взмахнул крыльями и свечой устремился в небо. Так высоко, будто желая слиться с солнцем, что золотило его полупрозрачную чешую.
        И только когда дракон, утолив жажду полета, начал снижаться, я, кажется, очнулась и вновь обрела себя. И вспомнила главное. Единственное, что теперь имело значение. Итан.
        -Знаю. Исполню, - прогрохотало в голове и, прежде чем влететь в водопад, стена за которым растаяла, Армагар подхватил лапами Итана.
        Пещера была самой обычной, с темно-серыми неровными сводами и маленьким озерцом в центре. Оказавшись внутри, я обнаружила себя уже не верхом на драконе, а стоящей напротив. Армагар изменился тоже. Не призрачный, а как будто сотканный из светящихся золотых песчинок, он смотрел на меня с… любовью. Той безграничной лаской и нежностью, на которые, пожалуй, способны только любящие родители.
        Все мое существо тянулось ему навстречу, желало впитать этой любви как можно больше… Но разве могла я?..
        -Помоги, - взмолилась едва слышно, вложив в мольбу всю свою любовь. Эгоистичную, несправедливую, любовь не к дракону - к мужчине, что лежал у его ног.
        -Помогу, - отозвался дракон и, готова поклясться, он улыбнулся! - Не грусти, маленькая хранительница, твой избранник будет жить.
        Влекомый магией Армагара Итан приподнялся над каменным полом и недвижимый, с широко разведенными в стороны руками завис в воздухе. Дракон смотрел на него, будто гипнотизируя, а затем дунул, и золотистые крупинки, щедро льющиеся из его пасти, окружили тело принца, чтобы в следующее мгновение без следа впитаться. Итан плавно опустился обратно на пол, и я тут же кинулась к нему.
        -Адри…
        -Это я, - улыбнулась сквозь слезы и посмотрела на дракона: - Спасибо. И что теперь? Портал… здесь?
        -Здесь? Нет, Адриана. Нет портала.
        -Как это?! - воскликнула я, борясь с кучей противоречивых чувств.
        -Нет места. Дракон сам открывает проход тогда, когда тот ему нужен. Заточенный в камень, я не мог сделать этого. Да и не хотел.
        -Но… Ты должен вернуться, - заявила я твердо. И кажется, даже насупилась.
        -Адри… - хрипловато произнес Итан. - Ты… чудо.
        -Смеешься? Вы спелись? Я уже ничего не понимаю!
        -Адриана с Земли, - тем временем сказал дракон, - ты исполнила возложенную на тебя миссию, выпустила мой дух из камня и заслужила получить желаемое.
        Итан сел и хмуро, настороженно посмотрел на меня. А я растерялась, не понимая уже, чего хочу на самом деле.
        -Я… могу подумать? - спросила смущенно.
        -Разумеется, - кажется, усмехнулся высший. - А пока позволь сделать тебе подарок. Это тебе больше не пригодится. Как и она.
        С моего запястья разом слетели оба браслета: артефакт-переводчик и саламандра.
        -Но… - успела выдавить я прежде, чем маленькая золотистая искорка, отделившись от Армагара, влетела мне в рот.
        -Теперь тебе не понадобятся артефакты, отныне ты сможешь свободно общаться в обоих мирах. А возможно, и больше, - подмигнул он.
        -О-о-го, спасибо. А… Сафьяна?
        Похоже, красноречие оставило меня.
        -А твою маленькую помощницу я, пожалуй, отправлю к себе на родину. На перевоспитание.
        -О-о-о, - повторила я многозначительно. - Да, ей не повредит.
        -Адри, ты… хочешь уйти? - спросил Итан, и, не сдержавшись, я обняла его.
        -Не хочу. Не знаю…
        -Я люблю тебя, - сказал он и приподнял мое лицо за подбородок. - И я хочу, чтобы ты осталась, но если ты решишь… Нет, не отпущу, - мотнув головой, усмехнулся он и поцеловал. Так, что весь возможный протест подавился в зародыше, а пьянящая радость щекочущими пузырьками разлилась по телу.
        -И я люблю, - выдохнула, улыбаясь.
        -Вот и прекрасно, - произнес дракон. - Что бы ты ни избрала, дитя, мое благословение будет с тобой. Но я вижу в твоем сердце еще одну просьбу.
        -Да… Анир. Говорят, его болезнь не победить.
        -Мальчик, знаю. С ним так просто не получится, это верно. Он дорог тебе? Считаешь его достойным?
        -Конечно, да! - с жаром ответила я. - Он добрый и мудрый не по годам, очень хороший!
        Дракон замолк ненадолго, а потом громко, торжественно произнес:
        -Быть тому. - И частички света, отделившись от него, потекли прочь из пещеры.
        Я завороженно следила за проявлением магии высшего, но никак не ожидала того, что произошло дальше. Волна света вернулась, принеся с собой… Анира.
        -Я не могу исцелить его, - сказал дракон, - но могу разделить с ним то, что имею. Себя. Если он пожелает такой жизни, - добавил Армагар, и глаза Анира распахнулись.
        Зависнув перед драконом, мальчик молча пристально смотрел тому в глаза, очевидно, ведя слышимый только ему диалог. А потом улыбнулся облегченно и кивнул.
        -Провозгласите, Армагар отринул покой и перерождение в родном мире и избрал иной путь. Дракон продолжит служить Орту, разделив одну жизнь на двоих с принявшим его суть человеком. Мальчик будет жить, а вместе с ним и дракон.
        -Ты знал, да? - шепнула я, вспоминая показанные мне Аниром картинки. - И ждал именно этого, так?
        -Я навечно благодарен тебе, Адриана.
        -Нет же, это я благодарна, - пробормотала я растерянно, - но… Как же пророчество?!
        -Артефакты не всегда переводят верно, особенно с драконьего. Пророчество поняли не до конца. Магия этого мира пробудится не когда последний дракон вернется в свой мир, а когда обретет покой. Да свершится решенное!
        -Ты будешь закован не в камень, но все же…
        -Твое сердце чисто и сострадательно, Адриана, но не стоит переживать о том, что переживаний не стоит. Новый опыт для моей души не пройдет даром и когда-нибудь позволит остальным познать человечество этого мира лучше. А пока… Позволь мне забрать твой камень, хранительница, - произнес Армагар, и кулон сам собой поплыл к нему. - Столь долго служивший темницей и пристанищем он содержит слепок всех моих воспоминаний. Я не вернусь к собратьям, но отправлю им частичку себя в нем и в ней.
        Рядом с камнем появилась позабытая мной саламандра, а затем вдруг просто-напросто исчезла. Как исчез и камень.
        -Вот и все. Будь мужественным, - сказал дракон, глядя на Анира, и утратил свой облик. Распавшись на множество хаотичных частичек, он завертелся вокруг хрупкого тельца золотистым вихрем. И одним стремительным движением вошел, впитался в каждую клеточку тела Анира.
        Анир дернулся и забился в судорогах. Золотистое сияние полностью истаяло, но когда мальчик открыл глаза - они светились ярким голубым светом. И прежде чем они погасли, а Анир потерял сознание, я заметила длинный вытянутый зрачок. Зрачок дракона.
        Глава 25
        Потрясенные, мы склонились над Аниром.
        -Такого я не ожидал, - признался Итан. - Только вот, похоже, целитель ему нужен теперь не меньше, чем до того.
        -Армагар не стал бы ему вредить, - произнесла я не вполне уверенно. Состояние мальчугана все же смущало.
        -Да, уже получается, что себе, - хмыкнул Итан. - Подумать только. Я знаю лишь одного человека, кто сумеет придумать, как помочь ему, то есть им, все это преодолеть. Я говорил тебе, что учитель Зелт - не просто сильнейший из ныне живущих магов? Он один из двенадцати. Тех самых, один из которых в незапамятные времена пошел против драконов.
        -Да разве такое возможно? - всерьез усомнилась я.
        -И да, и нет, - ответил Итан, подхватывая Анира на руки. - Во время боя с тем, чье имя предано забвению, и последующего обряда по запечатке духа в камень Зелт отдал слишком много сил и впал в некое пограничное состояние между жизнью и смертью. Тело его не подавало признаков жизни, но и при этом удерживало искру и связь с душой. Истощенные маги не владели достаточной силой, чтобы напитать его магией и вернуть. Тогда вообще очень многое изменилось, магия померкла, и людям предстояло учиться жить без нее.
        -И он очнулся?
        -Да! Спустя почти пятьсот лет, представляешь? Он смог вернуться в тело самостоятельно. Просто в один момент проснулся и встал. За те годы, что он отсутствовал, люди позабыли драконов, Ложа серьезно исказила историю и цели существования самого камня. Но Зелт прекрасно помнил, с чего все началось, а главное - для чего. Разобравшись в происходящем, он стал собирать учеников и передавать нам знания. Тайно, потому как Ложа до сих пор почти ничего не знает о нем. Ну а о Гильдии тебе известно. Она стала, так сказать, побочным эффектом поиска портала.
        -И? Нам надо доставить Анира к нему? Уверен? И где этот Зелт вообще обитает?
        -В Вардарбене, Адри, я шел как раз к нему, - улыбнулся Итан. - Поверь, он, как никто другой, способен разобраться с этим. Представляю его удивление!
        -Ладно, ясно, и как? - спросила я, вылезая вслед за Итаном из воды.
        Мы успели выйти из пещеры и преодолеть озеро. На суше, не менее потрясенные, чем мы сами, ждали кочевники и уцелевшие маги. Среди прочих я заметила и женщин. Маника во все глаза глядела на спящего Анира, Айнитэ колдовала над ранеными. Начала она, судя по всему, с мужа, потому как Заил стоял в первых рядах, и именно он взял у Итана мальчика.
        -Он жив? - спросила Маника, не решаясь подойти. - Что произошло?
        -Дракон позвал его, - сказала я. - Нет-нет, он жив! Армагар перенес его в пещеру и… Итан, - беспомощно обратилась я к принцу.
        -Армагар исцелил мальчика ценой своей свободы. Отныне их души спаяны. Дракон остался, но пророчество будет исполнено, - в трех предложениях изложил Итан главное.
        На нас смотрели неверяще. Отринув страх, кочевники окружали Заила и протягивали к Аниру руки, не решаясь при этом коснуться. А затем, как бы в подтверждение наших слов, Анир приоткрыл глаза, а на его коже проступили ярко-голубые светящиеся чешуйки. Всего на миг, но этого было достаточно, чтобы вызвать благоговейный, один на всех вздох и уронить собравшихся на колени.
        -Армагар, - шептали они и склоняли головы. - Милосердный владыка.
        -Вот только не затискайте его, - неожиданно подала голос Герта. - Полагаю, ему предстоит долгий путь, а сейчас нужен элементарный отдых.
        -Ты права, девонька, - очнулась Маника. - Освободите для избранного драконом кибитку. А погибшим мы воздадим дань на закате.

* * *
        Как оказалось, проснувшись в то утро и не обнаружив меня, Итан почти сразу пустился в погоню. Не один, а всем караваном разом, ибо только кочевники ведали путь к пещере, а Аниру тоже необходимо было оказаться в ней. На этом настояла Маника, и никто не стал ей перечить. Кроме того, Итан уговорил Брана, главу каравана, вернуться к оставленным служителям Ложи и дать ему поговорить с ними. Конечно, Итан очень рисковал, да и вообще, по правде, этот его поступок до сих пор вызывает у меня недоумение, но… Он убедил магов выступить на его стороне. Далеко не всех, как выяснилось позже, но их появление у водопада было эффектным.
        Женщины, Анир и пара мужчин для их охраны остались ожидать в отдалении, Итан же с группой выдвинулись к пещере… И вот теперь кочевники обмывали тела убитых собратьев, готовя тех к ритуалу прощания, и сгребали в кучу подальше от водопада обгоревшие останки врагов, почести погребения которым никто оказывать не собирался…
        -Одного нет, - услышала я. - Того, что напал на хранительницу.
        -Ты уверен, Бар? - спросил Заил. - Дракон не пощадил никого.
        -Даже копоти не осталось, он будто исчез.
        -О чем вы говорите? - вмешался Итан.
        -Заялар? - с ужасом прошептала я.
        Именно у колдуна была возможность перемещаться и, как я подозреваю, именно у него Эрдан умудрился украсть один из артефактов, наделенный этой редкой, даже уникальной силой.
        -Пламя… Я видела, как Армагар пролетал рядом с озером, как раз там, где стоял колдун!
        -Боюсь, дракон опалил пустое место, - произнес Итан сосредоточенно и хмуро. - Я должен предупредить отца. Должен был давно… Заялар придворный маг, а о его злодеяниях, возможно, до сих пор не знают!
        -Ты не мог. Мы едва спаслись, а потом эти искажения, вряд ли мы сумели бы переместиться во дворец.
        -Нет. Мы должны были завершить начатое, но сейчас, Адри, я…
        -Я понимаю, - улыбнулась ободряюще. - Все хорошо. Только как попасть туда?
        -Герта! - окликнул принц Ходящую. - Попытаемся?
        -Через Землю? - догадалась я.
        -Давно руки чешутся, - усмехнулась девушка. - До чего же я, оказывается, скучала по любимым ниточкам и потокам!
        -А как же… Анир? - спросила я, хотя просилось «а как же я».
        -Думаю, объяснить и договориться с кочевниками не составит труда. В конце концов, этим они, кроме прочего, и занимаются - отводят в Вардарбен.
        Не теряя времени, Итан пошел разговаривать с Браном, Заилом и Маникой, а я совершенно не знала, куда себя деть и вообще, что делать дальше. Герта, вероятно, заметив мою растерянность, приободряюще хлопнула меня по плечу и пообещала:
        -Я научу тебя пользоваться вермом, если захочешь. Да, собственно, вот, держи. - И она протянула мне шестеренку.
        -Я не могу, он же нужен тебе самой.
        -А это не мой. Той кучке пепла, в которую ты превратила Эрдана, он больше ни к чему, - подмигнула она.
        Я выдавила из себя улыбку и приняла подарок, а потом вернулся Итан и замер передо мной, будто не решаясь начать разговор.
        -Они не согласились? - первой нарушила тишину.
        -Нет, с Аниром все будет в порядке, его доставят в Вардарбен и отыщут там учителя, я подсказал как.
        -Тогда…
        -Мне нужно скорее попасть домой, в Скиру, и… Там может быть опасно, Адри. Не получив желаемого, обезумевший Заялар захочет отомстить.
        -И…
        -Мы все равно отправляемся на Землю, тебе лучше побыть пока там.
        Наверное, он был прав. Даже скорее всего он был прав, но до чего же больно оказалось услышать эти слова. Будто сердце разбилось на множество острых осколков.
        -Конечно, - выдохнула я. - Понимаю.
        Я хотела отвернуться, но Итан не дал. Притянул к себе, прижал и горячо прошептал:
        -Что ты, глупая, я же вернусь. Разберусь с этой последней проблемой и вернусь.
        -Хорошо, - тихо сказала я и позволила себя поцеловать.
        И пусть принимать ласки любимого, как всегда, было невероятно приятно, в груди против воли поселились неуверенность и легкая горечь.

* * *
        Земля. И такое быстрое неминуемое расставание. Я сидела в поезде и отрешенно пялилась в окно. Герта выручила и раздобыла денег на билет, я возвращалась из Твери, куда мы на этот раз перенеслись, домой. Не поверите, перед перемещением мне даже удалось отыскать среди вываленного из кибиток барахла свою сумку. Телефон, паспорт и стертые больше чем наполовину некогда новые карандашики - все было при мне. Все, кроме главного.
        -Не думать, только не думать, - приказала я себе и в который раз посмотрела на выключенный телефон. Теоретически в нем могло остаться немного заряда, я выключила его сразу, как вернулась в Орт, но убедиться не хватало духу. Казалось, сделай я это, свяжись с кем-то из родных, и все, что было до того, исчезнет.
        -Соберись, размазня, это твой мир и твоя жизнь! Ты вернулась, жива и невредима, и уже одно это - чудо!
        Я почти убедила себя, почти добралась до Санкт-Петербурга, когда внутри что-то щелкнуло: зачем отпустила?!

«Какого черта?! А вдруг что-нибудь случится? Я должна быть рядом! Он же был…»
        Герта, будто зная, чего я захочу, показала, как активировать верм. Очень бегло и поверхностно, но теперь я примерно представляла, что должна увидеть. И я увидела! Магия после встречи с драконом все-таки стала частью меня, я чувствовала направление и время до ближайшего портала. Выждав всего с полчаса, я даже сумела притянуть межпространственную дыру чуть ближе и нырнуть. Непостижимо, ошеломительно! Я сделала это сама!
        Орт встретил меня ливнем. Теплым и шумным, почти радостным. Я вымокла до нитки буквально за пару минут, но в остальном мне везло. Я переместилась не в лес, не в пустыню и даже не в отдаленное село. Городок, в котором я очутилась, соседствовал со столицей, и, когда ливень стих, я присоединилась к обозу, следовавшему прямиком в Скиру. Сказочное везение!
        Голодная и продрогшая, я широко улыбалась и старательно запоминала каждую деталь пейзажа, дышала и не могла надышаться воздухом мира, который стал для меня таким неожиданно важным.
        В столице я сразу направилась ко дворцу. Камня при мне больше не было, но я надеялась, что необычную девушку, изливавшую здесь силу дракона совсем недавно, запомнили. Однако пробиться внутрь оказалось не так-то легко. Стражники, изображая немых, вовсе не обращали на меня внимания, а потайных ходов я, разумеется, не знала.
        Откровенно говоря, с час побродив вдоль ограды и любуясь на открывающиеся за ней виды, я начала всерьез отчаиваться и, что хуже всего, чувствовать себя неуместной, почти жалкой! Простолюдинка без гроша, которая рвется во дворец, брр. И вот тут мне повезло в последний раз. Из центральных ворот вышел служитель Ларсес. Обращаться к представителю Ложи было боязно, но… Что я теряю, в конце концов?!
        -Ларсес, здравствуйте! - громко поздоровалась я, нагнав толстячка.
        -Адриана? - вытаращился он и чуть не споткнулся, резко затормозив. - Вы… Как… Что вы здесь делаете?
        -Пытаюсь попасть во дворец, вы мне не поможете? - сразу перешла я к сути.
        -Во дворец? Но жезл украден и… Чего вы хотите?
        -Ничего особенного, Ларсес. Просто проведите меня внутрь. Пожалуйста.
        -Я не уверен…
        -Услуга за услугу. Поможете мне, и я в красках расскажу, почему на мне нет больше камня, - сказала я, продемонстрировав свободную от кулона шею.
        -Значит, слухи правдивы, - прошептал он, глядя на меня с поистине благоговейным ужасом.
        -Вот и узнаем, насколько ваши слухи достоверны, - улыбнулась я и подхватила его под руку. - Пойдемте?
        -Ладно, - сдался служитель. - Но дальше церемониймейстера вас все равно не пустят.
        -Вот и прекрасно, мне нужен хотя бы кто-нибудь, способный слышать и отвечать, - пробурчала я.
        Слово я сдержала и еще прежде, чем Ларсес подвел меня к высокому статному господину в цветастом камзоле, в красках, но кратко рассказала ему о случившемся у водопада. Служитель был потрясен и некоторое время глотал ртом воздух, не в силах что-либо сказать, а после того, как я кое-как привела его в чувство, куда-то исчез.
        -Я хочу видеть принца Итанилиона.
        -Это невозможно.
        -Он не откажет во встрече. Я - хранительница дракона, теперь уже бывшая, но сути это не меняет. Просто передайте мое имя.
        -Принц никого не принимает.
        Этот диалог повторялся уже в третий или даже в четвертый раз, с небольшими вариациями. В итоге меня провели в небольшую, довольно скромную гостиную на первом этаже и оставили одну. Я нервничала и представляла, как войдет сюда Итан, а тревоги и сомнения тут же отступят. Но произошло иначе. Пришла королева. Я видела ее лишь однажды, на церемонии, но хорошо запомнила. Только вот сейчас от ее приветливости не осталось и следа. Серо-голубые глаза взирали холодно и высокомерно, также звучал и голос.
        -Хранительница. Впрочем, уже нет, иномирянка. Мне доложили, что тебя доставили в родной мир, разве это не так?
        -Так, - кивнула я, порядком растерявшись. - Но… Я пришла, чтобы увидеться с вашим сыном.
        -С чего ты решила, что наследный принц Айландера готов принимать безродных иномирянок, когда тем вздумается?
        -Быстро же изменилось ваше отношение, стоило мне исполнить свою миссию.
        -Не дерзи, девчонка. Ты, насколько я знаю, мечтала вернуться домой и получила желаемое. Истинные хранители столетиями служили Орту и питали его магией, с твоим же появлением все пошло кувырком, и чем закончилось? Возможно, совсем скоро нам всем придется прозябать в грязи и холоде благодаря своенравной иномирянке. Неужели ты всерьез рассчитываешь на награду?
        -Мне не нужна награда, - хмуро ответила я. - Но почти весь тот путь, что я прошла как хранительница, я прошла рука об руку с Итаном и хочу его видеть! Почему вы не позволяете?
        -Мой сын молод и импульсивен, он привык к свободе и вольностям. В том числе в отношении девушек, - добавила она многозначительно. - Но сейчас наступают тяжелые, скорбные времена, когда королевству без него никак. Совсем скоро он примет трон, в его жизни не осталось места легкомысленным увлечениям. В ней не место тебе. Уходи.
        -Пусть он сам скажет мне об этом, - тихо, но с нажимом проговорила я, едва сдерживая подступающие слезы.
        -Думаешь, если бы он в самом деле хотел говорить с тобой, до сих пор не сделал бы этого? - насмешливо вскинула она брови, и внутри что-то оборвалось, потому что я ей поверила. Подсознательно всегда знала, что отношения с принцем могут завершиться только так.
        На этом закончилась моя сказка. Хранительница, которой нечего больше хранить, оказалась не нужна этому миру. Не нужна ему…
        После аудиенции с королевой меня быстро выпроводили из дворца, и, добредя до соседней улицы, я прислонилась к стене, а затем медленно сползла по ней вниз. Не хотелось ничего, внутри разрасталась огромная дыра, черная, давящая, мешающая дышать и думать. Не знаю, сколько времени я там просидела, но когда в сумке запиликал верм, выводя меня из ступора, на город уже опустились сумерки.

«Значит, пора возвращаться. Я и так задержалась».

* * *
        Первые дни на Земле запомнились плохо. Словно подернутые дымкой, они медленно текли один за другим, не оставляя после себя ничего. Я сумела, добралась до своей скромной квартирки, которую родители оплатили на все лето вперед, несмотря на то что жить в ней я не собиралась. В последнее время вообще ничего не собиралась… Но пришлось. Разгоняя пустоту, потерянность и горечь, я заставляла себя шевелиться: вставать с постели, ходить хотя бы до ближайшего магазинчика, что-то есть. Впервые отважившись включить телефон, обнаружила кучу сообщений от Ленки и, ведомая тихо поскуливающей совестью, позвонила ей. Ну а дальше взялась планировать свою новую старую жизнь. Не без помощи пробивной подруги устроилась на практику. Так сказать, вскочила в последний вагон уходящего поезда. Радости это не принесло, но надо же было как-то жить? Или не жить, но, по крайней мере, налаживать некогда привычное существование.
        Все казалось блеклым, утратившим краски, и я начала рисовать то, какими помнила магию и Орт. Дракона и маленького Анира, сумевшего вместить его великий дух. Заила и Айнитэ, прекрасных и наконец-то по-настоящему обретших друг друга. Я использовала любимое занятие как отдушину, способ сбежать от реальности или… вернуться? Избегала изображать лишь Итана. Мысли о нем причиняли боль, и я запрещала себе думать, вспоминать. Он ничего не обещал мне, почти… Но, если признаться себе, я всегда знала, что так и будет. Мы не пара при любом раскладе, как говорила саламандра. И пусть ей икается в мире высших!
        Уезжать из города ради практики не понадобилось, но зато почти каждый день я ездила теперь в пригород и возвращалась довольно поздно. А сегодня неугомонная Ленка все-таки вытащила меня в кафе, где мы засиделись непозволительно долго. Не то чтобы я боялась ходить одна по знакомым, хорошо освещенным улицам, но после одиннадцати идти становилось неуютно, а по дороге все чаще попадались подвыпившие компании, что уверенности не прибавляло.
        -В следующий раз будем есть пирожные по старинке - с ночевкой у кого-нибудь дома, а не в кафе у черта на рогах, - пробормотала я, обойдя очередного подозрительного вида мужчину. И вздрогнула, услышав громкое:
        -Местная?
        Подняла глаза и, кажется, пошатнулась, потому что в следующее мгновение оказалась прижатой к широкой груди.
        -Тебе не говорили, что ходить одной в такое время в этом районе опасно? - прошептали мне на ухо. - Или ты правда не местная?
        -Что ты здесь делаешь? - просипела я, высвобождаясь.
        -Что делаю?.. Адри. - Итан нахально притянул меня обратно и заставил посмотреть на себя. - Что не так? Знаю, что задержался, но на то были причины.
        -Не понимаю, - замотала я головой, пытаясь не расплакаться. - Твоя мама сказала… Сказала, что ты не хочешь меня видеть, - закончила я и прямо заглянула ему в глаза.
        -Мама, значит, - процедил Итан. Прикрыл глаза, шумно выдохнул, а потом прежним беззаботным тоном спросил: - Выходит, ты освоила верм?
        -Вроде того, - буркнула я.
        -Мало у кого получается так быстро. Я всегда знал, что ты особенная, - шепнул он и, кажется, хотел поцеловать.
        -Я не особенная, Итан, - вырываясь, воскликнула я. - Самая обыкновенная! Безродная, как сказала королева.
        -И ты решила, что для меня это имеет значение? Адри, я люблю тебя. Помнишь, я говорил? - хмыкнул он.
        -Нам больше не нужно спасать мир, все изменилось и…
        -Да, я ведь и забыл, какого мнения ты о принцах. Я сказал, что люблю тебя, Адриана с Земли! И пусть ты до сих пор не поняла этого, но принц Айландера не бросает слов на ветер. Еще возражения?
        -Ты принц, а… Итан, я землянка, забыл? Как ты себе это представляешь?
        -Сложно, моя маленькая. - Я вскинула бровь, и Итан, усмехнувшись, пояснил: - Представляю легко, но будет сложно. Только меня это не остановит, а тебя?
        -Не знаю, - шепнула я и, больше не в силах сдерживаться, уперлась лбом ему грудь. - Мне было так плохо без тебя.
        -Больше не отпущу, - прошептал он, с нежностью проводя по моим волосам. - Хочешь, я останусь?
        -Здесь? На Земле?
        -Да, моя лай-онэ, либо я с тобой, либо ты со мной, и никак иначе. Мы можем задержаться здесь, но… В королевстве многое произошло. Заялар вернулся и… Он убил отца, Адри.
        -Боже… Я не знала… Итан…
        -Заялар был мне наставником когда-то, долгое время был правой рукой отца, а потом жажда силы и тьма, просочившаяся через запрещенные обряды, поработили его. Но больше он никому не причинит вреда, больше нет.
        -Ты… - Стало так холодно и жутко. - Господи, ты мог погибнуть, а я прохлаждалась тут! Почему она меня не пустила?
        -Наверное, меня не было во дворце в тот момент. Я поговорю с ней позже, когда-нибудь потом, сейчас меня куда больше волнует, что ответишь ты.
        -Да, но… Она сказала, ты должен занять трон!
        -Должен, но не сейчас. Я задержался в Скире, чтобы проводить отца и побыть с матерью, пока она приходила в себя, но теперь я снова свободен. На какое-то время.
        -Ты меня совсем запутал. Должен, но свободен, это как?
        -Мы договорились, править пока будет моя мать. Адри, у нас есть время пожить для себя так, как и где ты пожелаешь, а потом… Я сделаю свой мир таким, чтобы ты захотела жить в нем.
        -Мне все равно.
        -Адри…
        -Все равно, какой мир. Главное, чтобы в нем был ты, - сказала я, улыбнувшись, и сама потянулась к его губам.
        Эпилог
        Неопределенность больше не пугала меня. Я не знала, как долго продлятся наши земные каникулы, не представляла, как позже буду жить в Орте, и даже не знала, когда именно это произойдет. Но мне было все равно, потому что теперь я была уверена в том, кто рядом.
        Итан не делал мне официального предложения руки и сердца, в Айландере короли женятся после восшествия на трон, но мой принц каждым своим вздохом, каждым шагом убеждал меня, что рядом будет всегда. И везде! Наследника ничуть не смутила скромная съемная однушка, даже несмотря на то, что он сравнил ее с кибиткой кочевников. Я хотела было возмутиться для порядка, но рассмеялась, признавая, что в чем-то он прав. Да и, в конце концов, нам было хорошо вместе даже в кибитке, а значит, вряд ли напугает маленькая квартирка. К тому же на месте мы не засиживались и все свободное от моей учебы время проводили в Орте.
        Моя жизнь круто изменилась, но я твердо вознамерилась доучиться в колледже, тем более что в Орте рисование оказалось редким и ценным умением, которым при желании можно было зарабатывать на жизнь. Возможно, даже открыть школу художеств! И еще. Пусть магии я так и не обучилась, видимо, это просто не мое, но несколько приемчиков все же освоила и даже придумала, как применить их, чтобы творить свои картины по-настоящему живыми и невероятными. Нет, я не хвалюсь! Просто магия - это в самом деле невероятно!
        А еще волшебство помогало сделать наши с Итаном вечера поистине сказочными. Как сегодня, когда он открыл мне еще одно свое умение - левитировать на воздушных потоках. Расточительное баловство, если подумать, но после случившегося в пещере мой принц был наполнен силой и… Не жалел ее на то, чтобы меня впечатлить. Драконьи камни, те громадные валуны, что отделяют в южных землях пустыню, сами по себе впечатляют. А уж когда тебя вдруг подхватывает упругая струя ветра и закидывает на самый верх - это по-настоящему у-ух!
        Закат, бескрайние пески и любимый рядом - еще недавно я не смела о таком и мечтать!
        -Герта мне тут кое-что объяснила, - шепнул Итан. - И пусть я пока не могу исполнить то, о чем прошу, но…
        Чуть отодвинувшись, он вдруг встал на одно колено и проникновенно заглянул мне в глаза. Смотрелось это немного комично, учитывая, что до того мы сидели на верхушке каменной глыбы, но я насторожилась.
        -Итан, что ты делаешь? - просипела я, борясь с желанием незамедлительно вернуть его в исходное положение.
        -Спрашиваю, - улыбнулся он. - Станешь ли ты моей женой, даже если при этом придется стать королевой Айландера?
        -Что? Уже?!
        -Да нет же! - рассмеялся этот несносный принц. - Но Герта заверила, что девушке куда приятнее быть уверенной и носить на пальце вот это.
        Он достал бархатную коробочку и протянул мне.
        -Я и так в тебе уверена, - едва слышно выдохнула я и, прокашлявшись, спросила: - А ты… уверен? Все-таки какая из меня королева?
        -Адри, ты невыносима! Ты невероятная и потрясающая и будешь самой доброй и справедливой королевой. А пока придется взращивать в тебе эту уверенность, - добавил он и, так как я замешкалась, надел мне на палец изумительной красоты тоненькое золотое колечко с рыжим переливающимся камнем, подозрительно напоминающим…
        -Это ведь не?..
        -Нет, просто напоминание. Если хочешь, дань тому, благодаря которому мы встретились. Ответь мне, Адри.
        -Не сказала бы, что готова к замужеству. Столь ответственный шаг… - протянула я.
        -Адриана!
        -Да! - рассмеялась я. - Куда уже денусь…
        -Вот это правильная мысль, - поддержал принц и, осторожно опустив на теплый камень, жарко, умопомрачительно поцеловал.
        Позже, устроив голову на плече любимого, я любовалась колечком.
        -Очень красивое.
        -И магию копит, - хмыкнул Итан. - Но это так, на всякий случай.
        -Итан! Я совершенно бездарный маг, забыл? К тому же какой теперь может быть случай, если всех врагов мы победили?
        И еще какое-то время мы в самом деле так думали, наслаждаясь беззаботными, наполненными счастьем днями. Однако уже скоро с западных границ королевства стали поступать тревожные вести. Началось с того, что пробудился вулкан, о существовании которого даже не знали. Едкие ветра, летящие из тех мест, иссушали и губили все на своем пути, а пустыня наступала на плодородные земли.
        Совсем не таких изменений мы ждали!
        -Похоже, пора наконец навестить учителя, - сказал Итан, вернувшись с очередного заседания совета Айландера. Пока не король, он все же участвовал в жизни своего королевства и набирался опыта.
        Вместе с Гертой Итан сумел разработать карту, позволяющую перемещаться прицельно, и теперь мы легко могли оказаться как в пустыне или оазисе, так и в любом из королевств, даже в отдаленном Вардарбене. Чем, собственно, и воспользовались.
        Третье королевство меня поразило. Прогрессивное настолько, что некоторым его технологиям, пожалуй, позавидовали бы и на Земле. Впрочем, по словам Итана, многое Вардарбен позаимствовал именно у нас, используя добытые Ходящими знания и идеи. Как бы там ни было, это королевство сильно отличалось от всего остального Орта. По улицам здесь ездили автомобили, на окраинах непонятного вида высокие агрегаты с лопастями и «ногами» направляли потоки воды и очищали стоки, а в каждом доме имелись всевозможные аппараты и технические приспособления. Были у вардарбенцев и летательные машины, правда, спусковым «механизмом» им все еще служила магия, но ученые, которых тут было в достатке, искали способы заменить ее. Не магия, а наука облегчала в Вардарбене людям жизнь и стояла во главе угла.
        -Теперь понимаю, почему большую часть времени ты проводил здесь, а не при дворе. Здесь… невообразимо!
        -Адри, мы сможем внедрить все это и многое другое и в Айландере, но для начала нужно разобраться, почему не просыпается магия Орта и откуда ждать неприятностей.
        -Значит, все-таки опять неприятности?
        -Справились с предыдущими, справимся и с этими, как думаешь?
        -Рядом с тобой я ни в чем не сомневаюсь, - улыбнулась я.
        Учителя Зелта мы нашли на окраине города в его особняке и по совместительству обиталище Гильдии Ходящих. Здесь проводились исследования и обучались новые одаренные, а также время от времени собирались все ученики.
        -Ты добрался, мой мальчик, - с чувством произнес учитель и обнял Итана. - И не один.
        -Это Адриана. Та самая девушка с Земли, что хранила камень с духом Армагара.
        -Знаю-знаю, Анир и Герта поведали мне эту удивительную историю. И не единожды! - усмехнулся он.
        Морщинки вдоль его чуть раскосых глаз стали заметнее, темные глаза лучились весельем. Если большинство встреченных в Орте людей были похожи на смуглокожих красавцев-арабов, то учитель Зелт напоминал, скорее, древнекитайского мудреца. Черные с заметной проседью волосы собраны в пучок, одеяние, ярко-желтое с широкими рукавами, подпоясано на манер кимоно или чего-то подобного. Но дело было даже не во внешности. В его манере держаться, в жестах и речи сквозили уверенность, строгость и сила, но взгляд при этом оставался ласковым и теплым.
        После приветствия и чаепития (ну почти чаепития, вместо чая здесь использовали травы, порой почти не отличимые от привычного земного напитка) Итан спросил о главном, о беспокойстве на западе.
        -Я ощущаю знакомые недобрые эманации. И тот вулкан, неспроста пробудился именно он, - протянул учитель задумчиво.
        -И что в нем особенного? - не поняла я.
        -Когда-то в каменных недрах тех отдаленных земель был погребен побежденный Санум. И сейчас, боюсь, что посредством темной, неведомой мне магии ему помогли возродиться.
        -Неужели мерзавец Заялар добрался и туда? - тихо прорычал Итан.
        -Как же так?.. Ведь Армагар говорил об исполнении пророчества, собственной магии Орта, а тут…
        -Магия просыпается, высвобождается повсеместно, но действие ее пока незаметно. Для наполнения атмосферы ее частицами нужно больше времени. Времени, которого у нас может не оказаться.
        -И что же делать?
        -Беречь того, кто впоследствии сумеет одолеть даже такого могущественного врага, как возрожденный Санум.
        -Вы имеете в виду?..
        -Мальчика, чью судьбу изменил дракон, - кивнул учитель.
        -Анир здесь? Как он?
        -Намного лучше, но ему предстоит нелегкий путь единения двух разных сущностей в одну. Невиданный!
        -Но разве он не уже? - усомнилась я.
        -Отчасти, лишь отчасти. Для полного слияния аур понадобятся годы. Но я помогу. Мой век подходит к концу, однако кое-что я еще успею. Давно хотел побывать в пустыне. Ну, не в самой пустыне, Анир рассказывал о великолепных оазисах с живописной природой. Да и твоему зверьку здесь не нравится.
        -Кушаку? Я не знала… - расстроилась я. - Почему?
        -У прогресса всегда есть обратная сторона. Мы лишились большей части лесов, воздух теперь не так чист. В городах шумно, и ночами не видны даже звезды.
        -Знакомая ситуация. Выходит, зря Вардарбен пошел по этому пути? Да и Айландеру не стоит…
        -О, я вижу, Итанилион выбрал себе правильную королеву! - то ли похвалил, то ли посмеялся Зелт. - Заимствуйте лучшее, но соблюдайте баланс и всегда помните об ответственности за свои решения. И все получится!
        -Можно, я?.. - смущенно начала я.
        -Конечно, Адриана! Он давно ждет тебя, - улыбнулся учитель.
        Меня проводили в комнату, занимаемую Аниром, и первое, что я увидела, отворив дверь, - силуэт в ярком голубом сиянии, парящий над полом.
        -Магия воздуха пробудилась! - восторженно воскликнул Анир, опускаясь на пол. - Адриана! Ты это видела?!
        -Здравствуй! Я, да… Воздуха?!
        -Утерянная магия, представляешь? Возвращается! Я смогу летать! По-настоящему!
        Пока я пыталась осмыслить услышанное, на меня с громким верещанием набросился лохматый Кушак и принялся крепко сжимать всеми шестью лапками.
        -Привет, дружок! Я тоже скучала, - сказала, обнимая в ответ и потрепывая его за ушками. - Я и забыла, какой ты классный!
        -Он понурый и беспокойный, когда тебя нет в Орте, и подпрыгивает от нетерпения всякий раз, когда появляешься.
        -Он знает?! - изумилась я.
        -Вы связаны, он же твой страж. Заберешь его?
        -Я больше не хранительница и страж мне ни к чему. И… Я хотела бы, но…
        Я совсем растерялась, на Земле такого питомца точно не поймут.
        -Я буду рад, если он останется. Просто помни, что он у тебя есть. Мы есть.
        -Конечно, Анир, - тепло улыбнулась я. - Думаю, теперь мы сможем видеться чаще. Карта Герты - это нечто невероятное. Мгновение, и ты в любом уголке Орта. Вам не придется переносить утомительное путешествие, когда решите отправиться к пустынникам.
        -Это хорошо, - кивнул мальчик серьезно. - Я чую, они ждут.
        -Ты и раньше видел больше других, а сейчас… Каково это? - тихо спросила я.
        -Так, словно моим глазам открылась целая Вселенная.
        -Ты знаешь теперь все, что знал дракон?
        -О нет, пока нет, - улыбнулся Анир. - Но я ощущаю его в себе. Как беспредельную мощь, как огромные крылья… Иногда тяжело, но куда лучше, чем уйти, так и не сделав ничего стоящего. Ты даровала мне жизнь, Адриана. Я этого не забуду.
        -Я? Я ничего толком не сделала, но очень рада, что все хорошо.
        -Ничего?! Даже не представляешь, как много! Но… Ты спрашиваешь себя, почему он остался, верно? Он прикипел к Орту и теперь как никогда стал его частью. Через меня. Для нас обоих это как новая, вторая жизнь, почти перерождение. Армагар будет жить во мне и моих потомках, и его магия будет с кровью передаваться от поколения к поколению и распространяться по Орту, внутри него.
        Я смотрела на хрупкого с виду мальчика и видела в нем это будущее. Непростое, но грандиозное и наполненное смыслом. Сокрытая магия этого мира пробудится, как утверждает учитель, но и сила дракона уже никогда не покинет его. А потом, как знать, возможно, вернутся и другие драконы. Или же…
        -Когда-нибудь Анир не только обретет полную мощь Армагара, но и, вероятно, сможет облекать себя в форму дракона, - сказал нам учитель, прощаясь.

«Вот так оживают сказки», - подумала я тогда.
        Ну а нам предстояло не только помочь сказке стать былью, но и позаботиться о том, чтобы она оказалась доброй.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к