Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Зайцев Сергей / Викс: " №05 Самшитовый Город " - читать онлайн

Сохранить .
Самшитовый город / ВИКС-2.1 Сергей Григорьевич Зайцев
        ВИКС #5 Я - Филин, один из основателей клана “Охотники за удачей”. Звучит неплохо, не так ли? А еще я самый натуральный маг. Бей и рази врага до того, как он до тебя доберется - что может быть лучше? Ага, как же. Стоило оказаться в новом мире без прикрытия, да еще в локации с глючным интерфейсом, на испытании, условий которого не знаю - и всё оказалось не так радужно. Мало того - проверенные практикой заклинания перестали действовать в полную силу, а первая же задача превратилась в невыполнимую!
        Удача покоряется сильным? Флиртует со смелыми? Улыбается тем, кто готов улыбнуться в ответ? Вранье. Красивое, но - вранье. На своей шкуре я понял одно - шанс, зараза такая, выпадает тем, кто не боится использовать для выживания собственный страх. И вот это - как раз по мне.
        Самшитовый город / ВИКС-2.1
        Глава 1
        Яркая вспышка перехода на миг ослепила.
        Нахлынули незнакомые запахи, навалилась звенящая тишина. И в этой тишине отчетливо послышался дробный топот неведомого существа, тяжёлый и быстрый. Едва проморгавшись и разглядев, кто на меня несется, я мгновенно осознал, что выбор нового мира был огромной, роковой ошибкой.
        Завопив, я едва успел увернуться. Когти со свистом пронеслись над головой, приминая вставшие дыбом волосы и едва не содрав скальп с черепа. Инстинктивно выставленный перед собой для защиты посох со страшной силой вырвало из руки, плечо прострелило пронзительной болью. Посох улетел далеко в сторону и с деревянным перестуком покатился по каменным плитам. Причем монстр оказался между ним и мной.
        Беглый осмотр подсказал, что на открытом пространстве от такой твари спасения точно не будет. А вот в живописных руинах древних строений, тесно обступивших замощенную замшелыми каменными плитами круглую десятиметровую площадку, где я и оказался после перехода, шанс на спасение определенно повыше.
        Живо развернувшись на сто восемьдесят, я бросился прочь от опасности. Правую пятку вдруг резануло такой острой болью, что показалось, будто её оторвало напрочь. Снова заорав, я едва не полетел кубарем, но все уже сумел каким-то диким, отчаянным прыжком вперед сохранить равновесие, а в следующий миг, припустив ещё быстрее, оторвался от преследователя.
        Зараза!
        По границе площадки равномерной цепью выстроился десяток каких-то статуй из желтоватого песчаника, но рассматривать было некогда. Проскочив между двух из них, я со всех ног бросился вглубь руин, стараясь изо всех сил не хромать и не обращать внимания на клятую боль. Стреляло до самого колена при каждом шаге, словно в кость ввинчивался гвоздь, но нога оставалась дееспособной, раз я ещё не свалился. Лихорадочно петляя среди каменных нагромождений и шаря взглядом по сторонам, я искал укрытие. Все, что угодно, способное дать хоть какое-то преимущество.
        Обтягивающий тело до колен черный балахон из плотной ткани чертовски мешал быстро переставлять ноги. Пришлось подобрать подол руками, но и это лишь немного помогло прибавке к скорости, так как теперь сковывало руки. Чтоб меня пнем приложило, но не дело это для мага - бегать, сломя голову! Хорошо хоть нога уцелела - просто ушиб, пусть и болезненный. Видимо, тварь достала пятку самым кончиком когтя, но спасла плотная кожа сапога, и боль уже уходила. Представив, как эти жуткие когти, каждый размером с приличный кинжал, заживо потрошат мое тело, если споткнусь и рухну, невольно ускорился через не могу.
        Косые розово-алые лучи местного светила, явно клонившегося к закату, падали под ноги настолько густыми тенями, что приходилось на всякий случай эти тени перепрыгивать, как ямы. Того и гляди, хряснешься о спрятавшийся в растительности камень, мало не покажется. Или в самом деле в рытвину угодишь и ногу вывихнешь. Впрочем, было бы намного хуже, окажись я здесь ночью, а не вечером - тепловым зрением меня система пока не одарила.
        Я бежал, а монстр настырно чесал сзади.
        Оглядываться незачем - топот и пыхтение слышны прекрасно, все больше взвинчивая и без того нервозное состояние. Да чтоб тебя... Если остановлюсь, чтобы врезать заклинанием, и промахнусь, или этого заклинания окажется недостаточно, то эта тварь меня просто снесет. Мгновенно. Я - чёртов маг со всеми вытекающими, причем очень сильно начинающий, а потому умеющий крайне мало. Ни ловкости, ни силы, ни брони. Разве что, как приговаривала Рыжая, когда хотела подколоть, мозгов чуток есть - на то, чтобы вовремя удрать, не вступая в безнадежную схватку. То бишь - единичек “разума”. И “мудрости” столько же. Сила магического удара всегда должна подкрепляться запасом энергии, но драться сейчас на ходу - не мой вариант. Первая же ошибка вполне может стать последней, а меня такой расклад не устраивал.
        Главное сейчас - сбросить моба с хвоста. Обычно у них есть агро-зона и, если как следует оторваться, то он отстанет, потеряет интерес и вернется на место своего обитания. При этом важно его не трогать, то бишь - не агрить, иначе уже не отцепится. Вот потом, морально и физически подготовленным, можно будет вернуться и отомстить этой скотине. Если духу хватит. Я ведь успел рассмотреть уровень противника. Только уровень - название почему-то отсутствовало. Пятнадцатый! При том, что у меня самого - десятый. А это значит, что как бы я ни пыжился, но мои умения сработают гораздо слабее - именно из-за гребаной разницы в уровнях, а этот гад, соответственно, цапнет меня за зад намного сильнее, чем мог бы, будь мы в уровнях одинаковы. Да и внешний вид самого монстра мне тоже не прибавил приятных впечатлений…
        Прыгнуть через очередной завал между замшелых стен пьяно петляющего среди руин коридора, то расходящегося широким проспектом, то сужающегося так, что и застрять можно. Поднырнуть под ветви низкорослого деревца, некстати выросшего посреди прохода. Свернуть, ещё раз, и ещё раз… Голова уже кружится от постоянных поворотов среди обломков каменных зданий, торчащих из покрытой мхом и кустами земли, словно каменные зубы. Да ещё и сплошь заросших до самого верха вьющимися побегами, усеянными густыми треугольными листьями сизо-зеленого цвета.
        Упорному преследователю ловкости тоже не хватало, как и мне - время от времени до ушей доносился грохот, когда монстр не успевал при маневрах уклониться от вырастающих на пути камней. Или не замечал их в кустах вовремя. Впрочем, он мог себе позволить просто не обращать внимания на такие “тычки”. Живо вспомнилась двухголовая черепаха из Дивносада - питомец нашего павшего соклановца. Тот тоже был могуч, и панцирь имелся. Вот только “чудо”, что гналось за мной, все же по телосложению больше смахивало на бронированную крысу, если такие бывают - размером с матерого кабана, под метр в холку. Крысу, которой вдруг вздумалось напялить на себя сверху костяную “ванночку”. Под толстым даже на вид буро-зеленым панцирем, почти целиком покрывающим вытянутое здоровенной колбасой тело и высекающим краями каменную крошку при столкновении с руинами, шустро мелькали мощные когтистые лапы. Если быть ещё точнее, то морда твари представляла собой что-то среднее между крысой и волкодавом.
        Как бы это теперь развидеть.
        А ещё лучше - оторваться и отдышаться. Ведь в тот момент, когда тварь напала на меня послеперехода, она выглядела ещё страшнее и опаснее. И лапы у нее были куда длиннее, чем сейчас, спрятанные под панцирь в “походном режиме”. Реально увернулся чудом. Почему и предпочел не связываться, а дать деру. Да и разница уровней не располагала к поспешным экспериментам. Глупо игнорировать законы игровой механики, надеясь на слепое “авось”.
        Все лишнее из интерфейса я привык убирать, чтобы взгляд напрасно не цеплялся и не смазывалось внимание. Ещё в песочнице оставил только иконки усилений, здоровья, маны и энергии. Даже слоты быстрого доступа отключил. Умений на самом деле пока немного, несложно запомнить. Вполне достаточно мысленного импульса, чтобы применить любое из них, так зачем отвлекаться на интерфейс, теряя драгоценные секунды в боевой ситуации? Верно, незачем. Да, ещё мини-карта обычно маячит на периферии зрения справа. Но после перехода свернулся вообще весь интерфейс, поэтому надо быстренько восстановить самое необходимое...
        Мини-карта обычно откликалась мгновенно, стоило только потянуться к ней мысленно. Но сейчас ничего не произошло.
        Да что за ерунда такая…
        Теперь паника хлестнула по нервам по-настоящему. Как это вообще может быть, чтобы пропал интерфейс?
        Сипло втягивая в уже пышущую сухим жаром грудь прохладный вечерний воздух, я вдруг понял, что начинаю уставать быстрее, чем обычно, хотя бегу всего несколько минут. Тут и без исчезнувшей полоски энергии ясно, что скоро мне придут кранты, если не придумаю что-нибудь получше безнадежного бегства.
        Все-таки придётся дать бой, пока не свалился без сил. Хотя бы попытаться. Но на своих условиях. Не выдержав, быстро оглянулся через плечо и едва не врезался в очередной вынырнувший спереди словно из ниоткуда угол здания. Увернувшись, даже умудрился прибавить скорости, но приданное страхом ускорение скоро иссякло.
        Ладно, придётся рискнуть. Иначе эта необъяснимая усталость меня доконает. Да уж, силы мне не хватает, это факт. Но при мысли вкладывать лишние единички статов в непрофильную характеристику внутри все встает на дыбы от возмущения и абсурда. Я же, ептить, маг! Маг, а не дуболом с каменоломни!
        А зверь сзади пыхтит. Бежит. Не отстает.
        Нет, так не пойдет.
        Впереди как раз нарисовался подходящий для “насеста” кусок развалин - угловая часть одноэтажного строения. Стены из крупных каменных блоков по обе стороны от угла обвалились весьма удачно, образовав ступеньки на практически отвесных поверхностях, да ещё и вьющиеся растения оплели до самого верха, словно веревочная сеть. Решившись, я вложил в рывок оставшиеся силы и с разгона сиганул как можно выше. Пальцы судорожно вцепились в каменные выступы, камушки и обрывки листьев брызнули из-под ног.
        Взлетев вверх и оказавшись на венчавшем угловой столб горизонтальном полутораметровом участке - все, что осталось от плоской крыши после обвала, я устало, но торжествующе посмотрел вниз. С почти четырехметровой высоты. На монстра, который озадаченно топтался у подножия, не сумев забраться за мной тем же способом. Выкуси, засранец!
        Все ещё тяжело дыша, смахнул с лица капли пота, затем присосался к фляге с водой, но тут же заставил себя прерваться на втором глотке. Надо экономить. У меня на самом деле две фляги, но во второй - “монастырское зелье здоровья”. Отдал за него пять кристаллов монахам в Храме Возрождения. Теперь уже не казалось, что переплатил. Воду всегда можно найти в свободном доступе, подножный ресурс, так сказать. А вот зелья где-попало не валяются. Так что содержимое второй фляги, учитывая ситуацию, только что стало в несколько раз ценнее, а то и вовсе бесценным.
        Сдернув со спины котомку, я аккуратно положил её перед собой на замшелый выступ. Заглянув в развязанную горловину, первым делом проверил, как себя чувствует мой питомец Блоха. Небольшое существо, в три кулака величиной, с короткой шерстью песочного окраса, с чёрными подпалинами на боках, свернувшись клубком, дрыхло, как ни в чем не бывало. Причем дрыхло прямо в походном котелке, на мотке веревки - сразу и уютное гнездышко с подстилкой, и броня.
        Вот пусть и дальше дрыхнет, раз всё с ним в порядке. За последние пару дней перед уходом из песочницы питомец заметно подрос, но всё ещё слишком мал для реальной пользы, поэтому приходится таскать в котомке, где автоматически включается режим глубокого сна. Нужно лишь не забывать время от времени выпускать на кормежку и прогулку. Не только духовная связь между хозяином и питомцем заставляла проявлять заботу. Нравился мне этот мелкий засранец. Привязался я к нему.
        Собственно, я заглянул в котомку не для этого. Временно утраченный посох я обязательно верну, никому он здесь, кроме меня, не нужен (надеюсь), но сейчас требуется хоть что-то взамен. Болтающийся на поясе кинжал, с лезвием на длину ладони, против такой твари явно не годится, он у меня вообще-то вместо столового ножа, а не в качестве оружия.
        Впрочем, кинжалом кое-что можно сделать прямо сейчас.
        Скрипнув зубами от досады, я располосовал подол балахона спереди почти до паха. Подумав секунду, такой же разрез проделал и сзади. Теперь с бегом проблем будет меньше. А ведь Гонор предлагал так поступить ещё в песочнице. Но я не хотел портить новую одежонку, выкупленную у смотрителя Ушастого за кучу с трудом нафармленных с мобов кристаллов. Мне так казалось солиднее. Увы, клирик в своей предусмотрительности оказался прав. Что досадно вдвойне, так как дурацкое упрямство едва не сыграло со мной роковую шутку.
        Монстр внизу никак не желал успокаиваться и убираться восвояси. Бродил вокруг столба, задевая панцирем за каменные грани. От каждого такого соприкосновения столб подо мной вздрагивал, а грохот и скрип далеко разносились по округе, угнетающе действуя на нервы.
        Выругавшись под нос, я достал из котомки прозрачный шар сантиметров пятнадцати в диаметре. Система, само собой, молчала, так что привожу описание по памяти:

“РУКА СУДЬБЫ” (РЕДКИЙ ПРЕДМЕТ). МАГИЧЕСКАЯ СФЕРА, ОРУЖИЕ, ДАЛЬНИЙ БОЙ. УРОН МАГИЕЙ 90-120. КОНЦЕНТРИРУЕТ МАГИЧЕСКУЮ ЭНЕРГИЮ И УСИЛИВАЕТ ЗАКЛИНАНИЯ. ВСТРОЕННАЯ СПОСОБНОСТЬ: “ПОСЛЕДНИЙ АРГУМЕНТ” - 10000 УРОНА СИЛОЙ ВОЗДУХА. ЗАРЯД 1/1. ВОССТАНОВЛЕНИЕ: 24 ЧАСА. ПРЕДМЕТ ПРИВЯЗАН К ДУШЕ ИГРОКА ФИЛИН”.
        Мысленный импульс активации - и хрустальная на вид сфера засияла мягким внутренним светом, плавно поднялась с ладони и зависла на своем законном месте - над правым плечом. Господин Эско, куратор песочницы, предупреждал, что при переходе энергетические связи нарушаются, поэтому я специально спрятал сферу в надежное место, чтобы потом не бегать и не искать, куда укатилась. А вот теперь посмотрим, кто кого...
        Я высунул голову из-за края площадки и яростно глянул вниз на зверюгу, по-прежнему неторопливо разгуливающую вокруг подножия моего насеста, словно охранник вокруг клетки с заключенным. Несколько долгих секунд колебался, но - нет. Сперва нужно отдохнуть, осмотреться и понять, что, собственно, изменилось после перехода. И первым делом стоит выяснить, какого пня не работает интерфейс. Да и кто знает, как рыскающий внизу монстр отреагирует на прямое агро? Лучше эту скотину пока не трогать, от греха подальше. В песочнице встречались мобы, которые, если их разозлить, показывали чудеса ловкости и прыткости, не хочу таких сюрпризов.
        Оставив котомку валяться на мху, я для максимального увеличения обзора выпрямился во весь рост, внимательно оглянулся по сторонам. И озадаченно нахмурился. Во время бега слишком часто приходилось петлять и сворачивать, было не до изучения местного колорита, а вот теперь некая архитектурная странность окруживших развалин бросилась в глаза.
        Неужто и так бывает?
        Похоже, местные жители обожали типовые застройки, но при этом почему-то не придавали значения планировке улиц. Совершенно. Остовы одноэтажных строений, сложенных из каменных блоков песочного цвета, были разбросаны хаотично, без малейшего соблюдения прямых линий, под разными углами относительно друг друга. Да ещё в сомнительной тесноте - ширина проходов “плясала” от метра до трех. Словно играющий ребенок россыпью накидал кубики, да и забыл за собой прибрать. Более того, и сами остовы зданий не могли похвастаться прямыми линиями и соблюдением хоть каких-то пропорций. Как если бы на горячую плиту попали пластиковые стаканчики и оплавились, потеряв форму - вот так эти скособоченные развалины и выглядели. Совершенно невозможно ориентироваться. Запутаться - в два счета. Даже постоянная сверка с картой, по пройденным участкам, вряд ли поможет не сбиться с пути. Одно хорошо - тупиков тоже нет. А ещё я заметил, что однотипных развалин что-то подозрительно много. Да, расположены они относительно друг друга по-разному, но если мысленно развернуть их всех в одной проекции…
        Ну кто так строит?!
        Что-то мне это напоминало. Ах да - плохую игру с недобросовестными дизайнерами. Кто-то явно не стал заморачиваться с разнообразием и наштамповал всего несколько типов построек, после чего наполнил ими все пространство. До самого горизонта. Не вру. Я даже ещё раз повернулся вокруг оси, но, насколько хватало взгляда, развалины тянулись в любую сторону, в конце концов теряясь в туманной дымке из-за расстояния.
        Теперь понятно, почему локация называется “Самшитовый город”. Название оказалось говорящим. Хотя, скорее - “Самшитовые руины”. Местность явно заброшена. Настолько давно, что руины сплошь покрылись густыми зарослями, из-за которых не всегда и камень можно разглядеть. Густая трава, низкорослые кусты, хаотично вьющиеся по огрызкам стен побеги, торчащие тут и там невысокие деревца, недалеко ушедшие от вышеупомянутых кустов.
        Даже боюсь предположить, что за сила уничтожила эту цивилизацию.
        Между прочим, идея податься в этот мир исходила от Дара. Знал бы наш целитель, куда нас занесет по его воле... посмертной. Все, все, молчу. О павших или хорошо, или никак.
        От размышлений отвлекла удушливая вонь - поднялась снизу омерзительной волной на гребне легкого ветерка. Я снова шагнул к краю и отыскал взглядом своего надзирателя. Монстр уходить явно не собирался. Похоже, ещё и нагадить где-то успел, перед тем как вытоптал траву возле моей вышки и улегся на брюхо, обживаясь. Пометил территорию, сволочь. Мне только газовой атаки для полного несчастья и не хватало, того и гляди глаза слезиться начнут. Что характерно - траву жрать не стал. Плотоядный, ага. Черные бусины двух широко расставленных глаз на высовывающейся из-под панциря башке неотрывно пялились на меня снизу вверх с голодным интересом, отслеживая каждое движение. Не удрать. Поймав мой взгляд, монстр демонстративно зевнул, распахнув полную клыков пасть и вывалив длинный слюнявый язык. Вот скотина. Ещё и облизывается.
        К ещё большей досаде, расположение моего убежища относительно соседних руин, после внимательного осмотра, оказалось не слишком удачным. А все из-за спешки. В пределах видимости полно таких же каменных “пальцев”, оставшихся от углов или каркаса стен других строений, но до ближайшего - метра три, без разбега не допрыгну.
        Так, а это ещё что за хреновинка…
        Взгляд зацепился за едва заметную галочку в непривычном месте, там, где обычно интерфейс оставлял свободное пространство. Когда изо всех сил приходится шевелить мослами, спасаясь от несущейся по пятам смерти, не до отвлеченных изысканий. Но сейчас, стоило задержать на галочке внимание, как интерфейс ожил, развернув вгоняющие в ступор текстовые строки:
        СЕРВЕР: САМШИТОВЫЙ ГОРОД.
        ЛОКАЦИЯ: ЗОНА ИСПЫТАНИЯ.
        СТАТУС СИСТЕМЫ: АВАРИЙНАЯ ГИБЕРНАЦИЯ.
        КОЛИЧЕСТВО ИГРОКОВ НА ИСПЫТАНИИ: 4/5.
        ЗАМЕНЫ: 0/5.
        ПРОГРЕСС СЛОЖНОСТИ: 10%.
        ТОЧКИ СОХРАНЕНИЯ (ТС): 4 (ТЕСТ, 23:35). ПОЛНАЯ АКТИВАЦИЯ: 0.
        ДОСТУП К СИСТЕМЕ ОГРАНИЧЕН.
        ВОСКРЕШЕНИЕ В КОЛЫБЕЛИ ЗАБЛОКИРОВАНО.
        ДЛЯ НАЧАЛА ИСПЫТАНИЯ НЕОБХОДИМО АКТИВИРОВАТЬ ТС.
        Глава 2
        И всё. Больше никакой информации. Никаких иконок. Ни слотов быстрого доступа, ни карты, ни привычного журнала заданий, ни таблиц параметров и умений. Лишь скупые на информацию строки в отдельном и, скорее всего, временно сформированном окне.
        Но теперь хотя бы отчасти понятно, где собака зарыта.
        От нового прилива паники стало совсем уж невмоготу. Дыхание снова сбилось, лоб покрылся холодной испариной. На подгибающихся от слабости ногах я плюхнулся на зад, на покрывающую камень упругую подушку мха. Признаться, нервная система у меня тонкая, ранимая, я вообще легко поддаюсь страху, а сейчас, можно сказать, потряхивало на железобетонно законных основаниях.
        И ведь уже не вернуться, чтобы оборвать куратору уши за такую подставу. Хотя всё равно ничего бы не вышло, господин Эско - ушлый эльф, уровень у него запредельный для песочницы. Причем даже неизвестно - какой именно. Иначе среди новичков, к примеру, таких как Алиса или Корнет из клана “Дети степей”, порядка не наведешь. Крайне агрессивные особи. То, что этих ушлепков я точно больше не увижу, в сложившейся ситуации слабое утешение.
        Но что-то мне реально нехорошо. Прямо черные мушки перед глазами пестрят. И слабость по мышцам разливается все сильнее. И башка трещит. Неужто все эти милые ощущения из-за того, что я не прошел привязку сразу? Ведь усталость начала накатывать сразу после переноса в этот мир. Хотя, может и вонь от монстра добавила дебафф отравления, не исключено. Если сдохну без привязки, вообще уже никуда не вернусь, просто сгину в безвестности, и эпитафией над моим трупом будут лишь сухие строчки системных логов. Примерно на час, потом и они исчезнут. Жуть как неприятно чувствовать себя настолько смертным, несмотря на то, что два сейва у меня вроде как есть. Но толку, если о них всё ещё не знает Колыбель? Всё равно что и нет ничего. Сейчас я - почти обычный человек с обычной жизнью.
        Так вот, если куратор не соврал, а именно он проводил последний инструктаж, одна точка сохранения, в обиходе - ТС или маяк, по общим правилам приходится на каждые десять квадратных километров местности любого мира второго порядка. Второго - то есть, ограничивающего игроков по уровням развития с одиннадцатого по тридцатый включительно. Самый простой способ найти маяк - это, конечно, не носиться по округе конченным имбецилом, как это только что делал я, спасаясь от бронированного когтистого жутика... Ну, пришлось, а куда деваться. Жить-то хочется. Ноги и руки вон до сих пор трясутся... Короче, нужно просто посмотреть на мини-карте. После чего дойти и засейвиться. Самое главное - ближайшие маяки обязательно должны быть отмечены на карте, даже если территория ещё не открыта! План - проще пареной репы!
        Но у меня не отзывается карта. Приплыли.
        А я ведь видел эту точку. Да что там - я стоял на ней, до того, как меня шуганул бронехренец! Та самая площадка десятиметрового диаметра с выложенными концентрическими кругами плитами и какими-то статуями по окружности. Расчищенная от обломков зданий и частично заросшая мхом. И торчащим из центра столбом из чёрного обсидиана метровой высоты. К которому всего-навсего нужно было прикоснуться ладонью, чтобы подтвердить привязку. Я, конечно, не уверен на все сто, но чем ещё это могло быть?! Вот только рядом с маяком сидел зверь, и этот зверь тут же бросился в атаку, стоило мне появиться.
        Так, спокойствие, только спокойствие. Разберусь по-порядку.
        СТАТУС СИСТЕМЫ: АВАРИЙНАЯ ГИБЕРНАЦИЯ.
        Нет, что-то в этом роде мы и предполагали, когда намылились сюда после общего голосования. Поставленная господином Эско задача после перехода в новый мир, ещё не тронутый игроками из Дивносада, выглядела предельно просто: активировать девять маяков, чтобы произвести системный перезапуск локации и получить за это причитающиеся бонусы. Тьма предположений, что именно здесь произошло, и скорее всего, все будут беспочвенные. На этот счет Эско ничего не говорил. Лишь особо подчеркнул, что придётся включить мозги и разбираться в ситуации на месте самостоятельно.
        Угу, включил. Разбираюсь.
        КОЛИЧЕСТВО ИГРОКОВ НА ИСПЫТАНИИ: 4/5.
        Хм. Я, Гонор и Рыжая - трое. Откуда ещё один? Странно, но ответы пока взять неоткуда. Какой-то местный игрок приблудился, что ли? И что, пнем меня прибей, за испытание вообще? Об этом ни слова не было. Но гадать бесполезно, пока пропускаем.
        ЗАМЕНЫ: 0/5.
        Видимо, если кто-то из тех, кто проходит неведомое “испытание”, чем бы оно ни было, отдаст концы, то их заменят следующие кандидаты. То ли из песочницы, то ли опять приблуды местные. Не хочу думать о печальной перспективе, и вообще, я - бессмертный. Не дождетесь. Но как же тошно на душе, если без шуток.
        ПРОГРЕСС СЛОЖНОСТИ: 10%.
        Тут легко догадаться - до “испытания” было по нулям, а теперь какой-то засранец что-то сделал не так, и сложность возросла. Упс… Так может кто-то уже отбросил копыта, потому 4/5?! Значит, и дальше сложность может подняться. Возможно, что по этой же причине меня встретил вот такой монстрила, а не белый и пушистый зайка. Тьфу. А может, это и есть мое личное испытание - поджарить эту колбасу в бронированном корыте? Слишком много вопросов, на которые нет ответов.
        Да что ж ты так воняешь, гад. Отвлекает же! Я со злостью глянул вниз, в который раз убедившись, что монстр никуда не делся. Лежит, глаза закрыл. Похоже, уже дрыхнет. Или делает вид, что дрыхнет, чтобы я осторожность потерял. Ничего не оставалось, как вернуться к размышлениям.
        ТОЧКИ СОХРАНЕНИЯ: 4 (ТЕСТ, 23:32). ПОЛНАЯ АКТИВАЦИЯ: 0.
        Ну, точно. Пять игроков на четыре активированные точки. Явное несоответствие. То есть каждого из нас при переносе выбрасывает на свою точку в одиночестве. И один уже сыграл в ящик... Да, но что означает “полная активация”? Что-то нужно сделать, пока тикает таймер? Может, выжить?
        Ух ты. Так я, судя по бегущим циферкам таймера, в отрыве от ТС уже почти полчаса? Что-то странное творится с ощущением времени. И сам факт наличия этого таймера совсем не радует. Даже не хочу выяснять, что случится, если не успею. Обычно - ничего хорошего. А тут ещё и новый мир. Новые правила. Да и вечер надвигается - розовые отсветы заката уже переходят в зловеще алые, сдаваясь под натиском сгущающихся сумерек...
        А я все сижу и сижу. Зевать тянет с такой силой, что челюсти вывихнуть можно, но мне не до сна. Возможно, в атмосфере просто не хватает кислорода? Угораздило же меня взобраться на площадку размером полтора метра на метр. Прилечь в ожидании утра при желании можно, и даже будет относительно комфортно, учитывая плотный слой мха поверх камня. Если во сне вниз не свалюсь, то глядишь, к тому времени и Гонор меня найдет. А вот дождусь ли утра? Да и таймер-то тикает.
        Ну и самое веселое напоследок:
        ДОСТУП К СИСТЕМЕ ОГРАНИЧЕН. ВОСКРЕШЕНИЕ В КОЛЫБЕЛИ ЗАБЛОКИРОВАНО. ДЛЯ НАЧАЛА ИСПЫТАНИЯ НЕОБХОДИМО АКТИВИРОВАТЬ ТС.
        Вот откуда все проблемы с интерфейсом. Для его полноценной работы нужно вернуться и активировать маяк. Всего-навсего. Плевое дело. А чтобы вернуться, не плутая среди бесконечного хаоса каменных нагромождений, нужна карта - то есть, нужен активированный интерфейс. Замкнутый круг. И получается, что всё-таки придётся бродить как тот самый вышеупомянутый имбецил и рыть носом землю, пока снова не найду эту точку.
        Стоп. Так может, 4/5 - это из-за меня? Потому что только я не успел активировать ТС?! В таком случае, все игроки ещё целы, и где-то там бродят два незнакомца, а не один. И тогда выходит, что сложность 10% или дается по умолчанию, или возросла из-за меня, пнем мне по башке...
        Я сплюнул в сердцах.
        Вот же привязалось выражение с этим “пнем”, и откуда только взялось? Никто вроде при мне в песочнице так не ругался. Я даже задумался. Может, эта привычка из прошлого? Погоди-ка. Я озадаченно нахмурился, вдруг сообразив, что память действительно частично вернулась. Память о прошлой жизни. Просто только сейчас выпал относительно спокойный момент, чтобы это осознать.
        Нет, это подождет. Есть вещи поважнее, чем не имеющие практического значения воспоминания. Точка сохранения - вот это действительно важно!
        Следующий пункт повестки - клан. Опыт клана прокачивается действиями игроков, в том числе и клановыми заданиями. Но у нас времени на развитие элементарно не было, вот клан и застрял на первом уровне. Так что пока единственная польза от кланового интерфейса - отслеживание соклановцев по карте, или наблюдение за таймерами их возрождения в случае гибели. Открываешь список клана, мысленно ставишь галочку напротив нужного имени, и загорается метка на мини-карте. А если объект далеко, то ещё и стрелочка появляется, указывая направление.
        Причем Ушастый заверял, что именно здесь, в новом мире второго порядка, должен активироваться клан-чат.
        Вот тут меня разобрал нервный смех.
        Одно ясно - пока не активирую маяк и не восстановлю интерфейс, помощи ждать неоткуда. Интересно, только я оказался в такой заднице, или Гонору с Рыжей подфартило не лучшим образом? А ведь действительно, ещё неизвестно, кому из нас помощь нужна больше. Вот и нечего плакаться на печальную судьбу. Толку от стенаний - ноль.
        Ради справедливости все же замечу, что втроем однозначно было бы легче справиться с любой проблемой. Без Гонора, честно говоря, тут вообще стремно находиться. Как маг я хорош с дистанции, а в грубой физической драке шансов у меня выжить маловато. Лисичка тоже дамагер, только она физик - стрелок, лучница. Если первой найду её, станет полегче, но… Но лишь Гонор с его классом клирика и устойчивостью к физическим и магическим повреждениям вполне тянет на танка. Именно то, что нужно сейчас мне, недомагу, чтобы раскрыть свой пока ещё хилый потенциал. И мы это в песочнице обсуждали. Прости, Рыжая, ты мне офигенно нравишься, но я буду рад первым всё-таки найти клира.
        В общем, Гонор планировал уйти первым, и ушел.
        Спешил раньше нас разобраться на месте, чтобы остальным было полегче. Принял на себя первый удар, образно говоря. Уважуха от меня лично. Да и время поджимало - последний день в песочнице для главы клана “Охотники за удачей” наступил раньше, чем для остальных, так как и “родился” в Репликаторе он раньше, а больше десяти суток по правилам в Дивносаде находиться не полагается.
        А затем, по истечению срока в песочнице, должны были подтянуться остальные - я и Лисичка, которую мы чаще называли Рыжей. После нас придут новички, которых мы приняли в клан позже. Но мысль уйти в портал соло настолько меня напрягала, что я всё-таки уговорил лучницу шагнуть в неизведанное вместе. Хотя у неё ещё имелся последний день, она пошла мне навстречу и пожертвовала этим днем, за что я ей дико благодарен. Наверное, ей тоже переходить в одиночку было страшновато. Лисичка - девчуля с характером, куда смелее меня, но в своих страхах и она не любит признаваться публично.
        В общем, никто нас не предупредил, что интерфейс сдохнет, а нас самих разбросает после переноса пень знает куда. И задачка из разряда “проще пареной репы” перекочует в категорию “хрен его знает, как отплясывать”.
        Так, немного позитива. Неужто за сутки не найду дорогу обратно даже среди этого каменного хаоса? Ну, сколько я тут мог пробежать? Метров пятьсот? Тысячу? Две тысячи? Вряд ли больше.
        Осталось только разобраться с тварью, стерегущей мое убежище.
        И почему же я до сих пор этого не сделал?
        Потому что без интерфейса сложновато понять, насколько всё плохо. Приходится ориентироваться по самочувствию. А оно хреновое, и башка всё сильнее трещит, тупая боль пульсирует в висках.
        Ладно, всё это отмазки, чего уж лукавить.
        Да, да, я не герой, чего уж скромничать. Не из тех смельчаков, каковым в любой ситуации море по колено. Самому себе в этом признаться могу, что есть, то есть. Хорошо ещё, что Корнет, мой бывший ментор, выбил из меня дурную привычку сомневаться в бою. Быстро и радикально - как только я замешкался в первый раз, столкнувшись с мобом, он сам меня чуть не прибил, напугав куда больше клятого моба. Проняло сразу и всерьез. Корнет и сам очертя голову бросался в каждую схватку, и мне ничего не оставалось, как следовать за ним, чтобы выжить.
        Вообще, согласитесь, когда кто-то находится рядом, страхи преодолевать куда легче. За счет стыда, например. Ага, я ещё и стыдливый. Очень. Жуть как неприятно опозориться перед другими. А вот когда остаешься один, как сейчас - все гораздо сложнее… Некому прикрыть спину, некому подбодрить, как это умеет делать Рыжая - одним приветливым словом…
        Тьфу, да сколько можно ныть, самому уже тошно!
        Я тяжело вздохнул и снова посмотрел вниз. Продолжало темнеть. На таймере уже 22:49. Больше часа улетело впустую. Вроде даже отдохнул малость. В воздухе разливалась прохлада, предвещая зябкую и беспокойную ночь на новом месте, не в лучших условиях. Но монстр, прятавшийся в тени возле основания руин, всё ещё отлично виден. И явно никуда уходить не собирался. То ли у него бесконечная агро-зона, то ли - бесконечное терпение. А может, просто голоден. Зараза. Ну, хоть вонять стало поменьше, ветерок разогнал.
        Так и подмывало разрядить в монстра свою козырную карту - встроенное умение магической сферы “Последний аргумент”. Чтобы сразу и гарантированно прибить гада. Сомневаюсь, что монстр даже пятнадцатого уровня сможет перенести без летального исхода 10000 входящего урона. Кращер, которого я таким образом “приласкал” в данже песочницы, этого точно не перенес. Правда, там сработало стечение обстоятельств - штормовой удар разрядами молний воспламенил озеро кислоты, в котором обитал босс, намного усилив поражающие факторы. Так что неизвестно, какой там урон вышел на самом деле.
        От опрометчивого эксперимента удерживало два немаловажных обстоятельства. Первое: на перезарядку умения уйдут сутки. И понадобится для перезарядки новый кристалл души. В котомке их лежало десять штук, но это ещё не повод швыряться запасом по любому поводу. Неизвестно, как тут дела обстоят с добычей. Второе - как бы этот “Последний аргумент” меня самого снова не доконал. Ребята после моего возрождения рассказали, что творилось после удара “аргументом”, но сам не видел результата разгула стихий, к тому моменту уже улетел в Репликатор...
        Их рассказ мне понравился, а вот ощущения - нет. Категорически.
        На повторное испытание “аргумента” за оставшиеся дни в песочнице я так и не решился. И не только из-за экономии кристаллов. Гонор заверял, что ничего подобного тому, что произошло в данже, уже не произойдет, я и сам умом понимал, но... страх засел глубоко внутри. Ничего не могу поделать.
        Да чтоб меня башкой о пень приложило. Вот зачем снова это вспомнил?!
        Никому не говорил, но это наваждение приходит ко мне каждый раз, когда засыпаю. Как этот здоровенный кальмар-переросток хватает меня гигантскими щупальцами, возносит под своды пещеры, сжимает в объятиях - так, что кожа шипит, растворяясь от покрывающей присоски кислоты, а кости начинают ломаться как спички, одна за другой - руки, ребра, позвоночник… а затем, вопя во весь голос, я лечу в огромную пасть, усеянную зубами в половину моего роста каждый.
        Боль… Не говорите мне о боли. Никогда. Такой боли врагу не пожелаешь. До сих пор вздрагиваю, а душа в пятки уходят, и холод на сердце такой, что хоть сразу в покойники записывайся. Впечатления всё ещё очень свежи.
        Хотя плюсы от этого испытания я получил. Во-первых, повысился сразу до второго ранга “Болевой порог”. Сопротивления и обычные навыки ведь очками умений не прокачиваются, как классовые, решает только личное участие, так что да - плюс. А ещё за купание в кислоте босса возник уникальный навык “Кислотный ожог” - 50% сопротивление агрессивным средам. Больше ни у кого такого нет, спрашивал. Навык перманентный, не развивается. Но если подумать, то офигеть можно - сразу 50%! Потому и уникальный. Это не считая общего группового достижения «Битва за гранью», за уничтожение босса. Куча опыта и известность в какой-то там «Великой Книге Бытия», в глаза её не видел и понятия не имею, что это дает. Но если спросите меня, то лучше умереть быстро и безболезненно, чем испытать подобное вновь ради получения таких достижений. Можно ведь и свихнуться. Уже говорил, что душа у меня ранимая? Ага.
        Я резко встряхнул головой, прогоняя непрошенные мысли, и поднялся на ноги. Хватит. Хватит греть задом мох!
        - Слышь, ты, салями в мундире, - проворчал я, уставившись на тушу внизу сузившимися от злости глазами. - А не свалить бы тебе куда подальше? Неужели заняться больше нечем?
        Негромкий вроде возглас неожиданно гулко разнесся в сгущающейся ночи, заставив невольно втянуть голову в плечи.
        Монстр распахнул гляделки, шумно заворочался, привстал на все четыре лапы. Затем рывком вскинул несгибаемый из-за панциря корпус и опёрся на столб из песчаника вытянувшимися вдвое передними лапами. Словно косо прислонилась к стене каменная скамья, весом с полтонны. Под ногами дрогнуло. Я чертыхнулся и на всякий случай отступил на шаг от края. Успел заметить, как жуткие когти заскребли по песчанику, кроша его, словно хрупкое печенье. Вот это я и имел в виду, когда говорил, что монстр при нападении возле ТС выглядел куда опаснее, чем позже, во время погони.

“САЛЯМИ В МУНДИРЕ (15)”, - с некоторой заминкой отреагировала якобы “заснувшая” система, проявляя над тушей моба дополнительную информацию.
        - Что? Нет!
        Название монстра мигнуло и пропало, снова оставив лишь уровень. Ах вот оно как. Побочка ограниченного функционала? Ладно, раз система не может обозначить монстра из-за недостатка информационной базы, сделаю это сам. Как же тебя… Что бросается в глаза в первую очередь? Да вот эта костяная ванна, в которую он упакован, как сосиска в тесте. Панцирь. Броня. Ну и зачем колесо изобретать, пусть будет броненосцем - вполне говорящее название.

“БРОНЕНОСЕЦ (15)”.
        Другое дело.
        Мысленно произнес ключевое слово, запуская «Стихийную защиту» - часовую ауру, добавляющую дистанционным ударам дополнительный урон силой Воздуха или Воды, сокращающую откат умений и уменьшающую встречный магический урон.
        Иконка ауры ожидаемо не проявилась визуально, но я уже действовал дальше. До самого последнего мига я до судорог боялся, что умение не сработает из-за сбоя в интерфейсе. Без магии я просто ходячий труп. И как же полегчало на душе, когда опасения не подтвердились!
        Как только бело-голубой разряд “Раздвоенной молнии”, сорвавшись с магической сферы и ослепительно прорезав сумрак, шарахнул монстра по панцирю, разветвившись в точке удара и ужалив его голубоватыми искрами в башку и конечности, он…
        Он завизжал недорезанной свиньей и бросился наутек.
        И всё.
        Результат оказался ещё скромнее, чем я ожидал. Никакого видимого урона, подпаленного панциря, частичного ошеломления. Это же боевая, пнем её дери, молния! Именно с этим, самым первым и неплохо развитым заклинанием, я начинал свой путь мага в песочнице, и сколько раз оно меня выручало в сложных ситуациях! У меня, как у погодника, вообще в определенном смысле выгодная магия - почти все умения имеют шанс на ошеломление электрическим разрядом или охлаждением.
        А сейчас эффект, как… даже не знаю, что сказать.
        Не то что убить - я его, похоже, поцарапать не смог. Кстати, а почему? Моб на пять уровней старше, ну и? Всё равно должен был пробить. Ну, по-крайней мере, на время избавился от зверюги, можно вздохнуть свободнее. Делов-то…
        Эй, эй, а это ещё что за фокусы?!
        Отдалившись почти до неслышимой ноты, визг снова начал приближаться. Поняв, что происходит, я на этот раз не стал терять времени и сразу запустил двухсекундную подготовку к касту “Ледяной воронки”. Собственно, у меня из боевых всего три умения, всё остальное относится или к защите, или к поддержке. Я же начинающий. Но мобильной являлась только “Раздвоенная молния”, ушедшая в тридцатисекундный откат, а для каста “Шаровой молнии” или “Ледяной воронки” требовалось стоять на месте, чтобы удерживать концентрацию внимания. Вот я и выбрал "Воронку” - задержу гада, пока откатывается мобилка.
        Хорошо, что бегать сейчас не требуется.
        Метрах в пяти от меня и в паре метров над землей начал быстро сгущаться воздушный вихрь, повеяло ледяной свежестью, зашумело. Хобот воронки, как живой, с угрожающим гулом вытянулся к траве, сразу ставшей ломкой из-за переохлаждения, и как раз к этому моменту в область заклинания влетела бронированная туша.
        Сперва мне показалось, что всё-таки сработало.
        Зараза! Нет, броненосец просто слегка поскользнулся на обледеневшей траве. Устояв, он вполне бодро продрался сквозь вихрь. Будто это легкий ветерок, а не заклинание, которым я настолько замедлял и ослаблял целые группы врагов в данже Дивносада, что мои спутники разбирались с ними без проблем.
        Пробежав ещё несколько метров, монстр тараном врезался в каменный пьедестал, на котором я находился. Грохот показался оглушительным. Страх стиснул горло - каменная толща под ногами вздрогнула всей своей массой. Опасно затрещала. Сперва с шумом посыпались отдельные камни, вываливаясь из кладки по бокам. А затем поверхность моего “насеста” с нарастающим скрежетом начала крениться, намереваясь завалиться как раз в тот проход, в котором сейчас шумно ворочался оглушенный столкновением бронехренец.
        Иногда страх - это хорошо.
        Не раздумывая, я на одних инстинктах сиганул на соседний насест. Увы, три метра расстояния и недостаточный разбег сыграли злую шутку. Не долетев совсем немного, я попытался ухватиться за край площадки вытянутыми вперед руками, но лишь отбил пальцы и с пронзительным воплем ухнул вниз.
        Глава 3
        Спрыгнуть с четырехметровой высоты - не такая уж сложная задачка для физических возможностей аватара. Но только не в том случае, когда кувыркаешься вниз, шарахаясь телом обо все выступы подряд.
        Неудивительно, что земля встретила неласково.
        Я все же успел выставить руки, но нехватка силы их подломила и, чтобы уберечь от удара лицо, едва успел жестко подставить плечо. Кажется, там что-то хрустнуло. Задохнувшись от острой боли, я все же на автомате вскочил и бросился прочь. В правое колено словно вонзился гвоздь, заставив отчаянно хромать, а левый локоть подозрительно онемел и рука плохо слушалась, но паника безудержно гнала вперед. Хотелось побыстрее оказаться как можно дальше от источника смертельной опасности. Казалось, что зверь уже летит в спину, чтобы вцепиться своими жуткими зубами в загривок...
        Затормозив, оглянулся.
        Вот уж правда говорится - у страха глаза велики. Ведь казалось, что лечу как ветер, а успел ударить всего метров на десять. Впрочем, подходящая дистанция для упреждающего удара заклинанием. Мысль забраться на ближайший каменный столб с сожалением пришлось отбросить. Скалолаз из меня сейчас такой же никудышный, как и бегун. Однорукий и одноногий калека, пусть и временно.
        Перед глазами после основательной контузии всё ещё кружились черные мушки, от вновь навалившейся усталости слегка вело из стороны в сторону. Помогая себе с целеуказанием, я направил ладонь уцелевшей правой на завал, вокруг которого все заволокло облаком коричневой пыли. После применения всего двух заклинаний я чувствовал себя так, словно из меня душу вытрясли. То ли расход энергии оказался неожиданно высок (хрен проверишь), то ли падение так подействовало и внутренние повреждения сильнее, чем я думал.
        Так почему же я остановился, вместо того, чтобы нестись сломя голову дальше? Нет, причина не в усталости. И боль в колене - ерунда. Котомка! Я ведь не успел её подхватить. Теперь все мои запасы похоронены где-то под этим завалом, и матерные проклятия явно не помогут исправить ситуацию. Кристаллы душ, пища, зажигалка и прочее полезное имущество. А ещё в котомке остался Блоха. Именно “духовная связь”, которую я прекрасно чувствовал и без интерфейса, заставила меня остановиться натянувшимся до предела поводком. Блоха ещё жив, и я не могу просто сбежать, как бы мне этого ни хотелось. Питомца определенно спас котелок, в котором он так сладко дрых. Страшно представить, во что его мог превратить поток тяжёлых камней. Мог ведь перемолоть, как мельничный жернов. Стоило об этом подумать и самочувствие упало ещё на пункт. Казалось бы, хуже быть уже не может…
        Буквально в следующую же секунду выяснилось, что может.
        Зараза! Зараза, зараза!
        Я обнаружил, что “Рука судьбы” пропала. При падении сферу сорвало с позиции над плечом и отбросило куда-то в сторону. Если монстр кинется прямо сейчас, ничего не останется, как врезать без сферы. Убежать ведь в таком состоянии всё равно не смогу. Пока не смогу. Вот только магический удар выйдет намного слабее, а откат будет тот же. Бессмысленная трата энергии, с которой и так проблемы. И “Последнего аргумента” (вот уж действительно - последний) теперь в арсенале нет. Обычные заклинания, по какой-то неведомой клятой причине, оказались просто бесполезны. Ну и ситуация...
        В общем, я так и стоял, не двигаясь. Ждал, пока утихнет боль и осядет пыль, чтобы можно было осмотреться. Напряженный, как натянутая струна. Ведь сообщения о смерти броненосца я тоже не получил. Может, тварь сдохла (очень хотелось на это надеяться), а может и нет. Не понять, пока функционал интерфейса не запустится в прежнем объеме.
        Было подозрительно тихо. И страшно до визга.
        Может, монстр давно уже выбрался из завала и сейчас крадется ко мне в густых, как чернила, тенях, отбрасываемых руинами? Нервно встряхивало, аж зуб на зуб не попадал. Стреляло болью поврежденное колено, даже просто стоять было муторно. Особенно - неподвижно. Я не на жалость давлю, в пень ее, эту жалость. Просто факт.
        Наконец пыль заметно осела, открыв взгляду завал из каменных блоков высотой по грудь. Было по-прежнему тихо. Аккуратно, стараясь не издавать ни звука, выдернул пробку, стиснул горлышко зубами и задрал дно фляги повыше, чтобы зелье влилось само. Все это проделал, не отрывая напряженного взгляда от завала. Безвкусный глоток лечебного состава мягко скользнул по пищеводу, разливаясь тонизирующей волной. Дышать с каждой секундой становилось легче, силы возвращались. Классная штука. И дебафф с контузией ощутимо быстрее пошел на убыль.
        Стоило сделать первые два шага обратно по направлению к куче, как с небес словно опустился черный занавес, разом погасив тускнеющий закат, и я остановился как вкопанный.
        Да что за невезуха такая?!
        Никогда не видел, чтобы ночь наступала так быстро. И все же тьма оказалась неполной, призрачный свет хлынул сверху потоком, играя размытыми бликами на выщербленных каменных гранях окружающих руин. Я невольно поднял взгляд. Да уж... В песочнице небо выглядело как молоко, разлитое по тёмному стеклу, а здесь по бархатно-чёрному небосводу рассыпались белые искорки сотен звезд.
        Я, конечно, ценитель прекрасного, но пока не время любоваться.
        Замирая на каждом шагу, снова начал приближаться к завалу.
        Восемь метров.
        Тишина.
        Шесть.
        Тишина такая, что слышу лишь собственное хриплое дыхание и гулкое биение сердца. Спокойнее, Филин, спокойнее, и не надо так потеть…
        Обшарив кучу из камней прояснившимся взглядом ещё разок, я вдруг с невероятным облегчением обнаружил котомку на самом её краю. Да ещё и сфера нашлась там же, только в трех метрах левее. Да это просто праздник какой-то! Вот поэтому “Руку” и потерял из виду - далековато, на таком расстоянии привязка предмета к душе по ощущениям никак себя не проявляет. Ну, теперь дело в шляпе. Видимо, зверь всё-таки сдох.
        Отбросив сомнения, я всё ещё хромающим, но уже почти бодрым шагом двинулся в сторону поблескивающей в траве сферы, приготовившись мысленным импульсом поднять её и вернуть на место сразу, как только возникнет контакт.
        Тихий шорох, прозвучавший в ночной тишине словно выстрел, едва не заставил подскочить на месте. Я мгновенно превратился в безмолвное изваяние. Даже дышать перестал. Парадокс, но страх помог справиться со страхом. Вот чесслово, я не заорал от испуга лишь потому, что побоялся привлечь криком ненужное внимание. Клятые нервы.
        Может, показалось?
        Как в худших ужастиках, шорох повторился, и уже куда громче. Что-то явно ворохнулось в глубине завала. Что-то невидимое, но сильное, отчего дрогнула вся куча... Да блин, конспиратор хренов - прекрасно же знаю, кто там ворочается! Вот же живучая скотина!
        До сферы всего пять метров. Пять драных метров! А до котомки ещё ближе. Я просто не могу позволить себе остаться без оружия. Хватит и того, что посох посеял. Страшно, не страшно - уже пофиг. Вопрос выживания.
        И как только с верхушки завала покатились отдельные камни, я бросился вперед, не дожидаясь, когда монстр окончательно придет в себя и выберется наружу.
        В следующую секунду солидная часть здоровенной кучи словно взорвалась - камни шумно полетели во все стороны, с грохотом выбивая пыль из окружающих руин. С хриплым ревом броненосец выдрал свою массивную тушу из завала. Наверное, я в эту секунду заорал не хуже монстра - так же хрипло и оглушительно. Но если он орал от ярости и боли, то я вопил от ужаса. Непроизвольная реакция, пнем ее…
        Видно было, что монстру досталось по самое не балуй, но он сразу двинулся в мою сторону, хромая на все четыре лапы. Надо же кому-то отомстить за столь плачевное состояние, да и подкрепиться заодно, чтобы восстановить силы...
        Я не свернул, не отступил. Медаль мне на пузо, большую и толстую.
        С трех метров контакт сработал, как кинжал, с металлическим шелестом входящий в ножны, по крайней мере ощущение было такое. Слабо засветившись, сфера ещё поднималась в воздух, чтобы пристроиться на свое привычное место в тридцати сантиметрах от правого плеча, когда я подхватил котомку, вырвав её буквально из-под носа прущего ко мне монстра. И одновременно с запуском “Последнего аргумента” отчаянным прыжком ушел в сторону, в тень под прикрытие ближайшего каменного столба. Впечатавшись лицом в траву, не обращая внимания на боль от новых ушибов, тут же закрыл голову котомкой и крепко зажмурился.
        Прелесть “Последнего аргумента” в том, что это умение не требует моего участия, достаточно лишь обозначить цель и активировать. Главное при этом, чтобы цель была четко видна, а вражину взглядом я засек преотлично.
        Грохнуло знатно.
        На миг даже показалось, что взорвалась сама сфера, окончательно оставив меня без оружия в этом негостеприимном мире. От оглушительного треска разрядов разыгравшегося всего в нескольких шагах буйства молний я сжался в комок. Даже сквозь зажмуренные веки пробились ярчайшие вспышки света. Что-то массивное рухнуло рядом, заставив вздрогнуть всем телом и меня, и почву подо мной. Окончательно ошалев от испуга, я слепо шарахнулся в сторону и больно врезался плечом в стену, под которой пытался укрыться.
        Треск и рев “Последнего аргумента” внезапно оборвался, тишина воцарилась просто ошеломляющая. Ни звука, ни шороха. А, блин, да я и впрямь оглох, потому ничего и не слышу, кроме противного звона в ушах, зависшего на одной комариной ноте. Неужто все кончилось? Я победил?!
        Заставив себя медленно и осторожно подняться на четвереньки, я выглянул из-за укрытия, в любой миг готовясь задать стрекача. И хотя в глазах плясали световые пятна, поджаренный труп броненосца не разглядеть было сложно. Гип-гип - ура!! Ай да я! Даже без системных подсказок совершенно ясно - уродец сдох. Опаленный панцирь раздроблен, как яичная скорлупа. Словно врезало не молнией, а хорошей такой кувалдой. Из расколов панциря тянуло дымом и воняло паленым мясом. Подгорели даже камни вокруг монстра, а от травы возле каменной кучи в радиусе трех метров остался лишь ломкий пепел.
        Ну и фейерверк я тут устроил. Честно говоря, после такого грохота только глухой и слепой не засечет место, где я пустился во все тяжкие, так что вопли радости не прибавили бы проблем. Водится за мной такая привычка - в минуту особо бурного счастья начинаю отплясывать на месте. Но я сдержался. И, всё ещё соблюдая осторожность, приблизился к твари.
        Вспомнив, как что-то рухнуло вблизи, пока я отлеживался, машинально обернулся и невольно вздрогнул. Верхняя половина столба смяла почву в шаге от моего укрытия. Упади чуть левее - и вместо смятых и измочаленных кустов там сейчас лежал бы фарш из моего тела.
        В гробу я видал такие приключения!
        Система, понятное дело, на достижение о первом убийстве моба Самшитового города никак не отреагировала. Бурча себе под нос всякие нецензурные словечки, я присел перед трупом и скомандовал системе его развеять. Сработало. После чего занялся собой. Благодаря глотку зелья левая рука уже почти пришла в порядок, так что, откинув полу запыленного балахона, я занялся коленом. И зашипел от боли. Хорошо ещё, что не сломал кость или не выбил сустав, а мясо… мясо заживет. Крайне аккуратно плеснул из фляги на проглядывающую сквозь прореху в штанине рану. Самую малость, чтобы не разлить лишнего. Затем убрал флягу на пояс и подождал пару минут, пока зелье, словно живое, расползется по поверхности раны тонкой пленкой и вспенится четко белеющей в темноте заплаткой. Анестетик в её составе довольно быстро купировал болезненные ощущения. Говорю же - классная штука.
        Слегка пошатываясь, как с похмелья, я нагнулся и подобрал оставшийся от монстра кристалл - первый кристалл второго ранга, который держал в руке за свою недолгую игровую жизнь. И зарядил его в сферу. Чего уж мелочиться. Спустя сутки кристалл целиком усвоится в виде энергии, и “Последний аргумент” снова станет доступен для боя. И наверняка удар теперь будет ещё сильнее. Зря боялся, что меня самого зацепит. В данже и впрямь случилось стечение обстоятельств, при которых полыхнуло все вокруг, а так-то умение вполне поддавалось целеуказанию.
        Стараясь всё ещё не производить лишнего шума, я побрел прочь от завала - в разбавленную светом звезд темноту.
        Чертыхнувшись, снова остановился, чтобы ценой минутных усилий отрезать кинжалом полы балахона на уровне голенища сапог. Вот теперь двигаться больше ничего не мешало. Само собой, после такой “модернизации” общая прочность вещи снизилась, но лучше выжить в лохмотьях, чем загнуться в “образцовом одеянии мага”. Спрятав обрезки ткани в котомку, мало ли для чего ещё пригодится, побрел дальше.
        Связь с питомцем четко говорила, что клыкан по-прежнему в полном порядке. Чудеса. Проверять лично сил не было, да и необходимости не видел. Самое главное сейчас - найти наконец точку сохранения. Желание буквально стало маниакальным. В сознании словно красным тревожным светом мигала аварийная лампа. Привяжусь к системе - тогда и будет смысл позаботиться о питомце...
        Легко сказать, да выполнить сложно.
        Спустя час я всё ещё бродил среди руин, окончательно уверившись, что заблудился. Дебафф хромоты к этому времени сошел на нет, но усталость одолевала все сильнее. Собственный вес, казалось, увеличился в несколько раз, я едва волочил ноги. Вполне возможно, что, намотав кучу километров, я нисколько не приблизился к точке сохранения. Понятия не имею, сколько здесь длится ночь, но желание плюнуть на поиски маяка и найти убежище, чтобы отсидеться до утра, крепло все сильнее. Утро вечера мудренее, ага. Я ведь даже не знаю, сколько здесь длятся сутки. Таймер в 24 часа ещё ни о чем не говорил, эта мера могла устареть при переходе, а из-за системных проблем синхронизация времени обошла меня стороной.
        И все же я продолжал шагать и искать, хотя давно хотелось рухнуть пластом и забыться хотя бы на минутку. Клятый инстинкт самосохранения твердил, что нельзя поддаваться усталости. Иначе этот притягательный соблазн может стать последним в игровой жизни. Да и вообще - жизни.
        Эта зловредная точка сохранения играла со мной в какие-то дурацкие прятки. Вместо того, чтобы спокойно стоять на месте, как и полагается стационарному объекту, она будто тоже бродила по руинам, настырно избегая нашей встречи. Мелькающие мимо остовы строений своим “разобранным” видом вызывали лишь нарастающее раздражение. Такие стены не защитят от враждебного нападения. Нужно что-то более укромное для отдыха. Все-таки, пожалуй, придётся снова забираться куда-то наверх, там хоть какая-то защита…
        Но сперва нужно найти клятый маяк.
        В уставший мозг слабо долбились вопросы о соклановцах - живы ли они? И если да, то где их вообще носит? Нет, чтобы спасти меня из этой унылой жопки… Надо было выбирать другой мир. Столько вариантов, а мы, похоже, выбрали худший. Чтоб тебе, Дар, на том свете икалось. Часто. И больно. Твоя идея, засранец - отправиться в Самшитовый город. И ведь никто даже не сопротивлялся. Словно после гибели мага его авторитет каким-то непостижимым образом вознесся до небес. “Сделаем это в память о Даре”... Да чего тут помнить-то, Рыжая? А?! Мы же знали его всего несколько дней! Как и друг друга! Вот чем вам не приглянулась Колыбель Богов, или… А, да какая теперь разница. Всё равно поплакаться в жилетку некому, а мысленное нытье самому себе - так себе удовольствие.
        Мягкая трава глушила шаги.
        Двигался практически наугад, очертания руин в свете звезд были видны довольно хорошо, но что творится в чернильной тьме под ногами - не разобрать. Каждый раз вздрагивал, когда казалось, что подошва сапога при очередном шаге вместо опоры уходит в бездну. Но это всего лишь неровности местности, будь они неладны. Нашарил на ходу в котомке и умял кусок вяленого мяса, не чувствуя ни вкуса, ни запаха. Питомца вроде даже не потревожил - вот бы поменяться с ним местами. Мдя. Кто-то на горбу возит, а кто-то - катается и сладко спит.
        Сперва странный шорох в ночи показался лишь звуком слабого ветерка, который заблудился среди хаотичных развалин вместе со мной, освежая разгоряченное заунывной ходьбой лицо. Не сразу отреагировал из-за притупившей бдительность усталости. И лишь спустя несколько шагов дошло, что я слышу не ветер. Слишком мерный ритм повторяющихся звуков. Топ-топ-топ.
        Да ладно...
        Резко остановившись, я обернулся и впился тревожным взглядом в темноту позади. Звук чужих шагов тут же замер. Заливая ближайшие руины, призрачное сияние звезд ткало причудливую паутину из света и тьмы, создавая сотни подозрительных мест, где колыхались абсолютно непроницаемые для взгляда сгустки мрака. И в любом из них мог притаиться враг. Темно, как в… ага, вот прямо как там.
        Не выдержав нарастающего напряжения, я развернулся и бросился прочь. И откуда только силы взялись, прямо второе дыхание открылось.
        Больше не скрываясь, какой-то зверь бросился вдогонку, так что в преследовании сомневаться уже не приходилось. Топот отчетливо разносился в ночной тишине, отражаясь от каменных поверхностей множественным дробящимся эхом и тем самым ещё больше наводя жути.
        Глава 4
        Отчаянно петляя среди руин, я внезапно выскочил на открытое пространство.
        И едва успел затормозить перед зияющим непроницаемой тьмой провалом в земле, где небесный свет тонул где-то в глубине, высвечивая лишь узкими полосами верхний край отвесных щербатых стен. Один шаг, и…
        Клятая расселина тянулась в обе стороны насколько хватало взгляда, распахнувшись на шесть-семь метров в ширину и пень знает сколько в глубину. Короче - не перескочить.
        Быстро сориентировавшись, я припустил вдоль края. Здесь путь словно был кем-то заботливо расчищен от обломков развалившихся строений и бежать стало легче. Увы, догонять по краю расселины тоже оказалось неплохо: дробный топот за спиной ускорился, и я с трудом подавил инстинктивную реакцию оглянуться. Видимость паршивая, лучше смотреть под ноги, иначе запросто можно навернуться. И хорошо, если просто грянусь мордой о землю, а не в пролетающую в шаге справа пропасть. Да и не надо иметь семь пядей во лбу, чтобы догадаться о сути преследователя. Ну а кто сказал, что бронехренец в локации водится в единственном экземпляре?!
        Увидев бегущий прямо на меня из темноты крупный приземистый силуэт, я едва не заорал от неожиданности, но с поразительной для себя самого живостью свернул под прямым углом в сторону от пропасти, не мешкая и не снижая скорости. И даже наподдал ещё. Где мне одолеть двоих, когда я и с одним еле справился?! Да и то ценой единственного мощного умения, которому перезаряжаться ещё сутки?!
        Бежать, только бежать…
        Третьего броненосца, бодрой трусцой пыхтевшего навстречу по узкому коридору среди руин, я заметил, когда до него оставалось метров десять. Его силуэт почти не выделялся в черноте тени, отбрасываемой ближайший каменным столбом, и лишь некое шевеление во тьме позволило его заметить вообще. Шевеление и топот.
        Я развернулся на сто восемьдесят и рванул обратно, к пропасти.
        Сердце трепыхалось в груди, как птица в силках.
        Обложили! Нет сомнений, что этих тварей привлекла светоиллюминация “Последнего аргумента”. Раз они добрались только сейчас, то видать, издалека пришлось переться. Вот лучше бы соклановцев так привлечь, а не монстров!
        Сильно сомневаюсь, что на этот раз мне дадут спастись на каком-нибудь каменном возвышении. Да и подходящих укрытий при такой суматошной гонке, в темноте, не разглядишь. Если один броненосец сумел раздолбать каменный столб, то что сумеют сотворить несколько? Именно - камня на камне не оставят. Так что, пока страх вызывает прилив сил, пока адреналин горячит кровь...
        Все это молниеносно мелькнуло в уме.
        От решения, которое пришлось принять, волосы заранее встали дыбом, а сердце ушло в пятки. Ничего, Филин, ничего, пока боишься, пока есть чем бояться - значит, ещё жив. Другого шанса уцелеть я в этот момент просто не видел. Или из-за паники мозги отказали.
        Три десятка метров пролетел как камень из пращи. Вот уж действительно - второе дыхание, несколько минут назад едва костыли переставлял. Впрочем, говорить про скорость бега относительно мага - очень такая большая условность. Ну не созданы маги для спринта, по крайней мере вот я конкретно - не создан. Так что даже скорость чуть выше быстрого шага для меня уже бег. Говорил же Гонор, что надо тренироваться, раскачивать ранги “бытовых” навыков, да я разве кого слушаю… Дурак ты, Филин. Лопух и дурак. Вот тебе большая таблетка, разломи пополам, одна половинка от глупости, другая от лени, главное - не перепутай…
        Нет, ну какой бред в голову лезет, какой бред...
        Броненосцы, словно почуяв, что упускают добычу, прибавили прыти и пошли на сближение. Да и за спиной темп топота заметно возрос. Шума эти трое наделали - мертвого разбудишь. Эхо прямо плескалось вокруг, далеко разбегаясь в ночи. А сколько их ещё среди ближайших развалин спешит поживиться в мою сторону - одному небу известно. Испытывать прочность своей шкуры на их зубах я желанием не горел.
        Насколько успел заметить, перед поворотом к руинам ширина пропасти сужалась всего метров до пяти. Всего, да. Ага. Вполне возможно, я ошибся в оценке расстояния. Но переправу мне взмахом волшебной палочки никто не сотворит.
        И на этот раз мне есть где разогнаться.
        Вложившись на последнем участке по полной, я вихрем пролетел между бессильно клацнувших зубастых пастей. Изо всех сил оттолкнулся от края обрыва и сиганул во тьму. Миг отчаянного полета в ночи над бездной, сердце гулко ухнуло в груди и остановилось, взгляд прикипел к едва видимым очертания обрыва с той стороны...
        Я допрыгнул.
        Почти допрыгнул.
        Ситуация повторилась как в дурном сне - пальцы вытянутых вперед рук царапнули по краю излома, а ноги уже пошли вниз, в темноту… Продолжая падение, я со всей дури приложился телом о стену. Всем телом. Зубы лязгнули, рывок едва не выдрал плечи из суставов, ребра затрещали, но я всё-таки впился в край, словно пиявка, срывая ногти и разбивая подушечки пальцев в кровь.
        Сил подтянуться не осталось, но я спасся. Спасся! Немного отдохну и…
        Не знаю, что заставило меня резко повернуть голову. Не так-то просто оглянуться через плечо, когда обе руки заняты и ты болтаешься над пропастью как вывешенное для сушки белье. Я не увидел врага - всего лишь мелькнувшую тень, несущуюся вслед за мной на эту сторону. И судя по траектории прыжка - явно удачнее, чем я. Время в эти секунды словно растянулось в несколько раз. Понятия не имею, куда снова делась магическая сфера, но над плечом её точно не было.
        Из такого положения я совершенно ничего не успевал сделать.
        Или...
        Мысль сверкнула молнией - найти шанс там, где его нет. Откуда только сила взялась - судорожно вцепившись правой рукой в излом, я откинул тело назад. И вжался в стену расселины уже спиной, развернувшись лицом к монстру. Тем самым я повис на одной руке, зато сместился на полметра левее и оказался как раз на пути приземления броненосца. При прыжке монстр взял чуть правее, чтобы приземлиться рядом и сразу атаковать. А теперь он летел точно на меня. Хрипло выдохнув, я свободной рукой выхватил из болтающейся сбоку котомки кристалл души и в последний миг этой же рукой инстинктивно закрыл лицо.

“Штормовой допинг” - интересное умение. Очень специфическое. Мне даже не довелось его толком опробовать, так как получил его на десятом уровне, перед уходом из песочницы. По описанию это умение самоподдержки, защиты. На первом ранге за счет использования кристалла души оно восстанавливает 5% энергии и - самое главное - создает на одну секунду защитный воздушный вихрь, отбрасывающий врагов и отклоняющий удары. Казалось бы, что можно сделать за одну секунду, пусть даже ценой кристалла, верно?
        Попытка пойти на осознанный риск при отчаянном положении, используя последние крохи тающего самообладания...
        Попытка удалась.
        Броненосцу мало не показалось. Всей бронированной тушей он брякнулся на меня как раз в тот момент, когда вырвалась из кристалла и завертелась воронка вихря. Вспышка в глазах. Лязг зубов. Плечо, локоть и запястье руки, которой держался за край, от силы рывка едва не порвало в куски. Но монстр словно врубился в упругую стену, отлетел и с испуганным рёвом унёсся по пологой дуге в пропасть.
        На этом все сомнительно-положительные моменты закончились.
        Я всё-таки сорвался.
        Дикая боль, огнем протянувшаяся по спине широким шершавым языком, вышибла все мысли. Крик спазмом застрял в горле. Не сразу я осознал, что спасся чудом. Ещё чуть погодя дошло, когда осмотрелся, стараясь лишний раз не шевелиться, что чудо это весьма относительное. Как рухнул, так и замер - на узкой каменной ступеньке сантиметров тридцать в ширину и чуть больше метра в длину. Отбил зад так, что не чувствовал. Не говоря уже о пылающей спине. Острые выступы усеивали отвесную щербатую стену как зубья на гигантской терке. Вот по ним и проехался всей кожей в момент падения. Не меньше трех метров сверху вниз. Плотный балахон выручил лишь отчасти - спина подозрительно повлажнела, пропитывая сразу ставшую липкой ткань. Да ещё и котелок в спасенной котомке, которую придавил боком, впился острым краем точнехонько в почку, твердо вознамерившись без операции и наркоза заменить мне внутренний орган.
        Не знаю, сколько времени я просидел, вдыхая и выдыхая от боли через раз, с ужасом глядя в черноту зияющей под ногами пропасти. Время теряет всякое значение, когда ты на волосок от смерти, а затянувшаяся пауза все никак не желает заканчиваться. Темнота сгустилась сильнее, свет небес словно увяз в самом воздухе. Противоположная стена утонула во мраке. Загнавшие меня в ловушку твари на той стороне расселины тоже пропали из виду. Зато хорошо было слышно, как они там бесятся наверху. От злости, что не смогли меня сцапать. Ну, хоть одну на перерождение отправил. Слабое утешение…
        Да свалите уже оттуда, думать мешаете!
        Связь с клыканом, что даже забавно, не прервалась. Вот же живучая… мелочь. А дальше-то что? Вот что дальше?!
        Судорожно сцепив зубы и стараясь не заорать, повернул голову направо, налево. В шее хрустнуло. Стена отвесная. Ни трещин, ни выбоин, за которые можно зацепиться пальцами. Я ведь ни разу не скалолаз и не умею перемещаться по отвесным стенам, используя для опоры любые неровности. Даже если умудрюсь встать и выпрямиться в рост, доверху не дотянусь на метр с лишним. А ведь повернуться лицом к стене на столь узкой ступенькой - тоже проблема. Зараза. Я здесь долго не высижу. Стоит расслабиться, допустить малейшую неосторожность - и кирдык. Улечу в пропасть. Прилечь, чтобы отдохнуть, тоже невозможно.
        Из одной задницы в другую, хоть плачь, да только не поможет…
        Так, нужно успокоиться. Стараясь двигать только руками, вжавшись разодранной спиной в шершавую стену, аккуратно снял флягу, хлебнул. Подумав - сделал ещё один глоток. Пользы от второго глотка, если делать без положенных пауз, вдвое меньше, чем от первого, третий и вовсе станет ядом, навесив неприятный дебафф «Интоксикация». У применения зелья тоже свои откаты - две с половиной минуты. Но хотелось побыстрее сбить боль, засиживаться нельзя однозначно. Страшно же до колик торчать здесь каждую лишнюю секунду. А страх, как известно, заставляет делать глупости. Вроде прыжка через пропасть.
        Так что всё-таки можно сделать?! Думай! В котомке есть веревка, на которой дрыхнет питомец... Надежда вспыхнула и погасла. А толку? Как её закинуть на край? Как закрепить? Надо было тогда уж и крюк какой-нибудь прихватить из песочницы, чтобы соорудить “кошку”. Задним числом все умные, прямо умнее не придумаешь.
        Погоди-ка. В момент прыжка я толком ничего разглядеть не успел, но вроде видел небольшое деревце метрах в двух от края. И хотя нет крюка к веревке, но есть… Блоха! Может, идея и не очень, но ничего лучше всего равно нет.
        Минут десять ушло на то, чтобы предельно осторожными движениями вытянуть из-под себя котомку, развязать горловину, достать питомца, положить на колени (хоть бы не гавкнулся вниз), вытянуть из котелка веревку, развязать узел на скрутке. Пока проделал все эти манипуляции, взмок хуже сапера, работавшего с миной неизвестной модификации. Ещё несколько минут ждал, когда питомец стряхнет остатки долгого сна - без сомнения, передержал его без выгула. Наконец Блоха чихнул - вроде негромко, а эхо пошло гулять между стен расселины, словно расчихалась целая стая. Тссс!
        Очухавшись, щенок инстинктивно попытался вырваться из крепко сжимающих его хребет пальцев, но тут же присмирел от мысленного приказа. Посадив Блоху на плечо, я заставил его вцепиться зубами в ворот балахона, а затем приступил к выполнению самой тяжелой части задумки. Теперь бы самому не гавкнуться, пока выпрямляюсь и поворачиваюсь носом к стенке… Только бы не...
        Ну надо же. Что-то не то с сознанием от страха творится. Вроде только что сидел, а уже стою лицом к стене, вжимаясь в нее грудью. Щенок, цепляясь когтями и удерживая в зубах конец веревки, забрался на ладонь вытянутой вверх насколько хватило руки. Я ещё немного отодвинул ладонь от стены, чтобы дать малявке угол пошире для более удобного прицеливания.
        О том, что будет, если у Блохи не получится, старался не думать. Отключил мозг. Питомцу, похоже, мозг и вовсе отключать не пришлось. Судя по тому, как он беспечно топтался по раскрытой ладони, под которой чернела бездонная тьма, у него мозгового вещества просто не было и бояться было нечем. Или он более безбашенный, чем я…
        Вдохнуть-выдохнуть. Мысленно помолиться божествам текущей локации об удаче. Команда на старт.
        Руку сильно толкнуло назад. Чуть сильнее - и потерял бы равновесие. Аж пробрало до позвоночника от мгновенного озноба. Но Блоха не подвел. Полностью оправдал свою кличку суперским прыжком, за что эту кличку в песочнице и получил. Вывернув голову набок, я лишь краешком глаза успел увидеть, как крохотное тельце словно снаряд косо взвилось вверх и исчезло за обрывом, приземлившись на надежной горизонтальной поверхности.
        Получилось!
        Главное, чтобы теперь клыкана кто-нибудь там не сожрал, монстры наверняка водятся по обе стороны пропасти...
        А ну заткнись, Филин! Думай позитивно!
        Вот же дурацкая привычка - ругаться на самого себя, но нередко помогает собрать мозги в кучку. У меня их много, дурных привычек. Ну а у кого их, откровенно между нами говоря, нет? Мы их холим и лелеем с самого рождения, с трудом избавляясь от некоторых с возрастом, но большая часть просто становится неотъемлемой чертой нашего характера, по которому нас и узнают…
        Видимо, от страха на философию потянуло.
        Представить, как мой клыкан, не выпуская конца веревки из крепко стиснутых челюстей, бежит к невидимому сейчас для меня деревцу, оказалось неожиданно легко. Ему при таком крошечном размере эту веревку тащить, всё равно что мне - корабельный трос. Зажмурившись, я вдруг “прозрел” - перед внутренним взором забрезжила смутная картинка, размытая словно сквозь залитое водой стекло. Глазами пета. Невероятно. Такого в песочнице не было, развитие духовной связи на фоне нервного потрясения?
        Веревка быстро разматывалась, убегая вверх за край обрыва. Добравшись до деревца, клыкан начал бегать вокруг него, наматывая кольцо за кольцом на ствол толщиной с кулак. Путаясь, ошибаясь раз за разом, но не оставляя попыток, он усердно провозился минуты три, но всё-таки с моей посильной мысленной помощью завязал узел.
        Прикинув, кому ещё помолиться, чтобы удача не оставила и на сей раз, я потянул верёвку на себя. Сперва несмело, просто проверяя. Потом сильнее. Держит. Накинул пару колец на поясницу и крепко затянул узел, что само по себе было непростой задачкой - приходилось прижиматься к стене всем телом, чтобы не свернуться в пропасть. Затем начал подъем.
        Отлеживался в паре метров от края довольно долго, приходил в себя. Клыкан с неуемным любопытством носился вокруг, изучая кусты и камни. Даже успел несколько раз помочиться на спасшее нас деревце. И на веревку, само собой, которую я не успел отвязать. Но сейчас я готов был простить все, что угодно. Нужно уметь радоваться таким минутам, наслаждаться ими сполна. Вытащить себя из такой глубокой задницы я уже и не наделся, если честно.
        Наконец заставил себя присесть, пошарил в котомке, но вспомнил, что мясо уже сожрал сам. Ну да. Основные запасы у Гонора, он должен был нас встретить, а я много с собой прихватить не смог бы при всем желании, вот и портанулся налегке. Планировал откормить питомца с подножного корма. Хочешь рассмешить судьбу - расскажи ей о своих планах…
        Блоха ткнулся в мою ладонь носом, задрал мордочку и обиженно посмотрел мне в глаза, возмущенно тявкнул.
        - Извини, малявка, - виновато пробурчал я. - У нас тут экстрим, сам видишь. И нам бы ещё заныкаться куда-нибудь до утра.
        А действительно, чего это я расселся у всех на виду? Глянув на ту сторону пропасти, где бродили молчаливые тени броненосцев, я похолодел. Так как никого из них не обнаружил. Свалили. А я ведь не знаю, насколько далеко тянется в обе стороны расселина. Что, если где-то есть переправа? Или узкие места, где перескочить не проблема?
        И тут я обнаружил свою магическую сферу, лежавшую на самом краю пропасти. Дунь - и свалится. Но всё-таки не улетела в пропасть, прямо гора с плеч! Чудо из чудес!
        Торопливо поднявшись на ноги, машинально поморщился, когда ткань балахона на спине сдвинулась, срывая подсохшую корку крови на заживающих ранах, но не стал заострять на этом внимание. Руками сферу трогать не стал - хватило дистанционного контакта. “Рука судьбы” плавно взмыла в воздух и вернулась на законное место. Я снова при оружии, и этот факт согрел душу лучше стопарика водки.
        Блоха попытался увернуться от моей руки, но не преуспел. С жалобно-возмущенным тявком питомец снова отправился в котомку, котомка - за спину, а сам я торопливо двинулся вдоль края расселины, высматривая подходящие для укрытия развалины.
        Двойной эффект бодрости - от зелья здоровья и от “Штормового допинга” - уже сходил на нет. Для более приличных результатов “допинг” нужно развивать, а это дело не одного дня, а то даже и месяца. Но от дальнейшего использования зелья без уважительной причины стоит воздержаться - осталась половина. По сути, зелье мне жизнь спасло. Если и дальше такие приключения продолжатся, надолго фляги не хватит.
        Хотелось плюнуть на все и рухнуть здесь же, где плетусь, на потрескавшиеся плиты, поросшие колючей травой, и забыться в омуте чёрной усталости этак на часик минимум. Увы, или к счастью, но остатки голоса разума все же не позволили этого сделать, особенно после того, как с таким трудом выгрыз собственную жизнь.
        Задумавшись о насущных проблемах, я не заметил, как потерял из виду пропасть и оказался среди руин. Растерянно остановился, оглядываясь. Все-таки от подкрадывающейся усталости мозг уже начинает отключаться сам собой. Не замечаю, куда шагаю, пень мне на голову для бодрости.
        Но когда осмотрелся, где нахожусь, то настроение чуть-чуть поднялось. Оказалось, я впервые набрел на почти не разрушенное строение. Практически уткнулся в него носом. Темные проемы окон смотрели подозрительно и неприветливо, но я и не собирался устраиваться на ночлег внутри. Крыша дома заросла кустами и низкорослыми деревьями, даже в темноте отлично видна густая шапка растительности наверху. Правда, вьющиеся по стенам растения оказались хлипковаты, подергал - половина сразу оторвалась.
        Ухмыльнувшись, достал клыкана из котомки, веревку в зубы, бросок. Блохе явно понравилась эта игра. Куда лучше, чем сидеть в котелке.
        Минуту спустя, не забыв убрать за собой веревку, я уже обживался на крыше, устраивая себе гнездышко среди кустов. Местечко для непродолжительного отдыха - в самый раз. Ещё немного, прежде чем улечься, напряженно вслушивался в окружающую тишину. Шорох трущихся веток и шелест травы от легкого дуновения ветерка казались донельзя уютными, домашними. Ведь я не слышал топота лап. Как же иной раз мало нужно для счастья.
        Пока прислушивался, Блоха успел обследовать все укромные места на крыше общей площадью примерно пять на четыре метра. После чего, вполне довольный собой и жизнью, питомец прискакал обратно и выжидательно уставился на меня, ожидая приказаний. С голодным блеском в глазах.
        - Потом будешь развлекаться, - виновато вздохнув, я погладил питомца подушечками пальцев по крошечной головенке. - Охраняй, ладно? Почуешь опасность - в драку не лезь, сразу буди меня...
        И, наконец, позволил себе вырубиться.
        Глава 5
        Проснулся от дождя.
        Живо подхватился и привстал на колени, стряхнув пригретого под боком Блоху, на что тот обиженно вякнул. Тихо. Пустынно. Светло. И я всё ещё жив - приятная новость. Но страх не желал отпускать сразу, подгоняя суматошно колотящееся сердце. Опять снился клятый Кращер. Зубы с мою руку величиной каждый, кислота, вонь - полный комплект. И ввинчивающаяся в ломающиеся кости боль. Остается лишь надеяться, что новые впечатления и опасности рано или поздно вытеснят старые воспоминания. Побыстрее бы...
        Не дождь, а одно название - редкие капли разбивались мелким водяным бисером о листья кустарника, мгновенно впитывались в пористую поверхность песчаника на крыше. Тем не менее, эти прохладные прикосновения к лицу все же разбудили.
        Стоп. Светло?!!
        Где-то там, за руинами на горизонте, уверенно набирал силу розовато-желтый рассвет, разгоняя истончающийся сумрак. Тени светлели на глазах, четче проявляя текстуры почвы, камня, растительности. Обычный таймер, используемый для текущих задач, из-за сбоя системы я по-прежнему не видел, но с тем же успехом можно ориентироваться по таймеру испытания - 19:23 до окончания. Значит, проспал не больше часа, как и планировал.
        Получается, ночь длилась часа три от силы, учитывая беготню от броненосцев и сон?!
        Неважно. Главное, что теперь дышалось легко, отдохнувшее тело охотно отзывалось на движения. Да и сердце уже успокоилось. Как и надеялся, сон благотворно повлиял на самочувствие, я словно прижился к этому миру, энергетика выровнялась. Частичная синхронизация? Теперь пора найти ТС, чтобы сделать синхронизацию полной. Надеюсь, времени для этого более чем достаточно.
        Обновив на следующий час «Стихийную защиту» и мысленным щелчком заставив взмыть над плечом пролежавшую на камнях в режиме экономии энергии сферу, я по-быстрому провел инвентаризацию. Фляга с зельем - примерно на пять глотков. Фляга с водой - глотнул, встряхнул, прислушиваясь к бульканию. Тоже половина. Развязал котомку. Котелок никуда не делся. Брал я его вообще-то не столько для готовки, сколько для будущей “ботаники”, которой ещё предстоит обучиться, маг я или погулять вышел?
        Так, веревку аккуратно свернуть, вчера бросил спутанной, сил не было возиться. Зажигалка пока не нужна, оставляем в котомке. Полезная вещь, учитывая, что с огнем у меня дело обстоит не очень, профиль не тот. Это у пиромантов проблем нет. Выглядела зажигалка как хрустальный флакон чуть больше кристалла, который используется для питания, огонек при сжимании флакона пальцами вырывался с острия. Если постараться, то поджечь топливо для костра можно и молнией, но геморно. Не всегда получается. Да и шумно, не люблю привлекать внимание. Пересчитал в котомке кристаллы и удовлетворенно хмыкнул. Один потратил на “Штормовой допинг”, один добыл с броненосца, его же пустил на перезарядку магической сферы. В наличии всё ещё девять штук...
        Зараза. Поморщившись, помассировал ладонью живот. Желудок от голода словно в узел завязался. Энергии потратил море, сон отчасти её восполнил, но тонус явно низковат, хоть я и не вижу планки состояния. “Допинг” - временная мера, питательных веществ кристалл в организм не добавил. Ну, хоть пропало ощущение, что разваливаюсь от малейшего движения на кучку мелких составляющих, как было до отключки. И спина вроде зажила, даже не саднит.
        Еще бы пожрать…
        Повернув голову, встретился с не менее голодным взглядом Блохи. Тот сидел на задних лапках, но как только на нем остановился мой взгляд, подскочил и поджав хвост, боязливо попятился. Мне аж стыдно стало.
        - Да ладно, - виновато пробормотал я, - Блоха, не дури. Ты мне на один укус, не буду я тебя есть. Хотя в котелок ты как раз поместишься… Да шучу я, шучу. Кстати…
        Налив из фляги воды в собранную ковшиком ладонь, напоил бедолагу, затем погладил по забавному хохолку между ушей. Клыкан отчасти похож на щенка обычной собаки, но все же не спутаешь. Жилистое поджарое тельце покрывает гладкая короткая шерсть песочного окраса, с черными подпалинами, почти как у тигра. Между длинных острых ушей на ладонь торчит пучок чёрной и жесткой как проволока шерсти, спускаясь сужающейся полоской вдоль хребта до крестца. А на конце гладкого хвоста, как у льва, пушится черная кисточка. Плюс мощные на вид даже для такой крохи челюсти. Красавец.
        Выглянув с края крыши, настороженно осмотрел окрестности. Ни движения, если не считать легкого шевеления травы под дуновением ветра. И дождик, кстати, уже закончился.
        Перевалился через край крыши на вытянутых руках, спрыгнул на поросшие травой на стыках плиты. Прокатившийся на плече как на лифте клыкан ловко сиганул в траву, но далеко убегать не стал. На этот раз я не стал убирать пета в котомку, лишь обозначил мысленным приказом разрешенную дистанцию. Может сам найдет, что пожрать, клыканы - твари более неприхотливые, чем человек. Да и нужно ему меньше, чем мне.
        Обойдя ночное убежище по периметру, насчитал четыре оконных проема и ни одного дверного входа. Пришлось влезть через окно, если это вообще окно, физиология и привычки местных обитателей мне неизвестны. Я и не надеялся, что найду что-то полезное, но заглянуть все же стоило. Голые, без малейших следов былой отделки стены и тонкие перегородки, по большей части разрушенные, осыпавшиеся неопрятными кучами на пыльный каменный пол. По структуре их материал напоминал прессованный картон. В качестве каркаса использовались деревянные брусья. Тот самый случай, когда время не лечит. Я все же потратил ещё минут пять и прошелся вдоль всех стен, даже разбил, стараясь шуметь поменьше, остатки перегородок, где привиделись подозрительные утолщения.
        Пусто. Никаких тайников и в помине. Или просто не вижу без системных подсказок. Жаль.
        - Слышь, зубастик. А найди-ка мне что-нибудь интересное.
        Блоха недоуменно вякнул, вильнул гибким хвостом, но с места не тронулся. Понятное дело, это ведь не фейри, как у Зубоскала. Та умела искать приятные сюрпризы, в данже Дивносада это очень даже пригодилось. Счастливчик… Тьфу! Это он-то счастливчик, после того, как его вышвырнули в Инферно?! Спасибо, не надо мне такого счастья. И вот ещё что: если “Самшитовый город” - обычный мир после песочницы, то страшно подумать, что творится в “Инферно”, куда Эско спровадил Зубоскала.
        Выбравшись наружу, срубил кинжалом подходящее деревце, избавил ствол от веток. Несколько минут мучений и получилась увесистая хреновина килограмм на шесть. То ли недопосох, то ли недопалица. Сгодится. Лучше, чем с пустыми руками.
        Взвалив палку на левое плечо, больше не стал терять время и быстрым шагом двинулся в путь. Мысленно восстанавливая свой вчерашний маршрут, вскоре вышел к небольшому рукотворному водоему - выложенной из камня чаше метра полтора в диаметре, утопленной в землю почти по самый край, переливаясь через который, вода впитывалась в окружающие плиты. Благодаря непрерывно бившему из центра чаши источнику вода оказалась чистейшей. Вот же как бывает - от цивилизации остался один прах, а родник всё ещё действует.
        В прошлый раз я всё-таки шёл другим путем, так как этой чаши не помнил. Хмыкнув, тем не менее воспользовался оказией с удовольствием. Поплескал на лицо, затем наполнил флягу. Клыкан тоже в стороне не остался - минут пять жадно лакал, чтобы напиться впрок. Затем вдруг сиганул в чашу, ушёл под воду с головой, оттолкнулся лапками от дна и снова выскочил на поверхность. Выбравшись из чаши, встряхнулся, посмотрел на меня куда радостнее, чем раньше, и подбежал ближе, суматошно виляя кисточкой на хвосте. Только сейчас я заметил, зачем ему понадобилось нырять, и дело оказалось вовсе не в водных процедурах.
        - Ай, молодца! Ты мне что-то вкусненькое принес, дружок? - Я наклонился и забрал подношение у клыкана, которое он сжимал мелкими зубами. Плоский овальный камушек величиной в треть ладони, чёрный и гладкий, как стекло. Обсидиан? На одной стороне выгравирована тонкой нитью золотистая окружность, на второй - тоже окружность, но из серебристых точек. Выходит, не только фейри умеют находить полезные хреновины?! Я ведь не заметил этого камня на дне чаши, несмотря на прозрачную воду. Правда, пока неясно, какая мне от этого камушка польза, система молчит. Но выбрасывать точно не стоит, не разобравшись.
        Машинально поглаживая почти мгновенно высохшие бока камня, я на минутку замер, вглядываясь в свое отражение на поверхности воды. Хреновое, конечно, зеркало, поверхность рябит и искажает, но лучше, чем ничего. Мда...
        Выгляжу нелепо. Низкорослый, тощий - пацан пацаном, едва ли можно дать двадцатник. Болезненно-худощавое лицо, словно меня в прошлой жизни долго и усердно морили голодом. Волосы какие-то пегие, вроде и не длинные, всего с ладонь, но жесткие, как проволока. Смочив в чаше ладони, попытался пригладить вихрастые патлы. Бесполезно. Как высохнут, снова будут торчать метлой. Ещё и шея тонкая. И голос фальцетом. И глаза светлые, с какой-то нездоровой желтизной. А ещё друзья говорили, что когда я не в настроении, то глаза у меня становятся совершенно круглыми, навыкате. Отсюда и прозвище - Филин. Тьфу. Смотреть тошно.
        Скорбно вздохнув, я снова двинулся в путь. Время не ждало, а думать “о жизни, вселенной и вообще” можно и на ходу. Клыкан шустро унесся вперед, опережая метров на десять и частенько совсем пропадая из виду - то в высокой траве, то в густых кустах. Функции разведки ему уже по силам, а как вырастет - научу танковать. Матерые клыканы - мощные зверюги...
        Как не гнал прочь клятые размышления о непрезентабельной внешности, вернулись снова. Вот как с таким, как я, водиться? Красавцем не назовешь ни за какие коврижки. Но главное - характер. Я вспыльчив, да. Редко бываю объективен. Именно потому что вспыльчив. Гонор, наш бравый лидер, прямо в глаза мне так и сказал, что морда лица у меня вечно недовольная и над собой нужно работать, чтобы люди потянулись. По большему счету я с такой оценкой себя любимого категорически не согласен, но…
        Не хочется признавать, но в чём-то он прав.
        Например, когда я ссорился с Даром из-за пета возле того злополучного озера в песочнице, то понимал, что выгляжу глупо, но поделать с собой в тот момент ничего не мог. Негодование, что называется, брызгало из ушей. Ещё бы. Он ведь не только моего пета перехватил, которого я собирался приручить, но и на мою девушку нацелился… Ну, ясное дело, что пет был ещё не мой. Да и девушка - тоже. Но в мыслях я уже считал их своими…
        Запомните этот момент. Вот именно такую реакцию и поведение я для себя окрестил емким словосочетанием “эмоциональный понос”. Это когда индивид вроде бы разумный дает волю чувствам в ущерб пресловутому разуму, тем самым или выставляя себя в невыгодном свете, или делая заведомую глупость, о которой сам же и пожалеет, как остынет. Но если уж попала вожжа под хвост, такой индивид закусывает удила и пускается во все тяжкие. При этом уже неважно, понимает он величину идиотизма своей промашки, или нет. Ложное чувство гордости, обиды, диссонанс между желаниями и действительностью…
        В общем - понос, словесный и эмоциональный.
        Откуда такая осведомленность в данном вопросе? Так сам же от этого и страдаю! Иногда. Ну ладно - частенько, чего уж скромничать. И когда остываю - ругаюсь почем зря, обещая больше так не поступать, держать себя в руках, но потом снова делаю… это. Ту самую кучку с неприятным запахом. Характер непросто переломить, да и жизненный опыт учит далеко не сразу, вопреки расхожему мнению. Чтобы перестать наступать на грабли, недостаточно получить по лбу разок-другой, так это не работает. Некоторые лупят себя рукояткой от граблей всю жизнь, и всё равно остаются дуб дубом. Возможно, что от усердия, достойного лучшего применения, вышибают себе мозги окончательно. В общем, хорошо уже то, что я хотя бы осознаю проблему, и стараюсь её минимизировать по мере своих предельно скромных возможностей. Я вообще скромный. Я уже говорил, да? Ну вот. Скромный. Запомните это. И как только почудится, что это не так - сразу открывайте закладку, где записано: “Филин - скромняга, каких поискать”.
        Мечтать, как говорится, не вредно.
        В общем, разговор с Даром меня тогда немного отрезвил, но на хилера я всё равно обиделся, крепко. С другой стороны, он же и подсказал, где найти нового пета, так что с приручением всё срослось. И теперь, глядя на своего клыканчика, искренне радовался приобретению. Что ни говори, а “Духовная связь” со своим петом - сильная штука. Отчасти именно эта связь выровняла мне характер в лучшую сторону. Блоха словно забирал избыток негативных эмоций. Без него я бы уже давно отчаялся бродить вслепую без карты, пока неумолимо тикает таймер.
        Да-да, я уже не тот, что прежде. Большая часть моих страхов всё-таки перегорела в данже Губителя, где я потерял свой первый сейв.
        А потом, там, в песочнице, и вовсе отлично вышло. Свой клан, новые друзья и волнующие перспективы… Жаль только, что Дар этого уже не увидит. Ведь если отбросить в сторону дешевые обидки, то парнем он был отличным и злился я на него совершенно напрасно. Сам виноват. Наверное. В общем, я его давно простил. Мертвому это, конечно, фиолетово, но хотя бы в собственной душе воцарился мир, а это уже немало. Вообще, когда выбрался из Репликатора и узнал о гибели Дара и предательстве Папаши, долго был сам не свой. Выбрался в укромное местечко за территорию поселка и несколько часов тихо грустил...
        Вроде как старался ради всех, а получилось лишь для некоторых. Причем привязаться-то я успел к каждому из нашей шестерки, даже к Папаше. Кто ж знал о таком коварстве… Как в душу плюнул. Обидно было до слез. Никого не хотелось видеть. И не хотелось, чтобы меня таким уязвимым видели другие.
        Местами под ногами мягко пружинил сплошной мох, устилая плиты мостовой сине-зеленым ковром. Пятна протяженностью в два-три метра попадались довольно часто. Над ними стоял довольно специфический запах, от которого свербило в носу, и вскоре я начал инстинктивно сворачивать в другие проходы, когда видел очередное пятно на пути. Как только восстановлю интерфейс, надо будет присмотреться к этому мху внимательнее. Вполне возможно, сгодится как сырье для ботаника. Правда, для начала нужно будет ещё и ремесло выучить. А для этого нужны ТС. Самшитовый город - мир второго порядка, ничего серьёзного здесь не будет, но по условиям начальные ремесла предоставляться уже должны. А то у всех с песочницы лишь “собирательство” - смех, да и только.
        Раза три по пути проводил беглый обыск более-менее уцелевших на вид строений, стараясь не тратить на осмотр больше пяти минут. Так и не обнаружив ничего полезного, решил не терять время зря. Излишняя жадность - хреновенькая черта, и я вроде бы этим не страдаю, несмотря на все прочие недостатки.
        Шел ходко и тревожные мысли одолевали все сильнее. Потому что понятия не имел, куда именно иду. Куда подевалась клятая пропасть? Уже час болтаюсь между руин, а никак на нее не выйду. Опять заблудился. И как перебраться через пропасть, когда её всё-таки найду? Прыгать больше не собираюсь, значит, нужно искать узкое место. А позволит ли время такие поиски? Или мобы? И как дела у Гонора? У Лисички? Перед глазами словно наяву предстало лицо Рыжей, её озорная улыбка, лукавый взгляд… Эх, как бы я ни храбрился, говоря себе, что Рыжая справится с любой проблемой лучше меня, но на душе тревожно за лучницу. Надеюсь, у обоих друзей всё в порядке, и я их ещё найду. Иначе…
        Не хочу думать, что будет иначе.
        Стряхнув вредные размышления, я снова ускорил шаг, петляя между замшелыми руинами.
        Зараза! Как бы я хотел иметь такого пета, как у Дара. Его черепут по имени Обжора - тот ещё монстрила. Повезло же хилеру приручить пета сразу взрослым. Будь у меня Обжора в момент переноса, драпать бы не пришлось. Завалили бы броненосца однозначно. Сразу бы засейвился на ТС и все пошло бы как надо, а не через пень-колоду. Но у меня малость сорвалось приручение, нервы не выдержали и сам же сбил медитацию, так что вместо матерого клыкана теперь владею вот этой шмакодявкой, ловко мелькающей в кустах. Пока вырастет до взрослой особи, я сам, наверное, постарею, а нужно сейчас. И это ещё не худший вариант, многие вообще без питомцев остаются. Да знаю, знаю, зависть - плохое чувство. Не говоря уже о пустых сожалениях. Неконструктивненько...
        Ладно. Тогда о деле. Есть слабая надежда, что после частичной синхронизации, которую принес сон, дело пошло на лад и разрушительный эффект моих боевых умений вернулся.
        А если нет?
        Тогда при встрече с броненосцами вновь спасут лишь ноги.
        Я досадливо фыркнул. Чувство голода доставало всё сильнее, скоро ни о чем другом думать не смогу. Хотелось уже самому, несмотря на страх, найти броненосца и пустить на жаркое. Вот же я вчера сглупил, когда развеял труп жертвы “Последнего аргумента”, мог ведь нарезать запас мяса. Совсем голова не соображала после переноса.
        Не забывая переставлять ноги, я ещё раз мысленно перебрал весь арсенал, стараясь проанализировать умения в соответствии со сложившейся ситуацией. “Раздвоенная молния” (она же “молния”, для краткости) - мгновенное. Не требует медитации, можно наносить удар на ходу. По одиночной цели бьёт сильнее, чем по двум. На “Шаровую молнию” и “Ледяную воронку” требуется двухсекундная неподвижность для подготовки. “Штормовой допинг” - мгновенный, за счет того, что используются не внутренние резервы, а кристалл души. Но вряд ли такая оказия подвернется ещё раз - отшвырнуть тварь в пропасть. Уникальное стечение обстоятельств, прямо скажем - не слишком приятных. Бррр… Даже вспоминать не хочется. А ведь опыт за броненосца я должен был получить. Может, и получил, только система пока играет в молчанку.
        Есть ещё “Коварный порыв”. Вообще-то тоже умение мгновенное, но сомнительное в данных условиях. Урона не наносит, лишь вызывает секундное замедление врага. Может сбить каст чужого умения, собственно, это его основная задача. Да вот сбивать пока некому. “Порыв” хорош против магов, а броненосцы - физики.

“Статический поток” - пассивная аура, висит по умолчанию, даже запускать не надо, бонус магического класса. Иконки хоть и не вижу, но аура и сейчас висит - я её чувствую, как теплый щекочущий ветерок. Увеличивает наносимый урон боевыми умениями и запускает при любом магическом ударе "Электризацию". Именно эта штука и отвечает за возможность накопления магических зарядов, которые можно использовать для усиления любого магического умения. У физиков заряды ещё называются очками атаки. Пока толку тоже мало, раз я не вижу эти заряды. А рассеиваются они через тридцать секунд после окончания боя, если не использовать.
        Собственно, всё.
        Боевой маг, пнём меня долби. Тут и без системы ничего не забудешь, умений - кот наплакал. Душераздирающая картина, когда некому такого мага прикрыть. Поэтому и нужен посох, чтобы отмахиваться между откатами, как дубиной.
        Ау, люди, где же вы все?! Позабытый, позаброшенный, никто меня не любит…
        Отдаленный звук быстрых шагов прервал размышления, заставив остановиться и покрепче перехватить посох. Светлый силуэт Блохи, мелькающий впереди в кустах, тоже замер. Спустя три удара сердца метрах в тридцати впереди, пересекая путь, между руин мелькнула бегущая человеческая фигурка.
        А ещё через пару секунд вслед за ней одно за другим проскочило три существа, назвать которых людьми язык бы не повернулся.
        И вот тут мандраж накрыл по-настоящему.
        Глава 6
        Кажется, я даже дышать перестал, лихорадочно соображая, что делать дальше. Не заметили. Меня - не заметили. Слишком увлеклись погоней.
        Лицо беглянки разглядеть не успел, но точно не Рыжая. Не тот цвет волос, не та одежда. Вместо курточки и бриджей из чернёной кожи - светлое, сводобно развевающееся на стройной женской фигурке одеяние мага. Даже двигается она как-то иначе. А раз это не она, и следом гонятся какие-то двуногие твари, смахивающие на низкорослых человекоподобных ящеров, то нужна весьма серьезная причина, чтобы рисковать жизнью ради какой-то незнакомки…
        Всего несколько часов назад я едва уцелел. Не хочу сдохнуть из-за ложного альтруизма. Я не привязан к ТС. А она, возможно - привязана, и для неё гибель не станет окончательной…
        Да пень мне на голову! Разве вдвоем не легче отбиваться от врагов, пока я ищу маяк?! А если она знает, где находится этот клятый маяк - задача вообще решается на раз, и не придётся больше плутать. Ведь время тикает!
        Но разумные доводы не помогли преодолеть иррациональный страх, захлестнувший душу мутной тошнотворной волной. Ноги не сдвинулись с места, словно примороженные к почве.

“Хочешь перестать себя чувствовать плохо? - Шепнула совесть. - Не будь паршивым человеком”.
        Но это тоже не помогло.
        Взгляд безотчетно упал на подрагивающие от нервного возбуждения пальцы левой руки, которыми всю дорогу поглаживал гладкие бока чёрного камушка, даже не замечая этого. Я так с ним и не расставался от самого водоёма? Серьёзно?! Может, в таком случае поможет жребий, если сам решиться не в состоянии?
        Золотистый круг - “да”. Серебрянный - “нет”.
        Преодолевая сильнейшее внутреннее сопротивление, рука словно чужая подкинула находку. Та сверкнула в утренних солнечных лучах драгоценным камнем и упала на подставленную ладонь.
        Золотистым кругом вверх.
        И словно внутри отпустила невидимая, до звона натянутая струна. Не я принял решение - судьба. Значит, так тому и быть.
        Как бы ещё не потеряться среди руин...
        - Блоха, запах засек? - тихо окликнул я клыкана.
        Мой щенок подпрыгнул на месте, негромко тявкнул, показывая, что к преследованию готов. Длинные острые уши шевельнулись, пеленгуя звук удаляющихся шагов, гибкий хвост с чёрной кисточкой встал торчком, как у кота.
        Я помчался параллельно движению беглянки и её преследователей, по соседнему проходу между руин. Учитывая тот факт, что прямых улиц здесь не существует, так себе направление. Но у меня есть преимущество - Блоха. Несмотря на крошечный размер, щенок сумел развить на удивление приличную скорость, обогнав меня на десяток метров. Вот он теперь и вёл нас обоих, своим обостренным чутьём.
        Пока бежал, мозг лихорадочно просчитывал варианты. Значит, трое противников. Невысокие, метра полтора каждый. Уровень не известен. Из доспехов заметил наплечники, шипастые наручи, перетягивающие торс крест-накрест ремни для снаряжения, короткие кожаные накидки, прикрывающие пах и раздваивающиеся сзади на толстом основании приличного размера хвоста, длиной в рост самого обладателя. В общем, брони мало, разве что основной расчёт у ящеров на природную защиту, которую обеспечивает серо-зелёная чешуйчатая кожа.
        Лавируя среди то и дело встающих на пути руин, я постепенно смещался в сторону беглянки. Вот же зараза, вчера я от броненосцев так быстро не бегал, как сейчас спешу к потенциальным врагам. Ну вот зачем я это делаю?! Это же не Рыжая…
        Да заткнись уже в тряпочку со своим нытьем, зануда!
        Оружие…
        Насколько успел заметить, в руках двух рептилоидов было что-то вроде боевых серпов, один держал короткое копьё. Скорее всего - метательный дротик. Обалдеть, сколько успел рассмотреть буквально за пару секунд, когда они промелькнули перед глазами! Нас с беглянкой двое. Двое против трёх, шансы есть. Ведь обо мне эти уродцы не знают. Но как бы подгадать с эффектом неожиданности? Из всего куцего арсенала на ходу смогу использовать лишь “Раздвоенную молнию”. А их нужно остановить. Или замедлить. Как-то ошеломить, и желательно сразу всех. Иначе на лоскутки пустят меня самого, а мне бы ещё очень хотелось пожить...
        Выскочив из-за очередных развалин в поперечный проход, я вдруг обнаружил, что беглянка бежит прямо на меня, причём ей остается преодолеть метров пятнадцать. То ли я действительно мчался быстрее обычного, то ли эта девушка ориентировалась между руин ещё хуже меня, плутая почем зря, и просто свернула не туда. Хватило мгновения, чтобы разглядеть тонкие черты идеально красивого лица, заостренные ушки, живописно развевающиеся за спиной длинные волосы. И гибкое стройное тело, притягательно просвечивающее сквозь тонкую светлую ткань одеяния.
        Эльфийка?!
        Вот зараза!
        Теперь от боя уже не отвертеться. Но если что-то пойдет не так - дам деру без колебаний, в задницу геройство.
        Мысленно заставив клыкана порскнуть в ближайшее укрытие среди руин и затаиться, я отступил на шаг в сторону, под прикрытие углового столба из песчаника. Ровно настолько, чтобы девушка смогла без помех пробежать мимо. Надеюсь, она поймет правильно, что происходит, и на меня не сагриться. То, что она меня заметила - вне всяких сомнений. А может, поэтому и свернула? Чтобы получить помощь именно от меня?
        Покрепче перехватив свой недопосох, я запустил каст “Шаровой молнии”. Вчера не успел проверить, насколько это умение действенно в сложившихся обстоятельствах, вот сейчас и посмотрим. По-крайней мере, оно было убойнее как “Ледяной воронки”, так и “Раздвоенной молнии”, для трёх целей в самый раз. Боковым зрением я видел, как по магической сфере над правым плечом побежали быстрые змейки разрядов готовящегося удара, а метрах в двух по направлению взгляда в воздухе возникла яркая точка концентрированной энергии. Готовое заклинание можно удерживать ещё несколько секунд после окончания каста, но лучше не затягивать, иначе оно разрядится само собой или погаснет. Надеюсь, я рассчитал время правильно.
        Как только из-за руин вылетела светлая фигура в развевающемся балахоне и следом в поле зрения появилась чешуйчатая морда первого из преследователей, отстающего всего на тройку метров, несколько вещей произошло одновременно.
        Девушка неожиданно вздрогнула всем телом и споткнулась на ровном месте. От безжалостного удара в спину гибкое тело эльфийки выгнулось вперед колесом, натягивая острыми холмиками на груди полупрозрачную ткань одеяния. Светлые миндалевидные глаза расширились от боли. Исказившее лицо страдание вмиг стерло утонченную красоту. Стальное острие длиной в ладонь мерзко и страшно вылезло из её живота, пропоров и мгновенно окрасив ткань кровавыми разводами.
        Иногда часы пролетают, как минуты. А иногда секунда длится целую вечность.
        Сердце словно остановилось. Я опоздал всего на мгновение. Этот серо-зелёный гад словно не нашёл за всю погоню более подходящего момента, чтобы прикончить жертву именно сейчас! Самое разумное в такой момент - сбежать, как и планировал, раз спасать больше некого. Но меня, что называется, уже эмоционально понесло. Гнев ударил в голову, от прилива крови стало жарко. Я потерял контроль, да и пень с ним.
        Эльфийка ещё падала, когда яркая белая точка заклинания вспыхнула жгучим ультрафиолетом и рванулась навстречу метнувшей копье твари. Искрящийся шар концентрированной энергии успел вырасти до размера футбольного мяча, перед тем как врезаться в морду ящера и взорваться целой пачкой сверкающих и разящих во все стороны разрядов. Полыхнуло нехило, окружающие руины высветились как от мощной фотовспышки.
        Перескочив на второго рептилоида, змеящиеся молнии вмиг поджарили и его, заставив рухнуть и покатиться по земле с противным скрипучим воем. Но третий, самый дальний, избежал попадания и с разбегу прыгнул ко мне, замахиваясь сияющими ядовитой зеленью серпами в каждой руке.
        Скользнув пальцами в заранее сдвинутую поближе котомку, я схватил первый попавшийся кристалл и ящеролюд, нарвавшись на мгновенно окутавший меня вихрь “Штормового допинга”, тут же отлетел прочь. Врезавшись чешуйчатой спиной в каменный столб, он ничком рухнул на плиты.
        Однако! Эффект вышел сильнее, чем я помнил!
        В жилы плеснула порция освежающей энергии, восполняя резкий провал тонуса после удара “Шаровой” - словно заполняя образовавшуюся внутри дыру…
        И проклятье замерло на губах.
        Все трое врагов уже поднимались на ноги. “Шаровая” знатно подпалила шкуры копейщику и серпоносцу, украсив плечи, грудь и морды пятнами уродливых дымящихся ожогов, тлели также наплечники и нагрудные ремни. Но кратковременное ошеломление уже сходило на нет, твари оказались крайне живучими.
        Похоже, я крупно ошибся, понадеявшись, что сила умений вернулась.
        Осознав это, вместо немедленного бегства я вскинул ладонь и с магической сферы сорвалась ветвящаяся раздвоенная молния...
        Человеческий, пнём его долби, фактор. Спонтанное решение. Влияние инерции момента и всё такое прочее.
        Но “молния” с неожиданной силой сбила с ног и отбросила прочь первую двойку! Словно ярость и страх, пылающие в душе, придали умению мощи. Всё-таки хоть что-то, да могу! А значит, не так всё плохо, как могло по...
        Взгляд упал на третьего рептилоида. Слегка пошатываясь, тот уже подхватил с земли выпавшие из лап при падении зловещего виды серпы и как-то напружинился всем коренастым жилистым телом, словно для прыжка. В его желтых змеиных глазах с вертикальными зрачками багровыми отсветами вспыхнула ярость...
        Я инстинктивно ударил “Коварным порывом”, на опережение, прерывая каст готовящейся атаки. А затем швырнул в голову врага бесполезную палку и бросился вперед, в ужасе от того, что творю. На мгновенно охлажденной коже ящеролюда заискрились сотни крошечных кристалликов льда. Замедленный “порывом”, он вяло отмахнулся серпами от “посоха”, но все-таки сумел отбросить его в сторону. Блок чуть развернул его тело по оси, тем самым заставив приподнять руки и открыться. Именно этим моментом я воспользовался, чтобы глубоко, по самую рукоять вонзить кинжал в подмышечную впадину твари. Сталь на мгновение увязла в плотной чешуйчатой коже, но все же преодолела препятствие и вошло глубоко, распоров мышцы и связки.
        Интуитивно я всего лишь надеялся нанести как можно более серьёзное повреждение в заведомо уязвимое место, чтобы осложнить возможную погоню. И, проскочив мимо ящера, собирался подобрать посох, отлетевший за его спину, так как отбиваться в ожидании отката умений больше было нечем. Затем хотел нырнуть в проход среди руин и оторваться как можно дальше, пока ящеролюды приходят в себя от кратковременного шока.
        Тонко и скрипуче вскрикнув, рептилоид с неожиданной скоростью отмахнулся уцелевшей рукой. Я едва успел отскочить в сторону, оставив торчать плотно застрявший кинжал в ране врага. Его морда перекосилась от боли, поврежденная рука повисла плетью, выронив один из серпов. Но сдаваться враг явно не собирался. Снова резкий взмах, и на этот раз я отпрянул недостаточно быстро. Перед лицом со свистом пронеслось сияющее ядовито-зеленым лезвие, больно резанув самым краешком по лбу. Вскрикнув от вспышки острой боли, я отпрыгнул ещё на шаг и поспешно наклонился, чтобы подобрать свою злополучную палку.
        И это спасло мне жизнь.
        Каменный столб над головой хлестко брызнул мелким крошевом от вонзившегося копья. Излучающее зелёное сияние лезвие легко погрузилось в камень полностью. Перекошенный от боли ящер, наступая, снова взмахнул боевым серпом, но этот удар я уже встретил посохом. Кривое лезвие врезалось в древесину… Коротко хрустнуло, и в руке у меня осталась только половинка, чуть больше полуметра. Зараза! Посох распался с такой легкостью, словно был из бумаги! Такая жуткая острота вражеского оружия всё сильно усложняла.
        Обильно вытекая из пореза на лбу, кровь заливала глаза, а картинка перед глазами начала расплываться. Да и по самой ране разливалось подозрительное онемение. Яд?!
        Бежать! Выиграть время для отката!
        Отскочив от очередного замаха, я развернулся, чтобы задать стрекача в том же направлении, откуда появился. Но пока “танцевал” с одним рептилоидом, сам успел сместиться в неверном направлении, и потерял двух других из вида. А вот они меня не потеряли. Один из подпаленных неожиданно оказался на пути, со свистом разрезав воздух серпом. Оттолкнувшись ногами, я попытался перекатом уйти в сторону, но ловкости не хватило, так как вторая тварь успела стремительно крутануться вокруг оси, и длинный массивный хвост сокрушительно рубанул по моим коленям.
        С отчаянным воплем я покатился по земле.
        Не знаю, как так получилось, но пытаясь уйти из боя, я очутился там, где всё и началось. Налетел на распростертое на плитах тело девушки-эльфийки и оказался прямо на ней, лицом к лицу. Её затуманенный смертью взгляд встретился с моим. Жизнь в ней едва теплилась, но несмотря на это, она с неожиданной силой вцепилась пальцами обеих рук в мои предплечья.
        - Отпусти! - Я заорал, безуспешно пытаясь вырваться из её железной хватки и с ужасом глядя на то, как двое настырных рептилоидов несутся ко мне, размахивая серпами. А третий враг уже выдергивал своё копье из каменного столба, чтобы тоже присоединиться к групповому избиению.
        - Возьми, - тихо, но отчетливо шепнули губы эльфийки.
        И… и она исчезла.
        Её тело мгновенно распалось светящейся пылью. Я рухнул прямо сквозь неё на каменные плиты. И даже умудрился отбить удар серпа из положения лежа, с глухим стуком приложив огрызком посоха по боковине лезвия. Тут же откатился в сторону. Вовремя - наконечник брошенного в мою сторону копья глубоко вонзился в плиту там, где ещё гасла светящаяся пыльца. Звук от удара, как от напильника по стеклу. Проскрипев что-то яростное тонким противным голосом, серпоносец разбежался и сиганул на меня сверху.
        Я лишь успел выставить перед собой огрызок палки, с отчётливым фатализмом понимая, что всё, для меня веселье закончилось. Зря я ввязался в эту свалку, вообразив себя спасителем...
        Прилетевший из-за руин ослепительно белый сгусток заклинания, размером с увесистый орудийный снаряд, с громким звуковым ударом врезался в ящера. Снёс его тараном, когда он был в воздухе прямо надо мной, и отбросил далеко в сторону. Второй снаряд вонзился в однорукого калеку, которому оставалось сделать пару шагов, чтобы дотянуться до меня зловеще светящимся серпом. Гулкий хлопок, вспышка, влажный плеск крови, и его тоже отшвырнуло прочь с развороченной грудной клеткой. У третьего, спешившего за своим копьём, в яркой вспышке разлетелся кровавыми ошметками череп, обезглавленное тело рухнуло сломанной куклой, заливая по-человечески красной кровью замшелые плиты.
        Всё произошло настолько быстро, что на секунду я ошеломленно замер, пытаясь понять, что происходит, и кто меня спас. Затем живо вскочил на ноги, развернувшись в ту сторону, откуда прилетели заклинания. Сперва мои губы растянулись в недоверчивой, а затем в радостной улыбке - эту высокую массивную фигуру, не спеша шагающую среди руин метрах в тридцати от меня, нельзя было не узнать. Однако, три снаряда подряд?! Ка-ак?! Клирик словно работал без отката, а такого быть не может!
        Но расслабляться не стоило: неизвестно, сколько ещё таких ящеров бродит в окрестностях. Стерев ладонью испарину с разгоряченного боем лица и обнаружив, что попутно измазался в собственной крови, я досадливо поморщился. Быстро прошелся среди трупов ящеролюдов, запуская развеивание. Только сейчас смог оценить уровни противников - две “десятки” и одна “девятка”. А как жёстко-то было, просто трындец. С информацией всё так же скверно - раса у врагов без названия, только уровни. А, нет - только что возникло и название - “ящеролюд”. Видимо, сработало появление поблизости союзника с исправным интерфейсом. С мерзким чавканьем выдернув из раны ящера кинжал, я вытер лезвие о вражеский наплечник и отправил в ножны. Затем подозвал клыкана, который с радостью выбрался из укрытия, где послушно просидел весь бой. Он пару раз даже обиженно вякнул на меня, укоряя в том, что я лишил его схватки. Ох уж эти петы…
        Впрочем, в горячке схватки страх реально отшиб мне мозги, ведь мелкого можно было использовать для отвлечения внимания. Вот только боюсь, его хватило бы на один удар магически усиленным оружием.
        Бросив задумчивый взгляд на то место, где уже исчезла светящаяся пыль от эльфийки, я занялся собой - плеснул из фляги на ладонь и смазал царапину на лбу. Лицо и впрямь ощутимо онемело, пораженный участок даже как-то затвердел, что ли, а кожа показалась непривычно шершавой, словно сильно обветрилась. Но негативный эффект неторопливый, зелье должно справиться со слабым ядом.
        Хотелось бы понять, о чём говорила эльфийка.
        Что я должен был взять? И как это вообще возможно, чтобы живое тело мгновенно распалось светящейся пылью?! Обычно на распад трупов уходит от минуты и больше, зависит от массы тела. А тут бац - и нет её. Да и эффектов таких наблюдать не доводилось. Произошедшее выглядело настолько странно, что острое сожаление о гибели девушки стушевалось, отошло на задний план. Сомневаюсь, что это... существо было игроком. А ведь и точно - ни уровня, ни ника я так и не увидел. Не исключено, что в журнале заданий появилось что-то новенькое, но журнала мне пока тоже не видать, как своих ушей.
        - Филин!
        Громкий окрик клирика отвлек от раздумий. Растянув улыбку до ушей, я повернулся к нему и широко раскинул руки.
        - Гонор!
        - Филин!! - не снижая скорости, рыкнул клирик на повышенных тонах.
        И перехватил двуручный молот поудобнее, явно не собираясь принимать меня в дружеские объятия. Что-то мне совсем не понравился его решительный настрой и зверская гримаса на лице, с которой он двигался в мою сторону. Разыгрывает, что ли? С него станется. Гонор вообще редко улыбается, и шутит всегда с серьёзной миной. Характер у него такой. Всего раз слышал, как он смеётся, и этот смех скорее смахивал на ослиное ржание.
        - Гонор?! - настороженно переспросил я, на всякий случай готовясь задать стрекача, а затем уже с безопасного расстояния обождать, пока пройдёт его дурное настроение.
        - Филин!!! - прорычал клирик. - Я из-за тебя задание выполнил!
        Глава 7
        - Эээ… Слышь, Гонор, ты ведь хотел сказать “благодаря тебе”, а не “из-за тебя”, - поправил я, продолжая потихоньку пятиться. - А то как-то неправильно получается.
        Почуяв мою настороженность, Блоха выскочил вперед и угрожающе зарычал, скаля мелкие белые зубы. Крохотное существо, храбро преградившее путь могучему клирику под метр девяносто ростом - это выглядело потешно. Но сейчас мне было не до смеха.
        - Ладно, не суетись, не надо от меня бегать. - Гонор со вздохом опустил молот массивным прямоугольным набалдашником вниз, сгоняя с лица сердитую гримасу и подходя ближе. - Вижу, что уже намылился. Но меня тоже можно понять - вот что ты здесь вообще забыл, Филин? Почему не разобрался с собственным заданием?
        Выглядел он точно также, как и в песочнице перед уходом, что неудивительно - времени с нашего расставания прошло немного, он ушел в портал всего на пару суток раньше. Крепкая широкоплечая фигура обтянута рубахой из коричневой кожи, поверх нее сидит как влитая черная кольчуга, длиной до середины бедра. Плечи защищены металлическими наплечниками грубой ковки. По ногам из-под кольчуги спускаются набедренные щитки, прикрученные ремнями поверх плотных кожаных штанов, заправленных в окованные полосками металла сапоги. Руки от запястья до локтя закрыты металлическими наручами, пальцы прячутся в кольчужных рукавицах. Широкоскулое лицо с крупным мясистым носом и чисто выбритым подбородком выглядывает из остроносого шлема с низко опущенными нащечниками, прикрывающими заодно и шею. Из-под тяжёлых надбровных дуг пронзительно смотрят на мир карие глаза. Для полного образа не хватало лишь курительной трубки с клеймом Ушастого, но сейчас дымить - момент неподходящий.
        А ещё у него был уже одиннадцатый уровень. Кроме уровня и имени система больше никакой инфы не выдавала, да и имя, полагаю, высвечивалось лишь потому, что я его и так знал.
        - Точно всё в порядке? - подозрительно уточнил я, оставаясь на стреме.
        - Точно, точно, успокойся уже.
        Ну, теперь не отвертится.
        Все ещё в эйфории от своего неожиданного спасения, я снова шагнул навстречу, собираясь крепко обнять клирика, но уперся грудью в ловко выставленную ладонь. Словно в стену. Еще бы - ладонь у Гонора по ширине, как две моих. Адепты божественных культов - они такие, да. У Папаши тоже лапа была будь здоров. Наверное, чем здоровее детина, тем выше его шансы попасть в клирики. Интересная мысль, кстати.
        - Давай без телячьих нежностей, - осадил Гонор, грубо прервав мои радужные мечты.
        Зараза! Мне бы не помешали для улучшения самочувствия дружеские объятия. Придётся обниматься с Рыжей, от этого деятеля приличий не дождешься. Впрочем, с Рыжей даже приятнее будет. Намного, намного приятнее. И руки невзначай этак положить на упругую филейную часть - типа, от избытка положительных чувств...
        - И пока заряды не сбросились, держи!
        Он приставил свою “лопату” к моему лбу, и я невольно зажмурился от сияния, брызнувшего из-под пальцев. По коже побежала теплая щекочущая волна, онемение растворилось, словно и не было. Я с удовлетворением пощупал ранку - от нее остался едва ощутимый шрамик, через несколько минут он тоже исчезнет.
        Специализация Гонора - клирик-страж. Описание выглядит примерно так: “Страж - боевой клирик, способный сражаться в первых рядах плечом к плечу со своими товарищами. Сила стража растет с каждым ударом, питая его мощной целительной магией и укрепляя ближайших союзников”. Танковый спек. То есть завалить клирика в ближнем бою довольно непросто, учитывая, что с помощью пассивного навыка “Спасение” боевые способности восстанавливают бойцу божественного промысла здоровье и энергию при каждом ударе ближнего боя. Не шучу. Пусть и по чуть-чуть, но при каждом ударе. Своего рода вампиризм. И хотя в основном его способности заточены на самоисцеление, с помощью того же “Спасения”, использовав накопленные очки атаки, он имеет возможность наложить на союзника “Малую благодать” - простенькое исцеление, подстегивающее регенерацию и снимающее негативные эффекты. Простенькое, само собой, пока не разовьется как следует.
        В общем, такому как я за спиной Гонора - как за каменной стеной. Теперь можно выдохнуть, и даже всплакнуть от избытка чувств. Но не буду. Для его черствой души все мои тонкие душевные переживания - “телячьи нежности”. Так что обойдется.
        - Спасибо, полегчало, - проворчал я, слегка обиженный его пофигизмом к моим искренним чувствам.
        - Так какого чёрта ты творишь, Филин? - переспросил Гонор, уставившись на меня пытливым взглядом.
        Мне каждый раз становится не по себе, когда он вот так на меня смотрит. Словно на допрос попадаю. У Папаши, кстати, взгляд был ещё хуже, что неудивительно для спека клирика-инквизитора. Гонор после Папаши - вполне комфортный вариант. Но от прямого ответа на столь непростой вопрос лучше пока воздержаться.
        - Знаешь, я тоже рад тебя видеть, но... Просто объясни, в чём дело.
        - Странно, что ты не понимаешь. Ладно. Девушка в белом - видел, куда она умчалась? - Гонор вопросительно поднял бровь, шевельнув ее, словно раскормленной мохнатой гусеницей. - Я несколько часов преследовал ящеролюдов, чтобы её спасти. Ну и, где она? Опять искать, чёрт...
        Я невольно глянул на то место, где погибла эльфийка, и только сейчас на меня накатило - колени задрожали, срочно захотелось присесть. Но я постарался взять себя в руки и остался стоять с хмурым видом и неловкой улыбкой. Словно был виноват в гибели этой девушки. Может и виноват. Слишком долго медлил, прежде чем броситься на выручку. Никаких нервов не хватит на такие приключения.
        - Ты не успел, - я сокрушенно вздохнул. - Она исчезла. Получила в спину копьём и рассыпалась светящейся пылью, когда я её коснулся. Что это вообще было? Она ведь не обычное живое существо? Не как мы?
        - Так я и думал! - Гонор с досадой выругался и немного помолчал, прежде чем ответить. - Она и есть мое задание по активации маяка, как и эти ящеролюды. И судя по тому, что задание мне засчиталось, а система выдала следующий этап, ты перехватил у меня то, что она должна была мне передать лично.
        - Да что я перехватил-то?! - Я всё же нашел силы возмутиться, причем вполне правдоподобно, так как не люблю голословных наездов. Никогда не понимал тех, кто любит подставлять вторую щеку, так никаких щек не хватит. Лучшая защита - нападение. Правда, частенько эта стратегия работает и против меня самого, но это уже издержки. - Можно поконкретнее?
        - А это ты мне скажи, - недовольным тоном парировал клирик, тем не менее, немного сбавив обороты. - Глянь в закладках, что у тебя нового появилось.
        - Как?! Я не вижу интерфейса!
        - Что за дурацкие шутки, Филин…
        - От такого и слышу! Я же не активировал свою ТС! Нет синхронизации!
        - О как... - Гонор озадаченно потёр подбородок. - Так это из-за тебя, дурика, счёт в задании не сходится! И как я не догадался! Ясно. Ладно, я тебе приглашение в группу кинул, прими, пока система не сбросила. Кстати, суть нашего текущего задания - довести число активированных точек сохранения минимум до трёх, объединив в группу тех, кто выполнил одиночные задания. С тобой это сейчас не сработает, тут ты знатно ушами прохлопал, но в группе хотя бы станет легче контролировать совместные действия.
        - И как я приму твою пнём долбленую группу?! - процедил я сквозь зубы, молча выслушав всю эту тираду. - Издеваешься, что ли?
        - Не дури, Филин, - строго выговорил клирик. - Хватит уже тормозить. Не видишь интерфейса? И что, лапки сложил? Нужно лишь мысленное подтверждение. Каждый из нас это делал неоднократно. Дальнейший план такой: сперва доберёмся до твоей ТС, всё равно по пути, затем отправимся к Рыжей. Если считать по прямой - то топать до неё километров пятнадцать. Даю на отдых пять минут.
        - Так она жива?! - Отличная новость сразу помогла воспрянуть духом. - А где…
        - Филин, - ещё строже перебил меня Гонор. - Группа.
        Смущённо хмыкнув, я мысленно сказал “да”. Ничего не изменилось. Хотя нет, изменилось, просто не туда смотрел. В той самой “аварийной вкладке”, где говорилось про испытание и прочее бла-бла-бла, количество полных активаций повысилось с нуля до единицы. Всё остальное осталось по-прежнему. Выходит, Гонор успел отличиться раньше всех. И каким-то боком к этому причастен я. Но сейчас меня куда сильнее интересовал другом момент.
        - Слушай, а как ты это сделал вообще?! - Я с живейшим любопытством уставился на клирика. - Ты же “Снарядом сияния” лупил, если не ошибаюсь? Или у тебя какая-то новая дистанционка появилась? Как можно хреначить без отката? Я тоже так хочу.
        - Как много вопросов. - Гонор сдержанно усмехнулся. - Думаешь, мне легко дались эти дистанционные атаки, которыми я спас твою шкуру? Здесь по сравнению с песочницей кое-что изменилось. О, смотри-ка…
        Клирик прошелся по месту схватки и подобрал пару поясов, оставшихся после рассыпавшихся прахом тел. Один тут же кинул мне.
        - Можно сказать, повезло. До того, как тебя нашел, прикончил пять ящеролюдов, и ничего с них толкового не выпало. Даже кристаллов. Что странно.
        Наверное, в этот момент физиономию у меня перекосило. Пять. Прикончил. Лично. А сейчас ещё трёх. Неудивительно, что у него уже одиннадцатый уровень. А я лишь пару броненосцев “освоил”. Прямо обидно от собственной никчемности. Зато мне кристалл достался, а Гонору, по его собственному признанию - шиш с маслом. Хоть здесь его уел. Но пояс и в самом деле хорош, с тремя кармашками. Мой текущий - из сложенной в несколько слоев и проштопанной грубыми стежками материи, а этот - из толстой плотной кожи. Судя по виду и размеру кармашков, предназначены они, вне всякого сомнения, для кристаллов, ничего другое в них попросту не влезет.
        Но вздохи - вздохами, а хлебалом щелкать не стоит.
        Я живо присоединился к осмотру трофеев. Кроме поясных ремней нам досталась пара легких кожаных наручей, два боевых серпа и копьё, всё ещё торчавшее из плиты. Любопытно. В песочнице снять трофеи с тел врагов было практически невозможно, а чтобы добраться до кристаллов, приходилось распылять имущество вместе с телами. Что, собственно, я и сделал, ещё не подозревая, что правила изменились. Глядя на то, как Гонор уверенно меняет свой пояс на новый, я на всякий случай усомнился:
        - А если пояс исчезнет? И вся амуниция посыпется в самый неподходящий момент?
        - Нет, - отмахнулся клирик. - Ты развеял трупы, не снимая вещей. Поэтому то, что осталось - не привязано к душе объекта и переходит в законные трофеи.
        Ага, значит, я всё сделал правильно.
        - А ты откуда знаешь? От господина Эско? Слушай, а пожрать у тебя что-нибудь есть? У меня пет скоро загнётся. Кстати, а почему...
        - Вот ты всегда такой, Филин, - насмешливо фыркнул Гонор. - Мысли скачут, как… как вот твой клыкан с говорящим именем. Научись уже выдавать вопросы последовательно, а не пачкой. Ещё ведь и обижаешься, когда в ответ на такое словесное недержание тебя игнорят, а?
        - Ладно, ладно, - я стушевался, задетый за живое его, в общем-то, справедливым замечанием. - К вопросу о пожрать….
        Гонор достал из куда более объёмной, чем моя, котомки и передал мне знакомого вида брикет из сушеного мяса - запасы из песочницы. Второй бросил на землю возле клыкана. Мы с петом глянули друга на друга и тут же остервенело вгрызлись в мясо.
        - Филейную часть с ящеров вырезать не догадался, спешишь, как обычно?
        - Ты спятил, - я аж поперхнулся. - Это же…
        - Существа разумные? Не совсем так. По дороге объясню. Бери, что нужно, и выдвигаемся. Вижу, что хламиду свою укоротил - правильно сделал.
        - Сам знаю, - пробурчал я, передернув плечами от воспоминания, как удирал от первого броненосца. Скинув старый поясной ремень и защелкнув костяную застежку нового, тут же запихал в кармашки кристаллы. Да, это удобно - обходиться без котомки в боевых условиях, когда каждая секунда на счету. Затем заново прицепил к новому поясу всё своё небогатое имущество - фляги и кинжал. А старый пояс на всякий случай сунул в котомку, вдруг пригодится. Подобрав боевой серп, оценивающе повертел в руке. Зелёное сияние уже потухло, открыв взгляду щербатое лезвие из непонятного на вид материала. Костяное, что ли? Лучше, чем ничего. Интересно, какие у него параметры...
        Как же не хватает системных подсказок!
        Прицепив серп на отдельную петельку, подступился к косо торчавшему из плиты копью. От рывка обеими руками оно даже не шелохнулось. Вот тебе и заменил безнадёжно испорченный посох… Разве что сломать эту хреновину возле засевшего намертво наконечника. Но древко не внушало - чуть длиннее метра, толщиной в половину моего запястья, а запястья у меня, надо сказать, тонкие. Такое древко без наконечника - просто прутик. Ну и ладно...
        Заметив мои мучения, Гонор небрежным движением выдернул копьё из каменной толщи и вручил мне. Вот что значит - сила. У клириков этот параметр идет рука об руку вместе с мудростью, оба профильные. Зараза. Походя унизил. Причем даже не заметил. Или наоборот, прекрасно отдавал себе отчет, потому и сделал морду кирпичом. А может, я просто придаю этому слишком много значения.
        - Слушай, будь другом, - попросил я, - глянь, магический урон у копья имеется? Я же не вижу.
        - Так, - Гонор прищурился на оружие в моих руках. - Да, есть. От двадцати до сорока единиц проникающее, пятнадцать урона магией Земли. Серп по физике аналогично, магический урон - десятка.
        - В лапах ящеров выглядело круто, а оказалось… - я огорчённо вздохнул. - Магия Земли? Не лучший вариант.
        Это момент я для себя прояснил ещё в песочнице. Магическая сфера “Рука судьбы”, например, была профильной - благодаря встроенному умению “Последний аргумент” она заточена на стихию Воздуха, поэтому значительно усиливала урон от моих классовых умений. Если в описании оружия магический урон не привязан к конкретной Стихии, то его магия нейтральная, и взаимное усиление умений с предметами работает слабее. А если Стихия не относится к классовым предпочтениям игрока, то магический урон оружия может и вовсе не сработать как усиление. Наверняка существует таблица корреляций при взаимодействии разных Стихий, но мне она пока неизвестна. Короче, всё сложно.
        - Не ворчи. Урона от твоей магосферы с лихвой хватит на ближайшие десять уровней, а там, глядишь, ещё что-нибудь полезное найдётся.
        - Да, но когда умения в откате, то сферой по башке не стукнешь. Ладно, согласен, копьё - лучше, чем ничего. Сам-то серп брать будешь? Вон ещё один валяется...
        - Мне незачем, молота пока хватает. А лишнее барахло таскать с собой не вижу смысла. Вот если бы щит попался…
        - Щит?
        - Ну да. У меня же спек заточен на связку щита с одноручным оружием, для дальнейшего развития. Так что уже пора присматривать замену двуручному молоту. Сам понимаешь, серп для этого не годится.
        - Раньше ты не говорил.
        - Раньше не было необходимости. Кстати, наручи возьми, пригодятся.
        Не слушая возражений, Гонор приладил поверх тканых рукавов моего балахона трофейные кожаные наручи и туго стянул края с внутренней стороны рук ремешками. Попутно проворчал, что эти вещи относятся к категории легкой брони, и по идее должно обойтись без штрафа к классу. Тем более уровень у наручей - девятка, а мне точно дополнительная защита не помешает.
        Пришлось согласиться. Так-то я привык щеголять налегке, в одном “одеянии мага”, но он прав, защиту пора укреплять. Никто не гарантирует, что ситуация, при которой я останусь снова в одиночестве, не повторится. Чур меня.
        - Ладно, держись за мной, вперёд не высовывайся.
        Я невольно заулыбался. Почаще бы слышать такие приказы - прямо музыка для ушей. А жизнь-то налаживается.
        Без малейшего колебания выбрав направление, Гонор взвалил древко увесистого даже на вид молота на плечо и широким шагом отправился в путь. Несмотря на силу клирика, двуручное оружие приходилось таскать именно так. Даже если энергетический закреп справится, такое оружие слишком длинное и неудобное, по ногам лупить будет при ходьбе. По своему посоху знаю.
        А вот копьё, добытое на временную замену посоху, оказалось лёгким и относительно коротким. Убедившись, что магическая сфера парит на своём законном месте - над правым плечом, я закинул копьё за спину и поспешил следом. Заблудиться уже не получится, и это воодушевляет. Ведь Гонор все точки сохранения на своей карте видел прекрасно, как активированные, так и нет. Времени, чтобы выполнить задание - выше крыши, на таймере целых шестнадцать часов запаса. Тоже заметно приободрившись после того, как схомячил брикет мяса, Блоха быстро обогнал клирика и занялся разведкой.
        От запоздалого озарения я невольно остановился, но снова вынужден был нагнать клирика, так как он и не думал замедляться. Иначе вопрос пришлось бы задавать в пустоту:
        - Слушай, а как получилось, что задание ты только сейчас выполнил, хотя находишься здесь уже больше двух дней? Причем таймер задания рассчитан всего на сутки? Ерунда какая-то...
        - Я уж думал, что и не спросишь, - хмыкнул клирик. - А сам-то ещё не понял?
        - Слышь, Гонор, иной раз так хочется тебе врезать, что аж руки чешутся, - пробурчал я в широкую спину, обтянутую тяжёлой кольчугой. - Что за дурацкая манера такая - отвечать вопросом на вопрос?
        - Не дорос ещё об меня руки чесать. Полагаю, мы угодили во временную коллизию системы. В песочнице я вошёл в портал первым. Но появились мы все в локации одновременно, так что здесь я нахожусь не дольше тебя, как и Рыжая. Других объяснений не вижу. Если честно, я и сам был немало удивлен, когда обнаружил вас обоих в активном списке клана.
        - Ничего себе приколы... - На минуту я умолк, машинально шагая следом и размышляя над неожиданной вводной и её последствиями. - А почему тогда остальные не из наших? За нами должны были прийти Гуталин и Ватра, но их имена в списке клана ещё не активны, иначе бы ты сказал. Я правильно понял?
        - Да, двое - чужаки. Понятия не имею, как так вышло. Найдем их и сумеем мирно поговорить - может, что и прояснится.
        - Гонор, погодь, а на твой следующий этап сколько времени отведено?
        - “Наш” следующий этап, - поправил Гонор. - Задание для группы, а не для одиночки. Время не изменилось. Таймер тикает тот же.
        - Что?!
        - Что слышал. Потому и нужно поторапливаться.
        - Мда…. Проблема. Проблемусечка, маленькая такая, аж тошно.
        - Не паникуй раньше времени.
        - Кстати, а клан-чат ещё не заработал? Было бы неплохо узнать, как у Рыжей дела.
        - Не ты один об этом думаешь. Но клан-чат активируется на втором уровне клана, не доросли.
        - Ага, значит всё-таки есть! Хоть в чём-то Ушастый не наврал. Они с Эско два сапога пара - те ещё вруны-партизаны.
        - Вообще-то, они ни разу нам не врали, - поправил Гонор, прямо-таки обожавший свою клятую объективность, как он её понимал, чем меня частенько выбешивал. - Не договаривали - да, бывало. Но не врали. Завязывай уже искать негатив там, где его нет. Порочный способ повышения самооценки. Все плохие, и лишь ты хороший.
        - Ладно, папочка, - съязвил я. - Прислушаюсь к твоему совету.
        - Зубы не жмут, сынок? - невозмутимо парировал Гонор.
        - Не выйдет из тебя стоматолога, не надейся. Ты только молотом и умеешь махать. Грубая работа.
        - Именно. Удаляю с гарантией сразу обе челюсти. Болезненно. Зато быстро.
        - Очень смешно, прямо обхохочешься. Обожаю наши милые беседы.
        На минуту наш обмен любезностями прервался - пришлось продираться сквозь рощицу из низкорослых деревьев, заполонившую значительный участок среди руин. А когда снова вышли на более менее-открытое место, Гонор, не замедляя размеренного шага, продолжил:
        - Клан-чата пока нет, но есть групповой.
        - То есть мы уже можем сообщения пересылать друг другу? - Я аж подскочил от радости. - Шикарно!
        - Угу. Дистанцию чата пока проверить не удалось, ты ведь первый, кого я нашёл, но он работает, я тебе только что сообщение отослал, для теста. Видишь что-нибудь?
        - Зараза! - Вырвалось у меня. Как же достали эти клятые ограничения. - Нет, конечно.
        - Ладно, вернёмся к правилам активации локации, - хотя я и не видел его лица, но по тону почувствовал, как он усмехнулся. - Мне Эско приоткрыл общую картину чуть больше, так что самое время рассказать и тебе про это “чуть”.
        - А почему приоткрыл только тебе? - с ходу возмутился я.
        На что Гонор насмешливо фыркнул, огибая очередную из бесконечных развалин, преградившую угловым выступом дорогу.
        - Потому что ты глава клана? - догадался я. - Чтоб тебя пнём контузило, Гонор, а почему нам не рассказал? Прыгать в этот портал без информационной подготовки - всё равно что голым задом в муравейник сесть. Я чуть копыта не откинул сразу после переноса!
        - Тихо, тихо, почемучка ты наш, не бузи. Ты ведь сам меня провожал, сам всё и видел. Дважды два сложить сумеешь?
        - Тьфу. Так вот о чем тебе шептал Эско прямо перед тем, как в портал спровадить? Но зачем вся эта таинственность? Зачем повышать риск, когда и без того несладко?
        - Да нет никакой таинственности. Эско и сам толком не знал, чем именно нас встретит мир. Фишка в том, что все неосвоенные миры, прикрепленные к песочнице - заброшенные. По тем или иным причинам. Именно так новые песочницы и формируют - образно говоря, сваливают весь мусор в одну кучу и выдают большие лопаты возрожденным. Разгребать. Задача администрации песочницы - восстановить такие миры. Как это уже произошло с "Камышовым миром" и "Степями гнева".
        - Ну да. “Камышовые коты” и “Дети степей”, - тут же вспомнил я названия хозяйничавших в Дивносаде кланов.
        - Угу. Эско будет гнать новичков в подведомственные заброшенки, пока не восстановятся все. Видимо, только после этого его статус куратора изменится на нечто большее.
        - То есть он сидит, греет зад в полной безопасности, а нам расхлебывать?
        - Опять заводишься на пустом месте, Филин. Я вижу это иначе. Эско застрял в развитии, пока мы не выполним некие условия. Уверен, что ему пришлось проходить тот же путь, что и нам, прежде чем он достиг текущего статуса. Чего и нам желаю. Но у нас пока таких ограничений нет. Надо уметь видеть плюсы. Позитив спасет мир.
        Я не успел высказать Гонору всё, что думаю о его понятии позитива, так как в этом момент руины расступились и мы вышли к расселине, которую я безуспешно искал несколько часов самостоятельно.
        Глава 8
        Продолжая размышлять насчет высказываний Гонора, и чем это нам грозит, я с опаской приблизился к провалу, разрезавшему руины города широкой извилистой линией. За каменистым краем обрыва внизу всё также колыхалась тьма, текла чернильной рекой на глубине около пяти метров. Складывалось впечатление, будто ночь не уходила с рассветом, как ей полагалось, а пряталась в разломе на весь день. При дневном свете это выглядело даже более жутко, чем ночью. Что ж там такое может быть? Нечто реальное, или просто игра теней, подпитанная пережитыми страхами?
        Окинул оценивающим взглядом ширину пропасти - метров шесть. Зябко передёрнул плечами. Неужели я действительно это перепрыгнул?! Чего только сдуру не сделаешь. Ба, а ведь это действительно то самое место, вон и деревце стоит, спасшее нас с Блохой. Из-за питомца и обратил внимание - клыкан не упустил случая подбежать и обновить метку свежей струей. Хозяйственный.
        - У меня от этой расселины мурашки по коже, - пробурчал я, покосившись на вставшего рядом клирика. - Давай поищем место для переправы получше…
        - Вон там вроде идет сужение, - Гонор махнул рукой влево, звякнув стальными элементами брони, и сразу двинулся в указанном направлении, не дожидаясь моего согласия. Хорошо, когда не нужно принимать каждое решение в одиночку. Одной головной болью меньше. Хоть я и препираюсь частенько с клириком, но в его компании на душе гораздо спокойнее. Да хотя бы поругаться есть с кем, пар выпустить - уже огромная польза. Если не разряжать эмоциональное состояние, то негатив захлестнет с головой. Водки бы тяпнуть, тоже хорошо помогает для быстрой разрядки, да нет её. Завидую Гонору, он по характеру толстокожий, ему всё нипочем. Зато могу развлекаться за его счет, сколько пожелаю. Прямая выгода. Ну да, да, я ещё немножечко эгоист, не вижу в этом ничего плохого. Говорю же - в меру.
        Двинувшись следом, я в какой-то момент обнаружил, что снова ласкаю подушечками пальцев гладкие бока найденного на дне водоёма камня. Не заметил, когда снова достал из котомки. Впрочем, нет, заметил. Сразу, как Гонор отвернулся. Я что, прячу свою находку от клирика? Если и так, то не осознанно. Странно. Боюсь, что заберёт? Но за Гонором греха стяжательства не водится. Камушек словно сам не хочет, чтобы его показывали… Бред. Но жребий, жребий-то каков! Этот выбор реально помог улучшить ситуацию, ведь в результате я встретился с клириком, а мог до сих пор бродить среди руин в печальном и жалком одиночестве.
        Кстати, а ведь Гонор так ничего толком и не рассказал. Кто такая эта девушка в белом, что именно она должна была передать клирику, и о каких правилах я ещё не знаю. Умеет же зубы заговаривать.
        Через сотню шагов расселина действительно заметно сузилась, но дальше насколько хватало взгляда, лучше не становилось. Метра три от края до края. И я остановился. Нам по любому нужно перебираться на ту сторону. Так почему не здесь? Да-да, я соврал. Иногда я предпочитаю принимать решения самостоятельно. Когда ситуация напрямую касается моей шкуры.
        - Гонор!
        - Ну, что ещё? - Что-то почувствовав в моем тоне, клирик тоже прервал шаг и обернулся с вопросительной физиономией.
        - Я с места не сдвинусь, пока не получу ответы.
        Рыскающий впереди Блоха мигом вернулся, бодро и потешно подпрыгивая на всех четырех лапах, требовательно зарычал на клирика. Полная солидарность.
        - Заговор, значит, - вздохнул Гонор, со звоном опуская тяжёлый набалдашник молота на обломок каменной плиты.
        Хороший он мужик, наш клирик - не умеет долго сердиться. А если ещё и под руку не попадаться, когда в гневе, то лучшего спутника не найти.
        - Для выполнения задачи будет лучше, если я буду четко знать, что именно предстоит сделать. - Гонор обожает рациональный подход, и я решил зайти именно с этого аргумента. - А если вдруг с тобой что-то сейчас случится, и ты информацию унесешь с собой? В расселину свалишься, например?
        - Типун тебе на язык!
        - Не знаю, что это за гадость такая, твой типун, но лучше себе оставь. Так что там о дополнительных условиях господина Эско?
        - Я бы тебе давно уже всё рассказал, - снисходительно усмехнулся клирик, - но ты же сам меня постоянно перебиваешь.
        - Есть такое дело, - я смущённо хмыкнул, машинально пряча в ладони свой любимый камушек. Не понимаю, как так быстро он стал любимым, но - да. - Обещаю, что буду молчать, пока не закончишь.
        - Ой ли? - скептически приподнял бровь Гонор.
        Хорошо это у него получается, играть бровями. Выразительно. Лучше любых слов. В подтверждение своего заявления я молча провел сложенными пальцами вдоль губ, словно закрывал невидимую замочную молнию.
        - Ладно, уговорил, - кивнул клирик. - Тем более, что времени у нас только что прибавилось.
        - В смысле?
        - Рыжая тоже выполнила задание. Сам посмотри. Соседняя с твоей точка только что подсветилась.
        Я с живейшим интересом глянул в “аварийное” описание задания. И настроение упало. Счетчик полностью активированных ТС вырос до трёх.
        - Вот же… И кто-то из чужаков тоже справился.
        - Наша Лисичка - молодчина, да?
        - Да что со мной не так...
        - Действительно, что с тобой не так? - Укорил Гонор. - Не умеешь радоваться успехам друзей.
        - Да рад я, рад, - огорчённо вздохнул я. - Правда. Но жаль, что сам я от вас так отстал.
        Гонор отпустил рукоять молота, оставив его торчать стоймя, достал из котомки курительную трубку, набил табаком из кисета и подпалил огоньком, выскочившим из пальца. Классный трюк. Без зажигалки. А способностей к огню у него вроде нет. И на все попытки выведать, как он это делает, лишь ухмыляется. Конспиратор хренов.
        Мы уселись друг против друга, и первым делом Гонор протянул трубку мне, дал затянуться, а затем присосался к мундштуку сам. Иконки баффа от встроенного умения “Глубокая медитация”, понятное дело, я не увидел, но и так помню описание: “ускорение восстановления жизненных сил, увеличение шанса блока вражеских магических умений в течение трёх часов”.
        Классный артефакт. По каким критериям смотритель Ушастый выдаёт такие штучки-дрючки игрокам, я так и не понял. К моей махровой зависти. Потому что, когда я захотел обзавестись такой же трубкой, Ушастый выдал мне шиш с маслом. Обидная дискриминация.
        Единственная затяжка шибанула в голову, как стакан водки на голодный желудок. На душе сразу стало так хорошо-хорошо. Вот болван, надо было раньше попросить, сразу при встрече...
        А затем Гонор рассказал всё по-порядку. Оказывается, когда не перебиваешь вопросами, на получение информации уходит не так уж много времени. Надо же. Надо будет, хе-хе, запомнить.
        Ситуация в целом выглядела так: для возрождения/запуска локации необходимо активировать девять точек сохранения, расположенных по окружности на равном расстоянии друг от друга. Диаметр зоны испытания составляет около двадцати пяти километров, протяженность участков между соседними ТС - чуть меньше девяти километров. Гонор успел провести расчеты расстояний по своей карте. Зона испытания в свою очередь окружена непроницаемым барьером неизвестной природы, так что сачкануть не выйдет, задачу придётся решать. Неизвестной природы, ага. Технологическая магия, пнём её… Так вот, Колыбель, которая находится как раз в центре этой обширной окружности, полноценно запустится только после активации всех девяти ТС, открыв порталы в другие миры. Барьер исчезнет и начнется восстановление Системы по всему серверу/миру.
        Но пока Колыбель не вышла на рабочий режим, в локацию могут попасть только пять игроков. Каждый игрок десантируется на свою точку сохранения рандомно и получает задание по её активации. Если кто-то из игроков погибает и по каким-то причинам не возрождается, система пропускает следующего. В пределах пяти замен сложность возрастает. Если замены исчерпаны, происходит блокировка локации и приток новичков закрывается, пока не погибнут все неудачники. После чего портал в песочнице вновь открывается и готов к запуску следующей партии. Вот только открывается далеко не сразу, и когда наступит новое “окно испытания”, не известно даже Эско. Но, в итоге, активировав Колыбель и новые, так называемые “радужные порталы”, прошедшие испытание игроки возрождают всех погибших - как из своей команды, так и тех, кто был перед ними. И выбирают новый мир для перехода.
        Теперь о Хранителях и мобах.
        При появлении в Самшитовом Городе в журнале заданий Гонора возник квест на полную активацию ТС. То есть, сам запуск и синхронизация игрока с ТС - только цветочки. Одновременно с активацией маяка пробуждаются защитники системы - сбойные копии бывших обитателей местности, не являющиеся разумными в полном смысле этого слова. Из-за сонма не доведенных до конца попыток перезапуска и накопления системных ошибок игроки воспринимаются ими как враги, а попытка активировать ТС - как враждебные действия. Поэтому, чтобы завершить активацию ТС, нужно выполнить два условия: 1. Уничтожить псевдо-защитников. 2. Найти некоего Хранителя, тоже сформированного системой, который может обучить новому умению, не привязанному к классу игрока. И всё это - лишь часть первого этапа. Чтобы его завершить, нужно объединить в группу трёх игроков, каждый из которых активировал свой маяк. По сути - квест на консолидацию сил. Побудительная социализация. Если по какой-то причине задание срывается, например, защитники ТС не уничтожены за указанный срок, или погиб Хранитель до передачи умения, или погиб сам игрок, то ТС отключается,
чтобы не тратить ресурсы на уже ненужное поддержание активности. Своего рода защита от ложного срабатывания.
        Если же первый этап всё-таки выполнен, то… Дальше всё в тумане, на этот счёт системных подсказок пока нет. По логике, будем и дальше активировать ТС, пока не пробудим все. Но особенно мне понравился момент про “блокировку локации, пока не погибнут все неудачники”. Радость-то какая… Со знаком минус.
        Мда, что-то от размышлений голова разболелась.
        Я помахал рукой перед лицом, разгоняя дым - сидевший рядом клирик пыхтел как паровоз. Взгляд невольно снова упал на колышущуюся внизу, за краем, в шаге от которого я пристроился, черноту бездны. И в который раз за это насыщенное событиями утро меня зябко передернуло. Лучше вниз не смотреть. От греха подальше. А то возникает чувство, будто нечто нечеловечески чуждое хватает невидимыми холодными лапами за плечи и затягивает в эту тьму.
        Мне вдруг пришло в голову, что на общую картину стоит взглянуть ещё шире. Брошенными ведь могут быть не только миры, но и игроки. Сдается мне, все мы уже где-то и когда-то погибали окончательной смертью. Зараза. Так и быть, прощу Эско его нелюдимость и нежелание делиться жизненно важной информацией, если благодаря его проекту мы снова возродились к жизни.
        Хотя могу и ошибаться. Ведь кое-что о своей прошлой жизни я помню, а о прошлых возрождениях, до появления в Репликаторе песочницы - нет. С другой стороны, полностью вычистить память нельзя. Есть некий базовый слой, информация, утрата которой приведёт к полной потере личности, её уникальных особенностей. А перезагрузка… всего лишь перезагрузка. Возврат к личным базовым установкам. Интересно, откуда я это знаю?
        - Когда запустим твой ТС, Хранитель - мой, - прервал затянувшееся раздумье Гонор, выбивая из трубки о каменную плиту пепел, и бережно упаковывая артефакт в котомку. - Ещё раз перехватишь - башку оторву.
        - Грозилась коза капусту удочерить…
        - Что ты сказал?!
        - Ещё не факт, что у меня появилось новое умение, - спохватившись, что перегибаю палку, поспешил я пояснить. - Мы всё-таки находимся в глючном секторе, не забывай.
        - Ты меня слышал, Филин, - хмуро сведенные складки на лбу Гонора слегка разгладились, но взгляд жесткого выражения не утратил. Ясно, не шутит человек, не стоит нарываться. Но…
        - Я тебя тоже обожаю, но с угрозами завязывай, даже в шутку, - запальчиво выдал я, не сдержавшись. В душе взыграло упрямство, сработала защитная реакция на лишнее давление. - Меня это нервирует, а мы всё-таки в одной лодке. Вот ещё непонятный момент - у нас ведь у каждого есть сейвы. То есть, после прописки на точке сохранения, по логике, должна сработать возможность возродиться. Так? Тогда выходит, что пока сейвы не закончатся, ограничение в пять замен не так уж и страшно.
        - Ситуация немного сложнее, - Гонор кивнул, видимо, успел продумать этот момент до меня. - В примечании к заданию шанс возрождения в Колыбели составляет всего 10%. Сам понимаешь, при таким низком шансе первый же сейв может не сработать и тогда неважно, сколько их у нас имеется. Нельзя нам погибать, Филин.
        - Зараза! - С чувством выругался я. - Уж морально поддержал, так поддержал. Прямо осчастливил. Так. Учту. Ещё один момент. Допустим, мы не сумеем активировать эти маяки вовремя, и они отрубятся. Но при этом мы останемся живы - что произойдёт? Останется возможность начать всё заново? Или система будет плодить “защитников”, пока не похоронит нас окончательно?
        - Не знаю, - клирик снова нахмурился, ему тоже вся эта ситуация совершенно не нравилась, хотя он и старался держаться уверенно. Ещё бы - надо же хоть кому-то пример подавать, особенно таким засранцам, как я, чтобы совсем духом не падали. За что отдельное спасибо. Но вслух не скажу, перебьётся. - Зато есть подозрение, что при любой нашей ошибке общая сложность испытания будет возрастать.
        - Да-да, понимаю, чтобы жизнь слаще репы не казалась, - задумчиво кивнул я. - Да уж, дружище, умеешь ты озадачить. Вот пока ты не заговорил, поставленная Эско задача выглядела куда проще - просто активировать девять маяков, без всяких там усложнений. И кто тебя за язык тянул? Ах да, я и тянул. Я вот одного не пойму. К чему вообще такие сложности? Если весь бонус - какое-то драное умение. Ради этого мы должны надрываться? Рисковать жизнью?
        - Не только, - клирик как-то странно посмотрел на меня, словно сомневался, говорить или нет. Но всё же, помявшись, пояснил: - Чем быстрее запустим активацию мира, тем выше будет награда. Это со слов Эско, не я придумал.
        - С этого и надо было начинать, пень тебе на голову!
        - Не хотел зря обнадеживать, но твое нытье и мертвого достанет.
        - Хорошо, хорошо, я - нытик, а ты образец идеального поведения, икона мужественности и эталон надежности! Так что за награда?
        - Знаешь, Филин, а характер у тебя сильно изменился, - хмыкнул Гонор, разглядывая меня так, словно увидел незнакомого человека. - В песочнице ты не был настолько болтливым. А сейчас прямо на… на Зубоскала похож. Куда подевался скромный и стеснительный парень?
        - Сдох в данже Губителя! - Голосом сварливого старикашки выдал я. - Ты мне зубы не заговаривай! Что за награда?
        - Да всё, что угодно, - клирик пожал широкими плечами, звякнув тяжёлыми наплечниками. - Эско заверял, что все члены группы, сумевшей активировать локацию, получат очень серьёзные бонусы к своему классу. Повторяю для самых непонятливых - очень серьёзные. Он специально это подчеркнул. Думаю, что при удачном раскладе можно будет обзавестись уникальными умениями, или найти толковое оружие, или броню, или какие-нибудь полезные артефакты… Но из-за тебя проверить не удалось.
        - До конца жизни будешь припоминать, что ли? А вообще, жаль, что эта эльфийка не настоящая, - я мечтательно заулыбался. - Симпатичная. Я когда на неё упал…
        - Филин! Ну ты и похабник!
        - Да не в этом смысле, я в бою на неё свалился! Случайно! Так вот, на ощупь - очень приятная, живая и тёплая...
        - Я же говорю - похабник, - вынес окончательный вердикт клирик, пряча улыбку.
        - Да ну тебя! А, чуть не забыл самое главное спросить. Вернее, ты отмазался, но сейчас не отвертишься. Как ты выпустил три снаряда подряд?
        - Божественное умение, - Гонор уставился на меня с выжидательной усмешкой, предвидя мою реакцию.
        - Но у тебя такого не было! - возмутился я, не став разочаровывать его в ожиданиях. - Вот почему некоторым всё, а остальным - ничего?
        - Не было, да теперь есть, - физиономия клирика стала довольной, как у обожравшегося сметаны кота. - Как только перенёсся сюда, мой покровитель пробудился и добавил ещё парочку умений к первому. Я ж его первожрец, как-никак. И вообще, зависть - плохое чувство.
        - Лично меня зависть стимулирует к развитию, - я хмыкнул. Поддел-таки. - Целых три божественных умения, пнём мне по голове. Ну-ка, давай подробнее. Как там его, Гаэдо Доблестный? В песочнице твоё божество принимать послушников не могло, а сейчас?
        - Вот и проверим. Повторяй за мной. - Гонор поднял руку и выставил перед собой ладонь, на которой засветилась татуировка в виде солнца, с нитевидными лучами, разбежавшимся по пальцам и запястью. - Поймал?
        - Что поймал? - Я повторил его жест, выставив свою ладонь напротив его.
        - Предложение о покровительстве.
        - Ээ…
        - Вот именно, - добродушно усмехнулся Гонор. - Подожди уж до ТС, пока не заработает интерфейс. Пожалуй, теперь моя очередь задавать вопросы. Ты так и не ответил, какого чёрта не активировал ТС. Это многое усложнило для нас обоих, не так ли?
        - Потому что на меня сразу кинулась бронированная зубастая тварь, и я едва успел унести ноги! - Я невольно повысил голос, так как свежие воспоминания всколыхнули пережитый страх. - А куда, по-твоему, мой посох подевался? Там и остался, сразу после нападения! Не у всех гладко выходит, Гонор! Не забывай, какой у меня класс, и какой у тебя!
        - Гладко, значит. Ну-ну. Я тебе расскажу, насколько гладко вышло у меня. Сразу после переноса меня атаковали три твари...
        - Размером с матерого кабана и с панцирем, как у черепахи? - Я недоверчиво уставился на клирика, сразу снизив тон. Действительно, с чего я взял, что мне пришлось тяжелее всего? - Я назвал их броненосцами. И как ты справился?
        - Мне больше интересует, почему не справился ты, - скорбно вздохнул Гонор. - Насколько я успел понять, при первом появлении в новом мире система дает врагов по твоим возможностям.
        - Моим возможностям?! Моим… - я снова завелся вполоборота, до глубины души возмущённый его намеком на мою некомпетентность. - Да ты гонишь! Броненосец был пятнадцатого уровня, я не мог пробить его ни одним из заклинаний и пришлось спасаться бегством!
        - Пятнадцатого уровня? - сведя к переносице брови, недоверчиво переспросил Гонор. - Это кто ещё гонит, Филин...
        - А потом я просто заблудился и не смог вернуться! Карты у меня нет! Вообще интерфейса не вижу, и ты это знаешь! Работать с умениями пришлось наугад! По памяти! Прикончил тварь лишь “Последним аргументом”, больше ничего не брало! А затем пришлось прыгнуть через пропасть, чтобы оторваться от погони из стаи таких же броненосцев, иначе бы не ушел!
        - Тоже пятнадцатого уровня?!
        - Да какого пня я перед тобой распинаюсь, не хочешь верить - не верь! Но у меня нет причин врать, в отличие от тебя! Это ведь ты толком не рассказал, что нас здесь ждёт!
        - У тебя очень забавная физиономия, когда ты орёшь. - Вид у клирика при этом совершенно неожиданном комментарии был такой серьезный-серьезный.
        - Да ты… да ты… - я прямо дар речи потерял, замкнуло от злости. Ну вот зачем такое делать - прямо по больному месту?!
        - Ладно, успокойся, - примирительным тоном обронил Гонор, похоже, тоже почувствовав, что перестарался с упрёками. - Теперь у тебя есть я. Сделаем всё в лучшем виде. Не смог пробить, говоришь… А я вроде без проблем отмахался от своих. Но у меня молот и это, конечно, облегчает задачу. Признаю. Да и ТС я успел активировать. Видимо, без активации твои умения не подстроились в соответствие с изменившимися условиями.
        - Капитан Очевидность! - фыркнул я, потихоньку остывая. В конце концов, не тот у Гонора характер, чтобы оскорблять друзей целенаправленно. Просто у него привычка говорить то, что думает, не особо заботясь о том, как это звучит. Иногда это звучит больно, но не со зла же.
        - Ох, чёрт… - Гонор глянул на меня с таким видом, словно его вдруг что-то только что осенило.
        - Ну, что ещё? Выкладывай.
        - Выходит, ты до сих пор не знаешь, что все умения после переноса откатились до первого ранга и нужно распределять очки умений заново. Поэтому у тебя ни черта и не получалось.
        На этот раз, до самого копчика возмущённый такой коварной подставой со стороны Системы, я матерился целую минуту, даже не понимая, что несу. Просто из души рвался поток грязных слов. Выходит, не только в синхронизации дело!!!
        - …! - гавкнул Блоха, совершенно согласный с моим мнением.
        - Да хватит уже ругаться, уши вянут, - со стоическим спокойствием хмыкнул Гонор. - Обошлось же.
        - Не ругаться, да?! Заброшенные! Все миры, ведущие из песочницы - заброшенные! И ты это уже знал, перед переносом! И не сказал! Решил, как будет лучше для всех, за нашей спиной?!
        - Не заводись снова, Филин. Просто не хотел лишний раз всех нервировать. Лишние тревоги не способствуют успеху. У нас всё получится. Мы - команда. Не забывай. Эско не знал, какую задачу поставит система. Полную информацию игроки получают только после переноса. А плюсы, по его твёрдому заверению, перевесят любые минусы, вызванные сложностью испытания.
        - Ты сам-то себя слышишь?! Это ты забыл, что мы команда! Ты…
        - Тише. - Гонор порывисто поднялся, заставив и меня вскочить на ноги.
        - Не надо затыкать мне…
        Шагнув ко мне, клирик вскинул руку и лопатообразной ладонью, словно тисками, запечатал мои губы.
        - Да тише ты, - голос здоровяка снизился до едва различимого шёпота. - Я что-то услышал!
        Я отвёл его ладонь и молча кивнул, хотя по-прежнему кипел от злости. Больше подействовало не заверение Гонора, а насторожившийся Блоха. Треугольные уши питомца встали торчком и повернулись локаторами в сторону предполагаемой угрозы - к руинам, из которых мы недавно вышли.
        Неужто мы прикончили не всех ящеров?
        Глава 9
        Проблемой оказались не ящеры.
        Метрах в пятидесяти из-за руин ближайшего строения не спеша вынесло знакомую приземистую тушу... броненосца. Угу. Как я там говорил? Салями в мундире.
        - Гонор, валим, - я сразу напрягся, до самой печенки возненавидев этих тварей с первой встречи.
        Словно этого было мало, следом тяжеловесно выплыл ещё один панцирник. Буро-серые фигуры кило под двести, надежно защищенные броней. Перевернутые ванны с ножками. Оба, естественно, без малейшей заминки устремились в нашу сторону. То ли заранее сориентировались на слух, ведь звук голосов разносился в тишине мертвого города довольно далеко, то ли на запах. Пахнем для этих плотоядных тварей мы наверняка аппетитно, чтоб им подавиться. Пятнадцатый уровень. Уж не те ли самые, что охотились за мной? Нашли-таки, паршивцы.
        - Прыгай на ту сторону, Филин, - сразу посерьезнев, Гонор подхватил молот и встал в защитную стойку.
        - У нас нет времени на этих мобов! - я невольно покосился на тоненько зарычавшего в унисон моему настроению питомца и требовательно напомнил: - Мне ТС нужен позарез! Достало быть инвалидом! Валим, кому говорю!
        - Сагрю их на себя, а ты подхватывай, - клирик выдал простейшую тактику совершенно спокойным тоном, пропустив мое возмущение мимо ушей, что меня разозлило ещё больше. - Лучше избавиться от мобов сразу, иначе так и будут на пятки наступать. Хорош бояться, Филин! Прыгай! Или сам тебя пну!
        Вот же упрямый… Но сейчас он не прав. Не было никакого страха. А вот злости - с избытком. На всё сразу - на Гонора с его признаниями о стратегических играх на “благо клана”, на мобов, лезущих под руку, когда и так не все гладко, на себя, что так оплошал с активацией ТС, из-за чего по своей же вине словил кучу дурацких проблем…
        Ничего высказывать не стал. Просто подхватил ладонью под мягкое брюшко послушно подбежавшего Блоху, разбежался и прыгнул через провал. Снизу на миг дохнуло промозглым холодом, словно ледяные языки тьмы скользнули по ногам, промораживая насквозь сапоги. В следующую секунду я звучно шлепнул подошвами по плите на другом краю, отпустил клыкана, сдернул со спины копьё и развернулся для боя. На самом деле копьё сейчас не требовалось, всё равно оно слабее магической сферы, но с оружием в руках комфортнее. Может даже, благодаря ему дополнительный коэффициент на урон сработает.
        Хотя руки прямо-таки зудели от острого желания немедленно вступить в драку, раз уж отвертеться не вышло, я всё же удержался от опрометчивых действий. Я всё-таки теперь не один, и это замечательно. Не стоит клирику мешать делать неблагодарную работу - танковать.
        - Гонор, чего ждешь?! - обеспокоенно поторопил я клирика. - Лупи "Снарядами”!
        - Спокойно, Филин, - ответил Гонор, поигрывая молотом и не оглядываясь на меня. - Кто из нас двух танк? Я или ты? Запускай свою "Воронку”, мимо меня не пройдут.
        Ничего не оставалось, как положиться на его уверенность в собственных силах. Сам бы я начал с “молнии”, Гонор по-любому сумеет перехватить мобов, у него для этого как раз имеется соответствующее умение - “Щит веры”, увеличивает выносливость, защиту и сопротивляемость стихиям, а также создаваемую угрозу для врагов. Но раз просит, то так и сделаю.
        Мысленно наметив зону для каста “Ледяной воронки”, я сосредоточился. Метрах в двадцати по направлению взгляда клирика закрутился воздушный вихрь. Сперва едва заметный, он быстро вырос, поднялся над землей, зашумел, потрескивая, словно рвущаяся бумага, раздаваясь в стороны трехметровой горловиной и наливаясь голубовато-белым сиянием. Люблю свой класс за зрелищные эффекты. Осталось вернуть эффективность и сразу почувствую себя прежним магом, а не ходячим недоразумением.
        Напряжённо сузив глаза, я впился взглядом в первого броненосца, который обогнал собрата на несколько метров. Подчиняясь мысленному управлению, вихрящаяся воздушная воронка качнулась, смещаясь на полметра левее - за стелющимся по каменным плитам хоботом потянулся широкий след изморози.
        Если Гонор прав и все умения сбросились до первого ранга, то "Воронка” должна вернуться к шестнадцати базовым секундам по длительности, к 20% замедлению противника и 25% уменьшению его урона, пока он находится под эффектом. Самое долгоиграющее из моих заклинаний, которое рекомендуется использовать только под чьей-то надежной защитой или стоя на удачной позиции, вне досягаемости врагов. Самое классное в воронке - это растянутый во времени урон, за каждый тик создающий заряд магической энергии, или очко атаки. Визуально я это сейчас не могу проконтролировать, но достаточно помнить, что "Воронка” гарантированно забивает копилку зарядов до предела. К сожалению, “Электризация”, отвечавшая за количество и силу зарядов, тоже сбросилась до первого ранга, а значит, вместо 5 зарядов, а именно столько я имел в песочнице, сейчас для усиления следующего умения будет только один. Досадно, хотя и это лучше, чем ничего.
        Впрочем, это ещё не все плюсы "Воронки”. Зацепить массовыми умениями друзей в хаосе боя - плёвое дело. Но на попавших в область действия умения союзников, уж не знаю, как это сумела реализовать система, негатив "Воронки” не распространялся. Разве что воздушный вихрь, пропитанный кристалликами льда, затруднял видимость. С “Шаровой молнией” в этом плане куда проблематичнее. По своим может врезать так же, как и по чужим, мало не покажется. К тому же “шаровая” - мощное, но медлительное и почти неуправляемое умение, промахнуться легко, если цель не остается на месте.
        Броненосец бодро добежал до воронки… и свернул в сторону, огибая её на безопасном расстоянии. Зараза! При всех плюсах "Воронки”, без слабостей не обошлось. Таким умением хорошо работать в узком пространстве, где врагу некуда податься. Здесь же, возле пропасти, где вдоль руин тянулась свободная полоса метров в десять шириной, простора для маневра хватало.
        А затем моб ещё и ускорился.
        Мысленно толкнув "Воронку” следом за ускользающим врагом, я в следующую секунду передумал. Вихрь хоть и поддавался управлению, но безбожно опаздывал. Вместо этого я напрягся так, что от усилия стрельнуло болью в висках. Зато вихрь чуть ли не прыгнул обратно. И угадал. Второй броненосец, вознамерившийся проскочить по обледенелому пятну вслед за первым, всей тушей вляпался в откатившуюся "Воронку” и сразу замедлился. Его когти заскользили по тонкой ледяной корке. Утробно хрюкнув, монстр с грохотом завалился на бок. Чувствуя нарастающий боевой азарт, я сдвинул воронку ровно настолько, чтобы монстр оказался в эпицентре, и мысленно активировал заряд, который уже должен был возникнуть. Сработало! Под усилившимися ударами стужи клятый панцирник прямо на глазах примерз к расползающейся шире и заметно утолщающейся корке льда. Всё-таки хоть на что-то я способен и сейчас! Ура!
        Пока я развлекался, Гонор без колебаний шагнул навстречу первой твари, подгадывая момент для удара. Его молот взлетел над плечом молот и пошёл вниз длинным мощным замахом, справа налево, с отчетливым хрустом врезавшись в центр туши броненосца. Мощь “Удара правосудия” впечатлила. Полыхнув яркой световой вспышкой, тяжёлый стальной набалдашник проломил толстенный панцирь и глубоко погрузился в тело моба. Осколки костей и брызги красной крови щедро окропили землю. Удар отбросил монстра на пару метров в сторону, заставив кувыркнуться. Больше тварь уже не поднялась - осталась лежать, подергиваясь в предсмертных конвульсиях…
        Если бы не необходимость поддерживать концентрацию на "Воронке”, я бы заорал от восторга. Как же действительно здорово, что я больше не один! Жаль только, что пока занят "Воронкой”, не могу применить что-то ещё. Но "Воронка” и сама по себе рассчитана на работу в ротации группы, она не для одиночек. Задержав второго моба, я тем самым помог клирику, что от меня и требовалось.
        В несколько широких шагов добежав до ледяного пятна с подмороженной жертвой, Гонор размахнулся и со всей дури опустил на моба окровавленный молот. Наверняка подкрепив удар собственным зарядом, полученным с первого врага. Вспышка. Громко хрустнуло. Всхлипнуло. Монстр утробно вякнул. И задергал всеми четырьмя лапами в агонии, конвульсивно сжимая и разжимая жуткие когти. Я встряхнул руками, прерывая ещё не законченный, но уже не нужный каст “Ледяной воронки”, и вихрь быстро рассеялся.
        Выдернув молот из жуткой кровавой каши, перемешанной с осколками панциря, Гонор резко обернулся. Его глаза тревожно сверкнули, уставившись на меня, оружие снова взлетело над головой, а набалдашник вдруг вспыхнул и засиял ярче солнца. Всё это время обеспокоенно мельтешащий возле моих ног клыкан вдруг обернулся в прыжке на месте и отчаянно зарычал.
        ГОНОР: “В сторону!”
        Крик громом прозвучал прямо в сознании, и вместе с ним с молота один за другим сорвались три светящихся сгустка энергии. Замешкайся я хотя бы на секунду, и вся эта убийственная сила досталась бы мне по самое не балуй. Но я отпрыгнул в сторону. Да что там - сиганул так, что сразу перемахнул метра на три. С шипеньем пронзив воздух, там, где я только что стоял, светящиеся снаряды ушли дальше…
        Недалеко.
        Грохнуло. Едва успел прикрыть голову и глаза руками, как один из хлестнувших костяных осколков больно врезался в тыльную сторону ладони, заставив вскрикнуть. Секунду спустя разглядев тушу ещё одного броненосца, который в пылу схватки подкрался со спины на моей стороне расселины, я в сердцах выругался. Дохлая тварь валялась всего в двух метрах и выглядела так, словно взорвалась изнутри. Если бы клирик не придержал “Снаряды сияния” про запас, монстр бы меня сцапал. И на плитах дохлым валялся бы я, а не эта тварь.
        Лицо от запоздалого испуга враз покрылось холодной испариной, по спине болезненно прокатился озноб. Обеспокоенно осмотрев ближайшие окрестности в поисках новых врагов и убедившись, что все чисто, я обернулся к Гонору. Тот неспешным шагом двигался к краю, а туша позади него уже подернулась легкой дымкой. Рисуется, засранец. Но ведь и впрямь молодец. Два удара - два трупа. Вернее, уже три. Силен, ничего не скажешь. Мне бы так. Второй раз спас мне шкуру с момента нашего воссоединения. Не знаю, как теперь долги раздавать.
        - Слушай, а мясо? - спохватился я. - Ты же сам говорил, что не стоит торопиться с распылением…
        - Увы, сейчас на это нет времени, - ладонью в латной перчатке отмахнулся клирик. - Успеем ещё живности на пропитание добыть. Своего тоже на разборку пускай.
        - А что это было?! Что за вопль в моей голове, Гонор? Я чуть инфаркт не словил! Это чат? А почему раньше не предупредил, что общаться можно и голосом?!
        - Извини, сам только сейчас разобрался, - немного виновато усмехнулся здоровяк, вернувшись к первой туше и тоже запустив процесс развеивания. - Значит, ты именно такого броненосца встретил? И сумел завалить в одиночку?
        - Одного прикончил “Последним аргументом”, - уточнил я, - второго подловил в момент прыжка через пропасть.
        - Двух?! Да ты герой.
        - Да пошел ты...
        - Я серьёзно, Филин, - закончив с трупом, Гонор выпрямился и посмотрел мне в глаза без малейшей насмешки. - Ты молодец. Зря я тебе не поверил, ты уж извини.
        Я кивнул, чувствуя себя слегка пристыженным. Пока Корнет был моим ментором и часто шушукался с Алисой, строя против других свои коварные козни, я как-то привык, что эти двое постоянно зубоскалят на мой счёт, и любая похвала отдаёт неприкрытой издевкой. Но Гонор - совсем другой человек. Да, его немного заносит с лидерскими замашками, порой чересчур самоуверен, но зла он мне точно не желает.
        А ещё я не мог не заметить, что Гонор после короткого боя выглядит сильно осунувшимся. Движения замедлились, шаг отяжелел, даже тени под глазами залегли. Так вот какова плата за тройной выброс "Снаряда”? Бешенный расход энергии и дикая усталость? Поэтому и не хотел начинать бой с дистанционки?
        - Погоди-ка, - в этот момент я к своему глубочайшему изумлению обнаружил, что уровень клирика подскочил до 12. - Новый уровень?! Но как?! Это что, какие-то особенные мобы, за которых дают столько опыта?!
        - Обычные. - Гонор пока не торопился переправляться ко мне, ждал, когда система распылит монстров. - Просто в мире второго порядка немного другой расклад по опыту. И ещё один момент. Видишь ли, когда мы на капе задерживаемся в песочнице и продолжаем фармить, пока Эско не отправит в портал, то полученный сверх десятого уровня опыт не пропадает. Он лишь временно блокируется. И высвобождается при переходе в следующий мир. Так что я сразу после прикосновения к ТС поднялся больше чем на половину уровня. Кстати, поздравляю, ты тоже взял новую планку.
        - Не врешь? Шикарно! - я радостно встрепенулся, но тут же опечалился. - Мне вот обидно, что я твой уровень вижу, а инфу о себе - нет. Бред какой-то. Произвол. И не могу распределить ни статы, ни очки умений.
        - Скоро сможешь, не унывай, - успокаивающе пообещал клирик, наклонившись над прахом развеянного трупа. - Слушай, мне с тобой прямо удача улыбается. С обоих броненосцев кристаллы выпали.
        - Есть идея, - я старательно наморщил лоб, помогая мыслительному процессу. - Мобы выше десятого тебе ведь до сих пор не встречались? А эти броненосцы - пятнашки. Вероятно, кристаллы начинают выпадать в этом мире только с противников старше десятого уровня.
        - Разумное предположение, - Гонор одобрительно кивнул, но тут же испортил весь эффект легкой подколкой. - Можешь ведь думать, когда захочешь.
        Затем подобрал трофей со второго моба, разбежался и тяжеловесным прыжком перемахнул на мою сторону, звучно лязгнув всеми сочленениями доспехов. Приблизившись, он с силой стиснул моё плечо могучей лапищей.
        - И вот ещё что, Филин, - непривычно тихим голосом произнес клирик, глядя на меня предельно серьёзно. - Возможно, ты прав, и стоило выбрать проторенный мир, где уже хозяйничают другие кланы. Но время назад уже не отмотать. Нам придётся работать с тем, что у нас есть. Понимаешь?
        Переживает, значит. Сразу как-то ближе стал. И злость испарилась.
        - Ещё бы не понимать, - я напряженно кивнул.
        - Мы больше не будем возвращаться к этому вопросу, хорошо?
        - Ладно, - покладисто кивнул я ещё раз, передумав затевать очередную перебранку, хотя не скрою - тянуло.
        - Спасибо. Я рад, что мы поняли друг друга.
        Извилистый путь среди руин вывел нас к ТС спустя полчаса быстрого хода. Для разнообразия добрались без происшествий. Похоже, возле расселины мы перебили последних броненосцев, а значит, задержались не зря. После того как мы с легкостью с ними разобрались вдвоём, я уже не видел в них ничего страшного. А опыта с них валилось прилично, так что придётся и дальше их изничтожать, когда отреспятся. Гонор, кстати, высказал предположение, что эти мобы, так сильно отличающиеся по уровню от тестовых противников, могли остаться от прошлых испытаний. Возможно, если игроки гибнут, не сумев их уничтожить, то мобы продолжают развиваться в меру своих способностей, пока не упрутся в закон предела уровней для мира второго порядка. Вполне работоспособная версия. И по ней выходит, что мне ещё повезло, раз встретил на старте лишь пятнадцатые уровни.
        Но сейчас же меня беспокоило совсем другое.
        Как только руины расступились, открыв взгляду тот самый вымощенный замшелыми плитами злополучный круг, с торчащими по окружности статуями, я ускорил шаг. Почти побежал, чтобы наконец засейвиться и тем самым сбросить тяжкий груз с души. Хреново вновь превратиться в простого смертного, когда уже привык к мысли, что у тебя есть запасные жизни.
        С радостным восклицанием подобрав посох, на него никто так и не позарился, я вцепился в древко с чувством, словно вернул старого друга. Тут же скинул копьё, больше оно мне не нужно, урон посоха выше и заточен по моим родным стихиям Воздуха и Воды. Затем подошел и остановился возле ТС, представляющей собой торчащий из плит круглый черный столб, толщиной с ногу и высотой в метр. И глубоко вздохнул, прежде чем прикоснуться к гладкому торцу, без малейших признаков управления.
        Клыкан бодро нарезал круги возле нас со столбом, чувствуя моё поднявшееся настроение. Гонор молча остановился рядом в двух шагах, не мешая.
        По дороге он уже посвятил в нюансы своей активации, так что сейчас его помощь не требовалась. Полезно иметь такую информацию заранее. На самом деле сперва, кроме привязки, ничего не произойдет. Но момент отсчета запустится, что приведет к активации одной из статуй. Я обвел их взглядом. Все девять - совершенно одинаковые, из желтоватого песчаника. Гуманоидные фигуры с одинаковыми грубо вырезанными лицами, в которых едва угадывались черты. Восемь стихий - Вода, Огонь, Воздух, Земля, Жизнь, Смерть, Свет и Тьма. Системные подсказки всплывали по мере осмотра. На это система почему-то сподобилась даже без синхронизации. Девятая - статуя Хранителя. Нейтральная. По словам Гонора, на его ТС эта статуя засветилась через час после прикосновения к постаменту, а на карте в нескольких километрах от маяка возникла метка созданной системой Хранительницы. Вместе с ней рандомно загорится статуя одной из стихий, создав противников. И вот тогда нужно будет найти Хранителя раньше, чем до него доберутся условные враги. Потому-то клирик и опоздал к своим разборкам - долго ждал, не зная, что именно делать. Пока
разобрался, что к чему - упустил время. Да и далеко пришлось бежать.
        Зато теперь, благодаря его опыту, знаю я. Вроде всё просто.
        - Не тяни уже, Филин, - не выдержав, поторопил Гонор. - Время.
        - Ладно, ладно.
        Стоило коснуться ладонью поверхности столба, как перед глазами в воздухе на расстоянии вытянутой руки возникли зелёные строчки:
        ТОЧКА СОХРАНЕНИЯ. АКТИВИРОВАТЬ: ДА/НЕТ?
        Сразу после подтверждения интерфейс наконец-то ожил, засыпав “рабочий стол” кучей окошек и скупыми строчками пропущенных сообщений - дольше часа логи не сохраняются. Я облегченно вздохнул. Прямо гора с плеч. Как же по всему этому соскучился, словами не передать. Почти счастлив.
        ПОЛУЧЕН ДОСТУП К СИСТЕМЕ. ПРОВОДИТСЯ СИНХРОНИЗАЦИЯ.
        Вот зараза! Я обнаружил, что сбросились не только очки умений, а вообще все настройки. Пришлось перетасовывать окошки заново, отключая малозначительное и перемещая на удобное для себя место значимое. То есть повторять то, что давным-давно настраивал в песочнице. Угу, счастье после подключения к ТС длилось секунд пять. Я ведь такой, у меня стакан всегда наполовину пустой, и причина для недовольства найдется непременно.
        В ворохе сообщений постарался вычленить взглядом лишь главное.
        Та-ак… Если коротко, то рассказ Гонора насчет насчет задания по первому этапу полностью подтвердился, поэтому заострять внимание на этом не стал. Но на всякий случай проверил “аварийную” информацию:
        СЕРВЕР: САМШИТОВЫЙ ГОРОД. СТАТУС СИСТЕМЫ: АВАРИЙНАЯ ГИБЕРНАЦИЯ. КОЛИЧЕСТВО ИГРОКОВ НА ИСПЫТАНИИ: 5/5. ЗАМЕНЫ: 0/5. ЗАДЕЙСТВОВАННЫЕ ТС: 5 (ТЕСТ, 14:23). ПОЛНАЯ АКТИВАЦИЯ ТС: 4.
        То есть все игроки уже справились со своей задачей, и остался только я, самый тормознутый. Ну, здорово. Повышает самооценку прямо до небес. Вернее, с точностью до наоборот.
        - О как, - суровое лицо клирика, тоже изучавшего системные изменения, прорезала скупая улыбка. - Шанс возрождения в Колыбели вырос до 20%. Понимаешь,что это значит?
        - Что не всё так плохо, как кажется? - буркнул я, крайне недовольный своей последней позицией в испытании.
        - Да я не об этом, - с легкой досадой на мою непонятливость хмыкнул Гонор. - Включай уже мозг, Филин, это ведь у тебя “разум” - профильная характеристика.
        - Зато ты у нас мудрый, - сварливым тоном парировал я, насупившись. - Вот и выкладывай.
        - Ладно. Когда я активировал свою ТС, шанс возрождения был 10%. С твоей шанс поднялся до 20%. Теперь понял, дурилка картонная?
        - Сам ты дурилка… И почему картонная? Что это за обзывалка такая?
        - Филин!
        - Да понял я, понял. Когда запустим все девять точек, то получим 90%.
        - Именно! - Гонор так энергично кивнул своей башкой, что я побоялся, как бы шлем не слетел. Но ничего, обошлось. - А значит, сразу после завершения испытания Колыбель станет на 100% функциональной! И ещё один любопытный момент: моя ТС предложила лишь одну функцию - КОРРЕКЦИЯ РАСЫ. На твоей же - КОРРЕКЦИИ ВНЕШНОСТИ. Бесполезная ерунда в обоих случаях, я пока и своих возможностей толком не знаю, а что-либо менять следует только по зрелому размышлению. Но я сейчас не об этом. Получается, что на каждой ТС прописана лишь одна услуга из возможных. То есть, собрав все девять, мы получим полный сервис. В том числе и возможность взять ремесло, что нам очень не помешает. Напомню, что брикеты с мясом здесь из мобов уже не выпадают. Пропитание придётся добывать в поте лица, помогая себе матерным словом и разделочным кинжалом, ремесло шкуродера для этого точно лишним не будет. А тебя мы планировали сделать ботаником, если ты ещё не забыл.
        Но я его слушал уже вполуха, уставившись на притягательную для взгляда строчку меню:
        Коррекция внешности (длительность операции зависит от количества произведенных правок). Стоимость: 1 кристалл сущности.
        - Не такая уж и бесполезная функция, - не согласился я. - Это с твоей благородной рожей о внешности можно не беспокоиться, а мне вот очень даже пригодится. Жизнь и впрямь налаживается, - я заулыбался, но тут же скомкал улыбку. - Знаешь, не хочу спугнуть удачу. Поэтому давай-ка не будем радоваться раньше времени. Да и Лисичку надо найти.
        - Надо, надо, - закивал Гонор. - Ты на карту-то глянь, теперь она есть и у тебя. Рыжая уже чешет к нам, ещё и поможет, если успеет. Ты лучше о себе беспокойся. Ладно, пессимист ты наш, теперь колись, что дала тебе моя Хранительница?
        - “Моя Хранительница”, - противным голосом передразнил я, не смог удержаться. - Как ты там в песочнице говорил, когда первым забирал с мобов то, что понравилось? Кто успел, тот и съел?
        - Я тебе сейчас так съем, что на всю оставшуюся жизнь аппетит отобью…
        - Да смотрю уже, смотрю! Ты, главное, дырку во мне своим грозным взором не просверли...
        Пробежавшись взглядом по вкладке умений, я удивленно хмыкнул.
        - Знаешь, Гонор, а это и в самом деле нечто интересное.
        Глава 10
        - Читай уже, не тяни кота за причинное место, - поторопил Гонор.
        - Ээ… а зачем вообще кота тянуть за… это самое? Ты вроде тоже с Земли, как и я. А по выражениям складывается ощущение, словно мы из каких-то параллельных реальностей. Из разных вариантов этой самой Земли.
        И только я это сказал, как до меня дошло - это и в самом деле может быть так. Гонор тоже слегка напрягся и мы задумчиво уставились друг на друга, оценивая наше знакомство как бы заново. И, похоже, оба одновременно пришли к выводу, что в текущей ситуации, да и вообще - в этом мире, это ничего не значит. Вот совершенно. Прошлое - лишь фикция, к которому уже никогда не вернуться, так что имеет значение лишь то, что творится здесь и сейчас.
        - Пока не будем ворошить эту тему, всё равно смысла нет, - озвучил общую мысль клирик. - Читай, Филин.
        - Ладно. - Я нашел взглядом нужные строчки. - “Ассимиляция”. Уникальное умение. Позволяет усваивать бонусы из предметов, обладающих дополнительными параметрами. Шанс успеха зависит от ранга умения (текущий - 15%). При любом исходе, удачном/неудачном, предмет с тем же шансом может разрушиться. Откат - час.
        - Та-ак… - Гонор нахмурился. - Очень… перспективно. Везет же некоторым обалдуям. А ну-ка подбери копьё. Там как раз имеется бонус. Проверим, как оно работает.
        Я живо подхватил копье, которое до синхронизации с системой выбросил не глядя, всмотрелся в описание. Всё, как сказал Гонор, только он забыл добавить, что у копья ещё есть +9 к ловкости. С любопытством глянул на болтающийся на ремне серп. Ух ты, а здесь к ловкости аж +10. Не профильная характеристика, но любые статы лишними не бывают по определению. Надо же, какие интересные шмотки у ящеролюдов, все с бонусами. Зараза, зря оставил второй серп! Но кто ж знал!
        - Чего тянешь? - снова подстегнул Гонор. - Пробуй.
        Стряхнув размышления, я мысленно активировал “Ассимиляцию”. Эффект получился интересный. Примерно такой процесс я видел в данже, когда с помощью дубликатора привязывал “Руку судьбы” к своей душе, переплавляя один предмет в другой. Копьё полностью, от пятки до острия, подернулось легкой дымкой и начало растворяться, вызывая щекочущие ощущения в ладони. От неожиданности пальцы разжались и копьё с глухим стуком, словно вдруг стало ватным, упало на плиты. Но крепкое словечко замерло на губах, так как процесс не прервался. Дымка от копья тонкой струйкой потянулась к руке, касаясь кожи и бесследно растворяясь в воздухе. Продолжалось это секунд десять, после чего копьё исчезло без следа. Я обнаружил, что не дышу - настолько было не по себе, от того, что нечто непонятное впитывается прямо в плоть.
        - Ну? - Гонор подступил ближе, не скрывая интереса.
        Я с опаской осмотрел со всех сторон ладонь и пальцы - ничего. Никаких изменений. Глянул на логи, на свои характеристики, и огорчённо вздохнул:
        - Ничего не вышло.
        - Не врёшь? - с подозрением уточнил здоровяк. - С тебя станется. Может, просто обидеть меня боишься, Филин? Так и я вроде не девочка, не стесняйся.
        - Да нет ничего! - огрызнулся я, но тут же сбавил обороты, вспомнив, что Гонор сейчас огорчен не меньше меня. - Говорю же - не сработал шанс! Гарантий не было, что прямо с первого раза получится. Разве что чуток прогресс умения подрос, на пару сотых процента.
        - Ладно, замнем. Но такое умение стоит прокачивать в обязательном порядке. Попробуй очками умений поднять.
        - Не выйдет. Нет окна для вливания очков.
        - Ясно, прокачка только вещами, - деловито кивнул Гонор. - И почему я не удивлен. Через часик попробуй на серпе.
        Программа действия меня устраивала полностью, сам подумал о том же. Для повседневных задач мне и старого кинжала хватит, так что серп обречен на распыл.
        - Ладно, мне отдохнуть надо, задолбался уже тебя спасать.
        Продолжая что-то ворчать себе под нос, клирик отошел и уселся под статуей Хранителя, прислонившись к ней спиной, затем достал и принялся раскуривать трубку.
        - А Гаэдо? - напомнил я. - Ты же обещал со своим покровителем свести?
        - С умениями сперва разберись, ворюга, и статы закрепи.
        А вот это уже обидно, хотя вроде бы и в штуку. Вот же раскомандовался…
        Тело клирика окутал ореол слабого свечения. Медитация, значит. Раньше таких эффектов не наблюдал. Но лицо здоровяка и впрямь выглядело осунувшимся. Само собой, он сильно расстроился, хотя прямо этого не сказал. Вот и бурчит, да и шутит не смешно. Ведь и правда это умение могло стать его собственностью, а досталось мне. Я прямо угрызение совести испытал, на секундочку. Дольше не смог - радостное самодовольство из меня так и перло, ничего не смог с этим поделать. Приятно, когда удача действительно улыбается, а не скалит зубы в спину.
        Убедившись, что Гонор, присосавшись к трубке и прикрыв веки, ничего не видит, я подступил к чёрному столбу поближе и снова положил руку на гладкий торец. Кликнув по всплывшей перед глазами «коррекции внешности», я выдернул из кармашка пояса расходник и с любопытством на него уставился. Название сменилось с “кристалла душ” на “кристалл сущности”, что и требовалось для взноса. Заглянув в котомку, убедился, что название сменилось у всех расходников. Пока не знаю, какое это имеет значение, но свойства вроде остались такими же. И больше не колеблясь, вставил кристалл в любезно протаявшее в камне круглое отверстие.
        На такое дело не жалко.
        Перед лицом возникло что-то вроде вращающейся голограммы с моей фигурой в полный рост. По её бокам проступили панели с ползунками для коррекции любых частей тела, палитры цветов - для волос, кожи, глаз. Восхитительно. Значит, могу перекроить себя полностью, а не только лицо. Первым делом решил поправить телосложение - надоело выглядеть доходягой. Сразу двинул ползунки на полную - любопытно было, как изменится результат в конструкторе. Но оказалось, что лично для меня имеются существенные ограничения. Видимо, это связано с базовыми параметрами, ведь силы и выносливости, как у мага, у меня немного. Так что удалось лишь чуток прибавить мышц в руках и груди, выпрямить осанку, совсем малость увеличить ширину плеч…
        Производится расчет длительности коррекции в зависимости от количества и качества введенных изменений. Текущая длительность: 6 суток. Принять изменения: да/нет?
        Стоп, стоп! Ишь, шустрая какая…
        Как только взгляд переместился к голограмме головы, та начала медленно вращаться вокруг оси, на волосок отделившись от тела. Тут я задумался. Сложно было не заметить, что там, в песочнице, Рыжей весьма понравился Зубоскал. Так и стреляла в него заинтересованным взглядом, расточая милые улыбки. Ну, ещё бы, будь у меня выбор, как у неё, я бы тоже чаще улыбался Зубоскалу, а не такому пугалу, как сам. Может, мне того… позаимствовать его внешность?
        Но стоило представить реакцию Рыжей, так аж в пот бросило. Нет, это откровенная глупость, так можно запросто стать посмешищем до скончания дней. А я ведь хочу произвести положительный эффект. Ну нравится она мне, нравится, себе-то уж могу признаться без всякого стеснения. Но сейчас тот самый случай, когда нужно поработать мозгом, а не чувствами.
        В общем, следующие несколько минут я увлеченно двигал ползунками. Несколько раз сбрасывал всё на исходную и повторял заново, пока не добился более-менее приемлемого варианта. Это всё ещё был я, но значительно улучшенная версия, больше не выглядевшая истощенной. Не красавец, да и зачем парню быть красавцем, но уже вполне себе ничего.
        Текущая длительность коррекции: 8 суток. Принять изменения: да/нет?
        Подтвердив выбор, я вышел из конструктора-визажиста. И ухмыльнулся во все тридцать два зуба, весьма довольный собой. Через восемь суток я стану совсем другим человеком. Нет, не так - я уже чувствую себя другим человеком.
        Проверив карту и не обнаружив новых меток, уселся на плиты рядом с клириком, прислонившись к другому боку статуи. Не открывая глаз, Гонор протянул мне трубку, и я с удовольствием затянулся ароматным дымом. Вот теперь, на расслабоне, можно и всем остальным заняться.
        Имя: Филин
        Раса: человек
        Игровой класс: “маг”
        Специализация игрового класса: “Повелитель бурь”
        Текущий уровень: 11 (5767/46130)
        Да, да, название спека “Погодник” сменилось на “Повелитель бурь”. Понятия не имею, почему и что это даст в дальнейшем. Скорее всего дело всего лишь в названии, функции спека остались прежними.
        Первым делом решил разобраться со статами, так как эта задачка показалась проще. Теперь, на одиннадцатом уровне, система выдала +2 ко всем пяти основным характеристикам автоматически и +10 очков для свободного распределения. Растем, однако, что приятно. А вот шкала маны… пропала. Но раз мне всё-таки удавалось кастовать, то выходит, что за все энергетические затраты теперь отвечает...
        Выяснить, в чем проблема, было несложно, так что для разнообразия не стал беспокоить вопросами Гонора, пусть отдыхает. Кинув по единичке свободных статов в каждую из пяти основных характеристик, быстро выяснил новые закономерности. За регенерацию энергии и магическое сопротивление теперь отвечала “мудрость”. В самой “выносливости” осталась прямая корреляция с величиной жизни, скоростью регенерации здоровья и прочностью физической защиты. “Сила” - физический урон, грузоподъемность. “Ловкость” - шанс уклонения или парирования, меткость. “Разум” по-прежнему отвечал за магический урон, шанс критического удара магической атакой и общую сообразительность. Пока единички системно не закреплены, их можно забирать, что и сделал, раскидав уже иначе. В итоге получилось следующее: мудрость - 38, выносливость - 30, разум - 40, ловкость и сила - по 26 каждая.
        Задним числом сообразив, что можно было вложить свободный десяток в силу и выносливость перед коррекцией внешности, чтобы расширить границы для ползунков, тихо ругнулся. Ну, теперь поздно. Вечно я тороплюсь.
        Непоседливый Блоха, весь в меня характером, отвлек от расчётов. Запрыгнув на колени и задрав мордочку, питомец вопросительно уставившись на меня черными, как смола, глазенками. Опять голоден, вот же проглот. Ну да, растет же. Шкала “Детство” поднялась уже до 6315/10000. Прогресс. Он и визуально подрос, потяжелел, уже тянет кило на пять. И по-прежнему лишь одно детское умение - “Болезненный укус”, понижающий свертываемость крови и тем самым вызывающий длительное кровотечение у врагов. Мысленно попросив питомца погулять и потерпеть, я снова вернулся к вкладкам умений. Блоха недовольно фыркнул, но послушно спрыгнул на землю и унёсся изучать окрестности.
        Итак, умения. Самая важная часть.
        В Дивносаде, чтобы открыть ветки развития умений, пришлось поднимать пассивные навыки “Статический поток” и “Электризация” до пятого ранга, потратив на каждый по пять очков, по одному за ранг. Здесь же, в “Самшитовом городе”, все разительно изменилось. Прежде всего, все умения сбросились до первого ранга, высвободив накопленные очки, и хорошо ещё, что полученные ранее умения после такого сброса не заблокировались. Во-вторых, изменилась схема роста рангов за счет очков умений. Я без колебаний поднял все умения до второго ранга, вбросив по очку. А вот дальше пришлось подумать как следует, что мне сейчас важнее, так как в наличии от 17 очков осталось 9, а второй ранг любого умения теперь требовал сразу 5 очков! Дилемма.
        Стоп. За 11 уровней должно быть только 15 очков. Ещё два, видимо, накапало за непосредственное развитие умений, при использовании в бою. Неплохо. Что любопытно, “бытовые умения” - вроде “собирательства”, “владения посохом” или “бега”, избежали сброса, их прогресс не изменился. Но они не развивались очками умений, только практикой. Поэтому логично, что пострадали только классовые.
        Если подробнее, то текущие умения на первом ранге выглядели так:

“Раздвоенная молния”: дистанционное боевое умение. Наносит урон силой Воздуха, имеется шанс прервать текущее действие врага и на мгновение парализовать его. Дает один заряд за каждую пораженную цель. Восстановление - 30 секунд.

“Стихийная защита”: Аура. Уменьшает получаемый магический урон и увеличивает урон, наносимый силами Воздуха и Воды по одиночным целям на 5% за ранг.

“Статический поток” (пассив). Увеличивает наносимый урон на 2% за ранг, запускает "Электризацию" при любом магическом ударе.

“Электризация” (пассив). Срабатывает при любом магическом ударе стихии Воздуха или Воды. Позволяет накапливать заряды энергии (очки атаки), которые можно использовать для усиления любого магического умения. В зависимости от умения, действие зарядов проявляет себя по разному. Сила зарядов, а также их количество, увеличиваются с каждым рангом умения. Каждый накопленный заряд сокращает время восстановления боевых умений на 1 секунду и увеличивает урон на 1%.

“Коварный порыв”. Стан. Ледяной порыв ветра, вызывающий замедление врага, прерывающий чтение заклинаний. Время и сила замедления зависят от ранга умения и числа использованных для усиления зарядов. Восстановление - 30 секунд.

“Шаровая молния”. Дистанционное боевое умение. Маг выпускает управляемый сгусток энергии, который при подрыве наносит урон окружающим врагам силой Воздуха. Имеется шанс прервать текущее действие врага и на мгновение вызвать паралич. Дает заряд за каждую пораженную взрывом цель. Подготовка - две секунды. Восстановление - 30 секунд. Требует от мага неподвижности для должной концентрации внимания во время каста.

“Ледяная воронка”. Дистанционное боевое умение длительного действия, наносит постепенный урон силой Воды и Воздуха, замедляет нападающих. Подготовка - две секунды, длительность - 16 секунд. Восстановление: 60 секунд. Время и сила замедления зависят от ранга умения и числа использованных для усиления зарядов. Требует от мага неподвижности для должной концентрации внимания во время каста.

“Штормовой допинг”. Самоподдержка, защита. Восстанавливает 5% энергии за ранг использованного для активации умения кристалла сущности. Во время действия умения возникает защитный вихрь, отбрасывающий врагов и отклоняющий удары. Каждый заряд на 5% увеличивает поглощение энергии из кристалла. Время действия умения равно рангу навыка. Восстановление - 60 секунд.

“Ассимиляция”…
        Ну, хоть здесь очки не требовались, развитие шло только за счёт поглощения бонусов с вещей. Вдобавок, к приятной неожиданности, в ветке развития обнаружилось умение, которое получу на пятнадцатом уровне. Иконка умения была пока серой, не активированной: “Ледяное копье. Дистанционное боевое умение. Формирует в воздухе копьё из магического льда, наносит физический урон. Подготовка - две сек, восстановление - 15 секунд”
        Какая классная штука, дайте две. Осталось лишь дожить до пятнадцатого уровня. Но куда вложить пять из девяти оставшихся очков прямо сейчас?! Может, вообще этого не делать, и подождать до пятнадцатого уровня? А то от раздумья уже голова начинает трещать.
        Так, рассуждаем логически. “Статический поток” и “Электризация” в песочнице были разогнаны до пятого ранга. “Поток” в результате увеличивал урон боевыми способностями на 10%, но главная его задача - запуск “Электризации”. Так что, подняв на второй ранг, мало чего добьюсь. Поднять “Электризацию”, чтобы было хотя бы два заряда для усилений? И сильно мне это поможет? Вообще, с ума сойти, это ж сколько уровней теперь эти очки придётся набивать, чтобы добиться более-менее путного прогресса в приросте мощи.
        Пожалуй, и в самом деле пока оставлю лишние очки умений про запас.
        Так, с умениями вроде разобрался.
        А теперь разбор ошибок, из-за которых я вчера едва не сдох. Точнее, это не столько ошибки, сколько особенности применения магии. Два сильных умения - “Шаровая молния” и “Ледяная воронка”, требующие неподвижности и концентрации, в динамичном бою один на один становятся практически бесполезны. Враг не будет стоять и ждать, когда я нанесу удар. За эти две секунды подготовки со мной можно сделать что угодно. И мгновенным заклинанием шарахнуть, и стрелу воткнуть, и…
        Безотчётно вычерчивая пальцем в пыли на каменной плите абстрактные фигуры, я задумался о перспективах. Как же это сделать - научиться концентрации в движении? Бредовая идея? Возможно. Раньше я никогда не пытался выяснить, насколько жестко прописаны игровые установки, просто не было необходимости. То Гонор прикрывал, то Дед, то Зубоскал. Всегда был защитник-физик, позволяющий работать магу с безопасной дистанции. Но сейчас конкретно приперло. Когда чудом удается пройтись по краешку, за которым чувствуешь ледяное дыхание смерти, желание жить резко обостряется.
        Еще было бы неплохо уменьшить откат, чтобы компенсировать скудность запаса доступных умений. Чем чаще я могу применять умения в пределах доступной энергии, тем выше мой боевой потенциал. Логично? Вполне. Но здесь разве что рост в уровнях поможет. Схема простая и понятная: сейчас в спек вложено восемь очков умений, соответственно, за счет этого сила умений повышена на 8%, а откат уменьшен на те же 8%. Хорошо бы и остальные очки вкинуть, но я ведь пока решил не торопиться.
        Ранги. Второй путь повышения силы умений. Тут тоже не все гладко. Поднимать их даже до третьего теперь крайне сложно. Вообще, проблема с очками умений наверняка как-то решается и помимо роста уровней, иначе система не выставляла бы таких заоблачных требований. Уникальные задания, например. Или какие-то расходники, которые поднимут статы на временной или постоянной основе.
        Статы. Третий путь усиления. “Разум” надо задирать как можно выше, основной профит на урон именно с этой, профильной для мага характеристики.
        Мысли снова вернулись к тому, чтобы поднять в первую очередь до третьего ранга “Электризацию”. Тем самым увеличив силу зарядов, их количество, а также увеличив бонус в виде сокращения времени отката на 1 секунду и повышенный урон за каждый заряд.
        Машинально перечитав описание столь профитного умения, я удивленно хмыкнул, не веря своим глазам. Что за фигня? Вместо двух накапливаемых в бою зарядов, по одному за каждый ранг, напротив умения в скобках красовалось... три. Упс. Какая-то системная ошибка? Не, это, конечно круто, пусть бы так и оставалось, но хотелось бы знать причину. А если провести небольшой эксперимент? Например, просто вложить очки (временно, не закрепляя), в следующий ранг?
        Число зарядов скакнуло до... шести.
        Я обалдел уже по-настоящему. Налицо сбой игровой механики… Или? Если предположить, что заряды “Электризации” за каждый ранг теперь начисляются по значению самого ранга (1+2+3), то все сходилось. То есть уже сейчас, на третьем ранге, я имел на один заряд больше, чем раньше с пяти рангов в песочнице!
        Испугавшись, что система “передумает”, я поспешно закрепил вложенные очки.
        Внимание! Умение “Электризация” достигло 3 ранга! Необходимо выбрать одну из двух наград:

1. Получить 25 единиц характеристик,

2. Получить 25% опыта от текущего уровня.
        Эээ… Это что, теперь всегда так будет?! Да это же… вообще шикарно! Новый мир мне даже начинает нравиться! Правда, на четвертый ранг, как сразу выяснилось, уже требовалось 25 очков (задница полная), но в данный момент это пока неважно.
        Опыт - дело наживное, так что взял статами. Пребывая в легкой эйфории от удачного вложения и открывшихся перспектив, наконец заглянул в журнал заданий и кроме уже известных записей по активации маяков обнаружил парочку новых на специальной вкладке, обозначенной как “Территориальные задания по контролю популяции”:

“Броненосцы”, прогресс: 5/20. Награда: 5000 опыта, 1 очко умений.

“Ящеролюды”: прогресс: 8/20. Награда: 8000 опыта, 1 очко умений.
        Вот же оно! Значит, очки умений действительно можно зарабатывать не только уровнями! А что особенно здорово, зачлись даже ящеры, которых Гонор прикончил лично, видимо, благодаря объединению в группу.
        Я потянулся взглядом к почти неразличимой иконке карты. Она сразу послушно выросла перед лицом в полный размер. Совсем другое дело, не то, что раньше. Как и ожидалось - кругом совершенная пустотень. В смысле - ничего не видно, кроме тех клочков местности с руинами, где я уже успел пробежаться. Поиграл с масштабом, чтобы в поле зрения оказалась полная окружность с метками всех девяти точек сохранения. Пять из них горели мягким желтым светом. И одна большая точка, стилизованная под “солнышко” (окантованный лучами круг) и пока ещё тёмная, проступила в центре. Колыбель. Ох и приличная на вид территория, придётся побегать. Три маяка, образуя слитную дугу, активированы на “нашей” стороне, два “чужих” маяка - на противоположной. Похоже, чужаков встретим ещё не скоро.
        Выпил водички из фляги, промочив пересохшее горло. Налил в ладонь и напоил живо подскочившего клыкана. Вложенные статы вроде уже усвоились, судя по тому, как ноют мышцы. А новые статы пришлось оставить в запасе, с ними возиться уже некогда, в любой момент Гонор скомандует подъём.
        И тут я обратил внимание на чёрный камушек на ладони, по которому задумчиво гладил пальцами. Вот же привязчивый... Разглядев системное описание камушка, ошеломленно замер, переваривая новую порцию сногсшибательной информации:

“МЕДИАТОР СУДЬБЫ” (инициализатор сета, доступно одно применение).
        Полный список предметов рандомного сета “Власть судьбы” (2/5).

“Медиатор судьбы” (артефакт),

“Длань судьбы” (магическая сфера),

“Перст судьбы” (кольцо),

“Ожерелье судьбы” (четки),

“Фолиант судьбы” (магическая книга).
        Бонус при сборке 3/5 предметов: удвоенное количество магических зарядов.
        Бонус при сборке 4/5 предметов: информация недоступна.
        Бонус при сборке 5/5 предметов: информация недоступна.
        Глава 11
        Все ещё ошарашенный, я перевёл взгляд на свою магосферу, мысленно заставив её податься от плеча на шаг вперед, чтобы глаза не ломать. Точно. Описание предмета осталось тем же, а вот название изменилось с “Руки” на “Длань судьбы”. Вот это подарок…
        Признательно глянул на Блоху, который беззаботно носился по площадке кругами и, похоже, успел пометить все статуи без исключения. Питомец даже не подозревал, насколько его находка в водоёме оказалась ценна. Судя по результату, этот камень создал мне сет и сам вошёл в его состав. Обалдеть.
        Гонор пошевелился и я тут же спрятал камушек в свободный кармашек пояса. В отличие от магосферы, привязки к душе у “Медиатора” нет. То есть, если я его утрачу, или он попадет в чужие руки, то... сет сбросится? И возникнет что-то новое у следующего владельца? Именно это имеется в виду под примечанием “доступно одно применение”? Один владелец - один сет? Не хочу проверять. С другой стороны, может, наоборот, предупредить Гонора, чтобы не трогал камень, если вдруг упущу его из рук? Нет. Дружба дружбой, но с такими свойствами лучше пока не искушать клирика. Это как в древней поговорке - если хочешь потерять друга, то одолжи ему денег. Много. Надо бы потайной карман внутри балахона смастерить, в котомке до сих пор лежат обрезки от подола. Но вряд ли получится, сомневаюсь, что тут под каждым камнем иголка с ниткой лежат.
        Аппетит приходит во время еды и мне захотелось ещё плюшек. Тем более - обещанных, а значит - законных.
        - Гонор? - требовательно окликнул я клирика. - Алё! Проснись!
        - Чего неймется? - проворчал тот, не открывая глаз. Трубка в его лапе давно погасла, выгорев. - Метки Хранителя пока не вижу.
        - Ты обещал меня с Гаэдо познакомить. Пора бы уже.
        После этого Гонор соизволил открыть глаза, но взглянул на меня хмуро, видимо, рассчитывал посидеть подольше. Чихать я хотел на его недовольство, мне его умения нужны. Я тоже не прочь получить возможность при необходимости влупить три “молнии” подряд, пусть это и затратно с точки зрения энергетики. Бывают ведь ситуации, когда экономия смерти подобна. И тут постная физиономия клирика, продолжавшегося пристально смотреть на меня, изумлённо вытянулась:
        - Ба-а, Филин, да ты ли это? Прямо красавчик! И когда успел?
        На секундочку я недоверчиво замер. О чём это он? Для коррекции внешности должны пройти восемь суток, лично я сейчас ничего не чувствовал. Тем не менее, завертел головой, пытаясь сообразить, где можно увидеть своё отражение. Даже лужа сгодилась бы. Спохватившись, открыл вкладку и глянул на свою системную иконку. Лицо не изменилось ни капли. Ничего не понимая, снова глянул на Гонора.
        И тут здоровяк издал ослиное ржание.
        У всех свои недостатки, но мне очень захотелось стукнуть его чем-нибудь тяжёлым, да вот тем же посохом, просто чтобы заткнуть. Не смех, а форменное издевательство над нервной системой.
        - Да какого пня ты ржешь?!
        - Предсказуемо, что ты не удержишься и полезешь менять внешность.
        - Так нет же ещё ничего?!
        - Зато рожа у тебя забавная, Филин, когда не понимаешь, что происходит. Ладно, ладно, я не против.
        Ещё бы не догадаться, зачем я возле ТС с единственной функцией проторчал столько времени. Явно же работал с редактором. Но я-то думал, что клирик дрыхнет, а он бдил, хоть и вполглаза.
        - Давай уже своего Гаэдо, а то я за себя не ручаюсь, - пробурчал я, глядя на клирика исподлобья.
        Пряча ухмылку под привычную серьезную мину, Гонор уже знакомым жестом поднял руку и выставил перед собой ладонь с мягко засиявшей татуировкой в виде стилизованного солнца.

“Гаэдо Доблестный предлагает свое божественное покровительство. Принять: да\нет?”
        И в этот момент на периферии зрения почудилось какое-то движение. Поняв, что на виртуалке замигала яркая желтая точка, я повернулся к Гонору и обнаружил, что от статуи Хранителя за его спиной сочится слабое желтоватое сияние. Через две статуи от неё засветилась ещё одна - Стихии Огня, и этого клирик уже не мог не заметить.
        Гонор мигом вскочил на ноги, подхватывая молот, и рявкнул:
        - Хранитель! Наконец-то! Ходу, Филин! Ходу!

***
        После привязки бежать стало легче.
        Отмахав несколько километров, я почти не запыхался и поспевал держать взятый клириком темп. Отрадно. Ведь, несмотря на броню, чесал Гонор будь здоров, вовсе не выказывая признаков усталости. Не хотел упустить ещё одно умение, и я его отлично понимал. Чем больше уникальных умений - тем выше шанс выжить в суровых условиях, а условия здесь определенно не райские.
        В общем, отсвечивающая железом фигура неслась впереди, тяжеловесно лавируя среди развалин и громыхая всеми своими запчастями, как потерявший управление раздолбанный бронетранспортер. Я бежал следом, предусмотрительно выдерживая между нами дистанцию метров в пятнадцать. Нисколько не сомневаюсь, что топот здоровяка слышен далеко вокруг, а значит, он гарантированно привлечет и встретит опасность первым. Как и полагается игроку с танкоспеком. Мне останется лишь подхватить бой, и теперь я для этого во всеоружии, то есть морально и магически готов.
        Общаться по чату на бегу оказалось удобно - мысленно пересылая сообщения другу другу. Так что вскоре я вызнал, чего ожидать от божественных умений Гаэдо Доблестного в ближайшем будущем. Посвящение, хоть и второпях, но всё-таки состоялось. Правда, Гонор не предупредил, что его божество… то бишь - наше, теперь будет забирать часть моего опыта на собственное развитие, но я не сильно опечалился. Так уж устроен мир - за всё хорошее приходится платить, а божество наше юное, в самом начале пути, и развиваться ему ох как надо, для нашего же блага.
        В отличие от клирика с его тремя божественным умениями, Гаэдо выдал мне только “Пересвет”: ауру магического усиления оружия, повышающую шанс крита. На запуск ауры улетало довольно прилично энергии, зато теперь по магосфере красиво бегали язычки света - очень похоже на живое пламя. Да ещё и во время движения ветер словно срывал с неё жёлтые искорки, шлейфом улетающие за спину. Чтобы не терять время зря, я поставил себе задачу не забывать обновлять новую ауру сразу по откату, то есть каждые десять минут. Слегка утомительно, но необходимо. В бою прокачка умения пойдет быстрее, но и так, в фоновом режиме, единички репутации с Гаэдо уже тикали.
        Вторым божественным умением для Гонора стал “Выброс” - комбо-навык, позволяющий применить одно и то же заклинание трижды. Условие - заклинание должно быть из мгновенных, то есть “Ледяная воронка” и “Шаровая молния” для него, увы, не годились. Забирает очень много энергии, а откат зависит от баланса тонуса с текущим уровнем энергии. Угу, это та самая штука, которая превращала Гонора в машину смерти. Надеюсь, поднимать сотню репутации с Гаэдо придётся не слишком долго для получения такого комбо. Очень хочется.
        Увы, но третье умение клирика - аура “Гнева” - заставляла агриться на применившего всех врагов в округе. Мне такое и даром не нужно, зато Гонору в самый раз. Целых две агро-ауры - “Гнев” и “Щит веры” для его спека - это несомненный плюс, особенно если учесть, что и откат, и вторичные эффекты у них разные. Так что можно особо не беспокоиться, что слишком высоким уроном сорву с клирика наседающих на него мобов.
        До третьего божественного умения, само собой, мне как до неба в прыжке, сперва хотя бы на второе заработать… Надеюсь, Гаэдо сообразит выдать его с учётом класса, чтобы я не получил совершенно ненужный мне “Гнев”.
        Свернув вслед за Гонором по очередному извиву между руин из песчаника - наверное, в сотый раз, я машинально смахнул испарину со лба. И мысленно ругнулся, сообразив, что рано радовался. Вне всякого сомнения ресурс выносливости здорово вырос, но усталость всё же начала подкрадываться. Даже Блоха притомился - приотставшего от клирика питомца пришлось подхватить на бегу рукой под пузо и прижать к боку. Меня, естественно, слегка перекосило, клыкан тянул уже кило на шесть. Вроде немного, если поднять разок-другой, как гантелю, но если тащить лишнюю тяжесть долго, то это уже совсем другой расклад. От Блохи по “духовной связи” остро несло голодом, постоянное движение ускорило его развитие, но и силы щенка расходовались тоже быстрее, а подкрепиться было нечем.
        Ничего, прорвёмся.
        Хотя я старался не зацикливаться на проблеме, но всю дорогу на карте наблюдалось нечто странное, и это меня сильно беспокоило. Точка Хранителя так и не сдвинулась с места. По заверению Гонора, ему пришлось за своим Хранителем побегать будь здоров, тот постоянно перемещался, и именно это отняло кучу времени. А сейчас нас словно ждали. Может, этот Хранитель разминулся с ящерами и убегать ему не от кого? Или кто-то их прибил вместо нас? Было бы здорово, но верится в такую халяву с трудом. Остается лишь надеяться, что в спешке мы не выскочим сразу на весь пак рептилоидов, иначе даже вдвоем придётся тяжко.
        Руины, руины, руины. Как же задолбал вид этих бесконечных руин! Мечемся среди них, выбирая дорогу, как бухие в стельку и хромые на обе ноги. Бесит, когда без карты совершенно невозможно ориентироваться. Да и с картой не намного лучше. Ещё и посох, закинутый за спину, долбил то по хребту, то по заднице, а то и по голове норовил приложить болтающимся навершием после каждого приземления - при прыжках через препятствия. Не хватало силы энергозакрепа, прогресс навыка застрял на втором ранге. Пришлось в конце концов взять полутораметровую палку в свободную от Блохи руку. Заодно уравновесил и даже стало немного легче переставлять ноги. Ношение за спиной буду прокачивать в более спокойной обстановке. Или чуть позже мудрость подтяну лишними статами.
        Эх, где бы раздобыть халявные очки умений...
        Будь у меня сейчас 25 очков, я бы не стал их тратить на четвертый ранг “Электризации”. Однозначно. Да, зарядов для усиления сразу стало бы существенно больше (то есть - десять, офигеть, да?!), но… Разумнее этой прорвой очков поднять несколько любых умений до третьего ранга и получить охрененную кучу статов, тем самым усилив свою физическую выживаемость практически вдвое! И только когда везде будет третий ранг, можно будет подумать и о четвертом. А то как бомж с дорогим смартфоном - и круто и смешно одновременно.
        Хотя, с очками ситуация улучшилась. В песочнице одно очко умений капало на чётном уровне и два на нечётном. Здесь же на каждом уровне прилетает по два. Информацией порадовал Гонор, как раз поднявший парочку уровней и уловивший новую тенденцию. Прогнозируя схему дальше, можно предположить, что с двадцать первого по тридцатый каждый уровень будет приносить уже по три очка. И так далее.
        Отбросив бесплодные хотелки, я на бегу занялся тем, о чем думал ещё до активации ТС - как повысить эффект своих умений, требующих неподвижности. То есть, не останавливаясь, попытался запустить “Шаровую молнию”. Любые сумасбродные идеи нужно проверять на практике, вдруг да выйдет толк.
        Увы, светящаяся точка умения возникала в воздухе впереди, смещаясь вместе со мной по ходу движения, и тут же гасла. Я не сдавался, повторял раз за разом с минутными перерывами. Пока не понял, что следующая попытка просто взорвет мне башку - в висках уже стучало и жгло спицами боли от перенапряжения. Разок мне даже показалось, что начинает получаться, но... лишь показалось. Как же всё сложно и муторно. Возможно, проблема заключается в том, что скорость слишком большая, а начинать нужно с малого, но сейчас это не проверить. Если эта проблема вообще решается.
        Монотонный бег и нарастающая усталость сыграли злую шутку - наше с клириком внимание ослабло. Когда до метки на карте оставалось не меньше сотни метров, мы после резкого поворота выскочили на относительно прямой отрезок среди развалин и обнаружили примерно в двадцати метрах впереди чужаков.
        Гонор поспешно перехватил молот в боевое положение и тревожно оглянулся по сторонам в поисках остальных врагов. Я тоже завертел головой. Два глаза - хорошо, а четыре лучше. Тем более - шесть. Клыкан сразу рванулся из рук, и я не стал его сдерживать, выпустил на землю. Разведка боем ему как раз по силам.
        Три ящера стояли возле стены одного из разваливающихся от старости домов совершенно неподвижно, словно неживые. Абсолютно такие же гуманоидные создания, совершенно чуждые по облику для человеческого восприятия, как и те, кого мы прикончили раньше. С зелёновато-коричневой чешуей по всему телу, практически без доспехов. Вышли мы довольно удачно - они стояли к нам спиной и взгляды всей троицы были устремлены куда-то вперед, а руки с оружием расслабленно опущены.
        Двое с серпами, один с копьём. Прямо дежавю какое-то.
        Ящеры шевельнулись, когда летящему к ним стрелой питомцу оставалось преодолеть метра четыре, чтобы вцепиться в какое-нибудь мягкое место ближайшего врага мелкими острыми зубами. Ну, это он так думал, своей наивной щенячьей душой, что вцепится, но я пока рисковать им не готов, маловат ещё. Зато стало понятно, что ящеры живы и вполне дееспособны, просто по какой-то неведомой причине изображают статуи.
        Повинуясь приказу, щенок ловко отпрыгнул сторону и пронёсся мимо рептилоида, удирая под прикрытие ближайших развалин. Ящер вытянул зубастую башку на короткой шее и зашипел ему вслед, но шипение тут же утонуло в шуме обрушившегося на троицу вихря “Ледяной воронки”. Трава и почва под врагами покрылась инеем, а парочка возникших зарядов, тут же брошенных на усиление самого вихря, заставили обледенеть тонкой коркой чешую у гадов. Заторможенные и ошеломленные столь внезапной атакой, они ничего не успели сделать. Гонор не изменил своей тактике, оставив “Снаряды” про запас. С молотом наперевес он с разбега врезался в рептилоидов, как пушечное ядро в кучку оловянных солдатиков. И принялся махать своей колотушкой, с мерзким хлюпающим треском ломая кости и разбивая черепа.
        Дольше, чем длилась стычка, пришлось ждать, пока система распылит трупы. Спустя минуту моя теория о том, что с монстров ниже десятого уровня кристаллов ждать не стоит, подтвердилась.
        Не теряя времени, мы двинулись дальше.
        Гонор перешел на быстрый шаг, стараясь поменьше звякать своими железками. А я за его широкой спиной радовался легкой победе и парочке серпов с бонусами, которые предусмотрительно прихватил с трупов и запихнул в котомку. Запастись сырьем для прокачки “Ассимиляции” - дело правильное, постараюсь после каждой драки унести всё, что смогу. Чую, придётся всё же малость вложиться в силу, хотя жуть как не хочется. Но вряд ли клирик согласится таскать за меня моё барахло. Хотя, может и согласится, раз мы команда и дело у нас общее. Может, питомец наконец подрастет и станет таскать часть барахла? Мда, вряд ли. Он боевой, а не грузовой.
        Пару минут спустя Блоха обнаружил остальных ящеров - именно там, где и горела на карте метка Хранителя. Юркнув за очередной столб из поросшего мхом песчаника, питомец тут же переслал мне картинку: пятерка чешуйчатых стояли на краю очередной расселины. Выходит, в этой локации подобные провалы в земле - довольно частое явление. И слава Гаэдо, что чужаки находились на нашей стороне, а не на другой, так как разорвавшая город бездонная трещина распахнулась на ширину метров в десять, хрен обойдёшь, а тем более - перепрыгнешь.
        Вовремя предупрежденный, Гонор притормозил и осторожно высунул из-за каменного столба голову в шлеме, оценивая диспозицию. Я юркнул примерно за такой же столб по другую сторону узкого прохода. Картинка от клыкана давала лишь общее представление - численность и общий вид врагов, весьма смазанный. Пришлось оценивать предстоящую задачу своими глазами.
        До врагов - метров двадцать пять. Трое с серпами, двое с копьями. Ничего нового, просто их чуть больше, чем хотелось бы. Как и первая встреченная группа, ящеры стояли неподвижно. Но самым странным было не это - среди них так же неподвижно стояла Хранительница, почти скрытая заслоном из чешуйчатых тел. Лицо этого существа, имитирующего “эльфийку”, показалось знакомым. Одна внешность на всех? Были и отличия - одеяние оказалось не светлым, а почти чёрным. И какая-то тёмная дымка вилась вокруг её силуэта, причудливо искажая черты - эффект неизвестной ауры. Хранительница не пыталась спастись, а значит, задание каким-то образом изменилось. Но как именно? Система на этот счёт пока молчала. Чтобы не нарушить маскировку, я использовал чат:
        ФИЛИН: Зараза… Гонор, ты что-нибудь понимаешь?
        ГОНОР: Вот сейчас все и выясним, - клирик привычно взял молот поудобнее, готовясь к атаке.
        ФИЛИН: Стой, не пори горячку! Получишь ты своё умение, никуда оно не денется, им некуда бежать...
        ГОНОР: Я совершенно спокоен.
        ФИЛИН: Угу, аж глаза горят, так спокоен. Их же пятеро! Да влупи уже своими "Снарядами”, какой смысл экономить сейчас?
        ГОНОР: Ну уж нет. Их может оказаться больше, чем мы видим отсюда.
        ФИЛИН: Тогда дай мне пару минут, прошвырнусь по округе клыканом.
        ГОНОР: Не жаль будет, если его размажут?
        ФИЛИН: Ничего с ним не станется, он шустрый…
        ГОНОР: Действуй.
        Ловко маскируясь за любым подходящим укрытием - камни, кусты, стволы низкорослых деревьев, Блоха быстрыми, но осторожными перебежками устремился вперёд. Сперва я бросил его вправо, намереваясь совершить “круг почета” по ближайшим развалинам, чтобы выяснить, действительно ли этих ящеров только пять.
        Но клыкан выполнить задачу не успел.
        Я не понял, откуда он так лихо выскочил, этот незнакомый игрок.
        Только что на той стороне пропасти никого не было, и вот уже человеческая фигурка в стальных доспехах, с закрытым шлемом лицом, несётся в сторону ящеров по узкому проходу среди руин. Мне даже показалось нечто знакомое в этой коренастой фигуре, в походке, но вглядываться было всё же далековато, система пасовала с идентификацией.
        Мы с Гонором переглянулись, явно подумав об одном и том же. То, что пропасть в этом месте выглядит непреодолимой для нас, не означает, что её не сможет перепрыгнуть кто-то другой. А судя по уверенному курсу и тому, что игрок не собирался сбавлять скорость…
        Клирик тоже рванул к пропасти, а я без колебаний устремился следом. Понятия не имею, кто такой этот шустрый гадёныш, но собираюсь выложиться по полной, чтобы не позволить ему обломать своего приятеля Гонора.
        И всё же мы опоздали.
        Досадно, но первыми рептилоиды заметили нас, а не резвого перца с той стороны. В тот момент, когда они зашевелились, поднимая оружие, игрок, не добежав пару шагов до края пропасти, взвился в воздух ракетой. И мы с Гонором снова затормозили, ошеломленно наблюдая, как фигура воина с полуторным мечом в правой руке по высокой крутой дуге пролетает над провалом, словно на него перестала действовать сила тяготения. А затем пикирует точно в центр построения ящеролюдов. Невероятный прыжок. Невозможный.
        Эффект в точке приземления был подобен взрыву разорвавшейся гранаты. Хлестнул резкий звук, словно от щекнувшего бича. Земля под ногами дрогнула. Пыль взвилась тугим столбом и рванула расширяющейся волной от эпицентра. До нас волна докатилась уже ослабленной расстоянием, и всё же заставила покачнуться от воздушного удара. Не остановись мы вовремя, и досталось бы как ящеролюдам: двоих отбросило в пропасть, а остальных сбило с ног и потащило по каменным плитам. “Духовная связь” полоснула болью - Блоха оказался ближе нас к эпицентру и ему досталось крепче, щенка швырнуло куда-то в развалины. Главное - жив.
        Хранительницу не отбросило вместе со всеми лишь по одной причине - приземлившийся игрок вцепился в её плечо свободной рукой едва ли не раньше, чем его ноги коснулись каменных плит.
        И с этого момента всё пошло и вовсе странно - до жути.
        Хранительница подалась к игроку, прильнула всем телом, словно давняя любовница… и рассыпалась серым пеплом, а её темная аура впиталась в воина, словно дым или вода, теперь искажая уже его очертания.
        Воин стремительным движением повернулся к нам.
        Теперь, с расстояния метров в десять, его можно было бы узнать, будь он из песочницы, но вместо лица под шлемом пугающе клубилась тьма. Уцелевшие ящеры подхватились, вскидывая оружие и тоже разворачиваясь в нашу сторону. В змеиных глазах горело пламя, жаждущее отнять чужую жизнь. Не знаю, что именно с ним и с рептилоидами сотворил Тёмный Хранитель, но все четверо действовали как единое целое. Как марионетки некой безликой силы. А их уровни, зараза, оказались повыше, чем у тварей из прошлого пака - от 12 до 14.
        - Вали его, Гонор! - заорал я. - Кем бы он ни был, он явно не с нами!
        - Нет, - клирик дернул головой, с трудом сдерживая ярость - его законное умение снова “увели”. - Мы не можем убивать своих потенциальных союзников…
        Но когда чужой игрок вскинул руку и с полыхнувшей ладони сорвалось длинное огненное веретено, устремившись в нашу сторону и сразу выдав спек “воина стихий”, привычная рассудительность клирика дала сбой.
        Он больше не стал медлить.
        Здоровяк шагнул вбок, хладнокровно уходя с траектории летящего сгустка пламени. Здоровенный набалдашник его боевого молота, вскинутогой могучей рукой, взлетел над головой и ярко вспыхнул - три раза подряд, практически без пауз. Сгустки энергии "Снарядов” оказались в полете куда быстрее, чем “Копье пламени” чужака, и намного точнее. Первые два врезались в панцирь на груди воина, заставив его попятиться. Третий с грохотом ударил в шлем. Воин снова шагнул назад, чтобы удержать равновесие, но его нога провалилась в пустоту.
        Взмахнув руками и не издав ни звука, он исчез за краем.
        Трое оставшихся ящеров тут же воспользовались ситуацией - метнулись в стороны. Сразу бросилось в глаза, что они двигаются быстрее мобов из предыдущих паков.
        Гонор тоже оценил новую опасность и бросился врагам навстречу, чтобы сцепиться в ближнем бою. Да и я не стоял без дела. Сорвавшись с магической сферы, “Раздвоенная молния” почти поджарила двоих рептилоидов трескучими голубоватыми разрядами, подарив заодно мне парочку зарядов. Почти - потому что они умудрились увернуться, лишь слегка подпалённые и ошеломленные частичным попаданием.
        Вот же твари…
        Я тут же запустил “Ледяную воронку”, перекрывая студеным вихрем проход между стенами, по которому атаковали ящеры. Проклятье, две секунды подготовки на каст - страшно долго в условиях быстротекущего боя! Я почти успел, но один из не задетых “молнией” ящеролюдов, сохранив скорость и подвижность, все же метнул клятое копьё.
        Клирику оставалось сделать три-четыре шага, чтобы вбить его в землю “Ударом правосудия”, и уклониться ему не удалось. Вспыхнувший в полете огнём узкий бронебойный наконечник с глухим звоном ударил Гонора в грудь, и тот словно натолкнулся на стену. А затем медленно и тяжёло опустился на колено, с лязгом выронив молот на плиты.
        Я был занят и не мог ему помочь, хотя сердце от этого кошмара наяву чуть не остановилось. Держать концентрацию! Лоб от мысленных усилий словно стиснул стальной обруч, в виски впились иглы.
        Усиленная “Пересветом” вращающаяся воронка наконец грозно загудела, надвигаясь на рептилоидов. Самый шустрый попытался отпрыгнуть, но деваться ему было некуда. Трехметровая зона поражения просто поглотила его, а затем и его замедленных собратьев, ошеломленных разрядами “Молнии”. Стиснув зубы, с непривычным для себя хладнокровием, даже, скорее, с какой-то ледяной яростью, словно питаясь ею от собственного умения, я тут же один за другим вливал возникающие заряды в усиление вихря, не позволяя им накапливаться.
        Коготки лютого холода, дотянувшись до меня от зоны заморозки, больно царапнули по враз онемевшей коже сквозь ткань балахона.
        Когда вихрь затих, там, где поработала воронка, всё покрылось сантиметровым слоем льда и инея - плиты на земле, стены развалин, кусты и парочка деревьев, которым не повезло оказаться в эпицентре разыгравшейся стихии.
        Все трое ящеров тоже превратились в ледяные статуи.
        Глава 12
        - Филин…
        Я мигом оказался рядом.
        Гонор так и стоял на коленях, обеими руками удерживая древко копья, торчащего из левой стороны груди и не позволяя ему провернуться в ране под собственной тяжестью. Изо рта здоровяка сочились струйки крови, капая на кольчугу. Ранение оказалось слишком глубоким. По меньшей мере, наконечник повредил легкие. Если чего не хуже. Зараза, не хочу даже думать, какую боль он сейчас терпит. Подозреваю, что, не будь на нём брони, этот удар пробил бы его насквозь.
        - Фляга.. с зельем, - хрипло выдохнул клирик.
        Я понимающе кивнул, и как только, скрипнув зубами, Гонор выдернул наконечник и отбросил копье в сторону, буквально воткнул горлышко фляги в обугленную дыру в кольчуге, даже не думая об экономии. Против ожидания, крови почти не было, усиленный стихией Огня удар прижег рану. Зелье сразу вступило в реакцию и словно вскипело, за считанные секунды затягивая поврежденное место пробкой из белой пены. Клирик глотнул зелья из фляги, а после я помог ему доковылять до ближайшей стены, чтобы использовать ее в качестве подпорки.
        - Это было… близко, - криво усмехнулся Гонор, его искаженное болью лицо медленно разглаживалось, по мере того, как распространялся по организму эффект лечебного средства. - Хорошо сработал, Филин. Кстати, вообще-то я имел в виду свою флягу. Но спасибо. За мной не заржавеет, если что.
        Я снова кивнул. Молча, против обыкновения. Напряжение после боя медленно отпускало, отдаваясь дрожью в мышцах. Разговаривать не хотелось совершенно. Я едва не потерял спутника. Не так - едва не потерял друга! И при этом умение Хранителя всё равно ушло на сторону. Зато навык от Гаэдо Доблестного пришелся очень кстати. Если бы не усиление “Пересветом”, ещё неизвестно, сумел бы я прикончить ящеров "Воронкой”, даже под накруткой зарядами. Очень уж резвые твари оказались в этом паке. Видимо, из-за повышения сложности. При всей кажущейся слабости, эти ящеры крайне опасны своими стихийными примочками, недооценивать их не стоит.
        Невольно отвел взгляд в сторону, не желая смотреть на Гонора в таком состоянии - бледного, с заострившимися чертами лица…
        И увидел метрах в пяти от нас нового игрока.
        С той стороны, откуда мы с клириком пришли, в проходе стояла миниатюрная худенькая блондинка с короткой мальчишеской стрижкой, с луком в руках. Стояла и смотрела на нас жестким оценивающим взглядом с расстояния метров в семь.
        Теперь у нее был другой ник, куда более претенциозный, чем раньше - “Месть”. Но это всё ещё была она. Та самая Алиса, из песочницы. И одета была знакомо: чёрная с серебряными вставками курточка и обтягивающие ноги бриджи с короткими сапожками выгодно подчеркивали стройную фигурку девушки.
        Откуда она взялась, я, честно говоря, не понял. Слишком был занят, чтобы смотреть по сторонам. Она легко могла нас убить, но у неё явно были другие планы на наш счет.
        - Ну надо же, какие люди, и без охраны, - пока я, потеряв дар речи от изумления, пялился на белокурую бестию, Гонор тоже её заметил и отреагировал первым, одарив гостью мрачной усмешкой. Мне показалось, что он смотрел на лучницу с таким видом, словно её и ждал. Странно.
        - Заткнись, Гонор, - спокойно бросила Месть, придерживая наложенную на тетиву стрелу с опасно поблесиквающим трехгранным бронебойным наконечником. - Слушайте внимательно, оба. Думаю, даже ваших куцых мозгов хватило уже сообразить, что для выживания здесь нужна группа. Но при этом вы убили Кирпича.
        Ах вот оно что. Вот почему тот воин показался мне смутно знакомым. Видимо, Гонор сумел разглядеть ник, он все же был к воину поближе, поэтому появление Алисы не оказалось для него неожиданностью. Ведь Кирпич в песочнице ходил за блонди хвостом. Где она, там и он. И наоборот.
        - Возможно, у вас не было выбора, - холодно и бесстрастно продолжала лучница, - но это уже не имеет значения. Мои условия - группа будет моей. Поясняю для особо тупых - командовать буду я. Умения с неактивированных точек - тоже мои. На раздумья у вас восемнадцать часов, пока не вернется Кирпич. После этого вы или со мной, или против меня. Активированными ТС можете пользоваться, сколько влезет, но если уйдете к новому маяку без моего согласия… то я заставлю вас пожалеть о неверном выборе. Советую поверить сразу, что у меня хватит на это сил и возможностей. Не вздумайте меня искать, я сама вас найду.
        Она легким танцующим шагом скользнула в сторону и через секунду скрылась за ближайшим углом.
        Единственное, что мне хотелось в этот момент - снести башку этой девке молнией. Но ультиматум - это всего лишь слова. Затевать драку, когда нет прямого нападения, весьма опрометчиво. К тому же, не уверен, что справлюсь - заявление Алисы о “силах и возможностях” смутили. Я ведь понятия не имел, какое умение Хранителя получила она. Но самое главное - я вспомнил о своем покалеченном клыкане и проблемы с блондинкой сразу отошли на второй план.
        Блоха нашелся быстро.

“Духовная связь” привела к его месту лежки возле стены разрушенного строения, как поводок. Когда я опустился рядом на колени, щенок, тяжело дыша, лежал на боку - весь в пыли, растрепанный и жалкий. Он виновато глянул на меня, подняв голову. А затем попытался встать, но я тут же прижал его тело к земле, заметив, что голень на задней левой, или как там это называется у собак, изогнута под неестественным углом, песочная шерсть пропиталась кровью в месте перелома. Проклятье. Ну, хотя бы кости наружу не выглядывают, мне только открытого перелома не хватало для полного душевного спокойствия.
        - Тихо, не шевелись.
        Интуитивно провел слегка дрожащей от беспокойства ладонью по телу щенка, угадывая его повреждения, словно рентгеном. Не знаю, откуда это взялось, видимо, опять работа “Духовной связи”. Так, ещё и трещины в трех ребрах с левой стороны. Нехило его о стену приложило. К счастью, выжил, а всё остальное, надеюсь, поправимо.
        Я вытащил из котомки наконец-то пригодившиеся обрезки от балахона, откромсал кинжалом полосу ткани подлиннее, вылил из фляги на лапу последний глоток зелья (зараза!) и перевязал, как смог. Затем упаковал бедолагу в котомку, предварительно освободив её от котелка, который пришлось подвесить за дужку на ремень. Иначе подросший щенок на “спальное место” уже не помешался.
        Когда вернулся к Гонору, аккуратно разместив за спиной знатно потяжелевшую котомку, то обнаружил, что на корточках возле клирика сидит Рыжая, собственной персоной, о чем-то тихо с ним переговариваясь.
        Добралась-таки! Это было здорово.

***
        За весело потрескивающим костерком приходилось постоянно следить, чтобы поддерживать ровное горение. Иначе клятое варево вскипит и зальет пеной огонь, пару раз так уже едва не случилось, пока приспособился.
        Поерзав на одном из каменных блоков - мы их натащили в зону безопасности, чтобы расположиться с относительным комфортом, я задумчиво поворошил палкой объятые пламенем куски древесины. Не думал, что варка “настойки” вызовет столько проблем и потребует столько внимания. Во-первых, здесь не очень хорошо с топливом. Сырые ветки свежесрубленных деревьев больше дымили, чем горели, но к счастью, старая сухая древесина нашлась среди руин - перегородки, потолочные балки. Рубить было нечем, не кинжалом же ковыряться, так что Гонор, морщась от боли в заживающей ране, разбил несколько брусков в щепу молотом. Во-вторых, пришлось придумывать, как расположить котелок над огнем. Ну, тут я уже и сам сообразил - принес ещё несколько блоков из песчаника, благо не слишком тяжёлые даже для меня, мага, поставил парочку рядышком, оставив зазор - достаточный, чтобы пламя лизало дно водруженного сверху котелка.
        Помешивая специально оструганным прутиком слабокипящее варево из травок и мха, покосился на Гонора, проверяя, как он поживает. Гонор поживал хорошо. Дрых рядом с сервис-постаментом Точки Сохранения, на зеленой подстилке из наломанных веток, накиданных поверх каменных плит. По правую руку аккуратно разложены его вещи - ненаглядный молот, шлем, котомка и пояс с амуницией. По тревоге искать не придётся, а отдыхать всё же удобнее, слегка разгрузившись.
        Привал удалось сделать лишь два часа спустя, преодолев несколько утомительных километров пути среди городских руин. Расстояние по прямой не столь уж большое, но пришлось совершить изрядный крюк, чтобы перебраться через расселину. Собственно, поэтому Рыжая и опоздала к драке. Зато, когда она влилась в нашу группу и карты стали общими, сразу стало видно, как добраться до ТС побыстрее, не плутая. Клирик старался по пути подлечиваться своей хилкой, но толку было мало, рана слишком серьезная.
        Когда добрались до места, нас ждал приятный сюрприз - вокруг площадки со статуями слабым, почти невидимым сиянием переливался купол барьера, подсвеченный системой как “Зона чистоты”. В песочнице такими барьерами защищались общественные дороги - мобы от них держались в сторонке, позволяя путникам путешествовать без помех. То есть, после выполнения первого этапа, в качестве заслуженной награды, на любой ТС теперь можно было отдохнуть, не беспокоясь, что отдых прервется атакой бродячих монстров.
        Рядом шевельнулся Блоха - щенок лежал, прислонившись теплым боком к голенищу сапога. Я машинально погладил его по загривку. Сейчас он, как и Гонор, отсыпался, набив пузо так, что оно, образно говоря, едва на глаза не лезло. Наполовину распотрошенный и изжеванный труп броненосца валялся на краю зоны безопасности - достаточное расстояние, чтобы неприятный запах сырой плоти уносило ветерком, и зверье не утащит. Моб попался практически в самом конце пути, возле ТС, тут мы его и заколбасили, радуясь, что не пришлось тащить издалека. Любопытный момент, кстати: хотя уже прошло больше часа, труп броненосца не рассыпался прахом. Выходит, пока объект используется, система не прибирает “мусор”.
        Мда, мороки с Блохой, пока не повзрослеет…
        Не говоря уже о том, что 20% моего опыта система переливает ему. Вообще странно, по примерным подсчетам, его детство уже должно было закончиться. Подозреваю, что это из-за недостатка питания. Зато теперь обожрался сполна - единички в шкале детства заполнялись прямо на глазах.
        Гонору проще. Своего пета он потерял в песочнице и восстанавливать не стал. Ссылался на то, что сперва нужно самому окрепнуть как следует, а потом петом заниматься. В определенной степени разумный подход. Но пока я своего пета не потеряю, думать о нем, как о чем-то лишнем не смогу, даже несмотря на то, что он жрет мой опыт. Да и не хочу я его терять. Родное, можно сказать, живое существо. У игроков мотивы для дружбы или вражды могут меняться в зависимости от ситуации, но пет предать не способен. Он - моя частичка уверенности в завтрашнем дне. Моральная отдушина, когда все вокруг плохо.
        Эту ТС, активированную Рыжей, мы выбрали для привала по весьма существенной причине. Даже по двум. Следующий свободный маяк находился в соседней зоне. То есть, всё равно по пути, если двигаться дальше. Но, что ещё важнее в данный момент, выбор ремесел начального уровня оказался как раз здесь. Можно сказать, повезло, что ремесла выпали не последним пунктом в списке, могло ведь и такое случиться.
        Я взял “ботаника” и “кухаря”, потратив два кристалла сущности на изучение, и теперь уже больше трех часов прокачивал первый рецепт, на который расщедрилась система - “настойка здоровья”. Слабый аналог “монастырского зелья здоровья”, купленного в Храме Возрождения песочницы. Ещё и пахучий со знаком минус, в отличие от той нейтральной по вкусу и запаху жидкости, что раньше плескалась во фляге. Плескалась, да вышла.
        В общем, с чего-то всегда нужно начинать, настойка так настойка. Десяток раз уже пришлось выливать получившуюся бурду за краем зоны безопасности, зато с каждой варкой запах становился все терпимее. В рецепте весьма вольная подстановка части ингредиентов. Методом проб и ошибок избавлялся от тех, что ухудшали вкус и свойства. Раз есть время, почему бы и не постараться сделать получше?
        Кстати, если бы в сотне шагов от ТС не обнаружилась каменная чаша с источником воды, точно такая же, где я нашел свой интересный камешек, с экспериментами ничего бы не вышло. Какая варка без воды? А на каждую заправку котелка уходила фляга целиком. Вот и приходилось бегать туда-сюда, хорошо, что недалеко.
        Пока я торчал возле костра, травы собирала Рыжая, взявшая “ботаника” и “шкуродера”. Она же и броненосца выпотрошила, вырезав лучшие куски, перед тем как отдать остальное нашим питомцам - моему Блохе и своему Задире. Мясо я давно поджарил на камнях и отложил в сторону. На кухаря рецептов совсем не было, первый возник уже в процессе - “жаркое у костра”. Получилось так себе, но сырое жрать - фу. А практику наверстаю.
        Где брать другие рецепты на ботаника - без понятия. Скорее всего, на втором ранге система снова расщедрится на что-нибудь простенькое. До второго ранга немного осталось, ещё пара варок - и готово. Сложнее прокачивать, как всегда, будет дальше, требования к следующему рангу всегда вырастают до небес. Надеюсь, после запуска локации можно будет найти нормальных наставников ремесел, а пока придётся выкручиваться тем, что есть.
        По идее, у ботаника и не должно быть сложных рецептов, ремесло нужно в основном для распознавания и сбора трав. Но один из админов в песочнице обмолвился, что “ботаник” с “кухарем” на третьем ранге позволят изучить или “алхимика”, или “знахаря”, поэтому я и взял эту связку. Рыжая подхватила “ботаника” для компании. Теперь ищет сырье по моему рецепту, а я варю - разделение обязанностей для ускорения результата.
        Гонор из ремесел пока ничего не взял. Такие серьезные раны простой лечилкой быстро не затянешь, нужно время. Системный прогноз на полное заживление - не меньше восьми часов.
        Остается надеяться на сон. Сон лечит. Сон в ВИКС лечит вдвойне. Разок клирику пришлось проснуться, чтобы раскурить трубку и обновить ауру “Глубокой медитации” ради “ускорения восстановления жизненных сил” на следующие три часа. Со мной и Рыжей на этот раз он делиться не стал, использовал минимальную щепотку табака. Интересно, где он будет брать табак, когда кончится запас? Разумно, что начал экономить, ведь мы с Рыжей в полном порядке.
        Героический мужик, наш клирик.
        Хорошо, что ноги переставлять смог, иначе не представляю, как бы мы его дотащили до стоянки. Причем всё своё тащил сам, особенно это касается молота, а он весит кило под пятнадцать. Нам с Рыжей лишь трофейное оружие пришлось нести. Пару копий, самое тяжелое, я пустил на ассимиляцию первым делом, ещё по дороге. И, что приятно - оба раза удачно. Пока варил настойку, отработал и остальные трофеи - тройку серпов. Статы переходили частично, не больше четверти от указанных в описании вещи, но в сумме на халяву добавил +12 к ловкости. С такой способностью впредь все статы, полученные за уровни, можно вливать в “разум” и “мудрость”, остальные характеристики постараюсь подтянуть вещами.
        В общем, я помешивал эту хрень в котелке и мрачно думал о нашем ближайшем будущем. Мрачно, потому что проблематично веселиться, когда голова буквально раскалывается от боли. В таком состоянии даже на тупой варке тяжело толком сосредоточиться. По приблизительным подсчетам, требовалось ещё чуть больше десяти часов, чтобы добить божественную репутацию до сотни единиц и затребовать у Гаэдо Доблестного второе умение. Но это если не забывать про обновление ауры “Пересвета” каждые 10 минут, а я порой забывал. Морально изматывающее занятие, жаль, нельзя поставить на автопилот, такая функция не предусмотрена.
        Все-таки я перестарался с вливанием статов, решив всё сделать одним заходом. Безалаберность когда-нибудь погубит, чесслово. Хороший урок на будущее. Дело вот в чем: Гонор не просто так передумал, когда Кирпич его атаковал. Именно в этот момент система подкинула нам задание на уничтожение “Темного Хранителя”, и обстоятельный клирик, в отличие от меня, этого не упустил. Он из нас самый законопослушный игрок, и раз сама система разрешила… Видимо, этот “темный” - ещё более худшая ошибка, чем лже-стражи из ящеролюдов, раз за его убийство насыпало целую кучу опыта, позволив Гонору взлететь сразу до 14 уровня, а мне до 13.
        Само собой, с уровнями пришли новые очки умений. Сразу добил до третьего ранга “Раздвоенную молнию” и снова получил награду. Три очка осталось в запасе, со следующим уровнем подниму ещё одно умение. В результате, учитывая предыдущие накопления, образовалось сразу семь десятков свободных статов. Ошалев от радости, я всю эту прорву вкачал одним махом: шестьдесят в разум, десять в мудрость. Вот теперь и маялся от дикой головной боли, да так, что солнечный день казался пасмурным. Надо было все же десятку в выносливость кинуть. Зато, пнем меня дери, мой урон при сотне с хвостиком единиц “разума” практически удвоился. Уверен, что теперь я намного обогнал Гонора с его "Снарядами”...
        Но настроение было паршивым не только из-за головной боли.
        Тот факт, что Алиса оказалась здесь, в Самшитовом городе, одновременно привел в ярость и… напугал. Даже не подозревал, что вид этой особи вызовет настолько сильную реакцию. Холодная душа. Существо без моральных тормозов, от которого никогда не знаешь, чего ждать - помощи или удара в спину. От нее пострадал Дар, Алиса с помощью своих подручных буквально скормила его костееду - смертельно опасной твари, обитающей в лесном логове. Крайне жестокий поступок, причем совершенный по какой-то надуманной причине. Алиса собиралась повторить тот же трюк с Зубоскалом, наказав его моими с Папашей руками, мы тогда были ее подчиненными. А когда мы отказались участвовать в её забавах, решила скормить костееду уже нас всех. Да только зарвалась девушка, ох зарвалась. Подоспевший на помощь в последний момент Гонор прогнал её как шелудивую шавку.
        И всё это произошло за какие-то несколько дней, пока мы находились в песочнице. Что же она натворит здесь, без присмотра Господина Эско, без сдерживающего фактора его власти и неотвратимого наказания? Ходячая, блин, проблема. Какого пня ей здесь вообще понадобилось?! Валила бы в свои “Степи Гнева”, где дислоцировался остальной клан “Детей Степи”...
        Не сразу, но до меня всё же дошло.
        В песочнице Алиса была временным замом лидера клана, но после перехода в “Степи” стала бы одним из многих рядовых бойцов. Более того, тем, кто её встретит, может не понравиться то, что она успела натворить в песочнице. А вот в новой локации, образовав свеженький филиал клана, она автоматически становилась исполняющим обязанности лидера. Вот же продуманная интриганка. Такой риск - ради иллюзии власти? Не понимаю я этого. Судя по тому, как она действует, она так и не поумнела, раз создает врагов на пустом месте. А ведь легко могла стать нашим союзником, хотя бы временно. Странная всё-таки особа. Может у нее при системной записи личности что-то сломалось, попортились кластеры с моральными установками, вот теперь и действует, как испорченный механизм?
        Плевать. Нет желания заниматься психоанализом. Не хочу видеть её ни под каким соусом, пнем её дери. Я ведь был дико рад, что избавился от нее, прыгнув в другой мир. Но избавиться не вышло.
        Сразу после того, как в группе нас стало трое, системное задание изменилось. Второй этап гласил, что необходимо довести число активированных ТС до шести за три дня. Отсчет времени, слава системе, пошел заново, но прогресс сложности сразу подскочил до 50%. По 10% за каждую активированную ТС, ведь нас здесь, в локации, сейчас пятеро. Видимо, сработал факт встречи всех игроков, поэтому сложность поднялась даже без объединения в общую группу. Ну и задание, само собой, тоже одно на всех. То есть, как только добьем шестую ТС (учитывая, что пять уже активировано), то задание выполнится. Если, конечно, мы все правильно понимаем.
        Радует, что система не обязала активировать все оставшиеся точки сразу. Наши уровни поднимались не настолько быстро, чтобы с уверенностью противостоять новым, усложненным противникам. Именно поэтому целых три дня и выделено - чтобы прокачаться. Другой причины не вижу.
        Честно говоря, была у меня бредовая мысль отправиться на новую ТС самому, чтобы наверняка обломать чаяния Алисы. Я даже эту мысль минут пять обдумывал на полном серьезе. “Ассимиляция” - шикарное умение. Но два шикарных умения от Хранителя - это ещё лучше, не так ли? Когда для очистки совести подброшенный на ладони “медиатор” сказал “нет”, я даже почувствовал облегчение. Все правильно. Выходка стала бы безрассудной. И эгоистичной. Без Кирпича Алиса на новую ТС не сунется из-за сложности. Но эта же сложность касается каждого из нас. В одиночку там делать нечего, неоправданный риск, учитывая проблемы с возрождением. К тому же из нас троих только Гонор остался без умения Хранителя, уже одной этой причины достаточно, чтобы идти обязательно с ним.
        В общем, как только Гонор будет готов - двинем. Само собой, Алиса, то бишь - Месть, может напакостить, с неё станется. Не зря же такую речь толкнула. И наверняка будет крутиться где-то в отдалении, следить. Но если дёрнется… Нас трое, она одна. Заколбасим. Точнее, нас даже пятеро, считая наших петов, прекрасно подходящих для разведки. Но вряд ли. Вскоре ей придётся уйти к Колыбели, встречать Кирпича, а полный опасностей путь неблизкий, больше десятка километров, и столько же обратно. Разумеется, это по-прямой, а прямых здесь не бывает.
        Нет, всё-таки сложно разумом понять, что у таких людей в голове творится. Совершить марш-бросок в нашу сторону, но вместо объединения выкатить ультиматум?! Лишь для того, чтобы самолично захапать умения Хранителя? А мы ей, типа, безропотно должны в этом способствовать? Серьезно?!
        Зараза. Только начинаешь думать, что жизнь налаживается, как прилетает знатный облом. В виде ходячего белокурого недоразумения.
        Впрочем, ради справедливости, это вмешательство даже спасло нашу группу. В тот момент, когда Кирпич, перепрыгнув пропасть, коснулся Хранителя, никто из нас ещё не знал, что кроме “светлых”, бывают и “темные”, подчиняющие игрока, лишающие его воли и превращающие его во врага для всех остальных...
        А ведь первоначально этот “темный” должен был достаться мне, когда я ещё ни ухом, ни рылом… Вот и получается - всё, что ни делается, к лучшему. С ходу бросившийся на меня после переноса броненосец, напугав до чертиков и помешав активировать ТС сразу, оказал мне добрую услугу.
        Невеселые размышления прервало появление Рыжей.
        Девушка легким, почти бесшумным шагом пересекла границу зоны безопасности и я сразу приободрился, делая вид, что головная боль мне нипочем. Скинув на плиты возле моих ног набитую травами котомку, лучница устало улыбнулась:
        - Забирай. Как у вас тут, всё тихо?
        Само собой, Лисичка совсем не изменилась, слишком мало времени прошло с момента перехода в Самшитовый город. Тоже невысокая, как и Алиса, хотя и чуть повыше. Симпатичная мордашка с немного припухлыми губами, аккуратным острым носиком и зелеными глазами с восточным разрезом. Золотисто-рыжие волосы предусмотрительно собраны на затылке в пышный хвост, чтобы не мешать обзору. Лисичка по телосложению чуть тяжелее злобной блондинки, зато у нее куда более привлекательные округлости, что на груди, что в бедрах…
        Да какого пня я вообще её сравниваю с этой стервой, много чести!
        - Всё путём, - я улыбнулся Рыжей в ответ, делая вид, что не замечаю неприязненного взгляда Задиры - ревнует, стервец.
        Королевский крылан сидел на плече хозяйки, закутавшись в собственные крылья и вцепившись впечатляющими для такой крохи когтями на лапах и крыльях в кожаный наплечник. Вот вроде мелкий, вдвое меньше моего клыкана, а выглядит так, что мороз по коже: что-то вроде гипертрофированно-уродливой летучей мыши бурого окраса. Маленькая голова звереныша напоминала уменьшенную версию того самого костееда, будь он неладен, глаза-бусинки в солнечных лучах кровожадно отсвечивали красными внутренним бликами.
        На Рыжую смотреть куда приятнее, если честно, чем на эту тварь, являющуюся её питомцем. Ничего не могу с собой поделать, как вижу девушку - настроение прямо взлетает.
        - Присядь, хватит уже бегать, - предложил я, приглашающе похлопав ладонью по соседнему блоку песчаника. - Привал не вечен.
        Игровой класс у нее специфический - “стрелок”. Мастер лука, обученный с безжалостной эффективностью прореживать ряды врагов. Спек сочетает быстроту атаки и отступления, усиленный урон стрелковым оружием, и прочее бла-бла-бла. Курточка, сапожки, перчатки, наручи - всё чёрное с серебристой каймой. Все, прошедшие данж Губителя до конца, выглядят в едином стиле. Оружие - лук и кинжал... Почему класс специфический? Да фиг найдешь боеприпасы в таких походных условиях, как наши. Рыжей приходится молиться после каждого выстрела, чтобы стрела не пострадала, враги частенько ломают их в падении и агонии. Мне с магией куда проще, хотя и сил вытягивают заклинания куда больше, чем выстрел из лука. Да и Гонор “неразменным” молотом орудует будь здоров, в ближнем бою экономить на ударах ему не приходиться.
        И слава Хранителю, который достался Рыжей, что полученное от него умение “Подмена” как раз компенсировало недостаток боеприпасов. Рад за лучницу. Очень. Когда после боя с Кирпичом я увидел девушку возле Гонора, между нами будто искра проскочила. Сам не ожидая от себя такого порыва, я в тот момент в два прыжка оказался рядом и крепко её обнял. Рыжая на секунду замерла, тоже смущенная таким горячим приветствием, а затем попыталась мягко отстраниться, но я и сам не стал затягивать этот приятный момент, быстро отступил на шаг…
        Обнять бы её ещё бы разок, да удобного предлога уже нет. Зараза. Надеюсь, я не веду себя как влюбленный болван? Веду? Ну и ладно.
        - Хочу “ботаника” до второго ранга прокачать, пока есть возможность, - лучница покачала рыжеволосой головой, отказываясь от приглашения присесть. - Потом будет некогда, когда двинем к следующей точке.
        - Уже некогда, - послышался за спиной строгий голос Гонора.
        Оказывается, пока я с удовольствием глазел на Лисичку, мечтая о всяком- разном, клирик поднялся на ноги и прилаживал на место пояс.
        Дважды зараза.
        - Ты уверен, что в порядке? - уточнила Рыжая, обеспокоенно глядя на здоровяка и что-то неприятно кольнуло у меня внутри. Неужто ревность, как и у Задиры? Ну, разве что чуть-чуть.
        - Более-менее, - поморщившись, Гонор деловито кивнул. - Двигаться смогу, хотя и не в полную силу. Собирай манатки, Филин. Задание само не выполнится.
        Глава 13
        Девять километров от точки до точки, если двигаться по прямой, преодолеваются за пару часов неспешного шага. Но вот эти блуждания между руин, обходы неожиданно возникающих и заполненных тьмой провалов, постоянная настороженность и оглядки по сторонам в ожидании нападения агрессивного моба или стрелы от сумасбродной блондинки, которая может прилететь в любой момент…
        Все это отнимало кучу времени, усилий и нервов.
        Когда час спустя мы для разнообразия обнаружили реку - это было здорово. Чаши с питьевыми источниками, вроде той, где Блоха нашел для меня подарок, больше не попадались, а вода была на исходе.
        Ну, как реку, скорее - речушку. Глубиной по колено и шириной метра три, с ленивым течением. Судя по отсутствующим на берегах строениям, эта речка могла течь ещё до катаклизма. Хмм. А может, все расселины когда-то были руслами рек и ручьев, пока какая-то неведомая сила не превратила воду в первородную Тьму, проточившую земную толщу в глубь? Тьма, которая обитает в этих расселинах, явно не простая, если от нее всякий раз бросает в дрожь при одном взгляде.
        - Привал, - скомандовал наш лидер.
        Гонор скинул сапоги и уселся на берегу, сунув в воду натруженные ноги. Он ещё не до конца оправился, поэтому причина остановки была понятна. И сразу полез за своей ненаглядной трубкой. Способ, которым он подпаливал табак, наконец открылся - оказалось, что при должной концентрации ауру “Пересвета” можно фокусировать в узкий пучок, визуально это и выглядит как “огонек из пальца”. Вот жулик. Я пробовал, не получалось. Чую, мне ещё долго придётся обходиться обычной зажигалкой.
        Не сговариваясь, мы с Рыжей уже привычно разослали своих питомцев на разведку. Часто-часто взмахивая кожистыми крыльями, Задира стремительно унесся вдаль, чтобы, нарезая круги, охватить как можно большую площадь. Блоха унесся в другую сторону, погулять среди развалин - там, куда не достигает зрение крылана.
        После привала и отжора мой клыкан потяжелел вдвое и смахивал уже на вполне приличного пса. Окрепли мышцы, удлинились лапы, подросли когти и клыки. Теоретически он уже вполне способен в прыжке сбить ящеролюда с ног, и в котомку его теперь при всем желании не запихать. Шкала детства - 9760/10000. Ещё немного, ещё чуть-чуть...
        Всё-таки удивительно, как быстро питомцы вырастают в этом мире.
        По пути я старался собирать всё, что система подсвечивала полезным, пополняя свою котомку новыми образцами, а личный системный глоссарий - новыми записями. Жаль, что вместимость котомки сильно ограничена, в основном приходилось запасаться ингредиентами для настойки. Как только организуем ещё одну продолжительную остановку, продолжу эксперименты. Но все же и редкие травки прихватывал, хотя бы в минимальном количестве. Если вдруг понадобится, то не придётся искать. Да и для приправ кухаря некоторые могут сгодится, если я правильно понимаю примечания системы.
        Рыжая по пути тоже практиковалась в ботанике, и не только. Парочка опрометчиво кинувшихся на нас и резво убиенных броненосцев подняли ей прогресс шкуродера, когда она принялась вырезать из трупов ингредиенты для своего рецепта. Мерзкое занятие, руки по запястье в крови, но она вроде даже не морщилась. Окровавленные кусочки “чего-то там”, которые она всё-таки добыла, пришлось выкинуть - не рискнула поместить в котомку к остальному имуществу, хотя я предлагал ей завернуть в обрезок от балахона. Решила, что пока вполне достаточно самого факта прогресса ремесла, а ингредиентами лучше заниматься на стоянке, где их можно сразу использовать. С запасами мяса у нас все было в ажуре, так что просто развеяли трупы и забрали кристаллы сущности.
        Вообще, её связка ботаник + шкуродер выходила любопытной. Оказывается, система тоже выдала ей первый рецепт: “закрепитель”. Состав используется для дубления свежих шкур, варится из ингредиентов с тел мобов и особых травок. Видимо, в перспективе эта связка даст кожевника, что позволит изготовлять легкие доспехи. Кстати, Рыжая предлагала попробовать изготовить клочок дубленой кожи для заплатки на неприглядную дыру в кольчуге на груди клирика, но что хорошего может получиться с первых попыток? Так же, как и с настойкой здоровья - ничего. А времени уйдет на процесс - море. К тому же котелок у нас один на всех, а настойка здоровья важнее.
        Вот щит клирику железно нужен, где б его взять. Ни подходящих материалов для кустарных экспериментов, ни подходящих мобов для экспроприации пока не встречали. Вырезать из панциря броненосца Гонор отказался, ни подходящих инструментов, ни подходящей конфигурации. Сразу решил, что хрень получится, а не щит.
        Глядя на меня с Рыжей, Гонор пошел методом исключения и польстился на “оценщика” (поиск драгоценных камней и минералов для усилителей снаряжения) и “рудокопа” (поиск и добыча металлов). По логике, эти ремесла тесно взаимосвязаны и в будущем дадут что-то вроде “сталевара”, “бронника” или “оружейника”. Точно из нас пока никто не знает, начальных рецептов бравому клан-лидеру не досталось, но пофантазировать никто не запрещает.
        - Удочку бы сюда, - мечтательно пробормотал клирик, выпустив первый клуб дыма и уставившись в просвеченную насквозь солнечными лучами кристально-прозрачную воду, где на фоне затянувших песчаное дно желтовато-зеленых водорослей мелькали юркие силуэты мелких рыбешек.
        - Да тут ловить нечего, - фыркнул я, бросая на берег сперва посох, а затем котомку. - Мелочь сплошная. Хотя от ухи и я бы не отказался. Достало уже мясо хомячить. В любом виде.
        Присмотревшись к водорослям, я тоже избавился от обуви, засучил рукава балахона и полез в умеренно-прохладную воду. Можно и полностью искупаться, смыть грязь и пыль последних приключений. Но не рискнул бы сейчас разоблачаться. Даже балахон мага - защита.
        - Вся прелесть рыбалки не том, чтобы что-то поймать, - со знанием дела заметила Лисичка.
        Она присела на корточки на берегу рядом с Гонором, наблюдая, как я срезаю кинжалом желтые макушки у зеленых прядей, колышущихся на дне, словно щупальца медузы. Система пометила их, как подходящий ингредиент для настройки.
        - Что-то вспоминается из прошлой жизни? - я сразу навострил уши.
        - Да… Наверное. - Рыжая задумчиво прикусила губу. - Кто-то из близких… любил порыбачить. Посидеть, подумать на лоне природы, вдали от суеты. Ладно, не будем об этом, - девушка досадливо мотнула головой, стеганув по плечам рыжим “хвостом”.
        Прошлое - щекотливая тема. Никому из нас не хотелось его касаться. Программная установка, или действительно - собственное желание? По-крайней мере, мне вспомнилось такое, чем делиться, пожалуй, не стоило. Может, и у остальных хватает скелетов в шкафу?
        - У нас есть более важные вопросы, - со вздохом добавила Лисичка. - Мы толком не обсудили, как быть с Алисой.
        Угу. На привале Гонор отсыпался, а Рыжая исследовала развалины в поисках трав, где уж тут что-то обсудить. Да и пока добирались до новой ТС, щекотливую тему о блондинке поднимать избегали. Но необходимость поговорить действительно назрела. Хотя бы для того, чтобы выстроить дальнейшую модель поведения. И не глазами хлопать, когда снова с ней столкнемся, а действовать.
        - Месть, - пренебрежительно фыркнул я, отсекая очередную макушку растительной пряди на дне. - Вот же ник она себе выбрала. Куда уж пафоснее, но вполне в её стиле. Прямо как официальное заявление о намерениях.
        - Ага, та ещё позерка, - согласилась Рыжая, за слабой улыбкой маскируя тревогу, которую испытывали мы все из-за сложившейся ситуации. - А знаешь, Филин... я тоже не против сменить ник.
        - С чего бы это? - озадаченно спросил я.
        - И на что сменить? - деловито уточнил Гонор с видом бухгалтера, готового переписать строку в клановой ведомости.
        - Ну, я ещё не придумала новый ник, - девушка едва заметно нахмурилась, мило наморщив носик. - Но точно знаю, что быть “Лисичкой” мне не нравится. Слишком по-детски. Слишком “ми-ми-мишно”. И не спрашивайте, сколько мне на самом деле лет, обойдетесь.
        - Мы и так тебя почти всегда Рыжей зовем, - я хмыкнул.
        - Тоже… такое себе имечко, - иронично улыбнулась девушка. - А вдруг перекраситься соберусь? Будете Розовой звать? Или Фиолетовой?
        - Серо-буро-малиновой, - с предельно серьезным видом, как он это умел, заявил Гонор. - Сразу на все случаи жизни.
        - Да врёт он все, и не краснеет, - заявил я. - Не, ты для нас всегда Рыжей будешь.
        Лучница рассмеялась, но потом покачала головой:
        - И получим когнитивный диссонанс, расшатывающий мою нервную систему. Нет уж.
        - Слова-то какие - “когнитивный диссонанс”, - хмыкнул я. - Это ты на каком языке говоришь?
        - В общем, раз Алиса сменила ник, значит, ей выпала ТС именно с этой функцией, - Рыжая пропустила мой вопрос мимо ушей. - Правильно? Правильно. Рано или поздно мы там будем, так что время придумать имя есть. Кстати, выслушаю варианты...
        - Только не сейчас, Рыжая, - уже суше перебил Гонор, видимо, исчерпав свой лимит на шутки. - Мы вроде как совсем другое обсудить хотели. Вернемся к Алисе.
        - Как скажешь, босс, - снова улыбнулась лучница, на этот раз слегка смутившись.
        Я задумался, продолжая машинально орудовать кинжалом под водой. Может быть, дело в том, что ник ей дал Зубоскал, ещё при первом пробуждении в Репликаторе? И это напоминает Рыжей о его печальной судьбе? Мда. Значит, она всё ещё питает к нему теплые чувства, несмотря ни на что. Досадно. Мои шансы и так ниже некуда, но соревноваться с идеализированным образом - это вообще пипец. Идеалы не совершают ошибок и не могут разочаровать, как те, кто находится рядом.
        - Да что там обсуждать, - уже более прохладным тоном обронил я. - Кончать её надо.
        После этого заявления они оба уставились на меня так, словно я сморозил какую-то глупость. Осуждают? Но я и правда так считал. И не видел в этом ничего криминального. Лишь суровую необходимость. И не понимал, почему этого не видят другие. Здесь смерть не всегда окончательна, а сейвы у Мести ещё имеются.
        - Не торопись, Филин, - сдержанно усмехнулся Гонор. - По сути Месть права, нужно объединяться. И мне, на самом деле, плевать, кто будет главным. Лишь бы распаковать эту локацию, запустить в нормальное плавание и освободиться от системных ограничений.
        - Что?!
        Я моментально забыл про сбор ингредиентов, выбрался на берег и уселся рядом с девушкой, косо глянув на Гонора. Не все же клирику наслаждаться её обществом. Заодно выложил подсыхать на каменные плиты добычу - несколько желтых бутонов.
        - Ты готов ей уступить, даже не поборовшись?! Готов отказаться от умений Хранителей?
        - Вы ведь не забыли, что в песочнице именно наша компания обломала ей планы разобраться с каждым, кто неугоден? - Гонор многозначительно вскинул мохнатые брови. - Вот потому и “Месть”. Если ей в качестве утешения хочется покомандовать… пока не распечатаем локацию, то я почти готов рассмотреть такой вариант.
        - Ты её оправдываешь, что ли? - Я поймал себя на том, что реагирую гораздо спокойнее, раньше бы обязательно вскинулся, как необъезженный жеребец. Неужто продвинутый “разум” так работает? - Гонор, ты же первый кандидат у Мести на эту самую месть, уж прости за тавтологию. Ты ведь ей эти планы и обломал. Не “мы”, а именно ты. И вообще, станет ли человек в здравом уме перебираться в новый мир, не зная, что его там ждет, лишь затем, чтобы отомстить? Ответ очевиден. У этой девочки кукушка отъехала в тот момент, когда она впервые появилась в Репликаторе. С ней нельзя иметь дел. Никаких.
        - Повторю - по сути она права, - с упрямым видом продолжил клирик. - А вот по форме… Нашей Мести не повезло с навыком дипломатии. Переговоры она провалила, едва начав.
        - Короче, она в меньшинстве, и приспосабливаться придётся ей, а не нам, - удовлетворенно кивнул я. - Вот я и говорю - кончать её надо. Откроем сезон охоты и загоним в Колыбель, пока всё не закончится. Чтоб под ногами не путалась.
        - И все же первыми мы нападать не станем. Дадим шанс на повторный раунд переговоров.
        - Терпеливый ты человек, - тут даже Рыжая упрекнула клирика. - Назвать ультиматум переговорами...
        - Скорее, это на него трубка так действует, обкурился наш лидер, вот и спокоен, как табурет, - я хмыкнул, ободренный поддержкой лучницы. - Кстати, как думаете, что за умение досталось Алисе от Хранителя? Очень уж борзо себя вела. С Кирпичом ясно, у него какой-то супер-прыжок, выглядело красиво. Тебе бы такой пригодился, Гонор. Прямо в самый раз для твоего спека. Но что у нее?
        - Не сыпь мне соль на рану, - досадливо хмыкнул здоровяк. - Гадать бесполезно. Возвращаясь к теме…
        - Кстати, я бы не отказался встретить ещё одного Темного Хранителя, - снова перебил я клан-лидера, пряча ухмылку, - не за счет твоего умения, Гонор, конечно, за тебя и так обидно. Но опыт с него валится шикарный.
        Спохватившись, покосился на Рыжую. Мы её, конечно, обогнали - у лучницы пока двенадцатый уровень. Но девушку мое заявление не слишком задело. За это она мне и нравится - за миролюбивый нрав и отсутствие амбиций. Я вот не скрываю, что у меня эти амбиции есть. Ну, почти не скрываю.
        Кстати, насчет амбиций. Всю дорогу я не мог перестать думать, как же собрать этот клятый сет… Хотя бы ещё один предмет! Это позволит удвоить заряды, подняв их с текущих шести до опупенных двенадцати. А каждый заряд - примерно 5% увеличения урона. Примерно, потому что зависит от многих факторов в момент применения, приходится усреднять для простоты расчетов. И после этого равных мне здесь, с учетом уже взлетевшего “разума”, не будет. По-крайней мере, на низких уровнях. Что самое интересное, я смогу накопить всю эту очешуенную мощь за одно применение “Ледяной воронки”, если её растянутое во времени действие ничто не собьет. На втором ранге умения, когда за двадцать секунд работы каждую секунду тикает по заряду, накопление этих самых зарядов упирается в установленный системой предел. И очень хотелось этот потенциал использовать сполна.
        Не зная, как подступиться к решению этой животрепещущей задачки, я даже по пути пытался использовать “медиатор”, выбирая моменты, когда на меня никто не смотрит. Пробил все стороны света, спрашивая, в том ли направлении искать, но видимо, это не так работает, раз камушек не захотел выдавать “да”...
        - Ничего приятного в убийстве Кирпича я не вижу, - ещё больше нахмурившись, продолжал тем временем здоровяк. - И неважно, что в тот момент он уже не был собой и по-другому уничтожить Хранителя было невозможно. Утешает, что сейвы у Кирпича ещё остались.
        - Стоп. Извини, что опять перебиваю…
        - Сейчас стукну, Филин, - пригрозил Гонор. - Больно.
        - Но это тоже относится к теме, - повернув голову к Рыжей, я поинтересовался: - Извини, как-то проморгал этот момент, но раз вы обе лучницы, возможно, тебе лучше знать? Как долго Алиса может отслеживать цель по “Метке охотника”?
        - Извини, не знаю, - виновато хмыкнула Рыжая. - Алиса не была моей подругой и вместе на задания мы не ходили.
        - Ну да, ну да… - проворчал я, тем не менее признавая справедливость её слов.
        Для лучшего взаимодействия между игроками приходилось четко знать об умениях друг друга, особенно в данже, как в случае с Рыжей. Но и об Алисе я знал почти все, часто пересекались, пока не ушел из её клана.
        Основа спеков у Рыжей и Алисы - “стрелок” и “следопыт” - общая, и первые четыре умения и навыка у них дублируются. “Скорый выстрел” - самое первое боевое умение у обеих лучниц, на десять секунд увеличивает скорость движения и реакцию после попадания. Можно сказать, это их пассивная защита, увеличение параметра уклонения. “Зазубренные стрелы” - аура, повышает вероятность критического удара дальнобойным оружием и шанс пробития доспехов. “Зоркий глаз”, вторая аура, увеличивает точность на дальних дистанциях, улучшает зрение в условиях плохой освещенности. “Копилка” позволяет накапливать очки атаки.
        А вот дальше все иначе. У Рыжей - “Отступление”, защитный прыжок, в этот момент она сбрасывает полученные дебаффы, ограничивающие движение. У Алисы наоборот - “Метка охотника”, дебафф, который она накладывает на цель для увеличения критического урона. Так же метка позволяет отслеживать цель по карте, если та сбежала. И самое для нас паршивое - метку не видит никто, кроме самого следопыта. Именно эту метку она могла наложить на меня или Гонора, пока мы разбирались с последствиями схватки. И сбросить метку, в отличие от Рыжей с её “Отступлением”, нечем.
        Следующее умение Рыжей - “Призрачный выстрел”. Энергетическая стрела материализуется в полете, поразив цель - исчезает. Для активации необходимо хотя бы одно очко атаки, то есть предварительный выстрел обычной стрелой. Выигрышное умение, позволяющее экономить боезапас. У Алисы с её “Усиленным выстрелом” дело обстоит иначе - обычная стрела усиливается очками атаки и вуаля - стрела пробивает даже очень приличную броню. Обычно при этом разрушаясь. Дальше у Рыжей - “Веерный огонь”, множит “Призрачный выстрел” в зависимости от числа накопленных очков атаки…
        Вспомнился забавный момент, когда Рыжая получила это умение в данже на седьмом уровне и от избытка чувств захотела похвастаться - в оазисе, где мы отдыхали. Само собой, разнесла оазис и наделала шума, а потом нам пришлось драпать от своры гигантских пауков, привлеченных этим шумом. Незабываемые впечатления.
        У Мести вместо “Веерного” - “Осколочный”. В обычную стрелу заранее сливается энергия лучницы, затем при попадании в цель она взрывается. Сила удара зависит от количества вложенных зарядов. Сомневаюсь, что блондинка будет использовать это умение часто, у нее с боеприпасами совсем должно быть туго. Последним классовым умением у Рыжей идет “Мишень” - критический выстрел, почти гарантированно попадающий в цель, лишь бы цель была четко видна. Сильная штука, мои молнии частенько промахиваются. Зато у Алисы имеется “Союзник”. Она может временно подчинить любое враждебное существо, лишь бы “разум” жертвы не превышал “разум” охотника. Время подчинения зависит от ранга умения. “Подмена”, которую Рыжая получила от Хранителя - вообще песня в плане пополнения боезапаса, а вот что в загашнике у Мести…
        - Вот черт, - Гонор тоже сообразил. - Надеюсь, ни на ком из нас эта метка сейчас не висит? Мда. Придётся учитывать, что мы можем быть у нее как на ладони. Но отказываться от похода к ТС из-за такой ерунды я не собираюсь. Пусть смотрит. Нападать - руки коротки.
        - Зато у стрелы полет длинный, - криво улыбнулся я. - Но зацикливаться на этом и правда не стоит, у нас есть разведка. Если кто первый и пострадает, то твой крылан, уж извини, Рыжая, или мой клыкан.
        Девушка молча кивнула, понимая справедливость моих слов и, видимо, заранее примирившись с такой вероятностью. Никаких лишних эмоций, что лишь добавило моего к ней уважения. Мы, конечно, нежно любим своих питомцев, но если с них бесконечно сдувать пылинки, оберегая от всяческих опасностей, то какой от них прок? Ведь это и есть их наипервейшая задача - брать опасность на себя раньше, чем эта опасность коснется игрока.
        - Слышь, Гонор, а куратор, наш драгоценный господин Эско, тебе на счет Алисы ничего интересного не шепнул, когда провожал? - вкрадчиво поинтересовался я у клирика. - Ничего от нас не скрываешь, как ты это любишь?
        - Хмм... - здоровяк пыхнул сизым дымком, отнял трубку ото рта. - Нет, Филин. Насчет Алисы не было разговора.
        - Вот же он нам подгадил, - поморщился я. - И себе - тоже, если рассчитывал на распечатку этой локации. Нельзя было блонди сюда пускать. Сразу взялась за старые привычки.
        - Согласна, мы все здесь в одинаковых условиях. Все на счетчике. Нужно объединять усилия, а не дробить их. Но нашу деточку Алису откровенно заносит. Своим абсурдным поведением она все усложняет...
        Говоря это, Рыжая с задумчивым прищуром смотрела на лениво текущую мимо водную гладь речушки, вокруг глаз девушки собрались мелкие морщинки, кожа на скулах натянулась. Почувствовав мой взгляд, она спохватилась, вздохнула, жесткое выражение на лице разгладилось. Ну, для меня не секрет, что не такая уж она и паинька, как обычно кажется. Больше всего она не любила ссор и разборок, и в этом была не одинока. Но если возникала необходимость дать отпор, она колебалась недолго. Девчонка она смелая, этого не отнять. А ещё иногда в том, как она строит фразы, в её манере речи, кое-что проскакивало. Сдается мне, что морально она гораздо старше своего визуального образа. Но ведь это совершенно неважно, да? Особенно, если это всего лишь мои ничем не обоснованные иллюзии.
        - Вот именно, - я сплюнул в реку, с трудом сдерживая желание достать “медиатор” и погладить его шершавые бока подушечками пальцев. Вот же, будто наркотик. - Я это понимаю, ты это понимаешь... Знаешь, Гонор, у нас нет ни времени, ни возможности её перевоспитывать. Повторяю - проще прикончить. Даже не так - разумнее прикончить. Пока она не создала по-настоящему серьезных проблем, из-за которых мы не справимся с испытанием и застрянем в памяти Колыбели на неопределенный срок. Не хочу торчать вечность в небытие, пока не придет следующая команда, которая с заданием справится. И неважно, что я этого даже не почувствую.
        - Это слишком радикально, - продолжал упрямиться Гонор. - Нужно хотя бы попытаться с ней договориться. Она уже продвинутый следопыт, это можно и нужно использовать.
        - Вот сам тогда и договаривайся, у меня тоже плохо с дипломатией.
        - Боишься ее? - проницательно глянул клирик.
        - Есть немного, - не стал я скрывать. Хм… А раньше бы обязательно стал отнекиваться. Что-то явно с моим характером не так. - У меня от нее мороз по коже. Вроде внешняя упаковка красивая, привлекательная - все при ней, залюбуешься. А начинаешь общаться… и ни хрена не понимаешь, что же ею движет в этой жизни. Нет, мои дорогие соклановцы. Не собираюсь я быть добреньким к той, кто гадит лишь потому, что имеет такую возможность. Причем - не видя дальше собственного носа и не понимая, что в ближайшей перспективе вредит самой себе.
        - Сильное заявление, - Гонор глотнул из фляги свежей воды, набранной из речки и посмотрел на меня как-то по-новому, оценивающе. - Филин, ты и впрямь ведешь себя слишком агрессивно. Сам на себя не похож. Раньше я от тебя таких речей не слышал. Попей водички, что ли. Успокойся. Хочешь, трубку дам затянуться?
        Хмыкнув, я последовал его совету. Только хлебнул не водички, а из фляги с настойкой здоровья. Вот же гадость. Отдает прокисшей мятой и болотом. Но немного все же бодрит, а именно это сейчас и нужно. Надо практиковаться в зельеварении дальше, со временем обязательно выйдет достойно.
        - У нас просто нет выбора, понимаешь? - продолжил Гонор гнуть свою линию. - Ну, предположим, мы её прикончим. Что сделает система? Подкинет следующего кандидата на испытание. Объяснить ему по-быстрому, что происходит - не проблема. При условии, что успеем его вовремя найти, до того, как им пообедают мобы. Но ведь новичка придётся ещё и прокачивать, причем времени на это может не остаться. Сейчас-то мы все в равных условиях и к третьему этапу подрастем одинаково. Ну, кроме Кирпича.
        - Причем ещё неизвестно, кто придет вместо Алисы, - подхватила мысль клирика Рыжая.
        - Именно, - согласился Гонор. - Что, если снова появятся кандидат не из наших, а такая же невменяемая личность, как Алиса? Снова под нож? С таким расточительством человеческих ресурсов мы далеко не уедем. Вердикт: нужно договариваться. Любым способом, на любых условиях. К чертям гордость. Выживем - все можно переиграть. Но сперва нужно выжить, понимаешь?
        - У меня с Алисой особых проблем в общении не было, - задумчиво обронила Рыжая. - Когда снова её увидим, я попробую договориться мирно. Что же до Кирпича… Уверена, что сам по себе Кирпич не стал бы такое вытворять, в песочнице он был более-менее вменяемым парнем, просто попал под дурное влияние.
        Вот зараза. Прямо спелись. Я опять остался в меньшинстве. Пострадал за правду, можно сказать. И голова что-то снова начала побаливать. Клятый “разум” все никак не устаканится, нужен более продолжительный отдых, а не эта беготня… А ещё бы поспать часик-другой, чтобы поднять тонус.
        А ведь Гонор на привале тоже неплохо влился в “выносливость” и “силу”, но не жаловался. У всех разные ощущения, или мне так повезло? Или сыграло роль то, что я бодрствовал при закреплении характеристик, а он дрых под аурой “Глубокой медитации”, и поэтому прошло более безболезненно?
        - Дурное влияние, значит, - я кисло усмехнулся. - Даже с учетом того, что Кирпич к ней очень неровно дышит и выполняет все её прихоти… Должны же оставаться какие-то инстинкты самосохранения, чтобы хоть иногда включать голову?! Или она вам обоим тоже успела головы задурить? Может, у нее какая-то скрытая харизма, о которой я не знаю?
        - Не выдумывай, - Рыжая шутливо ткнула меня кулаком в плечо, вроде как извиняясь. - Просто не люблю напрасных убийств. В песочнице за это не зря любому могло влететь по самое не балуй.
        - Ну, если договориться всё-таки не выйдет, - Гонор многозначительно опустил лапу на рукоять молота.
        Угу, хорошая мина при плохой игре. Видно же, что необходимость решать сложившуюся проблему таким способом ему очень не по душе. Можно подумать, что я этому рад. Просто - надо.
        - Ладно, - вздохнул я. - Я иногда думаю вслух, не фильтруя, поэтому не все мысли супер. Ты босс, Гонор. Действуем по-твоему. Только учти, я с тобой согласен лишь отчасти. Алиса - это змея, которую стоит прикончить сразу, а не ждать, когда она вонзит свои ядовитые зубы тебе в зад. Сдается мне, что этот бессмысленный ультиматум она выдала лишь для отвода глаз. Дождется, когда вернется Кирпич, и снова нападет, когда мы не будем ждать. Нас просто выбьют в Колыбель, одного за другим, заменят своими людьми, чтобы получить все бонусы от запуска локации. Она сейчас одна, понимаешь? А нас трое. И мы знаем, где и когда она появится. Все та же клятая Колыбель.
        - Вот поэтому, как только закончим с ТС и я наконец получу свое умение, сразу отправимся к Колыбели, дождемся возрождения Кирпича и постараемся договориться о более разумных условиях для объединения, - веско подвел итоги Гонор.
        - Алиса не настолько безумна, как старается показать, - кивнула Рыжая. - Просто ещё не осознала, насколько заигралась.
        Что-то этот разговор мне начал надоедать. Я бы не надеялся достучаться до разума блондинки. Это бесполезно. Когда Корнет был моим ментором, Алиса частенько с ним шепталась о всяком-разном. Поэтому я знал её образ мышления лучше, чем они оба.
        - Я тоже думаю, что сам этот ультиматум - чистой воды блеф, - Гонор аккуратно выбил из трубки пепел о ближайший камень. - Месть пытается сохранить лицо - так, как она это понимает. Поломается, да сама к нам попросится.
        И этот туда же… Вот же вы меня достали своей непробиваемой наивностью.
        - А может, ты и прав, - неожиданно для себя согласился я. - Вы ведь согласны, что Алиса не рискнет запускать шестую ТС в одиночку и дождется Кирпича?
        - Потому и дала восемнадцать часов, - подтвердил клирик. - К чему ведешь?
        - Уже двенадцать, - поправил я. - Все просто. Хотя общий шанс воскрешения тоже повысился до 50%, этого все же недостаточно для гарантированного возвращения игрока в строй. Она рискует остаться без Кирпича, а вместо него, очень на это надеюсь, придет уже наш игрок. И вот тогда она действительно приползет к нам сама, без дурацких ультиматумов.
        - Хмм… Ты стал сообразительнее, или мне показалось? Ладно, раз все прояснили, тогда…
        - К бою! - перебил я Гонора, подхватывая посох и вскакивая от мысленно полученной картинки, которую только что переслал рыскающий в ближайших развалинах питомец. - Блоха обнаружил пак броненосцев! Четыре… нет, пять рыл чешут к нам!
        Глава 14
        Стычка на реке вышла короткой, несмотря на то, что в сагрившемся на нашу группу паке все броненосцы оказались шестнадцатого уровня. Бескровную победу обеспечило разделившее нас речное русло - мобы почему-то не решились пересечь водную преграду, хотя глубина была невелика.
        Нам же лучше.
        Пока они носились на другом берегу, яростно фыркая и рыча, вздымая лапами фонтаны брызг, мне удалось удачно подловить их “Воронкой”, заморозив лапы сразу трем неосторожно вступившим в воду тварям. И превратив в отличные мишени для Рыжей. Ещё двух мы с Гонором прикончили “Шаровой молнией” и "Снарядами”.
        После боя Гонор одобрительно похлопал меня по плечу. Трюк с заморозкой реки пришелся ему по душе. Этот пак наконец позволил закрыть “Контроль популяции: броненосцы”, что дало каждому из нас ещё по пять тысяч опыта и по очку умений.
        А вот дальше, когда мы перешли реку и двинулись среди руин в походном порядке - Гонор впереди, мы с Рыжей сзади, наметились проблемы посерьезнее. Первый же облет Задирой территории, которую предстояло преодолеть по пути к ТС, принес неутешительные вести. Если бы Алиса с Кирпичом решили совершить марш-бросок от своей ТС к нашей сейчас, туристического похода у них бы уже не вышло.
        Руины буквально кишели монстрами.
        Вот так, сразу - вроде было пусто, и вдруг стало густо. Можно сказать, нам повезло хотя бы в том, что паки не пересекались. Каждая стайка броненосцев, видимо, символизирующих семейные ячейки, паслась на строго определенной территории. Причем мобы имели уровни с шестнадцатого по двадцатый включительно. Пару раз, когда крылан опускался слишком низко, чтобы четче передать картинку с инфой об очередной стае, мобы реагировали и неслись за ним вслед. Но недолго, агро всё-таки не хватало, а угнаться за крылатой целью невозможно. Да и вторжение на территорию соседей заставляло сбавлять прыть и убираться восвояси.
        На облет до неактивированной ТС и обратно, густо раскрасивший нашу групповую карту красными метками, у Задиры ушло минут двадцать. Занятую паками территорию можно было сравнить с пчелиными сотами, где каждая сота - сто метров в поперечнике. И в центре каждой сидит рой злых “бронепчел”. Попытаешься обойти одну стаю - нарвешься на другую, соседнюю. Весело.
        Несложно прийти к выводу, что река служила границей между двумя зонами, возможно, поэтому пак возле реки так и не решился её перейти. А само появление такого количества крайне неудобных для боя тварей - системная закладка второго этапа. Клятая сложность в 50% в практическом воплощении.
        Заранее наметив паки, в которых хотя бы не было девятнадцатых и двадцатых уровней - слишком большое преимущество несло серьезные проблемы, - мы определились с маршрутом. Придётся изрядно попетлять, но выбора не было.
        И всё равно, как ни осторожничали, очень быстро выяснилось, что Гонору даже с “Ударом правосудия” едва хватает сил пробить панцирь старшего по уровню монстра с первого раза. Простые удары, не подкрепленные магией, были вовсе неэффективны. Чаще удавалось лишь оглушить, особенно если удар попадал в голову. Крайне неудобные мобы. Благодаря толстенному панцирю, у них почти нет уязвимых мест. Нарастало пренеприятное ощущение, что когда-нибудь мы их просто не сумеем остановить.
        В общем, в тот самый момент, когда все игроки в локации пересеклись и благодаря сработавшей системной закладке сложность рывком поднялась с 20% до 50%, да ещё и уровни мобов подросли, ещё сильнее изменив баланс между нашими возможностями и возможностями врагов… В тот момент всё дивно изменилось. Не в лучшую для нас сторону. Вот только осознали мы это в полной мере не сразу, лишь после перехода в новую зону.
        Гонор с Рыжей, хотя и делали вид, что все путем, но тревога прорывалась и у них. Все эмоции не проконтролируешь. Отчасти это даже забавно. Повторяю - отчасти, я же не садист. Наконец-то они прочувствовали на своей шкуре, каково это - постоянно быть мальчиком для битья. Когда не все по плечу, как ни старайся. Я-то все это проходил. Меня и первый встреченный броненосец едва не превратил в мокрое место, а Гонор справился со своими играючи. Но теперь и ему придётся забыть про легкую прогулку.
        Постепенно мы приспособились.
        По отработанной тактике, я первым запускал “Воронку”, срывал на себя и замедлял мобов, хватая им лапы холодом. Гонор глушил “Ударом правосудия”, чередуя “Гнев” с “Щитом веры” по откату и переагривая на себя, а Рыжая наловчилась посылать стрелы в панцирный проём, откуда высовывалась зубастые головы. Почти не промахивающийся выстрел “Мишени” оказался крайне полезным и нередко стрела, вклинившись между черепом твари и краем панциря, входила в тело моба так глубоко, достигая жизненно важных органов, что добивать уже не требовалось. Жаль только, что откат у “Мишени” минутный, и за время схватки с паком удавалось применить умение не больше двух-трех раз. Но неплохо показывали себя и другие выстрелы лучницы - “Скорый” и “Призрачный”. Даже простые стрелы, усиленные лишь аурой “Пересвета” (это умение выпадало каждому неофиту первым), и то наносили существенный урон, хотя и гораздо слабее, чем с помощью умений.
        Мне же приходилось работать исключительно умениями, по откату, ведь посохом, как стрелами, не пошвыряешься. При этом я мысленно молился Гаэдо Доблестному, чтобы Гонора, которому, как танку, деваться было некуда, не затоптали, пока мы прохлаждаемся в вынужденных паузах.
        Питомцы тоже по мере сил и возможностей выполняли полезную работу. Задира крылатой тенью носился высоко в воздухе, контролируя позиции других паков, а Блоха, куда более ловкий и подвижный, чем отдельный броненосец, просто носился вокруг, отвлекая внимание мобов на себя. Зубы и когти щенка, пусть и солидно подросшего, пасовали против таких врагов, буквально упакованных в костяной доспех. Печалька, но ничего не поделаешь.
        Всякий раз после очередной схватки приходилось делать короткую остановку для восстановления сил, но время пока имелось - до возрождения Кирпича оставалось одиннадцать часов с хвостиком. Теоретически должно хватить с избытком, чтобы добраться до ТС, вынести стражу из ящеров и рвануть к Колыбели. Угу, теоретически. Мы уже час преодолевали участок, на который без стычек хватило бы минут двадцать. Но что есть, то есть. Гонор зациклился на обладании умением Хранителя, и готов был рискнуть. Что называется, уперся рогом. Я его понимал. Сидеть и ждать, когда явятся Месть с Кирпичом и “разрешат” нам вступить в их группу - не наш выбор. Свои умения мы добудем сами, без “высочайшего соизволения” со стороны.
        Как говорится, облезут и неровно обрастут.

***

“Два шестнадцатых и два восемнадцатых, - напряженно щурясь, сообщила Рыжая. - Не самый худший вариант. Но и не лучший”.
        Приходилось “шептать” по групповому чату - слух у мобов стал заметно острее, а ветер дул как раз в их направлении, как бы ещё и запах не учуяли.
        Твари, оказавшиеся всё-таки всеядными, а не мясоедами, как я думал вначале, активно паслись на наиболее густо заросших кустарником участках. То есть производили массу шуму и шороху, что отчасти помогало нашей маскировке. При такой массе тела, а каждый монстр тянул кило под пятьсот, им приходилось непрерывно перемалывать ветки и листья крепкими челюстями.
        С другого направления зайти не получалось, в “сотах” справа и слева территорию оккупировали паки ещё сильнее. Придётся прорываться здесь. Если смотреть по прямой, то до ТС осталось два пака. Всего каких-то двести метров. И целых две смертельно опасных схватки в череде пройденных.
        Рыжая выглядывала из-за двухметрового углового столба, примыкающего к уцелевшему участку стены - вся остальная часть строения превратилась в руины. Здесь же укрывались и мы с Гонором. Утомленный длительными полетами Задира, нахохлившись и закутавшись в крылья, сидел на плече лучницы. А вот Блоха, хоть и стоял смирно рядом, признаки утомления пока не выказывал, его хвост дрожал от нетерпения, так хотелось высунуться и кинуться в очередную свару. Бойцовский дух, это радует. Но провоцировать мобов раньше времени не стоило. Разбегутся, куда не надо, не смогу весь пак накрыть "Воронкой”. И все станет куда сложнее. Было, проходили.
        ГОНОР: Филин, начинай.
        Глотнув воды из заметно облегченной фляги, клирик перехватил мой взгляд и кивнул, затем взялся за прислоненный к стене молот.
        Покосившись на Рыжую, я не сдвинулся с места. Ни она, ни Гонор не желают показывать слабость, словно соревнуясь друг с другом. До добра это не доведет. Переутомление всегда приводит к ошибкам. Лучница уже и так чаще промахивается, а Гонор даже свой молот тащит с заметным усилием. Он выдохся сильнее остальных. Немудрено - схватка за схваткой. К тому же именно ему приходится постоянно брать мобов на себя физически. И при этом ещё и “Ударом правосудия” спамить. Если срочно понадобится закрыть дыру в ротации "Снарядами” - клирик не сможет. Просто не хватит энергии. Тяжела ноша танка, не позавидуешь.
        Зато я вполне могу себе позволить выглядеть “слабаком” - без ущерба для авторитета. Для пользы группы не жалко.
        ФИЛИН: “Слышь, Гонор, дружище. Я тебя конечно уважаю, и желание твое добраться поскорее до ТС приветствую, но не пора ли сделать привал? Минут на двадцать, а не на пару вздохов, как мы делаем всю дорогу?”
        ЛИСИЧКА: “Хорошая идея, - лучница через силу улыбнулась, не отрывая внимательного взгляда от пасущегося впереди по проходу, метрах в тридцати, пака. - Устал, Филин?”
        ФИЛИН: “Прямо с ног валюсь”, - соврал я, глазом не моргнув.
        На самом деле я держался бодрее своих спутников, с задранной “мудростью” запас моей энергии был выше, чем у этих двоих. И они прекрасно это понимали, но продолжали играть в свои дурацкие игры, кто круче.
        ГОНОР: “Сразу после этого пака, - клирик усмехнулся. - И следующего. Всего-ничего осталось. Давай, Филин, не тормози”.
        ФИЛИН: “Ладно, босс. Но меня эти шершавые морды в бронелифчиках уже конкретно достали”.
        ГОНОР: “Не ной, действуй!”
        Отдернув пальцы от кармашка с медиатором, я усмехнулся и шагнул в проём. Почему-то твердо был уверен, что медиатор сказал бы “нет”, но не рискнул его обнародовать. В который раз. Какая-то нездоровая тайна, если разобраться.
        Окинув внимательным взглядом близлежащие обломки стен, на всякий случай привычно приметил парочку подходящих, куда можно быстро забраться наверх. Для экстренных случаев. Первые пару схваток я забирался на возвышение заранее, но Гонор четко держал агро, а карабкаться по камням, обдирая пальцы и ладони, уже порядком надоело. Да и что может пойти не так?

“Филин!” - снова поторопил Гонор.
        Отвечать не стал. Ждал ещё с минуту, пока отбившийся от группы моб вернется к своим собратьям поближе. Ну же, корыто бронированное, шевелись… За эту минуту клирик чуть не лопнул от нетерпения. Рыжая, встав чуть позади Гонора, едва сдерживалась от смеха, глядя, как я играю у него на нервах. На самом деле - ничего смешного, это от усталости так на эмоции пробивает.
        Наконец, моб вернулся в стойло. Все батарейки в упаковке. Все горошины в стручке. Э… Тяну время? Похожее, я всё-таки тоже устал. Морально.
        Магосфера привычно вспыхнула над плечом мягким светом, усиленная “Пересветом”. Посох уперся концом землю. Концентрация и спокойствие.
        Как только начался каст, Гонор вышел из-за укрытия и спокойным шагом двинулся в сторону пака. Четыре броненосца его заметили почти сразу и поспешно начали разворачиваться, звучно сталкиваясь костяными панцирями. В следующую секунду мобы один за другим рванули в сторону клирика, но на пути уже развернулся широкий хобот воронки, угрожающе загудел, упал сверху, накрывая всех четверых и мгновенно покрывая инеем панцири, промораживая до ледяного состоянии траву и землю. Панцири при такой толщине наверняка хорошо защищали от холода, но лапы и брюхо зверей были беззащитны. Мобы словно споткнулись, все разом.
        Гонор побежал, поднимая молот...
        Куча обломков слева, всего метрах в трех от нас Рыжей, на которую никто не обратил внимания, вдруг шевельнулась. Покатились отдельные камни. В образовавшуюся дыру, словно из амбразуры дота, высунулось толстое рыло на мощной шее. Пятый броненосец. Дрых, никем не замеченный, в тенечке. Паскуда.
        Гонор уже успел пробежать мимо этой кучи и не видел, что творится за его спиной. Зато моб сразу оценил обстановку… и прямо с места рванул к слабому звену, наращивая скорость, как курьерский поезд и заставляя с грохотом отлетать попадающиеся на пути камни, словно кегли от удара шара в боулинге.
        Слабым звеном, само собой, оказались мы с Рыжей.
        Увидев двадцатый уровень твари, лучница испуганно ойкнула. Ещё бы - я сам чуть не заорал от неожиданности. Разрыв в 6-7 уровней - чертовски серьезная проблема. Совершенно иной игровой баланс. Но мешкать не стала - тут же вскинула лук и спустила тетиву. Клюнув в край панциря, стрела срикошетила, не причинив твари ни малейшего вреда. Смекнув, что дело гиблое, Рыжая в прыжке с места буквально взлетела на высоту в два метра и приземлилась на макушку каменного столба, оказавшись вне досягаемости рвавшегося к нам броненосца.
        В иной ситуации можно залюбоваться, ловко у нее это выходит, но сейчас мне было не до красоты чужих маневров. К моей махровой досаде, у меня такой способности, как “Отступление”, не было.
        - Филин! - крикнула с высоты Рыжая. - Беги! Не могу прицелиться!
        Неудивительно - с такого-то неудобного угла, да ещё на скорости…
        Отвлекаться на ответ не стал, счет шел на секунды. Но я был занят. У меня, между, прочим, обязательства перед группой. Держал воронку до последнего, чтобы дать фору Гонору, который уже ввязался в схватку с четверкой, довольно ловко маневрируя между сталкивающимися тушами и раздавая удары молотом.
        Использовав скорость броненосца против него же, я отскочил в последний момент. Не сумев быстро затормозить, тварь пушечным ядром пронеслась мимо.
        Больше не мешкая, я запрыгнул на поросшую кустами кучу блоков из песчаника. Едва не срывая ногти, перемахнул на возвышающийся рядом угловой столб и, цепляясь свободной от посоха рукой за крошащиеся под пальцами выступы, забрался на его макушку. Оказавшись на пятачке площадью в пару ступней, замер на корточках, не решившись выпрямиться. С балансировкой у меня не так хорошо, как у лучницы. Перехватил обеспокоенный взгляд Рыжей. Кивнув, та вскинула лук, отслеживая тяжеловесно разворачивающегося внизу броненосца. С набором скорости для тарана у них проблем нет, а вот с маневрами - беда. На наше счастье. На тетиве, формируясь, вспыхнула желтоватым светом призрачная стрела.
        - Я им займусь, помоги Гонору!
        Стараясь не дергаться на неустойчивом насесте, я развернул голову в сторону основной схватки. Досадно, что "Воронка” не отработала и трети своего времени, когда этот гад прервал мне каст.
        Ситуация складывалась скверная. Гонору приходилось несладко, но пока он вполне уверенно отмахивался от трех броненосцев, наседавших на него “Рывками”, чтобы сбить с ног и затоптать упрямо не желавшего падать противника. Удары молота больше не отбрасывали, как раньше, лишь притормаживали панцирников. Покрасневшее лицо клирика взмокло от пота. В паре метров позади здоровяка валялась дохлая бронированная “ванна” - одного он все же умудрился прикончить самостоятельно, почти без поддержки. Силен. Да и "Воронка”, хоть и мало поработала, помогла. Наложенный шок охлаждением ещё действовал, замедляя врагов. Да и Блоха здорово помогал - вертелся вокруг медлительных тварей, отвлекая внимание.
        Пытаться докричаться до Гонора с пятнадцати метров, особенно когда вокруг него такой шум - плохая идея, и чат для таких моментов в самый раз:
        ФИЛИН: “Гонор, готовлю шаровую”.
        ГОНОР: “Понял, давай”.
        Стиснув зубы, я сконцентрировался. Примерно в двух метрах от схватки в воздухе возникла яркая точка. Вспыхнула ослепительным ультрафиолетом, высвечивая руины, как студийная вспышка, и устремилась к месту свалки, быстро превращаясь в стреляющий искрами фиолетовый шар концентрированной энергии. Гонор бросился в сторону за мгновение до удара. Влетев в бок ближайшей твари, шар взорвался десятком сверкающих молний...
        - Филин, берегись! - крик лучница перекрыл щелканье тетивы. - Прыгай!
        Предупреждение безнадежно опоздало. Видимо, моб изменил направление таранного удара в последний момент, посчитав меня более опасным, чем лучница. Боковым зрением я лишь успел заметить движение внизу, ещё поворачивал голову, когда броненосец врезался в мой насест. И с жутким грохотом и треском пронесся насквозь, словно протаранил не каменные блоки, а домик из печенья. Брызнули обломки, опора ушла из под ног, а сердце ухнуло куда-то в желудок.
        Я прыгнул почти не глядя. Как назло, конец посоха неудачно попал куда-то между камней. Вырванный из рук, он улетел в одну сторону, а я в другую, уже не контролируя падение. Челюсти лязгнули при приземлении, нога подвернулась и я покатился кубарем.
        - Филин! Вставай! Быстрее!
        Крик девушки подстегнул.
        Ошеломленный падением, я уперся онемевшей от удара рукой в землю и поднял голову, пытаясь понять, что происходит. Ошибка. Нужно было просто бежать - куда угодно, но бежать, а так я потерял драгоценную секунду. Разогнавшаяся туша уже неслась на меня, и увернуться я не успевал. Бросившийся наперерез Блоха не успевал тоже. Да и поделать питомец ничего не мог. Отчаянная попытка. Пальцы вцепились в кармашек с расходником кристалла, моя последняя спасительная соломинка.

“Штормовой допинг” взвился вокруг вихрем. Здоровенный силуэт надвинулся, заслоняя свет....
        И сознание вдруг померкло.
        Вырубило всего на несколько секунд, но за это время многое изменилось. Я обнаружил, что валяюсь под стеной, на которую меня отбросило вместе со спасовавшей защитой. Такое ощущение, что ныла каждая косточка, отзываясь на любое движение, даже дышать было больно. Лицо и губы жгло, словно крапивой. Цапнул - ладонь вымазалась в крови. Угу, мордой о стену - самое то для придания бодрости.
        Сфера подплыла по воздуху сама, зависнув на привычном месте. Сейчас её уже не нужно искать взглядом, проверять, на месте ли она, я просто чувствовал. Туша броненосца валялась на боку рядом, в разинутой агонией пасти на здоровенных резцах влажно поблескивала слюна, из глазницы торчала на треть погрузившаяся стрела. Энергетическое тело призрачного древка окуталось дымкой, впитывая плоть монстра и формируясь в физический аналог. Добычи с пораженного “вампиркой” монстра уже не будет, проверено, но именно так пополнялся боезапас с помощью “Подмены”. Уникальное преимущество. Как и все умения Хранителя.
        - Филин, живой там? - донесся откуда-то сверху голос Рыжей.
        Щелкнула тетива, отправляя новую стрелу. Бой продолжался, и я заставил себя подняться. Надо, Филин, надо. Пошатывало, ноги ватные. Разбираться, почему “Штормовой допинг” лажанул, буду потом. Скорее всего, дело в клятом преимуществе уровней, поэтому меня так отбросило. И все же “допинг” смягчил удар, иначе бы я уже не поднялся. И существенно замедлил монстра, позволив Рыжей сделать выстрел наверняка.
        Картина на месте основной схватке выглядела не столь удручающей, как думалось. Гонор пятился. Двое броненосцев наседали. Бросались на клирика рывками, поочередно, не давая передышки. Он уворачивался, отпрыгивал, использовал трупы двух других, чтобы закрыться от очередной атаки, бил молотом, подгадывая момент. Размахивал своей железякой уже без прежнего запала. Вжикнувшая стрела, слабо сияющая аурой “Скорого выстрела”, пробила выглядывающую из-под панциря лапу, тварь резко присела, ломая древко как спичку. Но заминка позволила Гонору снова отступить. Сверху над сражением метался Задира, но ничем помочь не мог. А где Блоха? Чувствую, что где-то рядом, но как-то странно - “Духовная связь” едва тлеет.
        Вспомнив, как клыкан бросился броненосцу наперерез, я резко выпрямился.
        Разглядев тело щенка рядом с трупом моба, наполовину подмятое и придавленное панцирем, скрипнул зубами. Взгляд снова метнулся на пятнадцать метров вперед. Попробуем иначе. “Раздвоенная молния”, усиленная шестью накопленными за "Воронку” и “Шаровую” зарядами, полыхнула, словно физическое воплощение гнева, влетая в землю под панцирь ближайшей твари. И уже оттуда мощными искрящимися разрядами ударила моба в брюхо, а затем перескочила к следующей цели.
        Пораженный броненосец подпрыгнул на месте, слишком далеко высунув башку с выпученными глазами. Гонор не сплоховал. Молот с чавкающим звуком опустился на череп, вбив его в землю.
        Невиданное дело - последний броненосец попытался удрать, но не преуспел.
        Моба покачивало на ходу, как после пьянки, он хромал на две из четырех лап, изувеченных ожогами молний, с торчащими обломками стрел. Гонор ускорился, догоняя его бегом. Звучный удар молотом сверху заставил броненосца рухнуть, вжав лапы под края треснувшего панциря.
        Клирик зашел сбоку и сильным пинком опрокинул тварь на бок, открывая серое, незащищенное броней брюхо. Щелчок, удар. Звук, словно ножом по деревянной колоде - усиленная “Мишенью” стрела вошла по самое оперение и моб задергался в агонии.
        Глава 15
        Телами броненосцев занялась Рыжая, как наименее пострадавшая в схватке. Обошла, запустила развоплощение и заодно собрала уцелевшие стрелы. Ее последний выстрел вышел на загляденье - один точный удар, и все. Стрела без сомнения поразила жизненно важный орган, не зря лучница эти туши препарировала, изучая анатомию при прокачке шкуродера.
        Пока она занималась мобами, мы с Гонором уселись чуть в сторонке от места схватки - там дерн был разворочен лапами и когтями так, что хоть морковь сажай. Хорошая позиция - просматриваются минимум три стороны, враг незаметно не подберется. А каменные столбы и куски недобитых временем стен - отличные опоры для спин усталых бойцов. Всё равно нам тут никто мягкого диванчика не подарит. А было бы неплохо. Походная жизнь не всегда в радость.
        Откромсав кинжалом от ляжки одного из мобов кусок кровоточащего мяса, девушка кинула его Задире. Бдительно круживший над местом привала крылан спикировал, подхватил подношение на лету и унес куда-то в кусты на обломок крыши, чтобы уединиться на время трапезы. Если опасался, что Блоха позарится на его угощение, то зря. Моему щенку было не до еды.
        Положив заметно укрупнившуюся и отяжелевшую голову клыкана себе на колени, я машинально погладил по растрепанному хохолку на затылке. Шерсть жесткая, как сапожная щетка. Впавший в тяжелое забытье клыкан не открывал глаз, только уши подергивались, да дрожь по всему телу не прекращалась, словно он никак не мог согреться. Песочная шкура на спине и боках неприглядно пестрела кровавыми пятнами и царапинами. Но ребра уцелели - окреп, бродяга.
        Нам обоим нехило досталось, но его вдобавок свалил системный недуг - питомец прямо в разгаре схватки стал “взрослым”. Долгожданное и радостное событие, но очень уж не вовремя. Координация и ловкость щенка дали сбой, когда он бросился отвлечь внимание на себя, и броненосец проутюжил его бульдозером.
        Гонор выглядел не лучше Блохи - такой же помятый и встрепанный. Шлем он сбросил, подставив взмокшие и слипшиеся от пота волосы освежающему ветерку. Закрыв глаза, клирик мерно дышал, полностью отдавшись отдыху. На кольчуге появились несколько новых прорех, там, где его сумели зацепить жуткие когти броненосцев. Если так дело и дальше пойдет, скоро придётся искать новую кольчугу, так как эту чинить некому и нечем. Дерьмовое изделие, если честно. То, что считалось верхом крутости в песочнице, здесь уже не выдерживало нагрузки. Ещё бы - большая часть доспехов у Гонора и Рыжей на 7-9 уровни, прибарахлялись в данже, в знаменитом паучьем логове. Впрочем, и я одет не лучше, хотя балахон покупал у смотрителя сразу на десятый, так как улетел в данже на респ и остался, что называется, с голым задом.
        Информацию по пету я уже глянул. Жуть как любопытно же. Но оказалось, что там и смотреть особо нечего. Не повезло. Питомец Зубоскала тоже был со статусом “редкий”, как и мой клыкан, но тому система расщедрилась на четыре начальных умения, моему досталось только три. Клятый рэндом. И, кстати, Блоха весом уже килограмм под двадцать. Растет как на дрожжах, аж страшно делается. Если тащить на себе - придётся тяжко. Хоть бы начали уже попадаться ящеры с оружием на силовой бонус, жаба душит вкладывать свободные статы в силу. Хотелось бы придерживаться принятого ранее плана, раз появилась возможность развивать непрофильные характеристики за счет статов с вещей, а за уровни и прочие достижения вкладывать исключительно в профильные.
        Блоха (1): статус питомца - редкий, вид - пещерный клыкан, специализация - разведчик.
        Первым делом у Блохи активировался “Рывок” - атакующий прыжок, сила и дальность зависят от ранга умения, на первом ранге клыкан сможет сигануть до пяти метров. Логичное развитие его “детской” способности - “Болезненный укус”, при которой ему приходилось ловко прыгать, чтобы вцепиться во врага зубами. На третьем уровне запустится “Увечье” - пассивка, шанс нанести калечащую рану, ограничивающую подвижность и дееспособность, вызывающее кровотечение. Питомец сможет чувствовать уязвимые места. На пятом Блоха обретет “Природное чутье” - умение взять след врага по запаху. Все это замечательно, и лишним точно не будет, а первые уровни всегда зарабатываются быстро… Но сейчас у клыкана шла перестройка организма, и ему было так хреново, что даже я это чувствовал. Точнее, из-за “Духовной связи” страдать приходилось нам обоим, просто мне чуть меньше. Бедолага.
        А почему так хреново - отдельная тема. О таком я даже не подозревал. Питомец на первом уровне получил ровно те статы, которые я имел на четырнадцатом, я имею в виду закрепленные. То есть: выносливость - 36, мудрость - 54, разум - 106, сила и ловкость - по 32. Вне всякого сомнения, это одноразовая коррекция, чтобы подогнать возможности питомца под возможности хозяина. Ведь его статы распределяются автоматически, в соответствии со специализацией. А себе я могу поднимать там, где, как говорится, жмет. “Ассимиляция”, “Контроль популяции”, да много чего ещё будет, чтобы подрасти сверх выданного системой лимита. Но у питомца нет такой свободы, как у игрока, отсюда и стартовый бонус при взрослении. Отлично.
        Вот только зачем столько разума бойцу-разведчику?! Лучше бы сила или ловкость подросли. Да та же выносливость!
        Но грех жаловаться. Много - не мало. Может быть, будут какие-нибудь толковые последствия от такого перекоса. В общем, я весь в предвкушении, да простит меня за это Блоха. Его вон как колбасит, а я думаю о том, кем он теперь станет. Первые уровни должны взлететь как реактивные. Хотя вместо 20% “детских” теперь системой отдается 15% “взрослых”, опыта все равно перепадет немало. К тому же и сам он теперь сможет зарабатывать, без моего участия.
        Я шевельнулся, устраиваясь поудобнее. Мох под задом и каменная стенка за спиной вместо мягкого кресла удручали. И хотя новые статы пока не закреплял, мышцы и связки всё равно ныли, как после разгрузки вагона. Какого вагона? Да пень его знает, просто случайная ассоциация. Хорошо этот броненосец меня боднул. С чувством.
        С прошлого привала на ТС прошло не больше двух часов. Заминка у реки в счет не идет, там мы недолго находились. Но изнуряет не путь, не схватки с мобами сами по себе, а применение умений в этих схватках. Энергия уходит влет. Наверное, чисто врукопашную устали бы меньше. Шутка. Проблема в том, что таких монстров без умений завалить невозможно. Так что выбора нет. Просто придётся отдыхать чаще.
        Закончив с делами, девушка наконец подошла и присела рядом на выступающий из травы и обросший подушкой из зеленоватого мха каменный блок. Потрепала рукой моего клыкана по спине, сочувственно вздохнула.
        - Как у тебя со стрелами? - я вопросительно поднял левую бровь. Подсмотрел жест у Зубоскала. Хорошо это у него получалось, выразительно. Грех не подцепить неотразимый приемчик.
        - Пять сломано, четыре восстановлено, - удовлетворенно улыбнулась девушка, не заметив моих потуг на неотразимость. Рожей не вышел? Ничего, скоро фейс поправится на улучшенную версию. - Можно сказать, легко отделались.
        Я кивнул. Результат действительно неплохой. “Подмена” срабатывала далеко не с каждой “вампиркой”, шанс формирования стрелы зависел от ранга умения и пока составлял 25%. То есть срабатывала примерно каждая четвертая призрачная стрела, а чтобы её всадить, сперва требовалось заработать очко атаки, выпустив обычную. А мобы, падлы такие, стоять смирно не желали, ломали стрелы почем зря, не напасешься. Надо признать, умения Хранителя все-таки читерные. При должном развитии мы все с них получим огромное преимущество по сравнению с обычными игроками. Прав Гонор - нам выпало сложное испытание, которого мы не ждали и не просили, но если выдержим… В общем, оно того стоит, чтобы попотеть.
        - Сам-то как? - Лучница глянула на меня как-то по новому. Более внимательно, что ли, чем раньше. Более сочувственно? - Я уж думала, отправишься в Колыбель. Прямо сердце екнуло, напугал ты меня, Филин. Как так получилось, что твой “Допинг” не сработал?
        - Почему же, сработал, - я улыбнулся, постаравшись не осклабиться во все тридцать два зуба. Она беспокоилась. Приятно, пень меня дери. - Разница в уровнях слишком большая. Вот и результат соответствующий. К примеру, если ты со всей дури врежешься в гору, то отлетит явно не она.
        - Понятно. Так и думала. Хорошо, что Задира не свалился одновременно с твоим петом. Моему немного не хватило опыта. Нам сейчас его разведка ох как нужна, хотя бы до ТС добраться.
        - Может, и не очень хорошо, - не согласился я. - Сейчас бы сразу и отсиделись за обоих. Если свалится, как мой, прямо в момент следующей схватки, могут и затоптать.
        - Точно. Не подумала. Черт.
        - Да ладно, не грузись раньше времени. Я вообще вот что думаю. Нужно вернуться в предыдущую зону ТС. И заняться мобами послабее, пока не поднимем уровни. Уверен, что их там сейчас не меньше, чем здесь. Сдается мне, мы пытаемся откусить больше, чем сможем прожевать, и наше счастье, что пока все не закончилось катастрофой.
        - Филин, мы и так поднимаем уровни, причем неплохо, - пробормотал Гонор, не открывая глаз.
        - Да, но какой ценой? - скептически парировал я.
        Каждый из нас после этого пака подрос по уровню, тут Гонор прав. С четырнадцатым я получил ещё пару очков умений и тут же, использовав запас, поднял до третьего ранга “Штормовой допинг”. Три секунды усиленной вихревой защиты и увеличенное восстановление энергии за счет кристалла. Надеюсь, теперь меня броненосец так не пробьет. Ещё через пару уровней повышу “Ледяную воронку”, давно пора. Уровень и награда за третий ранг дали три с половиной десятка свободных статов - подумаю, что делать с ними на ТС, в спокойной обстановке. Не хотелось бы снижать боеспособность слабостью и новой головной болью, пока мы находимся в походном режиме.
        - Мне кажется, Филин прав, - добавила Рыжая задумчиво, и я благодарно ей кивнул. - Нет никакой необходимости так рвать жилы. У нас трое суток на завершение второго этапа.
        - Вот только сутки стали меньше, - буркнул Гонор.
        - Да мы заметили, вообще-то, - я хмыкнул. - Система все чудит. Когда я здесь появился, таймер был 24-часовой. А сейчас в сутках всего двадцать. Последствия синхронизации с местными условиями? Надеюсь, она закончилась, и сюрпризов больше не будет. Кстати, есть и плюсы. Откат “Последнего аргумента” тоже привязан к суткам, я проверил. То есть, через… ага, через час и сорок пять минут я буду во всеоружии, что очень нам пригодится на случай какой-нибудь неприятной накладки при активации ТС. Короче, Гонор. Я считаю, что нужно сбавить темп. Иначе нарвемся на неприятности в самый неподходящий момент.
        - Сбавить темп, говоришь, - проворчал клирик, наконец открыв глаза и хмуро оглядев нас обоих. Выглядел он неважно - белки глаз усеяли кровавые прожилки от сильного переутомления. - Как только получу умение - так и сделаем. Мы это уже обсуждали, не заставляйте повторять впустую. Через минуту двинем дальше.
        - Через минуту? - я не поверил своим ушам. И разозлился. - Да ты чего творишь?! Ты же сам едва на ногах держишься. Вдобавок у меня пет на руках! Нетранспортабельный! Не знаю, сколько ему понадобится, чтобы очухаться, но спешить не желаю!
        - Остался один пак, на ТС и отдохнем, - непреклонным тоном заявил клирик. - В безопасной зоне всяко поприятнее, чем дергаться от любого шороха... К тому же мы не знаем, с какой скоростью респятся паки. Задерживаться здесь не стоит.
        - Да брось, Гонор, - Рыжая иронично выгнула тонкие брови, - аргумент так себе. Не возникают же они мгновенно. Лучше послушай Филина. Дело говорит.
        - Да ладно вам, ребятишки, не ерепеньтесь, - Гонор вдруг улыбнулся, буквально погасив мои злость и недовольство. Улыбающийся клирик - крайне редкое явление. Это практически принесенные извинения. - Меня что-то гонит вперед. Будем считать это интуицией. Такое чувство, будто я вот-вот опоздаю.
        - Ты о Мести говоришь? - смекнул я. - Думаешь, она где-то рядом?
        - Забудь, - уверенно заявила лучница. - Задира её не видел. У него хорошее зрение, он постоянно облетает территорию.
        - Зрение? - скептически уточнил Гонор. - У летучих мышей?
        - Это не совсем летучая мышь. Ну, не точно выразилась - восприятие. У Задиры сверхчувствительный сонар, когда я получаю от него картинку, то вижу все как при обычном зрении. Только в чёрно-белой палитре.
        - Понятно. Но мы до сих пор не знаем, что за умение Месть обрела у Хранителя, - Гонор тяжко вздохнул, словно на его плечах лежало все бремя этого мира. - Вдруг у нее какая-нибудь маскировка?
        - Ох… Не подумала.
        - И уровня ее, кстати, тоже не знаем. Если Алиса доберется каким-то чудом до пятнадцатого уровня раньше нас, получит ещё один классовый скилл, о котором мы тоже знать не будем. Чую, нас ждет ещё множество неприятных сюрпризов.
        Действительно, интересный момент. Мы уже гораздо позже с Гонором сообразили, что уровень Алисы во время нашей встречи не отображался, виднелось только новое имя. Даже названия клана вроде не было. Потому и не “запомнилось”. Я специально порылся в настройках интерфейса - но не нашел галочек, чтобы частично отключить информацию, которую система показывает другим игрокам. С другой стороны - у господина Эско и других смотрителей в песочнице, кроме уровня, тоже ничего не показывалось. Ум интуитивно возвращался раз за разом к маяку, где Алиса побывала, став Местью. Не там ли собака зарыта?
        - Мое мнение насчет блондинки вам известно, - заявил я. - Нам и мобов для беспокойства хватает по самое горлышко.
        - Ладно, Филин, - клирик уставился на меня требовательно. - Допустим, я с тобой соглашусь, и мы решим обойтись без второго раунда на переговоры. Уверен, что рука не дрогнет? Ты - не Алиса.
        - Никто из нас не убивал игроков, - вздохнула Рыжая, проверяя пальцем тетиву на луке, словно прикидывая, сможет ли пустить стрелу в такую цель.
        - Тут вы меня поймали, - я ухмыльнулся, снял флягу, взболтнул… и повесил на место. Неизвестно, когда смогу сварить новую порцию, а осталось на пару глотков. - Понятия не имею, дрогну или нет. Пока лишь один вариант - перехватить возле Колыбели, и то - удастся ли? Всякое может случиться, пока туда доберемся.
        - Вот именно. Мы тут втроем еле справляемся. А она одна-одинешенька.
        - Ты никак сочувствовать вздумал? - Я удивленно уставился на клирика.
        - Не говори ерунды, - фыркнул Гонор. - Просто к слову пришлось.
        - Вот именно. Сама виновата. Кстати, ты-то сам что за умение получил на пятнадцатом уровне? Делись давай. Нам нужно знать, чего от тебя ждать в следующей схватке.
        - Увидишь - узнаешь. Подъем, бродяги!
        Гонор порывисто поднялся, подхватил Блоху на руки, взвалил его на плечо, словно мешок с картошкой, и уверенным шагом двинулся в путь. Даже спина клирика сейчас, казалось, выражала непреклонность. Клыкан, кстати, не пискнул. И глаз не открыл. Висел на могучем плече клирика расслабленной сосиской. Вот зараза. Но самоуправство клан-лидера решило вопрос с переноской, погасив тем самым готовое вырваться праведное негодование хозяина пета.
        Ничего не оставалось, как, переглянувшись с лучницей, поспешить следом. Думая о своем, машинально обновил “Пересвет” (всё-таки удалось довести действие до автоматизма). Спохватившись, заодно обновил и “Стихийную защиту” на следующий час. Ничего нельзя упускать и все нужно прокачивать.
        Отстав от Рыжей на пару шагов, я украдкой подкинул медиатор на ладони, выясняя, разумно ли спешить на ТС именно сейчас. Правила те же: золотистый круг символизирует “да”, серебрянный - “нет”.
        Выпало серебро.

***
        ЛИСИЧКА: “Чисто. Задира никого не заметил”.
        ГОНОР: “Пошли ещё на круг. Береженого Гаэдо бережет”.
        ЛИСИЧКА: “Да ладно, уже три круга нарезал, - лучница поморщилась. - У питомца силы не бесконечные”.
        ГОНОР: “Будь добра, делай, как говорю. Станешь лидером клана, будешь делать то, что сочтешь нужным, а сейчас командую я. Проблемы?”
        ФИЛИН: “Остынь, Гонор. Видно же, что чисто. Питомцы пересылают то, что видят, в режиме реального времени. Мы ж не виноваты, что у тебя нет питомца и некому подтвердить наши слова. Но у тебя нет причин не верить нам”.
        ГОНОР: ”А ты, Филин, лучше клыкана отправь туда же, для пущей уверенности”.
        ФИЛИН:“Ладно, босс. Ты босс. Будь сделано, босс…”
        ГОНОР: “Не паясничай”.
        Остановившись среди руин в укромном уголке, заросшем со всех сторон высокими кустам и деревцами, мы вяло переругивались по чату, чтобы не привлекать звуками ненужное внимание. Последний пак не вызвал особых проблем, но усталость окончательно убила и без того паршивое настроение. Когда тонус, что называется, в заднице, то и энергия восстанавливается куда медленнее, чем раньше.
        Не радовало даже то, что клыкан уже оклемался и бодро бегал рядом. Типа, жив-здоров - и хорошо. Настоятельно требовался отдых. Гонору - в особенности, поэтому он вел себя так несносно. Раскомандовался, как… раскомандовался, в общем. Он словно чуял какую-то беду, и нам свое дурное настроение передал в полной мере. Вот мы и гавкались, правда, без особого усердия. Перестраховывался, но всё равно продолжал переть вперед как… как танк, да. Ирония.
        Получив команду, заметно подросший в холке и уже напоминавший комплекцией матерого волкодава, Блоха резво унесся вперед, радуясь жизни больше нас всех вместе взятых. Ещё бы не радоваться после того, что перенес. Тем более, что опыт за последний пак сразу принес ему два уровня, пробудив следующее умение - “Увечье”. Тут уже и до “Природного чутья” недалеко.
        Клыкан едва успел добежать до площади, когда завершивший новый круг Задира подтвердил то, что мы и так видели.

“Чисто, - проворчала Рыжая. - Но если не хочешь - не пойдем. Сделаем привал здесь. Мы ведь тебе предлагали”.

“Давайте за мной и поосторожнее, - не обратив на недовольную гримаску девушки ни малейшего внимания, клирик сам забылся и с шумом ломанулся сквозь кусты, чертыхаясь под нос.
        Ну и зачем было тогда Блоху посылать?
        Точка сохранения выглядела точно так же, как и все предыдущие, то есть - ничего интересного. Вымощенный замшелыми плитами просторный круг среди руин, с торчащими по окружности статуями и черным столбом в центре площадки. Рожи у статуй из желтого песчаника такие же грубые и невыразительные, как и раньше, глаза б мои на них не смотрели.
        Настороженно оглядываясь по сторонам, мы прошли мимо статуй к столбу. По-прежнему - ни мобов, ни Мести-Алисы. Надеюсь, мобы её уже сожрали, и больше она не появится. Но как только Гонор вознамерился с ходу активировать ТС, я мигом перехватил его руку. Едва удержал - силен, зараза. Всё равно что домкрат вручную отжимать. Гонор дернулся так, что я чуть сам на столб не налетел. Мордой.
        - Гонор, стой! Как только активируем, сложность снова повысится, а нам и так было непросто сквозь мобов пробиваться. И кто знает, что случится на этот раз? Тут постоянно что-то меняется. Сперва отдых…
        - А для отдыха нам нужна зона безопасности, - буркнул Гонор, небрежным движением стряхивая мою руку, хотя я держал изо всех сил, и снова собираясь положить ладонь на столб. - К тому же мобы с Хранителем не сразу появляются, время отдохнуть будет.
        На этот раз его перехватила Рыжая. Она поступил хитрее - вцепилась в длань клирика сразу обеими руками.
        - Мне кажется, Филин прав, - мягко заговорила девушка, сочувственно глядя на насупившегося здоровяка. - Гонор, ты ведешь себя как одержимый. Сам на себя не похож. Возьми себя в руки, мы же на тебя равняемся. Ты же наш лидер.
        - Вот именно, - кивнул я. - Не будем пороть горячку. Никто твое умение не отберет. Но нам нужно восстановиться, чтобы этого точно не случилось.
        - Ладно. - Клирик глубоко вздохнул. - Ладно. Уговорили, черти. Тогда так - привал на полчаса…
        И устало облокотился на злополучный столб, как только успокоенная согласием Рыжая перестала его удерживать. Локоть опустился на тот самый гладкий, без малейших признаков управления торец. Гонор ошеломленно замер, поняв, что произошло, но было уже поздно.
        Никакого ожидания не понадобилось.
        Столб Хранителя вспыхнул сразу - ярким, желтым светом, и только в этот момент я осознал, что пока мы пробивались к ТС, незаметно наступил вечер - глубокие тени протянулись от статуй до самых руин, словно стрелки гигантских часов. Никто не успел и слова сказать, как вслед за статуей Хранителя, через две от нее, вспыхнула статуя Стихии Воздуха. Голубоватое свечение охватило её от постамента до макушки красивыми переливающимися всполохами.
        В следующую секунду за площадкой ТС, где-то на границе руин, раздались многочисленные хлопки, зазвенело железо доспехов, заскрипела дубленая кожа. И послышались быстрые, ускоряющиеся шаги. Шаги бегущих во весь опор врагов, появившихся, словно из…
        Точно, из Воздуха.
        - Зараза, - севшим голосом выдавил я, растерянно повернувшись вокруг оси.
        Не меньше десятка рептилоидов двадцать первого уровня, злобно скаля клыки и потрясая излучающим голубое сияние оружием, неслись к нам со всех сторон, взяв в плотное кольцо окружения.
        С явным намерением нас всех прикончить.
        Глава 16
        Сказать, что мы оказались в сложной ситуации - значит, ничего не сказать.
        Я быстро переглянулся с Рыжей, глаза которой сейчас напоминали чайные блюдца. Никогда не видел её такой испуганной. Но выдержки она не утратила. Это главное. Лук в ловких руках, стрела на тетиве. Ее страх словно подстегнул меня самого, заставил расправить плечи, крепче сжать посох. Боя не избежать, но жизнь постараемся продать подороже.
        Мысленный приказ остановил рванувшегося в драку клыкана. Рано. У нас было всего несколько секунд, чтобы оценить численность противника, его вид и вооружение. В стремительно накатывающей цепи врагов взгляд бегло выхватил минимум трех копейщиков, несколько серпоносцев и…. танка.
        Ящер-танк тяжеловесно двигался позади более легких рептилоидов, одной рукой прикрываясь большим круглым щитом, около метра в диаметре, а в другой сжимая увесистую булаву с массивным шарообразным навершием, усеянным зловещего вида шипами, излучающими голубой свет. И было ясно, что когда он дойдет, мало нам не покажется. Такого ящеролюда мы ещё не видели - с крепкой даже на вид бурой чешуей, почти под два метра ростом, он был выше на две головы и почти втрое массивнее своих зеленых собратьев. Саженные плечи и широченная грудная клетка защищены стальным панцирем, от широкого кожаного пояса внахлест спускаются стальные полосы, прикрывая бедра. Укрывавший голову причудливой формы глухой шлем повторял очертания вытянутого черепа рептилии, для глаз и рта виднелись горизонтально прорезанные щели. Ничем не прикрывались лишь могучие руки, бугрящиеся узлами мышц, и ноги ниже колен. Ещё бы, на стопы с такими громадными когтями вряд ли найдется подходящая обувка.
        Увидев этого монстра, клирик выругался, поудобнее перехватил молот и с какой-то угрюмой обреченностью шагнул вперед. Он привычно брал основной удар на себя, но попытка защитить нас, дистанционщиков, когда группа находится в окружении, выглядела почти бесполезной, все направления атаки ему не перекрыть. Нам в этот раз противостоял не обычный пак броненосцев, а нечто намного хуже. И ругайся сейчас, не ругайся, хоть сотню раз повтори ”я же говорил”, а толку не будет - на "Снаряды” у него попросту не было энергии. Зато у нашего танка всё ещё имелись целых два умения на агро, которые не требуют сильных затрат, и мы с Рыжей это прекрасно понимали. Гонор сильно изнурен, но, возможно, сумеет выдержать первый натиск. Рыжая - если очень повезет, уйдет “Отступлением”. А вот мне придётся выбираться своими ножками…
        Бой? Какой в задницу бой? Живыми бы вырваться.
        Больше всего в начале каждого боя напрягает клятый замкнутый круг. Чтобы влупить усиленным умением, нужно иметь заряды, а чтобы получить заряды, нужно хоть чем-то влупить, то есть, потратить умение, отправив его в откат. Поэтому “Воронка” в этом плане, если позволяет ситуация - идеальное начало, умение долгоиграющее, и заряды набивает с каждой секундой. Но сейчас с него уже поздновато начинать, быстро движущиеся со всех сторон цели мне не перехватить.
        Хотя…
        Новая ротация сложилась одновременно со вспышкой “Раздвоенной молнии”.
        На третьем ранге умения сфера исторгла пылающий голубым жгут толщиной в руку. Тот пронзил воздух между статуями, ударил в грудь ближайшего копейщика, перескочил на двух соседних ящеров, размахивающих серпами… И осыпался гаснущими искрами. Враг, принявший на себя основной удар, лишь слегка запнулся на бегу, а его чешуя на груди осыпалась пеплом, обнажив обожженную плоть… Недостаточно серьезная рана, чтобы остановить. Твари относились к стихии Воздуха, так что результат предсказуем, но теперь у меня появились заряды.
        Я сразу же начал каст “Воронки”, в несколько отрывистых слов объяснив клирику и лучнице по чату задуманное. Рыжая уже работала. Проявив чудеса ловкости в критической ситуации, за пару секунд она успела выстрелить трижды. И дважды попала удачно. Злополучный копейщик покатился по земле, “Скорая” стрела вошла по самое оперение прямо в ослабленный ожогом участок на груди. Второго швырнуло на бок с пробитой насквозь шеей. И лишь третий увернулся. Острый как бритва наконечник чиркнул по его чешуйчатому черепу, вскрывая до кости кожу и плоть, брызнула кровь. Резко остановившись, ящер что-то гортанно крикнул и со всей силы метнул двухметровое копье, явно целясь в Рыжую, которая стояла справа от меня.
        Хотелось в этот момент рвануться наперерез и прикрыть девушку собой, но я не мог нарушить концентрацию и понадеялся на её ловкость. Как говорится, не первый день замужем, сообразит.
        А затем на нас троих и клыкана, с яростным рычанием замершего возле моих ног, упала “Воронка” и вокруг воцарилась форменная свистопляска. Ледяной вихрь закружил перед глазами, плиты под ногами мгновенно обледенели, вытянув влагу из окружающего воздуха. Заряды защелкали, не успевая накапливаться, так как тут же моей волей вливались в усиление умения. “Ледяная воронка” - единственное заклинание, которое не причиняет вреда союзникам, на этом я и сыграл. В голове от напряжения появился звон, но трехметровый диаметр свирепо крутящегося вихря, насыщенного морозным воздухом и сотнями режущих кристалликов льда, рывком раздвинулся вдвое, захватывая первых нападающих. Мало. Ещё одно чудовищное усилие, прострелившее виски пронзительной болью, но воронка раздалась уже на шесть метров. И уперлась практически в границу со статуями по краю площадки ТС, больше не сдвигаясь ни на миллиметр. Я достиг своего предела. От дикого напряжения кровь хлынула в голову, перед глазами потемнело. Держать. Держать, пнем меня дери! Сколько хватит сил!
        Смазанные ледяными струями воздуха, силуэты ящеров замелькали между статуями, вбегая на площадку и тут же увязая, словно в смоле. Почти иммунные к стихии Воздуха, твари получали по полной от второй составляющей вихря - от стихии Воды. Воздух начал быстро окрашиваться кровью. Кристаллы льда резали и рвали словно тысячи когтей. Похоже, я всё-таки не зря максимально вложился в “разум”, это принесло весомые плоды. Разница в семь уровней - катастрофична. Но “Воронка” работала. И наносила сокрушительный урон.
        Сверкнула вспышка, послышался почти заглушенный рёвом метели удар. Клирик применил “Гнев”, со всего размаху врезав молотом по выскочившей на него чешуйчатой морде. Вовремя. Ещё парочку серпоносцев, продиравшихся сквозь вихрь ко мне - зачинщику всего этого безобразия, словно толкнула невидимая рука, заставив их разом потерять интерес к магу и повернуть головы к Гонору. Клирик двинулся по широкому кругу, центром которого стал я, сшибая молотом дезориентированных врагов как кегли.
        Присматривающий за моим тылом клыкан рывком ушел из поля зрения, атаковав новую цель. Что может сделать трехуровневый… нет, уже пятиуровневый пет, против монстра двадцать первого? Отвлечь внимание и постараться не умереть. Я боялся шевельнуться, удерживая концентрацией внимания воронку, череп горел огнем, виски пылали раскаленными клеймами, кровь струйками бежала из носа, стекая по губам и подбородку. Свет перед глазам тускнел, энергия улетала как водопад в пропасть. Кажется, я только что изменил некие правила, серьёзно превысив свои возможности. И мне срочно нужен “Допинг” для прилива сил, но нельзя использовать два умения одновременно, не нарушив уже действующее.
        Стрела ударила из-за плеча, впившись в глазницу слишком близко подобравшегося ящера. Молодец, Рыжая! А главное - жива! Рептилоид с изрезанной в мясо мордой рухнул навзничь, выронив серпы из обеих когтистых лап, его тело потащило прочь кровавым потоком - столько заледеневшей, обратившейся в кристаллы крови с бешеным ревом носилось в воздухе. Заряды щелкали, продолжая усиливать вихрь, превратившийся уже в некое кровожадное, пожирающее все живое чудовище.
        Рептилоиды и не думали отступать. То ли у них отключен инстинкт самосохранения, то ли не прописан изначально. Их всё ещё было слишком много, несмотря на уже валявшиеся вокруг трупы, отброшенные вихрем и застрявшие возле статуй, безмолвно взиравших на наше смертельное противостояние равнодушными пустыми глазницами.
        По крайней мере, Гонору и Рыжей пока удавалось не подпускать их ко мне близко, да и клыкан носился как угорелый, бросаясь то на одного, то на другого врага. Появлялся словно из ниоткуда и тут же исчезал снова, стертый кровавым вихрем. В какую-то секунду вокруг меня возникло сразу трое ящеров и Гонор наконец продемонстрировал новое умение, которое явно берег про запас, как раз для такого случая - “Праведный суд”. Молот со всего размаху опустился на каменные плиты. Вспышка. Оглушительный грохот. Трещины, разбежавшиеся на метр. И волна света, полыхнувшая по расширяющейся дуге. Ящеров словно унесло ветром, разметало, как опавшие листья.
        Но затем, в этой клятой суматохе, когда союзникам видно почти также хреново, как и врагам, одного они всё-таки пропустили. Каким-то чудом уцелевший копейщик вывалился откуда-то сбоку, поэтому я заметил его в последний момент. Выглядел рептилоид ужаснее освежеванного трупа. От чешуйчатой кожи остались лишь клочья - там, куда ещё не добрался смертоносный ветер. Лицо стесало до костей, глаза зияли кровавыми дырами, челюсти обнажились, устрашающе демонстрируя клыки. Как он с такими ранами двигался - непонятно. Как он без глаз понимал, где нахожусь я - тем более. Какого пня “Гнев” или “Щит веры” Гонора его не зацепили, тоже неясно… Разве что урон “Воронки” поднялся до таких высот, что перекрыл агро клирика, вернув внимание врагов ко мне.
        Умение истекало последними секундами, и когда этот ходячий зомби вскинул копье с ободранным, словно побывавшим в чьих-то безжалостных зубах древком, наконечник которого, тем не менее, всё ещё сочился голубоватым светом, я не стал колебаться. Пальцы вонзились в кармашек на поясе, коснувшись кристалла. Усиленный парой зарядов “Штормовой допинг” сработал выше всяких похвал. Уже устремившееся ко мне копьё с треском разлетелось в куски, а затем и самого ящера просто порвало в кровавые клочья. Оторванные по плечи руки унесло в одну сторону, тело отбросило в другую. Пролетев несколько метров и столкнувшись со статуей, труп влажно шмякнулся об нее спиной и сполз на плиты, оставляя на изваянии из песчаника густой красный след вместе с клочьями плоти.
        Я не заметил, как обессиленно опустился на колени, прямо на лёд, опираясь на посох обеими руками. В голове шумело, стучало в висках, сердце выпрыгивало из груди, подступала тошнота. Букет ощущений был настолько “прекрасен”, что хотелось сдохнуть. Немедленно. Лишь бы всё это прекратилось.
        После столь скоротечной битвы результаты были ужасающие. В наступившей после оборвавшейся “Воронки” пронзительной тишине цокот когтей по льду показался неприятно громким. Клыкан выскочил передо мной, жутковато громадный - его голова оказалась напротив моего лица, хотя ещё недавно он был куда меньше. Наклонил голову, глянув сперва одним, затем другим глазом. Желтым, как светящийся изнутри янтарь. До битвы глаза были черными. Вопросительно рыкнул, словно пытаясь узнать, как я себя чувствую. Дохнул в лицо запахом перевариваемой пищи. Спасибо, очень приятно. В свою очередь, я тоже убедился, что щенок в порядке, лишь парочка резаных царапин на боку, где успели достать серпами. И морда в крови, но не своей, а чужой.
        Да какой щенок, полноценная псина. И куда живее меня.
        Но что-то было не так. Я видел несколько истерзанных трупов серпоносцев и копейщиков, словно побывавших в ножах газонокосилки, но здесь явно были не все из нападавших. Возможно, остальные валялись вне поля зрения, за статуями. С робкой надеждой подумал - может, там же и рептилоидный танк, дохлее дохлого?
        И вздрогнул.
        Словно откликаясь на мысли, здоровенный ящеролюд неторопливо выступил из-за спящего изваяния стихии Жизни, предусмотрительно прикрываясь толстенным деревянным щитом, окованным крест-накрест полосами металла, глядя поверх него сквозь прорезь в шлеме. Снаряжение на громиле едва слышно позвякивало в такт шагам. Как он прятался за статуей - ума не приложу, ведь та вдвое тоньше его. Ящер прошел пару шагов на территорию ТС, скребя когтями по плитам. Проигнорировал, кстати, границу зоны безопасности также, как и остальные враги. Похоже, этот запрет действовал только для мобов, а рептилоиды - не совсем мобы. Сбойные копии существ разумных.
        Остановившись метрах в четырех от чёрного столба сервис-постамента, ящер поочередно наклонил голову, как недавно клыкан, глянув в мою сторону сперва левым, затем правым глазом, словно сравнивая картинку. В боковых прорезях горизонтально вытянутого шлема яростно полыхнул голубой свет. Хреново же ему с таким неудобным обзором. Вот только сочувствовать я и не думал.
        Щитоносец (21), жизнь - 16200. Создание стихии Воздуха.
        Фокусы на этом не закончились. Из-за спины танка влево шагнул ещё один ящер - с копьем в руке и с боевым топориком на поясе. И кровоточащим обломком стрелы в шее. Опоздал к раздаче. Справа вышел серпоносец, и в отличие от приятеля, совершенно целый. Оба с жизнью под десятку.
        Жизнь Гонора, самого “толстого” из нас, едва дотягивала до семи тысяч. Что-то мне стало нехорошо. Не только от вида этого монстра, мутило после перенапряжения. Машинально утёр рукой подбородок, тупо глянул на густо вымазанный кровью трофейный наруч, сплюнул вязким сгустком, тоже красного цвета. Поморщился - в пылу схватки не заметил, как прикусил язык, а сейчас он саднил и во рту застрял привкус железа…
        Но все это мелочи по сравнению с врагами, стоящими напротив. Чего они ждут?
        - Две осталось, - напряженно бросила возникшая справа девушка, не спуская взгляда с троицы ящеров. Ее лицо раскраснелось, дыхание было быстрым, прерывистым. На мой недоуменный взгляд пояснила: - две стрелы.
        Это с какой-же скоростью она палила, если истратила колчан с тридцатью стрелами?! Ну да, подбирать ведь некогда.
        Гонор вышел вперед, заслоняя нас с лучницей от ящеров, и я ужаснулся его виду. Клирик едва стоял на ногах. От кольчуги остались одни лохмотья, полотняная поддевка тоже висела клочьями, демонстрируя покрытую ранами и вымазанную кровью мускулистую фигуру. Лишь шлем, хоть и выглядел помятым, оставался более-менее целым. Да уж, физический контакт - явно не моя стихия. Мои неприятности - цветочки по сравнению с тем, что должен сейчас испытывать клирик. Он приложил ладонь к своей груди и из-под пальцев вырвалась слабая вспышка света. Попросту говоря, Гонор слил накопленные заряды, чтобы слегка себя подлечить. Сунув под мышку рукоять молота, чтобы освободить руки, здоровяк отвинтил колпачок и хлебнул из фляги зелье здоровья. Покосился на нас с Рыжей, но предлагать не стал.
        - Чего они ждут?! - вырвалось у Рыжей
        Она с трудом сдерживала панические нотки в голосе, хотя из нас троих, не считая питомцев, выглядела наиболее целой. Так, глубокая царапина на щеке, и надорванный на плече рукав курточки. А, нет. Я понял, что ошибся, заметив, как девушка припадает на левую ногу, а секунду спустя рассмотрев, что штанина на щиколотке потемнела, пропитавшись кровью.
        В этот момент крылатая тень перечеркнула площадь прямо передо мной, сообщая, что Задира жив и здоров, продолжая выполнять роль наблюдателя.
        Ящеролюд, явно услышав и поняв девушку, зубасто ухмыльнулся в опоясывающую нижнюю часть лица прорезь шлема и ткнул булавой куда-то вбок. Наши взгляды как намагниченные переместились в указанном направлении. На краю зоны безопасности, расслабленно прислонившись к одной из статуй плечом, стоял Хранитель. Высокий худощавый эльф в просторном невесомом одеянии, которое шевелилось от малейшего ветерка. Стоял и, казалось, с любопытством ждал, чем все закончится.
        - Светлый, - облегченно выдохнул я. - Гонор, твой выход…
        Но стоило клирику дернуться в сторону Хранителя, как громила-щитоносец шагнул наперерез. Качнул закованной в металл башкой, угрожающе рыкнул, и ткнул булавой сперва в Хранителя, затем в Гонора, а после ею же долбанул по своему щиту, заставив меня поморщиться от грохота. И так башка трещит...
        - Он что, предлагает поединок? - недоверчиво вырвалось у Лисички. - После всей этой мясорубки?
        ГОНОР: “Похоже. И победитель заберет умение Хранителя. Вот только хрен ему. Тянем время, восстанавливаем силы. Филин, как у тебя с “Воронкой”?”
        ФИЛИН: “Еще не скоро. Боюсь, ещё раз такое я не потяну”.
        ГОНОР: “Держись. Ты молодец. Сумел удивить, честно. Не ожидал”.
        ФИЛИН: “Спасибо, конечно. Но у меня сейчас такое чувство, что если лишний раз как-то не так вздохну, то лопну, как воздушный шарик”...
        ЛИСИЧКА: “Ничего, мы в тебя верим. Держись”.
        Хоть долговые расписки с них сейчас бери, чтобы погасить будущие претензии, но шевелиться и в самом деле не хотелось.
        Проблема пришла, откуда не ждали, нарушив шаткое перемирие.
        Послышался короткий свист, что-то отчетливо хрустнуло. Копьеносец рядом с громилой вздрогнул, шагнул вперед, словно сам решил выйти на поединок вместо приятеля… и рухнул мордой вниз, лязгнув зубами о камень. В затылке, глубоко засев в черепе, торчала стрела. Чужая стрела, не наша.
        И сразу всё пришло в движение.
        Гонор вместе с Блохой с места в карьер рванули к громиле. Тот, яростно взревев, устремился навстречу, с устрашающей скоростью вращая булавой. Серпоносец бросился к Рыжей и словно налетел на стену, когда прямо в рожу ударила молния. Слабенька, дохленькая молния, на что-то более приличное у меня просто не оставалось сил. Рептилоид обиженно взревел и девушка, мгновенно воспользовавшись ситуацией, тут же загнала ему усиленную “Мишенью” стрелу прямо в открытую пасть. Поперхнувшись, тот сделал вперед ещё шаг, не желая подыхать, как его более низкоуровневые собратья в прошлой зоне. Но тут пробегавший мимо Гонор взмахнул молотом и с треском приложил пятнадцатикилограммовую чушку к чешуйчатой башке. Несомненный плюс двуручного древкового оружия - дотянуться можно далеко. От “Удара правосудия”, явно приготовленного для громилы, но, увы, потраченного попутно, серпоносец покатился по плитам, со звоном разбрасывая оружие. И всё равно, продемонстрировав поразительную живучесть, попытался подняться. Блоха поддержал атаку, налетел “Рывком”, и его зубы сомкнулись на горле ящеролюда. Влажно хрустнуло. Судорога
агонии выгнула чешуйчатое тело, а питомец уже почесал дальше, не желая пропустить ничего интересного.
        В следующую секунду клирик сшибся с щитоносцем.
        Молот врезался в ловко подставленный щит, и удар громом прокатился по площади. Обычно противники клирика от такой оплеухи отлетали прочь, но громила даже не покачнулся. Насмешливо рыкнув, он взмахнул мускулистой лапищей, и уворачиваться от шипастой булавы пришлось уже Гонору. В этот момент щитоносец приоткрылся - сверкнувшая призрачным светом стрела тут же вонзилась в его бедро, толстое, как свиной зад. Сперва показалось, что тот даже не заметил, но его следующий шаг вышел не совсем точным, и Гонор вновь удачно отпрыгнул от булавы, просвистейшей над его шлемом. Затем на ящера налетел Блоха. Клыкан подпрыгивал к громиле, делая вид, что собирается вонзить зубы в пах или голень, и тут же отскакивал, когда в голову устремлялось оружие. Получалось ловко, я аж залюбовался. Но стоит ему пропустить хотя бы один удар - и мой пет расплескает мозги по плитам.
        - У меня последняя, - взволнованно сообщила Рыжая. - Затем “Призрачная”. и всё.
        - Сейчас… - Я тяжело вздохнул, мысленно перелил остаток энергии в сферу и запустил каст “Шаровой”. На “Воронку” сил точно не было, “Допинг” ещё откатывался. Как только Гонор оправился и снова пошел в атаку, Блоха, хитрюга такой, изменил тактику. Выбежал из круга, обогнул несколько статуй за пределами вражеской видимости и, воспользовавшись слепой зоной, подобрался с тыла.
        Но не успел. Никто из нас не успел. Гонор ошибся. От усталости, или самонадеянности - не имеет значения. Он попытался блокировать булаву рукоятью молота, для чего перехватил её обеими руками и вскинул перед собой. Удар вышел страшным. Рыжая вскрикнула. Я вздрогнул, сорвав каст “Шаровой”. Рукоять молота с треском развалилась надвое, оставив в руках клирика обломки, но булава на этом не остановилась. Гонор с утробным хрипом опрокинулся навзничь. Сорванный с головы шлем покатился по камням. Грудь клирика превратилась в кровавое месиво, на губах выступили кровавые пузыри. Он задыхался.
        Ящер недобро покосился на нас с Рыжей и двинулся к клирику на добивание. Тот безуспешно пытался встать, или хотя бы отползти, но ничего не выходило, руки подгибались. Наконец он затих.
        - Ты! - пронзительно закричала лучница, - смотри на меня!
        Тяжеловес снова повернул морду, глянув на девушку, как на назойливую собачонку… И словил стрелу в прорезь левого глаза, взревев с такой яростью, что задрожали плиты под ногами. С такого расстояния лучница просто не могла промахнуться. Новый щелчок тетивы - и “Призрачная” вонзилась врагу сквозь нижнюю щель в шлеме в раскрытую пасть с той же убийственной точностью, как и серпоносцу. Ящер с лязгом захлопнул зубастые челюсти, погасив не успевшую набрать силу стрелу, и всем телом развернулся к нам с Рыжей. Явно поменяв приоритеты и уставившись пока ещё целым правым глазом на виновницу своих неприятных ощущений. Жаль, стрел больше не было.
        ЛИСИЧКА: “Я отвлеку, пока агро на мне, уходи, - торопливо бросила по чату лучница, отступая. - Если прижмет, уйду “Отступлением”, за меня не волнуйся. Как только увяжется за мной, займись Гонором”.
        ФИЛИН: “Понял”.
        Я заковылял в сторону, обходя щитоносца по широкой дуге, но тут Блоха внес свою лепту - улучив момент, полоснул зубами под левым коленом громилы, тут же отскочил… Щитоносец неожиданно ловко для своего массивного телосложения извернулся и ткнул палицей в его сторону, словно копьем, и моя псина с отчаянным визгом покатилась кубарем.
        - Сволочь! - заорал я, остановившись и потрясая посохом. - Не трогай Блоху, пасть порву, паскуда!
        Щитоносец уверенно повернулся ко мне, его единственный глаз злобно полыхнул голубым…
        И тут его башка взорвалась. По крайнем мере, сперва мне почудилось, что взорвалась. Но нет - из глазной прорези шлема выплеснул фонтан крови и костяных осколков вперемешку с мозгами и обломками вонзившейся стрелы, а край шлема вывернулся наружу, словно вскрытая консервным ножом жестяная банка. От силы удара ящера качнуло, он шагнул назад, пытаясь сохранить равновесие, шагнул ещё раз. И медленно завалился набок, громыхнув всей своей немалой тушей и доспехами о камни. Полоска жизни над его башкой погасла.
        Посыпались системные сообщения: запуск третьего этапа, получение нового уровня, что-то там ещё, но мне было не до них - я кинулся к Гонору. Тот, выхлебав зелье, явно последние глотки, обессиленно уронил на плиты опустевшую флягу. Затем попытался подняться, но я уже был рядом, рухнул на колени, удержал за плечи.
        - Лежи. Лежи, пнём тебя дери. Ты нам живой нужен.
        - Филин, - Гонор сипло вдохнул, в груди что-то жутковато забулькало. - Помоги... подняться... иначе за себя… не ручаюсь. Хранитель...
        ГОНОР: “Я же говорил, что наша Алиса одумается, - бросил он уже по чату, так как вслух говорить сил не осталось. - А ты не верил, засранец!”
        Я оглянулся. Хранитель стоял в двух шагах и по-прежнему наблюдал за нами со спокойным любопытством. Клятое бездушное создание в облике светлого эльфа, ходячее уникальное умение, воплощенное системой в облик живого разумного существа. Я подхватил клирика под руку, Рыжая помогла с другой стороны. Тяжелый, зараза, как два меня, или даже три. Но главное, что жив, а все остальное…
        Но Алиса-Месть ещё не закончила.
        Зловещий свист я расслышал краем уха, и никак не успел среагировать. Мы ещё поднимали Гонора, когда последняя усиленная стрела впилась ему под подбородок, пробила нёбо и глубоко вошла в мозг. Тело здоровяка судорожно дернулось в наших руках и выгнулось в предсмертной судороге. От неожиданности мы с Рыжей выпустили его, уронив на плиты.
        Я потрясенно оглянулся в ту сторону, откуда пришла смерть, но свет между статуями заслонила фигура шагнувшего ближе Хранителя. Он равнодушно глянул на мертвеца, пожал плечами, поднял руку и… прикоснулся к моему плечу. В тот же миг тело эльфа вместе с облачением взметнулось бесплотными искрами и осыпалось на плиты невесомым прахом.
        Получено уникальное умение: “Двойник”...
        Вот это и называется - приплыли.
        Глава 17
        Где-то слышал, что в моменты чрезвычайной опасности время словно растягивается, позволяя сделать правильный выбор.
        Хрен там.
        Но сообразил мигом - запах Алисы остался на стреле, убившей Гонора. И Блоха не подвел: хорошенько обнюхав “подарок”, сразу припустил в нужном направлении. Запах также - это не только следы на земле, но и тающий флер в воздухе. Рыжую я дергать не стал, с раненой ногой особо не побегаешь, а ждать, пока заживет - след развеется. В лихорадочной спешке первым делом избавился от лишней тяжести - сбросил с плеча набитую травами котомку и запихнул в нее “Медиатор судьбы”. Показалось, что целее будет, если останется здесь, на ТС. Особенно если меня самого постигнет участь Гонора.
        Но посох все же прихватил и бросился за клыканом.
        Лучница что-то кричала в спину, но меня это не остановило. Нацеленный на конкретную задачу ум игнорировал все лишнее. Досадно лишь, что Задира после этого боя тоже стал “Взрослым” и ушел в несознанку - попросту говоря, вырубился, лишив нашу команду обзора с высоты. Иначе, уверен, Алисе не удалось бы оторваться.
        Жажда мести горела в душе неутолимым огнем. Гнала вперед, побуждая настигнуть обидчицу и пустить ей кровь. Это залёт, Филин. Нервный срыв. Плевать. И хотя я и так несся изо всех сил, хрипя от жара в легких, Блохе часто приходилось поджидать. Все же клыкан быстрее меня, как ни крути. Он по самой своей природе заточен на преследование, но отпускать одного пока нельзя. Легкая добыча для лучницы. Руины, руины, клятые заросли, возникающие на пути, снова руины… Дорога петляла как пьяный лодочник, и я вместе с ней, прыгая горным козлом через надоедливые препятствия, пожирающие драгоценные секунды.
        Клыкан вел меня на невидимом поводке “Духовной связи” и его острейшее “Природное чутье” позволяло теперь настолько четко проходить по границам зон, где паслись броненосцы, что они нас просто не замечали. Как их прошла Алиса - пока неясно. Да и плевать, я хотел лишь одного - уничтожить ее, поэтому такие мелочи не волновали.
        Спустя полчаса такой гонки, по мере накопления усталости, рассудок начал возвращаться, но ярость ещё не утихла, и я не стал останавливаться. Даже, казалось, открылось второе дыхание, хотя система это никак не пометила. Давно наступила ночь, резко, как и в прошлый раз, но в свете высыпавших на бархатную черноту небосвода звезд дорогу видно было неплохо. Разве что пришлось немного сбавить скорость. Бежал через не могу, но бежал.
        Еще минут через десять мы с Блохой выскочили на берег реки - может, та же самая дала петлю и снова преградила путь, а может и новая. И здесь след обрывался у самой воды, темную толщу которой пронизывал звездный свет. Не разобрать, какая глубина, но шириной поболее прежней - метров шесть-семь. На карте было слишком много туманных пятен, поэтому не понять, соединяются ли разведанные участки реки, или нет. Блоха бросился вдоль берега сперва в одну сторону, затем в другую, вернулся раздосадованным.
        Врешь, не уйдешь.
        Прежде чем активировать незаслуженно полученное умение Хранителя, я ещё раз бегло пробежался по его описанию:

“Двойник”: уникальное защитное умение. Игрок переносится в выбранную точку, а на его месте возникает призрачный клон-приспешник, отвлекающий внимание врагов. Базовая длительность существования клона - 3 секунды, затраты энергии - 10%. Расстояние прыжка зависит от числового эквивалента затраченной энергии (50 энергии = 1 метр).
        Два в одном флаконе, прыжок и сброс агро, как у Рыжей с её “Отступлением”, но гораздо перспективнее. Хотя бы потому, что ни слова об откате. Именно такого умения мне и не хватало для возможности мгновенного отхода в экстренной ситуации. Теперь же в случае необходимости можно выжигать энергию дотла, пока не свалюсь мешком. Впрочем, умение в любом случае отпадное, даже если потребовался бы откат. Жаль, умения Хранителя нельзя развивать как классовые, иначе не задумываясь вкачал бы очками умений хотя бы до второго ранга. Увы - прокачка только действием.
        Стараясь отдышаться и не забывая смотреть по сторонам, быстро произвел в уме подсчеты. От моего текущего максимума 10% равняются пяти с половиной сотням единиц энергии. То есть, могу прыгнуть разом на одиннадцать метров. Приличное расстояние. А восстанавливается затраченная энергия, с учетом убитого до половины тонуса, ээ… минуты за три? Если ничего не попутал в расчетах. Получается, если не торопиться, то качать могу прямо сейчас. Зараза! Гнев настолько затмил разум, что потерял кучу времени, хотя мог уже сильно подвинуть умение в прокачке.
        Пробуем. Единственный эффект, сопровождавший активацию - подсвеченная зона разрешенного прыжка. Хватило, чтобы перекрыть русло реки почти вдвое. Наметил взглядом подходящую точку, мысленное усилие, холодок, скользнувший по нервам…
        И пятки врезались в почву уже на той стороне.
        Качнуло, закружилась голова. Ещё бы - 10% долой. Многовато за раз, но терпимо. Зато перенесся как ветер. Нет, не так - быстрее ветра, переправился, даже ног не замочив! Оглянулся - и ухмылка расплылась по губам. Жаль, что это происходит не при дневном свете, но и так можно разглядеть, что на той стороне стоял второй “я” - точно такой же ухмыляющийся тип в балахоне, с посохом и сферой над плечом. Блоха удивленно глянул через реку на меня, затем на двойника, и с шумом бросился в воду. Смекает, что к чему. Несколько секунд, и Блоха уже выбрался на берег, отряхнулся, обдав тучей брызг, и тут же кинулся искать след.
        Алисе с первого дня в песочнице хотелось большего, чем у других. Какое-то нездоровое желание возвыситься над “серой массой” любым способом. И она опять выбрала неверную дорожку. Ей всего лишь нужно было не вмешиваться в попытку Гонора получить свое законное умение… Она сделала больше. Убила его. Подлость этой выходки зашкаливала за все разумные пределы. В извращенном понимании Алисы, наверное, она лишь примерно наказала нашу группу за ослушание, как и обещала, и теперь ждала покорности остальных. Но в моем понимании она окончательно и бесповоротно уничтожила возможность переговоров.
        Мне было чем её “угостить”. На пятнадцатом появилось долгожданное “Ледяное копье”, и я его сразу поднял очком умений до второго ранга:

“Ледяное копье”: дистанционное боевое умение. Формирует в воздухе магический аналог копья изо льда, наносит физический урон силой, равной 120% текущего магического урона. Время чтения - 1,5 секунды, восстановление - 15 секунд.
        Без ложки дегтя не обошлось, даже полторы секунды чтения вместо базовых двух, необходимых на формирования этого копья, это все же задержка. Но у меня наконец-то появилась возможность наносить полноценный физический урон, а это крайне полезно, когда цель хорошо защищена магически. И вот ещё момент. Одновременно с “Ледяной воронкой” ничего другого применить нельзя, поэтому заряды приходится сливать на её же усиление. Но если взять последовательное применение других умений, то заряды можно придержать хотя бы на 30 секунд, пока не развеются сами. Или сливать не полностью, а по одному, с учетом, что тут же получу следующий. Тогда благодаря бонусу “Электризации” (каждый накопленный заряд сокращает время восстановления боевых умений на 1 секунду и увеличивает урон на 1%), с учетов шести возможных зарядов, “Ледяное копье” можно будет запускать каждые девять секунд плюс полторы секунды на каст. А если учесть, что за счет вложенных очков в спек откат всех умений дополнительно уменьшен на 24%, то время ожидания “копья” сокращается до семи секунд.
        Прямо горю желанием проверить новую тактику в действии. Кроме того, уже перезарядился “Последний аргумент”. Для такого дела не жаль уйти на очередной суточный откат. Лишь бы вбить эту Алису-Месть в землю по самые ноздри. Сказать, что я зол - ничего не сказать. Обычно я быстро вспыхиваю и также быстро отхожу. Но сейчас гнев был тяжёлый, давящий. Требующий возмездия. Словно и не мой.
        Ах да. Как только разучил “Ледяное копье”, в описании появилось умение, которое получу на двадцатом: “Громовой шок”: умение поддержки, активируется в привязке к любому мгновенному умению стихии Воздуха, усиливая его урон на 15% (за ранг) и вызывая дезориентирующий врагов удар грома.
        Тоже, наверное, классная штука. Доживу - проверю.
        Призрак моего двойника на той стороне исчез, исчерпав время действия и я тихо прошипел, выискивая взглядом мечущегося в темноте клыкана, и уже чувствуя, что случилось нечто нехорошее:
        - Блоха? Чего тупим? След!
        Но клыкан, подбежав, остановился рядом и обиженно рыкнул.
        Зараза! Трижды зараза! Как же она ушла? Каким образом сумела обвести вокруг пальца?! Лог группового чата не даст соврать, информация задерживается не дольше часа, но я просмотрел его сразу после битвы - убедился, что убийцей Гонора стала именно Месть. Так вот, судя по логу, она всё-таки добралась каким-то образом до 15 уровня. И, похоже, действительно разучила инвиз, стелс или просто невидимость - как не назови, суть одна. Вполне соответствует классовому умению следопыта. Но запах? Как скрыть свой запах от клыкана, который заточен на поиск по запаху?! Что же за умение Хранителя у нее, что позволило ей так прокачаться практически в одиночку, да ещё запросто уйти от преследования?!
        Ушла. Исчезла. Испарилась.
        Я просто не мог этого принять, после столь долгой погони. От ярости пальцы сжались на посохе так, что казалось, ещё немного, и древко переломится.
        Мы с клыканом рванули вдоль русла реки направо.
        Через три минуты, отмахав не меньше километра, я перенесся “Двойником” на другой берег, дождался, когда снова вымокший клыкан пересечет реку, и вернулся до точки отсчета. Ни следа. Не останавливаясь, снова перенесся через реку, но теперь свернул налево. Снова прыжок, возврат. Перенос. На этот раз для очистки совести углубился в руины, и хорошенько пошарился, исследовав несколько сотен метров площади.
        Ни следа, мать ее…
        Здорово, конечно, что преодоление препятствий типа реки или расселины стало для меня простым делом. Но как не старался экономить, от перерасхода энергии все чаще темнело в глазах. В конце концов, измотал себя так, что едва волочил ноги. И рухнул возле каких-то руин, чтобы хоть немного отдышаться, успокоиться и решить, что делать дальше.
        Все-таки зря оставил “медиатор”. Надо было взять с собой, невзирая на риск потери в случае гибели. Вполне возможно, что с его помощью я сейчас взял бы след заново, хотя камень и не “любит” отвечать на вопросы о направлениях.
        Не меньше меня загнанный Блоха не жаловался, когда упал на пузо рядом. Но смотрел таким затравленным взглядом, поблескивая в темноте желтыми огоньками своих измененных, приспособленных к темноте глаз, что лучше бы жаловался, чесслово. Восьмой уровень. Силен, бродяга. Не колеблясь, вкинул шесть из семи набранных собакевичем очков в “Природное чутье”, повысив до третьего ранга - погоня сейчас в приоритете. Досадно, но плюшек за третий ранг умения для питомца не полагалось.
        Жадно выхлебал воды из фляги, сделав в уме пометку не забыть набрать из реки. Пересушенное горло наконец перестало саднить. Мелькнула мысль - вот сейчас Месть и появится, как всегда и бывает в худших кошмарах. Возьмет голыми руками. Или просто вобьет стрелу в горло, как Гонору. Или как тому танку-ящеру - разрывную в глаз. И клыкан, обеспокоенно заглядывающий в лицо, не сможет помочь, защита от дистанционных ударов - не его конек.
        Невольно вырвавшийся усталый смешок заставил напрячься - в ночной тишине звуки разносились далеко. Вполне есть шанс, что Месть после такой подлой выходки давно умотала подальше, чтобы дать нам время успокоиться и заново оценить шансы нашей группы без Гонора. Ну и чтобы не подставляться под нашу горячую руку. Одно дело нанести удар исподтишка, когда противники и без того связаны боем с превосходящими силами, совсем другое - ввязываться в прямое противостояние. К такому Алиса не привыкла. А потом, когда мы “остынем”, появится, чтобы принять капитуляцию. А вот хрен ей.
        У нас девять суток до завершения третьего этапа. Система расщедрилась на время для активации оставшихся трех ТС, явно выделенных для прокачки, иначе, со всеми имеющимися достижениями, враги вскоре будут нам не по зубам. Так что теперь можно не торопиться, заняться делами с чувством, толком, расстановкой. Дождаться возвращения Гонора. Но если большую часть этого времени придётся потратить на то, чтобы найти блонди, то так тому и быть.
        Вообще, если бы не “Двойник”, я бы бросил поиски гораздо раньше - это факт.
        Теперь, кстати, с шестью активированными ТС, шанс возрождения игроков вырос до 60%, к Кирпичу это тоже относилось. И ещё : насчет клана выяснилась интересная вещь. Я на клановый интерфейс не обращал внимания, забот и без него хватало, а вот Гонор, как клан-лидер, ничего из виду не упускал. Оказалось, что после нашей общей встречи развитие клана пошло реактивно, а после последней битвы уровень взлетел до пятого. Соответственно, клан заработал четыре очка умений, но вложить Гонор успел только два, догнав до второго ранга первые умения, полученные при образовании клана. “Аура возмужания” теперь добавляла 10% к опыту игроков, а “Перерасчет” эти же 10% изымал в копилку клана, за счет чего клан и развивался. Поэтому опыт и хлынул.
        На втором уровне открылись ещё два умения - “Клан-чат” и “Счастливый случай”. Рыжая, как заместитель клан-лидера, имела право принимать решения самостоятельно, ведь пока Гонор на респе, жизнь продолжается. Увлеченный погоней, я и не заметил, как нарушилась связь - групповой чат действовал всего на сотню метров и сразу стал бесполезен, поэтому автоматически подключился клан-чат. Но пяти километров стало не хватать, и Рыжая вкинула очко во второй ранг, добавив ещё километр и восстановив связь. Навык работал по странному алгоритму - километр за каждый уровень клана и километр за каждое вложенное очко. Собственно, когда лучница предупредила, что я снова могу потеряться, если упрусь ещё дальше, я и заинтересовался клановым прогрессом. Заодно лучница подняла и “Счастливый случай”, повысив шанс добычи с монстров на 10%, нужная вещь.
        Заключительные два умения были особенно интересны для выживания как соло, так и в группе. «Жажда крови» за убийство врага исцеляла на 15% от максимального здоровья игрока в течение 10 сек. Правда, восстанавливалась час. Но это мелочи, подлечиться в ходе схватки - это ценно само по себе. “Знамя защиты” повышало магическую и физическую защиту членов группы на 15%, действовала 20 секунд в радиусе пяти метров от применившего и тоже уходило на часовой откат. Плюс для активации требовался кристалл сущности. Не проблема. Хотя умения все чаще требовали кристаллы, на нехватку мы пока не жаловались.
        На этом очки клана закончились. Но даже останься, мы их при всем желании использовать не смогли бы. Тут все сложно, в этом случае мало иметь очки, так как сама возможность поднять ранг открывается на определенных уровнях для каждого кланового умения. Ну и ладно, пусть развитием клана дальше Гонор голову забивает, а я сосредоточусь на прокачке личных умений и навыков.
        Как там, кстати успехи у меня самого…
        Ого, добегал “Бегуна” почти до третьего ранга, а значит, скоро будет новая плюшка в 25 статов. Неудивительно - столько-то носиться, да ещё ночью, то есть с повышенной сложностью передвижения. Вот почему показалось, что второе дыхание словно открылось. Так-так, ещё и “Пересвет” почти добрался до сотни репутации, и соответственно, вот-вот случится второй ранг. Надеюсь, Гаэдо выдаст мне “Выброс”. Однако, не очень ты хороший покровитель, Гаэдо. Не уберег своего первожреца…

[Новое задание] Найди, засранец, способ повысить шанс успешного воскрешения первожреца Гонора. Награда: досрочное получение нового божественного умения.
        Что? Я замер от удивления. Але, Гаэдо ты наш Доблестный, это ты со мной сейчас так общаешься?
        Тишина. Темнота. Легкий ветерок, шелестящий ветками ближайших кустов... И Блоха, поглядывающий на меня вечно голодным взглядом. Зараза, и правда есть хочется, а котомка осталась на ТС.
        Ладно, я тебя понял, о покровитель, с особенным чувством юмора. Прямо как у Гонора. С кем поведешься… Непочтительно ёрничаю, но не обращай внимания, нервы. Но как же мне этот способ найти? Или сама постановка вопроса говорит о том, что такой способ есть? Вот бы ты понятнее изъяснялся… Ради своего же первожреца.
        Не, молчит.
        Что обидно, в песочнице Гонор умудрился пройти данж без потери сейва, и здесь погиб впервые. То есть на его воскрешение уйдет 12 часов. У Кирпича, к примеру - 18 часов, так как он уже погибал. И получается, учитывая время смерти обоих, что Кирпич воскреснет (если повезет) через… ага, где-то между девятью и десятью часами утра, а Гонор - всего через час после него. Прямо “удачно” получилось, правда, без кривой усмешки произнести это сложно. Двойной стимул вовремя добраться до Колыбели.
        Ладно, вроде отдышался...
        И тут словно стукнуло в голову, да так, что жаром обдало, лицо и уши запылали от досады на самого себя. Хорошо, что свидетелей нет. А на самом деле, какого пня я вообще творю? Шарюсь тут, в ночи, неизвестно где, с шансом нарваться на стрелу или на когти броненосца, словно специально ищу смерти, будто Гонора нам мало. И Рыжая там одна. Сперва, конечно, матом обложила, что уперся без нее, и высказалась в духе “ты совсем мозги потерял, Филин?!” Но потом остыла и лишь иногда уточняла по клан-чату, как у меня успехи. Малость успокаивает, что Задира уже прошел процесс трансформации и давно в небе, следит за окрестностями ещё более обостренным ночным зрением. Караулит хозяйку. Но крылану не засечь невидимку…
        Да тьфу на нее, на Алису. Как бы я её не демонизировал, она тоже не железная. Давно уже где-нибудь отсыпается, пока я тут ношусь как угорелый.
        Но тревога не отступала. Холодной змеей свила гнездо в сердце.
        Хватит, набегался. Теперь разумнее вернуться. И побыстрее.
        Путь назад слился в бесконечную череду бега и прыжков с “Двойником”. Если уж заниматься изнурительным мазохизмом, то с прицелом на грядущую пользу. Выяснился немаловажный момент - точка переноса должна быть хорошо видна, сквозь преграды умение не работало. Зато удавалось взлетать на верхушки каменных стен не хуже, чем Рыжей с её “Отступлением”. Правда, пару раз чуть не сверзился, когда древняя кладка вдруг рассыпалась под ногами, но это уже мелочи, издержки практики. Даже в плюс пошло - отработал мгновенный перенос обратно на твердую землю прямо в падении. Потом пришлось, вывалив язык не хуже клыкана, отдыхать несколько минут после таких затрат. Но опять же, на фоне смерти клан-лидера все это - сущая ерунда. Сжимаешь зубы - и делаешь. Снова и снова.
        В любом случае, прогулка не была бесполезной. Попутно я решил все мелкие проблемы, касающиеся меня самого, осталось только распределить накопившиеся четыре с половиной десятка свободных статов, что требовало спокойной обстановки и желательно - неподвижности.
        - Не подстрели, я уже близко, - бросил в чат, переходя с бега на шаг, когда до стоянки оставалось уже не больше сотни метров. Клыкан шастал вокруг, то убегая вперед, то отставая - бдил, вынюхивая любую опасность.
        - Задира тебя давно ведет, не беспокойся, - не сразу ответила девушка, её голос показался мне слегка заторможенным.
        - Спишь? - Не останавливаясь, я машинально глянул в усеянное звездами ночное небо, но, естественно, крылатого силуэта не заметил. - Что новенького у твоей птички?
        - Заснешь тут с тобой, - проворчала лучница. - Так, хвастаюсь: у Задиры теперь четыре начальных умения. Бонус после взросления.
        - Ух ты. - Вспыхнувшую досаду я мигом погасил волевым усилием. С некоторых пор справляться с эмоциями стало легче. Надо бы ещё в “разум” влить для пользы дела, раз так. Ну и ладно, что у клыкана только три умения. Рандом. Где-то на старших уровнях всё равно должно появиться что-то ещё. Да и вполне достаточно с меня плюшек, и так больше, чем у любого из нашей компании. - Повезло. Какие?
        - Расскажу, как доберешься, достало уже по чату трындеть.
        - Фу, как грубо, Рыжая. И вообще, я уже здесь, - руины наконец расступились, и я вышел на площадку, вокруг которой вилась слегка подсвеченная системой черта безопасности. - Выкладывай.
        В паре метров от сервис-столба виднелся слабый костерок, язычки пламени плясали среди выложенных кругом камней, почти не разгоняя темноту. Зря, конечно. Слишком хорошо видно со стороны, из темноты, но так, видимо, Рыжей было менее одиноко. Сам виноват, не следовало её бросать.
        - Явился, не запылился, - слабо улыбнулась девушка, приподнимаясь на подстилке из травы и веток, устроенной рядом с костром. - Ты сперва у ТС отметься, тебе понравится.
        - Ща сделаю. Как твоя нога, кстати?
        - Гораздо лучше, почти зажило. Царапина осталась, да в штанах дыра… Хоть сейчас в путь-дорогу. Спасибо за беспокойство.
        - Какое там беспокойство, - хмыкнул я. - Голый рационализм. Сейчас дальше и двинем.
        - Ты ещё тот шутник, да, Филин? - не поверила девушка, продолжая снисходительно улыбаться.
        Я устало добрел до чёрного, почти невидимого в темноте столба - если бы не системная подсветка, фиг бы разглядел. Шлепнул по торцу ладонью. Прочитал всплывшую информацию.
        Привязка предмета к душе игрока (одноразовая услуга). Стоимость: 1 кристалл сущности.
        Секунду переваривал.
        Бросился к своей котомке, нашарил “Медиатор судьбы”, так же бегом вернулся, выхватил кристалл сущности из поясного кармашка для оплаты услуги, вставил в гнездо на торце столба. Ещё одна насущная проблема решена. Удовлетворенно улыбаясь, отошел и присел возле кучи трофейного имущества, сваленного недалеко от костра. От Гонора, как это ни кощунственно звучит, много чего полезного осталось. Все, что было привязано к душе, растворилось, в том числе обломки молота и курительная трубка, но пояс с кинжалом, две фляги, сапоги, шлем - это все никуда не делось. И лохмотья от кольчуги. Задачка. Ещё и котомка. Проверять, что в ней, не полез. Я, конечно, люблю трофеи, но не со своих же друзей.
        Зато ящеры по результату инвентаризации расщедрились на два серпа и два копья с ловкостью +21, топорик с силой +21. Но самое главное - панцирь, тяжёлый круглый щит и палица, оставшиеся от танка-ящера, каждая вещь тоже с силой +21. Уже ясно, что параметр бонуса зависит от уровня владельца. Статус - редкие. Хороший будет подарок Гонору. На вырост, конечно, но сам факт наличия столь нужных клирику предметов перекрывает негатив от штрафа за ношение вещей, когда их уровень выше уровня игрока. Тем более, что уровень - дело наживное. Подхватив увесистый топорик, тут же запустил “Ассимиляцию”. Удачно - прибавилось три единицы силы, а топорик рассыпался прахом. Задумчиво посмотрел на щит с палицей. Нет, низзя.
        - Кристаллов с ящеров много досталось? - Поднял взгляд на выжидательно наблюдающую за мной на лучницу. Черты лица девушки скрадывались в темноте, но выглядит вроде изнуренной. Хотя бегал всю ночь, вообще-то, я. Ну да, смерть Гонора на каждого из нас подействовала по-своему.
        - Семь штук.
        - Придержи пока у себя, мне своих хватает.
        - Это не всё, лови.
        На мелькнувший в свете костерка предмет я едва успел среагировать, но все же поймал. Кристалл. Кристалл души второго ранга. Озадаченно хмыкнул.
        - Это от кого? От танка, что ли, осталось?
        - От Гонора. Забери. Только не потрать случайно, возможно, ещё пригодится.
        Зараза. Неловкий момент.
        - Понятно, - я задумчиво кивнул. - Значит, произошло разделение. Кристаллы души - с игроков, кристаллы сущности - с мобов. Похоже, ящеры до существ разумных не дотягивают, неполноценные слепки.
        С трудом подняв тяжеленный щит, поволок его за пределы зоны безопасности. Все-таки надо вложиться в силу. Реально утомило быть доходягой.
        - Ты что задумал? Филин? - не дождавшись ответа, Рыжая требовательно повысила голос: - Филин, я с тобой разговариваю!
        - Погоди, - покряхтывая, нашел укромное местечко среди развалин и засунул щит в подходящую по размеру нишу под обвалившимся угловым столбом. Затем вернулся и тем же макаром перетаскал остальное имущество, в том числе и то, что осталось от клирика. Себе оставил только его фляги, пригодятся для воды или для зелья, когда выберу время сварить новую порцию. Тьфу, забыл воды набрать в реке на обратном пути!
        Завалил нишу камнями. Оценивающе глянул со стороны. Вроде не видно.
        - С собой тащить смысла нет, - пояснил я Рыжей, присаживаясь на корточки возле костра. Хотя она и так уже поняла. - Когда эти вещи понадобятся Гонору, вернемся. И вот что я думаю, Рыжая. Сейчас, когда с нами нет клирика, мы кажемся уязвимыми. Верно? А значит, есть хороший шанс застать Месть врасплох, она не будет принимать нас всерьез. Для нее действовать исподтишка, ударом в спину, норма жизни. Она представления не имеет, что такое прямое столкновение, лицо в лицо, когда нет возможности сбежать. И сделать это нужно до того, как вернется Кирпич...
        - Ты извини, Филин, - мягким тоном, словно успокаивая тяжелобольного, перебила мою вдохновенную речь лучница, - но у тебя, кажется, опять словесный понос. Ты слишком зациклился на этой чертовой Алисе. Нам не стоит сейчас так рисковать, пока мы вдвоем.
        Вот же… Прижилась же клятая фраза. Спасибо Гонору, чтоб ему там, в Усыпальнице, икнулось.
        - Это ты меня извини, что бросил здесь, - я тяжело вздохнул. - Не в себе был. Гонор погиб, и у меня это до сих пор в голове не укладывается. Я ведь его предупреждал… Видимо, мало старался.
        - Виноват не ты, - с грустным видом вздохнула девушка.
        - Ещё и его умение забрал.
        - В этом тоже не стоит себя винить. Не ты его убил.
        - Да, виноват не я, так что убиваться от угрызений совести не стану, непродуктивно. И спасибо за моральную поддержку, мне это нужно. Но я могу отомстить. Мы можем отомстить. И ещё. Теоретически мы знаем, что на одной из активированных Алисой с Кирпичом ТС находится функция смены имени. Но что находится на второй? Нужно проверить. Жизненно необходимо. А значит, хватит рассиживаться, пора в путь.
        - Прямо сейчас?! Я думала, ты действительно шутишь!
        - Рассвет через полчаса. Ты со мной, Рыжая? И вообще, фига ли я спрашиваю? Как говаривал Гонор - подъем, бродяга!
        Глава 18
        Мы путешествовали уже пятый час, стараясь не нарушать царившую среди руин мертвого города тишину, чтобы не агрить опасные паки. Солнце давно поднялось высоко в небо, слегка припекая плечи и спину сквозь ткань балахона, а тьма сейчас пряталась лишь в расселинах и тенях руин.
        Когда внезапный грохот камней за спиной ударил по нервам, как молот по наковальне, я буквально подскочил на месте, резко разворачиваясь всем телом. Навершие посоха описало дугу, проскрежетав по ближайшей стене в тесном проходе. “Двойник” сработал почти на автомате - настолько уже привык использовать умение, что получалось само собой. И точно также, машинально, за время пути приучил себя примечать взглядом подходящие для прыжка возвышенности, чтобы всегда имелась возможность уйти на безопасную позицию.
        Мгновенный перенос - и я уже цепко смотрю вниз с трехметровой высоты каменного столба, а перед лицом на расстоянии вытянутой руки в воздухе формируется “Ледяное копье”. Сперва намечается призрачный облик орудия убийства, действительно похожий на копье: толщиной с запястье полутораметровое древко и острый листовидный наконечник, сквозь который преломляются солнечные лучи, пуская зайчиков по траве. Затем бьет волна холода, обдавая лицо. В радиусе нескольких метров воздух вымораживается, вся влага из него вытягивается и кристаллизуется, наполняя призрачный силуэт материей. Все это происходит за полторы секунды.
        Лучница двигалась за мной примерно в шести шагах и как раз проходила мимо ничем не примечательной кучи камней, когда та вдруг ожила. Сначала отдельные камни просто покатились к подножию, а затем верхушка словно распахнулась. Рыжая успела выхватить стрелу, наложить на тетиву, и почти успела развернуться, когда один из брызнувших во все стороны камней ударил ей в бок, зацепив локоть, и рука сразу провисла. Не растерявшись, девушка врубила “Отступление” и красивым прыжком взлетела на ближайший каменный столб в пяти метрах через проход от меня. Вовремя - из развороченной кучи уже вылез матерый броненосец. Длина панциря около трех метров, ширина - полтора. Из дыры в передней части панциря высунулась чешуйчатая башка размером с увесистую дыню кило под десять и глянула черными сливами глаз на призрака, который заменил меня внизу, так как других целей перед мобом не осталось.
        Монстр зашипел, раскрывая полную здоровенных резцов пасть. Угол не идеальный, я находился высоковато, но лучшего момента может и не представиться. Обдав холодом, ледяная сосулька в виде копья буквально выстрелила вперед. Удачно! Зубы монстра с жутковатым хрустом брызнули вместе с осколками льда, копье погрузилось на две трети в глотку. Зверь утробно всхрапнул, впился остатками зубов в лед, кроша его мощными челюстями, но погрузившееся в плоть жало уже вынесло приговор. Агония длилась ещё секунд десять. Монстр кружил, потеряв от боли ориентацию, натыкался на стены, парочку даже обрушил своим чудовищным весом. Я наблюдал молча, экономил силы. Рыжая, морщась, потирала ушибленный локоть и тоже предпочла не тратить стрелы. Вернувшийся с разведки клыкан, замерев в кустах у подножия развалин, глухо рычал, но к врагу не приближался, не было необходимости.
        Таким же прыжком я перенесся вниз, а Рыжая просто спрыгнула. Даже будь возможность спуститься с отвесного со всех сторон столба, на котором она очутилась, одной рукой цепляться за выступы не очень-то ловко. Но для аватары спрыгнуть с трех-четырех метров - примерно то же самое, что обычному человеку сделать шаг по ровной местности. Ровно столько же усилий и никакого риска. Особенно для лучницы с её профильной ловкостью.
        С чувством выдав свою любимую “заразу”, я пнул труп броненосца в крепкий панцирь на боку - массивная туша даже не дрогнула, а ногу чуть не отбил. Не сговариваясь, мы с Рыжей присели рядышком, для удобства выбрав поросшие мхом камни. Зад не казенный. Мне нужно было восстановить потраченную на “Двойника” энергию, Рыжей - дождаться, пока восстановится рука.
        Как ни осторожничай, всего не предусмотреть и не избежать. На этого бродячего броненосца нарвались уже, образно говоря, в двух шагах от ТС. На предыдущего - минут десять назад. Если же брать все время пути, это уже пятый. Мы уже давно сообразили, что самый первый “сплюн”, с которым мы столкнулись при схватке с паком, когда ещё Гонор был жив, к самому паку не относился. Закладка системы. Иначе не объяснить, как такие огромные твари, размером с носорога, прячутся в кучах, которые ненамного больше их самих. Словно формируются из этих камней. Ага, чтобы игроки не расслаблялись.
        Если бить сразу в уязвимое место, то с одним врагом разобраться не так уж сложно, даже если тот старше уровнем. Куда сложнее справиться с паком из трех-пяти тварей, которые начинают носиться как взбесившиеся бульдозеры, разрушая на пути все каменные препятствия до основания, особенно те, на которых пытаются спастись игроки. Острое зрение крылана, постоянно мониторившего местность с головокружительной высоты, и чувствительнейший нюх клыкана позволяли избегать этих пасущихся групп без проблем. Но вот с такими одиночками все же приходилось считаться.
        Я встряхнул флягу - водички уже на дне, глотнул, протянул Рыжей. Та покачала головой, так же молча отказываясь. Ага, наговорились уже. Даже слегка поссорились. Раз пять. Ничего, она девушка отходчивая. Нужно просто не напирать, пусть сама успокоится. Собственно, причина наших разногласий заключалась в том, что по мнению лучницы мы теряли время, которое следовало потратить на прокачку до возвращения Гонора.
        Первые пару часов нашего путешествия она упрямо хотела вернуться в предыдущие локации, где мобы ещё не такие опасные. Причем постоянно припоминала, что идея вернуться была моей. Не подозревал, что Рыжая может быть такой вредной - весь мозг мне выела. Каким чудом сам не сорвался и не наорал в ответ, сам не знаю. Нет, знаю. Потому что понимал - это просто нервы. Хотя наши возросшие возможности отчасти компенсируют отсутствие клирика, без него как-то… все не так, в общем. Чисто психологический фактор. Мы уже привыкли быть вместе. Но самое главное, в идеале для решения задачи по активации локации необходимы пятеро, это прямо черным по белому… тьфу, зеленым по прозрачному указано в условиях.
        Вообще, любопытно выходит. Если смотреть по карте и вести отсчет по Гонору, то с момента появления здесь, в Самшитовом городе, наша группа двигалась по часовой стрелке. Так вот, ТС клирика - первая (коррекция расы), моя - вторая (коррекция внешности), Рыжая - третья (ремесла), затем ничейная четвертая (привязка к душе предмета). Пятую, не активированную, пришлось пройти мимо, не потревожив и не узнав, что на ней находится. Не те у нас сейчас возможности, чтобы играть в супер-героев. Шестую и седьмую активировали Алиса и Кирпич. Одна из них - смена имени. О восьмой и девятой, замыкающих круг почета, совсем ничего не известно. К ним мы придем только с Гонором в компании, и желательно не только с ним.
        Так вот, в пятой выяснилась интересная закономерность. Как и в предыдущей, мобы там тоже оказались не выше 21 уровня. В шестой - то же самое. Хочешь, не хочешь, а приходишь к выводу, что идея возвращаться в предыдущую зону была изначально обречена на провал. Вот когда мы с Рыжей это сообразили, она и поутихла. Извиняться не стала, но виноватое выражение лица само по себе было извинением. Все зоны, кроме той, где находятся игроки, сразу выравниваются по текущим достижениям участников испытания. И как только мы переступаем границу между зонами, то и предыдущая подтягивается под те же условия. Скорее всего, если бы мы не торопились переступать эту границу, оставаясь в пределах одной зоны, то вполне можно было пофармить на относительно невысоких уровнях. А теперь поезд ушел. Кто ж знал. Когда все приходится постигать на ходу, то ошибки неизбежны, а значит, забивать голову бесполезными сожалениями нет смысла.
        Учитывая число неактивированных ТС, запуск каждой из них будет поднимать мобам уровни ещё на три, пока не дойдет до тридцатки. На мобах-одиночках по опыту сильно не поднимешься, а паки сейчас не про нас. Нам нужны союзники. А значит, хочешь, не хочешь, приходилось следовать моему плану - двигаться дальше и постараться выжить.
        Несколько раз согнув-разогнув пострадавшую руку, Рыжая положила на траву лук, вытянула из ножен кинжал и пошла потрошить броненосца. Пришлось тоже подниматься - только вдвоем, напрягая всю силу, мы смогли перевернуть его на бок. Иначе до брюха не добраться, а питомцев нужно кормить. И то получилось, пожалуй, лишь потому, что я всё-таки вложился в силу. Собственно, хотя и дернул девушку с ТС, ушли мы тогда не сразу, сперва я потратил все 45 свободных статов, умудрившись их распределить так, что получились красивые ровные цифры. Вышло так: выносливость - 50 (+12), мудрость 60 (+4), разум - 110 (+2), сила - 60 (+23), ловкость 50 (+4).
        Несмотря на то, что после таких вливаний почувствовал себя другим человеком, на этом решил к силе и ловкости больше не возвращаться, пусть качаются своим ходом. Кстати, по дороге с помощью “ассимиляции” избавился от трофеев с ящеров, но прибавки к ловкости не вышло. Непруха. Ну, хоть лишнюю тяжесть больше не пришлось таскать. Да и само умение прилично прогрессировало. Наверняка на втором ранге условия заимствования улучшатся.
        В целом же, “разум” - наше все. Уроном, который я сейчас наносил по мобам, можно было гордиться. Даже Рыжая посматривала уважительно. Не вру - нет-нет да и ловил на себе заинтересованные взгляды. Да и изменения во внешности начинали сказываться. Лицевые мышцы постоянно ныли, словно боксерская груша после избиения. Ну, сам напросился. Терпи, Филин. Есть ради чего.
        Блоха нетерпеливо крутился рядом с лучницей, дожидаясь своей порции. Броня на брюхе броненосца тоже имелась, и хотя по сравнению с панцирем её толщину можно считать несущественной, питомцу одними зубами справиться было сложновато. Нужно поднимать уровень. А вот кинжал Рыжей вполне сноровисто прорезал складки под чешуйками, проникая в плоть.
        Пока Рыжая развлекалась препарированием, я отправился бродить поблизости, выискивая полезные травки. Но довольно быстро плюнул, в очередной раз спохватившись, что котомка и так забита. Зараза. На каждого игрока приходится две фляги - с зельем и водой. С флягами Гонора на нас двоих получалось аж шесть штук. Увешаны ими как новогодние елки. И все фляги пустые. Остановиться бы на пару часиков и переработать сырье, подняв прогресс “ботаника” и “кухаря”, да все некогда. Особенно досадно, что не могу испытать новый рецепт, ведь ботаника я всё-таки докачал до второго ранга и получил “настойку бодрости”. Никаких описаний, только название, пока не сварю - не узнаю, что рецепт из себя представляет. Прямо творческий зуд в руках.
        Вернувшись, обнаружил что с трупом броненосца Рыжая уже закончила. Панцирь тихо таял, рассыпаясь в пыль, а клыкан рвал зубами здоровенный кусок окровавленной плоти, вырезанный из ляжки. Видимо, Задира за своей порцией уже спускался, мелкому летуну нужно куда меньше, чем моему Блохе.
        - Что такой смурной? - девушка встретила меня улыбкой, оттирая пучками травы руки от крови моба. - Все будет хорошо, Филин. У нас девять дней на третий этап. И с Гонором все будет в порядке. Обязательно.
        - Говори это почаще, - хмыкнул я, плюхаюсь пятой точкой на мшистый блок песчаника. Глянул ещё раз на Рыжую и аж передернуло. Наверное, на нее так влияет само ремесло. Взяв шкуродера, она стала относиться к крови и препарированию трупов совершенно спокойно. Пожалуй, даже удовольствие получала от процесса. Вон как настроение поднялось, даже про наши ссоры забыла. А по мне, это занятие - та ещё гадость. Вот травку собирать - милое дело. Успокаивает. И запахи приятные. Будь время, ингредиенты и рецепты - сготовил бы что-нибудь вкусненькое. Надоело на ходу перекусывать всякой хренью.
        - Что-то не так, Филин? - девушка присела рядом, заглядывая мне в лицо своими красивыми до умопомрачения зелеными глазищами. Когда она так близко, что аж каждую ресничку видно, а ресницы у нее шикарные, у меня аж дыхание спирает. Тут главное, чтобы не засмущаться - держать морду кирпичом. - Передумал идти к ТС? Может, и впрямь сразу двинем к Колыбели? А то времени до перехвата Кирпича все меньше.
        Рыжей часто удавалось довольно точно угадывать ход моих размышлений. Интуиция у нее развита не хуже, чем у остальных, да и находимся мы в одинаковых условиях. Ясное дело, что мысли сходятся. Но не в этот раз.
        - Ничего не передумал. Характер просто у меня дурацкий, слишком быстро привязываюсь к людям, а потом страдаю от разочарования.
        - Ты разочарован в Гоноре? - озадаченно уточнила девушка. - С чего вдруг?
        Я хмыкнул. Гонор - мужик надежный, проверенный, я действительно успел к нему проникнуться доверием за последние дни перед прыжком в неизведанное, когда мы вместе докачивались в песочнице на мобах-элитках.
        - Нет, я не про Гонора, - я поморщился. - Все ошибаются. Хотя я должен был его остановить, настоять на отдыхе. Так что тоже хорош. Но сейчас мне почему-то Папаша вспомнился. Я ж его другом уже считал, этаким старшим братом, а он вот что выкинул… Всех чуть не подвел. Если бы не Зуб, то сейчас все было бы по-другому. Впрочем, Дара, которого Папаша всё-таки прикончил, по-любому уже не вернуть. Надеюсь, с Гонором этого не случится. Клятый шанс возрождения может не оставить ему шансов, уж прости за тавтологию.
        - А, вот ты о чем. То-то, смотрю, как ты за Гонором бегаешь, как хвост за собакой, - добродушно усмехнулась лучница. - Нашел замену “старшему брату”? Привычка не очень... конструктивная. Чем быстрее привязываешься, тем быстрее теряешь объективность. Что это ты на меня так смотришь? Я тебе Гонора не заменю.
        Вообще-то, я думал о Рыжей и о её приятных округлостях под курточкой, а не о клирике, но разубеждать не стал.
        - В чем-то ты даже лучше, - неловко ухмыльнулся я, чувствуя, что сейчас хожу по грани.
        - И в чем же? - она поощрительно улыбнулась, явно напрашиваясь на комплимент, но с комплиментами у меня всегда было туго. Поэтому я порывисто поднялся и перевел стрелки на догрызавшего мясо клыкана:
        - Слышь, Блоха, нечего тут обжираться! Нас ждут великие дела!

***
        На ТС номер шесть нас встретила уже привычная тишина и запустение. И это хорошо. Очень хорошо. Что-то я уже морально притомился за каждым кустом видеть Месть-Алису. Надеюсь, от того, что я непрерывно о ней думаю, она непрерывно икает. Вот такая у нас любовь-морковь.
        Задира провел необходимую разведку, скользящим силуэтом кружа в воздухе над объектом, затем окрестности как следует пронюхал Блоха. Отличные у нас помощники выросли. Питомец Рыжей взял третий уровень и вплотную подобрался к четвертому, два умения уже работали: “Кровавый пир” давал возможность крылану впиться во врага, поражая ядовитым укусом и восстанавливая здоровье его кровью. “Зоркий взгляд” позволял видеть и классифицировать врагов издалека, когда это ещё не способен сделать хозяин. Ещё парочка умений откроется на пятом и седьмом.
        На этот раз мы решили действовать более осмотрительно. То, что в окрестностях ТС никого не видно, ещё не означает, что здесь действительно никого нет. Оставив лучницу на замаскированной позиции, в кустах на крыше полуразвалившегося строения, со стрелой на тетиве, я отправился к маяку один. Все то же самое - замощенная замшелыми плитами круглая площадка в десять метров диаметром и статуи из песчаника по границе круга. Видел одну ТС - видел все. Шел неторопливым шагом, высматривая возможные опасности. Вдруг питомцы что-то просмотрели или недохюнали. Мы ведь далеко не все знаем об Али…
        Да хватит уже! Сколько можно!
        Мысленно зарычал, раздосадованный собственной манией. С силой встряхнув головой, вступил на площадку, быстрым шагом прошел мимо статуй Стихий и подошел к обсидиановому столбу. Ладонь легла на прохладную полированную поверхность торца. И от того, что увидел, даже дышать на секунду перестал. В яблочко!
        Репликация игрока (одноразовая услуга). Стоимость: 1 кристалл души.
        Не зря нас сюда привел медиатор. Не зря Гаэдо намекал, что можно поднять шанс воскрешения первожреца. Ох, не зря. Ведь это - стопроцентное воскрешение. Интересно, можно воскресить один раз каждого игрока, или одного игрока вообще за все время испытания? Насущный вопрос, между прочим, на который куцая справка не дает ответа. Придётся выяснять на практике.
        Достав из котомки кристалл души, я покачал головой. Прямо провидение какое-то. У нас единственный кристалл такого типа, и достался он от Гонора. И его же, получается, придётся воскрешать. Где-то там в сторонке сидит судьба в паре с нашим божественным покровителем, и оба откровенно ухмыляются, весьма довольные таким розыгрышем.
        ЛИСИЧКА:“Что там, Филин?”
        ФИЛИН: “Помнишь, что я тебе говорил о задании Гаэдо?”
        ЛИСИЧКА:“Не томи!”
        ФИЛИН:“Я его только что выполнил”.
        ЛИСИЧКА:“Да скажи уже, что видишь, засранец ты эдакий!”
        ФИЛИН:“А помнишь, как ты меня возле прошлой ТС томила?”
        ЛИСИЧКА:“Я тебе точно уши оборву!”
        Но я лишь ухмыльнулся шире. Имею моральное право на маленькое отмщение после потраченных нервов. Да и нравится мне её поддразнивать. Она так забавно сердится.
        Дважды приглашать не пришлось - Рыжая прилетела ветром. Цапнула по торцу ладошкой, всмотрелась. Облегченно вздохнула. Ага, прямо гора с плеч - знакомое чувство. Не дожидаясь, пока она меня поторопит, вставил кристалл в слот.
        Доступные для воскрешения игроки: Кирпич, Гонор.
        Вот как. Значит, можно воскресить только тех, кто погиб на текущем испытании, остальные, кто уже содержится в памяти Усыпальницы, не в счет. Тем проще. С легким сердцем я подтвердил согласие, и…
        Получил сообщение, что мой ранг просветления достиг второго уровня и у меня появился “Выброс” - комбо-навык, позволяющий применить одно и то же мгновенное заклинание трижды. Да он издевается, этот Гаэдо! Я же и так довел репутацию до второго ранга, буквально измочалив клятый “Пересвет”, не уставая его обновлять в любых ситуациях! Каждые десять минут! Что мне порядком надоело! И ожидал, что получу два умения, а не одно! Ага, прилетела птица обломинго. Не покровитель, а какой-то юморист фигов.
        После таких непочтительных мыслей я рассчитывал хоть на какую-то реакцию, но Гаэдо меня переиграл - тишина. Или он настолько выдохся, выдавая первое задание? Совсем юный божок, однако.
        Рядом негромко выругалась Рыжая.
        - Посмотри на таймер.
        Время воскрешения игрока Гонор: 16.31
        - Зараза! - вырвалось и у меня. Потому что время воскрешения отодвинулось ровно на шесть часов от первоначального расчета. - Издержки коррекции? Стоп. Нужно во всем видеть плюсы. Прикинь, Алиса теперь не будет знать истинное время воскрешения Гонора. И не сможет навредить, даже если очень пожелает. Не дежурить же ей возле Колыбели двадцать часов в сутки. Правда, нам теперь придётся навестить Колыбель дважды.
        - Меня другое волнует. Как думаешь, Алиса могла сделать то же самое с Кирпичом?
        - Ты правда не поняла? - я ухмыльнулся до ушей. - Подумай сама. Кирпич свалился в пропасть, а ящеры оставляют только кристаллы сущности. Думаю, наша Месть до сих пор не в курсе насчет этих милых нюансов с воскрешением. Мы ведь и сами лишь недавно узнали про разделение на кристаллы сущности и души. Кстати, следующую ТС можно не навещать - там всего лишь смена имени, а ты ведь без этого пока вполне обойдешься, верно? И вообще, почему мы ещё здесь? До Колыбели двенадцать километров, а у нас лишь два часа времени!

***
        Следующие два часа выдались непростыми. Драк с мобами по-прежнему приходилось избегать, но и совсем уж скрываться было некогда, двигаться нужно было быстро. К счастью, “сплюн” попался лишь один, справились легко. Отвлечение Блохой, удар молнии, чтобы притормозить шоком, ледяная сосулька в глаз. С точностью у меня получалось с каждым разом все лучше, почти не промахивался, а Рыжая экономила стрелы. Дважды перебирались через пропасть, пересекавшую путь, и один раз - реку, где я потерял след Алисы. Что река та самая, подсказала карта. Разведанных участков становилось все больше, так что общая картина более-менее складывалась.
        Устало улыбнувшись после очередного прыжка, я замер. Само собой, я не забывал пользоваться “Двойником” и не обращал внимания ворчание Рыжей, что от моих прыжков у нее рябит в глазах. Завидует. По-хорошему, но завидует. Приятно чувствовать себя этаким Неуловимым Джо. Лихо. И вот - результат.

“Двойник” (ранг 2): уникальное защитное умение. Игрок переносится в выбранную точку, а на его месте возникает призрачный клон-приспешник, отвлекающий внимание врагов. Игрок исчезает на время существования клона, эффект невидимости пропадает при применении любого умения. Базовая длительность существования клона - 6 секунд, затраты энергии - до 10%.
        Невидимость. Невидимость, пнем меня по непутевой, но удачливой башке!
        Несомненно, я крут.
        Колыбель мы разглядели издалека. Конус величественного кургана с покатыми склонами, выложенный светлыми плитами и окольцованный линиями ступеней, раздвигал городские строения на площади в несколько сот метров, возвышаясь над ними вдвое. Такое трудно не заметить. Понимая, что теряем время, которого до воскрешения Кирпича и так оставалось впритык, тем не менее, приближались крайне осторожно. Подниматься на курган тем более не стали, это мы с Рыжей обсудили заранее. Незачем светиться, ведь сюда же должна явиться Алиса.
        Да и что там, наверху, может быть такого интересного, кроме порталов на земле? Заблокированных, само собой, до окончания испытания. Ещё насмотримся, когда победим.
        Впрочем, мы уже разок ошиблись насчет блондинки. Она непредсказуема и вполне может плюнуть на Кирпича с высокой колокольни. Вообще, если Месть не явится на свиданку, то так будет даже лучше - без её влияния парня вполне можно убедить, почему с нами быть выгоднее. Рыжая пообещала, что лично займется переговорами. Оно и правильно - в песочнице Кирпич старался меня не замечать, а от улыбки девушки наверняка растает. Тут-то мы его и возьмем, тепленького, на женскую ласку.
        Вокруг возвышенности, на которой находилась Колыбель, хватало более-менее уцелевших строений. Позицию для наблюдения мы привычно выбрали на крыше одного из них, там, где кусты росли погуще. Высота, конечно, недостаточная, чтобы хорошо видеть происходящее наверху кургана, но это и неважно - наблюдатель у нас был.
        Задира взмыл повыше и направился на облет территории. Жаль, что у крылана нет скрытности, так как, по сути, он нас отчасти демаскирует. Алиса, с её острым зрением следопыта, вряд ли его не заметит, а где питомец, там и его хозяин, дважды два сложить не сложно. Но тут уж ничего не поделаешь. Клыкана я стреножил внизу, приказал отдыхать и набираться сил, на что он негодующе заворчал, но подчинился. Опять голодный, зараза. Куда в него столько влезает.
        Прежде чем вербовать Кирпича, сперва следовало выждать и посмотреть, как будут развиваться события. Если Алиса всё-таки явится - расклад станет совсем другим. Не факт, что сразу с двумя нам удастся справиться. Хотя шансы есть. Алиса - 15 уровень, Кирпич уровнем явно поменьше, и после воскрешения он будет дезориентирован. Если быстро прикончить белокурую бестию, то с Кирпичом можем справиться без крови.
        К сожалению, рассчитывать придётся больше на прокаченные классовые умения, чем на “Последний аргумент”. Почему? Урон уникального умения, встроенного в магическую сферу, остался тем же - 10 тысяч. В этом-то и проблема. Ящер-танк, который встретился нам на злополучной ТС, имел 16 тысяч жизни. Удар даже для него, конечно, был бы смертельным, осталось бы лишь добить, но… “аргумент” перестал быть панацеей. Я пересмотрел свой взгляд на его полезность. Ждать целые сутки, чтобы разок врезать - такое себе средство для выживания. Нет, мне куда милее безотказные классовые умения. Взять “Ледяное копье” - хотя оно выдает едва ли двадцатую часть от “аргумента”, зато штамповать его можно каждые несколько секунд. До посинения. И вообще, решающим является не столько сам урон, сколько точность нанесения удара. Стрела в глаз гарантированно отправила ящера на респ, даже такого, казалось, непробиваемого. Правда, стрела блондинки была усиленной, разрывной, но суть это не меняет.
        Эх, если бы “Длань судьбы” была уникальной, как мой ученический посох в песочнице, то бишь - масштабируемой, то сейчас её урон соответствовал бы моему текущему уровню и был бы явно выше десяти тысяч. Причем намного. А ещё собрать бы сет, навеянный медиатором. Да уж, мечтать не вредно, а обходиться всё равно придётся тем, что имеется под рукой.
        Потекли последние, самые томительные секунды ожидания.
        Наконец, на таймере щелкнуло 9.29 и…
        Сперва показалось, что ничего не произошло. Лишь едва заметная вспышка наверху кургана. И снова тишина. Ни малейшего движения. Никаких признаков возрожденного игрока.
        А затем я догадался глянуть на лог событий.
        Количество игроков на испытании: 5/5. Замены: 1/5.
        Я выругался. Новичок был не из наших, раз его имя не отразилось в списке клана. Кирпич теперь застрял в Репликаторе, и пень его знает, хорошо это, или плохо.
        - Удача - дама капризная, - криво усмехнулся я. - Можно убираться. Теперь, даже если Алиса где-то здесь, она не появится. Разве что решит сдаться, чтобы присоединиться к более удачливым соперникам. В чем я сильно сомневаюсь.
        - Но если Кирпич не смог воскреснуть, - озадаченно нахмурилась девушка. - То где появился новый игрок?!
        Глава 19
        Подхватив с камней прутик с нанизанным куском шкворчащего над огоньком мяса, я хмыкнул, оценивая запах и вид.
        Куснул на пробу.
        И пахло неплохо, и вкус ничего так. Во мне определенно проявился талант кухаря. Последняя травка с говорящим названием “перечник” в качестве приправы оказалась к месту. Прогресс ремесла заметно подрос. Беда в другом - в горло уже ничего не лезло, и так обожрался с этими дегустациями. Покосился на Рыжую, дремавшую на прослойке из мха, как на перине. Во сне лицо девушки разгладилось, напряжение ушло, растворяя усталость и тревоги дня. Ещё бы, вымотались мы со всей этой беготней будь здоров.
        Где искать нового игрока - непонятно. Предположение, что он появится там же, где Кирпич, мало что давало. Переться два часа к ТС, с риском нарваться на серьезные неприятности, только чтобы проверить… А потом ещё два часа обратно, чтобы успеть на встречу с Гонором - нет уж. Да и не факт, что новый игрок окажется дружелюбным. Разумнее дождаться Гонора, как говорится, не отходя от кассы, а игрока поискать уже втроем, попутно занимаясь переработкой мобов на опыт.
        Поэтому мы и остались здесь, не стали пороть горячку.
        Удачное местечко для стоянки нашлось неподалеку от Колыбели. Главным условием для привала была близость воды. Река, кстати, которую пересекали по пути к Колыбели, широкой петлей огибала подножие кургана и, похоже, по причудливо извилистой диагонали тянулась через всю зону испытания. Но река не подошла - места на берегах слишком открыты для чужого взгляда, а никому из нас не хотелось рисовать на лбу мишень для вражеских стрел. Зато в руинах нашлась каменная чаша с родником, ближе к Колыбели они попадались на пути довольно часто. Идеально. Питомцы рыскают по окрестностям, бдят, а мы спокойно занимаемся своими делами под прикрытием руин.
        Сперва стоянку пришлось зачистить и вынести хозяйничавший рядом пак броненосцев. С тремя тварями провозились минут десять. Много нервных движений, прыжков, нецензурной ругани, магии и стрел. Ухайдокались вконец, учитывая пройденный ранее путь до Колыбели, но хотя бы обошлось без ранений. Зато сразу обеспечили себя и питомцев солидным запасом мяса, пустив монстров на переработку. Пока Рыжая занималась свежеванием, я успел немного поспать. В ВИКС много сна не требуется, но все же он необходим. Втопил чуть меньше часа, а насколько стало легче, голова прояснилась.
        И сразу занялся насущными делами.
        Натаскали вдвоем камней для очага, разожгли костерок и отведали свежего жаркого из филе броненосцев. Не лучшее мясо по вкусу, да и по фактуре отчасти напоминает резину, но выбирать не приходилось. Зато с каждой готовкой мясо становилось все более терпимым и на вкус, и на запах. Жить можно.
        Отдохнув, Рыжая отправилась шастать по окрестностям, предусмотрительно мониторя местность с воздуха с помощью крылана, но далеко не уходила, просто изучала руины в надежде найти что-нибудь путное. Увы, никаких тайников. Ну, хоть травок натаскала, прокачивая ботаника - ещё столько же, сколько у меня было в мешке. Пришлось выкладывать рядом с первым очагом ещё один и заниматься настойками. Чередовал здоровье с бодростью, чтобы равномерно поднимать прогресс обоих рецептов. Опорожнял котелок в сторонке на землю и варил снова. И снова.
        Когда время стало подходить к рандеву с клириком, начал заполнять фляги. В три залил настойку здоровья, две остались для воды, а в шестую залью настойку бодрости, как только закончу последнюю варку. Эффект у настойки бодрости довольно интересный - на пять минут восстанавливает тонус до ста процентов, тем самым максимально ускоряя естественное восстановление здоровья и энергии. В критической ситуации может здорово пригодиться. Жаль, что применять можно лишь раз в полчаса - Рыжая проверила на личном опыте, словив после окончания действия отходняк в виде повышенной усталости. Потому и прикорнула.
        Словно откликаясь на мысли, девушка шевельнулась на подстилке из мха. Обернувшись и поймав на себе её задумчивый взгляд, я улыбнулся:
        - Выспалась?
        - Давно. Просто… приятно никуда не бежать. Пусть мы живы и здоровы, но все эти превозмогания...
        Я задумчиво кивнул. Прямо с языка сняла. Спокойное, неторопливое занятие варкой и впрямь расслабляло. Почаще бы так. Хорошо, что никуда не пошли. Реально удалось отдохнуть, и умом, и телом. Не подозревал, что время ожидания до воскрешения Гонора пролетит так быстро - шестой час на исходе. Но факт. Вздохнул:
        - Я бы тоже предпочел паузу подольше. Но испытание, будь оно неладно, ещё не закончилось.
        - Не порть настроение. Хочу на пляж, - мечтательно протянула девушка, расслабленно закинув руки за голову и глядя в бирюзовое в этот час небо, с белыми барашками тихо бегущих в высоте редких облаков. - Теплый песок, прозрачная вода и ласковое солнце. И никаких забот. И никаких мобов. Знаешь, о чем я думаю?
        - Нет. Просвети, - я поощрительно улыбнулся.
        - С чего бы начать… Сознание любого разумного существа, его личность, привычки, особенности жизненной позиции, привязанности - это все наши воспоминания. Срез жизненного опыта, который привел к тому, кем мы являемся сейчас. А если память при переходе в ВИКС настолько отфильтрована, то, по идее, невозможно остаться самим собой. Так кто же мы есть на самом деле?
        О как завернула. Я и раньше замечал, что Рыжая, по большей части немногословная, при необходимости очень толково умеет формулировать мысли. Реально интересно, кем она была в прошлой жизни?
        - Философский вопрос, - я хмыкнул. - Слышала такое выражение - tabula rasa? Крылатое выражение с… на каком-то древнем языке, не помню, каком именно. Буквально - “чистая доска”. В ВИКС мы родились заново, а значит, мы те, кем станем в будущем, не отягощенные багажом прошлого.
        - Прямо как Дар вещаешь, - с иронией поддела Рыжая. - И уходишь от ответа.
        - Ну, а что? Он дело говорил.
        - Знаешь, а ты прав. У нас нет предыстории. Мы мало помним о себе. Но разве это важно сейчас? Нет. Мы создадим свою историю. Новую.
        - И какой именно она будет - зависит только от нас, - с готовностью подхватил я. - Быть приличным человеком или изворотливым подонком, озабоченным лишь собственным выживанием - личный выбор любого из нас.
        - Но в одиночку здесь не протянешь, - задумчиво обронила девушка.
        - Именно. Так что нужно сразу и всерьез подумать о своей текущей жизненной позиции. Да, подонки тоже сбиваются в стаю, и стая такая порвет многих. Но реальных невзгод и ударов такой коллектив обычно не переживает.
        - Говоришь так, будто и в самом деле что-то вспомнил о себе из прошлой жизни. Это так?
        Я усмехнулся, помешивая прутиком слабо кипящее варево в котелке, затем подхватил котелок за дужку и отставил на плиты рядом с очагом. Как только остынет, процежу через пригодившиеся для дела обрезки балахона и залью во флягу.
        Она угадала. Кое-что я действительно вспомнил. Размытые образы, смазанные картинки. Словно старые выцветшие фотографии, без привязки к чувствам. Достаточно, чтобы понять - там, в “реальном мире”, я умер. После тяжелой и изнурительной болезни. Какой именно - не знаю. Но под конец выглядел как скелет, обтянутый кожей. Нет сомнения, что именно это и отразилось на внешности при переносе в ВИКС. Как происходит перенос - до сих пор неведомо, но это и неважно. Мне действительно некуда возвращаться. Теперь моя жизнь целиком принадлежит этому миру. И меня это вполне устраивает, учитывая обстоятельства. Я жив. И готов бороться за новую жизнь всеми доступными способами.
        - Да и ты явно что-то вспомнила, но не торопишься делиться, верно? Давай пока не будем ворошить прошлое, особенно если тема болезненная. Каждый расскажет о себе тогда, когда сам будет готов.
        - Идёт. Я пока тоже не решила, хочу ли я знать лишнее. Хороший ты человек, Филин. С тобой легко.
        - Приятно слышать. - Решив не дожидаться, когда варево остынет само по себе, я подхватил котелок за дужку, чтобы охладить его в каменной чаше, но не успел сделать и шагу, как Рыжая встрепенулась, резко села, а затем вскочила на корточки.
        - Она здесь! Алиса!

***
        Как она нас нашла - догадаться несложно.
        Задира с воздуха засек ее, а она - Задиру, чёрной точкой маячившего в небе. Издержки наблюдения за враждебным окружением. И сейчас Месть уверенно, не спеша двигалась среди руин в нашу сторону. Она намеренно не пряталась в скрыте, так как была не одна, и хотела быть замеченной.
        Но её компаньоном был не игрок, а какой-то... монстр.
        Я разглядел его глазами Блохи, подобравшего поближе и тихо следовавшего параллельно взятому курсу. От вида твари, лишь отдаленно напоминавшей ящеролюда, мурашки побежали по коже. Метра под три. Широченные плечи, на каждом из которых можно сплясать джигу, не сверзившись, толстые как колоды и длинные, почти ко колен, руки, на пальцах когти длиннее моего кинжала. Все гигантское тело, обтянутое темно-зеленой чешуей, бугрится от гипертрофированно раздутых мышц. Никакой брони, кроме собственной чешуи, но сомневаться в её прочности не приходилось. На глазах Блохи тварь задела могучим плечом каменный столб, тот брызнул каменным крошевом и развалился до основания, а монстр даже не заметил препятствия.
        Этот монстр прокладывал лучнице дорогу и на его фоне девушка, достающая макушкой до его локтя, смотрелась ребенком. И как это понимать, пнем меня дери? Я помнил, что в умениях следопыта имеется временное приручение - “Союзник”, но этот монстр явно прибыл с Местью издалека, так как поблизости таких не водилось. Если это её новый питомец, то как она его получила?! Или это как-то связано с той клятой способностью Хранителя? Сколько вопросов, и ни одного внятного ответа. Но скорее всего - да. С таким спутником немудрено чувствовать себя в полной безопасности в любой точке зоны испытания.
        По экстренно принятому плану действий я тоже прятаться не стал. Остался возле очага. Прикинулся валенком. А вот Рыжая вприпрыжку усвистала в ближайшее укрытие, несколько подходящих мы присмотрели заранее. Когда она скрылась с глаз, я достал медиатор, подкинул на ладони. Уносить ноги или остаться? И улыбнулся - быстрой нервной улыбкой. В таких вопросах мне медиатор действительно уже не нужен. И так чувствую, какой выбор верный.
        ЛИСИЧКА: “Ты уверен, что мы все делаем правильно? Ты же полночи за ней бегал, а теперь что?! Почему передумал?”
        ФИЛИН: “А теперь я успокоился. И немного поумнел. Если разговор не заладится, мы оба знаем, что делать. Не беспокойся, она не нападет сразу. Всего лишь идет принять капитуляцию и превратить нас в своих рабов”.
        ЛИСИЧКА: “Очень смешно. Обхохочешься”.
        ФИЛИН: “Говорю же, не переживай. У нас есть, чем её встретить. И она это должна понимать. Но на всякий случай держи её под прицелом”.
        ЛИСИЧКА: “Можешь не сомневаться, глаз с нее не спущу. Не находишь, что это иронично? До того, как погиб Гонор, Алису хотел прикончить именно ты. А сейчас вздумал поговорить”.
        ФИЛИН: “Угу. Хочу раскрутить её на информацию. Понять, что дает ей силу фармить в одиночку. Только так можно победить наверняка, иначе она снова сбежит”.
        ЛИСИЧКА: “Да и так уже ясно, что вот этот монстр и позволяет ей фармить без группы”.
        ФИЛИН: “Твоя правда. Но мы не знаем, на что он способен. Придётся рискнуть. Мы ей нужны. Повторяю - я не хочу бегать за ней снова”.
        ЛИСИЧКА: “Где только она его взяла?! Ты посмотри на него. Он же любого ящеролюда порвет, даже их танка! Ты тоже думаешь, что это и есть умение Хранителя?!”
        ФИЛИН: “А чем ещё это может быть? Ладно. Соберись!”
        Понятно, что ситуация её пугает. Я и сам, мягко говоря, не в восторге. И предпочел бы напасть первым, учитывая, что Месть уже показала, чего стоит. Но здесь ничего не бывает просто, как хотелось бы. Система дала нам девять суток на третий этап - слишком хорошо, чтобы быть правдой. Не оставляет предчувствие, что это очередная проверка на сообразительность и на самом деле столько времени у нас нет. Плохое предчувствие, но какое уж есть. Или паранойя возросла от излишка “разума”, слишком много поднял за раз, вот и мерещится всякое?
        Не услышать шаги приближающегося монстра мог только глухой. Тяжелые, грузные, отдающиеся дрожью в земле. Всё ближе. Я стиснул зубы, продолжая сидеть на камне возле очага и покрепче перехватив посох. Сложно в такой момент не вскочить и не пуститься наутек. Но я сам выбрал способ встречи, поздно что-то менять. Мда. Я и сам себя не узнаю. Разве мог прежний Филин не удрать в такой ситуации?
        Мощная фигура наконец показалась среди руин, выбираясь на открытое место.
        Зараза!
        Монстр оказался ещё больше, чем я представлял. Похоже, зрение Блохи как-то искажает картинку, пропорции, детали. Здоровенная трехметровая тварь медленно покрутила обтянутой роговой чешуей башкой, шевельнула мощными страхолюдными челюстями, усеянными острыми клыками. Пласты мышц плавно перекатывались по груди и рукам при малейшем движении. Из прохода вслед за монстром шагнула миниатюрная блондинка, вся в чёрном. На этот раз она шла налегке, абсолютно не опасаясь за свою жизнь. Лук за спиной, кинжал на поясе.
        Окинув место нашей стоянки оценивающим взглядом холодных серых глаз, блонди уверенным шагом направилась ко мне. Монстр, видимо, получив мысленную команду, остался стоять на месте. Что-то странное было в том, как он застыл - словно статуя. Казалось, он даже перестал дышать... Я присмотрелся, считывая проступившую куцую системную справку, и едва сдержался, чтобы не выругаться вслух:
        Трупный голем (19)... жизнь - 32400. Создание стихии Смерти.
        Девятнадцатый! Уровень питомца не может быть выше уровня хозяина, но это также и обратная сторона медали! Значит, и у Мести уровень не меньше 19! А жизнь монстра - это что-то невероятное. Два танка-ящеролюда в сумме. Трупный голем? Так она его из трупа подняла?! Но где она такого взяла?!
        Спохватившись, что стиснул пальцами посох до онемения, усилием воли постарался расслабиться. Явление Мести с “питомцем” впечатлило, и хотя информации, что это её питомец - нет, но кем ещё может быть эта тварь? Наши Блоха и Задира на фоне такой твари выглядели не просто блекло, а… Зараза!
        Месть предусмотрительно остановилась шагах в десяти. Чуть ближе - и от её лука не будет толку, если я всё-таки брошусь на нее. Мы оба это понимали. С другой стороны - недостаточно далеко, если решу вдарить “Аргументом”. Место открытое, без укрытий поблизости, могу и себя зацепить. Она и про это знает?
        - Привет, Филин, - сухим надменным голосом заговорила блонди. - Вижу, вы усвоили урок, раз не попытались активировать ТС без моего разрешения ещё раз. Где Гонор? Этот разговор касается всех вас, не хотелось бы повторять лишний раз. И Рыжую зови. Питомцев держите в узде, при нападении церемониться не стану. Жаль будет, если прибью, могут пригодиться.
        - Они и так всё прекрасно слышат, - я и бровью не повел, поняв, что она не в курсе, что Гонора пока нет. - Если есть что сказать - говори.
        - Ты и так знаешь, что. Или тебе освежить память?
        Вот что у нее с эмоциями? Словно каменная. Сама как голем. В песочнице и то живее была, а здесь совсем очерствела. Некий эффект перехода? Тогда почему все остальные остались нормальными? Стоп. А ведь я сам тоже меняюсь.
        - Повторять не буду - отгони своего питомца подальше, я чувствую его вонь справа за камнями, - блонди ткнула рукой. - И не вздумай использовать свой “Аргумент”. Прибью сразу, как только попытаешься это сделать.
        Надо же, действительно знает про “Аргумент”. Видимо, слышала в Дивносаде, там мирок весьма тесен. Но вряд ли знает, насколько это умение быстрое. А “Двойника” в действии она пока не видела. Хоть какие-то козыри остались.
        Я недоуменно покосился в указанном Местью направлении.
        Блохи там не было. Клыкан прятался ровно с противоположной стороны. С чего бы ей так ошибаться? Или… Догадка неожиданная, но чувствую, верная. Своего рода озарение. Там находится кто-то ещё. Например, новый игрок. Возможно, Алиса услышала треск ветки под ногой, но в своей презрительной манере предпочла сослаться на вонь. Эх, проверить бы медиатором, но нельзя на виду.
        Итак, ещё один игрок, причем в скрыте. Тот самый нежданный новичок. Сам нашелся. Видимо, пересекся где-то с Алисой и увязался следом, пытаясь понять, что происходит. Острожный перец, раз Блоха его не учуял… Тьфу, Блоха-то учуял, и сигнал мне подавал, но мысли слишком были поглощены явлением Мести.
        Так, раз она о новичке не знает, значит, он пока не с ней, а сам по себе. Это открывает неожиданные перспективы. Не знаю, что собиралась ему при встрече напеть Месть, но ему определенно стоило услышать нашу точку зрения, прежде чем окончательно принять чью-либо сторону. Вряд ли он сможет помочь, даже если встрянет за нас, толку от десятого уровня… Но пусть хотя бы не мешается под ногами. Стоп. В скрыте? Или у него какой-то особый класс, позволяющий получить скрыт в песочнице, или он явно выше десятого. Но как такое может быть? Мобы сейчас кругом не ниже двадцать первого, а на фарм у него было лишь несколько часов… Бред.
        Мысленным посылом я приказал клыкану замереть, чтобы не выдал своего местоположения, а заодно и присутствие нового действующего лица. Затем поднял котелок и отхлебнул глоток горячего варева, почти обжигаясь. Вкус мяты и перца. Постарался сделать вид, что пью обычную воду. По венам словно пробежал разряд, сознание стало кристально ясным, окружающие детали обострились, а краски стали ярче. Ох, не подсесть бы на эту штуку. Вштыривает знатно.
        - О питомце не беспокойся, он не дернется. Что же до твоего ультиматума… Уточню - ты хочешь присвоить все оставшиеся умения Хранителей? Весь сыр-бор из-за этого, так? - я специально говорил так, чтобы картина была более-менее ясна чужаку, только что попавшему в локацию. - Знаешь, я даже в чем-то тебя понимаю. Ты жаждешь стать сильнее прочих. Хороший старт многое решает. Но на чем держится твоя уверенность, что ты потянешь несколько умений одна? Хочу напомнить, что у всех нас одна задача - запустить локацию. Чтобы выжить. Своей дурацкой враждой ты нас всех погубишь, и себя в том числе. Умение с големом тебе дано, чтобы усилить выживаемость группы, а не для того, чтобы травить потенциальных союзников.
        - Красиво рассказываешь, - Месть разглядывала меня каким-то бездушным взглядом, словно и сама превратилась в нечто под стать своему голему. Влияние обратной связи с питомцем? Не исключено. - Ну так в чем проблема? Просто прими мои условия.
        Я сдержался, чтобы не чертыхнуться. Не став отрицать или поправлять, блонди сама подтвердила, что голем - умение Хранителя. Значит, ждать, пока развеется привязка и голем обретет свободу, смысла нет. Придётся брать его в расчет при схватке.
        - Вот веришь - не могу, - я всем своим видом изобразил махровую печаль - опущенные плечи, склоненная голова, унылое выражение лица. Для верности ещё и вздохнул так скорбно, что будь на месте блонди кто другой - разрыдался бы от сочувствия. Но Алиса лишь едва заметно усмехнулась, оценив мои актерские способности. - Инстинкт самосохранения твердит, что группа не выживет под твоим управлением. По моему скромному мнению, усиливать нужно всех игроков равномерно. Тогда в случае потери одного в финальной фазе группа не облажается.
        - Кто бы говорил, Совенок. Разве не ты обокрал Гонора? Неужто я ошибаюсь?
        - Серьезно? То есть, он сам напоролся на твою стрелу, когда собирался это умение получить? А ведь Гонор относился к тебе без агрессии, - с упреком напомнил я, - несмотря на твои выходки. Он хотел с тобой договориться. Надеялся, что ты всё-таки вменяема.
        - И разговаривая со мной в таком тоне, ты рассчитываешь, что я сложу лапки и прогнусь под вашу жалкую группу? Командовать здесь буду я, Филин, заруби себе это на носу.
        - Слышь, Месть, а мне реально любопытно - допустим, мы пойдем на сделку с тобой. И пройдем испытание на твоих условиях. А что будет потом, после испытания, когда твои угрозы превратятся в пшик и нас больше не будут связывать вынужденные обязательства? Или ты рассчитываешь, что мы все резко получим амнезию?
        - Не хочешь сдохнуть - делай, как я скажу. Ну а если нет…
        - Словно и не слышишь, ага, - я закивал, как болванчик, продолжая ломать комедию. - Ты вроде не глупа, но не желаешь замечать, что мы вроде как не прогибаемся. Может, пора сменить тактику и для разнообразия попробовать поговорить мирно? Исключительно с практической точки зрения? Здесь все равны. Ты ничем не лучше остальных. Признаю, голем выглядит классно. И наверняка пригодится. Но тебя, как личность, характеризует не сам голем, а лишь то, как ты его используешь.
        - Филин, чтобы расколоть тебе тупую черепушку, мне не нужен голем, и лука хватит, - съязвила блонди, чуть прищурившись.
        - Ты злишься. Верно? - я улыбнулся, хотя от сгустившегося в воздухе напряжения моя улыбка, скорее всего, напоминала оскал. - Ты ведь отлично понимаешь, что на самом деле зависишь от нас больше, чем мы от тебя, хотя и не желаешь этого признавать. Испытание рассчитано на пятерых. В одиночку, без нашей поддержки, тебе не вытянуть. Так ты на самом деле хочешь выжить, Месть, или смерти ищешь, и мы тебя просто неверно поняли?
        - Чьи это слова, Филин, твои или Гонора за твоей спиной? - Правая ладошка девушки легка на рукоять кинжала. Неосознанное движение. Я всё-таки пробил броню её самоуверенности, хотя её издевательский тон не изменился. - Ты хоть понимаешь, что тебя здесь выставили за всех, как наименее полезного члена группы? Или эти слова принадлежат рыжей подстилке, которой ты не только в рот заглядываешь, но и с упитанной задницы взгляда не сводишь?
        ЛИСИЧКА: “Только скажи, и я вобью стрелу в глаз этой худосочной твари!”
        ФИЛИН: “Не торопись. Хотя мысль верная - голем слишком силен, а вот его хозяйка вполне нам по зубам. Но не торопись”.
        ЛИСИЧКА: “Хорошо! Жду отмашки. А от голема просто свалим!”
        - Встречное предложение, - я усмехнулся. Насколько же у людей бывает искаженное восприятие реальности. По себе ведь судит. - Ты прекращаешь выеживаться и вливаешься в нашу группу на общих основаниях. Лидером остается Гонор. У тебя сутки, чтобы принять наши условия. А потом мы идем тебя искать. Поверь, найдем, было бы желание. А желание будет, выбора ты не оставляешь. Мы тебя прикончим, не сомневайся. Здесь не песочница, условия изменились, господин Эско за руку не схватит. Причем, ты сама нас на это вынуждаешь. Прикончим, и заменим на того, кто сможет работать в команде, не перетягивая все одеяло на себя.
        Надо было видеть, как изменилось её лицо от такого предложения. Ну, хоть что-то живое поступило, а значит, не всё для нее потеряно. Никогда не видел Алису-Месть такой растерянной, все её хваленое хладнокровие оказалось лишь маской и разлетелось вдребезги. Никто не любит разговор с позиции силы. А наглеца можно поставить на место лишь ещё большей наглостью. И все же я продолжал сомневаться. Страшно до чертиков, когда за спиной твоего противника строит такой монстр…
        Но некоторые вещи просто нужно сделать. Решено!
        - Вижу, вам нужен повторный урок, - процедила лучница сквозь зубы, делая шаг назад, - раз первого не хватило...
        - Ладно, - с напускным спокойствием кивнул я, наводя мысленный прицел на светловолосую голову следопытки. - Ладно. Будь по-твоему.
        И активировал “Последний аргумент”.
        Глава 20
        Прекрасно зная, с какой силой сработает “Аргумент”, я сразу разорвал дистанцию “Двойником” - чтобы не угодить под эффект собственного удара. Мгновенное ощущение холодного дуновения, и я перенесся прыжком на верхнюю точку ближайших руин, где присмотрел подходящее укрытие - за каменным, в мой рост, выступом на заросшей плотным кустарником крыше.
        Одновременно с прыжком за спиной полыхнуло - именно там, куда я и целился. Глазами притаившегося в руинах поблизости Блохи я видел, как в воздухе над Алисой возник огромный шар, свитый из клубка шевелящихся молний. Оглушительный треск разрядов - и молнии бьют во все стороны, поражая площадь не меньше десяти метров в диаметре.
        При таких спонтанных прыжках немудрено чуток ошибиться и врезаться в непредвиденное препятствие, которое не видно с земли, так что я намеренно выпал в воздухе в шаге над твердью. Подошвы мягко приземлились на пыльный песчаник, искажающая аура окутала тело целиком, скрывая от чужих взглядов на шесть секунд, а на моем месте остался призрачный клон - словно я никуда и не уходил.
        Но, как я и предполагал, удар “Аргумента” был слишком силен и буквально снес кипящей волной высвобожденной энергии моего призрачного клона, оказавшегося в зоне поражения. Мощь удара вышла такая, что оправленные каменные обломки со свистом пронеслись мимо.
        Не мешкая, я сразу запустил каст “Воронки”. Любое умение, задействованное при работе “Двойника”, срывает покров невидимости, зато сама подготовка умения не в счет. Если каким-то чудом Алиса выживет, то добивать нужно сразу, а “Воронка”, кроме всего прочего, замедлит цель и попутно сорвет чужую невидимость. Всегда нужно рассчитывать на шаг вперед.
        Оба предыдущих раза “Аргумент” сработал без промаха. Как в кислотном зале с Кращером, так и в руинах с броненосцем. Название ведь дано не просто так. И все же Алиса исчезла - сразу, как только на нее обрушилась ревущая буря взбешенной энергии. Ударивший в цель поток молний неожиданно причудливо изогнулся, словно подчиняясь изменившимся физическим законам, и рванул полыхающей голубым светом кометой к голему, страхующему безопасность хозяйки. Удар был страшен, отброшенное тело голема с грохотом развалило трехметровую стену, а обломки засыпали его сверху.
        Так и не увидев сообщения о смерти блонди, я мысленно выругался. Даже урон, отразившийся в логах, говорил, что пострадал только голем. Алиса ушла! Невероятным, непостижимым образом ушла! Да как так?!
        Не позволив растерянности вмешаться в планы, я завершил подготовку к касту, и “Воронка” стремительно расширяющимся воздушным хоботом опустилась на то место, где секунду назад находилась лучница. Шире! Ещё шире! От резкого усилия в глазах на миг потемнело. Девять метров пространства закрутились взбесившимся потоком воздуха, пронизанным режущими любую плоть ледяными кристаллами. Если она ранена - не уйдет.
        ЛИСИЧКА: Да где она?! Филин, ты её видишь?!
        ФИЛИН: Нет! Смотри в оба!
        Крылан завис над нами на высоте двух десятков метров, ощупывая острым взглядом каждый клочок площади. Блоха, бросившись почти вплотную к воронке, полностью отдался сверхчуткому обонянию, вычленяя нужный запах - запах невидимого врага. И что-то нащупал - рядом с бушующим вихрем. Алиса действительно успела ускользнуть из западни, скрывшись в инвизе. И не напала в ответ лишь потому, что опасалась себя обнаружить.
        ФИЛИН: “Бей по моему прицелу!”
        ЛИСИЧКА: “Ясно!”
        Раз западня не сработала, то нет смысла тратить силы на поддержание “Воронки”. Прервав действие умения, я разрядил “Выброс” тройным залпом в точку, определенную нюхом питомца, не рискуя бросить в атаку его самого - удар кинжала вполне может отправить мелкоуровневого собакевича на перерождение. И снова каким-то непостижимым образом все три усиленные молнии изогнулись и ушли в сторону развалин, где тяжело ворочался покалеченный, с просаженным на треть здоровьем, но всё-таки выживший голем. Он словно притягивал все магические удары…
        Притягивал? То есть, это умение самого голема? Скверно, если так.
        Подтверждая догадку, стрела Рыжей вонзилась в почву, куда я целился молнией - физический снаряд голем притянуть к себе не смог. Но в этот момент голем очухался - здоровенная чешуйчатая фигура приподнялась над завалом, отшвырнув один из придавивших обломков покрупнее. Выглядел он куда хуже, чем в начале нашего “знакомства” - чешуя на правой стороне тела обуглилась, сквозь разрывы в ней проступала багровая плоть. Одна из когтистых рук висела плетью, правый бок, плечо и часть морды с выжженным глазом всё ещё сочились черным жирным дымом. “Аргумент” оставил на нем впечатляющие отметки. Но даже таких сильных повреждений было явно недостаточно, чтобы всерьез снизить функционал мертвяка.
        Обидевшийся на “Аргумент” ящер щелкнул могучими челюстями и первым делом заковылял в мою сторону. Проигнорировав лучницу, без видимого эффекта вбивающую в его трехметровую тушу стрелу за стрелой. Тронувшись с места, он с каждым шагом начал медленно, но уверенно разгоняться, хотя и прихрамывал. Внушительные когти на нижних конечностях дробили попадавшиеся на пути камни.
        За три десятка метров разделяющего нас расстояния многое может случиться, но как справиться с монстром, сумевшим пережить “Аргумент”, я не представлял и, честно говоря, думал теперь о приближающейся твари с нарастающей тревогой. Как не крути, единственный вариант оставался все тем же - уничтожить хозяйку голема. Тогда появится шанс, что он остановится, или хотя бы потеряет к нам с Рыжей интерес.
        Предчувствие, холодной иглой кольнувшее сознание, заставило шарахнуться в укрытие, за каменный выступ. Вовремя! Вылетевший из пустоты оперенный снаряд сумел лишь с треском рвануть балахон на моем плече. Есть! Блоха засек Алису, успевшую ускользнуть за своего голема и теперь стреляющую из-за его широкой спины. Магия ей не страшна, а стрелы Рыжей вязнут в теле монстра, не достигая цели… Но напрасно Месть не воспользовалась шансом свалить. Как говорится, на каждую хитрую попу найдется деревянный кол с пропеллером. Я ведь ещё не испытал на противнике “Ледяное копье”, а это практически физика. Нужно лишь выбрать удобный момент, чтобы воспользоваться этим умением без риска получить “Осколочный” в ответ.
        ФИЛИН: “Обходим с двух сторон, я справа, ты слева. Не отвлекайся на голема, выцеливай Алису”.
        Лучница не стала тратить драгоценные секунды на ответ - сиганула красивым прыжком метров на десять, потратив “Отступление” и сменив позицию на более выгодную. Миг - и её фигура растаяла в зарослях. Представляю, как это должно бесить противника. Меня вот невидимки изрядно бесят.
        Максимально длинным я прыжком переместился на соседние развалины, вновь исчезая из видимости врага. В голове ощутимо шумело от резких затрат после “Выброса” и “Двойника”, но настойка бодрости, глоток которой я успел сделать перед боем, пока справлялась - полоска энергии быстро восстанавливалась. Как же не хватает танка, чтобы связать голема боем и дать нам с Рыжей нормально поработать с дистанции по её хозяйке, не прячась после каждого выстрела...
        Соскочив на землю со своего насеста, я уже бежал, по широкой дуге обходя голема справа. Магическая сфера деловито гудела над плечом, заряжаясь. Игрока надолго не обмануть призрачным клоном, который выглядывал из зарослей на крыше и прикидывался мной, делая вид, что готовит каст, такое отвлечение больше годится для тупых мобов. Так что сейчас главное - не дать себя обнаружить раньше времени и не угодить под выстрел следопытки. “Скорый” я может и переживу, а вот под “Усиленный” или, в особенности, “Осколочный”, попадать точно не стоит. Взрыв, разворотивший глазницу почти неуязвимого танка-ящера на ТС, всё ещё стоял перед глазами. Нет уж, не надо мне такого счастья.
        Блоха стелился параллельно моему курсу, предусмотрительно стараясь прикрываться камнями, где это возможно. Мал ещё пет, мал, досадно, но способности высокоуровневого врага ему пока не по зубам. Зато отвлечь, если что, сможет.
        Накаркал!
        Зловеще вжикнув, стрела вонзилась в пета как раз в тот момент, когда он вынырнул из-за очередного камня. Блоху буквально снесло, он с визгом покатился по траве. Тварь! Я юркнул за ближайшее укрытие, буквально на последней секунде невидимости, очень надеясь, что Месть меня не засекла. Убедившись, что полученный Блохой удар не смертелен, облегченно выдохнул. Но в бою он пока участвовать не сможет - стрела пробила крестец, повредив сразу обе задние лапы. Духовная связь донесла ошеломляюще острую боль питомца, заставив скрипнуть зубами. Терпи, дружок… Можно сказать, повезло - словил обычную стрелу, не разорвавшую пополам.
        ЛИСИЧКА: “Она снова скрылась, Филин. Не вижу ее!”
        ФИЛИН: “Берегись!!!”
        Высунувшись из-за укрытия, я как раз выхватил взглядом момент, когда голем, так и не добравшись до растворившегося прямо в воздухе клона, резко сменил направление и стремительным рывком несколько раз подряд сиганул в сторону лучницы, практически моментально подобравшись вплотную к её позиции. Рыжая кубарем скатилась со своего укрытия, скрывшись из глаз, а каменный пьедестал, где она только что находилась, под ударом могучей лапы голема буквально взорвался каменным крошевом. Смертельный удар, который игрок вряд ли бы пережил. Разве что мой “Штормовой допинг” смог бы его отразить, но у Рыжей такого умения не было. К счастью, этим атака и ограничилась - голем потерял шуструю лучницу из виду и недоуменно топтался на месте, выглядывая её среди руин горевшим ледяной яростью уцелевшим глазом.
        Месть не зря попыталась вывести Блоху из строя, прекрасно понимая, кто находит её в инвизе. Ей почти удалось. Почти, потому что даже раненый и обездвиженный, Блоха не потерял нюха и сквозь боль сумел донести мне картинку её примерного местонахождения. Я тут же поделился информацией с Рыжей, и она навела на нужное место зрение своего Задиры. Если блонди выстрелит в её крылатого пета - то обнаружит себя и на этот раз скрыться вряд ли успеет, не может инвиз откатываться так быстро, Месть и так успела применить его дважды, и над этим стоит подумать - как она это умудрилась. А обнаружить себя сейчас - проиграть.
        Судя по обонятельной метке клыкана, блонди успела покинуть пустырь и укрылась среди руин. Взяла с нас пример - взобралась на возвышение, чтобы ударить стрелой без помех с максимально выгодной позиции. Завидное упорство, достойное лучшего применения. Что ж, она упустила ещё один шанс свалить. Только так и следует думать, в позитивном ключе. Теперь совершенно ясно, что для сражения с игроками практических навыков ей не хватает, привыкла избивать примитивных мобов с безопасной дистанции или рвать их когтистыми лапами голема. Иначе бы уже сообразила, что голем - не панацея, а уходящие в откат умения имеют свойство заканчиваться.
        ФИЛИН: “Я отвлеку внимание “Двойником”. Как только переключатся на него, бей”.
        ЛИСИЧКА: “Погоди, нужно найти новую позицию. О, вижу. Три секунды. Лучше наоборот - голема отвлеку я, а ты подберись поближе к Алисе”.
        ФИЛИН: “Делай, как говорю!”
        Любые обсуждения сейчас лишь тратили время, пришлось включить “командира”, и хорошо, что Рыжая приняла без спора. Я чертыхнулся. Третий прыжок подряд - не слишком хорошо, но это имеет смысл. Чем дольше длится схватка, тем выше вероятность фатальной ошибки. Моей ошибки, или Рыжей - абсолютно неважно, тот, кто останется в меньшинстве, проиграет. А мы ведь очень не хотим проиграть, верно? Это обидно, гарантированно больно и почти наверняка - смертельно.
        Быстро обогнув очередное разрушенное здание, я оказался среди выщербленных стен в узком коридоре, выводящем на дистанцию прямого удара по позиции Мести.
        ЛИСИЧКА: “Я готова!”
        ФИЛИН: “Бей!”
        Я вскинул руку. Но вместо удара врубил “Двойника” и переместился на десяток метров вперед и на три вверх. И сразу начал каст “Ледяного копья”. Краем глаза я видел, как возникший на прежнем месте Клон старается изо всех сил, в точности копируя мои движения. Полезное всё-таки умение. Посох и магическая сфера заискрились, накапливая энергию, перед лицом на расстоянии вытянутой руки стремительно формировалось копье из кристально чистого льда. Невидимость сбросилась, но нас сейчас двое, и если блонди обратит внимание, ей придётся тратить драгоценные мгновения на выбор цели, или уходить.
        В этот момент стрела Рыжей пронзила точку пространства, помеченную как цель… и попала! Раздался вскрик боли. Фигурка в чёрном, вывалились из инвиза, скатилась с каменного постамента… И тут же, сквозь грохот обрушившихся камней, прозвучал испуганный вскрик Рыжей - клятый голем каким-то образом всё-таки до нее добрался. Сердце чуть не остановилось от этого крика, но лучшая помощь в этот момент - закончить схватку в нашу пользу, а затем разбираться с последствиями.

“Ледяное копье” ушло к цели, подкрепленное моей яростью.
        Снаряд перехватил следопытку в падении. Почти перехватил. Скользнув вдоль руки, острозаточенная ледышка с хрустом вонзилась в каменную стену за спиной Мести, зацепив край рукава и пригвоздив его к поверхности из песчаника. Блонди, зараза этакая, не растерялась - неловко приземлившись в траву и выронив лук, тем не менее, выхватила из ножен кинжал, чтобы рассечь нежданные путы.
        Она не успела самую малость - новое действующее лицо почему-то сочло именно этот момент наиболее подходящим, чтобы заявить о себе.
        Коротко сверкнуло. Лезвие с горящей огнем кромкой возникло словно из воздуха и опустилось на запястье следопытки. Сталь прошла сквозь плоть с такой легкостью, словно та была призрачной. Все ещё сжимающая рукоять кинжала кисть отделилась от руки и упала в траву. Крови не было - раскаленный клинок мгновенно прижег дымящуюся рану. Месть взвыла смертельно раненой волчицей, но вой тут же оборвался - то же самое лезвие замерло у её горла, а за спиной блонди, безжалостно схватив её свободной рукой за волосы и оттянув голову назад, прямо из воздуха проявилась темная фигура в капюшоне.
        Игрок! Клятые невидимки, в кого ни плюнь - невидимка.
        - Убери! - хрипло заорала Месть. - Убери, или убью вашу девку!
        Услышав угрозу, я тут же связался с Рыжей:
        ФИЛИН: “Ты в порядке? Ответить!”
        ЛИСИЧКА: “Он меня держит! Сделай что-нибудь, он меня сейчас раздавит!”
        - Стой! - крикнул я игроку. - У нее в заложниках…
        Я пораженно умолк. Игрок не стал колебаться. Резкое движение рукой, и лезвие глубоко вошло в горло девушки. Усиленная умением сталь не остановилась, пока не прошла сквозь шею, перерубив позвоночник и мгновенно прервав жизнь. Тело Мести мешком свалилось в траву, заливая её кровью - такую рану не прижечь. Небрежно отброшенная рукой незнакомца голова блонди упала рядом, уставившись в небо тускнеющим взглядом.
        От подкатившей дурноты едва не вывернуло наизнанку, чудом удержался, задавил рефлекс. Я и сам собирался её отправить в Колыбель, но... Что “но”? Не так жестоко? А сжечь “Аргументом” - милосердно? Вот именно. Гораздо легче скверну видеть в других, а не в себе, не так ли?
        ФИЛИН: “Рыжая? Рыжая?!”
        Не дождавшись ответа, я бросился в боковой проход, ориентируясь по метке на карте. Судя по слегка просевшему фрейму жизни, она жива, но ей определенно нужна помощь. Поворот, ещё поворот, плечо при резкой попытке уклониться больно врезается в стену из песчаника, но мне плевать. Нарастающий грохот заставляет диким прыжком отскочить назад - мимо проносится голем, не разбирая дороги и круша все на своем пути. Мне не до него. Голему, по всей видимости, тоже на все начхать. На меня он не обратил внимания.
        Пропустив тварь мимо, рванул дальше и наконец увидел лежащее на камнях тело Лисички. Рухнул на колени рядом, с громадным облегчением убедившись, что заметных внешних повреждений не видно, разве что вся шея девушки в багровеющих синяках. Проверил пульс. Ровный. Немудрено потерять сознание, когда с такой зверской хваткой, едва не сломав шею, пережаты шейные артерии, но все обошлось. Главное, чтобы побыстрее пришла в себя. Торопливо сняв с пояса флягу, я влил глоток настойки здоровья в приоткрытые губы, затем окропил целебной жидкостью синяки на шее.
        - Жить будет.
        Негромкий голос заставил вскочить, я развернулся всем телом, готовый в любой момент ударить умением, и настороженно уставился на незнакомца, как оказалось, последовавшего за мной. Глядя на это явление, так и хотелось сказать - “ну и рожа у тебя, Шарапов”, и пень его знает, откуда эта фраза взялась в моей башке.
        Виден был только ник - Каспер, все остальное скрыто. Вот и ответ, где появится новый игрок - этот тип побывал на той же ТС, что и Месть с Кирпичом, воспользовавшись сервисом. Серо-коричневая кожаная одежда, капюшон куртки сейчас откинут, на поясе два кинжала, фляга, подсумок. Ростом парень такой же, как и я, в плечах малость пошире, но всё равно худощавый, жилистый. Внешность жутко необычная. Сильно раскосые глаза, заметно больше по размеру, чем у среднестатического человека - радужка светлая, словно из прозрачного льда. Можно принять за какую-то крайне причудливую помесь китайца с негром, если бы не кожа - белая. Буквально - белая. Мало того, цвет был неровным, словно в разводах. Если смешать пепел пополам с мелом, причем не слишком стараться перемешивать, а потом этой смесью хорошенько вымазать лицо и кисти рук, то получим примерно то, что я перед собой сейчас вижу. Более того, волосы, заплетенные в длинные многочисленные косички, касающиеся кончиками плеч, по цвету почти не отличались от кожи.
        Шутник, нарекший этого игрока после первого пробуждения в репликаторе прозвищем Каспер, явно был землянином, а вот сам этот тип - нет. Зараза… Что за раса такая? Явно не человек. В доброту этого “привидения”, с такой-то рожей, как-то не верилось. Скорее - в голую рациональность. Впрочем, в сложившейся ситуации, из-за острой нехватки игроков, нам это более чем подходит. Надеюсь.
        Спикировав вниз, крылан с угрожающим шипением закружил над нами, собираясь в случае чего броситься на защиту хозяйки. Где-то на заднем плане сознание сверлила мысль, что Блоха тоже нуждается в помощи, но Рыжую пока нельзя было оставить неизвестно на кого. И тут я почувствовал Блоху - тот каким-то образом сумел выдернуть зубами стрелу и сейчас, прихрамывая на обе задние лапы, потихоньку ковылял в нашу сторону. Бедолага. Хотя боль, которую приходилось терпеть пету, заставляла меня морщиться, а ведь я чувствовал лишь отголоски этой боли, сам факт, что пет остался дееспособен и сумел о себе позаботиться, был отличным. Ведь ситуацию сейчас нельзя бросать на самотек.
        - Я знаю, как это выглядит, - негромким спокойным голосом обронил игрок, не торопясь вкладывать свой жутковатый кинжал, со слегка изогнутым лезвием и огненной внутренней кромкой, в ножны на поясе. - Поверь, я не отрезаю головы каждый день. Пришлось.
        - Ты сильно рисковал, - неодобрительно заговорил я, стараясь не сорваться на повышенный тон. Ни к чему провоцировать столь опасного типа. - Если бы Месть успела отдать голему команду…
        - Мой классовый стиль не заточен на долгое противостояние с противником, - усмехнулся Каспер, - зато тактика “ударь и беги” отработана на совесть. Если бью, то без промаха, с гарантией. Не хотелось начинать свой первый день в этой локации с убийства игрока, но угроза жизни твоей спутнице заставила действовать. Совет на будущее - если рассечь противнику позвоночник, то смерть приходит мгновенно. У Мести не было шансов отдать команду голему.
        - Ясно. А что за класс?
        - “Ночной клинок”. Основная специализация - скрытность и проникновение.
        - А голем? - Я понимающе кивнул, хотя о таком классе даже не слышал, и тревожно глянул в сторону, куда унеслась поднятая Местью тварь, да так и не вернулась.
        - Смылся. Возможно, сработала закладка хозяйки. Или просто захотел жрать.
        - В смысле?
        - Он забрал тело вашей Мести, прежде чем свалить на всех парах.
        - Зараза! Кристалл души… Ладно, решаемо. Найдем.
        До меня запоздало дошло - так вот как она сбежала в прошлый раз, когда я её преследовал и потерял след у реки! Верхом на големе! Вот же… Наверное, хорошо, что не догнал. Что ж, сейчас ей это уже не поможет. Но если голем её действительно сожрет, чтобы восстановить силы, то кристалл души, этот бесценный расходник, который можно взять лишь с игрока, мы потеряем.
        Наконец Рыжая пришла в себя. Закашлялась, порывисто села, я поддержал её за плечи, помогая. Не глядя, девушка зашарила рядом рукой, успокоившись лишь когда пальцы наткнулись на выроненный лук.
        ФИЛИН: “Ты как вообще?”
        Но девушка уставилась на Каспера каким-то диким взглядом. Затем резко поднялась на ноги, сорвала с пояса флягу с водой и присосалась к горлышку. Напившись, что-то попыталась прохрипеть, но досадливо махнула рукой и бросила в чат:
        ЛИСИЧКА: “Бывало и лучше. Говорить пока не могу, гортань повреждена, дебаф на несколько часов. Что это ещё за тип? Тот самый новичок? Кстати, мы её грохнули? А, вижу в логах… Так это он её?! Шустрый… красавчик”.
        ФИЛИН: “Ты меня охрененно напугала. Как ты вообще умудрилась попасться голему? Ладно, сейчас уже неважно. Рад, что ты относительно цела”.
        ЛИСИЧКА: “Спасибо за беспокойство. Приятно слышать”.
        ФИЛИН: “Угу. Погоди чуток, у меня тут дипломатические переговоры”.
        ЛИСИЧКА: “Кинь ему предложение в группу. Самый простой способ узнать больше. И в клан пригласи”.
        ФИЛИН: “Он тебя не пугает?!”
        ЛИСИЧКА: “Можно подумать, у нас большой выбор! Да уже за то, что он эту стерву прищучил, я готова открыть ему большущий кредит доверия на ближайшее будущее!”
        Весьма эмоционально, но я её отлично понимал. И, пожалуй, к лучшему, что Рыжая не видела, как этот Каспер убил Месть. Малоприятное зрелище. Словно почувствовав мои сомнения, девушка добила меня голой рациональностью, знала, хитрюга, чем меня взять:
        ЛИСИЧКА: “Ты ведь сам понимаешь - он уже на нашей стороне, а значит, предпочтительнее Алисы. Какие бы цели он ни преследовал, до конца испытания он будет с нами заодно. Это главное”.
        Предложение в группу игрок принял без колебаний. Подозреваю, получить более подробную информацию о нас ему было не менее любопытно. И тут я всерьез офигел, осознав, что у него двадцатый уровень. Вот уж действительно - опасный тип. Честно говоря, я готов записать в опасные типы любого, кто с такой легкостью режет людям головы, даже если жертва - старая добрая Алиса. Да уж, все познается в сравнении.
        - Каспер, извини, но сперва хотелось бы кое-что прояснить. Я не видел тебя в Дивносаде...
        - Дивносад? - Чуть припухлые, почти как у девушки, губы “клинка” сложились в едва заметную усмешку, но взгляд светлых глаз остался холодным. - Твоя песочница? Нет, я из Лика. Насколько я понял, как только активируется задание в Самшитовом городе, портал тянет игроков откуда только возможно, лишь бы более-менее по условиям подходило. Входишь у себя в песочнице, ничего не подозревая, и оказываешься здесь, а не там, где планировал. Рэндом в чистом виде.
        - И как же ты это понял? - настороженно уточнил я. - Откуда?
        - Ваша Месть спятила от привычки бродить в одиночку. Пока таскался за ней в инвизе, пытаясь понять, как я тут оказался, постоянно разговаривала с големом, словно он её лучший друг, родственник и любовник в единственном числе. Мерзость. Ну а сложить несколько фактов в более-менее ясную картинку уже несложно. Ты об этом хотел спросить?
        - Да. Но двадцатый уровень откуда? Ты же только что появился! А в песочнице максимальный - десятый?!
        - Вот оно что. То-то я думаю, почему вы все такие мелкие. В моей песочнице максимальным был двадцатый уровень. - Каспер пожал плечами.
        - Чем дальше, тем интереснее. Минутку.
        В этот момент до нас доковылял Блоха и сплюнул на траву окровавленную стрелу, которую зачем-то притащил с собой. Хотя почему зачем-то - боеприпас-то целый. Рыжая, ласково погладив его по лобастой башке, подобрала стрелу и деловито обтерла пучком травы, после чего отправила в колчан.
        - Иди-ка сюда, полечим твой дырявый зад, герой ты наш, - ласково сказал я, после чего вернулся к прерванному разговору, попутно обрабатывая раны питомца настойкой здоровья. Система подсказывала, что скоростная регенерация клыкана позволит ему полностью восстановиться через два с небольшим часа. - Каспер, ты вроде без клана. Предлагаю временно войти в состав “Охотников”, ради лучшей координации общих усилий. У нас тут сложная ситуация… Но об этом чуть погодя. Захочешь уйти из клана, после того, как все благополучно разрешится - уйдешь. Никаких претензий.
        Получив свою порцию внимания, Блоха с довольным видом улегся чуть в сторонке, внимательно наблюдая за нашим новым знакомцем.
        - И какова будет плата? - поинтересовался Каспер, проводя ногтем по лезвию кинжала и делая вид, что это просто его любимая привычка. Понятно, что он на стреме, так же, как и мы с Рыжей. Изучаем друг друга.
        - Всего лишь работа в команде. Охотники не кидают своих союзников. Мы держим слово.
        - Не опасаешься предлагать место новичку? - Каспер скупо усмехнулся.
        - Выбора нет, - пришлось вернуть усмешку.
        - Что ж, приемлемо. Я тут кое-что подслушал о неких умениях Хранителя…
        - Извини, но ты будешь следующим после Гонора, как последний из прибывших. Шансы пока неплохие, особенно если Месть больше не воскреснет и не сможет путаться под ногами.
        - Будем надеяться, что воскреснет, - покачал головой “клинок”, зашелестев “дредами”. - Если я правильно понял твою проникновенную речь перед схваткой, то эта особь нам нужна. Вернее, её умение. Ты сам говорил, что умения не даются просто так и её голем нам понадобится. Кстати, пока я следил за ней, она скармливала голему кристаллы сущности. Отдавала ему все, что добывала с его же помощью.
        - Кристаллы? - озадаченно переспросил я. - Так вот откуда такой прогресс! Но куда ты клонишь?
        - Усваивая кристаллы, голем менялся на глазах, - пояснил бледнолицый и хладноглазый Каспер. - Медленно, но менялся, подрастал в массе. Не сомневаюсь, что изначально тварь, послужившая матрицей для голема, была слабой и убить её не составляло труда. А значит, его можно восстановить. Только сперва придётся договориться с хозяйкой.
        - Если воскреснет, - кивнул я, помрачнев. Зараза! Не исключено, что ещё и восстанавливать голема придётся помогать общими усилиями. Но если она снова заартачится… То мы потеряем массу невосполнимого времени. - Слышь, Каспер, если ты это понял ещё до схватки, тогда зачем ты её убил? Можно было просто вырубить...
        - Ситуация не располагала к переговорам.
        ЛИСИЧКА: “Ну ты и гений, Филин. Он же мне жизнь спас. Голем чуть голову не оторвал. Знал бы ты, как шея болит, врагу не пожелаешь…
        КАСПЕР: “Рад, что ты понимаешь”.
        Бледные губы присоединившегося к чату Каспера изогнулись в адресованной девушке улыбке так многообещающе, что я почувствовал отголоски ревности. Хотя, ревновать к такому чучелу, пожалуй, смысла нет. Не лицо, а маска из триллера.
        - Если у нас не останется выбора, то придётся обойтись без голема с его сумасшедшей хозяйкой, - добавил я со вздохом. - А вообще, надо сперва с Гонором посоветоваться. С такими решениями не стоит торопиться.
        - Кстати, и где же ваш Гонор? Есть уважительные причины, почему он не участвовал в драке?
        - Самое время вас познакомить, - я слабо хмыкнул, убедившись по таймеру, что воскрешение Гонора уже состоялось. Более того - клирик успел сориентироваться по клановой вкладке о нашем местоположении и зеленая метка лидера “Охотников” уверенно перемещалась в нашу сторону. - Возвращаемся к стоянке, там и обговорим всё, что необходимо.
        А про себя подумал, что заодно и отдохнем - откат после действия зелья бодрости всё-таки неприятный, кружилась голова и сильно тянуло подремать. Но оно того стоило - без зелья я бы так бодро прыгать не смог, да ещё и “Двойника” трижды удалось применить, вместе с “Выбросом”, не вырубившись на месте.
        - Минутку. Лови. - Каспер бросил мне небольшой предмет и я машинально поймал. На ладони лежало невзрачное, потускневшее от времени, медное колечко, характеристики оказались любопытными. - Снял с пальца вашей Мести.
        - Ну ты и ловкач…
        - Нет. Голем не додумался прихватить её кисть. Как и голову. Статы кольца больше подходят для мага, чем для меня. Скажем так - жест доброй воли при вступлении в клан.
        Глава 21
        - Не нравится мне это, - обронил Гонор, хмуро сдвинув брови при взгляде на тьму в провале, возле края которого мы остановились всей группой.
        Его кольчуга выглядела новенькой. Таким же, с “иголочки”, казался двуручный молот в сильных руках. И кинжал на поясе. И шлем, поврежденный в последней схватке, чудесным образом избавился от вмятин. Мы-то ожидали, что клирик возродится в новичковой одежде - майка, шорты, кеды, как это происходило в песочнице, и одевать его придётся заново, в то, что сумеем добыть уже здесь, в Самшитовом городе. Что, ясное дело, стало бы серьёзной проблемой. Но иногда ошибаться бывает крайне приятно.
        Видимо, сам переход через портал стал привязкой снаряжения и оружия к душе игрока. Хотя нет, это скорее всего произошло при активации первой ТС, позволив сохранить текущее имущество в памяти системы. А это означало, что со смертью мы можем потерять лишь новые, не привязанные к душе находки, и совсем уж голыми не останемся. Радует. Прямо окрыляет. Но репликация коснулась не всего имущества. Гонор спустился от Колыбели без фляг - и я их ему уже вернул. Можно лишь предполагать, в чем причина. Потому что использовались, а владелец - соклановец? Надеюсь, вещмешок клирика дожидается нас там, где мы его спрятали с другими трофеями, так как заново он тоже не воссоздался.
        После недолгого совещания, рассказа Гонору обо всем, что произошло с момента его смерти, и приема Каспера в клан, мы со скоростью хромающего клыкана пустились по следу усопшей блондинки, и полчаса спустя путь привел нас именно сюда - на край пропасти.
        Такого широкого пролома в этой локации нам видеть ещё не доводилось. Словно дно озера провалилось в преисподнюю, оставив после себя бездонную яму примерно в пятьсот квадратных метров с отвесными каменными стенами. А затем вместо воды яма заполнилась непроницаемо-чёрной субстанцией. Тьма выглядела плотной и вязкой, словно нефть, её покрывала какая-то радужная пленка, она жила своей жизнью, медленно колыхалась, распространяя рябь и едва заметные волны.
        А ещё её уровень заметно поднялся. Когда я едва не сорвался в пропасть в первый день, тьма поджидала меня на глубине в четыре-пять метров. Сейчас же до нее было чуть меньше двух. И в этой тьме совершенно ничего не отражалось. Ни облаков, плывущих над нами по небу, ни обломков стен, окружающих эту черную бездну. Да и наших отражений, хотя мы стояли на краю, разглядывая это жутковатое явление, на гладкой чёрной поверхности заметно не было.
        Кстати, система тьму никак не обозначала. Ни строчки информационного сопровождения, хотя даже вода - это “вода”. Словно эта субстанция - прорыв из какой-то другой, неучтенной реальности, не подвластной самой системе.
        Глядя на эту пакость, возникало тревожное желание отойти от края подальше.
        - Не только тебе не нравится, - скупо кивнул Каспер, изучающе рассматривая “озеро”. - Я чувствую угрозу. Чем бы это ни было… лучше не касаться.
        - Может, эта тьма и была той силой, что похоронила эту локацию? - Я зябко передернул плечами, маскируя за пренебрежительной усмешкой безотчётно возникший страх. - А сейчас просто находится в спящем режиме, пока нечего жрать?
        - Я бы попросила не нагонять жути, - стоявшая рядом Рыжая шутливо ткнула меня кулаком в бок. - И без того проблем хватает.
        Кстати, к своей тайной радости, я все чаще замечал такие моменты… Как бы это объяснить. Пока мы были с ней вдвоем, это ничего не значило, но сейчас нас четверо, а она всё равно как бы невзначай постоянно оказывалась рядом именно со мной. Любопытно, что сыграло роль? Изменение внешности? Характера? То, что мы остались на приличное время вдвоем, и могли рассчитывать лишь друг на друга? Или следует учитывать всю смесь этих факторов? Да пень его знает. Я просто рад, что она выбрала меня. А так как отношения - штука хрупкая… Откуда знаю? Опять же - пень его знает. Что-то из прошлой жизни. В общем, торопить события не стоит.
        - Может, ты и прав, Филин. Вряд ли это совпадение - то, что наш покровитель связан со Светом, - задумавшись, Гонор безотчётно провел пятерней по коротко стриженным волосам на затылке. Его шлем болтался на завязках возле пояса. - Жаль, что таких умений у нас пока маловато.
        - Значит, развивать их стоит в первую очередь, - деловито кивнула Рыжая, поднимая в руке лук, окутанный едва заметным мерцанием. “Пересвет” в режиме нон-стоп прокачивали все, в том числе и Каспер, тоже принявший нашего божественного покровителя. Усиления лишними не бывают, а прогресс дается лишь упорным трудом. Нельзя не отнестись серьёзно к испытанию, от которого зависит наша жизнь.
        Как ни оттягивай неприятный момент, его все же не избежать.
        Глядя на наши колебания, Каспер пожал плечами и решил проблему за нас. С блондинкой эмоциональные узы его не связывали, так что он не колеблясь подошел к её изувеченному телу и запустил команду на распыление. То, что от нее осталось, обнаружилось на краю пропасти - изувеченный кусок плоти с торчащими наружу костями, без головы и обеих рук - похоже, голем успел её основательно пожевать, прежде чем бросить. Куда делся сам голем и почему не доел “ужин”, - неизвестно. Рыжая предположила, что он просто слишком увлекся и не успел вовремя увидеть своим уцелевшим глазом возникшую на пути пропасть. Ну, туда ему и дорога, беспокоиться о восстановлении прислужника будем, если получится договориться с Местью после возрождения.
        Кстати, оружия на месте гибели Мести мы не нашли, предположив, что лук зацепился за тело, когда труп уволок голем. Но и по пути ничего не обнаружилось. Хотел качнуть “Ассимиляцию”, да не вышло. Оглядываясь назад, я припомнил, что лишнего имущества с Алисой не было изначально, видимо, где-то припрятала, на всякий случай. Чтобы врагам не досталось. Нам. Продуманная.
        Минуту спустя, подобрав оставшийся после распада тела кристалл души (к счастью, остаточной массы тела на создание кристалла хватило), мы отправились дальше.

***
        До злополучной ТС номер четыре, где клирик отдал душу системе, мы добрались уже после наступления темноты, проделав остаток пути под светом звезд.
        Протащив мимо статуй из песчаника тело одного из броненосцев - из последнего уничтоженного пака, мы с Гонором с громадным облегчением сбросили тяжеленную тушу на площадку. Каспера наш клан-лидер сразу отправил на поиски дров - доламывать перекрытия в ближайших руинах, Рыжая занялась разделкой туши, а я разворошил свой тайник и притащил пред очи клирика припрятанные вещички, радуясь, что никто за все это время на них не польстился. Да и кто их мог присвоить? Ящеры появляются лишь при активации ТС, причем уже со своим оружием, и чужого им явно не требуется, а безмозглым броненосцам броня и оружие игроков без надобности.
        Подарки Гонору пришлись по душе. Он минут десять поочередно ощупывал новый панцирь, щит и палицу с такой нежностью, словно тискал не шершавое железо, а элитных любовниц. Затем перенес все имущество к старому очагу, где Рыжая уже разожгла огонь.
        Последний вояж вышел утомительным, так что какое-то время мы просто молча отдыхали, устроившись вокруг костра. Я следил за процессом прожарки нанизанного на прутья мяса, прокачивая кухаря. Каспер подрезал ногти любимым кривым кинжалом, по необходимости подбрасывая в пламя топливо из добытых в руинах и сваленных в небольшую кучу древесных обломков. Рыжая перебирала стрелы в колчане, проверяя их целостность. Гонор же, немного отдалившись от костра, размахивал палицей, привыкая к новому оружию. Скорее всего, молот ему больше не понадобится. Урон одноручной палицы 21 уровня был на треть выше, чем у его устаревшей десятиуровневой двуручки, к тому же теперь он мог взять в освободившуюся руку щит, значительно повысив свою защиту, что было важно для роли группового танка. Да ещё и панцирь сел на него, как родной, вроде как подстроившись под габариты нового хозяина. Три новых вещи в сумме давали прирост в 63 силы, а это очень солидная цифра.
        Блоха сунул лобастую голову под руку, жадно принюхиваясь к жаркому - пришлось его отогнать, игнорируя обиженное фырканье. Вот же гурман нашелся… Сырое мясо его уже не привлекает, наелся, теперь норовит ухватить “десерт” с костра. Проделки “Духовной связи”? Тогда почему меня не тянет на сырое? Загадка.
        Порядок движения по заранее утвержденному маршруту сложился без лишних рассуждений. Мы просто следовали логике своих классов, отрабатывая взаимодействие группы в новом составе и заодно выясняя возможности Каспера.
        Инвиз “ночного клинка” - это нечто: тридцать секунд невидимости с десятисекундным откатом после окончания действия. Так что он практически постоянно пропадал из виду, двигаясь впереди нашей группы, а над ним высоко в небе реял Задира, помогая мониторить обстановку. Да и другие способности Каспера радовали. Он отлично подошел на роль добивающего. Все эти три часа мы работали в полную силу и обнаруженные по пути паки сносили подчистую. Уровни мобов не превышали 21, так что обошлось без сюрпризов. Подлеченный “малой благодатью” клирика в первой же драке, Блоха все смелее и активнее участвовал в каждой схватке, а в последней, достигнув 10 уровня, даже умудрился оттащить за заднюю лапу тяжеленную тушу броненосца, едва не протаранившего каменный насест, с которого я разил мобов заклинаниями. Весил пет уже ненамного меньше меня и начинал внушать своим видом, при росте под метр в холке, неподдельное уважение. Приятно осознавать, что не зря я всё-таки столько мучился с его взрослением. Прогресс налицо.
        По результатам интенсивной пробежки по руинам уровень Гонора поднялся до 18, я стал 17, Рыжей до 17 не хватило, образно говоря, плевка. Каспер сохранил текущий 20, ему набирать опыт было сложнее. В общем, все в прибытке. Ах да, Задира взял восьмой и теперь мог применять все четыре начальных умения, но пока из них на практике удалось проверить лишь два: постоянно работал “Зоркий взгляд” и пару раз помогала в бою “Шоковая терапия” (дезориентация врагов оглушающим визгом). Для “Кровавого пира” (ядовитый укус, восстановление здоровья вражеской кровью) броненосцы не подходили - слишком толстая кожа на лапах и башке, которую пет прокусить не мог, не говоря уже о панцирной броне, защищавшей почти все тело моба. Тоже самое и со “Стальным крылом” (резкий бросок на врага, рассекающий плоть скользящим ударом). Мелковат крылан для таких атак. Пока мелковат. А вот против ящеролюдов может сработать, но это будет видно завтра.
        Темнота за кругом безопасности сейчас не казалась враждебной. Алиса устранена, а броненосцы сюда не сунутся. И всё равно на душе было как-то неспокойно. Утром мы планируем сделать такой же боевой марш-бросок и активировать ТС №5 (пятую по расположению, но седьмую по заданию). Сразу после нее вновь вернемся к Колыбели, заберем Алису, если будет что забирать, а затем уже отправимся на ТС №6, чтобы воспользоваться сервисной функцией. Можно было и пропустить, но Рыжая загорелась желанием сменить ник, хотя новый вариант пока не придумала. Впрочем, если Алису всё-таки получится уговорить и она поделится информацией о том, что находится на ТС №7, то сразу двинемся туда. Если там реально окажется нечто полезное, способное усилить наши возможности. На шестую можно вернуться и после завершения испытания, если желание Рыжей не пропадет. Ну, а после останется справиться лишь с восьмой и девятой ТС.
        Но пока - ТС №5. Пусть теперь нас четверо (без учета петов), задачка явно будет непростой. Проблему по дороге мы, можно сказать, обсудили вдоль и поперек, и пришли к выводу, что Месть всё-таки придётся возрождать. Впрочем, вмешиваться в системный процесс возрождения мы решили не торопиться, даже голосовать по этому поводу не пришлось. За блондинку пусть решает сама система. Нет - значит, не судьба, обойдемся без её голема. Ценный расходник, единственный кристалл души, разумнее приберечь для гарантированного воскрешения соклановцев, мало ли что может случиться. И так слишком много времени потеряли из-за всех этих танцев с бубном - смерти Гонора, вынужденного ожидания его возвращения и попыток договориться с той, кто договариваться не желает.
        Неожиданно я поймал себя на мысли, что нахожусь здесь всего несколько суток, а ощущение такое, будто всю жизнь провел среди руин. Высокая плотность событий и постоянная опасность словно удлиняли время. Первые дни больше всего напрягала как раз сплошная застройка, с редкими вкраплениями условно свободного пространства возле расщелин и рек. Сейчас вроде как с этим фактом примирился морально, теперь среди развалин даже уютненько кажется, а вот на открытой местности возникает ощущение, что надо срочно свалить, пока не прилетела вражеская стрела или заклинание. Такая вот деформация сознания в соответствии с реальностью, данной в окружении.
        - Хотелось бы мне, чтобы этого не было, - с неподдельным сожалением вздохнула Рыжая, наблюдая за игрой языков пламени.
        - Ты о чем? - переспросил Гонор за её спиной, оторвавшись от любования своей новой палицей.
        - Об Алисе.
        Я кивнул. Рыжая, пожалуй, больше всех радовалась, когда Месть откинула копыта, но эмоциональный запал давно прошел, злость и мстительность поутихли. Наша лучница вообще девушка отходчивая, обиду долго в душе не держит. За что и лю… ценю. А смотреть на останки блонди там, возле края пропасти, и впрямь было неприятно. Пусть она - наш противник, и немало нам насолила, но… Не хотел бы я, чтобы мое тело выглядело после гибели настолько неприглядно. Красивая девушка превратилась в кусок окровавленной плоти. Что-то в этом неправильное. Кстати, в найденном на останках колчане стрел не нашлось. Стрелы могли вывалиться по дороге, пока голем почем зря тряс тело хозяйки, но, скорее всего, колчан опустел ещё до её гибели. Тогда становится понятнее, почему Алиса медлила с зачисткой следующей ТС. Лишившись стрел, Месть для компенсации нехватки боеприпасов растила из голема машину для разрушения. И всё равно не преуспела, так как одиночки здесь не выживают. Ей нужно было это понять раньше, и осталась бы жива. Жаль. Чисто по-человечески.
        - Бывает, когда эмоции преобладают над разумом, человек не в состоянии остановиться, даже если понимает, что может вести себя неразумно, - негромко обронил Гонор, с задумчивым видом похлопывая палицей по ладони.
        - Это ты такую мягкую формулировку подобрал, желая сказать, что она спятила? - съязвил я.
        - Она не спятила, - упрямо покачал головой клирик.
        - Угу. Она просто тебя убила, - фыркнул я. - И несмотря на это, в твое отсутствие мы пытались с ней говорить снова. Вполне разумные доводы приводили. Увы, на нее это не действует.
        - Так и я об этом. Некоторые слышат лишь то, что желают слышать.
        - Ну а как тогда быть, философ ты наш?!
        - Не можешь изменить проблему, измени отношение к этой проблеме. Например, будем считать Месть инструментом, с которым произошла… поломка. Не сможем её починить, отправим в пыльный ящик.
        - Вот как? Полагаешь, эти метафоры действительно облегчат дело? Если человека считать вещью, а его убийство - отправкой в чулан, то все станет проще?
        - Ну и чего ты добиваешься, все усложняя? - слабо усмехнулся клирик. - Или только у тебя монополия на особую чувствительность? Алису ведь даже не ты убил. А я, на минуточку, был причиной гибели Кирпича. Поделиться, что я ощутил в тот момент?
        - Ладно. Извини…
        - Когда убиваешь такого же, как ты сам, - насупившись, продолжил Гонор, - в тебе... словно что-то умирает, Филин. Неприятное чувство. Почти такое же неприятное, когда умираешь сам.
        Мда, он прав. В смерти и воскрешении ничего приятного действительно нет. Мне самому только недавно перестали сниться кошмары.
        - Понял, - я примирительно выставил ладони. - Будем гнобить броненосцев, а существа разумные пусть дохнут без нашего участия.
        Тихий шелест крыльев, и на мое колено увесисто плюхнулось мохнатое создание кило под пять. Острые когти легко пробили кожаную штанину, болезненно впившись в кожу. Я зашипел и уже поднял было руку, чтобы прогнать Задиру прочь, но крылан стремительным движением распахнул пасть, полную игловидных клыков, цапнул с краю шампура кусок скворчащего мяса - аж брызги жира полетели во все стороны, и сразу перелетел поближе к хозяйке. Выругавшись, я едва успел подхватить шампур, чуть не упавший костер.
        Задира и раньше выглядел как исчадие ада в миниатюре - красные глаза, зубастая пасть, когтистые лапки и не менее когтистые крылья, а сейчас окреп и заматерел, увеличившись вдвое. На плечо Рыжей он больше не садился, опасаясь навредить хозяйке заметно выросшими когтями. Зато с остальными, в случае чего, не особо церемонился. Но я не в обиде. Надо признать, что как весьма полезная разведывательно-боевая единица, свою кормежку он отрабатывал на все сто.
        - Любит он тебя, Филин, - рассмеялась Рыжая.
        - Ага, конечно, - я тоже не удержался от смешка. - Мясо он мое любит, а меня по-прежнему на дух не переносит. Защитничек.
        - Так это же хорошо, Филин, - Гонор издал нечто, смахивающее на ослиное ржание. - Признание кулинарных заслуг, как-никак, раз даже пет твоей стряпней интересуется.
        - Знаешь, Гонор, ты неизменно радуешь звуком своего голоса, когда веселишься, - не остался я в долгу. - У тебя просто чудесный смех. Проверь-ка уши - ещё не подросли, чтобы соответствовать любимому нами образу?
        - Какому ещё образу?
        - Копытному.
        - Поговори мне ещё, юморист.
        - Слышь, Каспер… - ухмыльнувшись, я перевел стрелки на нашего нового соклановца, пламя костра выхватывало его лицо из темноты слева от меня бледно-желтым пятном, из-за своей странной внешности он казался форменным привидением. - А что почувствовал ты, когда прикончил Месть? И вообще, чего ты как не родной, всю дорогу молчишь? Расскажи о своем Лике. Любопытно же, чем твоя песочница от нашей отличается. Про нашу мы ведь тебе уже рассказали.
        - Я не просил, - ровным тоном ответил “клинок”.
        Может, и правильно, что он редко улыбается. От его специфических улыбочек мороз по коже. И вообще, такое впечатление, что у него лицевые мышцы для тонких эмоций просто не приспособлены, отсюда и мимика такая... словно искусственная. Расовая особенность? Но система четко говорит, что он “человек”, хотя определенно из какой-то иной, неземной, пусть и “человеческой” ветви.
        - А куда планировал попасть перед тем, как оказался здесь?
        - Название мира, в котором ты не был, и куда вряд ли попадешь, ни о чем тебе не скажет.
        Вот же флегматичная зараза… Не колется, как ни старайся.
        - Слушай, Каспер, а как насчет взаимного доверия? Или тебе по барабану? - Я решил проявить настойчивость.
        - Ладно, - Каспер с тихим шелестом тряхнул своими многочисленными косичками, чуть усмехнувшись. - Кое-что скажу, но после тему закроем. Договорились?
        - Идет! - С готовность подтвердил я. С дурной овцы, как говорится, хоть шерсти клок. Или в данной ситуации поговорка не годится?
        - Лик… Это аббревиатура. Полностью звучит как Лесная Исправительная Колония.
        - Серьезно? И такое бывает? И как ты там оказался?
        - Не помню.
        - Как это знакомо. В Дивносаде было тоже самое.
        - Никто не помнил, из тех, кто там был. А отребья там хватало. Но одно я четко усвоил, когда находился в Лике. Нам придётся самим доходить до смысла своей новой жизни, система ничего не разжевывает. Знания, выстраданные самостоятельно, имеют большую ценность, чем выданные даром.
        - А поконкретнее? А то что-то ты растекаешься мыслью по древу…
        - Опять какая-то поговорка?
        - Не обращай на этого обалдуя внимания, - улыбнулась Рыжая. - Продолжай.
        - Я уже умирал в ВИКС окончательной смертью, - невозмутимо выдал Каспер. - Похоже, натворил дел, не принимая всерьез карму. Лик - это второй шанс и по какой-то причине игроки его иногда получают. Может, жребий выпал, системный, а может, натворил я не так уж много, прежде чем потерял последний сейв. В общем, теперь я твердо намерен выжить, а значит, лучше обходиться без крайностей. Обещаю, что вас я не подведу… иначе подведу себя. Ещё раз.
        Мы с Гонором и Рыжей невольно переглянулись, обмозговывая подобное признание. Вот тебе и номер.
        - Убийство Мести система крайностью не сочла? - Осторожно полюбопытствовал я. - Никаких штрафов не получил?
        - Нет. Поступок был верным. Жестокость - оправданной. Теперь я достоин доверия?
        - Возможно, - задумчиво кивнул Гонор. - Но есть у меня одна идейка, которая, надеюсь, всех нас устроит…
        - Погоди, а как...
        - Не лезь к человеку, Филин, - остановила меня Рыжая. - Захочет - расскажет. Договаривались же. Меня вот больше волнует, как “починить” нашу Месть, раз она нам всё-таки скорее нужна, чем нет.
        - Выставим ей ультиматум, - усмехнулся клирик.
        - Не прокатит. Уже было, и вон что вышло…
        - Не перебивай Филин. Выставим ей ультиматум на Колыбели, в момент возрождения. Она будет одна, без голема, а нас будет четверо, и укрыться ей будет негде. Все козыри у нас. Если снова заартачится… То мы знаем, что делать.
        - И что, думаешь, сработает? Никогда не получалось, и вдруг опять?
        - Слышь, юморист хренов… Вот и посмотрим. Достал уже своими вопросами. И вообще, ложитесь все спать, лично я с ног валюсь. Филин, первый час дежуришь ты. Каспер, ты второй. Рыжая, ты третьей. А я не дежурю. У меня больничный. И вообще, я командир. Да и танкование притомило… Как только найдем в клан более подходящего танка, сразу сложу с себя эти полномочия. Не мое. Все, утром, на свежую голову, поговорим.
        На том и порешили. Расправившись с ужином, все улеглись прямо на плиты возле очага, а я остался бодрствовать сидя, продолжая перебирать в утомленном событиями дня сознании нерешенные проблемы. Смерть Мести не принесла нам особых бонусов по опыту, а вот её кольцу я мог найти отличное применение. Привязки к душе прежней хозяйки у вещицы не обнаружилось, значит, находка местная, и её вполне можно интегрировать в сет. Но пока я этого не сделал. Почему? Все просто. Сомнения:

“УДАЧНАЯ НАХОДКА” (РЕДКИЙ ПРЕДМЕТ). МАГИЧЕСКОЕ КОЛЬЦО, УВЕЛИЧИВАЕТ РАЗУМ И УДАЧУ НОСИТЕЛЯ НА 5%.
        Вроде бы неплохо, но ничего особенного. С ростом “разума” числовой эквивалент от 5% тоже будет расти, но… я же не буду носить это кольцо вечно. На старших уровнях наверняка найдется что-то более интересное. С “удачей” и вовсе непонятно. Такого параметра у меня нет. Да ни у кого из наших нет. А 5% от нуля - тот же ноль. В этом и загвоздка. Раз магическая сфера после включения в сет никак не изменилась, значит, и другие предметы останутся без изменений. А вдруг кольцо с более значимыми бонусами выпадет уже завтра? А присоединить предмет к сету можно только раз. Так может, набраться терпения и всё-таки подождать более подходящего случая?
        С другой стороны, если ориентироваться исключительно на бонус при сборке 3/5 предметов сета (удвоенное количество магических зарядов), то любое кольцо будет в тему, даже не особо важны характеристики самого предмета. Я невольно ухмыльнулся. Гонор в сердцах обложил матом, когда узнал о моих шести зарядах, ведь у остальных только три, и развитие количества у них пока не предусмотрено, это я специально выяснял. Так что я уже выгляжу, как читер, а если заряды удвоить, то меня, боюсь, и вовсе проклянут все, даже Рыжая, несмотря на всю свою симпатию. Но шутки шутками, а я всё-таки пока решил не торопиться, немного выждать. Хотя бы ещё сутки, для очистки совести, чтобы локти не кусать...
        Пришел в себя от легкой тряски за плечо.
        Оказалось, что лежу на боку, а рядом добрым молчаливым привидением возвышается Каспер, который меня и разбудил. Почему добрым? Ну, несмотря на кинжалы в обеих руках, горло не перерезал, значит - добрым. Машинально бросив взгляд на потухший костер, чертыхнулся. На таймере стояло три утра, уже светало.
        Зараза, всё-таки задремал.
        Тут я обратил внимание, что не только Каспер, а все без исключения проснувшиеся соклановцы ведут себя подозрительно тихо и настороженно. Рыжая сидела рядом на корточках, напряженная, как тетива лука, который сжимала в руках, готовая любой момент вскочить для стрельбы. Каспер в инвиз пока не уходил, но видно, что тоже на стреме. Да и Гонор стоял при щите и палице, молча вглядываясь куда-то за пределы круга. Глядя на них, я сразу подобрался, потянулся за посохом. Магическая сфера оторвалась от земли и послушно взмыла над плечом. Блоха обнаружился недалеко - возле статуй, тоже принюхивался к неизвестной угрозе, но границы защитной зоны не пересекал, выполняя отданное перед ночевкой распоряжение.
        Несколько минут я молча ждал продолжения банкета, но время шло, а ничего не происходило. Ночной сумрак таял прямо на глазах, отступая перед набирающим силу рассветом - солнечные лучи все сильнее разгорались над руинами, окаймляя изломы огненной линией и прогоняя тени. Красиво.
        ФИЛИН: “Ладно, что случилось? Кто-нибудь может внятно объяснить, чего мы как истуканы застыли?”
        ГОНОР: “Выговор тебе случился, Филин. С такими охранниками и врагов не надо”.
        ФИЛИН: “Давай поконкретнее.”
        ЛИСИЧКА: “Задира засек какую-то тварь в темноте, несколько минут назад. Жаль, разглядеть толком не успели, я пока проснулась и подключилась к его зрению, гость ушел. Но это явно не броненосец. Нечто другое. Уж очень быстро испарился. Словно его рассвет прогнал”.
        - Понял, спасибо. - Я перешел на голос, поднимаясь и отряхиваясь от прилипшего к балахону мусора свободной рукой - вторая была занята посохом. - В общем, обычная паранойя. Здесь зона безопасности, между прочим, если кто забыл. Ее только ящеролюды могут пересекать. Можно было вообще никого не оставлять на дежурстве. Перестраховщики.
        - Лучше быть живым параноиком, чем мертвым раздолбаем, - изрек Гонор, продолжая с покровительственной усмешкой смотреть на мою помятую со сна физиономию. - Ладно, десять минут на сборы, и в путь, бродяги!
        Глава 22
        Когда солнце взошло высоко над горизонтом, знакомая речка вновь преградила путь. Песчаное дно, усеянное мелкой разноцветной галькой, с пучками колыхающихся в ленивом течении буро-зеленых водорослей, прекрасно проглядывалось в кристально чистой воде. Глубина по пояс, ширина - около семи метров.
        Воспользовавшись заминкой, Рыжая пополнила запас “водяной” фляги, затем перемахнула на тот берег “Отступлением”. Каспер почти синхронно появился из воздуха рядом с лучницей, и никого уже не удивляло, что часть берега рядом с ним воспламенилась. Его “Пылающий шаг” был рассчитан не только на перенос, но и на боевое применение - умение телепортировало на полтора десятка метров, сбрасывая невидимость и связывая точки переноса огненным следом, а заодно поджигая пересекающих его врагов. Неплохая фишка, уже неоднократно опробованная на броненосцах. Прокачка умений переноса была актуальна для всех, и мы по пути постоянно тренировались.
        Гонор из нас был единственным, кто не мог лихо перепрыгнуть реку, но мочить ноги ему не пришлось. Потратив несколько секунд, я просто заморозил участок русла "Воронкой” и отвесил шутливый поклон нашему клан-лидеру. Тот поблагодарил кивком и двинулся на ту сторону по слегка проседающей под весом здоровяка корке льда.
        Оставшуюся сотню метров до ТС преодолели спокойно, броненосцы не потревожили. Ну и отлично. Мы и так их сколько уже гоняем почем зря. План обсудили заранее, поэтому выбрали подходящие позиции и разошлись по ним без лишних разговоров.
        Переместившись “Двойником” на крышу почти целого здания, расположенного в двадцати метрах от окруженной цепью статуй площадки ТС, я глянул влево, где скачущим лисенком мелькнули рыжие волосы лучницы. Она тоже расположилась на крыше, но через пару развалин от меня. После того, как на встрече с Алисой она едва не погибла от лап голема, я стал приглядывать за ней чаще, хотя и старался делать это украдкой, чтобы не докучать слишком назойливым вниманием. Всего за несколько дней девушка успела стать мне гораздо ближе, чем в песочнице. Ближе, чем просто спутница и товарищ. И, смею надеяться, это взаимно.
        Гонор неторопливым шагом прошел вперед, на вымощенную плитами площадку, но подходить к постаменту близко не стал. В левой руке - тяжёлый щит, над правым плечом торчит рукоять булавы, прихваченной энергозакрепом к спине, правая рука свободна. Не сомневаюсь, что желание заполучить умение Хранителя гложет его сейчас не меньше, чем в прошлый раз, но теперь он не спешил. Хватило прошлого урока.
        Каспер в круг проходить не стал, остановился возле ближайшей статуи и прислонился к ней спиной в расслабленной позе. Блоха занял позицию между двух статуй в паре метров от Каспера. В предвкушении предстоящей схватки он себе места не находил - перетаптывался на всех четырех лапах, вертел башкой, шевелил ушами и хвостом. Мне бы его боевой задор и бесстрашие. Клятый мандраж, так и тянет стиснуть зубы и посильнее сжать пальцами древко посоха. Спокойно, спокойно, Филин, нужно расслабиться. Страх мешает контролю, а контроль - это выживание. Дыши, зараза. Ровно и глубоко.
        Сфера уже гудела над плечом, предварительно накачиваясь энергией “Пересвета”. Я обновил “Стихийную защиту”. Рыжая включила “Зазубренные стрелы”, вдвое увеличив вероятность критического удара дальнобойным оружием и шанс пробития доспехов. Каспер перезапустил “Ожог”, на следующий час повысив до 30% шанс с каждым ударом нанести дополнительный урон силой Огня. Расходники подготовлены. Мысленная пробежка по всем доступным умениям - сделано. До отката “Аргумента”, потраченного на Алису, ещё очень далеко, но ждать нет времени, так что обойдемся тем, что есть.
        ГОНОР: Пять минут. Ждем, когда восстановятся откаты. Или всё-таки сделать паузу подольше?
        ФИЛИН: “Мы и так не особо торопились, так что сейчас нет смысла тянуть”.
        ЛИСИЧКА: “Я тоже не устала. Нам ещё потом к Колыбели топать. Начнем уже”.
        КАСПЕР: “Тонус в норме”.
        ГОНОР: “Оптимисты… Насчет Темного все помнят, что делать?”
        ЛИСИЧКА: “Надеюсь, обойдется”.
        Да уж. Я прекрасно помнил, как Темная Хранительница в тот злополучный день “присосалась” к Кирпичу и впиталась в него темной аурой. Кирпич после этой процедуры явно потерял себя, повернув оружие против нас, да ещё и ящеролюды вдруг подчинились ему, словно марионетки. Само собой, мы в коллективе обсудили этот случай, тем более, что Каспер о нём не знал, а предупредить об опасности стоило. И вместе пришли к выводу, что проблема, скорее всего, во Тьме, колыхающейся в расселинах и провалах локации. Опасность исходила оттуда. Вряд ли Хранитель был тёмным изначально, но зацепил каким-то образом эту клятую Тьму - и изменился, превратившись из лекарства в яд. А раз так, то отсутствие расселин поблизости сейчас играет нам на руку.
        ГОНОР(ворчливо): “Обойдется у неё… Кирпич тоже так думал, когда попытался спереть мое умение. В общем, повторяю: если придет Темный, постараемся его уничтожить. Если не выйдет, и Темного все же придётся принять на душу, чтобы выполнить условия по активации ТС…”
        ФИЛИН: “То мы тебя прикончим до того, как ты попытаешься прикончить нас. Или того, на кого Темный сагрится. Веселая задачка. Я согласен с Рыжей - надеюсь, что обойдется. В прошлый раз ведь обошлось. Лишь Месть всю малину испортила.
        ГОНОР: “Есть вариант - натравить на Темного твоего Блоху. Ещё не забыл, как в данже Губителя черепута подставляли? Рабочая тактика. Питомца воскресить проще”.
        ФИЛИН: “Да я тебя за питомца сейчас сам грохну… Своего заведи и подставляй, сколько пожелаешь!”
        ГОНОР: “Тише, тише… А если без эмоций?”
        ФИЛИН: “Только в самом крайнем случае. Ты просто забыл, насколько сильна связь между хозяином и петом”.
        ГОНОР: “Ладно. Но имей в виду. Две минуты и начнем”.
        Клирик уселся на плиты в позе лотоса, распаковал вещмешок и ловко раскурил трубку, тем самым запустив “Глубокую медитацию” - ауру, ускоряющую восстановление жизненных сил и повышающую шанс блока вражеских магических умений на следующие три часа.
        Утренняя проходка от четвертой до пятой ТС каждого из нас сделала сильнее. Гонор взял 19 уровень, мы с Рыжей уже восемнадцатые, Каспер поднялся до 21. Если мы правильно оценили расклад, то мобы после активации седьмой ТС поднимутся до 24 уровня. Должно силенок наших хватить. Будет тяжко, но…
        Несколько предыдущих схваток с ящеролюдами доказали преимущество игроков. Пусть так и остается, главное не спешить, не увеличивать разрыв в уровнях слишком быстро. Без сомнения, потом будет ещё тяжелее зарабатывать опыт, но чем старше враг, тем больше за него награда. Мой двадцатый уже не за горами, возможно, уже сегодня уровень возьму, а там появится и “Громовой шок”. Приятно, когда растут возможности. Ощущение круче, чем у заядлого наркомана от долгожданной дозы. Шутка. Не был, не пробовал, не привлекался.
        В прошлый раз ящеролюдов, включая танка, приперлось ровно с чёртову дюжину. Оставалось лишь гадать, как поступит система на этот раз - выдаст столько же целей, но сделает их сильнее, или увеличит их число при прежней силе. Хотелось бы не то и другое сразу. И беспокоит вот что - неизвестно, где эти черти появятся. Если возле нас с Рыжей, то придётся удирать к Гонору, чтобы он их перехватил, а затем менять позицию. Да и с какой Стихией будут в союзе, тоже неясно. Лучше, конечно, что-нибудь противоположное тому, чем владеем мы, чтобы враг оказался более уязвим. Я - Воздух и Вода. Гонор - Свет и Жизнь. Рыжая - Воздух и Земля. Каспер - Смерть и Огонь. Своими возможностями мы перекрываем почти все Стихии, и если у кого-то возникнут проблемы, остальные это компенсируют.
        Пока было время, я немного помечтал о третьем ранге “Двойника”. По теоретическим подсчетам требовалось сделать тысячу прыжков, или, если считать по времени, с учетом пауз восполнения энергии и перерывов на привал, потратить около трех суток. Нескоро ещё. Хотя треть ранга уже прокачал, считая время вчерашнего дня и сегодняшнего утра. Интересно, что “Двойнику” даст третий ранг? Новую функцию прислужника? Повышение дальности прыжка? Увеличит время моего исчезновения? Было бы круто.
        Я машинально подбросил на ладони медиатор, спохватился, но в мою сторону никто не смотрел. Сразу после привязки в этой тайне уже не было необходимости, сам не знаю, почему до сих пор никому не сказал. Может потому, что Касперу я не доверял так, как Гонору с Рыжей. Да, он вроде кажется адекватным, но…
        Еще и с кольцом не определился окончательно.
        И тут я на себя сильно разозлился. Да какого я так перестраховываюсь? Это ведь наверняка не первый и не последний сет, который я смогу собрать в своей игровой жизни. Но чтобы будущее наступило, в первую очередь необходимо выжить! В этой схватке, которая явно будет непростой, любое преимущество может оказаться решающим!
        Все ещё сердито глянув на кольцо на пальце, подкинул медиатор. Выпало “да”. А ведь я это и так чувствовал, пень мне на непутевую голову. Просто пока выбор не сделан, остается возможность помечтать о большем. Но не сейчас. Больше откладывать в долгий ящик не стал, мысленно активировал интерфейс и подтвердил включение предмета в сет. Название колечка сразу сменилось на “Перст судьбы”, но свойства, как я и ожидал, остались прежними. Зато я получил свой чит и узнал о следующем:
        БОНУС ПРИ СБОРКЕ 3/5 ПРЕДМЕТОВ: УДВОЕННОЕ КОЛИЧЕСТВО МАГИЧЕСКИХ ЗАРЯДОВ.
        БОНУС ПРИ СБОРКЕ 4/5 ПРЕДМЕТОВ: УДВОЕННАЯ СИЛА МАГИЧЕСКИХ ЗАРЯДОВ.
        БОНУС ПРИ СБОРКЕ 5/5 ПРЕДМЕТОВ: ИНФОРМАЦИЯ НЕДОСТУПНА.
        Офигенно. Я не сразу спохватился, что не дышу. Как говорится, в зобу от счастья сперло. Осталось найти некие “четки” и “книгу”. Всего-навсего. Не исключено, что это произойдет уже не в этом мире, а в следующем. Я и так уже превзошел в силе своих соклановцев, а такой дисбаланс опасен. Выгоднее для группы, когда все игроки усилены поровну, тогда в случае потери одного утрату бойца смогут хоть как-то компенсировать остальные. Зараза. Я не стремился к такой ответственности, но погибать мне теперь точно нельзя - все могут лечь, если это произойдет.
        ГОНОР: “Готовы?”
        Дождавшись подтверждения от каждого, клирик поднялся, решительно прошел вперед и положил ладонь на постамент, а затем сорвал со спины булаву.
        ЛИСИЧКА: “Что новенького на ТС?”
        ГОНОР: “Да как по заказу. Для меня полная хрень, а вам с Филином может пригодиться. Прикинь - “РЕПЛИКАЦИЯ ПИТОМЦА!” Так что можете смело гробить своих ненаглядных зверушек”.
        Я хмыкнул. И правда - как по заказу.
        ФИЛИН: “Каспер, а у тебя есть кого воскрешать?”
        КАСПЕР: “Нет. Я не заводил”.
        Как и в прошлый раз, ожидание не понадобилось. Статую Хранителя на противоположной стороне периметра от основания до макушки охватило желтое сияние, и после секундной заминки по соседству с ней активировалась статуя Стихии Земли. Тусклое, словно пропитанное глиной свечение проступило сквозь грубые контуры песчаника.
        ГОНОР: Смотрим во все глаза. Сохраняем спокойствие. Кто-нибудь уже видит метку Хранителя?
        Но карта пока молчала, не торопилась сообщать о новых метках. Минута, другая - ничего не происходило. Я вертел головой, хотя и понимал, что если кто и засечет врага раньше остальных, так это реявший над нашими головами на высоте пятидесяти метров Задира.
        Ошибочка - первым понял, что происходит, наш немногословный новичок.
        КАСПЕР: “Гонор, справа! Земля!”
        ГОНОР: “Вижу”.
        ФИЛИН: “Зараза!”
        ГОНОР: “Тишина в чате!”
        Клирик повернулся к новой опасности лицом, поднимая верхнюю кромку щита чуть выше подбородка и покрепче перехватывая булаву. Каспер отреагировал иначе - ушел в инвиз. В соответствии с классом некоторые умения у него имели наибольшую силу при ударе из невидимости.
        За периметром ТС по поверхности почвы прокатилась дрожь, заставив заволноваться довольно обширный участок. Всколыхнулись трава и кустарник. Глухой раскатистый удар прокатился над площадью - словно где-то под землей кто-то влупил в гигантский барабан. Подпрыгнули камушки, выскакивая из травы. Ещё удар, уже погромче. Не знаю, что происходит, но на этот раз мы готовы куда лучше, нас четверо, и зона высадки десанта обнаружена заранее. Все будет пучком…
        Со звуком рвущейся материи почва на обширном участке площади разошлась сеткой извилистых трещин, из которых потянулась мутная бурая дымка. Трава прямо на глазах завяла, поникла, с высохших кустов облетели мгновенно пожухлые листья. Явно какое-то проклятье - и лучше там не оказываться.
        ГОНОР: “Филин, давай воронку”!
        Я уже и сам сообразил, что к чему. Если в прошлый раз существа Стихии Воздуха свалились на место схватки словно парашютный десант, материализовавшийся прямо в пространстве, то в этот раз опасность пришла из-под земли. Это даже неплохо - лишь у Рыжей была связь с Землей, и то очень относительная, то есть её умения будут бить чуть слабее, учитывая сопротивление существ Земли к родной стихии. А вот все остальные смогут ударить в полную силу.
        Я сосредоточился, выставив перед собой посох в правой руке и подняв левую ладонь вперед. Магический шар над плечом заискрил, охваченный световой короной “Пересвета”. Вихрь воронки опустился на охваченный дрожью участок земли сверху, раздался в стороны, захватывая девятиметровый диаметр, воздушные течения сразу подхватили мириады сорванных травинок и листьев, тут же покрывшиеся ледяной изморозью. И удивленно обнаружил, что каждую секунду в копилке мощи загорается два магических заряда вместо одного. А вот это уже интересно, такого ускорения с накоплением зарядов я не ожидал.
        Земля под воронкой резко и шумно, на несколько метров в высоту, вспучилась крутым холмом. Под напором прущей из-под недр силы куски дерна поползли в стороны лоскутьями кожи. Да когда же они вылезут, эти твари, нервы треплют…
        В следующую секунду пришлось очень сильно пожалеть о своем нетерпении.
        Даже сквозь насыщенный ледяным мусором вихрь было видно, как четыре здоровенных когтя землистого цвета уцепились за край распахнувшейся, словно проход в преисподнюю, ямы. Каждый коготь - не менее полуметра в длину. Чат наполнился матом, но Гонор командным рыком вновь вернул на канал тишину.
        Неведомая тварь вцепилась в край ямы второй лапой, напряглась и рывком высунула наружу голову размером с отопительный котел. Ещё пара могучих рывков и монстр освободился из земляного плена, показавшись во всей красе: на поверхность выбралась ящерица-переросток около восьми метров длиной и около двух метров высотой в холке. Этакий упитанный “батон” на четырех “сардельках” лап. Бурая чешуйчатая кожа по всей поверхности тела топорщилась крупными, с кинжал, шипами, лапы, особенно на суставах, тоже ощетинились гроздьями костяных пик. Из бугристой башки, словно копья для броска, торчали плотно прилегающие друг к другу два метровых рога.
        Один. Один монстр! Вот только по силе он стоил целого отряда, если не больше! Везет как утопленникам. То броненосцы, то защищенный по самое не хочу ящер-гигант...
        Блоха при виде такого противника тоже зарычал, но в кои-то веки не изъявил желания рвануться в атаку без приказа. Вот и правильно, нечего тебе делать в этой схватке, оставайся в зоне ТС. Сверху над воронкой быстрой тенью пронесся Задира, любопытство Рыжей подтолкнуло пета поближе, чтобы рассмотреть врага как следует.
        Потрошитель недр (24), жизнь - 21600. Создание стихии Земли.
        Ящер довольно живо для такой комплекции повел из стороны в сторону шершавой как валун башкой, осматриваясь. Не меньше пяти глубоко утопленных глазных впадин опоясывали верх черепа почти по окружности, что говорило об отличном обзоре. Недовольно качнув сдвоенным рогом, потрошитель утробно заурчал и, наконец разглядев опасность - бегущего к нему Гонора, уже без спешки двинулся навстречу.
        ГОНОР: “Держи его в воронке!”
        Стиснув зубы, я мысленным усилием потянул воронку вслед за монстром, не позволяя ему выбраться за край создающей дебафф зоны. Не люблю я этого занятия, голова гудит от таких манипуляций, но деваться некуда. Впрочем, и толку особенного не видно - чудовищные когти легко ломали покрывшуюся льдом поверхность земли, а сам ледяной вихрь, казалось, не причиняет монстру заметного вреда, и даже ничуть его не замедляет. Что странно, ведь моя магия серьёзно усилилась за последнее время.
        Выскочив за круг из статуй и затормозив в паре метрах от морды ящера, Гонор применил “Щит веры” - его силуэт окутала кромка алого сияния. Тем самым он повысил свою выносливость, защиту и сопротивляемости стихиям, а заодно создал угрозу на целую минуту, чтобы не позволить ящеру отвлечься на других.
        Но заминка сыграла на лапу врагу. Определенно применив умение, потрошитель длинным рывком выскочил из зоны гудящего вихря и словно тяжёлый снаряд долбанул в клирика массивной мордой. Гонор едва успел отшатнуться, прикрываясь щитом, но даже силы касательного попадания хватило, чтобы отбросить его в сторону. Раздался гулкий удар, и рухнувший на спину клирик проехал по земле несколько шагов как по льду, оставляя за собой вспаханный след. Впрочем, наш танк тут же резво поднялся, вновь закрываясь щитом и поднимая булаву в боевое положение.
        ГОНОР: “Я в порядке! Лапы, глаза, пасть - работаем! Калечим и слепим, затем добиваем! Бей!”
        И завертелось.

“Воронку” пришлось сбросить, я с ней уже не успевал, зато накопленным зарядам нашлось отличное применение - влил аж восемь штук в “Раздвоенную молнию”... И “Выбросом” трижды обрушил на монстра. Голова твари утонула в клубке змеящихся разрядов, вспышка на короткий миг даже разогнала солнечный свет. Когда фейерверк иссяк, выяснилось, что часть чешуйчатой морды слева прожарена так, что сквозь обуглившееся мясо проступили кости, а из двух глазных впадин валит дым. Десять процентов жизни как корова языком слизнула.
        Да, это чит, и мне это офигенно нравится! Для глотка зелья бодрости ещё рановато, а вот “Штормовой допинг” - в самый раз. Кристалл в руке растворился, защитный вихрь всколыхнул вокруг воздух, отбросив клочья листьев и поломанные ветки, блоки из песчаника под ногами опасно дрогнули. Так, нужно поосторожнее, так и крышу под собой можно развалить. Зато большая часть потраченной на “Выброс” энергии мгновенно восстановилась.
        В средний глаз монстра глубоко вонзилась стрела Рыжей, погасив тому ещё часть обзора. Звук от удара, словно палкой по автомобильной покрышке. Крит “Мишени” снял ещё несколько процентов здоровья, явно повредив монстру мозг. Отличный выстрел! Но следующая стрела разлетелась древесными осколками рядом с соседней глазной впадиной - монстр дернул башкой. Я мигом сообразил, что раз лучница сразу не ударила “Призрачной”, которая вполне могла пробить броню монстра, значит, она копит заряды на “Веерный огонь”, что по крупной цели весьма разумно. “Выброса” от божественного покровителя Рыжая пока не получила, да и специфика лука вряд ли позволит его использовать со стрелами, но по силе поражения “Веерный огонь”, способный размножить “Призрачный выстрел” за счет накопленных очков атаки, ничуть не хуже.
        Гонор воспользовался ситуацией - резко ушел влево, пропадая из вида ящера, и булава со свистом обрушилась на поврежденный участок головы. Удар, треск и вспышка “Правосудия”, голова ящера качнулась вниз, коснувшись носом земли…
        И тут почти наполовину ослепленная тварь крутанулась вокруг оси - очертания гигантского тела размылись от скорости движения. Тяжелый двухметровый хвост сшиб клирика, словно кеглю, щит не помог. Отлетев к периметру ТС, Гонор врезался в статую и с треком развалил её на куски, покатившись внутрь зоны, гремя доспехами и роняя оружие. Фрейм здоровья клирика мгновенно просел, порозовев, трети жизни как не бывало.
        Рыжая вскрикнула, да и у меня душа в пятки ушла.
        Гонор выдержал. Тяжело ворочаясь, он попытался подняться, но не смог, сплюнул кровью.
        ГОНОР: “Отвлеките его на минутку, подлечусь. Панцирь спас, но ребра он мне сломал, паскуда…”
        Клирик сжал кристалл на поясе и запустил клановое умение “Знамя защиты”, временно повысив защиту на 15%. Прокатившаяся вспышка зацепила невидимого Каспера и суетливо снующего на безопасной дистанции Блоху. Немного, учитывая, что усиление защиты рассчитываются от имеющихся характеристик брони, а толковой брони пока ни у кого и нет, но лучше, чем ничего. Затем здоровяк, морщась от боли, приложил ладонь к боку, из-под пальцев вырвалась слабая вспышка целебного света. И потянулся за флягой с зельем здоровья.
        С неба спикировал Задира. Пронзительный визг накрыл зону ТС, запуская “Шоковую терапию”... И никакого эффекта. Ящер не заметил усилий слишком мелкого для него питомца. Умения крылана пока ни о чем, толк лишь от разведки.
        Выжидавшему удобного момента Касперу пришлось вмешаться. Сбрасывая инвиз, он выпустил “Горящий шип” - свою единственную дистанционку. Заклинание в виде огненного кинжала ударило в ощетинившийся шипами бок потрошителя... И бессильно погасло, лишь слегка опалив небольшой участок. Выстрел Рыжей - и снова промах, стрела разлетелась осколками о броню на морде. Проклятье! Я успел сформировать “Ледяное копье” и швырнул во врага, но промахнулся. Да, цель большая, но тридцать метров - тоже расстояние не маленькое, к тому же тварь не стоит на месте.
        Не обращая на нас внимания, ящер двинулся прямиком к Гонору, быстро перебирая короткими мощными лапами, с грозным шипением раскрыв зубастую пасть. Жаль, что в бою с “испытательными” монстрами зона безопасности отключалась, но мы это уже успели выяснить по прошлому бою. Развалив тараном ещё одну статую, монстр довольно шустро забежал на вымощенную плитами площадку, и Касперу пришлось вмешаться ещё раз, потратив умение экстренного спасения, чтобы враг не подмял едва успевшего подняться на колени клирика. Силуэт “клинка” мигнул, пропадая, и тут же появился в десяти метрах сбоку, а путь монстра пересек огненный след шириной в шаг. Передние лапы, попав в магическое пламя, вспыхнули, задымились. Ящер попятился. Выискивающий подходящий момент Блоха подскочил и впился зубами в хвост монстра, но тот даже не заметил усилий десятиуровневого питомца.
        Зараза, почему без разрешения!
        Недовольный моей командой, клыкан отбежал на безопасное расстояние от места сражения. Нечего ему тут делать - зубы даже следов на коже ящера не оставили.
        Зато “Зверский удар” Каспера, промчавшегося с другой стороны, враг не ощутить не смог: пыхнувшие темным туманом стихии Смерти кривые кинжалы полоснули по внутреннему сгибу задней левой. Есть пробитие! Потрошитель сразу захромал, припадая на поврежденную конечность.
        Накаченная зарядами “Шаровая” как раз к этому моменту, потрескивая и выбрасывая протуберанцы разрядов, преодолела три десятка метров до цели. Увы, клятый ящер именно в этот момент развернулся всем телом в сторону Каспера, и сияющий голубым светом шар, сотканный из переплетенных молний, лишь скользнул вдоль длинного тела. Каспер исчез, включив “Маскировку”, а шар взорвался с таким грохотом и силой, что силуэт отброшенного на метр монстра на миг скрылся во вспышке сотен сверкающие искр.
        Ошеломленный ударом монстр замер. Его правый бок дымился, расползаясь обширными язвами ожогов. Этой заминки как раз хватило для Гонора - клирик в несколько быстрых шагов подобрался со стороны поврежденной лапы. Его булава взлетела и обрушила на рану “Удар правосудия”.
        Ящер отскочил на всех четырех. Совсем немного, но булава просвистела мимо. Гонор покачнулся, теряя равновесие, зато потрошитель не промахнулся. Мощное тело совершенно неожиданно изогнулось посередке почти под прямым углом, передняя лапа метнулась к игроку. От внимания Рыжей это не укрылось и мгновенно выпущенная стрела расплескалась о лапу обломками, сбив точность удара. Когти лишь чиркнули клирика по вовремя подставленному щиту, глубоко вгрызаясь в металл и вырывая древесную щепу. Не удержавшись на ногах, клирик снова рухнул на площадку, и уже сам постарался откатиться подальше, прежде чем подняться. Прихрамывая, ящер упрямо двинулся следом, высекая когтями осколки из плит при каждом шаге, словно дробил лед, а не камень.
        Да как же эту сволочь прикончить?!
        Я снова запустил каст “Ледяного копья”, магическая сфера загудела, посох тоже озарился желтым сиянием.
        Каспер бесплотным призраком вынырнул со стороны хвоста и завершающим ударом “Клинков адского огня”, потратив накопленные очки атаки, врубился кинжалами в заднюю правую. Зарычав от боли, монстр снова изогнулся всем массивным телом, выбросил вбок переднюю конечность, но с обеими покалеченными задними точность выпада значительно пострадала.
        Каспер изящно уклонился и отпрыгнул на несколько шагов. Легкость, с которой он это проделывал, восхищала. Опасный тип.
        КАСПЕР: “Правой задней почти конец, ставлю метку”
        ГОНОР: “Принято! Рыжая, Филин, если попадете - бейте по правой! Если не уверены, цельтесь в глаза! Левая - моя”
        Перекатившись ещё раз, клирик поднялся на колено, закрывшись щитом, и вскинул булаву, словно жезл. Три вспышки одна за другой сорвались с оружия. Сгустки раскаленного света залпом обрушились на бок монстра. Клочья окровавленной плоти брызнули, словно от гранаты. Точно попал лишь последний снаряд, но именно он перерубил лапу начисто. С другой стороны прилетел сноп призрачных стрел, вонзаясь в тушу - Рыжая наконец выгадала удобный момент. “Ледяное копье” пробило поврежденный участок рядом с ляжкой. Зараза! Точность оставляла желать лучшего! И все же мы своего добились - ящер рухнул на брюхо, задние лапы его больше не держали. И прыти теперь у него значительно поубавилось.
        ФИЛИН: “Всем в сторону!”
        Хобот вихря откатившейся “Воронки” опустился на монстра сверху, раздавшись в стороны и поглотив его вытянутое тело. Защелкали накапливаемые заряды. Я прекрасно помнил, что количество удерживаемых в копилке зарядов уменьшает откат умений на такое же количество секунд, но сейчас временем отката можно было не заморачиваться. Мы победили. И я без колебаний вливал все поступающие заряды в усиление самого вихря.
        Ветер завыл, набирая силу, потемнел от кристаллизующихся льдинок, острых, как бритва. На этот раз все было по-другому. Многочисленные раны ящера сделали его уязвимым. Холод проник в его плоть, вымораживая кровь, мускулы, сухожилия, замедляя его движения, добираясь до внутренних органов. Несколько секунд - и все слабее ворочавшаяся тварь замерла. Застыла в голубовато-прозрачном круге льда радиусом метров в десять. Наросший особенно толстой коркой под ящером, лед крепко прихватил все конечности твари, как ещё целые, так и покалеченные, заодно вцепившись в хвост и брюхо.
        ФИЛИН: “Не подходить! Хочу отработать полностью!”
        ГОНОР: “Твой вихрь всё равно не причинит нам вреда. Или что-то изменилось?”
        ФИЛИН: “Дополнительные заряды сделали его... злее, что ли. Лучше не рисковать. Ждем”.
        ГОНОР: “Что ещё за дополнительные заряды? Опять что-то забыл рассказать, засранец?”
        ФИЛИН: “Не сейчас!”
        Двадцать секунд - не так уж долго, если бьешь баклуши. Но когда работаешь с магией, выкладываясь по полной, совсем другое дело. По лбу градом катил пот. Энергия улетала как в бездну.
        Наконец действие “Воронки” закончилось. Смолк гул ветра, закачались в остаточных воздушных струях оседающие кристаллики инея. Вихрь буквально стесал с элитного моба кожу на большей части тела, а затем нарастил вместо нее сантиметровую корку льда, сквозь которую проступала замерзшая окровавленная плоть. Что самое удивительное, жизнь в монстре ещё теплилась: 1406/21000
        ГОНОР: “Каспер, завершим дело. Филин, Рыжая, отдыхайте, мы сами”.
        Клирик уверенно шагнул ближе, размашисто взмахнул оружием, басовито хекнул. Заледеневшая лапа, и без того державшаяся на честном слове, хрустнула и переломилась, окровавленным обрубком оставшись торчать во льду. Каспер скользнул с противоположной стороны, врубаясь в другую конечность усиленным ударом. Ему пришлось сложнее, чем Гонору с увесистой булавой, но он тоже справился. Раздробив переднюю лапу, клирик встал перед мордой ящера и достал кинжал. Но передумал:
        ГОНОР: “Каспер, давай ты. Не нравится мне, как он на меня таращится своими зенками. Заодно и добьешь”.
        КАСПЕР: “Минутку”.
        Верное решение. Специализация позволяет “клинку” нанести удар кинжалом гораздо сильнее, чем клирику, для которого это оружие являлось вспомогательным. Гонор шагнул в сторону, собираясь уступить место Касперу, но не успел.
        Недооценка ящера оказалась серьёзной ошибкой.
        В глубоких впадинах двух уцелевших глазниц вспыхнул огонь. Хрустнул на морде лед, разлетаясь сверкающими осколками. Сдвоенные рога выстрелили костяными копьями, одно за другим. Верхний прошел над плечом клирика, с лязгом ударив по панцирю и улетев в сторону. Этого мгновения Гонору хватило, чтобы вскинуть опущенный было щит, и второй рог врубился в сталь и дерево. Силой удара фигуру клирика буквально смело. Отлетев на пару метров, он рухнул на бок, расколов под собой лед и лязгнув панцирем о камень плит. Затем его тело медленно повернулось на спину и замерло.
        И лишь после этого выстрела, без сомнения, потратив на него остаток жизни, ящер издох:
        ПОТРОШИТЕЛЬ НЕДР (24) УНИЧТОЖЕН! ПОЛУЧЕН ОПЫТ...
        ДОБАВЛЕНА ЗАПИСЬ В БЕСТИАРИЙ: “ПОТРОШИТЕЛЬ НЕДР”.
        ВЫПОЛНЕНО ТЕРРИТОРИАЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ “КОНТРОЛЬ ПОПУЛЯЦИИ: ЭЛИТНЫЕ ПОТРОШИТЕЛИ”. ПРОГРЕСС: 1/1. НАГРАДА: 10% ОПЫТА ОТ ТЕКУЩЕГО УРОВНЯ, +5 ОЧКОВ УМЕНИЙ.
        ПОЛУЧЕН НОВЫЙ УРОВЕНЬ: 20...
        - Гонор! - вскрикнув, Рыжая длинным прыжком переместилась с крыши разрушенного здания вниз и бросилась к лежавшему без признаков жизни клан-лидеру.
        Я тоже переместился вниз “Двойником”, но торопиться не стал, зашагал без спешки. Эмоции… такие эмоции. Видно же по фрейму над иконкой, что Гонор почти не пострадал. Глоток зелья бодрости, что ли, сделать? Нафиг, потом ещё хуже будет, сейчас проще перетерпеть легкую усталость.
        Каспер оказался рядом с Гонором первым, но помощь не понадобилась. Отбросив пробитый насквозь щит, с противоположной стороны которого костяное копье торчало не меньше, чем на полметра, клирик с кряхтеньем и руганью поднялся сам.
        Рыжая подбежала, закинула лук за спину, с тревогой на лице вцепилась в его плечо. Испуг её был более чем понятен - снова потерять товарища после первой же серьёзной схватки - так себе событие. Но столь явное беспокойство лучницы даже как-то неприятно царапнуло в душе. Ревность - плохая штука. А уж неуместная ревность - тем более. Гнать её поганой метлой. Надо признаться, я и сам в тот момент, когда в него это клятое копье воткнулось, дышать перестал. Хорошо, что все обошлось.
        - Но… как?! - изумленно воскликнула лучница, переводя взгляд с испорченного щита на невредимого клирика.
        - Острие под мышкой прошло, - Гонор улыбнулся Рыжей с таким видом, словно сам не верил в благополучный исход. - В счастливой рубашке родился.
        - В рубашке - это как? - белесая бровь Каспера едва вопросительно изогнулась.
        - Выражение такое, - охотно пояснил я, огибая пятно из уже начавшего подтаивать льда и подходя поближе к своей группе. Настроение после почти бескровной победы взлетело до небес. - Счастливчик, в общем.
        - Погодите, - Гонор растерянно оглянулся и рявкнул: - А где мой Хранитель?! Где мое умение, мать вашу?! На карте ничего нет!!
        - Ящер! - воскликнула Рыжая, оборачиваясь и тыча рукой. - Смотрите!
        Туша ящера растворялась в дымке, хотя никто не запускал распыления. Трескающийся лед осыпался осколками, плоть оседала, растекаясь ручейками пыли. А вместо него наружу пробивалась светлая дымка, перетекая на свободное место рядом с ящером и формируясь в знакомое создание, похожее на эльфийку в светлом прозрачном одеянии, сквозь которое просвечивало женственное тело.
        - Всем отойти, быстро! - Гонор сообразил первым, и как только мы поспешно отскочили, оставив его возле Хранительницы одного, её призрачная рука протянулась к клирику и коснулась его груди.
        Свершилось. “Эльфийка” тут же рассыпалась светящейся пылью. Жаль, такая симпатяга на вид, я бы познакомился...
        И, кстати, от туши ящера ничего не осталось. Ни пыли, ни лута. Зараза!
        - Ну? - Первым не вытерпел я, обернувшись к Гонору. - Что там у тебя?
        - Не томи, - поддержала меня Рыжая, с живейшим любопытством уставившись на клан-лидера.
        - Мне тоже интересно, - Каспер глянул на клирика с настороженным прищуром.
        Но клирик, зараза этакая, пропустил все вопросы мимо ушей, хотя его рожа прямо-таки лучилась от самодовольства. Ещё бы. Наконец-то. Но что именно?
        - Отдых, лечение, посильный ремонт, - как ни в чем не бывало распорядился Гонор. - На отдых… Так… полчаса. Как раз ребра заживут. И в путь, к Колыбели. Все по плану.
        Глава 23
        Последний километр пришлось преодолевать спринтом.
        Слишком увлеклись схватками, а на двадцать четвертом уровне паки броненосцев стали жестче и требовали больше сил и времени для победы. Спохватились, когда до расчетного времени оставалось всего ничего. Вот и рванули, проигнорировав три оставшихся в развалинах пака, обнаруженные Задирой с воздуха на заранее утвержденном маршруте - вдоль русла реки.
        Двигались тройкой, Гонор - чуть впереди меня и Рыжей. Клирик из нас самый медлительный - бежал, позвякивая железом, с раскрасневшимся лицом и хрипловатым дыханием. Но бежал ровно. Приходилось приноравливаться к его темпу, но в целом на скорость группы это не влияло. Почти постоянно невидимый Каспер рассекал где-то впереди, в компании с Блохой, Задира привычно оккупировал небо над головой, от его сонарного зрения мало что могло укрыться. Кроме невидимок. Увы, “закладки” - одинокие мобы, дремлющие в руинах, были ему не по силам. Зато с ролью “открывашки” просто на отлично справлялся Блоха.
        Полученное клириком умение Хранителя тайной оставалось недолго - до первой же стычки. А после полутора десятка сражений с паками и уничтожения прорвы “закладок” умение стало обыденным, прочно встроившись в ротацию группового боя. И неважно, продублировалось умение или вернулось в копилку после гибели Кирпича, главное, что наш клирик получил именно то, чего так жаждал - “НАСКОК”: боевой прыжок с высоким шансом оглушения врагов в месте приземления.
        Очередная мусорная куча зашевелилась, когда клыкан проносился мимо, и Гонор тут же отреагировал. Резко оттолкнулся на бегу и буквально взмыл в воздух. Преодолев десяток метров по высокой дуге, клирик хлестко впечатался в землю подошвами сапог прямо перед мордой выбирающегося из схрона монстра. Пыль взвилась столбом, близлежащие камни брызнули в стороны, мощная воздушная оплеуха опрокинула тяжёлую тушу броненосца на бок. Прикрываясь продырявленным, но всё ещё вполне дееспособным щитом, Гонор вскинул булаву и с её шипастого навершия сорвался световой сгусток заклинания. Шагнув ближе, клирик со всей силы вонзил булаву в развороченное “Снарядом” брюхо, разрядив “Удар правосудия”, и монстр издох, ничего не успев сделать.
        Остальным даже не пришлось вмешиваться. Когда мы с Рыжей оказались рядом с Гонором, всё уже было кончено. Клыкан, предусмотрительно отскочивший в сторонку, пока клирик разбирался с мобом, тоже припустил вперёд, вернувшись к “разминированию”. Пользы от пета всё больше, да и сам он уже красавец - 13 уровень.
        Мелкий тёплый дождь, неспешно сыпавший с небес, приятной прохладой окроплял разгоряченные бегом лица. Дождик ничуть не мешал, зато вносил хоть какое-то разнообразие в нашу местную жизнь.
        Есть вещи, которые невозможно предусмотреть - такие, как мобы, стреляющие рогами на манер баллист. Лучше всего знания усваиваются на практическом опыте, а не на отвлеченных теориях, а врагов с такими способностями нам раньше не попадалось. После этого случая пришлось сделать выводы, и клирик теперь старался поменьше лезть на рожон, предпочитая мобов агрить и сдерживать, но добивать их предоставляя группе - дистанционными умениями. Терять больше никого нельзя, предельная осторожность жизненно необходима для всех нас. Бестиарий тоже в помощь, там полезная информация хоть и появлялась только после победы над мобами, но использовать её было можно и нужно.
        Впрочем, к одиночным мобам это не относилось, Гонор с удовольствием гнобил их соло, прокачивая “Наскок”.
        За два часа схваток я приучил себя на подсознательном уровне контролировать возросшее число магических зарядов уже по новой схеме. Постоянно удерживая десяток зарядов в копилке и сливая лишь последнюю пару из двенадцати возможных на усиление самого умения (а прибавлялись они тоже теперь парами), я очень существенно сократил откат. Настолько, что изменился характер боя. Кстати, полученный на 20 уровне “Громовой шок” отлично себя зарекомендовал даже на первом ранге. Умение активируется в привязке к любому мгновенному умению стихии Воздуха, усиливая его урон на 15% (за ранг) и вызывая дезориентирующий врагов удар грома при применении. Естественно, я привязал его к “Раздвоенной молнии”.
        Гонор даже признал, что начинает меня побаиваться. Пошутил, конечно, но в каждой шутке… Приятно чувствовать себя не последним бойцом в коллективе. Честолюбие мне не чуждо.
        Накопленных за уровни и победу над ящером очков умений хватило, чтобы поднять до третьего ранга ещё три умения из активных. Рассудив, что на защиту пока тратиться не стоит, раз имеется “Двойник” с его экстренным уходом в случае опасности, я поднял ранги боевых умений. “Ледяная воронка” - время действия увеличилось до 24 секунд, “Шаровая молния” и “Ледяное копье” - урон поднялся до 150% от текущего магического урона.
        Кстати, при вливании очков и росте прогресса специализации выяснился негативный нюанс: при усвоении тридцати очков умений я достиг первого классового ограничения, и дальнейшее усиление специализации за счет очков срезалось вдвое, поэтому вместо ожидаемой прибавки в 39% (39 усвоенных очков умений) к общему урону получил 34,5%. Не фатально, но памятку в уме на будущее сделал.
        И кстати, после повышения ранга с “Ледяным копьем” стало совсем интересно. Время чтения сократилось до одной секунды, а восстановление в бою (десять зарядов перманентно в копилке плюс сокращение отката от специализации) уменьшилось практически до трёх секунд. Единственный минус - эти заряды необходимо ещё набрать, чтобы получить необходимый эффект, ведь заряды существуют только 30 секунд и в начале каждой серьёзной схватки их приходиться набивать заново “Воронкой”.
        Внимательно глядя под ноги, на автопилоте огибая препятствия, я умудрился на бегу даже немного помечтать. Когда доживу до четвертого ранга “Электризации”, то базовое количество зарядов вырастет до десятка, а это означает, что с бонусом удвоения от сета получу два десятка! Вот так вот. Фантастика. Где бы только раздобыть лишних 25 очков умений? Увы, глупо ломать схему распределения, которую сам же логически и установил. Пока не подниму все умения до 3 ранга, и думать об этом не стоит. Хотя и хочется. Количество зарядов, конечно, решает, но общая мощь всех моих умений решает больше, особенно с учетом бонусов за третий ранг каждого умения.
        И думал так не я один, все спутники следовали этой схеме - третий ранг в приоритете. Гонор с Рыжей тоже потихоньку матерели, набирая боевую практику и игровой опыт, что сказывалось и в характере движений, и в более уверенном применении умений. Не говоря уже о Каспере, с его опытом из ЛИКа. Даром что ли он постоянно работал с инвизом.
        Да, за ранги и уровни лично у меня накопилось больше сотни статов. Распределить их пока не удалось. Для единовременного вливания - слишком много, займусь этим полезным делом на следующей стоянке, когда будет достаточно времени, чтобы оклематься после очередной серьёзной ломки организма.
        Жаль, “Ассимиляция” за последние сутки никак не продвинулась, не было лишних предметов для тренировки...
        На этом мечты пришлось прервать - мы наконец добрались до Колыбели.
        Взобравшись по покатому склону холма, усеянному кольцами ступенек, первыми там оказались Каспер с Блохой. Затем подоспели остальные.
        Наверху холм представлял собой ровную горизонтальную площадку метров в двадцать. В центре красовался “цветок” - трехметровый круг Колыбели из полупрозрачного обсидиана опоясывали ещё восемь плоских кругов поменьше. Неактивированные порталы в другие миры. Система не выдавала названий, не говоря уже об особенностях этих миров. До окончания испытания всё - мертво, кроме самой Колыбели.
        Успели.
        Мы встали вокруг портального комплекса на равном расстоянии друг от друга. Я, Рыжая и Гонор. Каспер подошел к самой Колыбели вплотную, как и обговаривали. Потекли последние минуты перед запуском репликации. После активации седьмой ТС шанс возрождения повысился до 70%, и было бы странно, если бы Алисе не повезло так же, как Кирпичу. Обязательно появится.
        Легкий ветерок живописно шевелил огненно-рыжую шевелюру Лисички, а зеленые глаза на загорелом лице светились живыми изумрудами. Я поневоле залюбовался обликом девушки, воспользовавшись спокойной минуткой. Машинально провел ладонью по лбу, стирая влагу, глянул в небо. Унылый дождик наконец закончился, словно ему самому надоело зря лить воду, в чистом небе сияло солнышко без малейших признаков облаков. Хороший знак. Впрочем, я это предчувствовал, погодник, всё-таки.
        - Предлагаю повторное голосование, - вдруг заявил Гонор.
        - Что? Какое ещё голосование? - Лисичка удивленно уставилась на него через зону порталов, хлопая пушистыми ресницами.
        - Чего ты хочешь? - спокойно уточнил Каспер.
        - Алису - убить, - Гонор с ожесточенным видом рубанул ладонью воздух. - Кирпича - вернуть. Без Алисы он сделает то, что мы скажем.
        - Какая муха тебя укусила? - Я тоже глянул на клирика с изрядной долей недоумения. - Мы же все обговорили заранее. Само собой, она умрёт, если не примет наших условий. Больше никаких уговоров, проходили, не сработало.
        - Нет, я предлагаю убить её сразу, - чуть сильнее нахмурившись, пояснил Гонор. - В песочнице подставлять других было для неё любимым развлечением. Если в какой-то момент ей взбредет в голову, что ты не отвечаешь её запросам, что она сделает? Скорее всего, прикончит, когда отвернешься, и нам придётся ждать системной замены. Может, “счастливчиком” станет кто-то из нашего клана. Или кто-то вроде Каспера. Ничего личного, Каспер. Но гарантий нет, а нам нужны гарантии. К финалу мы должны стать сплоченной группой из пятерых.
        - Павшего мы в любой момент сможем возродить кристаллом души, - напомнил я. - Для этого мы и держим его в заначке. Даже если Алиса взбрыкнет - для нас фатальным это не станет. А вот для неё - да.
        - Боюсь, что время из-за перестановок будет потеряно безвозвратно, и нам всем настанет пушистый зверек. Вместо Алисы лучше вернуть Кирпича. Надежнее.
        - У Кирпича нет голема, - я тоже нахмурился, мне не нравилось, что этот разговор приходится поднимать вновь. - И не факт, что это умение выпадет ещё раз, как тебе выпал “Наскок”. Нам осталось активировать лишь две ТС, неизвестно, что с них достанется. Может, бесполезная хрень.
        - Зато без Алисы Кирпич сделает то, что мы скажем, - упрямо гнул своё Гонор. - Он более-менее разумный малый, когда не попадает под чужое влияние.
        - Я понимаю твои сомнения, - Рыжая с мягкой примирительной улыбкой смотрела на клирика. - Правда понимаю. Но мы всё уже обсудили и пришли к общему решению.
        - Я меньше всего желал радикальных мер, и чем она мне отплатила?! - Раздраженно дернул подбородком клирик.
        - Люди не бывают стопроцентно плохими, - вздохнула лучница. - Где-то и у нее должна быть эта кнопка, которая включает человеческие качества.
        - Может и так. Но у нас цейтнот. И искать эту кнопку нет времени, если мы собираемся выжить. Голосуем. Кто за смерть Алисы?
        Ещё на ТС я бросал жребий, проясняя для себя тот же вопрос, и медиатор однозначно указал на возрождение Мести. Так что и сейчас не колебался. Рыжую все ещё мучила совесть за убийство блонди, хотя она и понимала её необходимость, особенно в тот момент, когда это случилось. С Гонором всё и так ясно - рогом упёрся. Каспер… А вот наш Каспер - по-прежнему тёмная лошадка, несмотря на страховку, к которой мы его вынудили ради группы. Общался он мало, в обсуждениях почти не участвовал. Совесть его точно не мучила. Без лишних разговоров и трений действовал в общих интересах. И он тоже был за то, чтобы дать Алисе ещё одну попытку.
        Результат голосования был предсказуем - трое против одного.
        - Ну и чёрт с вами, - казалось, клирик даже испытал облегчение, проиграв.
        - Интересно, каких врагов мы увидим на восьмой ТС? - чтобы побыстрее соскочить со скользкой темы, поинтересовался я. - Если знать заранее, можно лучше подготовиться.
        - Актуальный вопрос, - понимающе улыбнулась Рыжая. - Что может быть хуже здоровенного ящера двадцать четвертого уровня?
        - Например, три здоровенных ящера двадцать седьмого уровня? - Предположил я с нарочито невозмутимым видом.
        - Типун тебе на язык!!! - выругался Гонор.
        - Филин, я тебя, конечно, люблю и уважаю, но стрелу в почку ты с такими прогнозами заслужишь гарантированно, - с напряженной улыбкой пообещала Рыжая.
        - Да ладно вам, раскудахтались, - я рассмеялся, реакция была предсказуемой. - Нормально всё будет.
        - Время! - Рявкнул Гонор. - Тишина!
        Процесс репликация - штука загадочная.
        В песочнице игроки возрождались в специально отведенном для этого помещении, в отдельных саркофагах, чувствуя себя словно после пьянки - разбитыми и дезориентированными. То есть в максимальной безопасных условиях. Но здесь, в мире второго порядка, возрождение происходило на открытой всем взглядам площадке. Гонор уверял, что как только себя осознал, то чувствовал себя вполне сносно, лучше, чем в Репликаторе. А это значит, что времени до объявления ультиматума у нас будет немного. До того, как Месть сообразит что к чему, и даст дёру. Вернее - попытается.
        Для этого Каспер и нужен - он не позволит ей скрыться в невидимости.
        Блоха всем своим естеством впитывал наше напряженное ожидание, возбуждение, тревогу и нетерпеливо крутился рядом с “клинком”, кровожадно поглядывая жёлтыми глазами хищника на круг Колыбели. Клыкан с его чутким нюхом - наша дополнительная страховка. Надеюсь, всё предусмотрено. Рыжая наготове со стрелой на тетиве. Гонор, разминая запястье, играет булавой. Я проверил расходники в кармашках пояса и перехватил поудобнее посох. Над плечом деловито гудела магическая сфера.
        Вот оно.
        Центральная плита засветилась изнутри. Струящиеся потоки янтарного света поднялись из неё на пару метров в высоту и переплелись, словно змеи, усиливая интенсивность свечения. В глубине этого светопредставления начали стремительно появляться контуры женской фигурки.
        Не раздумывая, я запустил каст, и рядом с Колыбелью в паре метров над землей начал быстро сгущаться воздушный вихрь “Воронки”. Повеяло ледяной свежестью, зашумело. Из-за чего, понятное дело, разговор вслух стал сразу менее комфортным.
        ГОНОР: Чего творишь?!
        ФИЛИН: “Заряды! Нащелкаю заранее, мало ли что”.
        Гонор с одобрением кивнул, но я не смотрел в его сторону, сконцентрировавшись на деле. С угрожающим гулом хобот воздушной воронки вытянулся вниз и закружился над плитой одного из внешних порталов. Волшебство Репликации тем временем продолжалось: неподвижная фигура в центре Колыбели обретала плотность и насыщалась красками. И, наконец, ненавистно знакомый облик Мести оформился окончательно: чёрная с серебряными вставками курточка, обтягивающие ноги бриджи с короткими сапожками. Худощавое миловидное лицо, белые волосы со стрижкой под “пацанку”. За спиной лук, на бедре - кинжал в ножнах из черненой кожи, там же колчан. Причём полный.
        Вот она шевельнулась, настороженно сузив серые, как дождливое осеннее небо глаза. Покачнулась от легкой дезориентации. Заметила меня. Сообразительности хватило, чтобы резко оглянуться по сторонам. Замерла, поняв расклад. Месть не глупа, лишь безумна. Фигуры Рыжей и Гонора не оставили сомнений, что она в западне. И как только она это осознала, Каспер вынырнул из невидимости за её спиной, спокойным деловитым движением схватил свободной рукой за волосы и аккуратно приставил кинжал к горлу.
        Я погасил воронку, удерживая накопленные заряды, шум как отрезало.
        Поведение людей редко подчиняется логическим причинам, мы слишком эмоциональны для этого. Что уж тут говорить об Алисе, этом ходячем бедствии, считающей себя центром мироздания и не желающей смотреть дальше своего носа. Но сейчас её проняло до печенки. Мы специально воссоздали такую же сцену, как перед её гибелью. В наступившей мертвой тишине было отчетливо слышно прерывистое дыхание строптивой лучницы. Смертоносное лезвие у горла, одно резкое движение - и её голова снова слетит с плеч. И даже её любимого голема нет рядом. Тревога блонди сменилась животным ужасом, уродливо искажая черты мертвенно побледневшего лица.
        А тут ещё и Блоха добавил жару - подбежал к нашему объекту внимания, поднял лобастую голову и, угрожающе оскалившись, зарычал ей в лицо. Шерсть на его загривке встала дыбом, ясно показывая, что пет не шутит.
        Я стиснул зубы. Мерзко всё это. Никакого удовольствия. Но необходимо. Гонор и Рыжая, похоже, чувствовали то же самое, что и я, напустив на физиономии маску кажущегося спокойствия и уверенности в своих силах.
        - Вы что творите, придурки, - охрипшим от волнения голосом выдавила Месть.
        - Заткнись, Алиса, - ровным тоном бросил Гонор. - Слушай внимательно. Думаю, даже твоих куцых мозгов хватит, чтобы сейчас не дергаться.
        Зараза. Он намеренно вернул ей почти те же самые слова, с которыми Алиса обратилась к нам при первой встрече в этой локации. Не подозревал, что наш в целом добродушный здоровяк может быть злопамятным. Смерть многое заставляет переоценивать.
        - Мы оставим тебя в живых только при одном условии. Ты дашь клятву. - И тут Гонор вдруг ухмыльнулся: - Ты оставишь попытки причинить вред любому из нас или своим бездействием допустить, чтобы любому из нас был причинен вред. Ты будешь повиноваться всем приказам, кроме тех случаев, когда эти приказы противоречат вышесказанному. И ты будешь заботиться о своей безопасности в той мере, в которой это не противоречит вышесказанному.
        Я озадаченно хмыкнул. Что-то мне эти формулировки напоминали… Слышал в прошлой жизни? Возможно.
        Дальше всё пошло по заранее намеченному спектаклю:
        - Ты ведь понимаешь, что она может пообещать сейчас что угодно? - поинтересовался Каспер, продолжая прижимать острое лезвие к шее под подбородком пленницы. - Как мы поймем, что она скажет правду?
        - Проще простого. Клятву она даст не нам. Такую клятву нарушать - себе дороже.
        Каспер, кстати, тоже через это прошел, и воспринял условия Гонора вполне адекватно. Но Месть, как я уже говорил, безумна. Даже это её может не остановить. Так что желание Гонора, побудившее его в последний момент всё-таки её прикончить, понимаю прекрасно. И всё же ради голема рискнуть стоит.
        Закинув булаву за плечо, Гонор решительным шагом подошел к Мести почти вплотную, вскинул руку. Где-то в глубине серых глаз девушки сверкнула жгучая ярость, она инстинктивно попытался отшатнуться, но не тут-то было. За миг до того, как на лоб блонди легла рука клирика, на его ладони словно свернула солнечная вспышка. Гаэдо Доблестный принял нового неофита под свое крыло. И по условиям, наказание за нарушение клятвы - потеря текущих сейвов. Всех сейвов. Мы и не подозревали, что наш покровитель может такое устроить, но клирик сумел как-то с ним договориться. В виде исключения, ведь насильное обращение им не приветствовалось. Но божества тоже жаждут жизни, ведь без нас, в случае гибели нашей группы, Гаэдо тоже исчезнет. Юный божок слишком слаб и не уцелеет без паствы.
        И ярость в глазах Мести погасла, словно пламя, залитое водой, когда она поняла, на что её подписали. Она глубоко вздохнула и усилием воли справилась с эмоциями, её лицо заметно разгладилось, снова став привлекательным. Каспер наконец убрал кинжал и отступил в сторону. Блоха, многообещающе рыкнув напоследок, тоже отбежал, но глаз не спускал. Как и Задира, бдительно реявший над нами высоко в воздухе.
        - Дайте слово, что после завершения испытания я буду свободна от обязательств, - всё ещё хрипло заговорила Месть. - Чёрт… Гонор, поделись водичкой, говорить трудно.
        Только сейчас я ощутил, как уходит напряжение. Срослось. Убивать не потребовалось. Как же это хорошо...
        - Не захочешь остаться - дело твоё, - пожал широкими плечами клирик, передавая ей флягу. - И запомни: ты жива лишь благодаря своему голему. Враги становятся всё сильнее, боевой голем нужен нашей группе. Не хотелось терять полезное умение. Но если твоего безумства все-таки хватит на враждебную выходку, то Гаэдо избавит тебя от сейвов, а мы тебя тут же прикончим. И твоим же кристаллом души восстановим Кирпича. Понимаешь, что это безвозвратно?
        - Да поняла уже, поняла, - поморщилась Месть, возвращая флягу.
        - Итак. Как нам собрать твоего питомца заново?
        - Восстанавливать не придётся, - судя по погруженному в себя взгляду, блонди обратилась к виртуальной карте. - Голем выжил. И я даже знаю, где он сейчас находится. Он на ТС, где я получила свое умение Хранителя. Придётся сделать небольшой крюк - нужно подобрать котомку, я её тут припрятала недалеко.
        - Вернулся к истоку, значит, - хмыкнул клирик, светлея лицом. - Хорошая новость. Принимай приглашение в группу - и в путь. У нас много работы.
        Глава 24
        - Он где-то здесь, - сухо бросила Месть, первой выходя на свободную от развалин площадь. - Совсем рядом. Не суйтесь, пока сама не разберусь.
        Мысленным приказом я придержал Блоху, готового привычно рвануть на разведку и первым найти новую неприятность на свою любопытную мохнатую голову. Обойдемся Задирой - крылана в небе голем достать не сможет, даже если очень захочет.
        - Задира его пока не видит, - негромко обронила Рыжая, с прищуром глядя из-под приставленной козырьком ко лбу ладони.
        Позиция была не совсем удачной, солнце кололо яркими лучами почти в глаза, но лучше пусть между големом и нами будет площадь, чем мешанина из развалин.
        Оказавшись на открытом пространстве, лучница за блондинкой не последовала, сразу ушла прыжком в сторону и вверх, на подходящую возвышенность для прицельной стрельбы. Мне тоже особого приглашения не требовалось. С тихим вздохом воздуха “Двойник” перенес меня на трехметровую высоту, где я и замер среди возмущенно шелохнувшихся зарослей на крыше. Стоит сделать шаг вперед, и окажусь на открытом месте на самом краю, с такой позиции ничто не помешает ударам заклинаний. Но запускать "Воронку” ради зарядов пока не стал, даже это может вызвать ненужную агрессию некропета.
        - Повторяю для особо одаренных - не лезьте, - блонди добавила холода в голос, и без того весьма неприветливый. - Не хочу оказаться крайней из-за чужого идиотизма. Стойте здесь.
        Я мысленно фыркнул. Кто бы говорил об идиотизме.
        Крылан снизился по пологой дуге, стремительной тенью пролетая над окружавшим зону ТС №7 статуями стихий и пытаясь рассмотреть искомый объект среди каменных нагромождений. Гонор привычно поправил ремешки щита, не собираясь никуда прыгать - с его “Наскоком” делать это бесшумно невозможно. Да и незачем, дело танка - первым встречать опасность, ограждая от нее остальных. Каспер привидением протаял из инвиза рядом с клириком и настороженно замер, готовый в любой момент снова исчезнуть.
        Невысокая легконогая фигурка Мести почти бесшумно скользнула между статуй на территорию ТС, неторопливо миновала сервисный постамент из черного обсидиана. Замерла, оценивая то, что чувствовала. Лук пока оставался за её спиной, сейчас он бесполезен.
        Месть чуяла, что её духовная связь с големом дышит на ладан, сказалось долгое отсутствие хозяйки из-за смерти. А так как голем - не совсем правильный питомец, не прирученный, а созданный умением Хранителя, то и связь с ним работала иначе. Без подкормки кристаллами связь истончалась и могла в любой момент прерваться окончательно, освободив монстра от бремени контроля. Но раз пет условно принадлежит Мести, то в случае нападения голема на группу система может виноватой назначить хозяйку со всеми вытекающими. Все-таки клятва Гаэдо следопытку проняла, и это плюс.
        Будет жаль, если одичавший голем все-таки сагрится и его придётся прикончить. На создание такой твари заново может уйти слишком много времени и ресурсов. Не говоря уже о том, что нужно найти подходящую “заготовку”. По дороге из скупых пояснений блонди выяснилось, что для создания трупного голема требовалось существо, наделенное развитой характеристикой “разум”. В самом начале своих экспериментов Алиса пыталась создать помощника из броненосца, но объект получился почти неуправляемым и едва не прикончил её саму. А вот со второй попытки, с ящеролюдом, вышло как надо. Но что, если ящеролюдов больше не попадется, и оставшиеся испытания породят лишь элитных монстров вроде той безмозглой рептилии? Проблема.
        До этой ТС, откуда несколько дней назад начала свой боевой поход Алиса, мы добрались ударными темпами - благодаря удачному расположению попавшейся на пути расселины, практически соединяющей крайние точки нашего маршрута. Несмотря на опасность, которой ощутимо несло от колышущейся в ее недрах Тьмы, от этой расселины сильно удаляться не стали - нужно было как можно быстрее найти голема, а по свободной от обломков территории путешествовать удобнее, чем петлять среди бесконечного лабиринта руин.
        Сносить пятеркой паки броненосцев стало почти приятно. Почти, потому что в целом это занятие уже навязло в зубах. Рыжая для общего дела делилась с блонди боеприпасом, но не слишком часто: возмещать призрачными стрелами у нее пока получалось лишь собственные убытки, с небольшим положительным приростом. Месть в основном брала не луком, а своей классовой способностью “Союзник”, каждый раз на время боя заставляя одного из мобов в паке бросаться на своих же. После чего блонди просто стояла и любовалась погодой, пока группа разбиралась с паком. В большинстве случаев Гонору даже не приходилось вступать в ближний бой, справлялись дистанционно.
        Само собой, на одну клятву Гаэдо мы не рассчитывали и тоже присматривали за блонди в четыре пары глаз. Если считать с питомцами - то во все шесть. Месть это прекрасно понимала, но по большей части делала вид, что нас не существует и всё, что она делает, происходит по её собственной воле.
        Наблюдая за девушкой, я пришел к выводу, что виноватой за всё произошедшее себя она не чувствовала. А это, в свою очередь, порождало сомнения и нехорошие мысли о том, что Гонор был прав. Необходимость постоянно контролировать действия члена команды сама по себе нервирует. Без доверия напряжение внутри группы не уменьшается, только растет. Что в критической ситуации может привести к новым ошибкам.
        Но уж больно хорош голем по описанию самой блонди, грех отказываться от такой боевой единицы. Броня, физическая мощь, костяные шипы, когти. Отличное средство для борьбы с элитными ящерами. Начальное время существования при создании голема из подходящего трупа - всего час, но можно продлевать жизнь кристаллами, причем голем становится сильнее и живет дольше с каждым вложенным в его развитие кристаллом. Месть заверяла, что со временем он поумнеет и сможет носить оружие, выданное хозяином. Из умений: перехватывает предназначенные хозяину заклинания, игнорирует приличную часть физического урона. Может швыряться камнями, усиливая удар поглощенной ранее магией врагов. Крайне сложно уничтожить.
        И вот сейчас настал очень щекотливый момент.
        Если блонди повернет голема против нас, то мы к этому готовы. И она должна это понимать. Оставалось лишь надеяться, что ее безумство не настолько безнадежно, и она не сорвется в самый неподходящий момент, чтобы отомстить ценой собственной жизни.
        Постояв ещё немного, Месть медленно двинулась дальше, наготове сжимая в руке кристалл сущности - я заметил, как среди стиснутых пальцев играют блики отраженного солнечного света. Как бы она ни старалась казаться бесстрашной, это не так. Напряжение тела выдает то, что творится у нее внутри. Сейчас она не могла воспользоваться маскировкой, голем должен был ее заметить и отреагировать.
        ГОНОР: “Каспер, действуй”.
        Каспер исчез. Наша ходячая страховка невидимой и бесшумной тенью присоединилась к Алисе. Да и Задира на стрёме. К двенадцатому уровню крылан накопил достаточно очков умений, чтобы поднять парочку способностей до третьего ранга, одним из которых стало, после обсуждения в приватном диалоге, “Стальное крыло”. Против двадцатого уровня Алисы он все еще слаб, но отвлечь и нанести существенный вред теперь в состоянии. Для неё это может стать неприятным сюрпризом, способность пока придержали в тайне.
        МЕСТЬ: “Нашла. Всем стоять. Каспер, тебя это тоже касается. Голем тебя не видит, но чутье на живых у него есть, как у всякого мертвяка. Выманиваю”.
        Что-то массивное заворочалось в одном из полуразрушенных строений по ту сторону площади. Расстояние до объекта - метров сорок, а земля под ногами ощутимо дрогнула. Я немного сместился в сторону - так, чтобы взгляд падал в промежуток между дальних статуй, и только сейчас обнаружил характерный пролом, выдававший путь спрятавшегося монстра. Смутное движение массивного тела. Я прищурился. Сфера над плечом загудела.
        Месть остановилась в пяти шагах от строения и сделала рукой замысловатый жест, призывая на помощь в обуздании пета “Союзника”. Тварь резко дернулась в ее сторону. Несмотря на не слишком благожелательное отношение к следопытке, мне вдруг захотелось схватить девушку за плечи и утащить на безопасное расстояние. А каково ей там сейчас самой - выдержка нужна железная. Ведь воссоединение вполне может закончиться вновь оторванной светловолосой головой, что тут же нарисовало мне не в меру живое воображение.
        С хрустом доламывая верх оконного проема на трехметровой высоте, наружу из развалин сперва высунулась обтянутая роговой чешуей чудовищная башка. Медленно распахнулись мощные челюсти, демонстрируя синюшные, почти черные нёбо и язык. Дробя и разбрасывая огромными стопами обломки песчаника, монстр грузно шагнул вперед, снова замер. Выглядел он скверно. Правая сторона тела от головы до бедра по-прежнему обуглена, кожа висит клочьями, изувеченная хватательная конечность скрючена пересохшей корягой. Монстр повернул голову здоровой стороной и глянул тускло блеснувшим уцелевшим глазом на хозяйку, поднявшую руку в кастующем жесте.
        Месть вдруг бросилась вперед, прямо на монстра - тонкая миниатюрная фигурка на фоне огромной туши. Ловко прыгнула на его согнутое колено, рывком взлетела на широкое плечо и с размаху вонзила кристалл в голову. А затем еще несколько кристаллом, один за другим, втыкая их в плоть со скоростью швейной машинки. Монстр вздрогнул, рванулся было снова, шире распахивая пасть с жуткими клыками, и замер. Кристаллы пыхнули, словно грибы-споровики, и растворились густым белесым туманом, который сперва обволок поврежденную часть головы, а затем потек вниз, захватывая все выжженные магией “Аргумента” участки и проникая в некроплоть.
        ГОНОР: “Получилось?”
        Блонди легко спрыгнула на землю, отряхнула руки, поворачиваясь лицом к нам. Мне даже показалось, что она мимолетно улыбнулась. Чую, недаром ей досталось именно это умение Хранителя. Ничто не дается здесь просто так, за красивые глаза.
        МЕСТЬ: “Да. Мне нужно два часа, чтобы привести его в норму. И все кристаллы, что у вас есть”.
        Все облегченно вздохнули и зашевелились, убирая оружие.

***
        Ночью меня разбудил неясный шум и тревожные ощущения Блохи, долетевшие по духовной связи. Проснуться - проснулся, но подхватываться не стал. Мало ли что зверюга мог учуять за пределами зоны безопасности? Может, просто спящий пак обнаружил, развлекаясь в ночи. Если реально возникнет опасность - разбудят. Да и спать, честно говоря, по-прежнему хотелось зверски, а времени до подъема оставалось всего ничего.
        Краем глаза разглядел фигуры спящих неподалеку Рыжей и Каспера, мимолетно пожалев, что девушки нет под боком. Мечты. Но только закрыл глаза и поерзал, устраиваясь поудобнее на основательно продавленной подстилке из травы и веток, как негромкий голос снова сбил дрему:
        - Хочешь убить?
        Тут уж сон слетел окончательно. Я резко повернул голову на звук, невольно нашаривая рукой посох. Неверный свет от угасающих язычков пламени проявил в темноте смутные фигуры, сразу за очагом. Двое стояли на ногах, лицом друг к другу, в напряженных позах. Алиса с луком в руках и Гонор с булавой.
        - Ты не можешь, - тихо обронила Месть, явно не желая тревожить сон остальных. Злые холодные огоньки в ее глазах отражали пламя. - Мы договорились.
        - И не собирался, - проворчал Гонор. Он закинул оружие за спину и присел на один из камней, разбросанных вокруг очага. - Задремал. Приснилось… Вот и вскочил. Просто дурной сон. Извини, что потревожил.
        - Может, мне тебя сменить на дежурстве? - предложила Месть, заметно расслабляясь, но все еще не опуская лука. Впрочем, стрелу на тетиву она так и не наложила.
        - Все в порядке. Отдыхай, пока есть время.
        - Как скажешь.
        Я тихо выдохнул и отвернулся. Так вот что мог почуять Блоха, бродивший в ночи вокруг зоны безопасности. К счастью, разобрались без драки. Надеюсь, Гонор не врет и действительно просто задремал на посту. Хорошенькая ситуация. Влезать со своим недовольством не стал, снова закрыл глаза и попытался задремать, пока есть возможность.
        Тело болело, как после основательного избиения. Хотелось покоя. Слишком много статов опять пришлось влить разом. Ну, а когда еще? Весь день в беготне. А тот привал, что удалось устроить в середине дня, пока Месть восстанавливала голема, пришлось потратить на дела насущные - варка зелий, готовка. Пожрать нормально тоже иногда требуется, чтобы кишка кишке марш не играла. Хороший обед, кстати, получился. Группе пришлось сгонять за ближайшим паком и притащить мясо для жарки, а уж я расстарался. К кухарству у меня талант. Даже мясную похлебку удалось сотворить, правда, делал в два захода, котелок только один, да и тот небольшой, на пять рыл за раз не хватает. Им бы только жрать, кормить не поспеваю.
        Двух часов на восстановление голема и впрямь хватило. Пока блонди занималась подопечным, а я продовольствием и настойками, остальные времени не теряли - влили накопленные статы и вырубились. Что б их. А мне вот удалось разобраться со статами только сейчас, на ночь глядя, но лучше поздно, чем никогда.
        Выругался под нос, осознав, что в полной мере сон уже не желает возвращаться. В сознании испорченным видеофайлом вспыхивали особенно яркие отрывки из картин прошедшего дня. Сейчас голем, нареченный Алисой совершенно дурацкой кличкой Пупсик, находился возле статуй, подальше ото всех, на самой границе зоны безопасности. Ни движения, ни звука. Просто молчаливая громада из оживленной магией и модифицированной мертвой плоти, дополнительно охраняющая покой группы. С такого расстояния характерный трупный запашок от него почти не доставал, но его присутствие всё равно ощущалось.
        Мягким шагом пробежавший мимо моей лежки клыкан коротко рыкнул, снова уносясь в темноту за границей статуй. Типа, пока он на страже, мир во всем мире обеспечен. Деловая колбасяка. Невольно улыбнулся. Но под его присмотром и впрямь спокойнее.
        Алиса-Месть с нами весь день почти не разговаривала. Если и открывала рот, то без высокомерных и язвительных реплик обойтись не получалось, вполне в её духе. Терпимо. Никак не могла переварить свое подневольное положение. Остается надеяться, что рано или поздно остынет и все же поймет - это ей же на пользу. По крайней мере, делала всё, что скажем. И даже чуть более, чтобы не нарушить данное Гаэдо условие - не допустить вред группе своим бездействием.
        Когда после обработки кристаллами голем зарастил раны и вновь обрел былую мощь, мы устроили в локации форменный геноцид. Мобоцид? Короче, провернули армагедец и кровавую баню всем пакам, обнаруженным с высоты птичьего полета Задирой. Зараза, почти наяву вижу, как этот невероятный монстр хватает когтистыми лапами одного из рвущихся к нему броненосцев, легко вскидывает эту тварь весом в тонну выше головы и швыряет в сородичей, раскидывая тех могучим ударом, словно кегли. Или как с жутким хрустом раздирает особо настырную тварь, едва не добравшуюся рывком до блонди - рвет пополам вместе с толстенным панцирем, оказавшимся в лапах монстра не прочнее яичной скорлупы. С таким помощником наша группа обрела второе дыхание. А затем, третье, четвертое и так далее.
        Раз сон не шел, невольно начал перебирать в памяти, всё ли сделал, как надо. Очки умений - распределил еще днем, до Колыбели. Статы… Решил все же поднять отстающие позиции для общего укрепления. Понравилось чувствовать себя физически крепче, чем раньше, до вливания в силу и выносливость. Так что в разум ушел полтинник, в силу, мудрость и выносливость - по четвертаку. Ловкость осталась прежней, при работе в группе уворот уже не так актуален, как для одиночки. С Блохой тоже разобрался, пусть будет во всеоружии, а вовремя распределенные очки умений добавляют возможностей. На пятнадцатом уровне клыкан слабым щенком уже не выглядел при всем желании, а накопленных очков умений хватило, чтобы поднять все умения - “Рывок”, “Увечье” и “Природное чутье” до третьего ранга. По силе он уже превзошел меня, и любо-дорого было смотреть, как он рвет конечности броненосцам и расталкивает их панцири своим весьма уже немаленьким телом.
        Ещё что-то?
        Вроде ничего не забыл.
        Прошедший денек выдался… знойным. Подходящее словечко. Не из-за солнца, само собой, а из-за непрерывной движухи. Гонор на практике доказал, что работы и впрямь может оказаться до чертиков, когда многими часами подряд гоняешь группу в хвост и в гриву. Проблема лишь одна - когда одних и тех же мобов уничтожаешь день напролет ради клятого опыта, а каждая схватка до зубовного скрежета похожа на предыдущую, то день тянется бесконечно.
        Последний час до привала я уже молился. Вслух. Достал всех, особенно Гонора, но тот проявил железную волю и гонял нас по пакам, пока не наступила темнота. До ТС добрались уже в угасающих лучах заката. По скорому организовали ужин, затем раскидали статы и завалились на боковую.
        А ведь в прогнозах насчет прогресса я не ошибся. С двадцать первого уровня каждый из нас получал уже по три очка умений за уровень, и тройку свободных статов к каждой из характеристик. Красиво жить не запретишь, да. К вечеру все взяли по два уровня, а то и по два с половиной, но вымотались так, что на душе было тошно… Тогда на результат похождений было начхать. Но теперь, когда более-менее отдохнул, могу порадоваться. Даже небольшой отдых творит волшебство, как с телом, так и с разумом.
        Слегка омрачает радость то, что без дальнейшего массового убиения существ неразумных никак не обойтись, в зоне испытания необходимый опыт по другому не заработать. Муторно это. В ходе дневного совещания мы сообща пришли к выводу, что нужно гнать до 25 уровня всех, прежде чем браться за восьмую ТС. Заодно получим по новому классовому умению, повысив боевой потенциал. Еще одно умение прилетит на тридцатом уровне, но до него, подозреваю, времени нам уже не хватит. И дело не только в таймере испытания, лишь вводящем в заблуждение тех, кто слаб духом и разумом.
        Последний раз, когда мы видели одну из расселин, попадавшихся по пути в ходе фарма, заполнившая ее непроницаемая для взгляда субстанция Тьмы колыхалась вровень с краями. Блоха, сунувшийся на край для разведки, не успел даже обнюхать эту дрянь, как мгновенно словил на целый час ослабляющий дебафф. Гонору пришлось срочно снимать эффект “Малой благодатью”, а затем мы с ним в четыре руки оттащили клыкана подальше в развалины, а клятая Тьма, словно живая, тянулась за несостоявшейся жертвой десятком истончающихся на солнечном свету щупалец, пока не обессилела и не убралась обратно в бездну.
        После такой демонстрации и без системной подсказки, хранившей молчание, становилось понятно, что нам нужно успеть завершить испытания до того, когда Тьма выйдет из берегов и начнет разливаться по самой локации. И мне совершенно не хотелось знать, что именно произойдет, если мы не уложимся…
        Надо уложиться.
        Итак, на 25 уровне у каждого из нас появится по новой полезной примочке. Ради общего выживания делиться информацией пришлось всем, в том числе и Алисе. Я получу “ОСКОЛОК БУРИ” (на первом ранге - 11% шанс создать следующее “Ледяное копьё” мгновенно, снижая его стоимость на 40% и увеличивая добавку к урону на 30%). Каспер обзаведется “ОГНЕННОЙ ЦЕПЬЮ” (бросок магической копии кинжала наносит урон силой Огня противнику и дает 50% вероятность получить очки атаки сверх лимита). Рыжая выучит “УРАГАННЫЙ ОГОНЬ” (Три призрачных выстрела подряд, во время которых стрелок иммунен к оглушению и замедлению, способен передвигаться, каждый выстрел дает очко атаки). С “ШАНСОМ НА УДАЧУ” с двадцатого уровня (усиленные выстрелы с вероятностью 20% за каждое очко обнуляют откат использованного боевого умения) и без того крутое новое умение станет просто зверским - потратив на него очки атаки, лучница тут же их восстановит и сможет применить еще раз. Алиса обретет “ЗВЕРИНУЮ ЯРОСТЬ” (на 50% увеличивает вероятность прислужника нанести критический удар). Опять же, с её “ПЕРЕКЛЮЧЕНИЕМ ГНЕВА” (вся создаваемая следопытом
угроза переносится на его прислужника, действует 10 сек) блонди становится буквально неуязвимой, пока жив голем. С Каспером это не сработало, но тут нюанс - мобы не настолько умны, как игроки, и более подвержены влиянию игровой механики. Так что это имба.
        То есть мой статус читера после 25 уровня окажется значительно потеснен, чему я буду только рад. Но самым главным, без сомнения, ради чего стоит шевелить булками и напрягать жилы, станет умение клирика: “ПОМИЛОВАНИЕ” (раз в пятнадцать минут клирик способен возвратить павшего союзника к жизни в течение минуты после его смерти, восстанавливая 60% здоровья и энергии, требуется кристалл).
        Прервав размышления, рядом с тихим шорохом зашевелилась Рыжая, перевернулась на другой бок. Отлично её понимаю, я и сам бока отлежал. Пнем меня приложи, как же я соскучился по нормальной постели! Задолбали уже эти походные условия и подстилка из веток! Вот же засада - шкуродерство лучница выучила, да шкуры сдирать, чтобы использовать для подстилки, не с кого.
        Повернув голову, сочувственно глянул в сторону девушки и вдруг натолкнулся на её совсем не сонный взгляд. И увидел кое-что новое в сопроводительной информации. Едва удержался, чтобы не выразить свое крайнее удивление вслух, но не хотелось мешать остальным.
        ФИЛИН: “Да ла-аадно! Ник - “Ника”?!! Ты целый день выбирала новое имя и не нашла ничего лучше, как…”
        Девушка тихо рассмеялась, заставив меня озадаченно умолкнуть.
        НИКА: “Ради такой реакции уже стоило взять такой ник. Два часа уже жду, когда ты заметишь. Повеселил от души”.
        ФИЛИН: “Серьезно? Рыжая, я тебя очень уважаю, но ночью я предпочитаю спать, а не глазеть по сторонам…”
        НИКА: “Больше никаких Рыжих, Филин. Теперь я - Ника. Я выбрала это имя, потому что оно мне нравится и кое-что напоминает из прошлой жизни. А раз имя по душе мне, то и тебе придётся его принять. Тем более, что изменить уже ничего невозможно. Да и не стала бы я больше ничего менять. И, кстати говоря, чтобы ты успокоился, Ника - это имя древнегреческой богини победы”.
        ФИЛИН: “О как… Не, ну конечно, так-то неплохо…”
        Не припомню, что означает “древнегреческая”, но раз нравится, то пусть...
        Тревога вдруг ударила по нервам электрическим разрядом, бесцеремонно прерывая наш бесшумный приватный диалог. И на этот раз причина оказалась не в разборках Гонора с Местью - неугомонный клыкан, шастая в ночи, что-то или кого-то зацепил вне пределов зоны безопасности.
        ФИЛИН: “Назад!”
        Но Блоха уже и без приказа понесся обратно, выкладываясь по полной. Я вдруг понял, что впервые чувствую настоящий страх питомца - не беспокойство, не тревогу, а именно страх, почти перерастающий в панику. Да какого пня? Что могло так напугать моего отважного зверя?
        Тревога зябким холодком сжала грудь. Резко поднялся на ноги. Сфера над плечом, посох в правой руке, пальцы левой касаются кармашка с расходником-кристаллом. Я готов. Остальные тоже повскакивали, хватаясь за оружие, словно и не спали.
        Безмолвная громада некроголема по приказу светловолосой хозяйки приходит в движение. Пупсик выпрямляется, расправляет широченные плечи, шевелит жуткими когтями на передних конечностях, словно в предвкушении. Звездное небо над головой пулей перечеркивает тень Задиры, резко изменившего направление полета и унесшегося на сигнал опасности.
        ГОНОР: “Кто-нибудь видит, в чем проблема? Рыжая?”
        НИКА: “Ника! Говорю всем - больше никаких Рыжих! Или мой Задира пустит вам кровь!”
        ГОНОР: “Не время для шуток… Ника. Что по разведке? Филин?”
        Но ни клыкан, ни крылан - оба ничего не смогли передать по духовной связи хозяевам. Не помогало ни звездное небо, ни острое зрение питомцев. И похоже, даже нюх пасовал. Но от кого тогда так поспешно удирал Блоха?
        Клыкан наконец добрался до круга безопасности. Рослый четвероногий силуэт проскочил между двух статуй и развернулся, издавая угрожающее утробное рычание, адресованное невидимому противнику за пределами круга.
        За эти считанные секунды мы успели принять боевое построение. Прикрывшись щитом и выхватив из-за спины булаву, Гонор выдвинулся к голему, Каспер с кинжалами наготове нырнул в инвиз, а мы с… с Никой (непривычно!) и Местью наоборот оттянулись за сервисный постамент, чтобы набрать дистанцию для луков и заклинаний. Я оказался в центре, лучницы по бокам.
        ГОНОР: “Без команды не начинать!”
        Как ни ожидал чего-то скверного, вздрогнул. И не только я - Ника издала невнятное восклицание, когда в воздухе между статуй, где примерно проходила граница зоны безопасности, во тьме вспыхнули искры. Словно кто-то на пробу провел по барьеру огромной невидимой лапой, полосуя его когтями и высекая огоньки. И тут же рядом разлетелись осыпающимися огоньками еще два размашистых росчерка - длиной метра в полтора, сверху вниз. Барьер слегка загудел, раздался треск, словно от замкнувшей электропроводки. По нервам полоснул страх - я ощутил чужое враждебное давление на сознании, исступленное голодное внимание, от которого бросило в жар и холод одновременно, невольно задрожали руки и сжались челюсти.
        Блоха утробно вякнул и попятился, вся его “взрослость” куда-то подевалась, остался лишь испуганный щенок пятнадцати уровней от роду.
        Гонор ударил без предупреждения.
        Вспыхнувшая ослепительно-белой каймой булава взметнулась вверх, затем опустилась - вместе с падением клирика на колено. От силы удара “Праведного суда” плиты между статуй оглушительно треснули и разлетелись крошкой, полыхнувшая световая волна ослепила после ночной тьмы, стремительно расширяясь вокруг клирика. И в этой вспышке мы увидели, как беспощадный Свет разрывает в клочья несколько громадных, словно сотканных из мрака фигур - под два метром высотой, с множеством когтистых конечностей, изгибающихся так, словно они были полностью лишены суставов.
        Враждебное давление вымело из сознания мгновенно.
        Вспышка длилась лишь миг, но когда свет рассеялся, ночь уже не вернулась - тьма стала бледнеть, отступая перед разгорающейся зарей. Умение Гонора потребовало кристалла сущности, и отработало его сполна. Видимо, интуиция первожреца Гаэдо подсказала ему, что делать. В журнале заданий, на вкладке “Территориальные задания по контролю популяции” замигала новая иконка:

“Крадущиеся во мраке” (создания Тьмы), прогресс: 3/50. Награда: 20% от опыта текущего уровня, 10 очков умений.
        ФИЛИН: “Так вот как это работает! Барьер защищает не от тварей вообще, а лишь от созданий Тьмы!”
        ГОНОР: “Тишина! Не расслабляйтесь!”
        Командный рык Гонора заставил выбросить из головы всё лишнее и сосредоточиться. И впрямь, не время для разговоров. Но больше ничего так и не случилось. Несколько долгих и тревожных минут спустя желтая линия восхода огненной кромкой встала из-за руин, а набирающие силу утренние языки солнечного света упали в проходы между строений, растворяя самые густые тени. И стало видно, что неведомых врагов больше нигде нет. А от тех, кого уничтожил Свет, ничего не осталось - кроме едва видимой черной взвеси на траве.
        Празднуя победу, Блоха рявкнул солидным басом и принялся весело размахивать кисточкой на конце хвоста, хотя драки по факту так и не состоялось. И слава Гаэдо, что именно так. От вида этих тварей, чьи уродливые силуэты еще стояли перед глазами, меня слегка знобило. Одно их появление вызвало неприятный дебафф слабости и страха, а если бы они прорвались на территорию ТС?! Я вдруг совершенно отчетливо осознал, что броненосцы, с которыми мы развлекались до сих пор - это лишь цветочки.
        - Можно сказать, это была разведка боем, - обронил Гонор уже вслух, вторя моим мыслям. Он обернулся к нам с озабоченным лицом и хмуро сведенными к переносице бровями. - А следующей ночью будет уже куда веселее, как я полагаю. Да и припрутся они, боюсь, не перед рассветом, а сразу после захода солнца. Вот что, народ. Вчера я говорил, что у нас много работы. Вношу поправку - сегодня работы не просто много, а очень много. Ауру “Пересвета” не выключать, прокачивать постоянно. Всем. Тебя тоже касается, Месть. Пять минут на сборы и выдвигаемся.
        - Обойдемся без завтрака? - иронично вскинув светлую бровь, спокойным тоном поинтересовался Каспер.
        - Если потребуется - то и без обеда, - отрезал Гонор.
        Ника с Местью лишь переглянулись, но ничего не сказали. Интересно, когда это они успели спеться? Что ж, новый день - новые проблемы. Будем решать.
        - Зараза! - Я направился к кострищу, чтобы забрать котелок. - Жратва нам только снится.
        Глава 25
        Прищурившись от бьющих в лицо лучей, острых, как стальные спицы, я бросил взгляд на горизонт. Огненная кромка поверх руин, над самыми высокими выступами и кронами оседлавших крыши низкорослых деревьев, истончилась уже до ширины локтя. Закат наступал неумолимо, вытесняя дневной свет и оставляя за собой быстро удлиняющиеся тени. В воздухе разливалась освежающая прохлада, легким ветерком лаская разгоряченные лица. До прихода ночи оставался примерно час времени.
        Мы впятером стояли тесной группой, лицом друг к другу, пустив по кругу трубку Гонора и укрепляясь на следующие три часа “Глубокой медитацией”. Для запуска ауры хватало и одного вдоха, но сам процесс придавал сил и унимал нервное напряжение. Уже после третьей затяжки на душе стало совсем хорошо. Возникла уверенность, что всё у нас выйдет наилучшим образом.
        Интересное состояние. Лишь трое из нас были друзьями, но сейчас даже Каспер и Месть воспринимались своими в доску, практически семьей. И все благодаря действию трубки с ее шикарным баффом. Эффект почти перебивал дикую усталость, накопленную за сумасшедший по интенсивности день. Да, почти. Но это “почти” тоже есть чем поправить. От запасов воды пришлось отказаться, теперь у каждого из нас одна фляга наполнена настойкой здоровья, а во второй плескалось два-три глотка “бодрости”, на экстренный случай. Практика показала, что не всегда есть возможность передать товарищу флягу с “бодростью” в ходе сражения, поэтому разумнее это средство иметь под рукой всем без исключения.
        Ну, а водички всегда найдем где попить, если живы останемся. Один из питьевых источников, к слову говоря, находился рядом. Любопытный момент. Когда несколько суток назад я запускал коррекцию внешности, мне этот вопрос казался архиважным для повышения самооценки. А сейчас было совершенно наплевать, как выгляжу, хотя выглядел значительно интереснее - проверял по отражению в водяной чаше. Возросшие возможности позволили мне стать незаменимым членом команды и повысили уверенность в собственных силах. Выходит, все дело именно в этом - как я сам к себе отношусь. Ника и Гонор, по старой памяти, не упускали случая пошутить на мой счет, но теперь я чувствовал себя равным им, и мне нравилось это ощущение.
        Не будь Гонор таким упертым, пришлось бы сегодня сдаться раньше. Да и не только во мне дело, чего уж там скромничать, я давно уже не самый дохлый в группе. Вот уж когда проявляется истинный характер и воля каждого - в трудные времена. В лидерских качествах нашего клирика я и раньше не сомневался, но после сегодняшнего дня эта уверенность, замешанная на усталости, злости и понимании, что только так и необходимо, стала железобетонной. Он целый день гонял нас в хвост и гриву. Гонял через не могу. Сам хрипел, но темпа не сбавлял, позволив лишь в полдень получасовой привал, за который я как раз успел сварить порцию настойки бодрости и разлить по флягам страждущих. Всем по чуть-чуть, зато никто не обделен. За день набили опыта на два с горкой уровня, каждый из нас. Просто очуметь, не поверил бы, что это возможно, если бы сам не стал участником этой экзекуции, ведь чем старше уровень, тем сложнее до него добраться.
        И вот мы здесь, возле ТС №8.
        Усталые, злые, напряженные, но вполне дееспособные. И всем нам крайне интересно, насколько полезной сервис-функцией одарит нас этот маяк. Не притронешься - не узнаешь. А притронешься - активируешь, и драки уже не избежать, прощай минутка отдыха. Но даже если это будет такая же бесполезная хрень, как “коррекция расы” на стартовой ТС Гонора, отступать уже поздновато. Теперь у нас только два варианта. Первый - рвануть на предыдущий маяк, чтобы успеть добраться до него до темноты и отбиваться от ночных гостей на проверенном месте. Второй - активировать новый маяк, разобраться за оставшееся время с противниками и… и всё равно отбиваться от ночных тварей, но уже здесь. Мы решили действовать по второму.
        До 25 уровня самую малость не успела добраться лишь Месть, но времени на фарм уже не оставалось. Да и броненосцев мы вырезали на десяток километров в округе, а новые паки на смену не появлялись, конечный ресурс. Если расширять зону поиска, то гарантированно не успеем застолбить ТС до ночевки. Не страшно, что Месть не успела апнуться. По зрелому размышлению, её “Звериная ярость” теоретически не должна действовать на голема, он все-таки нежить. А других питомцев у неё нет, так что умение пока для группы бесполезное. Почти бесполезное, на временно обращенных “Союзником” все должно влиять. Остальные же - во всеоружии. Каспер достиг даже большего - 26 уровня.
        К чему вообще так торопиться?
        Интуиция.
        Внутренняя тревога нарастала у всех без исключения, а в ВИКС весьма опрометчиво пренебрегать подобными сигналами. Когда на привале в разговоре подняли тему обитающей в расселинах Тьмы, оказалось, что даже мысли у всех схожие. Я-то думал, что один такой умный, раз вспомнил легенду о Губителе и сумел провести аналогию, но нет. Суть вот в чем. Губитель - темный босс песочницы. Могущественная тварь, некогда попавшая в Дивносад через трещину реальности из другого мира и застрявшая в нем. Но то, что случилось в одном мире, могло произойти и в другом. Возможно, в ВИКС существует множество ответных реакций на такие попытки захвата, в Дивносаде прорыв толком не состоялся, был ограничен и стабилизирован. Здесь же, в Самшитовом городе, ситуация оказалась серьезнее и система запустила гибернацию, перекрыв источники энергии и тем самым заблокировав зону распространения заразы. Но то ли до конца зачистку произвести своими силами не удалось, то ли, что тоже вероятно, задачка с локализованным прорывом специально была адаптирована для испытания игроков, чтобы выявить перспективных и дать им фору в дальнейшем
развитии.
        - Заходим, - Гонор бесцеремонно забрал у меня курительную трубку, выбил пепел о ближайшую стену и неторопливым шагом двинулся в сторону черного столба, бросавшего длинную тень от центра, словно указатель солнечных часов.
        Мы вступили на площадку вслед за ним, каждый в свой проход между статуй, и сразу остановились, а Гонор пошел дальше.
        На этот раз мы решили изменить тактику начала боя. Мы все уже достаточно маневренны и способны реагировать на изменение ситуации оперативно. В случае с тем ящером-переростком повезло, что он выбрался из-под земли в сторонке, а мог и прямо под кем-нибудь из нас. Вот чтобы не было лишней беготни с места на место, сперва нужно дождаться реакции, определить вид угрозы и численность противника, после чего Гонор сагрит на себя всех. И это ему будет тем проще, чем ближе к нему будут находиться остальные бойцы. А потом можно разбегаться по зараннее присмотренным позициям.
        Ауры обновлены, расходники на месте, оружие наготове.
        Я слабо улыбнулся, глянув на пробегающего в пределах видимости пета. Блоха по привычке не в состоянии стоять на месте, нарезает круги вокруг зоны ТС, изображая суровую бдительность. Держит себя солидно, соответствуя 23 уровню. Задира сидит на башке одной из статуй, со скрежетом кроша мягкий песчаник жуткими когтями при малейшем движении. Отдыхает. Заслужил - округа зачищена, опасаться нечего. Крылан надменно смотрит на нас сверху вниз красными угольями глаз и зловеще скалит зубы. У каждого пета свой характер, и этот не упускает случая присмотреть за мной, чувствует мой интерес к его хозяйке и ревнует. Здоровый, собака, стал. Если продолжит расти, то вскоре у Ники будет в подчинении птеродактиль. Шутка. На самом деле его рост почти остановился, несмотря на 22 уровень. Сейчас его размерчик с хорошего такого кондора - вес под десять кило. Оба пета последние пару дней все чаще в полную силу участвовали в схватках, поэтому по развитию почти догнали своих хозяев. И жрали за четверых, благо жратвы для них было в избытке.
        Я задумчиво глянул на Нику. Удивительно, как меняют человека звуки нового имени, его новый смысл. Все чаще вижу нечто новое в ее чертах, ее движениях, в том, как она держит голову, как смотрит, как шагает. Какая-то незнакомая уверенность появилась в ее облике. А вот Месть все та же. Холодная, неприветливая, жесткая, как натянутая струна. Язвительная, когда изволит говорить с нами, смердами. Ее высочество, пня на неё нет. Справедливости ради, за весь этот день блонди ни разу группу не подвела, хотя её косой взгляд уже порядком осточертел. Но это сущие мелочи. Пройдем испытание - и разбежимся. Пусть вытворяет всё, что взбредет в эту светловолосую головку, лишь бы от нас подальше.
        Каспер - спокоен, как удав, взгляд устремлен на клирика, шагающего к сервисному столбу. К нему тоже никаких претензий. За день этот хладноглазый и белокожий парень больше слушал, чем говорил, и то исключительно по делу. Нам с ним крупно повезло. Хотя, будь у меня выбор, я все же предпочел бы воина - того же воина стихий, как Зубоскал. Тот лихо бился в первых рядах, как и Гонор, а спек Каспера заточен для удара в тыл, на наскок и отступление, что накладывает особенности на тактику и ограничивает действия “ночного клинка” при окружении.
        Голем. Гонор как раз проходил мимо него - громадный уродец, продукт некромагии, неподвижной глыбой застыл внутри круга из статуй, в трех шагах от терминала. Он подрос до трех с половиной метров, сожрав кучу броненосцев и большую часть нафармленных за день кристаллов, но это того стоило. Не будь необходимости оставлять часть расходников для собственных умений, отдали бы ему всё.
        Задумавшись, я упустил момент, когда Гонор оказался около терминала и положил руку на торец. Басовитый окрик клирика мгновенно выбросил лишние мысли из головы:
        - Все сюда, быстро!
        Означать это могло лишь одно - он увидел что-то действительно стоящее. Мы слетелись к нему, как пчелы на мед, чуть ли не толкаясь локтями, чтобы облапать столб.
        - Крутотень, - озадаченно хмыкнул я. - Кто рискнет первым?
        МОДИФИКАЦИЯ УМЕНИЯ (СТОИМОСТЬ - КРИСТАЛЛ СУЩНОСТИ, РАЗОВАЯ УСЛУГА): ШАНС ИЗМЕНЕНИЯ РАНГА ЛЮБОГО УМЕНИЯ.
        - Не торопитесь, - Каспер предостерегающе качнул беловолосой головой, все его многочисленные дреды при каждом движении шевелились, словно щупальца осьминога. - “Изменение” ранга не означает гарантированного улучшения. Ранг может подняться, а может и сброситься. Мы не в том положении, чтобы так рисковать. По крайней мере, не перед боем.
        - И что мы потеряем, кроме шести очков умений, даже если умение сбросится до базы? - С язвительной улыбочкой уточнила Месть, глядя на Каспера ледяным взглядом. Наше “привидение” она особенно невзлюбила, что неудивительно - смертельный удар по горлу вряд ли забудешь. - Очкуете рисковать, детишки?
        - Вынужден признать, что она права. - Стащив шлем, Гонор остервенело потер пальцами лицо и нахлобучил шлем обратно. Я успел заметить набрякшие мешки под глазами и жесткие складки на вечно нахмуренном лбу, и подумал, что и сам сейчас выгляжу не лучше. - Просто умения Хранителя не трогайте, времени на прокачку уже не будет.
        - Вы все тормозите, - с усталым вздохом заявил я. - Разве непонятно, что именно для умений Хранителей эта функция и предназначена? Здесь все взаимосвязано!
        - И с чего ты это взял, умник? - тут же сагрилась на меня Месть. - Задрал выше всех “разум”, так теперь считаешь себя ходячей истиной в последней инстанции? А аргументы есть, кроме пустых домыслов?
        Нестерпимо хотелось проверить свою догадку, переходящую в твердую уверенность, медиатором. Но если уверен в результате, то к чему эта демонстрация? Проигнорировав реплику блонди и отбросив колебания, быстрым движением выхватил расходник, воткнул в слот на торце и подтвердил выбор.
        Хоровой предостерегающий вопль Гонора, Ники и Каспера запоздал. Блондинка на мою выходку лишь зло усмехнулась.
        Кажется, на какой-то промежуток времени я выпал из реальности - от невероятной радости, жадно впившись глазами в строчки изменившегося описания. Чтобы поднять “Двойника” до третьего ранга, нужно было прыгать еще не меньше суток. То есть к завтрашнему вечеру или к послезавтрашнему утру я бы достиг заветной ступеньки. А вот чтобы подняться до четвертого, потребовалось бы уже космическое количество прыжков. Это просто невозможно в условиях данного испытания. Но и невозможное, бывает, становится возможным.
        Я не сразу почувствовал, что меня тормошат и окликают на разные голоса. И лишь когда по шее прилетела знатная плюха от Гонора, пришлось очнуться.
        - Филин! - Рявкнул на ухо клирик. - Говори уже!
        Ничего не оставалось, как скинуть описание в групповой чат, пока меня от нетерпения не порвали на тряпочки:

“ДВОЙНИК” (РАНГ 4): УНИКАЛЬНОЕ ЗАЩИТНОЕ УМЕНИЕ. ИГРОК ПЕРЕНОСИТСЯ В ВЫБРАННУЮ ТОЧКУ, А НА ЕГО МЕСТЕ ВОЗНИКАЕТ ПРИЗРАЧНЫЙ КЛОН-ПРИСПЕШНИК С ЭФФЕКТОМ “МАТЕРИАЛЬНАЯ ИЛЛЮЗИЯ”, ОТВЛЕКАЮЩИЙ ВНИМАНИЕ ВРАГОВ И ПОЛНОЦЕННО ДУБЛИРУЮЩИЙ УДАРЫ ИГРОКА. ИГРОК ИСЧЕЗАЕТ НА ВРЕМЯ СУЩЕСТВОВАНИЯ КЛОНА, ЭФФЕКТ НЕВИДИМОСТИ БОЛЬШЕ НЕ ПРОПАДАЕТ ПРИ ПРИМЕНЕНИИ ЛЮБОГО УМЕНИЯ. ДЛИТЕЛЬНОСТЬ СУЩЕСТВОВАНИЯ КЛОНА - 12 СЕКУНД, ЗАТРАТЫ ЭНЕРГИИ - ДО 10%.
        Будь у нас время на обсуждение и не такая сильная изнуренность, возможно, я сделал бы иной выбор. Но мое заявление об умениях Хранителя и спонтанный поступок послужили спусковым крючком и для остальных.
        - Месть, тебе не стоит, - попытался было остановить блондинку клирик, но та, коварно воспользовавшись моментом, когда внимание остальных отвлеклось на меня, успела воткнуть свой расходник в освободившийся слот.
        - Да пошел ты… - И судя, по торжествующей улыбке, у нее тоже все получилось наилучшим образом. - За голема не переживайте, изменения не коснутся текущего состояния. Просто появилась возможность развить его сильнее. В перспективе.
        - Тоже четвертый ранг? - с хмурой заинтересованностью уточнил Гонор.
        - Третий. Это ваш Филин в золотых трусах родился, а не я.
        - А вот щас обидно было, - я хмыкнул.
        Естественно, Гонор с Никой после такой демонстрации чужого успеха тоже колебаться не стали. Рыжая получила третий ранг “Подмены”, повысив шанс материализации стрел за счет жертв до 75%, а Гонор усилил сразу до четвертого ранга “Наскок”, превратив его в убойную мега-плюшку.
        Каспер остался единственным, кто не воспользовался сервис-столбом. Он еще не получил умение Хранителя, а на обычное распыляться не стал, шанс дается лишь раз.
        Я отошел в сторонку, еще раз пробежавшись взглядом по словосочетанию “материальная иллюзия”. Было бы неплохо прямо сейчас проверить в действии, но не рискнул - активация ТС уже произошла и бой мог начаться в любой момент. С другой стороны, не лучше ли заранее узнать, что это за фишка такая…
        И тут пришел предостерегающий посыл от Блохи. Вскинул голову, быстро повернулся вокруг оси и нашел две вспыхнувшие внутренним светом статуи - жемчужно-желтую Хранителя и белую с зеленоватым отливом Стихии Жизни. Мы всего-то отвлеклись на минутку, но этого хватило, чтобы едва не проморгать важный момент. Задира, под которым и вспыхнула одна из статуй, резко стартовал в небо, шумно взбивая воздух расправленными крыльями, размах которых составлял уже не меньше двух метров.
        - Вижу цели! - крикнул я, бросив взгляд на мини-карту.
        И взмолился, чтобы Хранитель, который появится с атакующими мобами, оказался не темным. Нам нужны все преимущества, а умения Хранителя, все без исключения, оказались крайне полезными. Да и Каспер, для пользы общего дела, свое умение пока не получил…
        Вокруг зоны ТС возникло полтора десятка быстро приближающихся светящихся точек - враги, замеченные с воздуха Задирой и частично на земле Блохой. Я выругался, осознав, что порядок атаки каждый раз подстраивается под текущую ситуацию. Система хитрит. Ну и где крутить "Воронку”, если они со всех сторон? Опять бросать на себя? Да кто так зубами скрипит, что аж скулы сводит? Зараза, это ж я.
        ГОНОР: “Напомню, что паника - плохой советчик. Если что-то пойдет не так, бежать нужно ко мне, а не куда глаза глядят, чтобы я смог переагрить врага, не утратив позиции и общего контроля”.
        Я виновато хмыкнул. Командир суров, но справедлив. Обязанности у него такие - напоминать то, что считает важным, даже если это происходит в надцатый раз. Когда проходишь десятки схваток, то накладки неизбежны, вот и возникала несколько раз ситуация, когда я оказывался под ударом и единственное, что спасало - это вовремя унести ноги. Ну и пару раз не в ту сторону унесло, Гонору пришлось бегать за мной и переагривать мобов на себя.
        ГОНОР: “Ника, как только оценишь вид и количество проти…”
        НИКА: пять копейщиков, четыре.. нет, пять серпоносцев, вижу танка, такой же, как и в прошлый раз, еще двое - не понятно кто, с круглыми щитами и жезлами, с ними броненосцы, возможно их петы…
        Четко. В спокойной обстановке Ника легко может рассуждать на отвлеченные темы, улыбаясь и подкалывая, но в бою она сама деловитость. Ценная черта характера.
        ФИЛИН: “Многовато… ну, хоть ящера-босса нет. А эти, с жезлами - может, маги или шаманы? Раз испытание усложняется, то новые вводные неизбежны”.
        КАСПЕР: “Скверно. Я уже как-то привык избивать беззащитных броников”.
        МЕСТЬ: “Кто бы сомневался, что ты любитель беззащитных”.
        ГОНОР: “Тишина в эфире! Только важная информация! Филин, бросай воронку на нас! Месть, Ника - шаманы на вас, если это действительно они. Как только уйдете в отрыв, постарайтесь их выбить как можно быстрее! Мы не знаем, что за пакость они нам приготовили, лучше бы этого и не узнать!”
        Мысли сходятся.
        Я запустил каст, входя в состояние предельной концентрации, а затем раскручивая и расширяя воронку на всю площадь. Аура “Пересвета” окутала жгучим световым ореолом магическую сферу и навершие посоха, пробиваясь сквозь закрутившуюся вокруг метель и растворяя налетающие на нее снежинки. Заряды влились в усиление воронки, уплотняя вихрь, и видимость резко ухудшилась - вокруг заметно потемнело. Из-за стремительно понизившейся температуры изо рта повалил пар, а кожу защипали коготки холода. Надеюсь, врагам сейчас прицелиться сложнее, чем нам, так как нашими глазами служили питомцы. Я так и не смог для себя объяснить этого эффекта - почему метель не причиняет вреда союзникам. Как это реализовано физически, пень его знает. Но ледяные снежинки, убийственно безжалостные к врагам, словно становились бесплотными, когда пронизывали наши тела. Загадка, играющая нам на руку.
        Увы, на этот раз мобы не стали ломиться скопом. Хуже того - точки на карте вдруг остановились, так и не достигнув кольца из статуй, вдоль которых и крутилась размытая пелена границы вихря, отсчитывая рабочие секунды. Вот же паскуды, мобы явно стали умнее и соображали, что каст не вечен. И как только бешено крутящаяся стена из снега со льдом спадет…
        ГОНОР: “Лучницы, сможете бить по наводке петов?”
        Я повернул голову, насколько смог, чтобы не нарушить концентрацию. Ника с Местью стояли всего в нескольких шагах, но даже на этом расстоянии их было видно плохо. Тем не менее, я успел различить, как они вскинули луки и стрелы ушли в метель. Мимо. А когда в ответ сквозь ледяной вихрь к нам сунулись петы-броненосцы, мы задним числом сообразили, что у врагов теперь тоже есть “глаза”, причем хорошо защищенные от магии Воздуха. Льдинки, способные с легкостью содрать с ящеров кожу и плоть, лупили по панцирям этих зверюг без особого эффекта, лишь выщербливая поверхность.
        И вот после этого думать действительно стало некогда, всё буквально завертелось. Бросив блондинке приказ по чату придержать голема, Гонор устремился в атаку. С оглушительным треском остановив блоком щита прыгнувшего на него броненосца, клирик мощным ударом проломил твари голову, размозжив ее вместе с панцирем, под который зверь попытался укрыться - “Удар правосудия” третьего ранга, умноженный на параметры самого клирика, на 25 уровне творил ад.
        Упав на колено, здоровяк с грохотом ударил булавой по обледеневшим плитам перед собой, выбив осколки льда и камня. Световая вспышка “Гнева” рванула от него во все стороны, прошла сквозь метель и укатилась дальше, за цепь статуй. Союзники ничего не ощутили, а вот врагам это явно не понравилось - их метки на карте снова пришли в движение, не в силах сопротивляться вызову.
        Отскок клыкана за статую послужил сигналом - мчащиеся к нам на всех парах копьеносцы синхронно метнули копья, не добегая до вихря-барьера. Картинка пришла по духовной связи, и мне пришлось уходить “Двойником”, прервав действие "Воронки”. Два копья сбил щитом Гонор, одно пролетело в опасной близости от шарахнувшейся Ники. И сразу два едва не поймал я, если бы мгновенным перемещением не оказался на десять шагов в стороне.
        Сознание в момент прыжка непривычно раздвоилось.
        Я вроде бы и перенесся, и в тоже время остался на месте, и когда копья ударили в возникшего на моем месте двойника, пронзив ему плечо и грудь, я тоже почувствовал удары и пришедший с ними двойной отголосок боли. Так вот что такое “материальная иллюзия” - копья не пролетели призрака насквозь, они застряли в нем! Эти раны явно стали бы для меня смертельными: двойник упал на колено, завалился на бок, а затем просто растворился в воздухе, и копья из его тела выпали на плиты. Неприятно смотреть на свою гибель со стороны, но расслабляться пока некогда.
        Вихрь воронки развеялся, осыпавшись снегом и льдом, видимость сразу восстановилась, как для нас, так и для врагов. Ника и Месть, развернувшись, почти в упор всадили стрелы в ящеров, возникших между статуй за их спинами, с кинжалами в лапах. Девушки сработали красиво - точный удар в глазницы пробил обоим врагам головы и сбил с ног, больше они не поднялись.
        Ника тут же ушла “Отступлением”, пропав из зоны обзора, а за ней куда-то сгинула и Месть. Снаружи защитного круга быстро приближалась плотная группа - за рослой и крупногабаритной фигурой вожака-танка бежала свита из пятерки ящеролюдов. Изогнутые лезвия их серпов, по одному в каждой руке, зловеще отсвечивали красноватым ореолом, а сами ящеры вертели мордами, оценивающе оглядывая горящими красным огнем глазами всех игроков по очереди.
        Агро от “Гнева” клирику явно не хватило, чтобы привлечь внимание всех без исключения, и он исправил оплошность - добив упрямо наскакивающего на него второго броненосца ударом булавы с одновременным всполохом “Щита веры”. Тут уж все морды повернулись к Гонору, скрестив на нем яростные взгляды.
        Уследить за всеми в быстро меняющейся горячке боя невозможно, но я старался. И вовремя метнул в одного из слишком прытких врагов “Ледяное копье”, когда тот нацелился зайти клирику в тыл. Копьеносец и в самом деле оказался слишком прытким: ледышка содрала солидный клок чешуйчатой кожи на плече ящерицы и пролетела дальше, с жуткой силой вонзившись в одну из брызнувших каменными осколками статуй.
        Досадный промах!
        Как раз в этот момент Каспер решил вступить в схватку на своих условиях. Уклоняясь от выпада, ящер-ловкач угодил прямиком в объятия бледнолицего привидения - “ночной клинок” возник из воздуха за его спиной и излюбленным приемом полоснул вражеское горло лезвием кинжала. Я не успел переменить цель и долбанул туда же молнией, причем совершенно напрасно. Еще и привязанный к молнии “Громовой шок” сработал, вот только распростертому на плитах трупу с хлещущей из горла кровью от громыхнувшего удара уже было фиолетово.
        Пришлось перемахнуть “Двойником” на верхушку ближайшего строения-развалюхи в десяти метрах от зоны ТС, спасаясь от следующего копьеносца, едва не располосовавшего мне спину. Не любят они магов. Зря они так швырялись своими копьями: оставшись с кинжалами, они серьезно сузили свои возможности. И, кстати, после прыжка на льду вновь материализовался “Двойник”, живой и здоровый на следующие двенадцать секунд.
        На этот раз вышло удачно - сработал свеженький навык “Осколок бури” и новое “Ледяное копье” материализовалось в воздухе передо мной мгновенно. Сознание снова раздвоилось. Перед двойником тоже возник аналогичный снаряд, он полностью копировал и мои движения, и умения. Шикарно! Ящеролюд уже замахнулся кинжалом на двойника, когда снаряды рванулись к цели и преследователь тут же стал жертвой. Несмотря на разницу в расстояниях, благодаря бешенной скорости снаряды сошлись в точке почти одновременно. Рептилоид замертво рухнул на лед, пронзенный сразу двумя копьями, а в шее еще и стрела засела - Ника успела подсуетиться.
        В яблочко. Я злорадно оскалился, торопливо глотнул из фляги настойки бодрости, так как энергия после прыжков сильно просела. Обзор сверху был отличный. Быстро осмотрел поле боя, оценивая ситуацию, и прикидывая, куда еще приложить свои силы наилучшим образом, пока не истрачены накопленные после "Воронки” заряды.
        С хрустом дробя лёд на плитах когтистыми стопами, прикрываясь здоровенным прямоугольным ростовым щитом и размахивая шипастой булавой, раза в два массивнее, чем у Гонора, на площадку уверенно вступил громила-танк. И сразу вляпался в огненный след “Пылающего шага”, мгновенно перечеркнувший его путь длинной десятиметровой дорожкой. Каспер вовремя метнулся ему наперерез, точно рассчитав момент и ловко уклонившись от просвистевшей мимо булавы.
        Угощение ящеролюду пришлось не по нраву - когда его лапы вспыхнули, танк яростно взревел и невольно приоткрылся, немного опустив щит. Рыжая-Ника тут же воспользовалась лазейкой: строенный удар светящихся призрачных стрел - “Ураганный огонь”, пришел откуда-то из-за руин, куда успела оперативно переместиться лучница. Все стрелы вонзились в шею под срез шлема, заставив танка шагнуть назад и открыться еще сильнее. Месть мгновенно поддержала атаку - удар в горло взрывной стрелой выплеснул кровавые ошметки плоти, неприглядно заляпав вокруг доспехи. И все же громила устоял, и даже снова начал поднимать щит и булаву, несмотря на хлещущую из раны кровь. Это вам не задохлики из свиты...
        ГОНОР: “Месть, пора!”
        Наше секретное оружие, до того сидевшее на заднице совершенно неподвижно и изображавшее одну из бездушных статуй, а потому не привлекавшее врагов, вдруг ожило. С неожиданной сноровкой распрямившись на нижних конечностях, ручной монстр одним махом вырос вдвое. Громадная тень более чем на метр нависла сбоку над вожаком, руки-крюки метнулись вперед. Ящеролюд едва успел отреагировать, разворачиваясь и вскидывая ростовой щит навстречу новой опасности, но это его не спасло. Первый же удар жутких когтей, активировав “Рассечение”, смял доспехи, разрывая сталь и разбивая в щепу верхнюю часть щита. Массивное тело ящера с лязгом рухнуло навзничь, накрывшись уже не способными защитить обломками. Правая рука громилы, разжав пальцы и выпустив укатившуюся булаву, словно попыталась ухватить голову хозяина, кровавым снарядом запрыгавшую по уже тало блестевшему льду.
        Я чуть не заорал от радости. Как говорится, ужасно и прекрасно одновременно! Я ведь отлично помню прошлое сражение с таким монстром, победа досталась нам тогда тяжко. А сейчас… так просто?!
        Размявшись на танке, голем живо развернулся и двинулся за брызнувшими врассыпную серпоносцами. Охота кота на мышей, вот что это напоминало. Не думал, что мобы способны испытывать ужас, но драпанули они явно в панике. А вот это нас уже не устраивало, гоняйся потом за ними, чтобы зачлось задание…
        Мы с Никой одновременно использовали “неприкосновенный запас”, то есть - спустили с поводка петов. С небес обрушился дикий визг “Шоковой терапии”, повесив дебафф на заметно замедливших движения врагов. Возникнув рядом с драпающей группой, как черт из табакерки, Каспер полыхнул своим достижением 25 уровня - “Пылающей цепью”. Его облик причудливо исказился магической аурой, тело словно вспыхнуло по контуру огненной кромкой, а в спину одного из противников, с гулом вспарывая воздух, вонзился сотканный из пламени кинжал. “Ночной клинок” дернул жертву на себя, вместо поводка воспользовавшись огненной нитью, связавшей магический снаряд с его рукой, и ящер покатился по земле, воя от боли, окутавшись пламенем и дымом. Второй успел убежать гораздо дальше, но его настиг “Горящий шип”, схожий по действию, но послабее и без привязки. Ящер споткнулся, раскинув руки и роняя серпы, и послужил отличной мишенью - две стрелы впились в спину.
        Задира коршуном спикировал с небес и подрезал бегущего впереди всех. Крылан молнией пронесся на уровне плеч ящера - из шеи, перерубленной торчащим из крыла когтем, фонтаном брызнула кровь. Двое бегущих следом бестолково натолкнулись на соплеменника, и в образовавшуюся кучу-малу тут же влетел клыкан, радостно работая зубами и когтями.
        Голем подоспел последним и поставил жирную точку. Блохе пришлось предусмотрительно отскочить в сторону - пара мощных взмахов чудовищных лап, и разрубленные страшными когтями тела развалились на окровавленные куски.
        Я недоверчиво окинул взглядом поле боя и окрестности. Враги в пределах видимости вдруг кончились. Невероятно. Мы все ожидали, что бой по захвату восьмой ТС будет тяжелым, но оказалось, что группа набрала такую силу, что никто из нас даже не пострадал. Как только все закончится, придется Гонора расцеловать в небритую морду, за то, что гонял нас так нещадно. Я бы, конечно, предпочел Нику… Ладно, ограничусь похлопыванием по плечу.
        ГОНОР: “Где шаманы?! Ни черта не вижу отсюда! Ищите паскуд!”
        НИКА: “Инвиз, не иначе! Исчезли, даже Задира не чует”.
        ГОНОР: “Ищите, мать вашу!”
        Но шаманы, казалось, просидевшие тихушниками в руинах весь бой, сами дали о себе знать. Все это время, пока их бойцы в качестве мяса для битья отвлекали на себя наше внимание, они готовились к выходу на “бис”.
        Глава 26
        Только я собрался своим ходом спуститься вниз - напрыгался до черных точек в глазах, как пространство на площади наполнилось странными звуками - шелестом и потрескиванием. Словно трескались перегретые на огне камни. А затем земля вокруг кольца статуй зашевелилась. Буквально. Сквозь траву поперли многочисленные ростки. Десятки, сотни лиловых ростков. Да так быстро, что я оторопел. Разное повидал в песочнице, но такое “волшебство” - ни разу.
        Получивший приказ голем уже умчался к своей хозяйки курьерским поездом, оставляя за собой полосу взрыхленного дерна, но Гонор с Каспером не успели отправиться на поиски оставшихся противников. Оба с проклятьями проскочили между статуй обратно на защищенную каменными плитами землю, оценивая новую опасность.
        ГОНОР: “Да что за хрень происходит! Зачем им это озеленение?! Кто-нибудь видит этих тварей?”
        Я и сам с изумлением смотрел на то, что творилось внизу благодаря шаманам, тяготеющим к стихии Жизни. Выглядит, конечно, жутковато, но какую опасность для нас может представлять вырастающий на глазах лес, заполняющий все пространство между кольцом ТС и руинами?
        Ответа на этот вопрос долго ждать не пришлось.
        Лиловые побеги перли из почвы как пена из пивной кружки, вытягивая стебли ввысь, выбрасывая из утолщающихся стволов широкие листья в багровых, словно венозных прожилках, и выстреливая из узлов между листьями и стволом усики, за считанные секунды вырастающие в извивающиеся змеями многометровые растительные щупальца. Десятки таких щупалец со всех сторон захлестнули статуи защитного периметра, оплели густой шевелящейся сеткой, сдавили, словно пытаясь удушить, и песчаник затрещал, не выдерживая жуткого давления, раскалываясь на куски и осыпаясь крошкой. Угодив на плиты площадки, побеги резко замедлялись, словно сдерживаемые некой силой, но все же продолжали рваться внутрь, заставляя Каспера и Гонора отступать к центру.
        Между руин можно бегать бесконечно, зря тратя силы, поэтому должна сработать разведка питомцев - зрение, нюх, обоняние… Да и точки лучниц перемещались по карте, помогая поискам наших любимцев.
        Признаться, изменение местности, на глазах превращающейся в форменные джунгли, происходило настолько быстро, что я не на шутку растерялся. Следовало по примеру девчонок тоже броситься на поиски врагов, но я стоял на своей крыше и пялился вниз, лихорадочно пытаясь сообразить, что делать. Как поступить наилучшим образом. Не мог я вот так просто оставить в ловушке двоих из нас. Тем более, что единственный массовик-затейник из всей группы - именно я, здесь от меня толку больше, чем от беготни…
        Но большинство умений просто бесполезны в борьбе с такой угрозой. И не только мои, что тут же продемонстрировали действия Каспера - он использовал весь свой арсенал, просто чтобы не стоять на месте. Наткнувшись на огненную дорожку “Пылающего шага”, побеги скукоживались от жара, выстрелы “Горящего шипа” выбивали дымящиеся прорехи в сплошной стене зарослей, быстрые удары кинжалами ловко срубали особенно настырные лианы, тянущиеся к людям. Гонор тоже не отставал, безостановочно работал палицей, разбивая “щупальца” на ближайших статуях и тем самым пытаясь спасти защитное кольцо.
        Но уже видно, что все бесполезно. Их всего двое, им просто не хватит рук, чтобы справиться. На смену уничтоженным побегам тут же вырастали новые. Шевелящаяся масса продолжала расти, как на дрожжах, лиловой волной вздымалась вокруг трещащих статуй, сдавливая их словно в тисках.
        МЕСТЬ: “Гонор, прислать голема обратно?”
        ГОНОР: “Обойдемся своими силами! Ищи шаманов! Филин, или придумай что-нибудь, или тоже вали искать этих утырков!”
        Клирик прав, нужно найти корень проблем - шаманов. Мне бы так сохранять хладнокровие, как эти двое в окружении, отлично держатся ребята, хотя выхода у них нет - не складывать же лапки, позволяя себя сожрать. Но я могу помочь им продержаться, пока идут поиски.
        Магический шар запылал энергией. Опустившийся на участок зарослей хобот “Воронки” загудел от вливающийся силы и медленно двинулся вдоль внешнего круга защитного периметра. Тяжелая работенка. От усилий удержать концентрацию при движении вихря кровь гулко запульсировала в висках, но опыт уже есть, не первый раз делаю, и это помогает. Пронизывающий холод промораживал побеги за считанные секунды, а ветер ломал их, рвал в клочья, рассыпая заледелевшими кусками. За воронкой оставалось расчищенное пространство с искрящимися инеем пеньками погибших растений. Магия Воздуха против магии Жизни. Но как долго заморозивший землю холод сможет сдержать их рост? Времени действия умения должно хватить, чтобы пройтись вокруг периметра, создав просеку, но нужно ускориться. Я поднажал, и в глазах заплясали черные точки, виски полыхнули болью, затылок налился свинцовой тяжестью. Терпимо.
        Отступив на шаг от агрессивной стены шевелящейся флоры, Гонор оглянулся и, отыскав меня взглядом на крыше, одобрительно кивнул. Бой с чертовыми растениями давался ему явно тяжелее, чем с ящеролюдами - полоска энергии убывала с удручающей быстротой. Каспер тоже отскочил к клан-лидеру для передышки, с его кинжалов капал на плиты ядовито-зеленый сок, а вокруг валялись ворохи увядающих плетей.
        Я уже обвел "Воронкой” почти три четверти круга, когда понял, что и это бесполезно. Заросли за обледеневшей полосой не сбавляли буйства, десятки побегов накрывали подмороженную землю, бросаясь на смертельно опасные для них участки, как солдаты на амбразуру, гибли, но поверх них змеились новые, продолжая разрастаться с устрашающей скоростью. Не будь я так занят, ударился бы в панику из-за ощущения полного бессилия переломить ситуацию.
        Левая голень вдруг вспыхнула острой болью, заставив вскрикнуть от неожиданности - ногу оплела лиана, сжимаясь с каждой секундой сильнее и грозя переломать кости. Из-за края стены на крышу выметнулись еще несколько лиан, готовясь вцепиться в меня, и я не стал тратить время на отпор. Прыжок вырвал ногу из цепких объятий, оставив страдать на моем месте двойника, а меня перенес на соседнюю крышу. Шипя сквозь зубы от сильной боли - кожу сорвало под штаниной до крови - я первым делом бросил взгляд в сторону ТС, и высокая позиция с расстояния в двадцать метров отлично продемонстрировала, что дело плохо. “Воронка”, само собой, сбилась, но от нее и так толку было мало. Сила, которую задействовали двое шаманов, была чудовищна. Вал лиловой растительности уже захлестнул статуи, переваливаясь на площадку ТС, и полз дальше, все теснее сжимая пространство, где метались Гонор с Каспером, не оставляя попыток сражаться. Бесполезных попыток. Нам это не по зубам. Нет у нас таких средств, чтобы сдержать такую силу Жизни.
        Близкий множественный шелест вновь привлек внимание. Чертовы побеги десятками извивающихся змей ползли на мое возвышение со всех сторон, заглушая прежнюю растительность, раздирая траву и ломая кусты. Быстро же они меня нашли. Еще бы - глазами шаманов. Сила перла просто неимоверная, еще немного, и растения разберут строение по камушку. И тут, словно выполняя жгучее желание покончить со всем этим как можно скорее, пришло долгожданное сообщение по чату:
        НИКА: “Нашла! Вижу шамана! Задира засек, уж не знаю как, но почуял! Он почти не виден, лишь свечение. Мне нужна помощь! Неудобный угол обстрела, переместиться не могу, кругом эти лианы лезут. Боюсь спугнуть, а завалить нужно сразу…”
        МЕСТЬ: “Я близко, иду”.
        ГОНОР: “Филин, давай к Нике! Нам не пробиться!”
        КАСПЕР: “Пару минут продержимся. Достаньте гадов”.
        Оба правы, я и сам это понимал, поэтому напрасно тратить время на бесполезные споры не стал. Засек местоположение Ники по карте, разбежался и перепрыгнул на соседнюю крышу обычным прыжком. Энергии и так нет, “Двойника” разумнее придержать, чтобы хоть немного восстановить силы. Фух, еле перемахнул - почти четыре метра. Нога при приземлении едва не подвела, отдалась болью, подвернулась, еле успел вцепиться руками в низкорослое деревце для равновесия. Прихрамывая, снова разбежался, прыгнул. Еще несколько прыжков удались полегче, все-таки я уже давно не тот слабак, каким пришел в локацию. Лианы лиловым шевелящимся морем волновались внизу, в провалах между строений, тянулись ко мне, реагируя на движение, словно у них глаза на каждой плети. Клятая магия. Не дай Гаэдо ошибиться и рухнуть вниз, не факт, что сумею выбрать без респа. Блоха несся на несколько переулков дальше, стараясь держаться от лиан в недосягаемости. Сейчас он не мог мне помочь, придется справляться самому. А вот реющий в небе Задира вполне может пригодиться.
        ФИЛИН: “Ника, я уже близко, должен тебя видеть. Где твой шаман?”
        Из обычных кустов на соседней крыше высунулась кисть, поманила пальцем. Забавно выглядит, хотя ситуация и не располагает к веселью.
        НИКА: “Поставила метку на карте, не видишь, что ли?”
        Справедливый упрек, но как тут разглядеть, когда скачешь, как сумасшедший. Укрывшись за очередным деревцем, я уставился в указанном направлении. Точно. Не сразу, но все же зацепил зрением - некое радужное сияние, едва различимое. Шаман тоже спрятался в зарослях естественного происхождения, прикинулся кустиком и ждал, когда нас разотрет в порошок пробужденная им магическая хрень. Но где второй? Ладно, будем решать проблемы по мере поступления, смерть одного шамана тоже должна ослабить натиск лиловой напасти на ТС. Так, на карте метка блондинки тоже пристроилась на строении через пару крыш, должна достать. Лианы нас вроде пока потеряли и хотя что-то уже шелестит внизу, некогда смотреть.
        ГОНОР: “Быстрее там! Мы с Каспером не железные!”
        ФИЛИН: “Месть, твой голем рядом?”
        МЕСТЬ: “Прямо на тебя смотрит. Метров тридцать. Ближе сразу засекут, шумный он и большой”.
        ФИЛИН: “Ясно. Долбану на счет три, если сразу не прибью, бросай голема в атаку, да стрелами поддержите”.
        К сожалению, использовать “Последний аргумент” не вышло - все-таки цель должна быть видна предельно четко. Зараза, каждая секунда на счету, фреймы Каспера и Гонора уже серьезно просели, они сражались явно из последних сил. Нужно было все-таки послать голема к ним, упрямство клирика не всегда к месту. “Воронка” тоже не вариант, долго раскачивается. Да и “Шаровая” требует драгоценного времени - пока скастуешь, пока долетит, а летит она в сравнении с тем же “Ледяным копьем” неспешно… А копьем хрен попадешь, вместо цели - едва различимое мерцание в воздухе. Остается самое простое, зато наверняка.
        Я привстал и сфера над плечом вспыхнула, послав “Выбросом” несколько длиннющих голубых молний. Внутри протянуло резкой болью, словно ножом по внутренностям полоснуло - сильный перерасход. Но удар пришелся точно в цель - фигура шамана вывалилась из инвиза, он рухнул на крышу и покатился, ломая кусты, дымясь и рассыпая искры. Со стороны донесся нарастающий шум - треск, грохот и топот, голем разгонялся к цели по кратчайшей прямой, тараня на своем пути развалины древних строений, пробивая их мощным массивным телом как пушечным ядром.
        Крыша под моими ногами вдруг застонала от мощного удара изнутри, и здоровенный кусок рухнул вниз, увлекая меня за собой. Переход со света в сумрак полуразрушенного строения оказался резок. Я хоть и успел сгруппироваться, но приземлился вслепую, среди столба пыли, поднятого падающими за мной обломками. Посох выбило из руки - неудачно приложился запястьем о перегородку, развалив ее напрочь, да еще и зацепился за что-то концом, едва не вывернув руку в плече. Левая нога снова подвернулась в самый неподходящий момент...
        Но это меня и спасло.
        Второй шаман оказался здесь, прямо в этом жилище. Возможно, до нападения на собрата он был слишком сильно занят камланием, не желая срывать концентрацию, но когда возникла реальная угроза, прочувствовал ее и тут же перенес внимание на ближайшего противника. Мне просто не повезло этим противником оказаться.
        Низкорослый и коренастый в сравнении с остальными соплеменниками ящеролюд противно завизжал, словно жена, прихватившая мужа прямиком на любовнице в семейной постели. Самка?! Раскрыв зубастую пасть и вскинув когтистую лапу, шаманка бросилась на меня. Быстрый взмах - и метровый жезл из причудливо сплетенных прутьев, рассыпая зеленоватые искры, пронесся мимо, как только я рухнул навзничь.
        На “Двойника” энергии маловато, могу и вырубиться от перерасхода, а для “Аргумента” - тесновато, сам себя прикончу. Блоха всего в десяти шагах, чую, как он остервенело прорывается ко мне сквозь тянущиеся к нему гибкие плети, таранит сильным телом и рвет зубами и лапами в клочья. Возможно, помощь придет через несколько секунд, но подстраховать сейчас некому и попытка сбежать меня лишь погубит - удар в спину невозможно перехватить.
        Оттолкнувшись от пыльного пола обеими руками, я выхватил кинжал и рванулся к ящерке.
        Шаманка шаманкой, а реакция отменная - мгновенно закрылась щитом и вновь взмахнула жезлом, намереваясь опустить его мне на голову. Не успела. Кинжал мне понадобился лишь для отвлечения внимания, чтобы максимально сократить дистанцию. Пальцы коснулись расходника на поясе, и воздушный вихрь “Штормового допинга”, создав мощную упругую завесу между мной и противницей, отшвырнул ящеролюдку прочь. В тело плеснула энергия, побежала освежающей волной по мышцам и венам. Но и у противницы оказался сюрприз на крайний случай - приложившись спиной о стену, шаманка упала на колени, взгляд ее горящих зеленым огнем выпуклых рептильных глаз помутнел, но цепкая лапа сумела удержать жезл и на автомате выбросила его вперед.
        Зеленый кристалл навершия вдруг выстрелил в яркой вспышке, удар в живот отшвырнул уже меня. Проломив телом дышащие на ладан остатки перегородки, я покатился, крича от выворачивающей нутро боли. Удар о стену остановил вращение, инстинктивно вцепившиеся в кристалл пальцы ожгло, как кислотой. Да так оно и есть, эта тварь меня отравила, внутренности плавились от едкой магии, быстро распространяющейся по телу, изменяя кровь и разрушая плоть.
        Краем глаза, сквозь застилавшую зрение мутную пелену боли, я заметил, как моего клыкана, пытавшегося прорваться в оконный проем, скрутили и утащили лиловые плети, и понял, что помощь не успеет. В такой ситуации уже плевать, что враг слишком близко. Шаманка, пошатываясь, направилась ко мне, чтобы добить, а клятые лианы лезли со всех сторон, хватая за плечи, обвиваясь вокруг ног и рук. Кошмар повторялся - при первом убийстве броненосца, когда я только-только попал в Самшитовый город, тоже пришлось действовать на одном отчаянии, надеясь, что пронесет.
        Захват цели. Мысленный приказ. Сфера взмывает под дыру в потолке, запуская “Последний аргумент”. Не в силах разогнуться, прыгаю “Двойником” с четверенек почти вслепую, наметив лишь примерное направление. Громадный силуэт возникает снаружи здания прямо на пути, заслоняя оконный проем. Столкновение с клятым големом, наверняка посланным Местью на выручку и почти добравшимся до меня, оказывается фатальным. Врезаюсь, словно в стену. Лязгают зубы, хрустят кости…
        И приходит темнота, в которой я бесконечно долго падаю в какую-то наполненную призрачным шепотом бездну.

***
        Пробуждение вышло несладким.
        Обнаружил себя валяющимся на подстилке из листьев. Хрипло выругался, при первом же движении почувствовав, что живот ноет так, будто недавно получил в него копытом со всей дури. Ничего, главное - жив. А вот собственного голоса не слышу, так даже как-то ругаться неинтересно. Нашарил на поясе флягу с настойкой, приподнялся на локте, взболтнул. Примерно половина емкости есть, но скоро придется варить новую порцию. Паршивое ощущение - будто несколько дней подыхал от жажды, но глоток благословенной влаги освежил пересохшее горло.
        В ночной тишине доносился шелест травы, потревоженной легким дуновением ветра. Я резко вскинул голову, впился в темноту напряженным взглядом. Так и есть, окружавшие ТС заросли никуда не делись, статуи стихий до сих пор обвивали лозы с широкими листьями, укутав их в тесный растительный саван от подножия до макушки. В холодном свете звезд очертания плотно стоящих друг к другу растений в промежутках между статуями сливались в сплошную стену, а их лиловый цвет казался почти черным.
        Спокойно, Филин, без паники. Раз вся группа в сборе - спят на подстилках из тех же листьев, значит, ситуация в норме. Уютный костерок в рукотворном очаге из камней, сооруженный в двух шагах от сервисного столба, отбрасывал на силуэты спящих теплые колеблющиеся блики. От котелка рядом с очагом приятно тянуло чем-то съедобным. И там же, возле очага, сидела Ника, несла ночное дежурство.
        Неожиданно вынырнув из-за спины, Блоха лизнул меня в щеку жестким шершавым языком, по ощущению, чуть не содрав кожу, и снова убежал по каким-то своим делам. Это он так порадовался пробуждению хозяина, дал понять, что все под контролем, бдит. Я поморщился, одновременно улыбаясь. Жив, бродяга. Камень с души.
        - До рассвета еще час, - Ника повернула голову, язычки света от костра мягко проявили в сумраке черты ее симпатичной мордашки. - Спи, пока есть возможность.
        Говорила она тихо, чтобы не будить остальных, но все же говорила. Я ее понимал. Живые человеческие голоса несут больше эмоционального окраса, чем реплики по чату. Достало уже всё.
        - Наспался, - так же тихо проворчал я в ответ. - Не помню, как все закончилось. Расскажешь? Шаманок, как понимаю, завалили? Что с Хранителем? Каспер…
        - Минутку.
        Ника легко поднялась, подошла к какой-то непонятной в темноте куче недалеко от очага, с натугой подобрала что-то плоское и широкое, отяжелевшим шагом вернулась ко мне. Знакомый щит - тот самый, с разбитой в щепу верхней третью, трофей от танка-ящеролюда. Значит, и остальные вещи в той куче - трофеи.
        - Специально для тебя собрали, - пояснила лучница, сгружая тяжеленную хреновину мне в руки. - Ну, что осталось после дележки. - Ника постучала пальцем по кожаному налокотнику на левой руке, явно снятому с копейщика. - Грех не обновить, со старших противников ведь и вещички получше. Мы все что-нибудь заменили, и ты тоже там поройся, наколенники и налокотники еще остались. А щит Гонор забраковал. Пользуйся.
        - Ну да, как раз для “ассимиляции”, - понял я ее мысль. - Все верно, начать лучше с самых тяжелых, чтобы с собой не тащить. Так что там с шаманками?
        - Не сбежали, не переживай, - она вернулась к очагу и присела на пригретый камень, развернувшись лицом ко мне. - С их смертью все остановилось, как мы и предполагали. Если бы не так…
        - Не продолжай, и так понятно. Главное, что все целы.
        - Относительно. Честно говоря, мы сначала подумали, что тебя собственный “Аргумент” прибил - ну и фейерверк ты там устроил. Несколько строений вокруг сложились, как карточные домики. А когда тебя вытащили из-под обломков, стало ясно, что достал тебя все-таки шаман, а не “Аргумент”. Ну и обломки добавили красоты, сейчас получше выглядишь, а тогда весь в крови был. Все лицо в синяках и царапинах. Живого места не оставалось. Бррр...
        Ника хоть и не показывала виду, но ее голос при живоописании моего плачевного состояния дрогнул, и лучница прервалась, чтобы справиться с волнением. Ради такого момента я готов еще раз на шаманку с голыми руками сбегать и на вражеском трупе станцевать. Любопытный момент - после того, как девушка попросила не называть ее больше ни Рыжей, ни Лисичкой, желание возвращаться к старому имени у меня и правда пропало. Теперь все её воспринимали как Нику, и никак иначе. Имя и впрямь меняет и человека, и отношение к нему. Самому попробовать? Да привык уже к Филину. Нормальное имя. А раз ничего в голову не приходит, то нечего мозг ломать над несуществующей проблемой, реальных хватает.
        - Угу, живого места и сейчас нет, - проворчал я, с удовольствием поддерживая разговор и любуясь лицом девушки, красиво подсвеченным пламенем от костра.
        Грех не воспользоваться подходящим моментом - все спят, мы вдвоем, никто не мешает. Положив щит рядом с собой, я опустил на него ладонь и запустил ассимиляцию, чувствуя слабое покалывание в пальцах от начавшегося процесса.
        - Выхода не было, - вздохнул я. - Пришлось “Аргументом” влупить. Нашим на ТС времени не оставалось, шаман должен был умереть, и как можно быстрее. Сама же знаешь.
        - Даже ценой твоей жизни? - с сомнением хмыкнула Ника.
        - Да не собирался я помирать, - пожал я плечами. - К тому же Гонор мог меня поднять “Помилованием”, даром, что ли, столько корячились вчера?
        - Чуть было не пришлось, - Ника кивнула. - Но у тебя сопротивление к кислоте просто фантастическое. Да и “Жажда крови” сработала, шамана ты ведь прикончил. Гонор тоже руку приложил - подлечил тебя “Благодатью”, снял эффект отравления, плюс твоей же настойкой рану залили. Вот и обошлось. Комплексные меры.
        Я невесело хмыкнул. Вот же незадача с этими дебаффами. С себя так или иначе негативные эффекты могли сбросить почти все: Каспер - “Сумерками” (снимает все эффекты болезни, проклятия и отравления). Ника - “Отступлением” (стрелок в момент прыжка сбрасывает эффекты, ограничивающие движение). Месть - “Обманом зрения” (сбрасывает эффекты контроля при уходе в инвиз). И только Гонор мог снять негатив не только с себя, но и с союзника - “Малой благодатью”. Мне, увы, избавляться от дебаффов вообще нечем, пока остается уповать на более высокую, чем у остальных, сопротивляемость к магии. Хорошо, что у нас есть клирик.
        С любопытством заглянув в клановые настройки - давненько этой темой не интересовался - я с сожалением убедился, что клановый опыт едва дополз до седьмого уровня. Так что ни новых умений, ни очков, достаточных для развития текущих. Маловато все-таки нас для развития клана, а новые уровни требуют все больше опыта, и развиваются, само собой, куда медленнее, чем сами игроки. Для того нас и нужно как можно больше в составе клана. Впрочем, с учетом того, что с лечащими эффектами пока напряженка, и 15% вытягивания здоровья из убитого врага, пусть “Жажда” и срабатывает лишь раз в час, тоже неплохое подспорье в критических ситуациях.
        Растворенный ассимиляцией щит наконец бесследно исчез, удачно одарив пятеркой к выносливости. Я поднялся и пересел поближе к очагу, на свободный камень рядом с Никой. Так и говорить можно тише, не напрягая остальных, и сама близость с девушкой приятна. Мне бы посмелее быть, видно же, что настроена она ко мне сейчас гораздо лучше, чем в песочнице… Но слишком много вокруг любопытных ушей и глаз, наверняка сейчас кто-то лишь делает вид, что спит. А для меня личные отношения… слишком личные, чтобы выставлять напоказ.
        На самом деле, несмотря на мое заявление о том, что выспался, все еще дико клонило в сон: реакция на лечение путем вливания статов в организм и физического изменения тела. Вспомнилось, что уже ненадолго приходил в себя - чтобы глотнуть настойки здоровья из услужливо поднесенной Каспером фляги (первым дежурил он), распределить статы и снова вырубиться. Отравление вышло знатным. Я и впрямь выжил в немалой степени благодаря “Кислотному ожогу” (50% сопротивление агрессивным средам). Пригодился-таки “подарок” от Кращера.
        Но разговор с Никой сейчас казался важнее, так что сон подождет.
        - Зараза, балахон испортил, - я с огорчением разглядел в свете пламени здоровенную прореху в ткани на животе. - Теперь так и ходить с дырой, обновку взять негде. Разве что когда локация откроется, то найдем поселок с мастеровыми.
        - Держи, тебе оставили, - лучница всучила мне котелок с похлебкой, в которой плавали вареные травки и кусочки мяса.
        - Надеюсь, не ящеролюдов на продовольствие извели?
        - Шутник. Нам и броненосцев хватило.
        Ложек у нас не имелось, так что пришлось хлебать через край котелка.
        - Неплохо. Травки, понятное дело, сама выбирала? Так как там с Каспером? Не томи, а то я уже начинаю думать, что вам Темный попался, и Касперу умение помахало ручкой.
        Ника тихо рассмеялась.
        - Не боись, все срослось. Вообще интересно получается - первых Хранителей приходилось искать, бегать за ними, а сейчас сами приходят и отдают награду. С чем это связано, как думаешь?
        - Ника!
        - Да тише ты. Касперу достался “Поглощающий тотем”.
        - Слава Гаэдо… И что этот тотем делает?
        - То, что и следует из названия. Поглощает трупы врагов и лечит хозяина или его спутников. Если игрок здоров, тотем за счет трупа создает магическую защиту. Количество поглощенного защитой урона зависит от ранга умения и силы оружия, использованного в качестве тотема. Для тотема Каспер забрал жезл одной из шаманок. Завтра проверим в действии.
        - Слушай… Я впечатлен, - я отставил в сторонку опустевший котелок, восторженно глядя на девушку. - Это же офигенно круто. Прямо по профилю Каспера - Огонь и Смерть, да и лечащая защита нам в финале ой как к месту придется.
        - Согласна, - Ника поворошила палкой угли в очаге, подкинула еще несколько обломков от перегородок, взятых из строений. - Здорово получилось. Вообще, среди умений Хранителя не бывает бесполезных. К примеру, моя “Подмена” на третьем ранге создает уже не просто стрелы, а с повышенной точностью и увеличенным шансом крита. Я свою шаманку одной стрелой добила, после твоих молний.
        - Толково. Что еще интересного произошло, пока я находился в отключке?
        - Да что там интересного... Вещи, стрелы и кристаллы пособирали, что требовалось залечить - залечили. Не один ты… поцарапался. Скромный ужин и отдых для лучшего распределения статов - вот и вся программа на ночь.
        Только здесь, возле огня, я разглядел, как осунулось лицо девушки. Недаром ее голос казался уставшим, хотя она отдыхала первой. Но это не столько физическое, сколько моральное изнурение. У всех нас в той или иной мере было схожее состояние.
        - Устала от всей этой кутерьмы?
        - Все устали, - кивнула Ника. - Скорее бы уже все закончилось. Год за мобами бегать не буду. Пусть живут. Или вообще никогда. Найду какое-нибудь тихое село и буду жить, наплевав на великие свершения. Займусь травами. А что, мне понравилось.
        - Записывай меня в соседи. С удовольствием помогу осуществить твою мечту, не знаю, как насчет остальных, но мне это тоже подходит. Кстати, насчет трав.... А почему эта лиловая хрень вокруг ТС не завяла? И как мы вообще здесь оказались, заросли же были непролазные?
        - Вот и радуйся, что так получилось. Только поэтому у нас нормальная ночевка.
        - Та-ак. А подробнее?
        - Заросли не пускают ночных тварей, - пояснила Ника. - В бестиарий загляни - новые мобы появились, от стихии Тьмы. Просеку на ТС голем проложил. Там же и сидит сейчас, в просеке, караулит единственный проход к нам. А Блоха с Задирой ему помогают, рвут нежеланных гостей в шесть лап и два крыла. Им - опыт, а нам - передышка. Завтра будет тяжелый день. Боюсь - самый тяжелый.
        Я не стал откладывать на потом, и действительно заглянул в бестиарий. И насчитал целых три новых наименования. ЗМЕЕВИК: кислотное прикосновение, кислотный капкан. КОСТЕЛОМ - быстрая, бегающая и прыгающая тварь: таранный удар, выпивание жизни. МАЛОСТРАХ - летучая тварь вроде крылана, наводит панику. Учитывая встречу с Крадущимся во мраке прошлой ночью - веселая компания подбирается.
        - Твою же… Справляются, говоришь?
        - Ага. Мобы лезут не часто, и всегда поодиночке. Кристаллов с них нет, кстати. Просто распадаются в пыль после смерти.
        - Но у них должен быть по идее тридцатый уровень? И питомцы справляются сами?
        - Понимаю твое удивление. Похоже, что в зоне этой магической рощи они слабеют.
        - Выходит, то, что нас чуть не сгубило, теперь помогает?
        - А я о чем? Вот и говорю - пользуйся передышкой, не суетись.
        - Я могу и вместо тебя подежурить, кстати.
        - Не надо. Я в порядке.
        - В общем, пропустил все самое интересное. Что завтра? Снова целый день дебильного фарма, чтобы поднять уровни?
        - Не совсем. Гонор говорит, что Гаэдо Доблестный торопит его, чувствует нарастающую угрозу. Он поможет отразить финальную атаку на Колыбели.
        - Хорошие и плохие новости в одном флаконе?
        - Хороших больше, - не согласилась Ника, опять улыбнувшись, и от ее улыбки у меня снова потеплело на сердце. - Посмотри на Гонора. На его уровень.
        - А что с ним не так… - я бросил взгляд на спящего клирика и глаза полезли на лоб. Уровень Гонор вырос до тридцатого уровня. Тридцатого! - Зараза! Но как?!
        - Каспер полон сюрпризов, - продолжая улыбаться, пояснила Ника. - Оказывается, в ЛИКе игроки сливали лишний опыт в особые кристаллы, чтобы оттянуть неизбежный момент перехода в следующий мир. У них там переход был не по времени, как в Дивносаде, а по достижению двадцатого уровня. Вот такой кристалл он с собой и прихватил. Говорит, берег для особого случая. Для себя, естественно. Но подумав, решил отдать Гонору, все-таки он - первожрец Гаэдо, и выживание группы во многом зависит от него. Не знаю, как там у Каспера с моральными качествами, но рациональным он быть умеет, этого не отнимешь.
        - Хороший выбор, - я медленно кивнул, осмысливая услышанное. - Правильный. Мое уважение, без дураков. Представляю, как он этот кристалл от сердца отрывал, когда отдавал клирику. Похоже, это он так после умения от Хранителя расщедрился. А какое умение получил на тридцатом сам Гонор?
        - “Святая броня”. Его магическая защита, пожалуй, теперь куда круче, чем твоя. Но ему так и нужно - он же танк.
        Я задумался. Достанься этот кристалл опыта мне, то активировал бы на тридцатом “Индуктивность”: за каждый заряд электризации враги получают на 3% урона больше от заклинаний, основанных на силе Воздуха и Воды. Учитывая мою прорву возможных зарядов… Но Каспер и в самом деле сделал правильный выбор. Вывезет Гонор - выживем и мы.
        Порывисто поднявшись с камня, я перенес вес на левую ногу, попружинил, оценивая состояние. Ничего не ноет, не болит. Не так уж сильно лиана повредила, раз уже зажило. Да и живот почти успокоился, хорошо похлебка пошла. Или просто с голодухи ныло, сейчас уже не разберешь.
        - Слушай, Ника, раз этих ночных тварей немного, то есть предложение сделать вылазку и набрать воды из питьевой чаши. Хочу сварить порцию-другую настойки здоровья. Завтра, как я понимаю, будет некогда этим заниматься, а расходник в хозяйстве нужный. Как тебе идея?
        - Нормально, - девушка с готовностью поднялась следом, тоже определенно засиделась. Хочется надеяться, что ей просто приятно составить компанию именно мне. - Разбужу Гонора, и сходим. И присмотри себе обновки среди трофеев, прямо сейчас, мало ли что.
        Глава 27
        - Выглядит стрёмно, - сухо обронила Месть, когда мы всем отрядом уставились с приличного отдаления в проход между руинами - на преградившую путь расселину. Пупсик замер молчаливой громадой за спиной хозяйки, бдительно охраняя ценное для пета тело. - Может, вы и правы, нам стоило объединиться. Мне теперь тоже кажется, что дальше будет только хуже.
        Я поморщился, отходя от нее в сторонку - запашок от голема исходил изрядный, вроде и привык, пока блонди с нами, но соседство всё равно малоприятное. Её признание не удивляло. За эти два дня она и впрямь словно перебесилась и вела себя более-менее адекватно. Тем не менее, обманываться на её счет не собирался ни я, ни мои друзья, мы не спускали с нее бдительного ока. Как только ситуация станет полегче, все может измениться обратно, так что чем быстрее мы с неблагонадежным элементом расстанемся, тем лучше. Хотела создать свой клан? Скатертью дорога.
        - Осталось немного, - Гонор с задумчивым видом изучал препятствие, попутно для тренировки хватки вращая булаву левой кистью. - Переправимся через расселину, и через двести шагов - последняя ТС…
        С его силой и развитым энергетическим закрепом тяжелый щит давно не был проблемой, клирик между схватками неизменно отправлял его за спину. Ночью ему взбрело в голову, что нужно уметь одинаково хорошо владеть обеими руками, вот и использовал каждую свободную минуту с завидной настойчивостью и терпением. В бою ведь всякое может случиться, и если правая рука вышла из строя, то левая должна ее заменить равноценно. Разумный подход, особенно для танка. Мне-то со сферой можно вообще без рук обходиться. Зато в моей котомке сейчас валялась пара лишних наручей и жезл - то, что не успел использовать для “Ассимиляции” по пути. Осталось самое легкое, но все равно мешало. Видимо, судьба у меня теперь такая - постоянно таскать на себе всякий хлам.
        - Пока вроде чисто, - Ника подняла взгляд на своего крылана, завершающего в небе круг над пропастью, на приличной высоте. - Можно рискнуть.
        - Рисковать будем в любом случае - Гаэдо беспокоится, - проворчал клирик. - Нужно поторапливаться.
        - А как, кстати, это выглядит? - полюбопытствовал я, припоминая, что как-то раз, когда Гонор был на респе, божок со мной заговорил. Но вполне возможно, что мне это просто почудилось. - Он с тобой общается напрямую, или...
        - Просто чувствую, - буркнул Гонор, закинув булаву на спину к щиту и тоже вращательными движениями разминая плечи.
        - Кстати, я в порядке, - сообщил Каспер, положив ладони на рукояти покоившихся в ножнах кинжалов. - Жду только вас.
        - Ты может и в порядке, а голему нужно больше времени для восстановления, тем более - для прыжка, - блондинка бросила на ночного клинка презрительный взгляд, но тем ее недовольство и ограничилось. Как я и говорил, выдохлась на язвительные остроты.
        ФИЛИН: Слышь, Каспер. Давно хотел спросить. Тебя отношение Мести совсем не напрягает? То, что она волком на тебя постоянно смотрит?
        КАСПЕР: С чего бы мне напрягаться? Я ей нравлюсь.
        ФИЛИН: Чего-чего? И как ты это понял?
        КАСПЕР: Чуйка у меня развита на намерения. Классовый навык. Любого из вас просчитываю запросто, Месть не исключение.
        ФИЛИН: Мне бы научиться шутить с такой каменной физиономией, как у тебя. Прямо завидно. А вообще, понятие “нравится” в отношении блонди меня бы напугало больше, чем простая неприязнь.
        КАСПЕР: Ладно, раскусил. Пытаешься понять, не сорвусь ли я в неподходящий момент? Нет, не сорвусь. Я отношусь к этому философски. Считаю, что вселенная посылает к нам не тех, кто нам приятен, а тех, кого мы заслуживаем. Не думал о том, что именно Алиса вам была инужна, чтобы сплотиться по-настоящему?
        ФИЛИН: Интересная… философия. Нет, не думал. Она мне просто на нервы действует.
        КАСПЕР. Вот именно, что на нервы. Есть люди, для которых скандал необходим как воздух, без “нерва” жизнь не в радость. Но люди не бывают плохими с рождения. Плохими бывают лишь обстоятельства. Понять Месть со всеми ее закидонами мне легко. Однако и обстоятельства, по моему глубочайшему убеждению, не оправдывают дурных поступков. Да, ты правильно понял - я вынес этот жизненный опыт из ЛИКа на своей шкуре, так что говорю со знанием дела.
        ФИЛИН: Извини, если лезу не в свое дело...
        КАСПЕР: Извиняю.
        Коротко и ясно - отвали. Я вздохнул и снова уставился на расселину, так как Каспер явно потерял интерес к разговору. А жаль. Его всего пару раз удавалось вызвать на откровенность, и то - по чату. Тот еще партизан. Но интересная личность, нельзя не признать. Вот и стучусь к нему в приват время от времени, ради удовлетворения жгучего любопытства.
        Мы уже пытались эту расселину обойти.
        Но она, казалось, рассекла всю зону испытания, от края до края. Диаметр зоны испытания - около двадцати пяти километров, поэтому проверять, так ли это, у нас не было ни желания, ни времени. Скорее всего, это произошло минувшим утром - когда мы все почувствовали странную дрожь, прокатившуюся глубоко в земле, но не сразу смогли найти причину этого явления. Позже выяснилось, что загадочное землетрясение соединило несколько старых расселин в одну общую, и мы стояли как раз перед свежим участком разлома - раздавшись, пропасть по линии разреза окончательно развалила останки древних руин, утянув обломки за собой в неизведанную бездну.
        Проблемой была не сама расселина, да и ширина в семь-восемь метров ни для кого из нас не являлась препятствием. Но то, что в этой бездне обитало, заполняя ее доверху непроницаемым для взгляда содержимым - чёрным и маслянистым, как нефть, заставляло нервничать. Тьма. Ожившая Тьма, посылающая по наши души монстров, как только мы оказывались поблизости. Пока была возможность, мы таких разломов избегали. Но теперь вопрос с переправой встал ребром.
        Откликаясь на мои подсознательные желания, Блоха неторопливой трусцой набравшего солидную массу зверя выбежал на десяток шагов вперед, приглушенно рыкнул в сторону расселины и нехотя вернулся обратно, повинуясь приказу. Незачем провоцировать Тьму раньше времени.
        После только что закончившейся схватки мы просто ждали, когда восстановится энергия.
        Долгий и быстрый бег по пересеченной местности, изредка прерываемый короткими схватками с паками броненосцев - не самое увлекательное занятие, особенно когда эти схватки давно в печенках сидят. Кажется, я это уже говорил? Но ведь так и есть, пока в этом плане ничего не изменилось. Ну и еще создания Тьмы, оставшиеся после ночи в руинах и спрятавшиеся в тенях, поднимали градус веселья. Ослабленные солнечным светом, твари подыхали от пары ударов, но если успевали добраться до нас - доставляли массу неприятностей. И о следующей ночевке каждый из нас думал с содроганием. Без ослабления светом, без сдерживающей силы магической рощи стихии Жизни, набравшие полную мощь монстры нас попросту разотрут в порошок. Слабый по сути полог защиты, окружавший любую ТС, вряд ли их сдержит.
        Значит, все должно закончиться раньше - до того, как наступит эта фатальная ночь.
        Я невольно покосился на шею Каспера, где чуть выше воротника кожаной куртки красноречиво алел свежий уродливый шрам. Он самый ловкий из нас, но именно он едва не погиб, когда примерно час назад мы нарвались сразу на двух тварей Тьмы, осознанно или случайно действовавших в тандеме. Первым атаковал МАЛОСТРАХ - вырвался из руин и бросился на Каспера, учуяв его даже в инвизе. Не думал, что такой невозмутимый тип, как наше белокожее привидение, вообще способен поддаться панике, но поверил, когда сам увидел. Любимое оружие тварей Тьмы - псионика, а с этим у большинства из нас проблемы. Спокойно и уверенно занимавшийся разведкой впереди основной группы, на пару с Блохой, Каспер, попав под воздействие крылатой бестии, вдруг сорвался с места и понесся куда глаза глядят, напрочь забыв о своих любимых кинжалах. Просто перестал соображать.
        Малостраха я тут же прибил молнией, но Каспер уже успел нарваться на КОСТЕЛОМА. Источающий сумрачную дымку демон, отчего его очертания казались размытыми - мелкий, любому из нас по пояс, но сильный, как парочка броненосцев, выпрыгнул на Каспера из руин, расположенных чуть дальше по ходу, собираясь вспороть ему шею бритвенно острыми когтями. И вспорол, зараза. Добить Каспера не позволил Блоха. Сшиб костелома с разбегу, в прыжке. И сам получил несколько рваных ран на морде и боках - тварь зацепила в предсмертных конвульсиях, бешено размахивая всеми четырьмя конечностями, когда ее башка смачно хрустела в челюстях клыкана. Гонор потом залечивал практически смертельное рассечение на шее “клинка”, сращивая “Благодатью” хлеставшую из разреза кровью сонную артерию. Клыкана я обработал настойкой сам, на нем заживало все, как… ну да, как на собаке.
        Легко отделались. И это - ослабленные твари Тьмы.
        Имелась и другая опасность. Оказалось, что ЗМЕЕВИК - мелкая ползучая гадость в руку длиной, способен вселяться в броненосцев, изменяя их сущность и их умения. И хорошо, что таких броненосцев попадалось мало, они вообще теперь стали редкостью, видимо, не все пережили эти паскудные изменения, когда твари Тьмы открыли охоту на все живое в локации, пока мы отсиживались до рассвета под защитой магической рощи. В общем, картина неприятная. Тревожная. Неудивительно, что мы все были на взводе, и старались говорить поменьше, чтобы не сорваться и не переругаться на пустом месте.
        Из хороших новостей - буквально полчаса назад у меня наконец получилось то, к чему я стремился в начале пути в Самшитовом городе. Концентрация во время бега. Ежедневные попытки проломить стену сквозь головную боль все-таки увенчались успехом. Сие событие было вознаграждено возникновением нового пассивного навыка: “Подвижная концентрация”. Навык неплохо жрал энергию, но зато с плеч словно свалился ограничивающий мои возможности жернов. Я прямо наслаждался процессом, где только возможно. Скастовать “Шаровую” на бегу? Запросто. Закрутить "Воронку”, не прерывая движения? Нет проблем. Ударить “Ледяным копьем” прямо в прыжке? Нет ничего проще! Благодаря этому я даже обрел что-то вроде второго дыхания, и начал испытывать некое извращенное удовольствие, уничтожая мобов, особенно - испорченных Тьмой.
        - Все готовы? - Поинтересовался Гонор, прерывая размышления. И не дожидаясь подтверждения группы, продолжил: - Прыгаю первым. Если Тьма отреагирует - стягиваю внимание на себя. Никто в драку не ввязывается, сразу уходите в отрыв, на маяк. Изворачивайтесь как угодно, но старайтесь не попасть под выпад МАЛОСТРАХА - иначе прыжок может не завершиться, а нам это надо? Не надо. Будьте внимательны.
        - А если на тебя насядут, а мы уже свалим? - резонно побеспокоилась Ника.
        - Никаких “если”, справлюсь, - отрезал клирик. - Я первожрец, или где? У меня сопротивление Тьме выше, чем у вас всех вместе взятых. Филин, прыгнешь последним. Твой “Двойник” отлично подойдет для заметания следов. Готовимся. Минутный отсчет.
        Я кивнул, думая о том же.
        Собственно, готовиться пришлось только Мести - в качестве прыжкового средства у нее имелся Пупсик, сама она такое препятствие преодолеть не смогла бы. Блондинка ловко вскарабкалась голему на спину, поставив стопы на торчащие из бедер полуметровые роговые шипы, словно специально выросшие для ее удобства, и вцепившись руками в такие же шипы на плечах.
        У меня на миг возникло желание украдкой подбросить медиатор, чтобы проверить, удачно преодолеем пропасть, или нет, но я от него отмахнулся. Другого пути на последнюю ТС все равно нет, а зависимость от камня я уже вроде как поборол.
        - Вперед! - скомандовал Гонор.
        Мы двинулись всей группой, а как только руины закончились, клирик разогнался и за пару метров от расселины врубил “Наскок”. Красивой параболой переправившись на ту сторону, он наделал шуму - по-другому такой прыжок не заканчивался, только ударом по площади. Пыль столбом и летящие во все стороны мелкие камушки. Отличное умение для танка, когда нужно сагрить мобов на себя, но сейчас, увы, ситуация противоположная.
        Он еще не успел обернуться, когда разогнавшийся Пупсик перемахнул через пропасть следом. Прыжок тяжелой громадины вышел не таким грациозным, но тоже дался голему без особых усилий. Удар вышел куда серьезнее, чем после приземления клирика, край разлома вздрогнул, роняя целые пласты отслаивающихся камней в заволновавшуюся Тьму.
        Продолжая изображать наездника, Месть поспешила увести голема дальше, к руинам, а рядом с Гонором уже возник Каспер, прочертив огненный след поверх пропасти, и мягко спружинив, там же возникла Ника. Блоха преодолел пропасть “Рывком”, пету такие расстояния давно по плечу.
        Все проходило подозрительно тихо - никто не атаковал.
        - Филин! - напряженно поторопил Гонор.
        Секундная заминка, и я уже на той стороне, оставив взамен своего двойника. Не теряя времени, мы быстро двинулись дальше. Слишком просто все получилось. Подозрительно просто.
        Уже углубляясь в руины, я разок оглянулся, как будто что-то почувствовав. На краю все еще стоял мой двойник, на последних секундах, и когда мой взгляд упал на него, он вдруг поднял руку и с грустной миной на лице помахал мне на прощание, перед тем, как исчезнуть.
        Я вздрогнул, торопливо отвернулся и постарался догнать свою группу. Понятия не имею, что это значило, но как-то не по себе от такого одушевления магического призрака, словно обретшего собственное сознание. А еще с каждым применением Двойника возникало неприятное ощущение, словно я играю с собственной судьбой. Будто оставляю на растерзание мобам часть своей души. Бред, конечно. Это просто умение, ничего больше.
        То, что у нас наметились серьезные проблемы, стало понятно еще до того, как мы добрались до ТС. Разведавший обстановку Задира донес информацию до Ники, а та поделилась с группой. Но поворачивать нам было некуда, запасных маяков в локации нет, да и проверить, так ли все плохо, как кажется крылану с высоты, следовало лично.
        При ближайшем рассмотрении всё оказалось ещё хуже.
        ТС была разрушена.
        И дело вовсе не в полностью разбитых в хлам, превращенных в горы мусора строениях вокруг зоны ТС - нет, была уничтожена неведомой силой сама площадка. Все девять статуй, составлявших охранный периметр зоны безопасности - повалены и разбиты, остались лишь обломанные постаменты полуметровой высоты. Причем, судя по полностью покрывающей каменные плиты травяной поросли, произошло это давно. Сервис-столб, безжалостно вырванный чьей-то ублюдочной рукой, а может, просто протараненный особенно злобным броненосцем, валялся на растрескавшихся плитах посреди площадки, густо оплетенный зелеными побегами - зеленое на черном.
        - И что теперь? - убитым голосом обронила Ника, растерянно глядя на все это непотребство. - Что будем делать? Ночевки здесь точно не выйдет.
        - Мы и не планировали, - хмуро бросил Гонор, медленно шагая вдоль круга поваленных статуй, словно ожидая, будто они вот-вот прекратят валять дурака и поднимутся на свое место. - Забыла?
        - Сбылись твои дурные предчувствия, Месть, - я криво усмехнулся, заходя на площадку следом, и невольно покосился на лучницу с ее големом. Зря. Блондинка, тоже напряженная как струна нежданным обломом в виде разрухи, моментально перехватила мой взгляд и тут же вызверилась:
        - Еще раз так посмотришь, глаза выцарапаю. Причем сама я к тебе даже не притронусь. Догадываешься, кого попрошу?
        Я представил, как Пупсик лезет ко мне с обнимашками, со своими жуткими лапами, шипами по всему телу и еще более жуткими когтями, и содрогнулся.
        - Она не при чем, - вздохнула Ника, заступаясь за блонди. - Травой все заросло, и явно не магического происхождения. Тут кто-то другой порезвился, и давно.
        - Ты еще скажи, что это я накаркал, - клирик тоже ожег меня злым взглядом, и я состроил максимально миролюбивую физиономию, чтобы не обострять и без того паршивый момент. Все на взводе, так что со словами сейчас нужно поаккуратнее. Но ситуация и в самом деле унылая. Прямо-таки убийственно унылая.
        - Интересно, как так получилось, что именно эта ТС оказалась последней? - Я медленно подошел к заваленному столбу, попинал ногой, постучал концом посоха, но он почему-то не пожелал возвращаться на место самостоятельно, собака такая. Блоха, следуя моему примеру, тоже его обнюхал и царапнул лапой, после чего немного отбежал в сторонку и обеспокоенно уставился на меня, чувствуя нешуточное смятение хозяина, но не понимая его причины. Понятное дело - столб несъедобный, а все несъедобное клыкана априори не интересует. - К примеру, если бы ты, Гонор, пошел не по часовой, а против, от своей первой ТС, то этот маяк стал бы для нас вторым.
        - Я пошел искать вас с Никой, так что случилось то, что случилось. - Гонор оглядел нас всех мрачным взглядом. - Признаться, я и впрямь не знаю, что делать. Есть идеи по-существу? Если нет - тогда не сотрясай зря воздух, а думайте.
        Что-то сегодня все срываются именно на мне с завидным постоянством. Досадно, что ли, что по силе уже превосхожу всю группу? Или просто вот такой я безобидный, подушка для битья, коврик для пыли? Ничего, вот закончим испытания, и покажу кузькину мать… Я ведь не злопамятный, просто память у меня отменная.
        - Все было предопределено, - Каспер из нас пятерых казался самым спокойным на вид. - Ничего не изменилось. Нужно активировать то, что осталось.
        - Как активировать то, что разрушено, идиот?! - рявкнула на него Месть.
        Я глянул на Каспера с симпатией, как на собрата по несчастью, но он реплику блонди просто пропустил мимо ушей. Хороший навык, надо поучиться.
        - Спокойно! Может, попробовать его установить заново? Выглядит целым, просто вырван из… - Я присел на корточки и начал обрывать побеги, цепко державшие столб. В тот момент, когда пальцы коснулись черного обсидиана, я поперхнулся на полуслове.
        ТОЧКА СОХРАНЕНИЯ. АКТИВИРОВАТЬ: ДА/НЕТ?
        Увидев всплывшее сообщение, я торопливо, словно опасаясь, что столб вскочит и убежит, лишив меня изумительной возможности, очистил от зелени торцевую часть и вставил в гнездо слота кристалл сущности. Прямо так, оставив его в лежачем положении. Зачем трогать то, что и так работает?
        - Народ, маяк в норме, - пропустив посыпавшиеся возгласы изумления и недоверия мимо ушей, я добавил: - И активацию я запустил. Но вам нужно глянуть, что предлагает этот маяк. Вы офигеете.
        Я еще раз недоверчиво перечитал системное предложение:
        МОДИФИКАЦИЯ ПРЕДМЕТА (СТОИМОСТЬ - КРИСТАЛЛ СУЩНОСТИ, РАЗОВАЯ УСЛУГА): ШАНС ИЗМЕНЕНИЯ РЕДКОСТИ ЛЮБОГО ПРЕДМЕТА СНАРЯЖЕНИЯ.
        И тут же сформировался зелеными строчками на прозрачном фоне перед лицом список всего моего имущества - оружие, доспехи, расходники.
        Ни секунды не сомневаясь, я сделал выбор.
        Что самое важное для игрока из всего имущества? Тем более, когда появился шанс изменить лишь одну вещь? Вот именно. Оружие.
        В ушах прозвучал мелодичный звон, по сфере прошла волна света, и из РЕДКОЙона превратилась в… УНИКАЛЬНУЮ. То бишь - масштабируемую. А ее параметры, мгновенно пересчитанные системой, выросли так здорово, что я задохнулся от восторга. Гонор, нетерпеливо прихватив лапой меня за плечо, оттеснил в сторонку, чтобы тоже приобщиться к празднику, но я не обратил на столь бесцеремонное обращение ни малейшего внимания, с удовольствием перечитывая изменившееся описание предмета:

“ДЛАНЬ СУДЬБЫ” (УНИКАЛЬНЫЙ ПРЕДМЕТ, 27 УРОВЕНЬ). МАГИЧЕСКАЯ СФЕРА, ОРУЖИЕ, ДАЛЬНИЙ БОЙ. УРОН МАГИЕЙ 405-540. КОНЦЕНТРИРУЕТ МАГИЧЕСКУЮ ЭНЕРГИЮ И УСИЛИВАЕТ ЗАКЛИНАНИЯ. ВСТРОЕННАЯ СПОСОБНОСТЬ: “ПОСЛЕДНИЙ АРГУМЕНТ” - 45000 УРОНА СИЛОЙ ВОЗДУХА. ЗАРЯД 1/1. ВОССТАНОВЛЕНИЕ: 20 ЧАСОВ (КРИСТАЛЛ СУЩНОСТИ). ПРЕДМЕТ ПРИВЯЗАН К ДУШЕ ИГРОКА ФИЛИН И ЯВЛЯЕТСЯ ЧАСТЬЮ СЕТА “ВЛАСТЬ СУДЬБЫ” (3/5)”.
        Я тут же проверил, насколько возросло благодаря усиленной базе самое простое умение - “Раздвоенная молния” (с учетом всех коэффициентов от специализации и статов), и счастливо заулыбался. Почти три тысячи. А если пробежаться взглядом по урону остальных умений…
        - Филин, приди в себя, - оторвал меня от приятного процесса грубоватый окрик Гонора. - Нужно решить, что делать дальше.
        И ткнул мне в руки уже раскуренную трубку, чтобы приобщиться к “Глубокой медитации”. Оказывается, пока я любовался расчетами, все успели не только модифицировать любимое оружие, но и сделать по затяжке. Лучницы, само собой, улучшили луки, Каспер - один из кинжалов, а Гонор крутил кистью фиолетово подсвеченной системой палицей, мощь которой возросла даже на беглый взгляд.
        - Ты же говорил, что у тебя табака осталось на последнюю порцию? - я с удовольствием глотнул пахучего дымка и вернул трубку хозяину. - Тот самый момент, когда уже не стоит экономить?
        - А сам как думаешь? - с нехарактерной для него язвительностью поинтересовался Гонор. Видимо, дурные манеры Мести заразны.
        - Слушай, Гонор, помнишь, ты рассуждал о плюшках, которые мы получим после завершения испытания? Предполагал, что при удачном раскладе можно будет обзавестись уникальными умениями, или найти толковое оружие…
        Я опустил тот момент, что Гонор еще говорил о полезных артефактах, один я такой получил. Смысла дразнить остальных прямо сейчас не вижу.
        - Помню. И что?
        - Подозреваю, что мы все это уже получили. Вот это и есть награда - модификации умений и предметов, умения Хранителей…
        - Не будь пессимистом, - укорила Ника. - Наверняка будет что-то еще.
        - Предпочитаю быть реалистом. Даже с тем, что есть, мы уже неплохо поднялись.
        - Все это здорово, не скрою, сюрприз с модификацией оружия весьма своевременный, но это не решает общую проблему, - Гонор отправил булаву за спину и оглядел всех внимательным взглядом человека, который сумел собраться с духом и принял важное решение. - Здесь мы не отобьемся, зона безопасности разрушена, ничто не ослабит нападающих.
        После обновки его настроение определенно улучшилось. И не только у него - все приободрились. Бонус системы серьезно повысил наши шансы. Но он прав, ложка меда в бочке с дегтем и впрямь еще не решение, наша жизнь по-прежнему под большим вопросом. И тревога никуда не делась, продолжала жрать нервы всем и каждому. Уверен, что и Касперу несладко, а его бесстрастный вид - следствие физиологии, отличающейся от человеческой, и сигналы его мимики мы просто толкуем неверно.
        - Так, и что нас теперь ждет? - деловито поинтересовалась Месть, изучая свой лук, алеющий по контуру едва заметной огненной каймой.
        - Тьма и забвение, - буднично сообщил Каспер, любуясь своим обновленным кинжалом, светящимся зеленой аурой.
        - Да ладно, не так же плохо, - попыталась сгладить его заявление Ника, но Каспер ткнул кинжалом в сторону одной из раздолбанных статуй, поясняя мысль.
        - Сами смотрите.
        Тут уж все разглядели, что даже разбитая, статуя ещё подавала признаки “жизни”. Её обломки сочились густой темной дымкой ауры стихии Тьмы.
        - Мы точно прокляты, - сказала Ника вновь погрустневшим голосом. - Посмотрите на руины!
        Тут уж и я не сдержался, выдал нецензурно. От руин в нашу сторону ползли тени, наливаясь чернотой, разливаясь среди каменных обломков, словно густой дым от чадящего сырым топливом костра, поглощая и развалины, и растительность непроницаемым пологом. Казалось, что тени как едкая кислота растворяют всё под собой. Кольцо таких неторопливо расширяющихся пятен окружало площадку ТС, еще немного, и все они сольются в одну волну, а затем эта волна доберется до нас.
        И понял это не только я.
        - Вижу метку Хранителя, - так же ровно добавил Каспер. - Он возле Колыбели, и движется в её сторону. Подозреваю, что к нам он вообще не собирается.
        - Черт, далековато, - озабоченно крякнул Гонор. - Но в сложившейся ситуации другого выхода не вижу. Без паники, народ! Если Хранитель не идет к нам… то мы идем к нему! За мной, бегом!
        Глава 28
        Самой изнурительной пробежкой в моей “самшитовой” жизни - вот чем это было. Держались плотной группой, инвиз Каспера больше не срабатывал на врагах, и отрываться в одиночку для него стало слишком опасно. Следовали за полетом Задиры, высматривающего с высоты свободные от серьезных препятствий участки. Довольно скоро стало ясно, что все твари Тьмы повылазили из своих захоронок, из ближайших разломов, будто получив сигнал - “кушать подано, но еда убегает”. И самая разумная тактика, чтобы не увязнуть в бесконечных схватках - не останавливаться вовсе.
        Но нас преследовали. Окружали. И атаковали, стоило замедлиться из-за непредвиденных преград, из-за того, что приходилось постоянно петлять среди руин, так что всех стычек избегать не выходило. Шокирующий визг Задиры почти не помогал, подтормаживал мобов не больше чем на секунду, а боевые навыки крылана Гонор применять Нике запретил - если пет получит дезориентацию или ступор и окажется на земле, то его мигом порвут в клочья. Главная польза от него - высотный обзор, сейчас и это само по себе ценно. Зато Блоху такие ограничения не сдерживали, питомец с удовольствием пользовался взращенной силой, набирая жизненный и боевой опыт.
        Полтора часа сумасшедшей движухи, в пробежке от девятой ТС до Колыбели.
        От множества одновременно происходящих событий все смешивается в какой-то пестрый калейдоскоп и застревает в памяти отрывочными картинками.
        ...Строение по правую сторону с грохотом разваливается на куски, горбатая туша КРАДУЩЕГОСЯ ВО МРАКЕ чернильной кляксой вспучивается из осыпающихся обломков, стряхивая мусор, как пес капли дождя с мокрой шерсти. Враждебное давление обжигает нервы электрошоком и, похоже, мы с Гонором единственные, кто выдерживает этот удар почти без последствий. Подхватываю под руку споткнувшуюся на бегу Нику, не позволяя ей упасть, и всаживаю змеящуюся трескучими разрядами молнию в темный силуэт врага, на миг ярко озаряя очертания его уродливого тела.
        Месть подхватить некому, она летит кувырком, но даже в падении успевает отдать приказ - ее Пупсик резко меняет направление и проламывает остатки стены, за которой скрывается монстр. Два гиганта сталкиваются, заставляя землю под ногами дрожать, крадущийся успевает обвить противника множеством истекающих ядовитой дымкой щупалец, но голем, не обращая внимания на вражескую атаку, шинкует его своими чудовищными когтями с такой легкостью, словно тот состоит из желе. Давление моментально исчезает, наш ручной монстр оказывается намного сильнее чужого.
        Каспер возникает рядом с блонди, рывком ставит её на ноги…
        ...Выпрыгнувший из тени навстречу КОСТЕЛОМс треском врезается в вовремя подставленный Гонором щит. Тварь оказывается не менее ловкой, чем клирик, демонстрируя потрясающую реакцию и способность держать удар - отталкивается от щита всеми четырьмя конечностями и бросается на следующую цель - на меня, бегущего рядом с клан-лидером. Упругий вихрь “Штормового допинга” вновь отбрасывает создание Тьмы, и на этот раз его в прыжке снимает Блоха, смыкая челюсти на омерзительной зубастой голове...
        ...Юркая тень бросается из-под куста к Нике, заставляя девушку использовать “Отступление” и перенестись далеко в сторону. Не потеряв ни секунды при смене цели, ЗМЕЕВИКрезко меняет направление, стреляет юрким телом вверх и впивается в живот блонди, вырывая из ее груди дикий, бьющий по нервам крик боли. Месть падает на колени, роняя лук. Её Пупсик, не успевший защитить хозяйку, вдруг набрасывается на оказавшегося рядом Каспера, но “ночной клинок” уходит из-под удара в “Сумерки” - его тело размывается и исчезает.
        Гонор смещается “Наскоком”, чтобы оказаться между големом и Местью. Бьет волна света и разрушения, комья земли с травой вперемешку брызжут в стороны. Не разгибаясь из скрюченного положения, Месть выбрасывает руку, пытаясь вонзить кинжал клирику в пах, но тот заслоняется щитом. Озаренная сиянием “Благодати” ладонь здоровяка ложится на лоб девушки - изгоняя получившую над ней управление тварь и превращая её в облачко быстро рассеивающейся дымки.
        Каспер вонзает нижним концом в землю жезл, и тот начинает пульсировать зловеще-красным сиянием, собирая рассеянную после смерти твари энергию и подлечивая пострадавших...
        ...Два крылатых силуэта с пронзительным визгом сталкиваются в небе, и МАЛОСТРАХпасует перед яростью крылана. Меняя направление, он несется вниз, на нашу группу. Дебафф, словно летящее впереди твари невидимое копье, достается Нике. Побледнев как мел, дезориентированная девушка вскидывает лук и пытается всадить стрелу в спину Каспера, который, не видя, что творится сзади, взмахом руки швыряет навстречу пикирующему созданию Тьмы лассо “Огненной цепи”, пронзая тварь острием сотканного из пламени кинжала и заставляя ее рассеяться горящим облачком праха.
        Ника не успевает выстрелить - я вовремя отталкиваю её плечом, и сорвавшаяся с тетивы стрела уходит в небо...
        Давление нарастало, врагов становилось всё больше, а тот факт, что счетчики по контролю популяции за каждый отдельный вид тварей Тьмы быстро заполнялись, обещая за выполнение каждого задания по десять бонусных очков умений, совсем не радовал. Сложно радоваться в такой запарке, когда тебя со всех сторон норовят разорвать на кучу мелких тряпочек.
        И мы придумываем новую тактику.
        Месть теперь не слезает со своего голема, набравшего дикую физическую мощь и не менее впечатляющую пробивную массу - тот тараном бежит напролом, игнорируя препятствия. Встающие на пути Пупсика строения с грохотом взрываются при столкновении, летят во все стороны куски песчаника и целиком обваливаются секции. Следуя за големом по проторенному пути - в кои-то веки прямому, как стрела, остается лишь внимательно смотреть под ноги. Заставляя выкладываться голема с наездницей, мы экономим собственные усилия.
        Пускаться в этот сумасшедший пробег, не попытавшись отбиться на ТС, теперь кажется верным решением. Там бы нас уже давно смели. А сейчас оставалось лишь бежать и надеяться, что мы не столкнемся с чем-то более серьезным, чем атакующие создания Тьмы. Казалось бы, куда уже хуже. Но ведь мы еще не видели стражей, которые обязательно появляются в комплекте с Хранителем. Мы не знаем, что нас ждет. Ящеролюды тридцатого уровня? Громадные боевые рептилии? Взвод шаманов-некромантов? Или… или все эти твари, стягивающиеся со всей локации, и выполняли роль стражей?
        Тогда у нас серьезная проблема. Угу, как будто до этой мысли проблем не было…
        Но Гонор почти уверен, что на Колыбели мы отобьемся. Клирик обнадежил, что у Гаэдо есть идея, как остановить эту волну. Шанс есть. Колыбель - центр локации, наиболее мощная энергетическая установка именно там - репликатор, значит, и охранный барьер по логике наиболее сильный. Недаром последний Хранитель появился именно там. Это не просто подсказка, а прямое указание, где всё должно завершиться.
        Наконец вижу, что мы уже почти на месте - подножие кургана летит навстречу, стремительно вырастая в размерах. Задира уже реет над центром Колыбели, Блоха несется впереди, обогнав нашу группу на пару десятков шагов, на пару с Пупсиком. Тяжелые лапы голема, массу которому добавляет и наездница, с треском продавливают и разрушают по пути ступени, сужающимися кольцами опоясывающие склон. Тоже прыгаю по ступенькам, чуть в стороне, чтобы не спотыкаться на том безобразии, что оставляет после себя голем. Гонор несется левее, пыхтит со щитом на спине и булавой в лапе, Ника держится правее, а Каспер пропал из виду за спиной, но с ним пока все в порядке - его метка бодро горит на мини-карте.
        Стараюсь не вертеть головой, взгляд строго следует направлению бега - и так знаю, что десятки темных теней, обложивших нас со всех сторон, продолжают преследовать, стягиваясь вокруг кургана смертельной петлей. С лица срываются капли пота, в груди хрип от горячего воздуха, паника ядом просачивается в каждую клетку тела, ускоряя пульс, и сердечко стучит, игнорируя голос разума. Слишком фатальным выглядит такой финиш… Фатальным для нас. Как ЭТОможно остановить нашими жалкими силами?!
        Но вот мы на вершине.
        Проскочив за линию зоны безопасности, каждый из нас хватает котомку, и когда добегаем до центра, где находится репликатор, высыпаем в одну кучу все кристаллы сущности, которые у нас есть. Месть спрыгивает с голема последней, добавить ей нечего - все свои кристаллы она отдавала питомцу, и это того стоило. Но куча и так получается солидной - не меньше сотни расходников.
        - Хватит?! - сипло выдыхаю, с надеждой глядя на клирика - надеюсь, чудо все-таки случится, как он и обещал.
        - Должно, - не менее охрипшим голосом отвечает Гонор, его глаза напряженно блестят из-под кромки шлема, опустевшую котомку он не глядя отбрасывает в сторону, вновь хватаясь за булаву.
        - Тогда чего мы ждем?! - рявкает Месть, от ее хваленого самообладания под натиском смертельной угрозы давно не осталось и следа.
        - Спокойно, - в голосе клан-лидера чувствуется неуверенность, это понятно - такого делать еще не приходилось, но мне от понимания как-то не легче и вновь усилием воли приходится давить панику внутри. - Нужен подходящий момент. Гаэдо даст сигнал. Отдыхаем, пока есть возможность.
        Отдыхаем?!
        Оборачиваюсь и в тихом ужасе смотрю туда же, куда неотрывно пялятся и остальные. Куда ни глянь - за границей зоны безопасности уже десятки тварей Тьмы, и с каждой секундой подходят новые. Собрались все виды: холмами мрака теснятся КРАДУЩИЕСЯ, ощупывая шипастыми щупальцами искрящийся при прикосновении барьер. Между ними мелкими шавками суетятся КОСТЕЛОМЫ, с нетерпеливым зловещим шипением скаля зубы. Под их лапами сотнями кишат ЗМЕЕВИКИ, наполняя воздух омерзительным шелестом трущихся змееподобных тел. А завершающим штрихом над куполом барьера кружат десятки крылатых МАЛОСТРАХОВ,пытаясь пробить защиту псионическими атаками.
        Изгнанный из своей родной стихии численным перевесом, не меньше всех остальных уставший от гонки Задира тяжело опускается на плечо голема, глубоко впиваясь когтями в некроброню, и бессильно смотрит красными от злобы глазами на реющих над нами врагов. Блоха тоже рычит, но “оппонентов” слишком много, и в его рыке слышен страх, который испытывает и его хозяин. Я и сам скалюсь как клыкан - зло и затравленно, от нервного напряжения по коже бегут непрерывные мушки, наэлектризованные волосы встают дыбом, накаченная “Пересветом” сфера искрит и потрескивает, искры проскакивают даже по посоху.
        У остальных видок не лучше, печать обреченности всё сильнее проступает на лицах Ники и Мести. Даже Каспер теряет привычную невозмутимость, его лицо темнеет от тревоги. Буквально - становится вместо белого почти черным, но мне сейчас не до особенностей его расы.

“Праведный суд” Гонора, с успехом использованный в похожей ситуации на позапрошлой ночевке и изгнавший порождения Тьмы, сейчас нам не поможет. Потому что сейчас всё гораздо хуже. Но если знакомое умение подкрепить божественной силой самого Гаэдо…
        План именно таков.
        Барьер начинает поддаваться. Идущий от него гул нарастает как от трансформатора подстанции при перегрузке. Когти и щупальца тварей Тьмы пробивают его все чаще. Их там уже столько, что отдельных тел не разобрать. Сплошная темная шевелящаяся масса. Зараза… Надеюсь, что отчасти они передавят друг друга. Рано я радовался своей силе, воображая, что круче меня здесь никого нет. То, что сейчас происходит - разборки не нашей весовой категории. Как же мы так вляпались? Что пошло не так?
        - Гонор, - окликает клирика вздрагивающим от паники голосом Ника. - Сколько еще ждать?! Если они сейчас продавят барьер, то..
        - Я этого и жду! - глухо рычит из-под шлема здоровяк. В его глазах все сильнее проступает лихорадочный блеск. - Терпение! Каспер, запускай тотем. Пора!
        Ночной клинок кивает, быстрым движением опускается на корточки и ловко втыкает трофейный жезл заостренным нижним концом в стыки между плит. Умение запущено, и жезл почти мгновенно озаряется пульсирующем багровым сиянием - вокруг столько врагов, излучающих злобную энергию, что нет необходимости дожидаться их смерти для поглощения, срабатывает сразу. За время пробега удалось использовать тотем всего дважды, в режиме нон-стоп особо не поэксперементируешь, но теперь нам бежать некуда.
        Вовремя.
        Что-то вдруг лопается, как гигантский воздушный шар, и барьер, не выдержав давления, исчезает. Звук такой силы, что больно бьет по ушам. И вся эта темная копошащаяся масса многолапой зубастой волной вливается на портальную площадь, стремительно сжимая кольцо и приближаясь к диску репликатора, где еще борются против своей незавидной участи несколько неудачников.
        - На плиты, лицом вниз! Глаза закрыть!
        Гонор не ждет, когда все выполнят приказ, на это нет времени. Падая ничком, я успеваю краем глаза заметить знакомое по многочисленным схваткам движение. Взлетевшая вверх булава клирика вспыхивает сияющим солнцем, а сам он словно вырастает вдвое, наливаясь тем же нестерпимым сиянием. Кольчуга, панцирь, шлем, наплечники - сияет все, вплоть до сапог. Грохот удара обрушивается на курган громом небесным, а свет, казалось, насквозь прожигает руки, когда я закрываю ладонями уткнувшееся в пыль лицо. Земля содрогается в диких конвульсиях, и кажется, что курган начинает рассыпаться, проваливаться сам в себя.
        Все это длится считанные секунды, а потом приходит странная легкость. Злобное нечеловеческое давление, вжимавшее нас в плиты, пропадает. Поднимаясь на ноги и машинально отряхиваясь, я озираюсь. Гонор все еще стоит на колене, сорвав шлем. По его красному от прилива крови лицу градом катит пот. Он недоверчиво смотрит на свою руку и разжимает пальцы, выпуская бесполезный обломок от рукоятки. Всё, что осталось от его уникального оружия после божественного удара.
        Но мне пока не до сочувствия - опасливо оглядываюсь кругом.
        Невероятно. Курган чист. Тел тварей Тьмы не видно, их словно смело ураганом, разобрало на частицы беспощадным божественным светом - и так оно и есть. Кое-где лишь виднеется слабая темная дымка, оставшаяся от особо крупных тел, да и ту рассеивают солнечный свет и ветер.
        Сообщение от системы утверждает, что на нас только что свалилось столько опыта, что я сразу взял тридцатый уровень, максимальный для этой локации, и прорва опыта ушла в копилку сверх тридцатки. Но с этим мы разберемся потом.
        Ника встает не так легко - ее покачивает, движения неверные, она оглушена сильнее, чем я. Контуженный Задира и вовсе не в силах подняться - подстреленной куропаткой валяется на плитах, беспомощно дергая крыльями и скрежеща когтями по камню. Месть сидит, сжав руками голову, словно та раскалывается от боли. Пупсик, застыв изваянием, ждет, когда оклемается хозяйка. Похоже, он единственный, кто этого удара даже не заметил, хотя его бронированная некрокожа слегка дымится. Нашарив на плите оброненный кинжал, Каспер с заметным трудом, но выпрямляется, он к бою готов. Двужильный, чертяка.
        Благодаря повышенной магической защите, мы с Блохой чувствуем себя неплохо. И именно поэтому мы первыми замечаем, как на территории Колыбели появляется новое действующее лицо.
        Какого пня…
        Кирпич?!
        Нет, я тут же осознаю свою ошибку - ЭТО СОЗДАНИЕлишь выглядит, как погибший Кирпич.
        Возникнув из ниоткуда, Хранитель в облике коренастого воина, облаченного в стальные доспехи, легким шагом пересекает границу бывшей зоны безопасности и вступает на площадь Колыбели. Правая рука сжимает меч, а под шлемом вместо лица уже знакомо клубится Тьма. Моё сердце падает куда-то в район пяток. Зараза. Девятый Хранитель выпал Темным. Не повезло. Но что-то вроде этого все и ожидали, не могло же везти до бесконечности. Просто мы старались не поднимать эту тему, чтобы не сглазить. Поэтому даже не стали решать заранее, кому достанется последнее уникальное умение. Теперь ясно - никому.
        - Нет, только не это! - Ника со стоном вскидывает лук, её руки дрожат от слабости после контузии.
        - Стоять! - рычит Гонор, с заметным усилием поднимаясь с колена. Вместе со вспышкой Гаэдо из него ушла вся энергия, но ответственность за свою группу с него никто не снимал, держится на одном усилии воли, и я смотрю на него с сочувствием и уважением одновременно. Когда-нибудь эта ответственность его раздавит, но не сейчас. - Я сам! Если не справлюсь - вы знаете, что делать. Сейвы у меня еще есть. Филин! “Аргумент” заряжен?
        - Да, - севшим голосом выдаю я, но мне сейчас плевать, как я выгляжу со стороны.
        - Отлично. Вот его и применишь. - Он требовательно протягивает ко мне руку, и я понимаю его без слов. Клирик остался без оружия, а у меня есть запасное.
        - Не доводи до этого, очень тебя прошу, - снимаю со спины и кидаю ему трофейный шаманский жезл - последнюю вещь, которую не успел ассимилировать по пути. Как чувствовал, что понадобится - рука не поднялась уничтожить.
        - Постараюсь, - пробурчав сквозь зубы, клирик перехватывает жезл на манер булавы и, прикрывшись щитом и чуть сгорбившись, выдвигается навстречу Темному Хранителю.
        ГОНОР: “Как только дам сигнал, выдавайте все, что у вас припасено на черный день. Потому что этот день наступил. Не бойтесь меня зацепить. Главное - выиграть бой. И если хоть один из нас выживет - мы победим”.
        Хранитель не стал дожидаться, когда клирик добредет до него тяжелой походкой уставшего до чертиков человека. Метров за двадцать до контакта он резво взял с места и высоко подпрыгнул, отзеркалив умение Гонора - “Наскок”.
        Стрелы Ники и Мести пронзили воздух, пытаясь сбить цель прямо в прыжке, но промахнулись - мне даже показалось, что они попали, но прошли сквозь тело Хранителя, как сквозь призрака. Каспер “Пылающим шагом” прочертил огненную линию, чтобы добраться до врага как можно скорее, и тоже не угадал. Блоха его обогнал и взвился в воздух… бессильно клацнув челюстями.
        Пожалуй, только я не поддался общему порыву и дождался, когда Темный приземлится. Финишная точка “Наскока” - это всегда оглушающий удар, но этот даже пыли не потревожил. “Ледяное копье” сработало дважды, со свистом пронзив воздух, и сомнений не осталось - я попал, но толку от этого было - ноль.
        Да это действительно долбанный призрак! И как его уничтожить?!
        Ответ мне не понравился.
        Тяжеловесно разогнавшийся голем, не такой быстрый, как Блоха, поспел к драке последним. Обычно его участия хватало, чтобы поставить жирную завершающую точку в любой схватке. Но Хранитель только его и дожидался. Я уже видел, как это происходило в прошлый раз, с Кирпичом. Хранитель скользнул к туше некромонстра, тот взмахнул когтистыми лапищами, но естественно, не попал. Потому что призрак уже растворился темной дымкой и впитался в плоть монстра.
        Месть вскрикнула, захрипела, будто получив мощный удар под дых, упала на колени и завалилась на бок. “Духовная связь” сыграла с ней злую шутку, вырубив хозяйку, когда власть над её петом получило создание Тьмы.
        Очертания некроголема исказились, дымка окутала его непрерывно колеблющимся, словно бы текущим по поверхности тела саваном, а его и без того огромная туша, казалось, еще больше увеличилась после такого паразитического симбиоза. Чудовищные мышцы на глазах расперло так, что начала лопаться бронированная кожа, обнажая сочащееся сукровицей мясо. А обнаружив, что после слияния здоровье голема рывком выросла до ста пятидесяти тысяч единиц, я растерянно замер, уже не зная, то ли смеяться, то ли рыдать и посыпать голову прахом. Собственным. Вместо послушного воле хозяйки Пупса мы получили страшнейшего врага.
        ФИЛИН: “Вы понимаете, что происходит?! Мы сами притащили костюмчик для босса!!!”
        ГОНОР: “Без паники! В этом же и его слабость! Теперь, в физическом теле, он уязвим!”
        НИКА: “Уязвим?! Магия его почти не берет, да и физика ему как слону дробинка!”
        ФИЛИН: “В стороны, бью “Аргументом”!”
        ГОНОР: “Не смей, рано! Нужно его ослабить, он слишком силен! Я сагрю и дам сигнал! Сперва вливайте всё, что сможете, затем - “Аргумент”.”
        ФИЛИН: “Гаэдо сможет помочь?”
        ГОНОР: “Нет! Он выдохся!”
        КАСПЕР: “Действуй”.
        Но голем сам развернулся к бежавшему навстречу клирику, тот даже не успел применить “Гнев”. После удара “Праведного суда”, сжегшего кучу кристаллов, на нем и так висело мощнейшее из возможных агро. Обретя заемную плоть, Темный и впрямь стал подчиняться обычным системным законам.
        Бросаю быстрый взгляд в сторону блондинки - та по-прежнему валяется в отключке. Пока голем под властью Темного, придется обойтись без неё.
        Насыщенные магией стрелы впивались голему в спину, вонзались одно за другим ледяные копья - накрученный магическими зарядами, я работал, как автомат. Каспер ушел в инвиз, явно задумав что-то свое и решив подобраться поближе. Но монстр не обращал на нас внимания, его интересовал только Гонор. Даже упавшая на тушу "Воронка”, выморозившая вокруг воздух и покрывшая тело монстра хрустко ломающейся в движении ледяной коркой, не смогла его замедлить. Жезл “Поглощающего тотема” треснул под его лапой, развалившись на куски. Тварь! Насмешка судьбы - мы сами создали и взрастили самого опасного врага, с которым теперь и боролись.
        Блоха сунулся было к Пупсу, чтобы отвлечь от клирика, но удача ему изменила - от пинка голема рослый клыкан отлетел, как жалкая болонка, а упав на плиты, больше не поднялся. Жив, но с переломанными костями и в полном ауте. Я лишь стиснул зубы, вбивая в башку голема очередную молнию, без видимого эффекта.
        Несмотря на усталость, Гонор довольно ловко поднырнул под замах жуткой лапы, способной одним ударом развалить человека надвое. Как и у всякого существа, несмотря на сумасшедшую мощь, у Пупса тоже имелись относительно слабые места, анатомию никто не отменял.
        Видимо, согласовав действия по чату, Гонор и Каспер сработали одновременно. Возникший позади монстра Каспер резанул полыхнувшими пламенем кинжалами под его правым коленом. Тот покачнулся, и клирик, прикрыв голову щитом, с многообещающим хрустом врубился в то же колено набалдашником жезла, усиленного “Пересветом”.
        А затем Гонор совершил ошибку, ставшую для него фатальной. Воспользовавшись секундной заминкой опустившегося на поврежденное колено монстра, клирик дотянулся до его шипастой башки и коснулся ее ладонью, пытаясь изгнать Темного “Благодатью” - также, как это уже проделывал по дороге, спасая Месть. Вот только весовая категория врага была совсем иной. Темный Хранитель - это не просто какая-то низшая тварь, подвластная обычным умениям.
        Мой крик запоздал, но я бы не успел предупредить в любом случае. Голем ударил “Рассечением”. Магически удлинившиеся когти разрубили щит, а затем и самого клирика. Изувеченное тело рухнуло на плиты замертво, обильно заливая пыль на камнях кровью. И тут уже закричала Ника, выплескивая бессильный гнев и ужас от произошедшего.
        На какую-то секунду время для меня словно остановилось.
        Я просто растерялся.
        Наспех составленный план развалился одним ударом. Против такой мощи никто из нас не выстоит в прямом физическом столкновении, это только что доказала мгновенная гибель клирика. Гонор из нас был единственным, кто мог поднять погибшего “Помилованием”, но его-то поднять некому. Каспер вновь исчез, тоже это осознав и пытаясь избежать участи клан-лидера. Но если мы не завершим испытания, нас ждет забвение. Всех. А значит, что-либо решать, что-то придумать мог сейчас только я, как наиболее сильный по части магии.
        Как убить тварь, почти непробиваемую ни для магии, ни для физики? Единственный способ - влить как можно больше единовременного урона, ведь “почти” - это еще не иммунитет. И я только что сообразил, как это сделать. Самое сильное в моем арсенале - “Аргумент”, но в случае с големом даже этого умения слишком мало. А если “Аргумент” будет не один? Недаром за время этих клятых приключений я приобрел умения, связка из которых буквально напрашивалась сейчас в голову.
        Несколько минут назад, высыпая в общую кучу кристаллы, я все же кое-что оставил - расходники в кармашках пояса. Никогда не знаешь, как повернется бой. Вот и повернулся. Гонор прав в одном - хоть кто-то из нас должен выжить. Жаль, если это буду не я, ведь такой перерасход меня почти наверняка убьет. Но выхода нет, а сейвы еще имеются, так что…
        Будет офигенно больно, но не больнее, чем смерть от щупалец Кращера.
        ФИЛИН: Все - в сторону, подальше от голема. Есть идея. Не мешать! Без разговоров!
        И что-то долбившие в чат Ника с Каспером заткнулись.
        На глоток настойки времени уже не оставалось - тяжело разгоняясь и заметно прихрамывая, голем направился ко мне - второму по значимости противнику. Ладонь на кристалл. “Штормовой допинг” взвихрился вокруг меня воздушной воронкой, насыщая уставшее тело энергией и заемной бодростью. Секундой ранее сброшенный с “Раздвоенной молнии” и переназначенный на другое умение “Выброс” зарядился под завязку.
        Запуск!
        Перед глазами все размывается. Три последовательных прыжка “Двойником”, и вместо одного противника у голема появляется четыре - я, и три моих копии, замкнувшие его в квадрат. Четыре магические сферы вспыхивают над правым плечом каждого из нас.
        Затем следует удар.
        Небеса словно трещат по швам и разверзаются, исторгая нестерпимо сияющий столб диаметром в несколько метров, сотканный из толстых как древесные стволы голубых молний. Я мгновенно слепну, хотя успеваю зажмурить веки. Оглушительный рев и бьющая во все стороны бешеная энергия, сметающая все на пути...
        Я отключился всего на секунду, сознание просто не выдержало такого выброса мощи. Обнаружил себя на коленях, ладони упирались в каменный плиты, не позволяя окончательно свалиться. Каждая клетка тела молила о пощаде, но битва еще не закончилась. Сквозь плавающие перед глазами черные пятна я смотрел на обугленную до неузнаваемости тушу некроголема. Вокруг горели и дымились даже камерные плиты. С големом покончено. Я оказался прав, идея выгорела.
        Но одного я не учел.
        За миг до удара Темный успел покинуть тело носителя, избрав другое вместилище. Он воспользовался “Духовной связью” между петом и его хозяйкой, скользнув по ней в новое сознание. Очнувшаяся блонди, как ни в чем не бывало, быстрым шагом приближалась ко мне. Оброненный лук остался на плитах позади нее, пальцы сжимали рукоять кинжала, на его лезвии колебалась темная дымка. В глазах девушки тоже колыхалась Тьма. Сбылась мечта блонди, пусть она это сейчас и не осознавала.
        Я ничего не мог сделать. Даже шевельнуться, чтобы дотянуться до последнего расходника на поясе и применить “Допинг”. Энергия выжата досуха, ниже критического уровня, и было удивительно, что сознание еще при мне. Даже мои двойники обессиленно стояли на коленях, сгорбившись, как и я. Ника? Лучница лежала без признаков жизни, девушку все-таки вырубило. Её крылан валялся неподалеку сломанной куклой. Блоха? Едва дышит, не в силах подняться. Каспер? Не вижу. Возможно, тоже в отключке, просто вне поля зрения, но нет сил даже повернуться. По интерфейсу не определить - перед глазами все еще плавают пятна, размывая информацию.
        Так что, мы все-таки проиграли?
        Я скорее почувствовал, чем увидел, как за спиной блонди возник Каспер. Затем зрение на миг обострилось, словно вспышка. Кожаная куртка и волосы “клинка” дымились, изъеденные огнем, но настроен он был решительно. Стремительное движение с ярко полыхнувшим лезвием кинжала и огненная нить перечеркнула горло лучницы.
        Вновь.
        Каким-то непостижимым образом Месть изогнулась, избегая смертельного удара, развернулась к Касперу, одновременно отпрыгивая в сторону. Но тот ждал чего-то подобного, и ударил вновь. С двух метров он не промахнулся: магический кинжал “Пылающей цепи” вонзился в грудь девушки, соединив их обоих огненной связью.
        А затем что-то пошло не так. Жутко закричали оба - от нестерпимой боли. И оба вспыхнули с ног до головы жарким, уничтожающим пламенем. Иконки Мести и Каспера погасли одновременно. Жар от их горящих фигур волной разошелся вокруг, горячо дохнул мне в лицо, и я не смог удержаться, завалился на бок. Не чувствовал ни боли, ни усталости. Ничего не чувствовал. Просто лежал и пытался пробудить в себе радость от осознания, что Хранитель пал.
        Через какое-то время к тихо тлеющей в душе радости подкралось сомнение.
        Все еще не было системного сообщения о победе. Сквозь муть в сознании я пытался понять, что именно не сделано. Мне бы просто отлежаться, но понять нужно прямо сейчас, чтобы доставшую дорогой ценой победу не упустить. Клятое испытание...

“Используй то, что есть только у тебя”...
        Я не сразу сообразил, откуда пришел этот едва слышный шепот. Гаэдо. Видимо, он не вправе подсказывать напрямую, у всех есть свои ограничения, даже у божеств, особенно юных и полностью обессиленных.
        Так что же есть такого у меня, чего нет у остальных?
        Озарение было мгновенным. Колыбель - центр локации. Центр.
        Капля силы всё же нашлась. Ладонь дотянулась до пояса. Последний кристалл вспыхнул “Допингом”, вновь вливая энергию в изнуренную плоть. Маловато, но это позволило хотя бы подняться на ноги и доковылять до диска репликатора, где создавались заново тела игроков при воскрешении. Медиатор озарился мягким сиянием, когда я его вытащил из кармашка на поясе и положил на ладонь, а в центре репликатора загорелся ранее невидимый слот.
        Камень вошел в него идеально.
        И наконец посыпались долгожданные системные сообщения.
        Эпилог
        Мы помогли друг другу добраться до знакомого по прошлому посещению местечка недалеко от подножия кургана, где находилась питьевая чаша и очаг, сложенный из камней нашими руками. Отдыхать наверху, глядя на тела погибших друзей - сомнительное веселье. Вернее, вообще никакого.
        А повод для праздника все же имелся. Друзья воскреснут, нужно лишь подождать, а значит - прочь печаль. Локация открылась. Без сомнения. Возможность проверить это лично еще предстанет, а пока и по карте видно, что граница, отделяющая зону испытания от остального мира, погасла, больше не удерживая нас внутри. Побежденная Тьма вновь уступила Свету, спрятавшись глубоко в расселинах. А может, и вовсе исчезла - не проверял. Да и пень с ней. Есть проблемы интереснее.
        Блоху пришлось тоже оставить наверху. Великоват собакевич для переноски. Даже будь я в порядке, уже не смог бы его поднять. Кости срастутся, надо просто дать ему отлежаться, и он сам меня найдет, как только сможет.
        А вот Задиру Ника прихватила с собой. Собственно, из-за него и тащились до места стоянки вдвое дольше, ноги-то едва переставляли, а тут еще вполне увесистый пет в качестве ноши. Но Ника не смогла оставить своего любимца без пригляда. А я не смог остаться в стороне и не помочь. Заботливый вот я такой, до тошноты. И теперь эта зубастая сволочь лежала на коленях у девушки, скалясь и издавая шипение каждый раз, когда я, по его мнению, неправильно шевелился. Жаль, что его не прибило. Шутка.
        Огня нам сегодня хватило по самое не хочу, так что очаг трогать не стали. Зато ничегонеделаньем занялись с большим удовольствием.
        - Мечтал я остаться с тобой вдвоем, но теперь мне кажется, что цена малость высоковата, - покосившись на Нику, так же расслабленно откинувшуюся спиной на стенку строения, расположенного рядом с питьевой чащей, я нервно хихикнул. Почему-то это признание показалось жутко смешным. От переутомления, не иначе.
        - Расскажешь про этот камушек? - спросила Ника, глядя на меня с усталым прищуром. Лицо расцарапано, кожа в пыли. У меня видок вряд ли лучше. Зато она даже такая симпатичная. Стоп, я ведь тоже теперь красавчик. Действительно, смешно.
        Я машинально подбросил медиатор и вновь поймал на ладонь. Скрывать больше не тянуло. Ключ к локации все время был со мной. И как теперь понимаю, если бы его не нашел я, то нашел бы кто-то другой. Обязательно. Системная закладка. Но посчастливилось мне, и теперь я единственный из группы, у кого есть пока еще не собранный, но перспективный сет. Всего лишь побочный эффект ключа для того, кто его найдет первым. Везунчик я, не иначе.
        - Лучше давай поговорим о том, что делать дальше. Твое предложение еще в силе?
        - Устроить отпуск? - смекнула Ника, слабо улыбнувшись. - Я еще больше укрепилась в этом желании.
        - Тогда у нас два варианта дальнейшего развития событий. Сперва, конечно, дождемся наших возрожденцев. Сейвы есть у всех, тут беспокоиться не о чем, и таймеры в клановых настройках светят исправно. Вопрос в другом...
        - Знаешь, я не поняла, почему Каспера поразило собственное заклинание, - задумавшись, Ника, похоже, не заметила, что перебила меня. - Нас это спасло, но хотелось бы разобраться.
        - Думаешь, это получится у меня, потому что я маг? Ладно, ладно, попробую. Но это лишь предположение. У Хранителя была какая-то особая защита. Каспер сумел ее пробить, но защита сумела отзеркалить урон. Результат мы видели. Жуткая штука. Или Хранитель воспользовался способностями Мести, о которых она умолчала. Или… да пень его знает. Воскреснет - поспрашиваешь. Мне-то она вряд ли ответит, а вы, девочки, всегда сумеете договориться.
        - Блажен, кто верует в женскую солидарность, - Ника хмыкнула. - Ясно, что ни черта не ясно. А лихо у тебя с “Двойником” получилось. Сам придумал, или Гаэдо подсказал? Никогда не видела… такую мощь. Разве что у Гонора с Гаэдо получилось - Светом.
        - Гаэдо к тому времени скис, - фыркнул я. - Я и сам с усами. Чуть пупок не развязался, когда столько копий создавал. Кстати, меня только сейчас осенило - не будь голема, Темный мог вселиться в Блоху, или сразу в одного из нас. Но Темный выбрал сильнейшего. Так что Месть с ее питомцем все-таки пригодились, хоть и не так, как мы рассчитывали. Теперь она перед нами чиста, все обязательства свято выполнены. Сплошной профит. Тьфу. Ника, ты меня специально перебиваешь, чтобы мысли путались?
        - Извини. У меня и самой чехарда в голове. Столько всего произошло за последние часы.
        - Дни, если брать все произошедшее в целом. Итак… О чем я? Вот жеж… А!
        - Филин?
        - Что? - я спохватился.
        Оказывается, вместо продолжения разговора сам же и умолк, размышляя о всяком. Клятая усталость.
        - Так о чем ты задумался?
        - О плюсах и минусах, - я вздохнул и пояснил: - Два варианта. Или уходим в следующий мир, или на какое-то время остаемся здесь, чтобы привести дела в порядок. С одной стороны, у нас уже тридцатка по уровням, и делать здесь как бы нечего, но с другой стороны, спешка, как говорится, хороша только при ловле блох.
        - Давай подробнее. Любопытно послушать.
        - С большим удовольствием. Благодаря достижению нашей группы - “Выживший”, - у нас выросли все сопротивления до 30%, даже псионика. Тут ты как в воду смотрела, а я оказался неправ. Отличное преимущество для дальнейшего развития. Но не менее существенно другое - мы все пятеро получили титул “Хранитель”, а к нему прилагается уважение от всех светлых и нейтральных рас на сервере, торговая скидка, выгодные задания. И так далее. Правильно?
        - Ты же понимаешь, что главный приз - это наша жизнь?
        - Само собой, - я хмыкнул.
        - Тогда ладно, продолжай, - Ника улыбнулась, да так светло, что на душе потеплело. Мне улыбнулась, не кому-то еще. Ей интересно, пень меня забодай! Вновь машинально подброшенный камешек едва не пролетел мимо ладони - расчувствовался. Или просто рука от слабости дрогнула. Нет, все-таки расчувствовался.
        - Следующий пункт повестки. Мы ограничены уровнем, но опыт всё равно будет копиться, не пропадет. А ещё можно будет прокачать как можно выше все умения, перед тем, как искать приключения на задницу в следующем мире.
        - А еще можно получать новые достижения, выполняя задания для местных, - подхватила Ника, - развивать ремесла, искать артефакты для усиления способностей… Да просто путешествовать по миру, делая все это сразу.
        - Точно. Дел хватит для всех. А в следующий мир уйдем позже, никуда портал не сбежит. Причем уйдем более подготовленными во всех отношениях. Кстати, ты обратила внимание, что открылся только один портал из восьми?
        - Как-то не до того было, - призналась Ника. - Но я тебе верю. Похоже, здесь еще немало задач, требующих решения.
        - И сет нужно собрать, - добавил я. - Хотя это как раз лучше делать в следующем мире, где вещи постарше уровнем и, соответственно, получше качеством. А то я и так всякого барахла в сет нахватался. Выбора не было.
        - Как я понимаю, мы добрались до минусов? - Ника тихо рассмеялась и потянулась за флягой, чтобы глотнуть настойки бодрости.
        - Точно, - я улыбнулся. - За уход в старший мир имеются следующие пункты. Сет - это раз. Ограничение по уровню - это два. Да-да, помню, что только что говорил о развитии умений, но старший мир - это всегда лучшие возможности. Новые ремесла, новые артефакты, новые…
        - Враги.
        - Да ладно. Где враги, там и друзья.
        - Хорошее предложение, Филин, - кивнула Ника. - Очень разумное. И не делай такую кислую мину, я не шучу, я действительно понимаю и ценю твое мнение. Но есть одна загвоздка. Меня словно что-то тянет дальше. Словно мой мир, где я смогу остаться надолго, еще впереди. А здесь - просто временная остановка. Маленький шажок перед большим путешествием. Если у тебя остались еще какие-нибудь аргументы, чтобы убедить меня остаться, то самое время их привести. Вдруг получится. - И лучница лукаво прищурилась, глядя на меня в ожидании ответа.
        Зараза… Та еще задачка. Оба варианта заманчивы, каждый по-своему, но не разорваться же! Остаться здесь, собрать сет, узнать тайны этого мира, развить умения до разрешенного предела? Или отправиться в новый мир, продолжить рост не только в умениях, но и в уровнях, качественно меняя себя шаг за шагом, а тайн и артефактов хватит и там?
        Я вновь улыбнулся и подкинул медиатор.
        Он высоко взлетел над ладонью, вращаясь вокруг оси и радостно подставляя теплым солнечным лучам то сверкающий золотом, то сияющий серебром бока.
        Но еще до того, как он опустился, я уже знал верный ответ.

***
        СЕНТЯБРЬ 2019/ МАРТ 2020.
        ОТ АВТОРА: ДРУЗЬЯ, “САМШИТОВЫЙ ГОРОД” ЗАКОНЧЕН. ПИСАЛАСЬ КНИГА ДОЛЬШЕ, ЧЕМ Я РАССЧИТЫВАЛ, И ПО ОБЪЕКТИВНЫМ, И НЕ ПО ОЧЕНЬ ОБЪЕКТИВНЫМ ПРИЧИНАМ. ХАНДРИЛ, ДУМАЛ, ИСКАЛ ВАРИАНТЫ ДЛЯ СЮЖЕТА ПОИНТЕРЕСНЕЕ - ВСЕ ЭТО ОТНИМАЕТ ВРЕМЯ. КРОМЕ ТОГО, КНИГА ПОЛУЧИЛАСЬ ПО ОБЪЕМУ В ПОЛТОРА РАЗА БОЛЬШЕ, ЧЕМ Я РАССЧИТЫВАЛ, А ЭТО ТОЖЕ ВРЕМЯ И УСИЛИЯ. НО УСИЛИЯ ТОГО СТОИЛИ - СЧИТАЮ, ЧТО КНИГА ВЫШЛА НА СЛАВУ.
        САМО СОБОЙ, БОЛЬШАЯ ПРОСЬБА НЕ ОБХОДИТЬ КНИГУ ВНИМАНИЕМ ПОСЛЕ ПРОЧТЕНИЯ - ОТЗЫВЫ, РЕЦЕНЗИИ, ДА И ПРОСТО ЛАЙКИ - ВСЕ ЭТО МНЕ ИНТЕРЕСНО, И ПОЛЕЗНО ДЛЯ ПРОДВИЖЕНИЯ КНИГИ. НАПОСЛЕДОК: ЕСЛИ ВАМ ИНТЕРЕСНЫ ДАЛЬНЕЙШИЕ ПРИКЛЮЧЕНИЯ ФИЛИНА В ВИКСЕ, НЕ ЗАБУДЬТЕ ОБ ЭТОМ УПОМЯНУТЬ. ПОКА БУДУ ЗАНИМАТЬСЯ ОСНОВНОЙ ЛИНИЕЙ - С ЗУБОСКАЛОМ, ВОЗМОЖНО, НАКОПИТСЯ МАТЕРИАЛ И НА ВТОРУЮ КНИГУ ВБОКВЕЛА. НО ЭТО ЗАВИСИТ В ПЕРВУЮ ОЧЕРЕДЬ ОТ КОЛИЧЕСТВА ЖЕЛАЮЩИХ ЭТУ КНИГУ УВИДЕТЬ. НЕСМОТРЯ НА ТО, ЧТО Я СТАРАЮСЬ ВСЕГДА ПИСАТЬ ТО, ЧТО МНЕ РЕАЛЬНО ИНТЕРЕСНО, Я ВСЕ ЖЕ КОММЕРЧЕСКИЙ АВТОР. ЕСЛИ ОЖИДАНИЙ БУДЕТ НЕ СЛИШКОМ МНОГО, ПРОДОЛЖЕНИЕ, УВЫ, БУДЕТ ОТЛОЖЕНО В ДАЛЬНИЙ ЯЩИК РАДИ БОЛЕЕ АКТУАЛЬНЫХ ПРОЕКТОВ.
        О БУДУЩИХ ПРОЕКТАХ - В БЛОГЕ В БЛИЖАЙШЕЕ ВРЕМЯ. ПРЕДВАРИТЕЛЬНО НА ВЫКЛАДКУ СТОИТ ОРИЕНТИРОВАТЬСЯ НА ЛЕТО.
        СПАСИБО, ЧТО БЫЛИ СО МНОЙ И ФИЛИНОМ, ПОКА ДЛИЛИСЬ ЭТИ ПРИКЛЮЧЕНИЯ.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к