Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Зима Александр: " День На Роздуми " - читать онлайн

Сохранить .
День на роздуми Александр Викторович Зима
        Свой научно-фантастический роман украинский советский писатель посвятил ученым, открывающим новые виды энергии. Экспериментальная лаборатория, куда приглашены ведущие физики нескольких стран (среди них и советский исследователь Павел Острожный), стала местом не только научных разработок, но и борьбы идей, мировоззрений. За важными открытиями тайно следят те, кто не оставил мысли властвовать над другими странами и народами…
        Ценность произведения в его гуманной, антивоенной направленности.
        Роман присвячено вченим, які відкривають нові види енергії. Експериментальна лабораторія, куди запрошені провідні фізики кількох країн, - серед них і радянський дослідник Павло Острожний, - стала місцем не тільки наукових розробок, а й боротьби ідей, світоглядів. За важливими відкриттями таємно стежать ті, хто те мріє владарювати над іншими країнами і народами…
        Цінність твору - в його гуманній, антивоєнній спрямованості.
        ХЛІБ ДЛЯ ПОДОРОЖНЬОГО
        Над цим романом Олександр Зима працював із захватом і якоюсь самозреченістю, відмовившись од багатьох любих його душі уподобань - поїздок на виступи перед читачами, вечорів у письменницькому клубі, походів по книгарнях, риболовлі… Було все для нього новим у цьому творі - тема, матеріал, герої. Він занурювався у світ науки, світ зіткнення ідей з серйозністю дослідника-аналітика і з якимось дитинним подивом стежив за вчинками своїх героїв. Будував цей твір за законами фантастичного жанру, давши волю уяві, та у найви-гадливішій ситуації видно було почерк письменника, котрий звик твердо стояти на грішній землі і писати її грішних героїв, знаходячи в них не те, що оскверняє зір і розум, а те, що вабить око і вивищує душу.
        Часто говоримо: письменник пройшов важку школу життя, і йому є про що писати. Значно рідше говоримо, що впертою роботою душі і розуму письменник накопичив у собі стільки життєвого матеріалу і такого якісного, що його не дасть найскладніша біографія. У житті Олександра Вікторовича Зими (1937 -1986) вдало поєдналося і перше, і друге. Він народився у селі Рибальчому на Херсонщині, у тій частині українського степу, що підступила своїми лісозахисними смугами, дубовими гайками до піщаного узбережжя Чорного моря. Це була заповідна земля з лиманами, повними пташиних гнізд, сивою ковилою і сивим над усім од спеки небом. Зелену оазу охороняли два Віктори Зими - батько й старший брат письменника. На цій землі, що пахла «полином і безсмертником, сухим цвітом молодого буркуну й ще чимось гарячим і до щему рідним», проминуло дитинство Сашка, тут закладалися підвалини доброго ставлення до всього живого, він не втомлюватиметься писати про степовий край і його людей у кожній книзі. Взаємність людини і землі в творах Олександра Зими має більше значення, ніж художній прийом. Без цієї єдності і взаємності
поруйнувалася б естетична система творів. «Я хочу од життя так багацько, - скаже згодом письменник устами своєї героїні в романі „Мідний серпень“, - що од того бентежно й світло стає не лише мені, а й кожному, з ким буде по дорозі у той день, що палахкоче в моїх очах вітражем на все небо - там яскравіють фарби моєї землі. Незрадженої й вічної».
        На роки навчання в Голопристанській середній школі і служби в лавах Радянської Армії на Далекому Сході припадають перші замальовки, вірші, кореспонденції. Бажання навчишся писати привело демобілізованого воїна до Львівського державного університету на факультет журналістики. Студентські роки, не дивлячись на двадцять два карбованці стипендії, були щасливими, бо осяювали їх молодість і сподівання на гарне майбутнє. В суперечках про книги, кінофільми, певні життєві явища часто непомітно збігали ночі, і засинали ми під скрегіт першого трамвая, що робив крутий поворот, об’їжджаючи ріг університетського гуртожитку на вулиці Жовтневій. У тих суперечках Сашко часто був заводієм… Після закінчення університету (1964 р.) Зима якось легко увійшов у велику журналістику - його запросили на роботу до «Молоді України», і з посвідченням власного кореспондента він, легкий на підйом, об’їздив Львівську, Ровенську, Волинську області, постачаючи потрібний матеріал газеті: від проблемної статті і фейлетону до актуальної інформації в номер. Молодий журналіст очолював у Львові відділ обласної газети «Ленінська молодь»,
працював на Львівській студії телебачення. У «Ленінській молоді» Олександр Зима друкує свою першу повість «Березовий грім», а в журналах «Дніпро», «Знання та праця», «Україна», «Жовтень» з’являються його оповідання. Написаного назбиралося на книжку, і він їде з рукописом до Києва.
        Із радістю і вірою в молодого автора редагував у видавництві «Молодь» цей рукопис Григір Тютюнник. У повісті та оповіданнях, що склали першу книжку О. Зими «Хліб для подорожнього», вже проступила та визначальна риси, яка пройде через усе, що буде зроблено письменником: повага до народної моралі і віра в людину. Молодий автор, як і його старший товариш - редактор, сповідували закони добротворення. Світ і все на світі починається з любові, у цьому загадка і розгадка таланту, це те коріння, що живить крону. Любов до землі, на якій народився і виріс. Любов до школи, де вчився. Любов до кровних і просто близьких. Бажання поділитися хлібом із подорожнім. Це, звичайно, не мало нічого спільного із нерозумним замилуванням, та хіба оспівувати те, що любиш, гріх, з яким мусиш критися? У своїй любові Олександр Зима був щирий і не приховував своєї любові від читачів.
        «Сиві тумани паліють жовтим вогнем, міняться, згасають. Отакої пори Зойка побачила корабель. На трьох щоглах гостро випнулися сліпучо-білі вітрила. Корабель наче летів між небом і водою, а дівчина стежила за дивним красенем, і на захопленому обличчі золотими лелітками трепетало густе ластовиння.
        - „Товариш“ у море пішов, - озвався з корми батько.
        Зойка довго снила білим летючим вітрильником».
        Або:
        «На втишеному плесі видніється довгий ланцюжок галаганів. Зойка лічить поплавки, що губляться у червонаво-синіх присмерках. Отак один за одним наче попірнають чорні крихти галаганів, і вляжеться ніч. Зойка найдужче любить ту хвилину, коли з-за обрію в небо шугають снопи жовтого вогню, ніби по той бік світу гасять багаття, топчуть його, і з-під чиїхось ніг бризкає жарва. Цієї пори в сітки стрягне перша риба. Пересмикуються ланцюжки галаганів або враз гучний сплеск води примусить і Зойку і батька озирнутися на те торгання, борюкання пійманої риби - перед очей розбігаються срібні кола, наче хто впустив тарілку з рідким кришталем - розсипався бризками, сяйнув - і вже нема нічого. Перегодя: шшворр-плесь, шшворр-плюм! - уподовж невидимих тепер галаганів тремтять, колисаються, біжать водограями летючі озерця, і Зойці здається, що на воду спадають то вечорові, то нічні неводи, а під ними, повен сонячного світла, котить своє повноводдя сивий Дніпро».
        Ці уривки наведено з першої книжки Олександра Зими, і з них видно, що в літературу прийшов письменник зі своїм світобаченням, залюблений у слово, з вірою у великі можливості художнього слова. Його героям - рибалкам, землеробам, лісівникам, єгерям - подобається справжня робота, і для зображення її автор знаходить промовисті, влучні деталі. «В кузні Рубан люто взявся до роботи. Міх аж стогнав під його дужими руками. За два тижні вже мовчки розумів Олеся, і, годі було Мовчану зиркнути на ковадло, Рубан хапав довжелезні кліщі, шурхав ними в горно, виймав залізний брус з білими кволими сполохами, кидав на тирлечко ковадла, брався за молот і так гатив часто, що Олесь ледве встигав мітити удари малим стрибучим молоточком».
        Мірилом людини, вважав письменник і всюди обстоював цю думку, має бути її совість, ставлення до життя, до громадянського обов’язку. Не громохкі слова, а діло, нехай непомітне, прикрашає людину і світ, в якому вона живе. Теплими фарбами змальовує автор родину Чумаків у своїй другій книжці «День молодого сонця» що вийшла в 1973 році у львівському видавництві «Каменяр». Ніщо не минає повз увагу митця, все важливе для нього в родинних стосунках героїв - і праця, і відпочинок. Ось після важкого дня Чумаки сідають до столу: «Кузьма крає, кавун так, що з-посеред скибок вилущується дебеле стебло соковитої „душі“, чахкає її на кілька кругляків, підсовує Усті, а сам бере скибку, присьорбує жадібно, як спраглий. Вистрілює насіння просто додолу (кури підберуть), а жінка ділить „душу“ на часточки, наштрикує їх ножем і поштивенько їсть». Ні, не минули для Олександра Зими уроки Григора Тютюнника безслідно: коли змальовуєш людину, все важливе. Письменник любив влучне слово, йому подобалося міцно будувати фразу, вона в нього дихала, як жива, несучи якийсь глибинний зміст. «Сарматський степ починався від Кам’яної
Гарби і розбігався на всі чотири сторони. Куди не глянеш - рілля. Розорано, засіяно, заволочено, лише вузенькі клинці сивуватих полинів, жовтого дроку, ковили та вузлуваті стовбури козельців незаймано стояли за спинами й перед очима скіфських баб, цих кам’яних ідолів Із смиренно складеними на животі руками. Втупивши у простір очі, вони думали про сиву минувшину, що прогула за їхніми плечима, про незнану будучину, яка от-от виткнеться з-за обрію і пропливе на блідому од спеки небі жовтогарячим міражем. Чому ця оземкувата сарматка, що народила дітей і посадовила їх на коней із сагайдаками стріл за плечима, чому вона думала з тим тихим спокоєм в очах, ніби уже тоді передчувала добру годину своєї землі? Що цінували скіфи й сармати у своїх жінках?» Романтична піднесеність стилю розковує уяву, дає їй крила і витворює аж якийсь казковий світ. Але там, де письменник хотів затаврувати фальш, мова його набирала зовсім інших, аж ніяк не пастельних, кольорів. Він не терпів лицедійства і пристосуванства, можливо, саме тому не завжди йому легко доводилося в житті.
        Автором двох книжок, членом Спілки письменників України повернувся Олександр Зима у майже рідні йому південні краї - до Миколаєва. Товаришував тут з Іваном Григурком, Валерієм Бойченком, Дмитром Кременем, підтримував молодого поета й прозаїка Валентина Колара, мав чимало друзів серед корабелів і рибалок, сільських трудівників і місцевої інтелігенції, дуже любив виступати перед школярами. На довгі роки міцна дружба зв’язала письменника з уславленим колгоспним керівником Миколою Миколайовичем Рябошапкою. Легко і радісно писалася документальна книга «Степовики», з’явилися під час поїздок задуми художніх творів. Ось про що подумалося зараз: Олександр Зима добре знав західні області України, однак не написав про ті краї жодного бодай оповідання. Чому? Він дуже серйозно ставився до літературної роботи, до письменницького слова, яке має бути правдивим у найтонших відтінках. Південь України, степ знав краще…
        У Києві Олександр Зима завідував редакцією поезії і першої книжки у видавництві «Молодь». Він був вимогливим і багато в чому суворим видавцем - вимогливим до таланту і суворо невблаганним до войовничої сірості; у Києві написав і видав роман «Мідний серпень», книгу повістей «Жолуді на піску», кілька дитячих книжок, устиг закінчити свій останній роман… Уже сам тяжко хворий, по кілька разів на тиждень бігав до однієї з лікарень, де лежав після складної операції його старший товариш і герой повісті «Степовики» Микола Миколайович Рябошапка. То юшки із свіжої риби принесе у термосі на всю палату, то якихось домашніх гостинців. І не втомлювався дивуватися: Рябошапка у своєму колгоспі хоче відкрити для дітей яхт-клуб, пошити для них форму моряків! У Рябошапка в колгоспі своя дитяча кінноспортивна школа!
        …Якоїсь весни ми вподобали з Сашком місце для риболовлі у гирлі Десни й, зустрічаючись на причалі, першим катером вирушали вгору по Дніпру. Плавання тривало трохи більше як півгодини. Вже на палубі Сашко нетерпляче готував снасті, хапливо розповідаючи щось почуте з рибальських таємниць і мовби мимохіть признався, що перед риболовлею не спить майже усю ніч - боїться не почути будильника й запізнитися на катер. І обличчя у нього ставало якимось просвітлено-ди-тячим… Ми добре знали береги, повз які пругко розгортав встояну за ніч воду катер, - Наталка, Вигурівщина, Зелена Гатка, Десенка… Сашкові здавалося, що саме там водиться найбільша риба і що саме там найкраще вона клює. Йому всюди хотілося встигнути побувати, він був жадібний до рибальських мандрівок і до вражень. Катер підходив до Деснянського причалу, ми сходили по мокрому від роси трапу на холодний білий пісок і, грузнучи в ньому, простували до свого місця - там, де вливається старе річище Дніпра у Десну. Якщо не клювало, їхали на правий чи лівий берег річки. На риболовлі Сашко був затято-впертий - не хотів повертатися додому, поки щось не
впіймає. Літньої днини сидів у широкополому брилі, що привіз його з Херсонщини, а в осінню негоду обгортався плащем з цупкого брезенту, який називав по-степовому «венсерада». Камінно нерухомів біля спінінгів, чекаючи, коли в глибині торкне гачок риба і натягнута струна передасть той доторк на чутливий кінчик вудлища. Траплялося, рибалили вночі на безіменному острові неподалік Києва… І чи то на Десні, чи на кам’яному березі острова Сашко якось признався, що пише зараз казки. Відчувши з мого мовчання, що доведеться щось пояснювати, звів розмову на жарт. Коли його вже не стало, мені довелося перечитати, мабуть, ті самі казки, про які йшла тоді мова. Вони залишилися на робочому столі письменника і вперше прийшли до читача з березневої книжки журналу «Київ» за 1987 рік, якраз у тому місяці весни і в тому році, коли казкареві мало б виповнитися п’ятдесят.
        …Усі птахи боялися двоголової Гаргари, тієї самої Гаргари, котра щороку скльовувала з неба одну зорю й від того гладшала. Світ же щороку темнішав на одну холодну свічечку. Якось зорянка Дзвонга помітила, що сонце рвонулося з хижих кігтів, розсипало проміння й щезло під великим крилом Гаргари. І тоді вона полетіла рятувати сонце, щоб був на землі день. І врятувала сонце, і стала його вічним стражем. Про все це дізнався Світлячок і записав у найголовнішу книгу: у тому небі, де співає Дзвонга, ніколи не з’явиться двоголова Гаргара.
        Казки пишуть добрі люди з добрим серцем.
        ОЛЕКСАНДР ВАСИЛЬКІВСЬКИЙ
        Я постійно тремчу при думці, що нарешті відкриють секрет, який забезпечить коротший шлях до того, щоб занапащати людей і знищувати цілі народи. Ш. -Л. Монтеск’є. 1736 р.
        І
        Малькольн почув за спиною важку ходу свого шефа й різко озирнувся. Х’ю Вундстон щільно зачинив двері, пихнув димом сигари:
        - Не полохайся: цього разу товстун Х’ю прийшов з доброю звісткою, - говорив наче про когось третього, міцно тримаючи в коротких товстих пальцях гавайську сигару. - Я завжди казав, що в наш розшарпаний вік лиш розум вартий уваги; все інше - перегній для майбутніх цивілізацій.
        Малькольн мовчки підвівся, запропонував шефові його улюблене, оббите шкірою бізона крісло й підсунув до краю столу видовбану з ясенового окоренка попільницю.
        - І замов добрячої кави. За мій кошт, - розпорядився Вундстон, оглядаючи вузьку довгу кімнату з єдиним заґратованим вікном. Зупинив погляд на кутих ґратах з потовщеними перехрестями, що нагадували суглоби рахітика, мовив здивовано: - Ніколи не помічав, що ви сидите за ґратами, сер.
        - А мені ця обставина навіть подобається. Ґрати постійно нагадують про єдине у моєму житті відкриття: вчений належав і належить до найбільших злочинців світу, - ядуче сказав Малькольн, косуючи оком на вікно.
        - Злидні, мій любий, штовхають нас на злочин, - глибокодумно сказав Вундстон, киваючи важкою головою. - Злидні, - повторив і проникливо подивився на Малькольна. - Саме вони, мій любий, штовхають нас на нечувані відкриття. Інакше б люди не знали ні про лазерні гармати, ні про зоряні війни. Про генну інженерію я взагалі поки мовчу: це - початок всепланетного кретинізму.
        Малькольн саме розмовляв з барменом сусідньої кав’ярні й тому не зміг заперечити Вундстону. А Х’ю самовдоволено пихнув димом й постукав по чорній і твердій, мов залізо, шкірі на підлокітнику крісла, потім глянув на золотий годинник й обізвався до Малькольна:
        - Якщо у вашій голові, дорогий колего, є місце для сумнівів, а в душі зародилося каяття, вам не місце в лабораторії інституту Дейвіда Рассела. Як це не прикро, але… - Х’ю розвів дебелі короткі руки, напинаючи петельку тіснуватого костюма кольору гнилої вишні.
        Малькольн зрозумів, що Вундстон зумисне змовчав, чекаючи на його реакцію, але, як і належить підлеглому, щиро здивувався:
        - Рассела? - перепитав і гордовито зауважив: - Наскільки мені відомо, я був і залишаюся ад’юнкт-професором Нью-Йоркського університету.
        - Безперечно! - крикнув Вундстон, вибухаючи димом, як граната. - Ти можеш далі сидіти в цій шхері й слухати, як он там, - показав сигарою на плямистий від лишаїв цегляний мур, що виднівся за вікном лабораторії, - у тому пеклі, скавучать піддослідні пси. І ґрати тут надійні… - Х’ю відчув, що порушено тон англійського етикету, й невдоволено засопів. Потім глипнув на Малькольна й примирливо додав: - Особисто я, Макларене, бажаю вам добра.
        - Знову торг? - втомлено зітхнув Малькольн і перевів погляд на посічений часом старий мур, за яким справді жалібно скімлило приречене створіння, якого раніше Малькольн не чув. Він знав, що тепер це тонке передсмертне благання вічно стоятиме в його вухах і ця вузька кімната із заґратованим вікном викликатиме в нього жах божевілля. Він був лютий на Вундстона за те, що той звернув його увагу на старий облуплений мур і нагадав про власні злидні, які тримали його в постійних лабетах. І тому Малькольн сказав у відповідь з прихованою злістю: - Я - фізик, сер, а не перекупка.
        - Я теж, як вам відомо, не фабрикант, - зачовгався на витертій до блиску шкірі бізона ображений Х’ю. - Я теж фізик. Природа привела мене на цей світ для того, щоб я допоміг їй краще пізнати себе. Цим я займався. Але мене, як і вас, відривають від роботи невблаганні кредитори. Я змушений поставити собі запитання: що мені необхідно зробити, аби моя дружина й двоє синів не вдавалися до позичок, а мене більше не дратували балачки про гроші? Для цього, Малькольне, виявляється, так мало треба: приносити долари. Можна просто відкрити в банку рахунок на ім’я дружини. І після цього я знову стану фізиком. Тільки не тут, в університеті, де ми схожі на бізонів: нас мало, без нас не може існувати університет, як і природа без бізонів.
        - Ви голодуєте, сер? - холодно запитав Малькольн.
        - Але я фізик з світовим ім’ям. Я теж хочу іноді відпочивати на власній яхті. Чим я гірший за наших мільйонерів, серед яких добра половина дурнів?
        - Ви продалися, Х’ю? - Малькольн рвучко здійняв свої великі окуляри в роговій оправі, протер щ носовичком, з притиском додав: - Ранувато ви подумали про своє черево, Х’ю. Сало завжди було поганим провідником електроімпульсів, які зараз пульсують під вашим черепом.
        - Я не хочу з вами ворогувати, Малькольне, - занепокоївся Вундстон. - Нам ще доведеться працювати разом бодай доти, поки я не почую вашого виступу з трибуни Шведської академії вже в тозі лауреата премії великого Нобеля.
        Вундстон запобігав перед Малькольном, і це дуже гнітило молодого вченого. Малькольн не знав, що йому запропонують, але на душі було відчуття, ніби його схиляють до зради і після цього він не зможе глянути в вічі тому ж Павлу Острожному з Союзу чи японцю Кукудзі Тонако. Він уже хотів категорично відмовитися від пропозиції Вундстона, але той, удаючи веселуна, розреготався, киваючи Малькольну на двері, звідки виткнулася голова негра, а потім, погойдуючись на невидимій руці, випливла таця з червоними чашечками кави.
        Негр не звернув уваги на Вундстона, тільки ледь помітна судома звела жовна, і він мовив до Макларена:
        - Сер, ви замовляли дві кави і коньяк «Марсель».
        - Дякую, Едді, - кивнув йому Малькольн. - Поставте все на стіл.
        Едді почав швидко, точними рухами розставляти чашечки, що нагадували зрізане зверху зерня кави, келишки, довгасті тарілочки з сандвічами. Потім з урочистою міною на обличчі поставив джезву на принесений з собою гарячий камінь, витесаний так, що було схоже, ніби джезва стоїть на чорному полум’ї. Знизу камінь тримався на черепашачих лапах.
        Вундстон уважно стежив за тим, як Едді сервірує стіл, і йому видалося, ніби негр ставиться до джезви з кавою, як до свого божка, й дає зрозуміти, що і Х’ю з Маклареном мають з такою ж шанобою споживати те чорне вариво, яке жене сон і ссе п’явкою наморене серце.
        - Слухайте, Едді, - звернувся Х’ю до офіціанта, зручніше вмощуючись у кріслі, - вам ніколи не здавалося, що ви займаєтесь не тим, чим би хотілось?
        Едді сполохано зиркнув на товстого Вундстона, потім узяв порожню тацю, схилився у напівпоклоні.
        - Я щось не так зробив, сер? - запитав боязко.
        - Усе гаразд, Едді, - швидко відповів Малькольн і переглянувся з Вундстоном. - Містер Х’ю цікавиться, чи ви задоволені життям.
        - Так, сер. Але життя нам не належить, і не нам вирішувати власну долю.
        - Кому ж воно належить? - басовито запитав Вундстон, вгадуючи наперед відповідь Едді.
        - Президентові, - пояснив Едді.
        - Невже ти служиш Президентові? - здивувався Х’ю й важко підвівся з крісла, принюхуючись до гарячої кави з гіркуватим присмаком.
        - Ні, сер, але Президент може підняти в небо ракети з атомною смертю.
        - А-а, ти боїшся вмерти, - пісно резюмував Х’ю й додав: - Смерті боїться лише той, хто не відчув сили і величі своєї нації. Тобі цього не дано, Едді. Отже, готуй каву і сподівайся, що колись у президентському кріслі сидітиме негр. Тоді, гадаю, на місці ракетних баз виростуть чагарі бразильської кави.
        - Це були б найщасливіші дні для Америки, - щиросердно мовив Едді й ще раз вклонився.
        - Ти забуваєш, негре, що твій пращур завезений з Африки. У кайданах. І нам видніше, чого прагне Америка! - крикнув Х’ю, сердито тицяючи сигарою в обпалену попільницю.
        Едді здригнувся й мало не впустив тацю.
        - Я вас покличу, Едді, - сказав Малькольн, запрошуючи Вундстона до столу.
        Коли офіціант вийшов, Вундстон налив у чарку коньяку, випив і, киваючи на двері головою, заговорив до Малькольна:
        - Не подумайте, що я не поважаю Едді. Але я не люблю чорних, і, коли мені кажуть, що я і Едді рівноправні громадяни Штатів, я завжди запитую себе: чи зміг би я назвати негра своїм братом і поцілувати його в уста? Щоразу кажу собі: найстрашніші нещастя, які залишили нам у спадщину наші першопоселенці, - це тютюн, негри і кава. Лише катаклізми врятують нас від запрограмованої повільної смерті. Америка, як і Африка, стане чорним континентом. Білих показуватимуть, як мавп, у зоопарку.
        - Ви ще не замовили собі балахона з хрестом? - ядучо запитав Малькольн.
        - Я не жартую. Можливо, виною всьому те, що я народився й виріс у Техасі, але, вибачайте, мені бридко подумати, що моїй доньці чи онуці довелось би розділити ліжко з нігером. І найстрашніше те, що і в білих народжуються лише чорні. Чорні, Малькольне! Наш смугастий прапор доведеться замінити на чорний піратський стяг, а на місці зірок намалювати бубона. Це й буде фінал нашого континенту. Я не бачу іншого логічного завершення драми, яка розпочалася тієї хвилини, коли работоргівці кинули якір біля наших берегів і спокусили фермерів невмирущими рабами.
        Малькольн скривився, даючи зрозуміти Вундстону, що не поділяє його думок. Навпаки, свого часу Малькольн був закоханий в юну балерину з трупи Артура Мітчела, і та дівчина була схожа на статуетку з чорного дерева, а руки її пахли вранішнім лотосом. Малькольн був радий, що не розповів про це Вундстону, й з холодним сарказмом зауважив:
        - Чверть години я слухаю вас і все більше переконуюсь, що ваша любов до крісла, оббитого шкірою бізона, пояснюється дуже просто: ваш рід пішов не від мавп, а від бізонів.
        Х’ю не чекав такого повороту й розреготався, відкидаючи свою огрядну статуру на спинку важенного крісла. Його зіркі, глибоко посаджені очі зовсім сховалися під надбрів’ями, і тільки довгасті ніздрі та великі щільні зуби дрижали перед Малькольном - кімната сповнювалася переривчастими хрипами. Насміявшись, Вундстон жадібно сьорбнув кави і діловим тоном заговорив до Макларена:
        - Ми належимо до великої нації, колего, і мені не байдуже, хто першим відкриє закон енергії гравіталу. Я вірю: це буде найбільше відкриття століття. З цього почнеться нова епоха.
        - Ви вірите, що це зробимо ми? - скептично хмикнув Малькольн.
        - Я не пізнаю вас, Макларене. Учора ви заявили журналістам, що стоїте на барикаді революції в атомній фізиці, а сьогодні сумніваєтесь у геніальності власних прогнозів? Можливо, вас, дорогий колего, хвилює повідомлення Павла Острожного, яке він зробив на симпозіумі фізиків у Новосибірську?
        - Мене лякає темп розвитку науки, дорогий Х’ю, - мовив на те Малькольн з відчаєм у голосі. - За ті мізерні гроші, які нам виділяє університет, ми не можемо орендувати хоча б посередній прискорювач.
        - А ваша теорія, сер! Ви забуваєте, що справу вирішують не так досліди, як ідеї нових теорій.
        - Теорія - це та ж ідея сліпого стати слаломістом, - підкусив Малькольн і додав, повертаючи Вундстона в реальний світ: - Дейвід Рассел, про якого ви мені натякнули, навряд чи знає про наші апетити.
        Вундстон пожував повними губами, скосив очі на свій годинник, потім підійшов до вікна й спробував, чи міцно вмонтовано ґрати. Обізвався, не озираючись на Малькольна:
        - У вашому інтерв’ю, сер, є слушна фраза. Ви сказали, що існуючі енергії нагадують життя всього сущого на землі: народження, спалах і загибель. Енергія ж гравіталу вічна, як не має свого кінця реальна матерія. І тільки розум, високий розум зможе розбудити перпетуум-мобіле, схований від людського ока в «чорній скриньці» елементарних часток речовини.
        - Не здивуюсь, якщо ви скажете, що саме ця ідея сподобалась нашим генералам, сер.
        - Не скажу, бо Дейвід Рассел займається акумуляторами майбутнього. Нафта, як усі ми знаємо, приречена. Тому Рассел вбачає свій і всепланетний порятунок саме в ефекті гравіталу.
        - Нам з вами - слава, планеті - тепло, а Расселу - гроші. Ви так поділили наш спадок, Х’ю?
        - Ні-ні! Гроші - грішми, а патент залишається тому, у кого на чолі печать провидця. І радив би вам не гаяти часу, мій любий. Ділові люди не люблять, коли хтось нехтує власним щастям. У нашому розпорядженні не більше години.
        - Значить, ви вирішили за нас обох. Я так зрозумів, дорогий Х’ю?
        - Ви завжди доскіпливі аж до дрібниць.
        - Найдрібніше, Х’ю, зараз те, що нас лякає. І сила тих дрібничок неймовірна.
        - Цього разу ви маєте рацію, - зітхнув Х’ю. - Мені здається вже, що життя починається із загибелі. Особливо життя вченого.
        - Не гинуть ті, у кого гроші? Так, Х’ю?
        - Не завжди. Але у них більше шансів вижити.
        - Радите їхати?
        Вундстон плеснув долонями по підлокітниках крісла, де знову чадів сигарою, й підхопився на ноги.
        - Але я залишаю за собою право відмовитися, як тільки дізнаюся, на кого працює мій розум, сер.
        - Ви торгуєтесь, як багата наречена.
        - Ні, сер. Просто ми єдина жива планета, і якщо сила гравіталу потрапить не в ті руки, то не знати для кого світитиме ще одне біле сонце на орбіті Землі.
        - Я оптиміст, Макларене, і певен: на Землі ніколи не переважать кретини.
        - Прокиньтеся, Х’ю, й згадайте, що триста мільярдів доларів на рік ми витрачаємо на те, щоб убивати.
        - Ви хотіли сказати - обороняти.
        - Кого і від кого? Ще в цьому столітті, Х’ю, нашим єдиним багатством буде зброя.
        - З таким настроєм… Вище голову, Малькольне: слава не любить нещасних. Гадаю, після того, як ми переїдемо в нову лабораторію, а містер Макларен отабориться у власному котеджі, ви забудете, що в Америці живе негр Едді, якому ввижається остання війна планети. Наша місія, Макларене, полягає в тому, щоб урятувати людство від найстрашнішого й не допустити, аби єдиним джерелом енергії знову стали дрова й коні.
        - Завбачливий Форд уже їздить на конях, - усміхнувся Малькольн. - А він, кажуть, тямущий чоловік.
        - Форд може дозволити собі таку розкіш. А де триматиме коня офіціант Едді? У своїй хижі?
        - Ти, як завжди, маєш рацію, Х’ю, - панібратськи мовив Малькольн з сірим смутком в очах.
        - Просто Вундстон завжди вранці дивиться на схід, а увечері - на захід, де висить над обрієм червоний гігант. Це поки ще ілюзія, світловий ефект. Але ж настане день, коли цей велет зависне кривавою гільйотиною над чиїмись головами. І це не просто загроза, якої боїться негр Едді, а реальна штука, Малькольне, - повчав Вундстон, не дбаючи про те, чи слухає його опечалений колега.
        Малькольн не любив згадувати про світові катаклізми, що мали статися через мільярди літ. Тоді втрачається сенс буття: в ім’я чого пізнавати світ, якщо він має свій початок і кінець?
        - Ви дуже вразливі, сер, - засміявся Х’ю.
        - Мені мало відміряно, сер, і я хочу встигнути зробити те, що я повинен зробити. Ви ніколи не задумувалися над тим, що людині жити лічені роки? Та ще з того третину людина проспить, втішаючись химерами сну. Третину протеревениш з друзями, просидиш за обідом, пробігаєш з дітьми, пролюлячиш, бавлячись димом і вбиваючи себе. Що залишається для науки, Х’ю? Тринадцять літ! Це за умови, якщо дотягнеш до шістдесяти. Ми схожі, Х’ю, на нічних метеликів. Ви не зауважили, що вже вечоріє і нам ніколи займатися теревенями?
        - На жаль, сер, сьогодні нам доведеться займатися далеко не науковою роботою. Але це позбавить нас від зайвих клопотів, коли доводиться шукати зайву сотню доларів, - сказав Вундстон і набурмосився. Коли він нервував, то завжди звертався до Малькольна надто офіційно й нетерпеливо гриз сигару.
        Малькольн підійшов до свого робочого столу, задивився на власний малюнок, де згори скочувалася лавина більярд них куль. У кожній кулі, наче в білячому колесі, обертали ся менші кульки, а в них - ще менші. Так аж до безконечності. Це був малюнок енергії гравіталу.
        Про що думав Малькольн? Він сам не знав. Він просто дивився й фізично відчував присутність тієї невидимої лавини, яка може збурити світ від одного необережного кроку вченого. Тим ученим може бути він або Павло Острож ний. Інших Макларен поки не знав.
        Х’ю Вундстон стояв посеред кімнати й не зводив погляду із заґратованого вікна. У кожну клітинку ґрат він уявно вписував прожитий рік, намагаючись простежити свій життєпис і згадуючи лише те, що запам’яталося й вплинуло на його кар’єру. Ось малий Х’ю приїхав з батькової ферми в Нью-Йорк. «Це - залізні джунглі, - пояснив батько. - Тут кожен - за себе. Треба вижити, вистояти й збудувати тут власний дім. Інакше ніхто не помітить, що ти жив і боровся в цьому захаращеному світі».
        - Х’ю, - обізвався Малькольн, і Вундстон здригнувся. З сигари обломився стовбурець попелу й протрусив сиву доріжку на піджаці. «Таке враження, що Х’ю не в піджаці кольору гнилої вишні, а витесаний з сандалового дерева й уже одгорів наполовину», - подумав Малькольн, звертаючись до Вундстона: - Х’ю, якщо я виїду з цієї, як ти кажеш, шхери, я подарую тобі коробку прекрасних воскових свічок. На кожній з них буде виписано одну із заповідей божих. Щороку треба спалювати одну свічку, Х’ю. Але за однієї умови: треба спалювати свічку з тією заповіддю, якої ти не переступив.
        - Спасибі, - кивнув Вундстон з нотками роздратування в голосі. - Я люблю сидіти при свічках, але я не збираюсь морочити собі голову якимись словами божими. Я просто палитиму їх, і все.
        - Ні, Х’ю, просто так їх палити не можна. Хоча б тому, що на кожній свічці випечена вогнем любові ще одна фраза: «Не убий!»
        - Ти гадаєш, я здатний когось убити? - запитав ображений Вундстон.
        - Бракувало, щоб ти скористався для цього ножем чи бельгійським браунінгом! Я не про те, Х’ю, і ти це пре красно знаєш: твій розум здатний створити диявольську смерть для мільйонів. А я не хочу бути співавтором тієї трагедії.
        - А-а, ти он про що, - розсміявся Вундстон і приязно обняв Малькольна за плечі. - Я радий, що поряд зі мною працюватиме проповідник святого Миколая. Книжника, - наголосив Х’ю й вирішив ще замовити кави, але хтось настирно постукав у двері.
        Малькольн вивернувся з-під руки Вундстона, підійшов до дверей і різко розчинив їх - на порозі стояв невисокий кремезний чоловік у шкіряному картузику й сірому пальті. Перше, що впало Малькольну в око, це те, що молодик звик до несподіванок, бо, тримаючи праву руку в кишені пальта, люб’язно усміхнувся й ввійшов до лабораторії.
        - Мене звуть Пітер Гоулд, - відрекомендувався гість і безцеремонно звернувся до Вундстона: - Містер Х’ю, на вулиці дещо неспокійно, тому Дейвід Рассел просив вас за вітати в його заміську резиденцію.
        - З тих пір, як містер Вундстон вклав свій розум у капітал Рассела, акції Х’ю так зросли, що за ним присилають озброєний ескорт? - процідив Малькольн і додав тоном наказу: - Містер Пітер, залиште в спокої свій пістолет! У стінах університету терористів немає.
        - Із тисячі випадків, сер, один завжди непередбачений, - розтягнув уста Пітер, імітуючи усмішку. Потім холодно звернувся до Вундстона: - Містер Х’ю, через п’ять хвилин я чекаю вас біля університету, - сказав і швидко вийшов.
        - Рассел мені все більше подобається, мовив до Макларена Х’ю, натякаючи, що він з цим чоловіком давно на коротку ногу.
        Малькольн промовчав. Викликав офіціанта Едді, подякував за каву й попередив, що сьогодні більше замовлень не буде.
        Вундстон уважно стежив, як Едді вправно навів порядок на столі, взяв тацю, вклонився й вийшов. Це йому сподобалось, і він знову обізвався до Малькольна:
        - Яка вишуканість у роботі! Ви не заздрите Едді?
        - Я ніколи й нікому не заздрив, - відповів Малькольн, роззираючись по лабораторії й думаючи своє. - Едді надто охайний і обов’язковий у всьому. Мене це дратує. Особливо зараз, коли я на межі відчаю… або відкриття.
        - Безперечно - відкриття, - швидко погодився Х’ю й знову зиркнув на свій годинник.
        - Встигнемо, - ледве стримуючи гнів, кинув Малькольн на педантичний жест Вундстона й рушив до дверей.
        - Не в тому причина, мій друже, - вкрадливо підказав Х’ю. - Безгрішшя, Малькольне, нас обох ріже без ножа. Ви подали мені кошторис на сто сорок тисяч. Я на віть боюся натякати про цю суму на вченій раді, - скаржився, прошкуючи з Малькольном довгим коридором головного корпусу.
        - Звісно! - вибухнув Малькольн. - Якби ми створили нейтринну гармату, то нас би озолотили. Он, - показав коротким змахом руки на білий «кадилак» за товстими шибами парадних дверей, - перша перлинка на стежці вашої зради, Х’ю.
        - Ви знову помиляєтесь, Малькольне, - терпляче за перечив Вундстон. - Рассел великий дивак, і не варто звертати уваги на його королівські вереди. Як на мене, то я вважаю, що на диваках тримається світ.
        - Не знаю, - муркнув Малькольн і відвів погляд від запопадливого Вундстона. - Я б не дозволяв дивакам гратися з вогнем. Особливо з таким, який викрешуємо ми з вами.
        Х’ю не встиг відповісти, бо в цей час з-за однієї з колон вискочив Пітер Гоулд і наздогнав Малькольна з Вундстоном. Він розчинив дверцята машини й запросив учених. Потім сам вмостився за кермом, кинув через плече:
        - Стільки розвелося садистів, що на хвилину боюся залишити машину без нагляду. Мені здається, кожен тре тій в Штатах носить в кишені пластикову бомбу.
        - Ви перебільшуєте, сер, - заперечив Вундстон, влаштовуючись на м’якому шкіряному сидінні. - Та й взагалі, бомби - це дрібниця порівняно з постійним жахом, що у тебе зі спальні вкрадуть дитину. У вас є діти, містер Гоулд?
        - Одруження зараз надто обтяжливе, сер, - відповів Пітер, скеровуючи «кадилак» у потік машин. - До того ж треба постійно думати про те, хто виховуватиме твоїх сиріт.
        - Якщо кожен вважатиме себе приреченим, то через півстоліття джунглі проковтнуть Нью-Йорк, - зауважив, як дитині, Вундстон.
        - O, це було б найсправедливіше вирішення проблеми, сер! - надміру голосно вигукнув Пітер. - Людей пора відстрілювати, як австралійських кенгуру, бо з усього живого людина - найжахливіша потвора. Вона визначає, що на цім світі корисне, що треба знищити, що тримати на харч, що для розваг, чим нагріти своє анемічне тіло, на чому їздити, чим убивати собі подібних; розум, яким природа наділила людину, служить уже не природі, а тій-таки людині, котра спроможна тільки на одне: своїми покидьками отруювати світ. Настане час, сер, і людину задушить нею ж розкурений чад.
        - Невесело з вами, - зітхнув Вундстон. Його дратувало те, що Пітер має рацію, хоча висловлює свої спостереження з позицій примітивної натурфілософії. «Та й що він бачив прекрасного, створеного генієм людським, щоб можна було сперечатися й закликати Пітера до тверезого глузду?» - розважливо подумав Х’ю, розуміючи, що основна трагедія Америки в неуцтві таких, як Гоулд, котрі роблять висновки тільки з того, чим дихають, що їдять, що оточує їх в примітивному існуванні. - Невесело, - повторив Х’ю. - І навряд чи зуміє хто переконати вас у протилежному: вас уже спотворив страх.
        Пітер Гоулд налаштував кольоровий телевізор на про граму найновіших фільмів. На екрані якась красуня усміхалася супермену Гаррі, котрий сидів у вертольоті з кулеметом на колінах.
        - Ось кому весело, - сказав Пітер. - Гаррі легко живеться, бо він навчає вбивати. Чи є зараз почесніша місія, містере Вундстон? - кепкував Пітер, перезираючись з Х’ю у сферичному дзеркалі. - Гляньте, як майстерно стріляє Гаррі. Зараз міс проситиме, щоб їй теж дозволили про шити кулями бодай одну траншею, в якій сховалися наші майбутні вороги. Гляньте, як красиво фонтанує кров з пробитого горла. З того самого горла, яким солдат виголошу вав комуністичну пропаганду, щоб відібрати ваші мільйони, сер.
        - Ви не були найманцем, Пітер? - несподівано запитав Малькольн.
        - Я навіть не був солдатом, - невдоволено пояснив Пітер і вимкнув телевізор. - Мене ще змалку привчили до того, що всяке зло, яке вчинила людина, стає її постій ним бумерангом. Хіба не так?
        - Гадаю, цього не знає ніхто, - невпевнено відказав Вундстон, добуваючи з кишені чергову сигару, яку він не так курив, як чадів димом. - В одному я переконаний: світ - це боротьба добра і зла. У великому й малому. Енергія не народжується без боротьби.
        - По-вашому, сер, війни неминучі? - поцікавився Гоулд.
        Вундстона дратувало, те, що він опустився до рівня Гоулда і сперечається з ним, як з рівним, але все ж продовжив:
        - Якщо ви розумієте під боротьбою лише вбивство собі подібних, то ми ніколи не порозуміємось, сер, - підкреслив Х’ю, зиркаючи на Малькольна, котрий задумливо дивився на зіркоподібний шрам на шиї Пітера. Малькольн не чув, про що говорили Пітер з Х’ю, тому його запитання захопило Гоулда зненацька, і Гоулд здригнувся, механічно втискуючись пальцями в оббите шкірою кермо машини. Малькольн запитав:
        - Містер Гоулд, ви тоді не знали, що стріла звичайна, не затруєна?
        Пітер не зразу відповів, а Х’ю не міг збагнути, чому саме про це питає Малькольн і звідки він міг довідатися, що Гоулд був поранений стрілою.
        - Ви пережили страх смерті, сер, - продовжив Малькольн, - і тепер знаєте, як тяжко вмирати. Через те ви такі наполохані й обачні. Хіба не так?
        - Я ненавиджу насильство, - тамуючи стогін, одказав Пітер. Він зглянувся в дзеркалі з Малькольном, пояснив: - На моїх очах помер Джон Райтер. У страшних корчах. Його теж не обминула стріла дикуна.
        - Невже досі червоношкірі полюють на нас? - здивовано запитав Вундстон, нервово струшуючи попіл з сигари. - Це для мене прикра новина.
        - Містер Гоулд лежав із стрілою в потилиці навіть не на нашому континенті, - пояснив Вундстону Малькольн і знову звернувся до Гоулда: - Вашим шефом тоді був Дейвід Рассел?
        - Що ви?! - з обуренням вигукнув Пітер і озирнувся на Малькольна, щоб пересвідчитися, чи вірять йому. - Я тоді був дуже молодим і хотів швидко розбагатіти. Після тієї ночі, коли мені, наче струмом, пронизало шию і збило з ніг, я зрозумів, що великі гроші платять тому, хто вміє вбивати. І робить це без зайвих емоцій. А мені було жаль тих голопузих.
        - Ви не можете бачити, коли на когось підіймають зброю. Чи не так? - запитав Малькольн і сам відповів: - Ви завжди думаєте, що колись і на вас гляне чорна зіниця дула. Але це дрібничка, сер, бо, коли уб’ють вас, мене чи містера Рассела, про це кричатимуть усі газети і наша смерть не загубиться в світі. Страшніше, коли ніхто не побачить, як пихне вогонь з дула, ніхто не напише про це лише тому, що нікому буде писати. І станеться все це дуже просто: через континент покотиться океанська хвиля з швидкістю реактивного літака, а позаду - нічого живого! Голий базальт! Геніально, правда?
        - Мені не дано про це думати, сер, бо я про це вперше чую, - прошепотів блідими устами Пітер. Їдучи сюди, він дещо зрозумів з натяків Рассела: ті, кого він везтиме, страшні своїм розумом, але саме тому вони великі люди Америки. - Я навіть не знаю, чи зможе хто таке зробити, сер.
        - Це можемо зробити ми, сер, - жовчно усміхнувся Малькольн. - Я і містер Вундстон. Невже ми не схожі на вбивць? Вам доводилось бачити їх зблизька. І не раз. То як? Схожі?
        - Ви жартуєте, сер, - ухилився від відповіді Пітер. - Хоча б тому, що вас запросив до себе містер Рассел.
        - Він випадково не пастор - проповідник нової релігії миротворців? - покепкував Малькольн, розуміючи, що всі його докори й знущальний тон справді пов’язані з власною невлаштованістю в житті, в якому гине талант через постійне безгрішшя.
        - Містер Рассел великий фантаст, - сказав на те Гоулд з повагою й шанобою до свого шефа. - Він мріє про вічний акумулятор, і через це його вважають диваком, що кидає гроші на вітер.
        - Ви обожнюєте свого шефа, чи не так? - запитав Малькольн.
        - Інакше б я не служив тут, - пояснив Пітер, як і на лежало відповісти тому, хто не, хоче залишитися без роботи.
        - Тоді запропонуйте шефу назвати вічні акумулятори «Мустанг-ХДМ». Звісно, акумулятори називатимуть просто «мустангами», але кожному кортітиме дізнатися, що криється за трьома літерами. Навіть Дейвіду Расселу. Скажу лише вам: це перші літери імен Х’ю, Дейвіда і Малькольна. Якщо хочете, то продавайте своєму шефу цю ідею як власний винахід. Вам дуже потрібні гроші, сер, а Рассел охоче купить у вас цю рекламу.
        - Спасибі, сер, - тихо подякував Пітер. - Ви дуже великодушні. Як і містер Рассел. Цим ви схожі, сер.
        Х’ю Вундстон довго не міг згадати, в кого ще, окрім Пітера Гоулда, була така покірність у поводженні. Аж тепер, коли Пітер трохи втягнув шию в плечі й відвів очі від дзеркальця, згадав голос і манеру офіціанта Едді. «У них, - подумав Х’ю, - однакова печать рабства. - Від цього відкриття Х’ю мерзлякувато повів плечима, добиваючи себе нищівними докорами совісті: - Раби, жалю гідні раби. І чорні, й білі. Невже і я з Малькольном з тією ж печаттю в душі? Ні-ні, ми не заради грошей… Наука ніколи й ні для кого не була рабством. Ні-ні, так не можна думати, інакше постійно відчуватимеш спиною свист батога. Я не про це думав. Ні-ні! Я хотів лише сказати, що не тільки негри у нас раби. Так, я лише це хотів собі сказати».
        Макларен не відводив погляду від високих кактусів, що аж до обрію захаращували рівнину карачкуватими стебла ми й поволі оберталися, розставляючи вусебіч короткі грубі пагони, схожі на обрубки рук.
        - Ландшафт майбутнього. І ним володітимуть каліки з куксами. Повна гармонія.
        - Настрій у вас нікудишній, - зітхнув Вундстон і запитав: - Ви були коли-небудь в заміському маєтку Рассела?
        - Не випадало нагоди. Чув лише, що місячної ночі містер Рассел милується танцями мавок. Скільки там ставків? - звернувся до Пітера.
        - Як коли.
        - Тобто?
        - Вілла містера Рассела схожа на замок, оточений широким каналом з густими вербами. Штучні дамби ділять канал на ставки. Кількість дамб залежить від настрою доньки містера Рассела. Її називають Високою Кандіс.
        - Ви не знаєте, скільки платять мавці за один сеанс нічних танців? - запитав Вундстон, хитрувато поглядаючи на Малькольна.
        - Це не таємниця, сер, - відповів Пітер. - Дейвід Рассел запрошує трупу з негритянського балету. А в дівчат того балету, як вам відомо, загострене відчуття власної гідності. Містер Рассел оцінив ту амбіцію в п’ятсот доларів за вечір.
        - Чув!? - вигукнув Вундстон, повертаючись на м’яко му сидінні й хапаючи Малькольна за плечі. - Дівчисько, чорношкіре мавпеня з гарненькими ногами, за один вечір заробляє те, що мені платять за два тижні. Мені - фізику, перед ким навіть майбутнє схиляє голову.
        - Містер Рассел просто дивак, - зауважив Пітер. - За тисячу доларів можна найняти дюжину білих дівчат, які танцюватимуть незгірш, але Дейвід любить чорних примар. Він колись накладе за це головою: негри двічі обстрілювали нашу машину.
        - Удень чи вночі? - уточнив Х’ю, ніби це мало якесь значення.
        - Умирати однаково при сонці й при місяці, - буркнув Пітер, пригальмовуючи машину перед поворотом на алею, яка починалася від бетонованого шляху й тягнулася аж до вілли Рассела.
        - Звичайно, - погодився Х’ю й цілком серйозно пояснив свою цікавість: - Я хотів лише знати, коли безпечніше кататися з вами.
        - Якщо вірити записці, - мовив Пітер, - що я знайшов на своєму сидінні, Рассела уб’ють між першим і другим сніданком. Ось на цій алеї. Рассел дуже реготав, коли про читав цю записку. З тих пір він називає алею ешафотом Дейвіда.
        - Гм, - муркнув Х’ю. - На такій швидкості важко розгледіти, хто сидить у машині, і замість Дейвіда мені вгатять кулю під ребро. Зараз, як ви зауважили, саме час готуватися до другого сніданку, сер.
        - Нас троє, а вони полюють лише на Рассела, - заспокоїв Вундстона Пітер, не збавляючи швидкості машини.
        - Це інша справа, - пожвавішав Х’ю й глянув на стрімку вежу заміської резиденції Рассела, на рівний квадрат лісу, що одним ріжком оточував замок, скосив очі на радарну установку й літак, які виднілись ліворуч від алеї, й сказав, ні до кого не звертаючись: - Розум і багатство - речі несумісні. І в цьому парадокс цивілізованого світу. Як не дивно.
        II
        Пітер подзвонив. З легким придихом розчинилися високі дубові двері, і на порозі з’явився двометрового зросту негр з кольтом на поясі.
        - Привіт, Джіммі! - усміхнувся до нього Пітер і кивнув на Х’ю й Малькольна: - Ми - до шефа.
        - Зброю прошу залишити в холі, - нагадав Джіммі, зачиняючи двері й прошкуючи слідом за візитерами.
        - Ці джентльмени більше покладаються на свій розум, а не на пістолети, - одказав Пітер, але Джіммі наздогнав гостей біля сходів на другий поверх, чемно, проте владно повторив:
        - Прошу ваші піджаки, джентльмени.
        Х’ю переглянувся з Пітером, здвигнув плечима й вилущив ґудзика з петельки свого широкого піджака.
        - Цього разу можеш не наполягати, Джіммі! - почулося з верхньої галереї, і всі разом підвели голови - до них привітно махав рукою кремезний чолов’яга в сірому гольфі, сталевого кольору штанях і білому піджаці спортивного крою. - Х’ю, Малькольне, прошу, піднімайтеся нагору. Пітер і Джіммі постережуть наші душі. Чи не так, хлоп’ята? - весело запитав Рассел і легенько плеснув у долоні, озираючись.
        - Мабуть, ці джентльмени од самого Президента, - буркнув Джіммі, маючи надію одержати від Пітера інформацію.
        Дивився в широку спину Х’ю й думав, чи зміг би звалити цього товстуна одним ударом в щелепу, чи довелося б добивати в тім’я, як робив це, коли супроводжував Рассела в портових кабаре.
        - Ти маєш рацію, Джіммі, - сказав Пітер, всідаючись у глибокому кріслі біля бронзового божка й добуваючи з бара пляшку рому. - З твого дозволу пропущу келишок. Нерви щось розгулялись.
        - Дейвід приймає гостей у «малахітовій шкатулці», де бувають тільки люди Президента, - думав про своє Джіммі, зважуючи свою поведінку з Вундстоном і Маклареном.
        - Що нам до того, Джіммі? - зауважив Пітер, журно посміхаючись. - Пес завжди залишається біля порога й чекає, поки хтось зверху кине йому недоїдка. Сідай, Джіммі, та вип’ємо за нас.
        - І за нашого шефа.
        - Безперечно, Джіммі, - похопився Пітер, знаючи дурнувату вдачу Джіммі. - Мені, як і кожному з резиденції великого Дейвіда, не набридла ця служба.
        - З цього завжди і починай, - муркнув Джіммі, сідаючи до великого столу з червоного дерева, на якому стояв відеотелефон і довжелезний пульт з різнокольоровими кнопками. - Не знаю, як ти, - бликнув на Пітера Джіммі, - а я почуваю себе господарем дому, де затишно мені і моїм дітям.
        - Це правда, Джіммі. Я завжди казав, що ти великий Цербер цього замку. І, мабуть, через те, що саме тут Висока Кандіс утопила в ставку твого першого сина Джоя, - шпигнув Пітер, бажаючи подрочити Джіммі.
        - Джой сам винен. І ти це добре знаєш, - захрипів Джіммі, поволі підводячись з крісла. - Якщо ти хочеш над кимось позбиткуватися, то раджу мене обминути.
        - Це я просто згадав Високу Кандіс, - не моргнувши оком, сказав Пітер, - До речі, де вона? І чому ніхто не стріляв з головної гармати, коли ми повернули з траси на алею?
        - Кандіс спить.
        - Усю ніч вештається, а потім спить до полудня. Так вона всіх женихів одвадить. - Пітер допив другу чарку, підійшов до Джіммі, нагнувся над пультом. Розгледівся й кивнув на крайній зліва тумблер: - Якщо ти й далі записуватимеш наші балачки, я проситиму Рассела платити мені за роль блазня. В Америці нічого не робиться задарма, Джіммі.
        - Я не люблю балакучих, Пітер. А якщо у тебе свербить язик, то забирай пляшку і йди у свою машину. І раджу поменше пити, бо шеф любить усе робити на тверезу голову. До речі, вимагає це й від нас. Я сідаю до роботи, Пітер.
        - У цьому зачаклованому будинку нема з ким відвести душу, всі зайняті справами, - буркнув Пітер. - Шукай мене в машині. Може, хоч посплю яку часину, - сказав з невеселою усмішкою в ледь примружених очах.
        «Тут поговориш, - подумав Джіммі, вмикаючи потаємне вічко телекамери, що стежило за машиною Пітера. - Тут, брате, ніде не сховаєшся, усі тебе чують і бачать. Звісно, Пітер може патякати про що завгодно - він білий. Перш ніж Рассел витурить його за ворота, на віллі не залишиться жодного негра. Про це Пітер ніколи не згадує. Як і жоден білий американець, який не був у моїй шкурі», - розмірковував Джіммі, чекаючи розпоряджень шефа. Але Дейвід мовчав.
        Джіммі вирішив, що шефові зараз не до нього, і тому висунув шухляду, де лежав його другий сніданок - сандвіч з двома пластівцями сиру, шматочком шинки, два апельсини і термос з кавою.
        Пітер розкошував у машині. Він любив добре попоїсти, тому розігрів собі в термопечі три мисливські сосиски, відкрив плескату бляшанку з курячим паштетом, добув з бара Дейвіда (шеф не пам’ятав, що і скільки з’їдав) скляночку з копченими мідіями, накраяв хліба і, набивши рота їжею, подумав про Джіммі: «Засидівся в теплому гнізді, а мені нікуди прилаштувати свого земляка Році. Вибачай, Джіммі, але я об’їду тебе на кривій. Будемо вважати, що тобі не поталанило в житті». Пітер знав, що Джіммі слідкує за ним телекамерою, вмонтованою у флюгер головної башти. Тому підморгував до нього й муркнув повним ротом:
        - На цьому стоїть Америка, мій великий чорний брате.
        III
        На другому поверсі, як тільки Дейвід ляснув у долоні, три покоївки покотили шкіряні крісла в невелику затишну кімнату, оздоблену штучним малахітом. Доки гості оглядали верхні галереї сорокакімнатного замку, в «малахітовій шкатулці» з’явився низенький довгий стіл з чорного дерева, загорілися свічки в канделябрах, кам’яну підлогу застелили товстелезним килимом, біля кожного крісла на просторих візках стояв обід, у каміні з бронзовим окуттям запалало багаття.
        - Кожен високий гість обідає у цій кімнаті, - сказав Рассел, широко розчиняючи обидві стулки вузьких дверей з чорного різьбленого дерева, оздобленого тонкими пелюстками рожевого корала.
        Малькольн вражено зупинився на порозі й ледь не вигукнув: «Для чого така розкіш? Я економлю центи, щоб придбати звичайну електронну рахівничку, а тут… золото на столі». Не втримався, запитав господаря:
        - Ви знаєте, на що витратила свої Нобелівські премії Марія Кюрі?
        - Тратити гроші так, як уміє робити це жінка, не здатен ніхто, - весело одказав Дейвід і додав: - Якщо ви скажете, що вона вгатила їх на тисячу суконь, я не здивуюся.
        - Марія Кюрі, щоб ви знали, сер, була геніальною жінкою і їла звичайною ложкою, дбаючи про відкриття для всієї цивілізації, - стримуючи нервові дрижаки, сказав Малькольн, відверто вивчаючи широке, випещене обличчя Рассела. Малькольн помітив, як змигнула зверхня усмішка в очах господаря вілли, й здогадався, про що той подумав. То була гірка правда, й Малькольн сказав про неї, даючи зрозуміти Расселу, що перед ним не наївний хлопчак з хвилинною славою. - На жаль, сер, ви маєте рацію: ніщо не вічне на цій планеті. Навіть відкриття не належать ученому. Особливо ті, що виводять цивілізації з темряви неуцтва.
        - Цього вимагає людство, якого уже ніщо не зупинить. Хіба не так? - запитав Рассел. - Не Кюрі, так хтось інший збагнув би таємницю радію. Історія обрала Марію Кюрі і не помилилася.
        - Так, Марія виправдала свою високу місію. Але якими зусиллями? - заперечив Малькольн. - Якби мільйони належали вченим, а не Нобелям, ми б уже володіли іншими енергіями. Але вченим дано тільки розум, який намагають ся купити ті, хто має гроші, - журно покивав головою Малькольн, не чекаючи співчуття.
        - Ви близькі до істини, - мовив Рассел так, ніби похвалив Малькольна. Він першим опустився в крісло й запросив сідати гостей. - Сьогодні ми порушимо традицію і пообідаємо раніше: кожного ще чекають справи. Я обідаю без служниць, панове, тому наливайте собі, кому що до смаку. І прошу вести розмову без взаємних образ. Сприймаймо цей світ таким, як він є: ви - відомі вчені, я - дивакуватий бізнесмен і хочу разом з вами збільшити свої капітали. Можливо, з цієї затії я нічого не матиму, але вірю, що ваше відкриття зробить безсмертним й ім’я Дейвіда Рассела. Якби я жив в епоху Марії Кюрі, їй би не довелося витрачати свою премію на грам радію. Запанувала мовчанка.
        - Я недооцінив вашу обізнаність, сер, - вибачився Малькольн, приязно поглядаючи на Рассела. - Через те щиро вірю, що ви запросили нас не заради власних інтересів.
        - Не знаю, Малькольне, - хитрувато примружився Рассел. - Звісно, я не можу купити вас, як Джіммі чи Пітера. Я вступаю з вами в долю. Хто програє, хто виграє - покаже час. Закон бізнесу вимагає відвертості, панове. Я лише хочу знати, в що я вкладаю свій капітал.
        - Оскільки ви займаєтесь акумуляторами, сер… - перейшов до справи Макларен, але Х’ю замахав до нього рукою, поквапом випив чарку коньяку і, смакуючи сандвіч з кетовою ікрою, заговорив до обох зразу:
        - Ніякої категоричності! Ми не на базарі, панове, і ніхто не знає, що нас чекає попереду. Хто б міг подумати, що відкриття нейтрона призведе до такої крихітної і такої садистської бомби? Після відкриття Кюрі на небосхилі виріс найотруйніший гриб, якого першими скуштували японці. Після того, як ми розгнуздаємо нейтрино, ми запалимо на одній з планет сонце. Якщо доживемо до цього. Тому я проти всяких там колупань в ядрі атома. Наше відкриття принесе людству вічний двигун без страхітливих радіацій і білих смертей. Як і хто використає першим цей перпетуум-мобіле, в нашій країні чи за рубежем, - це вже справа людей бізнесу. Ми віримо й робимо свою справу. Ми, містер Макларен, як і містер Рассел, просто диваки у цьому оскаженілому світі. Про деталі поговоримо потім. Ви пристаєте на це, сер? - запитав і глянув на Дейвіда Рассела.
        - Я тільки хотів знати, скільки це мені коштуватиме і коли чекати найперших результатів, - уточнив Дейвід, натискуючи пальцем кнопку на підлокітнику крісла.
        - Слухаю, сер! - пролунав ніби зі стелі голос Джіммі.
        - Покличте Шеллмана. Нехай захопить свою чекову книжку, - розпорядився Рассел.
        - Слухаю, сер.
        - Електроніка в побуті - найнеобхідніша річ для вас, джентльмени, - обізвався до гостей Дейвід, підсовуючи до себе тарілку зі смаженими карасями. - У ваших лабораторіях будуть найновіші відеотелефони з дистанційним управлінням. Економія, правда, мізерна, але ж і життя наше складається з невловимих секунд, джентльмени.
        - Ми ще не дали згоди, а ви вже накидаєте на мене програмне ласо, - дорікнув Малькольн і додав роздратовано: - Вченому важко змусити себе не думати про роботу, тому прошу не вимірювати мій час секундами корисної праці. Інакше я залишаюсь у лабораторії університету з рахітичними ґратами на вікні і звичайнісіньким чорним телефоном.
        - Нерви, друже мій, нерви… - зітхнув Дейвід. - І вся причина в тому, що вас відволікає від роботи думка про гроші. До речі, ви одружений? У вас є діти?
        - Заручений, - невдоволено буркнув Малькольн.
        - Це якраз найважчий варіант для молодої людини, - визначив Дейвід, приязно усміхаючись до збудженого Малькольна.
        Звідкись долинула тиха музика, ніби по тонких срібних берегах покотилася хвилька рідкого кришталю.
        - Ввійдіть! - гукнув Дейвід.
        Двері розхилилися на одну пілку, і до кімнати ввійшов худючий чоловічок, що вразив Вундстона своєю головою. Здавалося, на довгій шиї лежала велика диня з чорною кураїнкою цупкого волосся, що двома вихорками переходила в брови, межи яких жовтеньким хвостиком виткнувся ніс, підпертий щіточкою вусів.
        - Викликали? - запитав чоловік Дейвіда Рассела дужим низьким голосом. Чоловік поводився так, ніби, окрім Рассела, у кімнаті нікого не було.
        «Така голова повинна бути в судді по регбі, - подумав Малькольн і тихо хіхікнув, уявляючи, як цей чоловік приміряє собі нового капелюха. - Напевне, він носить шкіряного кашкета з вузьким дашком». Малькольн повеселішав і тепер з цікавістю дивився на чоловіка.
        - Познайомтеся, панове. Перед вами Шеллман, - від рекомендував Дейвід своїм гостям розпорядника кредитів. - Він не любить, коли його величають сером, джентльменом, називають по імені. Він просто Шеллман. У його трохи незвичайній голові тримається не одна тисяча фінансових і валютних операцій, імен, номерів рахунків, чеків. Ця людина дорожча від найсучаснішої електронної машини саме своїм пророцтвом. Ви зараз у цьому переконаєтесь, - говорив Рассел так, ніби перед Х’ю і Малькольном стояла не людина, а кібернетичний геній. - Шеллман, - сказав Дейвід і нахмурив високе, без єдиної зморшки чоло, - перед вами сидять найвизначніші вчені майбутнього. Ще ніхто не знає, чим обернеться відкрита ними енергія, але сьогодні ці джентльмени бідують. У них нема справжніх лабораторій, вони наймають середньої руки квартири і не завжди можуть запросити колегу до ресторану. Скільки, на ваш розгляд, ми можемо видати цим джентльменам, якщо вони стануть нашими компаньйонами?
        Шеллман підійшов спершу до Вундстона, потім до Макларена, на кілька секунд приклав свою пергаментну пучку вказівного пальця до живчика на руці Х’ю і Малькольна. Повернувся знову до Рассела й мовив неприємним скрижанілим басом:
        - Я беззастережно оплачуватиму чеки обох. Але в ме жах десяти мільйонів на кожного.
        Макларену здалося, що Шеллман хитнувся й поплив над підлогою, помахуючи своєю головою, схожою на кам’яну сокиру. «Це на межі божевілля, - вжахнувся Малькольн і застеріг себе: - Тут щось не те. Або Дейвід розігрує дешевий водевіль, щоб потім разом пореготати, або я вперше бачу божевільного магната. Але чому сміється Х’ю?»
        - Вам що, заклало вуха? - питав Макларена Вундстон і повторював уже втретє: - Містер Дейвід цікавить ся, скільки вам виписати на перші дні? Шеллман пропонує сто тисяч, за які ви можете не звітувати.
        Малькольн не встиг навіть розкрити рота, коли проскрипів бас Шеллмана:
        - Через тиждень я напрошуюсь у гості. Підготуйте свої розрахунки.
        Коли Шеллман вийшов і, як здалося Малькольну, зник не в двері, а крізь стіну, Дейвід затишно вмостився в кріслі, міцно притиснув до грудей перехрещені руки й глянув на Малькольна. Сліпуче, з синіми переблисками світло еліпсовидного діаманта, що прикрашав середній палець лівої руки Дейвіда, неприємно різало очі, і тому Макларен підвівся з крісла, підійшов до каміна й опустився на твердий шкіряний пуф, обернувшись обличчям до Рассела, що сидів тепер до Макларена впівоберта й зачаєно сміявся над чимось. Малькольн подумав, що Рассел, як і Шеллман, несповна розуму. Він навіть поспівчував Дейвіду і запитав:
        - Вам не шкода подарованих грошей, сер? Чи це ще невідома мені пастка?
        - Ви не підписували жодних зобов’язань, сер, - усе ще усміхаючись, відповів Рассел.
        - Так, але внизу нас чекає Джіммі з кольтом, - напівжартома нагадав Х’ю.
        - Ні, все гаразд, джентльмени, - уже діловим тоном сказав Рассел. - Зараз нас почастують кавою і танцями найвродливіші і найчорніші дівчата. Чорне на зеленому виглядає дуже ефектно.
        Малькольн згорнув удвоє чек і сховав його до потаємної вузької кишені штанів. Хоча чек був іменний, проте в Америці все можливе. І Малькольн це добре знав.
        Дейвід помітив, як Макларен старанно ховає свою перепустку до клану багатіїв, сказав, награно підморгнувши Вундстону:
        - Пригадую, як я ховав стодоларовий білет, коли вперше одержав його з рук покійного батька. Я боявся виходити з такими грішми на вулицю, чекав від кожного зустрічного несподіваного нападу. Батько дав мені гроші, щоб я купив собі новий костюм, але я не наважувався зайти до магазину, де завжди вештаються кишенькові злодії. Нарешті я сховав свої гроші, як і сер Макларен свій чек, до вузенької кишеньки для годинника. Коли я сідав у автобус, переді мною якась леді загубила з ноги черевичок і кинулася його шукати, розштовхуючи руками натовп пасажирів. Я, як справжній джентльмен, вирішив стримати нетерпеливих і допомогти молодій леді. Вона так захопилася пошуками черевичка, що двічі штовхнула мене ліктем у живіт. Це було несподівано й боляче, але я навіть не пискнув, маючи надію познайомитися з гарненькою дівчиною. Коли автобус уже рушав, дівчина встигла вскочити в салон, а я залишився чекати наступного автобуса. Один джентльмен якось підозріло подивився на мене. Я вирішив, що причиною тому був мій розхристаний вигляд. Я тісніше запхав поли сорочки й раптом збагнув, що не відчуваю під рукою цупкого
квадратика новісінької купюри. Аж тоді я здогадався, що білява леді імітувала сцену з черевичком, полюючи за моїми грішми. Надійніше буде, панове, якщо Пітер відвезе вас просто до банку, і ви зможете покласти гроші на власні рахунки. І, якщо ви не заперечуєте, я попрошу принести нам кави.
        - З радістю, - весело погодився Х’ю. - Я звик випивати за день не менше десяти порцій міцного арабіку.
        - У вас сталеве серце, - швидко докинув господар «малахітової шкатулки». Це було сказано так, ніби Дейвід шкодував, що купив надто дорогу річ і несподівано довідався про її прихований гандж.
        Вундстон по-своєму зрозумів несподівану зміну в голосі Рассела й зі сміхом відповів, добуваючи з шкіряного футляра довгу й товсту сигару:
        - Я народився в рік пацюка, сер. А це створіння, як вам відомо, не боїться навіть атомних бомбардувань. Якщо, звісно, пацюк не опиниться в самісінькому пеклі вибуху.
        - Нікому не хочеться загонити себе на той світ. Особливо тоді, коли до тебе приходить удача, - муркнув Рассел. Його трохи дратувала тонка інтуїція його нових компаньйонів. У такому товаристві він не міг насолоджуватися вишуканою грою своєї ерудиції, вгадувати по найменшому натякові чиїсь думки, забаганки й тієї ж хвилини задовольняти бажання гостя. Уважніше придивився до товстуна Х’ю з неодмінною сигарою, до зовні спокійного Малькольна, який щось нотував у крихітному записничку з брунатними обкладинками, подумав собі: «Звичайні хлопці, але в їхніх головах є те, чого не купиш ні за які гроші. Такі, як вони, навчилися вже знищувати розум, але ніхто не додумався перетворювати дурнів на таланти, хоча і в бевзя, і в талановитого голова іноді важить однаково. Можливо, саме в цьому найбільша таємниця природи. Тільки їй дано регулювати якісний баланс свого розуму. А якби геніїв плодили на замовлення і коригували дорослий розум? Ким би я тоді хотів бути? Геніальним жебраком чи витонченим інтелігентом з мільйонами в кишені? Таки краще сидіти у власному замку і купувати все, що продається. Навіть отаких
наївних фізиків разом з їхньою ідеєю перпетуум-мобіле». - Ви поспішаєте, сер? - запитав несподівано Малькольна, котрий квапно подивився на свій наручний годинник.
        - Я у вашому розпорядженні, сер, - відповів поштиво Малькольн і здригнувся від пострілу гармати.
        - Кандіс прокинулася, - заспокоїв гостей Дейвід і ніби ненароком натиснув на голову Будди з сандалового дерева, що стояв неподалік від каміна. - Це салют на вашу честь, панове.
        - У вас тут справді відчуваєш епоху конкістадорів, - зауважив Х’ю, пихкаючи сигарою.
        - Це хоч трохи прикрашає наш електронний вік, - погодився Дейвід і натякнув: - Хоча б тим, що не треба питати дозволу в жінок перед тим, як запалити сигару.
        - У кімнаті прекрасна вентиляція. Мабуть, це пов’язано з каміном, - відкинув від себе докір Х’ю й глибоко вдихнув ледь вловимий аромат кави.
        Цієї хвилини розчинилися двері й до кімнати вкотилися три низеньких візочки. На них сиділи в позі Шіви три чорні дівчини, тримаючи в руках таці з кавою. Візки штовхали три схожих білих дівчини з розпущеним довгим волоссям. Біля них тендітні негритянки здавалися довершеними ідолами сил неземних, вражаючи Малькольна матовим полиском на плечах, майже оголених персах, схрещених ногах і вигинах талії. Малькольну здавалося, що і рожеві уста дівчат витесані з корала, як он ті пелюстки троянд на чорних дверях кімнати.
        Зі стелі, зі стін, від підлоги полинули ледь чутні удари тамтамів. Біляві дівчата повсідалися на пуфах біля каміна, а негритянки, погойдуючи головами на високих шийках, почали підійматися, рости на очах, ніби не самі вони, а магічна сила тамтамів зводила їх у магічному танці.
        Ттххха-аттха-а! - вирвався притлумлений і водночас різкий звук під судомистий вигин найближчої до Малькольна дівчини. Макларен завмер, пригадуючи розповідь батька, з якої запам’яталося, що саме під такий крик в батькове плече вп’ялася стріла дикуна.
        Ррат-там-трраттататррат! - різко ударили бубни від каміна, й Малькольн озирнувся на тих, хто видобув ці сухі звуки ритму. Там, перед високими вузькими бубнами, сиділи троє індійців.
        Малькольн знову згадав батька й відчув, як і він, що білі, потрапляючи в жорстокі обійми джунглів, завжди переймаються гіпнотичною силою тамтамів і рухів людського тіла, що вібрує, як струна, перекочується хвилями від голови до п’ят, відповідаючи на кожен звук бубна й гортанного крику.
        - Кава холоне, сер, - озвався ніжний голос. Малькольн побачив близько від себе вродливе личко білявої дівчини. - Ваша кава, сер, - ледь чутно повторила вона, розтуляючи ніжні уста.
        В обличчя подув свіжий вітер, і в цю мить згасли свічки. Лише жовтаві спалахи вогню з каміна метали по стінах якісь тіні.
        - Як вам сподобалась кава, панове? - запитав Рассел, і кімната виповнилася м’яким світлом зелених бра, яких раніше Малькольн не помічав.
        - Ви влаштували нам королівський прийом, - похвалив Дейвіда Х’ю, підводячись з крісла. - Правда, не знаю, коли все це вивіється в мене з голови і я почну думати про справи.
        - Гадаю, що наступного разу ми питимемо чорну каву у цій кімнаті тільки після того, як випробуємо ваш перпетуум-мобіле, - уточнив Рассел, і Малькольн збагнув, що за розкіш і долари треба розплачуватися. І якнайшвидше.
        - Ключі у наших руках, - відповів Х’ю, ховаючи до кишені чек, що досі лежав на столі. - Тепер лише треба знайти двері, за якими стоїть наше відкриття. Як ви гадаєте, Малькольне, ми зможемо вгадати ті двері?
        - Усяка енергія нагадує мені дикого мустанга, - тихо мовив Малькольн, зустрічаючись з поглядом ледь примружених очей Рассела. - Виграє той, хто першим приборкає дику силу природи.
        - Тобто? - швидко перепитав Дейвід Рассел і зиркнув на Х’ю. - У вас є конкуренти?
        - У світі існують два табори, дві системи, - як люблять говорити в Радянському Союзі, - пояснив Х’ю. - Саме в тому Союзі працює фізик Павло Острожний. Фанат. Робот.
        - Ви з ним зустрічалися? - поцікавився Дейвід.
        - І не раз, - відповів Малькольн. - От тільки хто з нас виграє останній раунд - покаже час.
        - Я хотів би, щоб рефері підняв вашу руку, Малькольне, - роблено усміхнувся Рассел.
        - Іноді це залежить від єдиного удару, сер, - сказав холодно Малькольн і підійшов до Рассела попрощатися.
        IV
        Павло Острожний приходив на роботу о восьмій ранку, щоб хоч з годину побути в самотині, креслячи на цупкому аркуші паперу безконечні схеми невловимих гравіталів. Звісно, він не вірив, що ось так, ловлячи в уяві, серед неіснуючих химер, потрібну йому закономірність, можна відкрити закон несподіваного сплеску енергії. Хто, якими силами тримає її в оболонці плазми кульової блискавки, що викликає вибух, вогненні вихори? Чому та жариста страхітлива куля може рухатися в стратосфері зі швидкістю надзвукового літака, розпорюючи попереду себе неймовірно важку завісу повітря? Як вона проникає жариною в загерметизований літак і знову пливе над пасажирами, вкриваючи людські голови передчасною сивиною? Як вгадати її джерела і відкрити закон її короткого пекельного життя?
        Полюючи за таємницею гравіталу, Острожний чомусь завжди бачив перед собою велетенську, з волохатим вогненним остям літаючу кулю, перед якою ціпеніло все живе, приречено чекаючи милосердя. Або смерті. «Ні, - сказав собі Павло, - людина завжди сподівається на добро. Навіть від цього блукаючого жмутка енергії, що, ніби з нічого, з порожнечі вивергає свою силу в реальному образі вогню й щезає, кане іноді тихо, як мильна булька, залишаючи різкий дух озону».
        Павло був переконаний, що блискавка виникає з перенапруги, яка має перейти в тепло, але відбувається стрибок, сплеск, схожий на лавину енергії, яка перевищує швидкість цього потоку в оптимальних умовах і відкривається, летить утаємниченою краплею, на яку не діють закони гравітації.
        «Очевидне і неймовірне», - говорив сам до себе Павло, поглядаючи на дірочки в сірій пластиковій розетці, з якої теж колись у його кабінеті з’явилася кульова незнайомка. Тоді в кабінеті була секретарка Люся. Вона розгубилася й просто вимела блискавку напівскрученою газетою. І газета не загорілася, а блискавка не вибухнула. Тільки Люся стояла бліда як стіна. - Але чому вона не запалила газету? - запитав себе Павло й ледь не скрикнув: - Та тому, що кат його знає чому! Це просто не блискавка. Блискавка лише породила цю енергію, як і водневу бомбу детонує ядерний заряд урану. Детонує чи народжує. Хвилі гравіталу на воді й кульові блискавки мають щось спільне. Лише ні перше, ні друге поки що не підвладні людському розумові…
        Треба думати й частіше бачитись з Малькольном. З Вундстоном каші не звариш: він керівник, організатор, бухгалтер, бо всі химери непокори давно вигоріли в його великій голові і тепер удобрюють своїм попелом правильні, розважливі думки професора Вундстона з світовим ім’ям. А Малькольн щось мовчить. «На два мої листи - ні гугу-у!» - наголосив на останньому «у» Павло й озирнувся на двері, які рвучко розчинила чорнява й швидкоока Люся з приймальні, тримаючи в руці чималий пакунок. Гостренький носик її напнувся трохи до губ, і вона мелодійно проспівала, наслідуючи Острожного:
        - Доброго ранку, сер Острожний! Ви такі у нас тепер знамениті, що навіть бандероль надсилають на ім’я інституту, щоб не відривати вас від роботи. Але оскільки я знаю, що містер Макларен пише тільки вам, то принесла цю бандероль на ваш стіл, Павле Романовичу. І не забудьте: в обід з вас кава, - виголосила Люся й піднесла довгасту бандероль до вуха, легенько потрусила й сумовито сказала: - Чує моє серце, що тут для вас гостинці. І неабиякі.
        - Люся, не журіться: усе, окрім ручки, листа й журналів, віддаю вам, - пообіцяв радий Павло, дістаючи з шухляди довгого ножа для розрізування паперу.
        Зверху довгастої пластикової коробки лежав конверт з листом. Павло швидко добув листа, прочитав перший рядок і почув легеньке покашлювання Люсі…
        - Перепрошую, - обізвався до неї Павло таємним тоном, ніби уже розмовляв з Маклареном. - Одну хвилинку. Тільки от заберу свої речі, - вибачався, відкладаючи вбік чорну коробку з ручками фірми «Пілот» та два журнали з проблем фізики. У бандеролі була ще прозора торбинка. Перед очима Павла замерехтів золотий бісер. Поруч зойкнула Люся, притискаючи до грудей маленькі кулачки й не зводячи очей з набору гаманців, торбинок більших і менших з бронзовими застібками. - Не з моїм досвідом розбиратися тут що й до чого, - роздратовано мовив Павло й посунув пакунок секретарці. - Ви вже якось самі…
        - Ви це серйозно? - не повірила Люся.
        - Знаєте, мені якось не до іграшок, - образився Павло, але Люся була невблаганною і передала йому з усіх дарів бронзовий брелок для ключів. - Це вам особисто, Павле Романовичу. Як візитна картка при зустрічі. Не можна ж так розщедрюватись. Де ваші ключі? Я мушу сама все зробити, інакше ви загубите цього бронзового ідола кіберів, - погойдала на ланцюжку засмученого джина з покірно схрещеними руками на грудях.
        - Ключі в дверях, - кивнув Павло на оббиті ядучо-жовтим дерматином двері й невдоволено скривився: терпіти не міг цього кольору й сто разів обіцяв собі купити два метри сірого або чорного дерматину й попросити господарника Васю Ченчика замінити оббивку, але щоразу забував і згадував, коли йшов смерком додому й натикався на ці двері, які нагадували шмат загуслої сірки. «Двері у пекло життя», - казав собі Павло й штовхав їх від себе, щоб зразу ж забути про ці дрібниці комфорту.
        Люся (інакше вона не була б секретаркою директора інституту) перехопила погляд Павла Острожного й збагнула, що так дратувало його. Ніби між іншим запитала:
        - Павле Романовичу, ви коли їдете на вчену раду?
        - Як завжди.
        - Тоді об одинадцятій. Машина вас чекатиме на лівому крилі.
        - Спасибі, - кивнув Павло й провів Люсю поглядом до дверей. По тому, як Люся бридливо торкнулася пальцями жовтого дерматину, Острожний зрозумів, що його чекають приємні зміни. Потім вирівняв складені вподовж сторінки листа й прочитав від початку.
        «Високоповажаний колего! - писав Малькольн вишуканим стилем, але без зайвих подробиць. - Радий вас повідомити, що ми з Х’ю Вундстоном обладнали власну лабораторію і я тепер можу перейти до конкретних дослідів. Мабуть, химерна Америка зглянулася на мене, і я не відчуваю тепер найменшої фінансової скрути. Надсилаю вам і вашій нареченій маленькі сувеніри. Прошу вас приїхати до нас бодай на місяць з діловим візитом. Чогось конкретного, звісно, я вам не покажу, але я познайомлю вас з цікавою жінкою Хілдою Брайнт, яку називають геніальним демоном, її трохи побоюються навіть всесильні світу цього: вона вивчає енергію розуму й захоплюється локацією блукаючих енергій померлих душ, що, безперечно, здивує вас і дасть усі підстави назвати Хілду Брайнт доісторичною істотою, якщо не викопним містиком. Я погоджуюсь з вами, бо теж не вірю в те, чим захоплювався швед Еммануїл Сведенборг у часи Іммануїла Канта, який, як свідчить Кант, міг розмовляти з духами померлих. Я в це не вірю, але факти, засвідчені очевидцями, схиляють мене припустити, що ехолокація розумових енергій була під силу Сведенборгу.
        Мене не цікавить містика, я не люблю захоплюватися старим чи новоявленим дивом, але мене, як і Хілду Брайнт, цікавить вид розумової енергії, яку важко пояснити в наш вік, вік, коли з геніїв уже вміють робити ідіотів. Вибачте, я, здається, знову захопився. Це від того, що вчора у мене гостювала міс Брайнт. Вона просто полонила мене своєю ідеєю всепланетного інтелекту, запрограмованого в її лабораторії. Або ця жінка знищить людство, або нам треба сховати її за надійні ґрати як божевільного садиста.
        Я знову повертаюсь до енергії малого. Це основа нашого стрибка вперед. Тільки там сховані закони гравітації, закони розширення і ущільнення матерії як у межах окремої молекули, так і цілих метагалактик.
        Ви, Павле, завжди виступали за те, щоби пошуки енергії йшли через супротивне, через вивчення законів виникнення і регулювання подібних сплесків, котрі нагадують нам, закодовану схему з антисвіту: можна по-різному прочитати цю таємницю й по-різному провести експеримент, не даючи жодних гарантій ні для цивілізації, ні для самої планети. Я хочу сказати, що читаю Сведенборга не заради цікавості, а маю надію, паралельно до своєї роботи й розробок Хілди Брайнт, навчитися пеленгувати й розшифровувати людську думку приблизно так, як ми настроюємось на хвилі радіостанції чи телепередавача. Нейрофізик Хілда Брайнт, котра стала науковим директором фірми „Імплантад“, пропонує чималі гроші тому, хто разом з нею візьметься за розробку цієї ідеї. За цю ідею вхопився практичний Х’ю Вундстон, сподіваючись на мою і, з вашого дозволу, вашу підтримку. Адже йдеться не про інтереси Хілди Брайнт, а про досягнення цілого людства, і вам, Павле, як і вашій країні, не захочеться пасти задніх.
        Наскільки мені відомо з джерел вашої преси, ви захопилися, окрім основної роботи, штучним інтелектом. Це ще проблема. Без розшифровки імпульсів живого розуму не може бути й мови про розробку принципової схеми керованого штучного інтелекту з параметрами власного самоаналізу.
        У листах і коротких зустрічах нема змоги розглянути навіть одну проблему. Люб’язно запрошую вас бодай на тижневий візит до нашої з Х’ю лабораторії. Ви надто енергійна і ділова людина, тому пропоную одночасно прочитати в університеті курс лекцій з історії ядерної фізики у вашій країні і розтлумачити нашим молодим людям феномен електронного стрибка Японії, який наші студенти пов’язують з вибухами атомних бомб над Хіросімою і Нагасакі. Жахливішого садизму я не знаю. Це каже вам американець, який над усе любить свою Америку.
        Я зміг би прочитати ці лекції сам, але наші молоді люди, сидячи на університетській лаві, досі не вірять, що в Радянському Союзі, зокрема в Новосибірську, окрім іноземних, є й радянські вчені: для багатьох американців ви залишаєтеся незрозумілою нацією, де кожен мріє лише про світову революцію і всепланетний комунізм.
        Як не дивно, містер Павел, але це так.
        Останнім часом, ви добре знаєте причину цього політичного дикунства, у нас вважається поганим тоном запрошувати в гості людину з Росії. Звісно, я маю на увазі Радянський Союз, але у нас прийнято називати вашу державу просто Росією, вкладаючи в це поняття ширший зміст.
        Наперед заявляю, а мій лист може бути офіційним документом, що на увесь час вашого перебування в Америці гарантую вам повну безпеку й найкращі умови для відпочинку. Наш фінансовий патрон, котрий скромно називає себе лише компаньйоном фірми, просив передати вам, що його резиденція, особистий шофер і він сам (у певних межах) до ваших послуг.
        Заздрю вашим можливостям науковця: вам не доводиться думати ні про штати працівників, ні про обладнання. Ми з Х’ю обмежилися поки однією лаборанткою Мері Куант. У неї університетська освіта, але нам здається, що вченого з неї не вийде. Проте здібнішого помічника важко знайти. Мері охоче погодилась на мої пропозиції. Можливо, на цей крок її штовхнула матеріальна скрута, безвихідь, бо у Мері, окрім мене, нікого з близьких не залишилося. Про її родинну трагедію у свій час багато писали. Те, що пережила Мері, витримає не кожен мужчина, містер Павел. Я намагаюся не згадувати при ній про утаємничений об’єкт „Циклон“. Він знаходиться десь у глибині джунглів. Там працював професор хімії містер Куант. Там він і винайшов у пробірці свою жахливу смерть. Мати Мері намагалася встановити справжнього винуватця загибелі свого чоловіка, натрапила на впливового свідка, але саме з того дня, коли вона подзвонила Мері з аеропорту, ніхто вже не бачив місіс Куант.
        Не всім нам щастить, містер Павел. Я гадаю, Мері знайде себе в житті й забуде про існування „Циклону“. До речі, суд так і не встановив, чи справді існує горезвісний „Циклон“, чи це просто вигадка убитої горем сім’ї, бо досі на рахунок Мері не поступило жодного цента.
        Надто багато суму в листі, але це лише хвилинна ностальгія за рожевими юнацькими літами. Я увесь в роботі, Павел. Бажаю того ж і вам.
        Чекаю вашої думки стосовно моїх запросин. Життя людське надто коротке, Павел. Особливо у наш ракетно-стресовий вік, де навіть малим дітям сняться ядерні війни. Можливо, ми самі вже втрачаємо розум і забиваємо своїм дітям ясні голівки жахом апокаліпсиса. Не знаю, як у вас, але я особисто намагаюся не вмикати телевізор, інакше втрачу інтерес до науки і до життя. А нам, Павел, відкривати енергії для майбутніх поколінь.
        Хочеться бодай глянути на вас і пересвідчитися, що між нами ніколи не проляже межа непорозумінь.
        Ваш Малькольн Макларен».
        Острожний опустив на стіл руку з останньою сторінкою листа, перевів погляд на чорний футляр японських ручок, і йому здалося, що то мініатюрна копія чорної домовини, яка зачинилася двома стулками над батьком і матір’ю незнайомої йому Мері Куант, котра теж шукає нерозгаданий код людської думки.
        «Чи скористається ним Мері, щоб знати правду про свою матір? - запитав себе Острожний і сахнувся думки, що ідея Хілди Брайнт може стати реальністю. - Природа надто мудра, аби довірити нам ці таємниці. Тоді ми втратимо велике право бодай у думках побути на самоті. А все велике народжується в пекельній тиші самотини».
        Уже дорогою до головного корпусу Павло раптом згадав, що тиждень тому мав надіслати висновок на кандидатську роботу охайненького й надто запопадливого аспіранта. Павло не зробив цього, бо знав наперед: доведеться читати ще одну «прилизану» кандидатську, де все старанно списано, проаналізовано в межах вимог, і народилася ця робота не тому, що вишколений молодик вирішив присвятити себе науці, а просто йому нетерпеливиться перейти в інший ранг, вознестися в очах рідних і отримувати більше грошей. Пригадалася наукова кар’єра Малькольна і його вбивча фраза: «Якщо молодий учений за два роки не здивує бодай Америки, на нього дивитимуться як на „колишню людину“».
        Павло невдоволено сіпнув кутиком губ: його дратувала така жорстокість у боротьбі за виживання, але в цьому реальна вимога самої науки, куди йдуть не заради рангів і зарплати. «А ми штампуємо кандидатів з надією, що кількість перейде в якість. Науковий непотріб лежить каменем, обростає мохом, усі спотикаються і не наважуються сказати, що камінь, навіть під мохом, залишається каменем. Мабуть, я не зможу більше закривати очі й напишу те, що думаю. Якщо цей симпатичний молодий чоловік стане першим невдахою, то нехай вибачає: боротьба тільки тоді вінчає переможців, коли у кожного борця є висока мета».
        Острожний відчував, що його мучитиме сумнів, набридатимуть дзвінками високі опоненти і, можливо, сам шкодуватиме за втраченими кимось роками, але в душі влягався спокій, ніби сам перейшов щойно межу недозволеного, за якою йому стало все простим і зрозумілим, де ніхто не дозволяв собі натяків, напівправди, рятівних посилань на авторитети, а те, що робив кожен, освячувалось суворим законом науки.
        V
        Павло зупинився перед дверима свого кабінету й чомусь подумав, що старі жовтаві двері хоча б дратували його, настроювали на робочий лад (сердитому працювалося краще), а цей строгий сірий квадрат був схожий на люк герметичної камери, де мав проводитися незвичний експеримент.
        «Побачимо, що ми тут натворимо», - скептично подумав про себе, переступаючи поріг.
        Тієї ж хвилини озвався телефон прямого зв’язку з директором інституту.
        «Кудись зараз посватає», - вирішив Павло, підіймаючи трубку.
        - Зайди, - звелів Урбан.
        - З чим?
        - Порадимось.
        Острожний роздягнувся, пригладив коротке волосся, вкинув до кишені вузький чорний блокнот.
        Сухенький, з колючим поглядом сірих очей Урбан привітно кивнув Острожному, показуючи рукою на крісло біля приставного столу. Ніяково, мов соромлячись самого себе, усміхнувся, схиляючи набік лобату голову. Тихенько прокашлявся:
        - Сватать тебе будемо, Павле Романовичу. Хотіли без тебе тебе оженити, та я вперся.
        - Я оце йшов до вас і теж думав про сватання.
        - Доведеться у прийми йти. На рік-два. За океан. - Приязно подивився, примирливо додав: - Характер у тебе їжакуватий. Знаю. Та то на краще. Головне, що там ти - свій чоловік.
        - У Штати?
        - У Сполучені. Створюється експериментальна лабораторія, де працюватимуть учені з десяти країн. Для нас зарезервували одне місце. І на тім спасибі. Не можна втрачати контакту з великими вченими світу.
        - Чому б нам не спробувати організувати щось подібне на базі власного інституту?
        - Поки це недозволена розкіш. А там гуртові гроші, там легше експериментувати. Нам з цього тільки вигода. Це ідея ЮНЕСКО. Доводиться погоджуватися й з тим, що територію нам не вибирати. База там готувалася давно і з великим прицілом. Пропонується організувати щось на зразок колективного розуму, вільного від політики, взаємин між країнами і упередженого ставлення до інших націй. Такої стерильності ще не було. Але попрацювати в товаристві провідних учених світу - це, напевне, мрія кожного фізика з будь-якого континенту.
        - Коли їхати?
        - Не так і спішно, але все залежить від тебе.
        - Не розумію.
        - Туди беруть тільки жонатих. Та, мабуть і правильно, бо доведеться жити майже в пустелі. Так мене попередили.
        - Жити біля суперприскорювача. Могли б на вертольотах возити, - зауважив Павло, згадуючи, як на одному з симпозіумів американці хвалилися побудувати найбільший науковий центр у пустелі.
        Урбан мовчки кивнув головою й невдоволено подивився на селекторну установку, де з нуднуватим зумером переморгувалися жовтавими вогниками кілька клавіш.
        - Отак цілий день, - мовив до Острожного, не чекаючи на співчуття. - Я уже не вчений, а головний диспетчер. І не знаю, як здихатися цього ярма. Просився в лабораторію - не пускають. Почну наполягати - виженуть на пенсію. - Урбан розсміявся тим холодним саркастичним сміхом, од якого Павла завжди марудило. - І знаєш, на цій посаді дуже зручно тримати не молодих, а таких, як я: авторитет, досвід! А не догодив - на заслужений. З оплесками і промовами. Ніколи не міняй, Павле, звання вченого на кар’єру керівника. Це - кінець. Керівником, щоб ти, знав, теж треба народитися.
        Павло знав, що Урбан завідував кафедрою в університеті, там одержував платню, а тут працював безкоштовно, бо й став директором лише на догоду Академії. «Прийшов, бо я тут починав і не хочу, щоб у цьому кріслі сидів той, хто думатиме не про вчених і науку, а про підходящі для себе кадри. Розжене думаючих і набере уштивих з перспективою росту», - сповідався колись при Павлові на вченій раді Урбан. Про все це Павло згадав, радіючи за невситимого до життя вченого.
        - У нас тут усі поза твоєю спиною шепчуться, а я у вічі скажу… Зайди до нас сьогодні з Катею. На чай. Інакше тебе ніхто не женить, - лукавенько підморгнув Павлові й кивнув на прощання, проводжаючи поглядом Острожного до дверей. «Може, хоч так від директорського крісла врятується, - подумав про Павла, знаючи, що сам хотів рекомендувати Острожного на своє дубове крісельце. Невдоволено насупився, заперечуючи власним забаганкам. - Талантові майже завжди потрібна нянька. Жаль, у мене її не було», - зітхнув і механічно натиснув клавішу з пульсуючим вогником.
        Перебираючи на столі папери, Павло побачив невеличкий аркушик з чиїмись каракулями. «Віра Петрівна», - прочитав унизу. - «Прибиральниця», - зрадів чомусь. «Павко, не розкидайся добром, бо його ж робив хтось. Просто шкода викидати. Коробку ту чорну я поклала тобі в стіл. Дякувати мені не треба, така в мене робота». Павло часто зустрічав подібні записки од Віри Петрівни, яку знав ще студентом. Тоді вона підгодовувала його домашніми пиріжками з печінкою й казала, що то найкращий харч для розуму. Досі називала Павкою, і Острожний не без хвилювання згадував той день, коли Віра Петрівна знайшла його в лабораторії й сказала: «Іди сюди. - Поклала на стіл пиріжки, хліб, ковбасу, поставила чай у термосі. - З’їж, Павко. Щоб мій Андрій там голоду не знав, - мовила, пересилюючи сльози, й запитала, витираючи чашку тремтячою серветкою: - Як по-твоєму, є той світ чи брешуть попи?» - «Є пам’ять серця, Віро Петрівно. Обов’язково треба, щоб людину хтось згадував. Довго й добром пам’ятав». - «Спасибі ж тобі, а то й жити самотою не хотілося. Андрія більше нікому пам’ятати. Син з фронту не прийшов. І оженитись ще не
встиг. Сама я тепер…»
        - Один у нас світ, як і життя, - сказав упроголос Павло, а з думки не йшла Катя, без якої не міг уявити собі і дня свого життя. - «Чи маю я право приректи Катю, дівчину, у якої за плечима крила таланту, на усамітнення в чужій стороні? Маю. Бо Катя - жінка і вибрала мене в цьому житті».
        Острожний відчув, що сьогодні нарешті настав той день, коли треба узяти відгул за дні й ночі солодкого самозречення - перебування в лабораторії. Швидко одягнувся й вийшов. Повернув до приймальної директора, сказав Люсі:
        - Сьогодні мене не буде. Урбан знає.
        - Це правда, Павле Романовичу, що ви їдете в Штати? - не стрималася секретарка.
        - У Сполучені, - холодно підтвердив Павло, бо весь був у своїх думках.
        - А як же Катя Нещерет?
        - Беру з собою, - притишуючи голос, спокійно і твердо відповів Павло.
        «Таки правду казав Урбан, - признався собі, йдучи вулицею. - Усі знають про Катю. А чи знають, як потрібна вона мені? Просто, мабуть, осуджують, що вибрав балерину, а не з своїх. Тепер будуть знати. Сьогодні все їй скажу. Вона чекає. Вона готова на все. Я це знаю і не маю права позбавляти її щастя бути моєю».
        VI
        - Літак прибуває в аеропорт Хартсфілд, - оголосила стюардеса, тримаючи поперед себе чорну кульку мікрофона. - Температура в Атланті плюс двадцять. - Стюардеса глянула вздовж салону, потім граційно підійшла до подружжя Острожних, схилилася й сказала Павлові: - У холі «Інтурист» вас чекають містер Макларен і міс Куант.
        Павло був приємно вражений цією звісткою і вдячно кивнув головою. Озирнувся й глянув зблизька на стюардесу з ніжним маленьким обличчям. Встиг розгледіти ямки на щічках і переблиск рівних зубів - усе всміхалося, було готове до послуг, і тільки чорні очі сполохано дивилися на Павла, а в кутиках видовжених, наче в японки, очиць, бриніли сльози.
        - Вам погано? - запитав Павло, намагаючись підвестися з крісла.
        - Сидіть, ради бога, сидіть, - попросила стюардеса, ледь торкаючись рукою плеча Острожного. - Це у мене від газу. Я наповнювала сифон, - пояснювала стюардеса, все ще усміхаючись до Павла крізь сльози. - Я забула вам сказати, що фірма Хартсфілд перевезе ваші речі на ранчо Доута.
        - Я не збираюсь їхати на ранчо, - здивувався Павло. - Ви нас ні з ким не сплутали? Моє прізвище Острожний. Я фізик. З Радянського Союзу.
        - Я ніколи не помиляюсь, сер. Іноді я можу забути, але я не помиляюся, сер. Вибачте, у мене служба. - Обернулася, й ураз ніби з обличчя станула мана. Покусуючи губи, швидко пройшла до своєї кімнатки.
        - Про що ви говорили? - запитала Катя, тримаючи Павла за руку. - Чого вона плаче?
        - Цього я не знаю. Та й навряд чи вона скаже: тут, Катю, Америка. І до тих, хто в неї на службі, у неї свої вимоги. Зараз нас чекає Малькольн з Мері. Потім доведеться їхати на чиєсь ранчо.
        - Можливо, поїдемо в гості? Якийсь дядечко з мільйонами захотів погомоніти з радянським фізиком. В Америці усе можливе. Аби гроші.
        - Америку я знаю краще. Вибач, але за час гастролів того не збагнеш, чого я за рік надивився на власні очі. Якщо ж говорити про ранчо Доута, то погостюємо ми там не один рік. Чує моя душа. - Павло прикрив Катині руки своєю долонею, і Катя відчула бажання Павла бути з нею ще ближче в цій чужині.
        - Дивно, - мовила Катя, прихиляючись до Павла. - Ще не прилетіли, а мені вже незатишно, як на протягах. Мені й раніше здавалося, що в Америці витає холод відчуженості. Тут і люди кожен сам за себе. Аж не віриться, що ми всі - на одній планеті.
        Павло промовчав. Лиш дужче притиснув долоню до Катиних рук.
        - Он стюардеса плаче, а всі сидять, як на прийомі в короля: кожен боїться, що з нього спаде корона гідності. Пусти, я сходжу до цього дівчатка.
        - Катю, ми не в себе дома.
        - Ну то й що? Хіба люди не скрізь люди? Якщо хочеш знати, то я зараз тут такий тарарам влаштую, що поважні джентльмени будуть заключати зі мною контракти й просити перейти до них на службу. Америка - фатум-реклама. Інакше не проживеш.
        - Катю, я ще раз повторюю, що ми - офіційні особи, а до того ж ти можеш тільки нашкодити стюардесі.
        - Ти теж запрограмований: там не стань, тут не сядь, того не скажи. Зараз прийде стюардеса, а ти у неї запитаєш, скільки нам ще летіти. І взагалі я вимагаю свободи! - Катя удавано надула губи й відвернулася від Павла, непомітно натискуючи кнопку виклику стюардеси.
        Як тільки стюардеса вийшла із службового приміщення, Катя помахала до неї рукою, заусміхалася. Стюардеса наближалася кроком танцівниці, підкреслюючи це стриманим поворотом стегон.
        - Слухаю вас, місіс Катаріна, - обізвалася стюардеса до Каті, виймаючи із кишеньки блакитний записничок і ловлячи на грудях ручку-годинник, що уже встиг стати модним жіночим талісманом.
        - Ви мене знаєте? - здивовано запитала Катя стюардесу й шепнула Павлові: - Перекажи.
        Павло зглянувся з дівчиною у бездоганно підігнаній формі бортпровідниці й заговорив до неї, вовтузячись в кріслі:
        - Вибачте, що вам доводиться переді мною стояти, але так уже склалося: я у вас в гостях. І з вашого дозволу, я буду перекладачем між вами і моєю дружиною, котра погано володіє англійською, хоча бездоганно знає українську, російську, польську, іспанську…
        - Яз радістю говоритиму польською, - щиро зраділа стюардеса. - Я готувалася літати до Варшави, але… - Стюардеса замовкла й на хвильку заплющила очі, потім з веселою усмішкою заговорила до Каті.
        - Ви розмовляєте, як справжня полька, - похвалила Катя стюардесу, відчуваючи, що усмішка її не те що нещира, а професійна, підігнана під типовий стандарт авіакомпанії. - Як вас звати? - запитала Катя й пояснила свою цікавість: - Я не звикла розмовляти з людиною, не знаючи її імені.
        - Таня Вучкова, міс. Мій прадід народився в Югославії.
        - То ви - європейка? Вас не манить батьківщина діда?
        - Іноді. Але в Штатах чимало югославів. Ми, буває, збираємося разом. Народитися в Америці ще не означає бути американцем. Саме таким, як його уявляють собі туристи. Насправді ж такої нації нема. Америка - це континент, на якому живуть люди чи не з усього світу. Мабуть, тому тут жити без земляків майже неможливо.
        Павло відчув, що Таня Вучкова радіє нагоді поговорити по-польськи. Але вона все ж краєчком ока поглядає на світлове табло. Спалахнуло число «10».
        «Зараз Вучкова піде, і Катя ні про що не довідається», - здогадався Павло й заговорив до стюардеси:
        - Вибачте, міс Вучкова, але ми, напевне, більше ніколи не побачимося. До посадки залишилося неповних десять хвилин, і я не хотів би, щоби мою дружину гризли докори совісті. Скажіть: ми можемо чимось вам допомогти? Адже у вас щось трапилося?
        - Ні, сер, у мене все гаразд, - поквапно відповіла Вучкова й зглянулася з Катею так, ніби вирішувала, чи можна довіритися цій жінці з далекого для Вучкової Радянського Союзу. Неписані закони фірми Хартсфілд не дозволяли надміру затримуватися біля радянських туристів. Тим більше, що Вучкова помітила, як на неї надто вже прискіпливо подивився старий мільярдер Роджерс Оулт. Досить йому подзвонити директору фірми - і їй видадуть «вовчу картку».
        - Вибачте, Таню, вас кличе служба. Приїздіть до нас на ранчо Доута. Адресу ви, напевне, знаєте, - запросила Катя маленьку Вучкову, перехоплюючи холодний погляд Оулта.
        - Спасибі. І знайте, що у мене все гаразд, - сказала на прощання стюардеса й уже приязно усміхнулася до Оулта. Підійшла, зробивши кніксен. - Ви мене кликали, містер Роджерс? - запитала, ледь торкаючись пальцями крісла, з якого стирчав сухим пеньком високий Оулт. Він усе ще мовчав. - Чи сподобалось вам у літаку фірми Хартсфілд? - ніби замолювала гріхи Вучкова. - Чи є які бажання, містер Роджерс?
        - Ви надто необачна, - прогув несподіваним басом Оулт. - Я давно стежу за тими двома росіянами. Ви не дивіться, що вони молоді й симпатичні. Вони небезпечні вже тим, що всюди стромляють свого носа. Сподіваюсь, вони не агітували вас пристати на їхній бік?
        - Що ви, сер! Наша фірма в першу чергу до послуг своїх співвітчизників і наших союзників.
        - Саме тому я користуюся послугами Хартсфілда, - мовив Роджерс так, ніби не фірма стояла за цим словом, а його колега Хартсфілд.
        - Мені приємно це чути, сер. Дозвольте передати ваші слова нашій дирекції, сер. І прошу вас приготуватися до посадки, - ^:^ застерегла стюардеса й сама перевірила, чи добре пристебнутий до крісла сухий, мов струк, Роджерс Оулт.
        - Мені приємно, що працівники фірми всюди пізнають своїх. Я сам передам це вашому шефу. - Оулт помовчав, опускаючи погляд на руку стюардеси, що завмерла на підлокітнику крісла: дівчина не мала права піти, не почувши від Оулта, що може зайнятися своїми справами. - Ви одружені? - запитав нарешті й пильно подивився в очі Вучкової.
        - Заручена, містер Роджерс.
        - Хто він за професією?
        - Пілот, сер.
        - Гм, це чудово, міс. Ви ніколи не думали про сімейний екіпаж?
        - Безперечно, але мій мабутній чоловік проти. Це мій останній рейс.
        - Ви раді? Гм, та ви плачете?
        - Я хочу літати, сер.
        - Що ж, у мене теж є літак. І непоганий. Скажіть вашому нареченому, щоб він зустрівся з моїм секретарем. Десь цими днями. Я давно мріяв про сімейний екіпаж. - Оулт поплескав своєю вузькою холодною долонею по руці Вучкової й притиснув її пальці так, ніби намагався підвестися з м’якого глибокого крісла. Потім підніс свою руку й махнув нею вздовж проходу. - Працюйте, дівчино. Ви дуже старанно виконуєте свої обов’язки, і мені це до вподоби.
        - Дякую, містер Роджерс. Я буду старатися.
        - Похвально. Цілком похвально, - буркнув Оулт, втуплюючи холодний погляд маленьких очей в огненні написи на табло салону.
        VII
        Макларен ще здалеку заусміхався, тернув долонею шапку свого світлого волосся, підштовхнув середнім пальцем великі рогові окуляри й заговорив до Острожних, простягаючи вперед обидві руки:
        - Вітаю, містер Павел! Вітаю, місіс Кет! Життя найпрекрасніше своїми несподіванками. Чи не так, панове? - тиснув обом руки, перебігаючи поглядом з Павла на все ще сердитеньку Катю, якій не сподобалась Вучкова своєю запопадливістю. - Бачу, фірма Хартсфілд остаточно зіпсувала вам настрій, місіс?
        - Катя не розуміє англійської, - пояснив Павло Катине мовчання й додав бадьористо: - Усе гаразд, Малькольне. На Катю дуже вплинув океан. Безмежжя неба і води. - А ви самі? - запитав Макларена.
        - Мері в машині, - сказав на те Малькольн і обернувся до Каті. Вдаючи з себе людину за кермом, пояснив їй: - Мері там, у машині. Вона дуже хотіла вас побачити, але краще, коли в машині хтось є. - Малькольн дивився на усміхнену Катю, яка його не розуміла, і він це відчував, тому благально глянув на Павла.
        - Побуду тим часом тлумачем, - з готовністю сказав Павло й похвалився: - Через півроку Катя даватиме уроки з англійської. Вона й приїхала сюди тільки з такою умовою.
        - О’кей, місіс Кет, о’кей! - закивав головою Малькольн, підбадьорливо поглядаючи на Катю. Враз Макларен зупинився, наче громом вражений, і подивився на Катю широко розплющеними очима. Зглянувся з Павлом, знову перевів погляд на Катю й сказав так, ніби допомагав своєму співрозмовникові згадати приємну минувшину: - Чайковський, «Лебедине озеро», прима-балерина Ка-те-р-рі-на Нещерет. Так? Ви - місіс Нещерет?
        Катя мовчки опустила повіки й лагідно усміхнулася до Макларена.
        - О, то ви мужня жінка! - вигукнув Малькольн і вихопив з кишені ручку й довгого записника з своїми формулами. - Прошу автограф, місіс Кет.
        - Так одразу? - Катя розуміла, чого хоче Макларен, бо він надто енергійно показував вістрям пера на чисту сторінку блокнота. - Може б, пізніше? - запитала Катя й подивилася на Павла. - Хіба ми не їдемо разом з ними?
        - Я просто приголомшений вашою популярністю, місіс, - жартівливо мовив Павло й розвів руками. - В Америці страшенно ділові люди. Вони нічого не відкладають бодай на хвилину, щоб не проґавити мить свого щастя.
        - У мене є великий портрет актриси Нещерет, - хвалився Павлові Малькольн, стежачи за тим, що пише на вузькому аркушику записничка прима-грація, як писали про Катю в Америці під час її гастролей. - Знаєте, мені досі не віриться, що вона залишила професійну сцену.
        - Вік балерини надто короткий, - сумовито промовив Павло.
        - Ні-ні, місіс Кет не повинна була їхати сюди… без театру і лише в ролі дружини. Вона б ще ці роки сяяла яскравою зіркою балету, - говорив Малькольн, вдячно киваючи Каті й приймаючи від неї записник з автографом. Порівнявся з Павлом, швидко запитав його: - Ви любите балет? Ви тому одружилися з Кет?
        - Я люблю Кет. І завжди думав про трагічну долю балерини, - зітхнув Павло, не зводячи очей з тендітної дружини в легенькому білому піджачку й трохи задовгій білій сукні.
        Малькольн не збагнув Павлового натяку й заговорив про своє:
        Думаєте навіть тоді, коли в неї виростають незримі крила і вона не торкається ногами сцени? Коли вона примушує вас плакати від щастя любові? Навіть тоді?
        - Про що ви сперечаєтесь? - запитала Катя, озираючись через плече на Павла.
        - Про трагедію чужої любові, - муркнув Павло, розуміючи, що в товаристві, де один іномовний, розмовляти важко.
        - Я гадала, що фізиків цікавлять інші проблеми, - усміхнулася Катя і приязно глянула на Малькольна.
        - О, гранд місіс Кет! - вигукнув Малькольн, не знаючи, як ще висловити своє захоплення Катиним мистецтвом. А Павлові зауважив: - У вас перед дружиною неоплатимі борги. Хіба що вас осяє геній науки. Тоді все спишеться. Тільки тоді, Павле.
        Острожний ворухнув бровою й не досить приязно зиркнув на Макларена, котрий справді радів з того, що зустрів свою улюблену актрису й тішився передчуттям веселої розмови на власній віллі.
        - У вас чудовий настрій, сер, - зауважив Павло, якому не сподобалась надмірна веселість Малькольна і ніби Якась фальш почуттів.
        Малькольна ці слова захопили зненацька, і він з примругом подивився на Острожного. Потім зняв окуляри й довго протирав їх замшевою серветкою.
        - Ви мною незадоволені, сер? - запитав Малькольн і глянув на Павла крізь ідеально протерті скельця великих окулярів. - Можливо, вам не подобається той факт, що я відмовився працювати разом з вами на Ранчо Доута?
        - Вперше про це чую, - спробував усміхнутися Павло, не розуміючи, чому Макларен заговорив про загадкове Ранчо Доута.
        - Я кажу про це тільки для того, щоб між нами не було ніяких недомовок і ніщо не тяжіло над нашою приязню.
        - Давайте залишимо все, як є. Я не інспектор з вашої фірми, сер, і мені байдуже, куди ви вкладете свої капітали.
        - От і чудово, Павле! Не будемо більше про справи. І я тепер знаю причину вашого гніву - я порушив кордони, вашої душі і втрутився у внутрішні справи вашої сім’ї.
        Прошу пробачити. Надалі буду обачним, щоб не потрапити в залізні обійми ревнивця, - заусміхався Малькольн, беручи Катю за руку й підводячи до височенької Мері.
        Мері Куант мала одну, так здалося Каті, неприховану ваду - у неї був великий рот і довгі щільні зуби.
        - Як добре, що ви приїхали, - сказала Мері, подаючи Каті руку, й одразу ж здогадалася, що гостя не розуміє її. Не випускаючи Катаної руки, глянула, на Павла: - Вам дуже пощастило, містер Павел: ви приїхали до нас у такий день!
        - Родинне свято? - поцікавився Павло й переказав Каті зміст розмови. Потім обоє весело глянули на Малькольна й Мері, а Павло сказав:
        - Катя запевняє мене, що у вас сьогодні заручини. Ми вгадали? - перепитав Павло, торкаючись губами білої рукавички на руці Мері.
        - Ваша Кет, напевне, екстрасенс, - відповіла Мері і з її обличчя щез грайливий усміх, щоки зблідли.
        Вона дивилася на Катю широко відкритими очима, ніби намагалася заглянути у її майбутнє.
        - Що сталося? Ти щось не те сказав? - занепокоїлась Катя, звертаючись до Павла.
        Той не встиг перемовитися з дружиною, як Мері звеліла всім взятися за руки й поклястися:
        - Доки місіс Кет житиме в Штатах, ніхто не повинен знати, що місіс Острожна екстрасенс.
        Павло кивнув на знак згоди і в свою чергу запитав не без іронії:
        - Невже це має якесь значення для підданих іншої країни?
        - їм потрібні екстрасенси. Їх не цікавить, де вони народилися і хто видав їм паспорт, - пояснила Мері.
        - Кому? - поцікавився Павло.
        - Екстрасенси щезають назавжди. У вечірньому шоу якось згадували, що мозок і нервові центри стають біополем лазерних станцій.
        - Ви в це вірите?
        - Цілком, - твердо відповів Малькольн, розчиняючи перед Катею дверцята машини. - Преса майже все замовчує. Та й хто дозволить ритися в таємних досьє Пентагону?
        - На щастя, ви їдете в пустелю, - зауважила Мері, сідаючи за кермо машини. - Там усі ви на виду й серед білого дня людина не може пропасти безвісти. Це трапляється лише у великих містах і на аеродромах.
        - Америку народив страх, - сказав на те Павло, і Малькольн, з цікавістю подивився на Острожного, уточнив:
        - Ви хочете сказати, що її досі тероризує страх?
        - Спершу він її народив, - повторив Павло й звернувся до Мері: - Ви сіли за кермо машини тільки тому, що не довіряєте чоловікам?
        - Ви вгадали, - тихо мовила Мері й зменшила швидкість машини. - Я надто відчуваю вашу присутність. Мені здається, що росіяни зумисне прислали на Ранчо Доута своїх найкращих екстрасенсів.
        Павло переповів це Каті, і вони обоє весело розсміялися.
        - Я бувала в Штатах, - сказала Катя, - і завжди мене зустрічали якимись жахами. Коли я потрапила сюди вперше і того ж вечора хотіла пройтися містом, біля готелю мене зустрів полісмен і щось сказав. Я його не зрозуміла. Тоді він привів мене в готель до перекладача й повідомив, що цієї ночі група ґвалтівників хоче викрасти балерину Нещерет. Тобто мене. Тоді я справді злякалася й не відходила від наших ні на крок.
        Павло швидко переказував це для Мері й Малькольна, який усе нижче опускав голову: густий рум’янець заливав його щоки.
        - Що з вами, сер? - запитала Катя. - Я розповідаю все так, як було.
        - Ні-ні, Кет, ви ні в чому не завинили, - заспішив Макларен, косуючи очима на Мері. - Як би це вам делікатніше сказати… Я не хочу вас образити, але саме ця новина, яку того вечора почули журналісти в готелі, стала сенсацією номер один: Америка дуже полюбляє пікантні новини. Особливо ті, де пахне сексом і вбивством. Тому на ваші концерти, тобто вистави, не можна було придбати квитка: усі хотіли подивитися на найзвабливішу у світі балерину.
        - У якій ви так швидко розчарувалися! - майже крикнула Катя, обертаючись обличчям до Малькольна. - І якої так хотіли здихатися. Правда, мене дивує, що саме про це не написала жодна газета.
        - Я захоплювався вашою грою, - заперечив Малькольн. - Я говорю це щиро.
        - Таких, напевне, було дуже мало. Більше прийшло сексоманів. Шкода, я не знала тоді ваших правил паблісіті, - з відразою в голосі сказала Катя, шкодуючи, що все це вислуховує вразливий Малькольн.
        - Але ж ви задоволені збором? - сказав він, і Катя збагнула, що Малькольн таки справжній американець.
        - Задоволена, - з сарказмом підтвердила Катя. - Наші гастролі, напевне, відняли у когось гроші. Ми здогадувались тоді про наших конкурентів, але ніколи не думали, щоб вони могли подарувати мені кошик розкішних троянд з невеличкою хімічною… бомбочкою. Не знаю, кому спало на думку пошастати в моїй гримерній, але я страшенно вдячна грабіжникам - бомбочка добряче бабахнула, коли я була на сцені.
        Павло похолов від почутого.
        - І після всього ви не побоялися знову ступити на наш континент? - цілком серйозно запитав Малькольн.
        - А чому б і ні? - стенула плечима Катя. - Я приїхала сюди з своїм чоловіком. Гадаю, в нього стане розуму в голові й аргументів у руках, щоб захистити свою дружину.
        - У вас прекрасне почуття гумору, - зауважив Малькольн, - але я хочу вас застерегти, що в Штатах не завжди навіть двічі щастить прошмигнути між дровітнею і гільйотиною.
        - Невесела перспектива, - буркнула Катя й несподівано запитала Малькольна: - Скажіть: коли ви їхали нас зустрічати, про що думали?
        - Я трохи боявся сварки з містером Острожним, - непевно мовив Малькольн, стежачи за тим, як Павло перекладає його відповідь. - Я, чесно кажучи, зрадив його, відмовившись працювати в трохи дивному товаристві на Ранчо Доута. Гадав, що все це ми компенсуємо невеликим бенкетом з нагоди вашого приїзду і наших заручин. Мері ж дуже хотілося побачити місіс Острожну.
        - От бачите, у вас були цілком мирні пречудові думки, а ви усе звели до неіснуючої гільйотини.
        - У всьому винні нерви, - признався Малькольн.
        - Ви дуже змінилися, сер, - знову нагадав Малькольну Павло, повертаючи його подумки до першої зустрічі на симпозіумі фізиків у Відні. Малькольн промовчав, і Павло запитав без натяків: - Я хотів би знати, до кого ми їдемо: до вченого чи до молодого бізнесмена, який уже відвик заварювати собі каву? А ви це пречудово робили у Відні, сер. Пригадуєте?
        - Але, як ви пам’ятаєте, у тому ж таки Відні продавалися й чудові кавоварки, Павле, - ухилився від відповіді Малькольн. З-за крайніх дерев випливла двоповерхова споруда з широким солярієм і тінистою верандою вздовж усієї стіни. У дворі стояв невеликий зелений спортивний автомобіль. Макларен показав на той автомобільчик очима й радо сповістив гостям: - Х’ю Вундстон уже тут. Він обіцяв зустріти нас смаженими вуграми.
        Павло промовчав. Катю дивувало те, що ніхто не виходить у двір і не зустрічає ні гостей, ні господарів.
        - Ми живемо тут самі, - пояснював Малькольн, помічаючи на Катиному обличчі тінь здивування. - На ніч приїздить Пітер Гоулд. Це водій і особистий охоронець нашого компаньйона Дейвіда Рассела. Пітер стріляє так, що кожн. а куля влучає в ціль. Дивовижний майстер смерті. Мері бере в нього уроки, але поки безрезультатно.
        - Це тому, що я завжди покладаюся на Пітера, - усміхнулася Мері. - Я дуже люблю цей будиночок, де вночі мене охороняє невсипущий Гоулд з своїм десятизарядним кольтом.
        Ні Малькольн, ні Мері не звернули уваги, що Павла і Катю шокують їхні постійні балачки про зброю, вбивства, власних охоронців і багатство, ніби на світі не існує нічого дорожчого й надійнішого для розуму й серця.
        Як тільки машина зупинилася і всі вийшли, Катя зразу ж вирішила змінити тему розмови.
        - А що у вас там? - запитала Малькольна й показала рукою на пагорб перед лісом. Через пагорб навскіс була протоптана стежина. Це нагадало Каті її рідне село Збури, де неподалік від їхньої хати теж був пагорб з стежечкою між низенького полину.
        - Там річка, - сказав Малькольн так, ніби пояснював дитині назви предметів. - Там маленька річка і високі верби уздовж берегів. Але навесні та річечка так реве, що дзигонять шибки у вікнах.
        - Малькольн прожив тут лише одну весну, - стиха зауважила Мері й вибачливо усміхнулася до Малькольна.
        Павлові сказала: - В Америці всі полюбляють хвалитись своїм багатством і розкошами. Малькольн теж змушений це робити: натовп цінує не розум, а долари.
        - Леді енд джентльмени! - прогуло над головами, і всі попідводили обличчя, глянули на солярій з начищеними бронзовими ґратками й дубовим поручнем. На солярії стояв Х’ю Вундстон з сигарою в зубах і привітно піднятими руками. - Вітаю заокеанських друзів! У мене, як і домовлено, все готово, - продовжив Х’ю і пояснив, показуючи на свій синій нейлоновий фартух, що закривав дебелого Вундстон а від шиї аж до колін: - Мушу йти до кухарів, щоб на радощах чого не пересолили. Познайомимось біля столу. - Х’ю пихнув димом, махнув до Павла й Каті широчезною долонею, засміявся, впираючись тілистими ногами в дубовий брус загорожі. - Напевне, не раз згадували в дорозі старого Вундстона? Оце я такий і є здалеку, місіс, - мовив до Каті. - А ви, містер Павел, не забули ще мене?
        - Ні, - приязно мовив Павло. - Гарних людей я завжди пам’ятаю. А як вам вдалися вугрі, сер? - поцікавився Павло, і Вундстон зрозумів, що Малькольн встиг похвалитися найголовнішим сюрпризом для росіян.
        - Уся несподіванка в рецепті, сер, - хитрувато примружився Вундстон, якому набридло-таки товктися в напівпідвалі, де містилися кухня, гаражі й льох, і він з насолодою курив тепер на просторому балконі.
        - Відверто кажучи, я пам’ятаю вас інакшим, - підтримав балачку Острожний, бачачи, що Вундстон не квапиться в розпечені й напахчені спеціями підвали. Павло і Х’ю залишились самі, бо Малькольн і Мері пішли в будинок, а Катя неквапом, озираючись на Павла, рушила стежкою на пагорб.
        - Що, дуже потовщав? - поцікавився Вундстон і весело розсміявся. - Усі чомусь пам’ятають мене струнким, а потім помічають, що я товстий, як діжка. Я сам не люблю малих череванів. Чимось штучним відгонить від такого чоловіка. Як від бульдога: ні пес, ні теля, ні великий пацюк, - сказав Вундстон і махнув Павлові рукою, запрошуючи його на солярій.
        - Спасибі, сер. Я пройдуся з дороги. У машині нема такого спокою, як тут, - сказав Павло.
        - Як знаєте, - мовив на те Вундстон і повернувся в дім.
        Павло пішов оглядати сад з червонобокими яблуками. Вгадав сорт «джонатан», зірвав одне яблуко й ледь не наштовхнувся на сірого з білястими грудьми пса, що сидів на задніх лапах і шкірив зуби, заступаючи вихід із саду. Павло помітив на псові широкий нашийник з тупуватими шипаками й збагнув, що це не приблудний, а добре навчений сторож. Зупинився, звертаючись до пса:
        - Невже я схожий на злодія? Якщо ти вважаєш, що без цього яблука твій господар зубожіє, то я не розумію, хто і для чого тебе навчав?
        Пес ніби з цікавістю подивився на Павла, потім схилив голову набік і примирливо кліпнув повіками, але годі було Павлові ступити крок, як пес сердито загарчав, не нападаючи, але й не випускаючи з саду.
        - Норд, до мене! - гукнув хтось позаду Павла, і Острожний обернувся. Височезний негр стояв з діжечкою на плечі й кликав пса. Незнайомий велет був чимось роздратований. - Ви гостюєте у містера Макларена, сер? - запитав негр, скошуючи на Павла очі з-під похмурого чола.
        - Так, сер, - відповів Павло, поглядаючи на порожній пагорб, де ще хвилину тому стояла Катя. Негр, напевне, чекав пояснень, і Павло додав: - Коли я заходив до саду, то не бачив ніякого пса. Інакше б я не завдавав вам ніякого клопоту, сер.
        - У вас у руці яблуко, сер, - сказав негр, тримаючи вільною рукою пса за нашийник. - Норд перестріває тільки тих, хто виходить з саду з яблуками. У саду ви можете тільки дивитися на них, а пригощатиме вас містер Макларен.
        - Я хотів би взяти це яблуко, - мовив Павло таким тоном, ніби його звинувачували в крадіжці.
        - Що ви, щр ви! - злякано перечив негр, притискаючи голову Норда до своєї ноги. - Це я винен. Я пізно довідався, що ви вже тут. Норд вас більше не чіпатиме. Беріть яблук стільки, скільки захочете. - При цих словах негр пестив Норда двома пальцями правої руки, а потім заходився пояснювати псові, що яблуко зірвав гість і що господар про це знає, а Норд може спокійно йти до своєї просторої буди з трьома вікнами - на сад, на ворота й на ліс, куди зараз пішов Павло Острожний, маючи намір розшукати Катю по той бік горба.
        - Містер Павел! - покликала Острожного від будинку Мері Куант.
        Павло озирнувся, і Мері привітно махнула йому рукою. Вона уже встигла переодягнутися в цупкі світлі штани, білу сорочку і тепер була схожа на жокея в білому кашкетику з довгим дашком. Зачекав, поки Мері підійшла ближче, запитав:
        - Ви теж вибралися на прогулянку? Чи у вас за горбом конюшня з рисаками?
        - Ні, ми коней не тримаємо. Це недозволена розкіш; нам за ними ходити ніколи, а наймати службовця дуже дорого.
        - Звісно, коні у наш час - невиправдана забаганка. Малькольну не до парадів і королівського виїзду.
        - Справжній фізик не належить собі, - погодилася Мері. Після хвилинної мовчанки вона глянула на пагорб і сказала Павлові: - Я забула попередити місіс Кет про сера Гленда і оце вийшла, щоб наздогнати її.
        - Це хтось дуже небезпечний? - запитав Павло, все ще гріючи в долоні велике солодке яблуко.
        - Просто… - Мері не знаходила слів і все нетерплячіше поглядала на вершину пагорба з білуватим шрамом стежки. - Нам треба поспішати. Гленда часто називають Прокрустом, - додала Мері, вибираючись на узвишшя й у розпачі опускаючи руки.
        - Це і є містер Гленд? - запитав Павло, не зводячи очей з Каті і високого худого чоловіка в ковбойському капелюсі і з довгим нагаєм у руці.
        Мері мовчки кивнула головою.
        - Куди ж вони пішли? - з легким занепокоєнням запитав Павло.
        - Повів показувати свою ферму. Це на годину, не менше. Сідайте он на кротовину, й разом підождемо.
        - Але ж… Слухайте, як я можу сидіти, коли в перші години нашого приїзду у мене викрадають дружину?.. Де його ферма? Це далеко звідси?
        - Сідайте, - повторила Мері. - Ви зараз нічого не виграєте, бо Кет на його території. І прийшла туди ваша Кет без запросин, заради цікавості.
        - Я й забув, що тут усе комусь належить. Де починаються його володіння? - кивнув Павло на даленіючого Гленда.
        - Його землі по той бік річки, але Гленд має намір купити ще й частину річки. Йому нічим поливати свої плантації. А взагалі Гленд добрий і чесний чоловік, - заспокоїла Павла Мері. - Правда, він дивакуватий. У нього є власний проект врятування Америки від катастрофи атомної війни, але на цей проект ніхто не зважає. Гленд здійснив той проект в мініатюрі - має підземну ферму й невеличкий звіринець. Він там зібрав усе, що знадобиться для того, щоб відродити життя на нашому континенті. Створив щось на зразок Ноєвого ковчега. Усе це коштує чималих грошей, але Гленд не падає духом. Він навіть домігся того, що його підземелля називається унікальним експонатом патентного бюро, і тому кожен, хто переступить межі цих володінь, має сплатити десять доларів штрафу або власноручно завезти в штольні центнер землі. Не знаю, який варіант вибере собі місіс Кет. Можливо, для гостей у Гленда є виняток.
        - І ніхто не може перешкодити цьому дикунству?
        - Тільки гроші. Ви можете заплатити за Кет п’ятдесят доларів, і її звільнять від примусових робіт і обов’язкового обіду після екскурсії.
        - Чому п’ятдесят? Ви назвали іншу ціну.
        - Містер Гленд чекає нападу від Радянського Союзу, тому ваші люди платять у п’ять разів більше.
        - Так можна звинуватити навіть святого бога. Чого-чого, але такого я не чекав навіть від американців, - не витримав Павло й рвучко підвівся. - Як мені знайти цього божевільного?
        - Навряд чи він зважить на ваші вмовляння, - заперечно похитала головою Мері. - Гленду не так потрібні гроші, як паблісіті. Завтра в газетах дадуть репортаж про те, як росіянка оглядає сховище фермера, обідає в нього й переконується, що нападати на Америку не варто, бо цей континент не здолає навіть ядерна війна.
        - Я категорично проти. Треба щось робити. Інакше я сам піду за ними слідом.
        - Краще нехай з Глендом переговорить містер Вундстон. Вони порозуміються. Ми ще встигнемо врятувати вашу Кет від лопати й настирних журналістів, - вирішила Мері, подаючи Павлові тонку й сильну руку. - Поки сер Гленд читатиме Кет лекцію про огірки, не вражені стронцієм, і про останній пеньок на планеті, ми встигнемо повернутися.
        - У його підземеллі є телефони?
        - Гленд дивиться на світ очима телекамер. Він бачить усіх, хто наближається до його володінь. Певна, що він заманив Кет на свій берег.
        - Тоді він побачить і мене, - сказав Павло, повертаючи до річки.
        - Ви таки хочете з ним зустрітися? Гроші у вас з собою?
        - Моїй дружині потрібен перекладач. Хоча б з огляду на це я мушу бути біля неї, місіс Мері.
        - Я про це не подумала. Але майте на увазі, Гленд дуже впертий чоловік. Він може протримати вас до вечора. Йому поспішати нікуди.
        Павло з чемності вислухав Мері й збіг до річки. Стояла рання осінь, і річка нагадувала млявий потічок з високими прямовисними берегами. Притримуючись руками за грубі мотузки, що правили за поручні, Павло пройшов підвісним містком і дістався невеличкої галяви. Тут, напевне, колись відпочивали пляжники. Тепер усе було загромаджене залізними грабельками, навіть хтось намагався випростати соковиті стебла пізніх медоносів. Павло постояв хвильку, милуючись тишею і красою осінніх верб, а тоді швидко рушив у напрямку сухого береста, куди пішли Катя і господар підземної ферми.
        За густими зарослями ожини й сіруватої лози стояв укритий дерном, пласко стесаний горбик землі. На тому зрізі було викладено з квітів годинник з червоною і білою стрілками. Острожний підійшов ближче й розгледів густі пелюстки дрібних квітів, схожих на піщані безсмертники.
        VIII
        Зелена площина разом з годинником піднеслася над землею, відсунулася вбік, і Павло побачив жовті сходи ескалатора. «Справжнє тобі метро, - подумав Павло, рушаючи униз і гніваючись на Катю. - Яка необачність! Не знати, хто й куди покликав…» - Павло розумів, що бурчить для годиться: самому захотілося побачити нехай химерний, але протест фермера у найбагатшій країні, яка сама злякалася власної зброї.
        - Містер Гленд! - гукнув Павло, зіскакуючи з доріжки ескалатора й роззираючись по невеличкій кімнатці з довгою, вкритою рядниною лавою вздовж стіни з синіми шибами вікон. - Ви чуєте мене? Я Павло Острожний, чоловік тієї жінки, яку ви щойно сховали у ваших лабіринтах. Я не звик жартувати, сер.
        - Не кричіть. Ви не в степу, а в хаті, містер Острожний, - пролунало за стінкою, і до кімнати линуло сонячне проміння. За вікнами Павло побачив Гленда. - У хаті не треба кричати, - повторив Гленд і звелів Острожному: - Праворуч ще одні двері. Виходьте у двір. Поки ваша дружина поливатиме квіти, ми зваримо молодої картоплі з кропом. Ви любите молоду картоплю з кропом і свіжими огірками?
        - Це страва богів, - мовив на те Павло й прочинив вузькі пластикові двері. Пройшов уздовж веранди, заставленої снопами сухого маку. На стінах висіли вінки цибулі й важкі намиста червоного перцю. Частину веранди займав верстат з вузькою доріжкою щойно витканого полотна. Коли Павло вийшов у двір, то справді здалося, що стоїть він посеред зеленого, вкритого споришем подвір’я, а вгорі сине, ледь закужелене поволокою небо, навіть хмара он виткнулася з-за високих акацій з духмяним цвітом «кашки». Сонця Павло не бачив, але світло його заливало все довкруг. Навіть не було тіні, до якої він так звик на землі.
        Павло не звернув уваги на Гленда й погукав:
        - Катю! Я тут! Ти чуєш мене? Катю!
        - Я ж вам казав, що ви не в степу, - хмикнув Гленд і пояснив Павлові: - Так вона вас не почує, хоч і стоятиме за стінкою. Панорама тут справді зроблена майстерно, і ви легко можете набити собі ґулю на лобі. Об те ж саме небо. - Гленд підніс догори руку й легенько постукав у блакитну «порожнечу». - Дзеркальне скло. У мене тут, як у Біблії сказано, небесна твердь. І боги у мене реальні ходять над головою. Не ті, що в небесах. І сила моїх святих надто реальна, сер. Та сила не тільки мене, а всіх американців зажене під землю й витруїть чадом, як лисенят. - Гленд підійшов ближче до Павла, довірливо зашепотів: - Кажуть, що під землею вже збудована копія Білого дому. Верхній і нижній будинки з’єднані швидкісним ескалатором. Не те що в мене, - саркастично посміхнувся Гленд. Тримаючи в руці мідне відро з картоплею, довірився Павлові: - У них там блиск і мармурові підпори, але по картоплю приходитимуть до мене. Ніхто не схоче їсти ураженої стронцієм картоплі. Моя картопля застрахована від цього, і за неї платитимуть золотом. Я братиму золотом, сер. Мені треба багато золота. Я робитиму з нього ложки, відра,
плуги й лопати. Залізо з часом зіржавіе, а золото вічне. Хоч я його використаю за призначенням. - Гленд захіхікав і знову зашепотів до Павла, виказуючи свою таємницю: - Найголовніше те, що із золота не викуєш шаблі. Будемо навкулачки битися. Англійці, правда, матимуть перевагу, - зітхнув Гленд, - бо в них королева. А хто з наших сенаторів наважиться дати ляпаса жінці? Тоді нам справді загрожуватиме катастрофа: ми втратимо все, що встигли загарбати в чужих морях і океанах. Англія, напевне, відновить свої колонії.
        - Я розумію жарти, містер Гленд, - сказав Павло, пильно вдивляючись у зіркі й хитро примружені очі фермера, - проте я не для того сюди йшов, щоб оплакувати вигадане вами фіаско Америки. Де моя дружина, сер? Не забувайте, що ми перебуваємо під охороною Президента Сполучених Штатів, і ваші, м’яко кажучи, вибрики виходять за межі дозволеного.
        - Ви надто мудра людина, містер Острожний, щоб аж так гніватися, - винуватим голосом заговорив Гленд, висипаючи молоду картоплю в грубо плетений лантух. Він полив лантух водою й заходився чистити в нім картоплю. - Я нітрохи не жартую, сер. Я тільки намагаюся пояснити нашим вельможним блазням, що людський розум створив чимало див на землі, але досі не збагнув себе.
        Павло бачив, що Гленд не причинний. Він лише належав до тих, кому залишалося одне: сміятися з світу, який допалював свою останню годину під високим небом і справжнім сонцем. «Чому ж Мері говорила мені про якісь штрафи, трудову повинність у підземній фермі Гленда? - питав себе Павло, спостерігаючи за неквапними рухами великих кощавих рук Гленда, що виминали в лантушині картоплю. - Просто вони відвели Гленду роль блазня, і він це знає,» - здогадався Павло, стежачи за фермером.
        Зеленаво-сірі очі Гленда зиркали на Острожного з глибоких очниць, ніби з прикритих мохом нірок.
        - У майбутньому горішня земля стане непридатною, - говорив, виймаючи з лантуха вже обчищені картоплини. - Земля виснажується, тому лушпиння й бадилля треба повертати землі. Тоді її стане на довгий час. Доки ми тут скнітимемо, горішня земля вивіє із себе стронцій, у ній зіржавіє все залізо, вона добре вгноїться від спалених трупів. Та цього вже діждуться наші далекі нащадки. Якщо вони й під землею не почнуть війни. Під землею воювати легше: тут нема неба, куди виходить чад і трутизна. Тут можна просто вкрасти повітря, і всі вимруть.
        - Ви справді гадаєте, що без підземелля не обійтися?
        - От бачите, і ви не наважуєтесь назвати війну війною, смерть - смертю, убивство - убивством, безум - безумом, - мовив Гленд, закриваючи електроварку. Він зморено сів на пеньок, вкопаний біля столу, й з сумом подивився на Павла. Потім схилив голову набік, ніби прислухався до чогось, обізвався до Острожного: - Про смерть можна й не говорити: ніхто не встигне глянути їй у вічі. Навіть злякатися не зможе, бо не здогадається, що за вікном блиснула не громовиця, а смерть. Настав час безуму. Мені здається, людей треба загнати під землю, в нори, як звірів і мурашок, а владу над світом віддати іншим: мурахам - на суші, дельфінам - у воді, птахам - у небі. Нашій планеті треба спочити. Люди присмокталися до неї гірше вурдалаки. Майже все вицмулили, пожерли, а тепер надумали ще й спалити її, не питаючи ні у мурах, ні у дельфінів, ні у птахів. Я вже не говорю про трави й дерева. - Гленд нагнувся до Павла й зашепотів йому, наче божевільний: - Я вже думав над тим, щоб в один день напекти затруєного хліба й витруїти всі армії світу. Але це нічого не дасть. Не солдати винні, а ті, хто пише закони. А до
законодавців не так легко дістатися. Та, зрештою, і це ще не порятунок. Треба, щоб люди зуміли по-новому полюбити небо, трави, моря, землю нашу єдину на всі світи, то, може, тоді мир буде вічний. Треба, щоб усі спробували так, як я. Ходімте, я покажу.
        - Я щойно з аеропорту і навряд чи встигну сьогодні оглянути вашу ферму, сер. Можливо, зустрінемось іншим разом, - пропонував Павло, не знаючи, як спекатись товариства Гленда. - До того ж мене попередили, що з радянських громадян ви берете найбільшу данину. Власне, я прийшов для того, щоб викупити свою дружину. Я заплачу вам за обох. Негайно. Тільки відпустіть нас на берег нашої річки. - Павло знічено стенув плечима й не стримався: - Чесно кажучи, я дивуюся вашим принципам, бо саме радянські люди ваші найбільші спільники в боротьбі з безумом самовбивства.
        Гленд нічого не відповів. Він старанно кришив на дощечці молодий кріп, слідкуючи, щоб лезо довгого ножа не різало дерева.
        - Назвіть нарешті суму, містер Гленд, і покличте мою дружину, - нагадав про себе Павло після довгої мовчанки.
        Гленд поводився, як глухонімий. Він лиш вибачливо усміхнувся до Острожного й вимкнув електроварку. Потім висунув шухляду стола, що одночасно був льодником, глянув на обрій, де вже густішала синява, підвівся з пенька й мовив, не озираючись на Острожного:
        - Час просити місіс Катаріну на обід.
        - Ви знаєте, як звуть мою дружину?
        - А я раніше це знав і чекав вашого приїзду до Макларенів. Три дні сиджу в засідці, як павук, і чатую на вас і вашу талановиту дружину. І мені, як бачите, поталанило, сер, - переможно усміхнувся Гленд, показуючи рукою на стежку, що вела через картоплище з синім цвітом і високими соняхами на межах грядки. - Тепер я можу перед вами похвалитися своїм добром. - Гленд ще усміхнувся, але якась внутрішня втома налягла на його плечі, й він знову опустився на пеньок, підводячи на Павла згорьовані очі. - Ви обмовилися про гроші, сер. Я промовчав, щоб не образитися на вас. Ви нова людина, де вам знати про серію телебойовиків за участю моєї ферми. Саме тут ловлять радянського шпигуна, який вирішив замаскуватися під самого Гленда. А ще кажуть, ніби мене загнав під землю страх перед радянськими ракетами, і тому я ненавиджу все радянське. Це не так, сер. Я був ученим-грунтознавцем. І прізвище у мене було інше. Я боровся з усім, що труїло землю. У відкритому бою я не переміг. Мої колеги легко зробили з мене блазня, а родичі хотіли сховати мене в жовтий дім. Тому я став фермером-блазнем. Містером Глендом. І над
моїми дивацтвами ніхто не сміється: знають, я удаю блазня, щоб не конфліктувати з Президентом. У Білому домі теж удають, що не помічають мого єхидства.
        - По-вашому, це розумно?
        - Не знаю, але скажіть, як ви себе почуваєте під штучним небом?
        - Вибачте, мені справді здається, що тут живуть люди несповна розуму.
        - У перші дні я думав те ж саме, сер, однак зрозумійте: рано чи пізно земляни змушені будуть сховатися під гранітну обшивку свого космічного корабля - планети. Це станеться тоді, коли ми завіємо димами небо і протранжиримо ліси.
        - По-моєму, це вже занадто, містер Гленд. Планета наша мала, проте вона і несходима.
        - Ви міряєте все мірками своєї країни, а я дивлюсь на Штати. Ми вже виливаємо помиї в канадські ріки. Робимо все, аби тільки американцям жилося добре. Кому - ракети, кому - помиї, кому - масову культуру, і з усіх деремо, що можемо. І все це освячуємо благами для американця. Для середнього. І ніхто тут не кричить, що всі ми на одній планеті, а вона, як і яблуко - від черв’яка, загине тільки від переїдів невситимого середнього американця.
        - Ви перебільшуєте, сер. Історія планети не заперечує прогресу, а ви кличете нас у печерний вік.
        - З електронним небом, сер, - уточнив Гленд, зупиняючись перед зарослями.
        Павло не зауважив, що перед ним фотоаплікації з просторовим зображенням, і дуже здивувався, коли Гленд натиснув кнопку, й хащі розійшлися, відкриваючи великий квітник. Квіти росли всюди і були зовсім різні. Павло подумав, що Гленд знову напускає на нього ману.
        - Он і ваша дружина, сер, - сказав Гленд, милуючись тим, як Катя зрошує дрібні пелюсточки паркової мозаїки. Ці різноколірні квіти були виведені спеціально для скульптур, і Гленд сам побудував з них тінисту алею, хатину для закоханих і фонтан.
        Катя побачила Павла поруч з Глендом і навіть не здивувалася. Помахала обом, тримаючи в лівій долоньці хромовану ручку маленького розпилювача й розвіюючи ним пружний туман над фонтаном з квітів.
        - Місіс Катаріна поливає «Останнє табу». Так я назвав той фонтан з квітів, що нагадує ядерний вибух, - пояснив Гленд. Химера справді була схожа на атомний гриб. - Через два місяці починаю екскурсії. Я переконаний, моє підземелля злякає середнього американця дужче за найжахливіший фільм. Тут ще не все обладнано. У будиночку для закоханих сидітимуть двоє - беззубий юнак і лиса дівчина. Вони врятувалися від смерті, але на них висіялися спори з-під шапки «Останнього табу».
        - Аж так? - запитав чи вжахнувся Павло, з відразою поглядаючи на будиночок з червоним дахом і блакитними лутками дверей. На стінах теж було висаджено квадратиками червоні і чорні квіти, ніби хто вишив мережку від притолоки аж до землі.
        - Це необхідно для правди, - пояснив Гленд свою жорстокість. - Я спеціально їздив у Японію й дивився на тих, у кого над головами вже вибухнули американські бомби.
        - Вам дозволять ці живі декорації? - засумнівався Павло.
        - Що з дурня візьмеш, містер Острожний? - захіхікав Гленд і вкотре зашепотів голосом божевільного, міцно тримаючи Павла під руку: - Ви боїтесь мене? Отже, ви погоджуєтесь зі мною, що це справді протест вельможним, і однієї ночі вони мене викурять звідси? Усе можливо, сер, але я замаскую лазерні гармати. З суші вони мене не візьмуть. Я ще повоюю з ними, сер. Ви надовго до нас? - запитав уже діловим тоном, випускаючи руку Павла й махаючи Каті довгою сухою долонею: - Картошка! Укроп! Кушать! - вигукнув Гленд, і Павло не стримався, розсміявся:
        - Звідки ви знаєте такі слова? - запитав, не зводячи очей з Каті й боячись ступити крок зі стежки, щоб справді не опинитися по той бік штучного неба.
        - Я показував місіс Катаріні картоплю, кріп, а вона називала все це по-своєму. Я лише запам’ятав. У мене тепер вивільниться час, і я займуся іноземними мовами. Вивчаю китайську. Цього народу зараз найбільше на землі. Я хочу видати китайською проспект підземної форми. Там буде багацько малюнків і фотографій, щоб міг розібратися кожний. Можливо, займуся вивченням і російської мови. Правда, вам такі проспекти ні до чого. Знаєте, я іноді схоплююсь серед ночі й не можу пояснити собі феномена вашого Союзу. Ще не минуло століття, як ви з’явилися, а тепер є такою могутньою країною світу Напевне, трагедія Америки в тому, що вона починалася з банди завойовників! Через те ми не народ, не нація. ми - американці! Ми - ай-джі-ай!
        - Не ображайтесь, містер Гленд, але мені здається, все це у вас - тимчасово. Ви, як і раніш, виберетесь жити під сонце, а підземна ферма-музей ще знадобиться: ви на ній непогано заробите.
        - Я вірю жінкам, - ухилився від відповіді Гленд. - Запитайте про це у своєї дружини, - порадив він, даючи Каті сісти в плетене крісельце, застелене баранячою шкурою.
        - Я хочу це почути від вас, - наполягав Павло, занепокоєно поглядаючи на Катине обличчя. Йому здалося, що очі в Каті, наче після наркотичної дії якогось препарату, дивляться на світ широко розкритими зіницями й не бачать його; на чолі прорізалася вузенька довга зморшка. «Це від незвичного підземелля, - вирішив Павло. - Вийдемо на гору, і розвіється, мов сон, могильний холод чужого пристанища». Він знову звернувся до Гленда: - Ви справді вважаєте себе вченим і не бачите іншого виходу, чи ви удаєте з себе невігласа, граючи роль провокатора для преси? Я хотів би помилитися, сер, - додав Павло й нарешті заговорив до Каті: - Тобі не тьмариться в очах? Не душно тут?
        - Боже, невже все це може бути? - замість відповіді запитала Катя, хапаючись, як за рятівний берег, за Павлову руку й припадаючи щокою до теплої долоні. - Невже тільки так можна буде вижити на цій землі? Ні-ні! Це страшний театр. Це неправда! Чуєте, містер Гленд? Це жорстоко. Сюди не можна водити жінок, інакше вони ніколи не народять здорових дітей. Якщо взагалі вони схочуть народжувати їх. Для чого діти? Для смерті там, угорі, і для повільного вмирання у цьому підземеллі? Краще їм взагалі не знати такого світу.
        - В американців треновані нерви, місіс, - заперечив Гленд. - У нас що не телепередача, то обов’язково постріли, кров, розбій і садизм. А моя ферма - це лише затишна бухточка майбутнього. Правда, не гарантую чогось надійного: в епоху кроманьйонців у печері було безпечніше, а зараз вимкніть струм - і ви живцем будете поховані у досить-таки просторій могилі. Без сонця уже не життя, містер Острожний, уже не життя, а жалюгідне виживання. Та ще й не знати, в ім’я чого рятуватися. Якщо заради того, щоб знову у ядерних реакціях ще раз обсмалити землю, то я за те, аби людство вимерло, як у свій час вищезли палеозаври, їх уже не могла прогодувати планета, а ми щохвилини можемо просто вбити цю планету, і вона стане як Місяць, у якого вже давно суха і мертва кров.
        Катя не розуміла Гленда. Її дивувало, що цей, можливо, хворий чоловік витратив чимало грошей на підземний лабіринт з приреченими мальвами, соняшниками, бджолами, які дзумкотіли, перелітаючи з квітки на квітку; сам оселився під умовним порцеляновим небом, щоб налякати когось там під справжнім небом і не дозволити ввійти в бункер з стартовим ключем ядерних ракет… Чи Гленд уміло маскує свій модний і прибутковий бізнес, заробляючи на людській всепланетній біді?
        - Чому ви не протестуєте разом з тими, хто лягає під колеса тягачів з ракетними установками? - запитала Гленда, котрий уже сидів на своєму пеньку й відгвинчував щільно припасовану покришку електроварки.
        Гленд поволі підвів голову, глянув на Катине розпашіле личко й подумав, що в умовах штучного освітлення люди матимуть зеленкуваті обличчя і, напевне, будуть схожими, бо тут не буде ні дощів, ні вітру, ні спеки, ні далеких доріг до щастя, на яких стрічаються люди добрі й злі, заздрісні й щедрі, і вже цим не схожі, як нове сонце у свій новий день. Гленд нічого не відповів Каті, натомість підніс ближче до неї розкриту електроварку й мовив стиха:
        - Понюхайте, як пахне картопля без солі, масла й кропу.
        - Я вас не розумію, - холонучи з остраху, що перед нею божевільний, сказала Катя.
        - Чого ж тут не розуміти? - хмикнув Гленд. - Треба просто понюхати пару й сказати, що картопля пахне землею і раннім дощем. - Він вкинув до електроварки чималий шмат жовтого масла й посипав зверху посіченим кропом і сіллю. - А тепер ми все це змішаємо, - змовницьки поглядав на обох радісними очима, - і знову дихнемо парою тієї ж молодої картоплі. Чи ви тепер вгадаєте її дух?
        - Тепер я знаю, ми Це помремо з голоду, - жартома відповіла Катя, розуміючи, що господар уникає серйозної розмови. Але цей тон не сподобався Гленду. Він стиснув губи й замовк. Поставив електроварку, добув із шафи тарілки, хліб, ножі й виделки, подав серветки. Зглянувся з Павлом і Катею так, ніби вивіряв спільників по змові. Обриваючи слова, від чого його мова стала схожою на дзявкіт лисиці, звернувся до Каті:
        - Ви запитали мене, чому я тут, а не на новітніх барикадах? Так, ви маєте право на такий докір, порівнюючи мене з кротом, який ніколи не робив погоди тим, хто нагорі. Але якщо одні будуть схожі на картоплю, а таких більшість, інші - на сіль, на кріп і масло, то люди не вимруть від голоду. Я обрав собі роль кропу. Без мене навіть можна обійтися. Але з часом людей обпаде цинга, і тоді вони повірять, що й без мене їм сутужно в світі. Я кажу вам це, місіс Катаріна, бо мій протест теж щось важить. Від нього не можна відмахнутися, адже моя ферма існує. І доказом того - ось ця молода картопля, яка виросла під штучним сонцем.
        - До того ж виросла наприкінці літа, - зауважив Павло, куштуючи духмяну картоплю. - Під справжнім небом уже осінь, - додав, насолоджуючись дивним смаком бульб.
        - Ви справді не їли нічого подібного, - підказав Острожному Гленд, розтираючи сіль між двома половинками огірка. - А це тому, що на моїй фермі нема ні крихти мінеральних добрив і отрут.
        - Але ж тут нема сонця і вітру, - поскаржилася Катя. - Тут багато світла, можливо вічне літо, але у мене без справжнього сонця і високого неба болить голова. Можливо, це галюцинації, але я чую, як хтось озивається до мене чужим голосом.
        - Ми підемо, містер Гленд, - занепокоївся Павло, не зводячи очей з страдницького обличчя дружини.
        - Не ви перша чуєте ці голоси, місіс, - спокійно зауважив Гленд, затримуючи погляд на тугеньких, з білими рильцями огірках у краплинах роси. Огірки лежали на плетеній з лози таці. Гленд дивився на огірки, розлогу тацю й ніби вагався. Потім глянув на Павла з неприхованим смутком в очах, підвівся з пенька й попросив винувато: - Візьміть ці огірки разом з тарелем. Х’ю Вундстон дуже любить огірки з моєї ферми. Він часто тут буває. Ми з ним майже однодумці. Передайте йому од мене вітання.
        - Боже, до чого ж нудний і болючий цей голос… - простогнала Катя, подаючи Павлові руку.
        - Місіс Катаріна, повірте, я не хотів завдати вам таких мук, - швидко заговорив до Каті Гленд, проводжаючи Острожних до швидкісного ліфта. - Можливо, виною квіти? - губився в здогадках Гленд. - Але ж Х’ю Вундстон теж любить поливати квіти. Проте він ніколи не скаржився на щось подібне. Як ви себе почуваєте, місіс?
        - Мені здається, моя голова стала завбільшки з кімнату і там хтось ходить, кличе мене й не знаходить. Можливо, я… Це галюцинації, правда ж, містер Гленд? Я не божевільна! Я все пам’ятаю. Тільки б не цей голос!.. - Катя зупинилася: серце почало шалено битися, пронизувати все єство страхом смерті.
        - Зараз усе минеться, - втішав Острожного Гленд, натискуючи кнопку перед останніми ворітьми. - За цією межею людям завжди стає легше. Мабуть, сонячне світло знімає шок. Вам краще, місіс Катаріна?
        Катя над силу підвела голову, ніби вирвала її з липучої павутини… Довкола розвиднілося, і тільки окремі слова ще бриніли десь, стихаючи за жовтим пругом білої пустелі.
        - Вас більше не переслідують голоси? - запитав Гленд, помічаючи в Катиних очах блищики веселого сміху. - Я радий, що все так обійшлося. Я шукатиму причину цих аномалій. Я їх знайду, місіс Катаріна. Я не маю права ризикувати здоров’ям жінки, яка має тут народити дітей і навчити їх жити в електронній печері.
        - Це було б добре, містер Гленд, - сказала Катя, хоча ні Павло, ні Гленд не збагнули, що саме вона мала на увазі.
        Катя подивилася на пагорб по той бік річки, на вершечок антени над будинком Малькольна, потім обернулася, і Гленд чомусь видався їй схожим на мумію з палахкотючими, як у божевільного, очима. В них були приховані дивні кульки, що оберталися різноколірними дзеркальцями й зблискували в ту мить, коли Гленд дивився на чуже для нього небо. «Цей чоловік справді чекає побачити атомний гриб», - з жахом подумала Катя й несподівано запитала:
        - Містер Гленд, випадково не містер Вундстон запропонував вам організувати екскурсії до вашої ферми?
        - Ні, місіс. Правда, ми якось обговорювали це питання, але Х’ю був проти.
        - Ви справжній джентльмен, містер Гленд.
        - Спасибі, місіс, - кивнув Гленд і знову з острахом оглянув небо.
        - Ви любите славу, сер? - запитала Катя, і їй стало соромно від однієї думки, що ця людина з вощаним обличчям, котра давно зреклася реального світу в ім’я великої любові до життя, може домагатися слави. Гленд, здається, не зрозумів питання, і вона швидко додала: - Вибачте, ви - ніби король маленьких гномів, - усміхнулася Катя і торкнулася опущеної вздовж тіла руки Гленда.
        - У людини надто коротке життя, щоб витрачати його на славу заради власної пихи, - відповів Гленд, не зводячи очей з далекої хмари над горизонтом. - Усі говорять про славу, і ніхто не думає, що слава кожного - це вічність Землі, місіс. Нашої блакитної планети. Тому я кажу, що пішов під землю заради слави. Моєї і вашої, місіс. - Гленд помовчав, проводжаючи Павла і Катю до містка, а вже на березі річки сказав: - Іншої слави нема. Є жага записатися в безсмертні. А що таке безсмертя? Сьогодні воно зависло на павутині: нікому буде згадувати великих. Безсмертя можна врятувати тільки там, - наголосив Гленд, показуючи собі під ноги довгим сухим пальцем. - Тільки там, місіс Катаріна. В електронній печері Гленда.
        Катя не заперечила. Її увагу знову привернула блискуча антена над дахом Малькольнового будинку. Катя дивилася на блискучу цятку вгорі, і підсвідомий страх проймав тіло.
        IX
        - Як вам сподобався барліг кощавого Гленда? - запитав Х’ю Вундстон, зустрічаючи Катю в «кімнаті свідків», де всі стіни були прикрашені портретами родичів Малькольна й Мері.
        - А звідки ви знаєте, що я була у містера Гленда? - запитала Катя, підводячи погляд від альбому, який тримала на колінах, сидячи в розлогому кріслі.
        Х’ю не чекав такого запитання й розгубився: справді ж бо, йому ніхто не казав, де увесь цей час була місіс Острожна, якщо не брати до уваги телефонного дзвінка від Джоя Блеклі. Вундстон прокашлявся: йому треба було виграти кілька хвилин, щоб вибратися з пастки, яку сам собі налаштував.
        - Мері дуже хвилювалася, - буркнув Х’ю, присідаючи біля каміна й перемацуючи рукою невеликі полінця. - Знову принесли сирі дрова, - поскаржився Каті. - Увечері тут стає вогко й холодно. Єдиний рятунок - цей камін. У нього приємний «голос». Кожен камін має свій характер. Камін «Кімнати свідків» - лагідної вдачі. Правда, надто балакучий. Особливо не любить, коли розпалюють сирі дрова, - не вгавав Х’ю, вмощуючись зручніше в кріслі й добуваючи з внутрішньої кишені піджака товсту сигару. - Ви не заперечуєте? - запитав Катю, даючи їй зрозуміти, що дим потраплятиме в камін.
        - Зробіть ласку. Раніше я теж палила. Рідко.
        - Покинули? - пожвавішав Х’ю Вундстон, сподіваючись, що місіс Острожна забула вже про містера Гленда й свою мандрівку. - Ви хочете більше прожити? Дикуни з долини Табаго лікуються цим зіллям. Правда, вони не роблять з тютюну сигарет. Я сам їх не люблю. У сигаретах згорає папір, і тому дим дуже ядучий. Від нього доводиться кашляти. Я люблю сигари. Тут нема нічого зайвого. Хіба що, прошу вибачення, залишається аромат жіночої ніжки, на якій було скручено цю розкішну сигару. - Вундстон пихнув синюватим димом і скрадливим скісним поглядом зиркнув на Катю. «Надто вразлива натура, - вирішив подумки, ніби поставив діагноз. - Але є характер, інтуїція».
        Катя відчула на собі надміру уважний погляд Вундстона, закрила альбом і повторила своє запитання, відверто розглядаючи розповнілого джентльмена в чорній урочистій парі:
        - Так хто ж вам сказав, містер Х’ю, де мене шукати?
        - Власне… ніхто. Але Мері так хвилювалася за вас, і я вирішив, що ви у полоні містера Гленда. Ви ж пішли у напрямку річки, чи не так?
        - Ви любите містера Гленда?
        - Він дуже великий оригінал. У нас називають його новим Ісусом. Якщо відверто, то мені подобаються такі особистості.
        - Ви часто в нього буваєте?
        - Там інша атмосфера. Іноді в голову приходять такі ідеї, до яких ніколи б не додумався, сидячи отак біля каміна й милуючись вогнем сухої груші.
        - Ви поливали квіти в парку Гленда? Бачили його «Останнє табу»?
        - Це страхітливо, - обурився Вундстон. - Я просив його викинути з парку всі жахи. Якщо Гленд хоче врятувати людство й почати нову еру, післяатомну, можливо гравітаційну еру, то починати її треба з великої любові до життя. Адже після апокаліпсиса важко буде переконати когось у тому, що варто народжувати дітей в ім’я життя. В ім’я майбутнього…
        - Ви особисто вірите в такі прогнози?
        - Про це всі говорять, але по-моєму, ніхто не вірить. Хіба що Гленд.
        - Містер Гленд не тільки повірив, а й повстав.
        - Америка не розуміє Гленда, як росіяни в свій час не визнали Сахарова.
        - Гленд і Сахаров - величини несумісні, неспівставимі, тому що кожен по-своєму розуміє безсмертя. Але містер Гленд, як і Сахаров, належить до великих людей, сер. І ви це знаєте. Ви просто не хочете змиритися з думкою, що в Америці можуть жити невдоволені існуючими законами американці. Я помиляюся, сер?
        - Ви добре підготовлені, місіс. Тому мені нічим заперечити, - загадково заусміхався Х’ю, прислухаючись до кроків за дверима. - Це йдуть запрошувати нас на учту. Не дадуть і поговорити. Адже вам приємно, що на далекому континенті ви зустріли людину, яка чудово володіє вашою мовою?
        - Так, як і вам від спілкування з моїм чоловіком. Він теж бездоганно володіє англійською.
        - У вас більше людей знає англійську, ніж у нас - російську. Це прикрий факт, але у нас чомусь недолюблюють росіян, тому мені ні з ким перекинутись словом. Якщо не проти, то призначаю вам увечері побачення біля каміна. Це так прекрасно, місіс, посидіти біля каміна з людиною, яка розуміє тебе.
        - Звабливо, але не обіцяю, сер. У мене є чоловік, а я тепер буду завжди слухняна.
        - Шкода. Однак мушу вам сказати на прощання, що ви нічого не знаєте про Америку і американців. Колись переконаєтеся, Х’ю Вундстон мав рацію.
        - Поживемо - побачимо. - Катя радо підвелася назустріч тендітній Мері в білій довгій сукні з жовтою квіточкою в комірці. Катю дивувала та квіточка, яку всі закохані обминають, як нещастя. Мері збагнула Катин подив і сказала їй, ясніючи на виду:
        - Ці квіти прислав мені містер Гленд. Під землею мало тепла, тому там висівають багато жовтих квітів - символ сонця і вічності. Невже вам не подобається жовтий блиск золота? Ви тільки погляньте, яка це чудесна квітка!
        - Квітка гарна, але невже ви не боїтеся прикмет? - запитав Вундстон, аби підтримати розмову.
        - Правда смерті страшніша прикмет, містер Х’ю, - відповіла Мері так зверхньо й осудливо, ніби саме Вундстон був винен у всіх земних гріхах, і що саме через нього містер Гленд зрікся непевного товариства бізнесменів.
        - Світ справді дивний, місіс Мері. Дивний в усі віки, - наголосив Х’ю, пропускаючи попереду себе Катю. - Але, мабуть, у цьому його й зваба для нас, грішних, - захихотів Вундстон, переходячи на веселий лад.
        - Світ змінився, і тепер у кожного в душі живе тривога від всесилля нашого розуму, - зауважила Мері рівним голосом, щоб облишити цю розмову.
        Мовчки піднялися на другий поверх. У просторій залі не було традиційного довгого столу, заставленого кришталем і порцеляновим посудом. Це Каті сподобалось. Вона терпіти не могла колективного об’їдання.
        Заручини були схожі на вечірку: біля каміна, у двох затишних кутках, де височіли кущі китайської троянди, біля кам’яної вази з покрученим гіллям саксаулу й кількома довгими куницями очерету, стояли низькі квадратові столи з мореного дуба й такі ж крісла. Горіли пригашені ліхтарі в мідному окутті, помигували неонові свічки над просторим баром і буфетом.
        - Влаштовуйтесь, де кому подобається, - запросив усіх Малькольн, озираючись від буфета, де він з Павлом чаклував над глінтвейном. - Хто запізнився, нехай вибачає. Як у вас кажуть, - усміхнувся до Павла, - семеро одного не ждуть.
        - Тим більше, що сучасна молодь не запрошує навіть батьків на подібні учти, - недоречно нагадав Вундстон, якому не подобалися нинішні родинні стосунки.
        - О, батькам не завжди догодиш, - обізвався Малькольн. - Зараз надто стресовий вік, містер Х’ю, і ми швидко старіємо.
        - Мері, невже ви не боїтесь усе життя слухати повчання цього молодого прагматика? - поштиво вклонився Мері веселенький Х’ю і запросив її до танцю.
        - Любов нас про це не питає і не хоче чути порад, - відповіла опечалена Мері. - Сьогодні я танцюватиму лише зі своїм нареченим, містер Х’ю, - пояснила й повернулася ясніючим обличчям до Малькольна. Білі, невагомі складки її сукні розвихрилися, і на тлі низьких світильників окреслилися тонкі лінії дівочого тіла. Мері ніби пливла в легенькій хмарині туману, і Малькольну здалося, що до нього наближається дівчина з його юнацьких снів…
        Х’ю присів біля низенького столу, налив собі коньяку, демонстративно підняв келих, звертаючись до молодих і Павла з Катею, але не сказав жодного слова, покладаючись на жест. Мовчки випив. Йому стало чомусь важко й самітньо. Він закурив і задумався, не зводячи погляду з молодих. «Легенький вітер колисає над землею насінинку нового роду, - спливло несподівано химерне порівняння в голові Вундстона, і він запитав себе: - Чи довго протримається на цій пограбованій планеті подібний ритуал любові?»
        Вундстон дивився на Мері, якій було байдуже до того, що станеться в світі завтра чи через століття. Її в цю хвилину не хвилювала ні дивна антена над дахом вілли її нареченого, ні загадкова кар’єра Малькольна, ні утаємничений товстун Х’ю з його химерами штучного розуму. Зараз Мері не пам’ятала про гостей, припадаючи гнучким тілом до свого партнера…
        - Про що ви задумалися, Х’ю? - запитав Малькольн, сідаючи поряд.
        - А, це ви, колего, - муркнув Х’ю, ніби виринув зі свого химерного світу, - Я думав про вічність, мій друже. - Уважніше глянув на Макларена в білому костюмі, на його високе чоло з коротким чубчиком густої чуприни. - У мене таке відчуття, наче ці двоє прибули з іншої планети. Вони, мов діти, все ще вірять, що на Землі добро обов’язково переможе зло.
        - Ви, Х’ю, завжди несподівані в своїх думках, - засміявся Малькольн і махнув Павлові, щоб той підійшов до чоловічого гурту. А Вундстону сказав: - Павло і Катя народилися в той вік, коли ніхто у їхній країні не знав, що таке слуги. Їм дико бачити наше з вами самоїдство.
        - Це занадто, Малькольне, - обурився Х’ю. - Містеру Острожному треба знати, що в Америці кожен їсть свій хліб. Я заробляю розумом, а негр, не здатний осягнути науки, повинен мити після мене посуд і чистити мої черевики. Інакше цей дурень здохне з голоду.
        - Тобто негр має ще дякувати вам за те, що ви дозволили йому мити миски і чистити ваші черевики, - невдоволено примружився Малькольн, ніби його хотіли ошукати. - Я не з Росії, Х’ю, і мене не треба агітувати. Я прекрасно знаю, ми не пускаємо того негра до науки, а потім кажемо, що він не може дорівнятися розумом до білого. Ми всі - Діти однієї планети, і природа наділила розумом усіх - білих, жовтих, чорних і червоних. Якщо ви зараховуєте себе до інопланетної раси, тоді інша річ, Х’ю.
        - Я американець, сер, - образився Вундстон і кивнув Павлові, що сів на шкіряний пуф.
        - Ми говорили про вас, Павле, - сказав Малькольн. - Містер Х’ю ніяк не може збагнути психології вченого, який сам собі готує обід. Ви можете пояснити це?
        - Усе робиться дуже просто, містер Х’ю, - засміявся Павло. - До того ж коли ви самі готуєте печеню з лося, ви ніколи не сумніваєтесь, що вам замість солі сипнули чималу порцію отрути.
        - Справді, я іноді про таке думаю, - буркнув Х’ю. - Кухарі, мабуть, найбільше ненавидять своїх господарів, бо вічно товчуться біля вогню й крові, щоб ласі шматки пожер їхній хазяїн у своїх затишних покоях. - Вундстон схопив високий келих і жадібно відпив грогу. Потім пильно подивився на Павла: - Пробачте, але я хочу знати, чому ви погодились на цю поїздку? Ви прибули заради науки чи вас пригнало суперництво з Малькольном? Тільки щиро.
        - У сучасному світі науки приховати щось просто неможливо, - мовив Павло. - Я приїхав сюди, щоб не наздоганяти час. Епоху нових енергій. Мені справді здається, що Малькольн уже на порозі відкриття.
        - О, якщо вам навіть це відомо, то ви уже пішли далі і сховали свої формули за сімома печатями державних таємниць, - зауважив Х’ю. - Інакше звідки вам знати, на якому етапі зараз Малькольн?
        - Я не підглядав у записник Малькольна, а дивився в інший бік, містер Вундстон, - хмикнув Павло, багатозначно роззираючись по кімнаті, ніби оцінював розкоші Макларена.
        - У який саме? - не втримався Х’ю.
        - Туди, де виписують чеки на ім’я Малькольна Макларена. І на ваше ім’я, містер Х’ю.
        - Ви перебільшуєте, сер, - відмахнувся Х’ю, але зробив це так, ніби розгонив дим сигари. - Треба народитися в Америці, щоб збагнути примхи міс фортуни. Американської фортуни, містер Павел.
        Павло добродушно усміхнувся:
        - Уявити Америку не так уже й складно, а от вам, містер Х’ю, збагнути людину з Нового світу - це однаково, що ще раз відкрити для себе Росію. Я не говорю про Америку, бо вона вже відкрита і належить до Старого світу. Вам не прикро, що вас називають Старим світом, сер?
        - Два - нуль на вашу користь, Павле! - зааплодував Малькольн і випередив репліку Вундстона, котрий від несподіванки аж закашлявся пекучим димом своєї грубезної сигари. - Леді сумують, джентльмени. І до всього у мене - заручини. Ніяких розмов про політику й науку. Запрошуйте жінок до танцю, а я зустріну гостей. Приїхала Хілда Брайнт.
        - Звідки така точність, сер? - здивувався Х’ю й підхопився з крісла, струшуючи попіл з фалди піджака. - Якщо це й справді прилетіла сорока Брайнт, то зустрічатиму я, інакше розлютиться й пирхатиме, як самка оцелота.
        - Покваптеся, містер Х’ю, - порадив Малькольн. - Міс Хілда уже принюхується до ваших вугрів. Ви їх не перекоптили?
        Х’ю лиш війнув шлейфом диму і зник за дверима.
        Павло помітив на лівій руці Малькольна мініатюрний кінескоп телевізора й одразу ж здогадався про систему охорони вілли. На корпусі мініселектора була змонтована система по керуванню всіма телекамерами зовнішнього і внутрішнього контролю.
        - Нас кличуть, - сказав Павло Малькольну й кивнув у напрямку каміна, де весело сміялися Катя й Мері, намагаючись порозумітися з допомогою міміки і жестів.
        - О, через товстуна Х’ю ми зовсім забуваємо про жінок. Вундстон трохи місячним каменем прибитий, - пожартував Малькольн. - 3 тих пір, як ми почали завозити з Місяця грунт для сувенірів, у нас з’явилася ця модна приповідка про того, хто купує цей страшенно дорогий сувенір.
        - Я шаную Вундстона передовсім як великого вченого, - заперечив Павло, згадуючи несподівані відкриття Х’ю, Про які він сповістив на всесвітньому конгресі кібернетиків. - Правда, останні два роки про нього щось мовчать. Невже і його тут записали до «колишніх»?
        - Про це знає хіба що сам Х’ю, - здвигнув плечима Малькольн і надто поквапливо вибачився перед Острожним. - У нас не заведено стромляти свого носа до чужого бізнесу. Кожен сам за себе, містер Павел.
        Ці слова якось відштовхнули Павла, і він уперше відчув себе тут чужим серед людей заклопотаних, підкреслено ввічливих і з неприхованою зверхністю в очах. Павло розумів мову тих людей, зустрічався з поглядами їхніх очей. перед ним пройшло чимало облич, але він не міг нічого певного сказати ні про Малькольна, ні про Гленда, ні тим більше про товстуна Х’ю з його награною простакуватістю й манерами поміщика. Ніби хто обвів довкола Павла незриму білу смуту, через яку він не міг зазирнути й побачити реальний світ американців з усім шаленством стресового розгону. Іноді Павлові здавалося, що він чує, як верещать гальма і невідворотна чорна потвора часу наздоганяє цивілізацію на останніх секундах тисячоліття. Але все те пролітає чорним болідом, і вслід йому дзвінко сміється дитина з нової епохи нового тисячоліття…
        «До чого ж нудні заручини, - подумав Павло, намагаючись позбутися надокучливого відчуття катастрофи, що майже фізично тяжіла над ним відтоді, як зачинився люк літака, а потім під крилами розлився блакитно-зеленим безміром океан. - Люди одружуються, будують нові світлиці, радіють удачі і, напевне, як я, намагаються не думати про те, що не від сонця залежить життя на планеті, а від старого президента, який уже нажився і якому однаково, де розвіяти свій прах». Удома Павло не міг уявити над містом магнієвий сплеск ядерного заряду, бо це не вкладалося в голові, а тут усе стояв перед очима Гленд, який тривожно вглядався в глибоке осіннє небо, очікуючи грибовидної хмари смерті…
        - Містер Острожний, напевне, на прийомі у Президента, - сказала Мері так, щоб почув Павло. Вона помітила, що Острожний був схожий на людину, котра несподівано знайшла причину свого клопоту. - Ви не боїтесь стати найнуднішим іноземцем, сер? - запитала Мері, беручи Катю під руку й рушаючи з нею назустріч Павлові.
        - Мені дуже весело, міс, - муркнув Павло, згадавши фразу, почуту на борту літака: «За нас думають бог і Президент». Павло тоді докинув американцю, що сидів попереду: «При цьому треба пам’ятати, що бог всесильний і недосяжний, а Президент старий і не знати, на що здатний».
        Павло роззирнувся і не помітив Малькольна.
        - Він пішов зустрічати міс Брайнт, - сказала Мері. Вона заступила йому дорогу й тихо запитала: - Вам не подобається, що Малькольн вибрав мене? Я з родини середнього американця і не красуня. Правда ж, я програю поряд з місіс Кет? Чи не тому вам так сумно на нашій вечірці?
        - Мене приголомшила Америка, міс Мері, - затинаючись, сказав Павло. І, тільки зібравшись з духом, відповів на запитання: - Я ніколи не був сватом і через малу обізнаність в красунях мені здається, що ви чарівна, міс. А веселим я буваю рідко, як і рідко приходять до вченого відкриття, міс.
        - Павле, ти зовсім про мене забув, - нагадала Катя, прислухаючись до голосів на гвинтових дерев’яних сходах. - Усі тут радіють, про щось сперечаються, а я наче німа.
        - Ти ж чудово порозумілася з містером Вундстоном. Він так упадав біля тебе, що я не знав, куди подітися з ревнощів.
        - Зараз міс Хілда забере Х’ю, - підказала Мері й одразу ж запитала: - Я вгадала вашу репліку, сер?
        - Так, але все це жарти, міс Мері.
        - Мені здається, ви жартуючи і Катю повели до вінця. Як тільки вона вам повірила?
        - Катю, Мері сумнівається, що ти вийшла за мене з любові. Що їй сказати?
        - Мері майже вгадала, - мовила на те Катя, спираючись на руку чоловіка. «Усе тут награне й нещире. Навіть Павло й переді мною залишається людиною з дипломатичною місією. Тільки в Гленда було в обличчі те, то й в душі». - Ти дуже змінився, Павлику, і став як усі, хто зараз нас оточує. Ти залишайся сам собою. Як містер Гленд.
        Павло швидко заговорив до дружини з дивакуватим захватом в очах:
        - Я хотів тебе попросити, щоб ти допомогла влаштувати справжні заручини молодим. По-нашому. Товстун Х’ю підійде на роль свата. Потанцюємо, щоб стіни ходором… Нехай запам’ятають нас, га?
        - А потім обов’язково втечемо. Сьогодні ж. На ранчо Доута, - прошепотіла Катя. - Я боюся за. тебе. Дуже боюся, - повторила Катя, не зводячи очей з високої леді в чорній парі.
        X
        - Мене звуть Хілда Брайнт, - по-російськи відрекомендувалася «чорна міс», як її одразу ж прозвала Катя. - Дуже приємно, що ви не погребували запросинами містера Макларена й дали змогу ближче познайомитися з молодими надіями росіян. Гадаю, ми ще не раз зустрінемося з вами, містер Острожний, і з вами, місіс Кет, - речитативом проспівала Хілда.
        «Залізний голос у міс Хілди, - чомусь подумала Катя й ураз відчула, як незнайомий холод скував її тіло. - Я чула цей голос у підземеллі містера Гленда», - вжахнулася від здогаду Катя.
        Хілда Брайнт здогадалася, чому враз зблідла росіянка, невдоволено блимнула на Вундстона, шепнула йому:
        - Цього разу ви перестаралися, колего. Спробую вивести її з нервового шоку.
        - Я повинен був запеленгувати її частоту. Не більше, - виправдовувався Х’ю, поспішаючи слідом за Хілдою.
        - Вгамуйте свій апетит, колего, інакше ми втратимо основного пацієнта, - промурмотіла Хілда і вже на повний голос заговорила до Острожного, сідаючи біля Каті на шкіряний пуф. - Ваша дружина, напевне, побувала у підземеллі навіженого Гленда?
        - Так, але… - спробував заперечити Павло, та Хілда не слухала його.
        - Ви наївне дівча, місіс Кет. Надивилися жахів на фермі старого ідіота. Це однаково, що побувати в атомному пеклі, в яке тепер ніхто не вірить. Хіба що сам містер Гленд. Вам пощастило, що я завжди ношу з собою все необхідне, місіс. Одна хвилина - і вам зразу ж покращає. Ви навіть у снах більше не побачите атомних химер Гленда. Ви чули у підземеллі внутрішній голос, чи не так? - запитала Хілда Брайнт, і в її довгих тонких пальцях зблиснув жовтий промінець.
        - Що ви робите? - вигукнув Павло й кинувся до Каті, але його схопив за руку Вундстон:
        - Міс Хілда неперевершений практик. Навіть Президент гартував свої нерви в лабораторії міс Брайнт. У неї руки чаклунки. Краще пропустимо по келишку. Це допомагає. Чоловікам. Я намагаюся уникнути золотих голок міс Хілди…
        - Я хотів би ще сьогодні відвезти дружину на ранчо Доута, - офіційним тоном заговорив Павло. - Гадаю, дружині буде спокійніше спати дома. Зрештою, вона мене про це просила, - наполягав Павло, не знаючи, скільки миль між загадковим ранчо і віллою Малькольна.
        Вундстон зробив вигляд, що не почув Павлового прохання й пояснив йому Катину неміч:
        - Це не що інше, містер Острожний, як магнітний шок. Якби ви їхали з Москви кіньми, було б усе гаразд, а літаки шматують магнітні поля, і ми стаємо велетенськими конденсаторами, сер. Треба лиш зуміти їх розрядити, і все стане на свої місця. Гляньте на місіс Кет! - вигукнув Х’ю, простягаючи келиха в напрямку веселого товариства, де всі навперейми просили Катю прийняти від Хілди якийсь подарунок. - Сперечаюся на тисячу гаванських сигар, містер Павел, що очі вашої дружини зараз світяться ясніше найчистіших сапфірів, а губи променяться вогнем справжніх троянд. І все це зробила ота некрасива чорна леді, - додав Х’ю, показуючи на усміхнену й збуджену чимось Хілду Брайнт.
        - Де ви ховаєте мого чоловіка, панове? - запитала Катя, розколисуючи на пальці золотий ланцюжок з платиновою підвіскою у вигляді мініатюрного спрута з рубіновими цяточками вздовж вигнутих щупалець.
        Ураз легко й світло стало на серці. Каті, як це не дивно, вже подобалася трохи зависока й худорлява, але лагідна й щедра міс Брайнт, веселий товстун Х’ю, тоненька й ніжна, мов лілея, Мері і сяючий від щастя Макларен у великих рогових окулярах… Он і її Павло - високий, з різкуватими рисами обличчя. Вродливішого чоловіка немає в світі. Їй хотілося, щоб усі звернули увагу на її Павла й оцінили не тільки його розум, а й чоловічу красу. Катя грайливо почепила ланцюжка собі на шию й з велеречивим жестом балерини опинилася перед Павлом.
        - Музику! - звелів комусь Х’ю Вундстон і оголосив присутнім: - Танцюють прима-грація місіс Кет і доктор фізики містер Павел! Танець закоханих росіян. Перший танець на американській землі.
        Катя не чула цих захоплених вигуків: вона дивилася в глибокі очі Павла й не могла збагнути німої перестороги. «Я зробила щось не так?» - питала поглядом й усміхалася, розколисуючи себе і його у хвилях вальсу. Вона не хотіла ні про що думати, лише б знати, що завтра і завжди буде високе небо, золоте сонце, трава і берег річки у сивих вербах, буде світ з далеким горизонтом і… Її Павло.
        Острожний ніяк не міг відвести очі від химерної підвіски на Катиній шиї: щось непокоїло його, коли дивився на щупальця спрута. Можливо, сам факт, що Катя взяла з рук незнайомої американки недешеву річ? Чи проймав страх за те, що в кришталиках рубіну причаїлося зло, якого ще не збагнув ні він сам, ні його довірлива Катя? Була мить, коли Павло хотів зірвати підвіску й непомітно для Хілди Брайнт викинути в камін.
        - Я щойно від Луїса! - почув збуджений вигук Хілди і мало сам не скрикнув: він раніше бачив таку підвіску, і вона ще тоді не сподобалась йому - у Каті на грудях перекочувалася гнутими гранями мініатюрна копія «Листа папороті» Луїса Тіффані.
        «Але тут не видно зеленої поливи на вигинах листа. Чому нема поливи? Замість неї - чорні обриси перетинок листа. Здалеку нагадує химерний вітраж. Можливо, так і краще», - погодився Павло з невідомим йому копіїстом й відчув, що Катя якось обважніла, майже повисла на його руках і винувато усміхається, сонливо стуляючи повіки.
        - Пробач. Чомусь страшенно хочу спати. Ти не турбуйся. Мері проведе мене в опочивальню. Я піду, ага? А ти побудь. Потанцюй з міс Мері, з міс Брайнт, - голосніше сказала Катя, обертаючись до жінок.
        - Катя просить вибачити її, - сказав Павло. Мері уже тримала Катю під руку й бідкалася, що місіс Кет не зможе посидіти в сімейному затишку біля каміна за ритуальною чашечкою кави. - Катя справді дуже втомилася, - пояснив Павло. - Стільки вражень за один день…
        - Підземелля містера Гленда хоч кого виведе з рівноваги, - одразу ж погодилася Хілда Брайнт. - Як ви її не вберегли від цього? Побувати в Гленда - однаково, що відвідати майстерню Мефістофеля.
        - Не знаю, - стенув плечима Павло. - Я просто ніколи не чув про містера Гленда.
        - В Америці ніхто ні за що й ні за кого не відповідає. Ви ризикуєте, сер, беручи з собою на ранчо Доута свою дружину, - застерегла Хілда Брайнт, запрошуючи Павла посидіти в її товаристві.
        - А мені здається, що на ранчо Доута нам буде спокійніше, - не погодився Павло. «Чи не зробила їй чогось ця відьма з своїми золотими голками? - подумав, не зводячи очей з темного квадрата дверей, що нечутно зачинилися за Мері і його дружиною. - Може, наврочила? Он які очі! Наче в голодної вовчиці, - докинув на адресу Хілди й поволі озирнувся на співрозмовницю. Міс Брайнт простягнула Павлові важкий червоний келих, привітно усміхнулася. - Нічого в Хілді аж такого нема, - посперечався сам із собою Павло, сідаючи біля столика. - Просто в неї більше ділового, чоловічого і в очах, і в характері. Мабуть, самітна. Через те й схожа на стару сороку в холодному гнізді. А придивитися пильніше, то вона ще у віці осінніх чорних троянд. Жінка з очима чаклунки…»
        - Містер Острожний! - здивовано, вигукнула Хілда, все ще тримаючи бокал у манірно піднятій руці. - Містер Павел, мені справді ніяково… Ви так на мене дивитесь, ніби я переодягнутий Люцифер.
        - Що ви, що ви, міс Хілда, - заперечив Павло. - Я трохи шокований вашою щедрістю. Чесно кажучи, я не хотів би, щоб ви з першого ж знайомства надто розбещували мою дружину. Вона акторка, натура дуже вразлива.
        - Я лише вивела її з стресу. Жінці допомагають не так голки, як подарунки, сер. Даруйте бодай дрібничку, бо без цього жінкам обридає світ. Навіть у товаристві коханого чоловіка.
        - Вам видніше, міс Хілда, - сказав Павло й відмовився від вина, знічено усміхаючись. - Можливо, це й не модно, але я дотримуюсь принципу: ні вино, ні горілка ще нікого не вивели в люди. А я, повірте, страшенно не хочу прожити вік пустогоном.
        - Бережете розум? - просто запитала Хілда Брайнт, бо добре знала, як згубні для розуму звички натури слабкодухої й неоригінальної своєю причетністю до світу.
        - Бережу, - відверто сказав Павло. - А ви?
        - А я знищую, - журно мовила Хілда Брайнт. - У мене його забагато, містер Павел. Боюся шокувати ним чоловіків, які ніяк не хочуть сватати розумних жінок.
        Павло пив пепсі, Хілда смакувала вино й багатозначно поглядала на Острожного, збираючись з. думками. Нарешті вона не витримала й запитала про те, що її непокоїло й іноді п’янило від передчуття влади над самою природою:
        - Скажіть, містер Павел, ви вірите в те, що вже в наше століття таємниця розуму буде відкрита і президент-диспетчер зможе керувати своєю нацією, не виходячи з власного кабінету?
        - Нове рабство? І палицю рабовласника замінить електроімпульс?
        - Це необхідно хоча б для того, щоб покінчити з химерою злочинства. Невже вам не хочеться пожити без в’язниць, армій і шаленства зброї? Уже дітям сняться жахи атомних бомбардувань. І, до вашого відома, саме з цієї причини вже потрапляють до божевільні.
        - А ви можете уявити Америку з президентом-диспетчером?
        - Безперечно! - запалилася Хілда Брайнт.
        - І хто ж стане таким президентом? - насмішкувато запитав Павло.
        Хілда Брайнт збагнула, що вона була надто щирою, і тому відповіла іронічно:
        - Х’ю Вундстон обіцяє висунути свою кандидатуру на цей пост. Гадаю, він свого доможеться.
        - Вибачте, але це мрія ідіота. Перетворити людей на піддослідних тварин, здатних працювати, їсти, плодитися в межах програмного режиму й любити усіх двоногих на планеті так, як накаже президент-диспетчер, - це однаково, що перетворити Землю на корабель дурнів з людожером біля пульта нейрошоку. Шкодую, що в наш час нема спеціальної міжнародної іквізиції: треба четвертувати того, хто думає про щось подібне.
        - Вам не треба далеко шукати злочинців, сер, - усміхнулася холодними тонкими устами Хілда Брайнт, намагаючись все перевести на жарт. - Починайте з мене і містера Вундстона. Тільки після того, як Х’ю почастує нас вечерею.
        - Тоді вже після вечері. Таємної. Щоб діждатися Іуди, - з притиском мовив Павло і перевів погляд з міс Брайнт на веселенького Вундстона. Той ще здалеку усміхався до Острожного й Хілди, тримаючи в руках велетенську тацю з вуграми.
        - Усі, хто приїздить з Союзу, надто правильно думають про політику кожного уряду і кожного народу, - зауважила Хілда, і Павло відчув, що його згадка про Іуду зачепила міс Хілду за живе. Голос Брайнт знову зазвучав металом. - Всюди вам, сер, маячить привид фашизму, всюди бачите загрозу війни і над усе боїтесь розпрощатись зі своєю химерною мрією про світовий комунізм.
        Павла дратував сам тон розмови. Певне, його намагаються вивести з рівноваги, а він не хотів бути відвертим. Тому вирішив на чомусь зосередити свою увагу й пильніше придивитися до чорного метелика на шиї Хілди Брайнт. Метелик ніби ворушив крильцями, підскакував, намагаючись злетіти з тонкої, ще гладенької шиї міс. Павло з приємністю помітив, як бореться з шалом почуттів претендентка на довічного президента в нейтронний вік. Не він, а міс Хілда ледь не зірвалася на крик, звинувачуючи Павла, Катю і всіх їхніх співвітчизників лише в тому, що є на світі він, Катя, є люди, з якими доводиться рахуватися Хілді Брайнт і сидіти за одним столом.
        Острожний демонстративно, хоча й знав, що так не випадає поводитися в товаристві жінки, допив своє пепсі, поставив келих на стіл.
        - Очевидне не потребує захисту, міс Хілда. Я фізик, і мене страшенно дратує містер Х’ю з його павучою ідеєю ловити душі, не відходячи від свого електронного трону. Ви справді про це думаєте, містер Вундстон? - запитав Павло сяючого Х’ю й допоміг йому поставити важку тацю на стіл.
        - А-а, уже й вас допекла міс Хілда своєю ідеєю? - поблажливо усміхнувся Вундстон до своєї компаньйонки.
        Хілда зробила вигляд, що не почула запитання Х’ю й випустила струмінь жовтуватого диму, демонстративно відставляючи подалі від себе затиснуту між двома пальцями тонку й довгу сигарету.
        Вундстон підкотив крісла до столу й запросив гостей:
        - Вмощуйтесь, сідайте, кому де зручно - таця на всіх одна.
        Павло сів ближче до каміна, і в цей час ввійшла Мері з кошиком у руці. Затрималась у дверях, шукаючи поглядом Павла. Острожний підхопився:
        - Їй погано?
        Мері мовчки подала Павлові руку, приязно підморгнула:
        - Кет у вас дуже смілива жінка.
        - Я знаю.
        - Але ж ви боїтесь за неї.
        - Як і вона за мене.
        - Вона вас дуже любить.
        - Я знаю.
        - Про це треба мовчати і завжди боятися, що це триватиме лише мить. Вам постійно треба боротися за цю любов.
        - Згоден, Мері, тільки я не зумів так сказати.
        - Завжди зумієш сказати правду, коли вона є в душі, Павел, - дорікнула Мері й запитала несподівано: - Це правда, що Кет ваша перша дружина?
        Павло промовчав: йому не хотілося відповідати одно значно.
        Мері спробувала пояснити свою не зовсім доречну цікавість:
        - Я росла серед сучасної молоді, ми звикли розмовляти без церемоній. Це був своєрідний протест багатіям, що завжди комизилися, витримуючи етикет, хоча не в кожного в голові блимав розум. Там іноді спрацьовує не логіка, а рефлекс. Я, Павел, питаю вас тому, щоб не страшно було йти за Малькольна. Я набагато від нього молодша.
        - Дарма. Чоловіки довго зберігають форму сорокаріч них, - усміхнувся Павло й додав: - Чоловіки падають одразу, як дуби в бурю. Гадаю, що Малькольн вам не набридне. Виходьте заміж і обсіюйтесь дітьми.
        - А ви? У вас є діти?
        - Нема. До того ж Катя не хоче, щоб її перша дитина з’явилася на ранчо Доута. Правда, ні я, ні Катя не маємо ще найменшого уявлення про той полігон науки. Добре було б, якби ви могли хоч зрідка провідувати нас там.
        - Туди не приїздять, туди прилітають, - натякнула Мері, й Павло збагнув, що Малькольн був на ранчо.
        - Ви не знаєте, чому Малькольн не погодився оселитися там? - ніби між іншим запитав Павло, підтрушуючи в кошику, що його принесла Мері, круглі ядра ліщини.
        - Там не дублюють проблем, - відповіла Мері. - Там має працювати хтось один - або ви, або Малькольн. Жереб випав на вас.
        - Що ж, можливо, є в цьому сенс, - муркнув Павло, а про себе подумав: «Отже, на Штати працюватимуть двоє, а на Союз - тільки я. Що ж, побачимо. У всякому разі, Малькольн від мене швайки в торбі не сховає».
        Мері тим часом заходилася прикріплювати на шпичаки ліщинові зернята й попросила Павла допомогти їй.
        - Кожен горішок - на свій острішок, - згадав примовку Павло й розповів Мері, як він ще малим настромлю вав зернята ліщини на коляки гледичії й прикрашав ними ялинку.
        - То ви теж любите горіхові свічки? - запитала Мері, милуючись тим, як Павло легко порався з білими горішками.
        - У нас у лісі дуже багато ліщини, - відповів Павло. - Для мене це не дивина.
        - Я теж так думаю, - якось несміливо сказала Мері й озирнулася на Малькольна. - Ваші люди знають усе - вони прості і мудрі. Але у нас пишуть інакше.
        - Приймайте наше запрошення і приїздіть у гості, - сказав Павло й звернувся до Малькольна: - Фрахтую вам весільну подорож до Чорного моря. Одразу ж, як тільки повернемося з ранчо Доута. Згода?
        - Мері, ви не проти? - запитав Малькольн, вибачаючись перед міс Хілдою і підходячи ближче до кам’яної вази з покручем-підсвічником.
        - Я хотіла б побачити землю, де народився великий фізик містер Павел, - сказала Мері. - Таких людей, як Малькольн і містер Павел, лише двоє на цілий світ. І я не хотіла б когось із них образити своєю неувагою.
        - Вам справді пощастило, містер Макларен, - висло вив комплімент Острожний, по-дружньому підморгуючи своєму американському колезі. - 3 таким дипломатом, як ваша майбутня дружина, ви можете без лоцмана причалювати у всіх портах бізнесу. Ви народилися під щасливою зіркою, сер. Я вам по-доброму заздрю. І вам, міс Мері, - вклонився до нареченої. - Ви забираєте мого найкращого друга і суперника в Штатах.
        - В основному суперника. І найзапеклішого, - підказав Малькольн, підійшов і обняв Павла за плечі. - Не гнівайтесь, містер Павел, але світ один, і правда завжди жорстока своєю простотою.
        - Світ один, - мовив Павло й журно усміхнувся до Малькольна. - І світ, сер, вибрав саме нас на це відкриття. Вибрав двох. Для гарантії. Якщо один не дійде до межі пізнання.
        XI
        Павло, як завжди, прокинувся о п’ятій ранку. Катя спала, тримаючи руку в Павла на грудях. Він обережно вивільнився з її обіймів. Тоді Катя згорнулася клубочком, шукаючи прихистку в самій собі.
        Павло пройшов до вікна, розтулив штору й став ближче до синюватого квадрату шибок. Далеко, на північному заході, простяглися напівпрозорі пасма хмар, ніби хтось тернув над землею свіжою вохрою, розбризкуючи по небесах ледь видимі сполохи світла з тієї обнови дня.
        «Це вогні над Атлантою», - вгадав Павло, милуючись світлом, що пригасало й спадало нижче хмар - пруг вохри меркнув, немов холола залізна шпуга й вкривалася попелястою окалиною, і на її тлі яскравіше розгорялися рубінові ліхтарі телевежі, ніби хто стромляв у землю згасаючу головешку, та вітер здував білу завію попелу, роздмухував жаринки й з кожним подихом передсвітанкового океану вони набирали сили, змигували язичками пекучого вогню, погрожуючи запалити молодий довірливий світ від неба аж до землі; то враз із схованої по той бік безодні вилітали снопи білуватого вогню, ніби хтось торкався залізних причалів Атланти велетенським електродом, вихоплюючи з темного неба білу цятку літака й три розвихрені смуги його сліду; небо вищало, здіймаючи над землею анфіладу огнистих хмар; меркли зорі, чорними ґратками проступала телевежа, а над верхівкою лісу вирізьблювалися химерні обриси високих дерев; за мить сполохи пригасали, залишаючи в небі лиховісну заграву над чужою Павлові землею. У душі млоїло передчуття незбагненної тривоги, непевних чекань чогось невідворотного, несподіваного й страшного своїм
лиходійством.
        «Це журба за своїм краєм, - втішав себе Павло, тісніш сплітаючи на грудях руки й згадуючи Київ на високому березі Дніпра, де народився й виріс. Ось так само вечорами темніє ліс над берегом, яскріє намистинами вогнів телевежа біля Бабиного яру, низько над горизонтом зависли Терези, виважуючи на своїх зоряних шальках початок і кінець малих світів і велику вічність вогню… Ці сполохи нагадали мені північне сяйво, що добре видно з вікна моєї квартири в Ягелі. Я завжди любив стояти біля вікна й дивитися на тиху музику вогнів, на трепетну палітру сонячної гами. Я думав чомусь, що такої ночі звірі, птахи і люди не зводять очей з неба - кожен по-своєму розуміє, яке то щастя дивитися на мінливі вітражі Всесвіту й пройматися високою любов’ю до своєї землі, такої небуденної у мить нашого прозріння. Але це було там, над Дніпром і в Ягелі, що тепер дуже далеко - за отим чужим холодним лісом, за грізною загравою чорнильного неба і єдиною блискіткою незнайомої мені зорі. Два роки не бачитиму я довгого коромисла Терезів із золотими зорями в чорних шальках далини…»
        Павло здригнувся від доторку рук і різко обернувся, відшарпнув штору - перед ним стояла Катя в короткій помаранчевій сорочці. Бліде обличчя освітлювалося далекими спалахами.
        - Я вас знаю, - мовила Катя, обмацуючи щось невидиме обома руками, ніби між нею і Павлом була скляна стіна. - Ви Павло Острожний, і я…
        - Катю, прокинься, Катю! - ледь не крикнув Павло. А сам заніміло дивився на пульсуючі вогники на грудях дружини - то світилася платинова підвіска, що її подарувала Хілда Брайнт. «Так світилися застережні вогні на телевежі в Атланті», - згадував Павло й не міг відвести погляду від то яскріючих, то згасаючих вогників рубіна. Катя стояла із заплющеними очима й ласкаво усміхалася…
        - Ви так налякали мене, Павле, - заговорила тихо, і Павлові спало на думку, що Катя переказує чиїсь слова.
        Він відчув, як беруться холодом скроні.
        «Це все та відьма», - лайнувся подумки на адресу Хілди Брайнт. Тверезий розум фізика підказував, що на Катю могла вплинути різка зміна магнітного поля, міг подіяти психічний шок від побаченого в катакомбах Гленда, потім - різке розгальмування від точних уколів Хілди Брайнт, що все це не має нічого спільного з рубіновими мерехтами підвіски, де для ефекту ювеліри використали мініатюрну електроніку. Розуміючи це, Павло все ж обережно простягнув руки, помічаючи серед мережок на сорочці дружини довгастий рубін застібки…
        Павло не збагнув, що сталося, але хтось відштовхнув його руку, і він одразу ж почув тонкий істеричний крик. Від несподіванки метнувся до вікна: хто б міг кричати на обійсті Малькольна, яке стояло самотою під лісом, недремна сторожа всю ніч стежила лазерними очима, утворюючи квадрат невидимого, але нездоланного паркану?
        Крик різко обірвався. «Невже все привиділось? Чи виною тут вілла Малькольна, який поселився над головою дивакуватого Гленда?»
        Зсунувши штори, Павло підійшов до ліжка. Катя спала. Обережно підняв ковдру, щоб побачити підвіску. Рубіни не світилися. «Треба сказати, щоб знімала на ніч це брязкальце», - нагадував собі, знаючи, що дружина любить прикраси. «Ми живемо і в снах, - жартувала на Павлові кпини. - А я хочу бути гарною й там, де кожен сам собі світ цілий». Павло постояв ще, чекаючи, чи не обізветься Катя, потім тихо вийшов у робочу кімнату.
        На просторому столі лежала шкіряна тека, з якої визирали аркуші цупкого синюватого паперу. Павло дивився на теку, але не міг зосередитися: йому заважало відчуття, яке з’явилося з тієї самої хвилини, коли переступив поріг підземелля Гленда. «Може, я побачив останні дні людства й збагнув усе безглуздя його виняткової місії серед живої природи планети? Ні, це не те», - заперечив собі й потягнувся до паперу. Поклав чистий аркуш, узяв тонку пластикову ручку й механічно почав малювати обриси гір, вузьку стежку над прірвою. Стежкою йшла жінка в короткій нічній сорочці, а на жінку дивилися очі - великі сторожкі очі з безміру Всесвіту. Павло не знав, кому належали ті очі, бо не було обличчя, навіть тінь не впала на стежку…
        Жінка йшла під магнетичним поглядом когось дужого й немилосердного; йшла, не маючи змоги озирнутися: вона притискалася плечем до скелі, а коли переступала стерте каміння вузенького хідничка, думала, що саме в цьому місці багато хто не витримував і оглядався, а в наступну мить уже летів у провалля, зриваючи скривавленими пальцями каміння…
        «На сплячого не можна дивитися», - вкотре повторив Павло, зосереджуючи увагу на маленькій жінці, котра все ще мала надію пройти мимо урвища.
        «Так, коли дивишся на сплячого, це на нього навіює жах, - розмірковував Павло й питав себе: - Чому тверезий розум має силу над тим, хто спить? А Х’ю й Хілда теж посіяли в моїй душі чорний мак страху. Чи не пристрілюються вони з нейрогарматки й до моєї голови? Хоча, можливо, вони почали з Каті…»
        Павло взяв другий аркуш паперу, подумав хвильку й швидко написав угорі: «Здрастуй, Семене!» Зітхнув глибоко й нахилився над столом, намагаючись уявити здивування в очах Семена Федака, коли той читатиме це послання.
        «…Я ніколи, Семене, не вчив яблуню родити яблука, але зараз я сиджу не в своїй затишній кімнаті в Ягелі, звідки можна просто тобі зателефонувати чи приїхати з візитом. Я гостюю в Макларена, де за вікном догорає небо від заграви над Атлантою. За один день, друже, я збагнув, що нас намагаються тут обійти на крутому віражі. Не знаю, чи лише гроші сприяють тому, але тут - особливо в науці - відчувається закон природного відбору. І ті, хто залишається на орбіті, вміють думати або, як каже Малькольн, робити науку.
        Сьогодні я не можу відійти від початого, бо завтра вже буде пізно боротися з енергією гравіталу, яка вже пульсує в руках Малькольна. Я б ще сумнівався, якби не сидів зараз на другому поверсі вілли мого американського колеги. Шанси Малькольна зараз подвоїлись: в Америці тепер працюватимуть над однією проблемою Острожний і Макларен, в той час як у нас дома, делікатно кажучи, з цієї теорії кепкують, а Іван Антонович Череп добув з старої шафи свою побиту шашелем дудочку й ледь не називає тебе й мене антитілами в сучасній науці.
        Отже, я відрізана скибка і ні до чого мене вже не приліпиш. Ти мариш докторською. Вибач, Семене, але я не вірю, що тобі потрібна лише докторська. Для рангу, як генералові - широкі лампаси на штанях. Доброго в тобі багато. А найголовніше - ти впертюх у роботі. Хоча ти іноді зраджуєш себе і даєш волю інстинктам… Безперечно, все можна виправдати, коли подумати, що раз живеш на світі і що розкошують під сонцем не ті, кого природа наділила розумом і ощасливила талантом, а звичайні собі двоногі. Звісно, жаль себе, коли думаєш про втіхи. Не хочеться йти супроти спокус, змушувати себе сідати до столу зі стосами книг і паперу. Іноді змушуєш себе до роботи, впевнений, що саме в молоді літа звання доктора наук дарує тобі славу і любов.
        Я вірю, що ти, як ніхто в нашому інституті (Урбану вже пізно міняти погляди), можеш витримати амплітуду стресів сучасної науки й почати майже з нуля. Я не залишусь в боргу і вивідаю у містера Х’ю все, що зможу, хоча він і тримає свої козирі в підшкірній кишені. Ближче до справи: займись нейроелектронікою в рівному обсязі як радіо-, так і телеімпульсів, пов’язаних з енергією людського розуму. Тут ти станеш не просто доктором з дипломом, а одним з тих, кого згадають нащадки. Або прокленуть. І саме з огляду на те, щоби не прокляли тебе, Семене, коли хтось у новому тисячолітті знайде цього дружнього листа в твоїй трухлявій скрині, саме тому берись до діла.
        Минув лише день, Семене, наш перший день на цьому континенті, та я відчув: завтра вже буде пізно й тобі починати те, про що я кажу. Починай сьогодні ж, поки наше покоління добуває з одних і тих же знань прогрес і зброю.
        Можливо, треба все це назвати точніше: щит і меч. Так знай, тут уже кують меча, Семене. А його зробити легше, бо всяка руйнація на землі відбувається за коротку мить.
        Меча кують. Не знаю, Семене, чи дістане він тебе в Ягелі, коли містер Х’ю замахнеться ним десь на березі Атланти або перевезе його ближче до Європи. Цього не скажу, але вже відчуваю на собі дивний погляд когось невидимого, але страшного своїм всевладним шаленством безуму. Такого зі мною ніколи не було. Я не вперше перетинаю океан.
        В Америці, Семене, надто ділові люди, й вони навчилися спресовувати час. Інакше й не можна, якщо хочеш за неймовірно коротке життя зробити бізнес.
        Сьогодні над планетою витає жах міфічного Армагедона. Вірю, що цей стрес атомного віку людство переживе. Можливо, тільки для того, щоб знову побачити на горизонті вік нейтронний…
        Мабуть, я малюю світ надто темними фарбами. Причиною тому міг бути вчорашній вечір і незрозумілі Катині галюцинації, але саме тепер я знову згадав застереження Архипа Тесленка. Пригадуєш, він сказав: страшно подумати, що на самітних зимових дорогах тебе ждуть вовки. Страшно. Але ж вони ждуть…
        Невідворотна зустріч змушує нас подумати й про те, щоб не тільки ти, а й твої діти могли безборонно йти тими шляхами. Про дітей нам дбати, Семене… Нам - і нікому іншому.
        Якщо ти маєш до мене особисту неприязнь, то не зважай на це. Ти можеш і повинен стати вище власних примх. Думай про мене, як про ворога, котрий скаже ту правду, про яку змовчить друг.
        Чекаю листа. Адреса в мене трохи дивна, але пишу таку, яка є.
        До зустрічі в листах. Уже розвиднілось. Он вештається у дворі товстун Вундстон. Кличе Пітера Гоулда - шофера Малькольна. Мабуть, ще когось привезуть подивитися на мене і на Катю: Малькольн усіх пригощає гістьми з Радянського Союзу. Ми мусимо тут сидіти три дні, бо на ранчо Доута ще щось не встановлено так, як цього вимагає комісія. Цікаво, чи вони обладнають наш будиночок мікрофонами? Мабуть, постараються. Так що фактично їдемо в палати самого Навуходоносора.
        Тисну руку. Твій Павло».
        Острожний не мав звички перечитувати листів, шкодуючи час. Згорнув два лопотючі аркуші, знайшов у тій же теці твердий конверт з марками, заклеїв його й кинувся у двір, щоб передати пошту Пітером Гоулдом, що вже влаштувався в дорогу.
        XII
        - О-о! - загукав ще здалеку до Павла Х’ю Вундстон, підіймаючи в привітанні коротку дебелу руку. - Великі завжди мало сплять. За всіх часів і в усіх народів. Якщо у вашій руці справді конверт з листом, то клянуся міс Хілдою, що наша балачка з Пітером аж ніяк не могла вас розбудити й спонукати до перших дорожніх нотаток.
        - Мене розбудила самота, містер Вундстон, - спокійно відповів на зливу компліментів Острожний і привітався з Х’ю за руку. Кивнув на Пітера, що саме зачиняв натоптаний чимось і прикритий пледом багажник машини. - Можу я передати листа? Тут звичайна приватна кореспонденція, сер, де, звісно, згадано й вас, Х’ю.
        - Пітер! - гукнув водія розчервонілий од клопотів і біганини Вундстон. - Ви сьогодні будете в Атланті, то прихопіть пошту містера Острожного.
        - Це нам завиграшки, - згодився Пітер і з поштивістю підійшов до Острожного.
        - Відправте рекомендованим. Ось вам гроші, сер, - розпорядився Павло і добув з чорного довгастого гаманця нову п’ятидоларову купюру.
        - Ви дуже щедрі, сер, - усміхнувся Пітер, конвульсійно сіпаючи головою. - Наші мільйонери ощадливіші, сер.
        - На те вони й мільйонери, - мовив Павло.
        - Квитанцію привезу увечері, сер, - пообіцяв Пітер і помахав конвертом, мовляв, про це доручення він пам’ятатиме в першу чергу.
        - Вам пощастило, сер, - сказав Вундстон, коли Пітер хряпнув важкими дверцятами машини. - Пошту сюди возять двічі на тиждень, гелікоптером. В основному там кореспонденція містера Гленда. Він її одержує мішками. Як не дивно, але в Штатах є ще багато охочих пережити ядерну веремію подібно до Гленда. І найбільше таких кротів цікавить одне: хто залишиться після війни?
        - Ніхто не залишиться, - різко сказав Павло й майже впритул подивився в хитрувато примружені очі Х’ю.
        Павло застеріг, що на невловимо коротку мить зіниці Вундстонових очей звужувалися, немов діафрагмочка об’єктива, і звідти визирали холодні чорні гадючки справжнього єства цього талановитого товстуна в картатих просторих штанях, світлій полотняній куртці і фетровому береті на великій круглій голові.
        - Ви так думаєте? - запитав Х’ю, схиляючи голову до лівого плеча й розглядаючи Павла на тлі вже високого неба.
        Острожний промовчав: він не хотів повторюватися. До того ж йому обридли безперервні балачки про можливий експеримент у майбутній і останній війні, коли кожен вважав за потрібне висловити свою думку, ніби йшлося про лабораторний дослід, а не білу віхолу, що змете життя з планети.
        - Я вам відкрию велику таємницю, - тихо заговорив Х’ю, заклопотано добуваючи з внутрішньої кишені свою шкіряну сигарницю. - Палите? Гавана.
        - Мені однаково: я не розбираюся на тютюнах.
        - Невже ніколи не закурили? Навіть хлопчаком, коли дуже хотілося стати дорослим?
        - Ніколи. Я уже змалку знав, що тютюн і спирт убивають розум.
        - Звідки така обізнаність? - удавано здивувався Х’ю. - Може, ви інтелігент не з першого коліна?
        - Не з першого, якщо це вас так цікавить, - холоднуватим тоном відповів Павло.
        - Тим, хто не палить, дим здається смердючим, - погодився Х’ю. Роздивляючись кінчик сигари, мовив глухуватим голосом: - Ядерної війни не буде. Цього не допустять не тільки ті борці, що галасують на всіх континентах і навіть забутих богом островах, - цього не дозволять мільйонери і мільярдери, сер. Останнім, як нікому, не хочеться вмирати. Тому Президент Штатів постійно відчуває на собі оптичний приціл. Президент може кричати що завгодно і про що завгодно, але між його особистим бажанням і наказом про пуск стратегічних ракет лежить прірва вічного мовчання. Політики, сер, проґавили момент, коли атомна бомба вважалася зброєю. Зараз із невеличкого грибочка, який міг, скажімо, поруйнувати Атланту, виросла ніким не керована химера, що накриє своїм капелюхом цілу Англію. Лише одна ракета, і острови Великобританії, наймогутнішої колись морської держави, кануть у воду, як загадкова Атлантида. В руйнації людство досягло вершини. Тому ядерна енергія - це вже не зброя, а схований джин, що не знає свого господаря. Так що, на мою думку, джину доведеться там і сидіти, доки не знайдеться на нього надійне ласо.
        - Це пісня для малят або, як кажуть, колискова для майбутніх мерців. Люди не вірять у це, доки на планеті ще є полігони.
        - Лабораторія - теж полігон, сер, - зауважив Вундстон. - І ви, як вам відомо, шукаєте не нові сорти рису, а велику енергію добра і зла.
        - Але я не вчуся бити в тім’ячко, - уточнив Павло, відчуваючи відразу до Вундстона. Він не знав, чим саме не сподобався йому Вундстон, але все більше переконувався, що цей просторікуватий товстун здатний спопелити світ. Ось так, як зараз, спокійно покурюючи свою сигару, може ввійти в блок пускової камери й вставити жало ключа в закодовану шпарину контрольного поста.
        Вундстон швидко озирнувся на Павла, і в його очах; блиснув гострий розум.
        - Ви вгадали, сер, - твердо заявив Вундстон. - Ми вас обійшли на самому початку. Ще тоді, коли ви посилали анафему на кібернетиків. Тепер ви вже поряд, але не забутвайте, що вам ще бігти зайве коло. А це - двадцять років, сер. Третина віку цілого покоління.
        - Можливо, - погодився Павло. - Але ми перебуваємо в різних часових площинах, містер Х’ю. Ви забули, що імперіалізм відстав на ціле покоління.
        - Це засторога для політиків. Для науки - це не так уяге й важливо, - буркнув Вундстон.
        - Для тієї науки, яка працює на полігон, - уточнив ЇІавло.
        Х’ю підвів голову й задивився на велике, притьмарене напівпрозорими димами сонце.
        - На вітер, - обізвався, даючи зрозуміти Павлові, що не бажає дискутувати про науку. - Час будити молодих та снідати: голодні чоловіки не вміють тверезо мислити. Ви не помічали цього, містер Павел?
        - Ситий мислить черевом, - заперечив Павло, рушаючи разом з Вундстоном до високих сходів вілли.
        - Ситі просто мовчать. Це краще. Балакуни заважають думати. Ви зі мною згодні?
        - В останньому.
        - Проте ви не цураєтесь суперечок про політику.
        - Тепер наука, як ніколи, стала надто високою політикою, містер Х’ю.
        - Для мене головне - істина. А хто її відкриє - комуніст чи республіканець - мені однаково.
        - І не забудьте додати, що в умовах Штатів дуже важить, кого саме переселять в ось таку віллу, містер Х’ю, - з неприхованим роздратуванням підкреслив Павло і показав рукою на дубові парадні двері з масивним бронзовим окуттям.
        - Знали б ви, скільки з’явилося заздрісників у містера Макларена. Дехто вже називає його відвертим зрадником науки, хоча усі знають, що саме Малькольн стоїть на порозі грандіозного мирного відкриття. Просто він не проґавив своєї фортуни і вчасно зробив ставку на Рассела.
        - Так, Малькольн дуже змінився, - мовив Павло. - Хоча кожен по-своєму знаходить себе. Малькольн не застрахований від розчарувань, в нього ще все попереду.
        - Я - теж, - підтакнув Вундстон, але надав цій фразі іншого значення. - От ми й дійшли згоди, сер. Я завжди люблю сідати до столу з однодумцями. Бодай з тими, хто не має наміру подати сусідові затруєного вина. Вас ніколи не лякала доля Моцарта? - запитав Х’ю й загоготів басом, запрошуючи Павла до просторого холу з готичними вікнами, забраними вітражем. - Хоча все це гарненька вигадка з тим Моцартом, але ми віримо. Напевне, це вигадали рідні заради слави Моцарта, знаючи, що їхній великий пращур помер без імені і в злиднях.
        - Великі народжуються для невигаданих трагедій своєї епохи, і тільки наступні покоління ставлять їм пам’ятники як апостолам людського духу, - сказав у відповідь Павло, задивляючись на вітраж північного вікна. Спершу Павлові здалося, ніби він десь бачив ці три високі тополі, схожі на два коротких і один довгий гостряк списа войовничого племені уд-ду. Тополі здіймалися на тлі зеленої низини, що поступово густішала фарбою - домішувався ледь вловимий бузковий колір далини, оперезаної стежками. То здіймалася висока гора з квітучим садом на південно-західному схилі і невеликим містечком з висотними будинками. Воно мало одну вулицю, яка одночасно була майданом цього незвичного міста рицарських часів. Павло б ще сумнівався, якби не відбиток зрізу живого дерева. Він нагадував шматок, можливо, тієї ж тополі, що росла на місці зрівняного з каменем пенька. Її зрізали ті, хто сховався у своїх кам’яних фортецях з довгуватими вузькими вікнами. Зріз дерева був світло-зелений…
        - Що ви там побачили, сер? - здивувався Х’ю, спостерігаючи за Павлом, котрий уже кілька хвилин розглядав вітраж.
        - Ніколи не думав, що зараз так модно наслідувати Антоніо Фрасконі, - відповів Павло. - Якщо я не помиляюся, то вітраж - копія «Тоскани»?
        - Так, це копія «Тоскани», - підтвердив Х’ю. - Малькольн у захопленні від цього зайди, що отаборився в Штатах. Фрасконі ніколи не був і не буде американцем. Йому наплювати на наші ідеали.
        - А хіба це не те, що ви називаєте іконостасом Америки? - запитав Павло й показав на нижню шибу сусіднього вікна, поділену на дві половини: вгорі плавали риби, а внизу, між водоростями, плавало птаство. - Зверніть увагу ось на цю велику рибину, у якої з рота стирчить її менша родичка, якій не поталанило в житті.
        - Мушу сказати, ви непогано вивчили історію Америки. Але зрозуміти її зможете, коли поживете бодай з рік серед таких, як я, містер Павел.
        - Спасибі за відвертість, містер Х’ю, - стримано усміхнувся Павло й пройшов до низенького столу з журналами мод. Усівся в крісло й механічно взяв чималий журнал з кольоровими фотографіями на крейдяному папері.
        - Понудьгуйте, містер Павел, - озвався Х’ю, беручись за перила сходів. - Я на хвилинку піднімусь до себе. Лише один діловий дзвінок.
        - З радістю, - муркнув Павло, не підводячи голови від красунь і дивуючись, що всіх їх об’єднує порожній погляд майже прозорих риб’ячих очей. «Інша б просто не погодилася грати роль живої ляльки, - вирішив Павло. - А може, то люди ще змалку розбестили красу й зуміли погасити думку? На цьому континенті ніхто не може належати собі. Ні краса, ні розум, ні жорстокість. І це зумів показати великий Фрасконі. І тому його ненавидить хитрий лис Вундстон, мріючи про суспільство самовдоволених блазнів, чимось схожих на оцих гарненьких дівчаток в супермодних штаненятах. І нейроблазні теж, напевне, матимуть такі напівпрозорі очі. Пласкі й порожні, через які ніхто не зазирне в спустошені людські душі».
        Павло вже не бачив манекенниць, повертаючись думками до «Тоскани», де зелений зріз живого дерева нагадував химерну крижину, що тримала на собі фортеці і, немов щит, оберігала гору від безодні між реальним життям і природою, яка танула зеленою свічкою, вкривала темнаво-бузковим попелом ще молодий, осяяний цвітом сад.
        Х’ю Вундстон, проходячи повз кімнати, де весело наспівувала Катя, вдоволено мугикнув і майже бігцем дістався свого кабінету. Підтягнув до себе телефонний апарат, натиснув першу позицію закодованої пам’яті, почекав, зосереджуючи увагу на червоній пульсуючій цяточці індикатора.
        - Вас слухають, - обізвався у трубці рівний голос.
        - Турбує Х’ю. Чим ви займаєтесь?
        - Готую сеанс з «шампіньйоном» Гленда, сер, - діловим-тоном доповів Джой Блеклі.
        - Для чого ви перекинули пеленг на віллу Малькольна? Хто вам дозволив знову шарпати нерви нашим гостям? Чи ви хочете зірвати нам усю операцію? Ви знаєте, скільки в неї вкладено?
        - Я спробував, чи працює пеленг «папороті». На це було особисте розпорядження міс Брайнт.
        - Дідько б вас забрав обох! - гаркнув Х’ю в трубку й озирнувся на двері. Потім тихіше додав: - Я прекрасно чув, як марила наша новенька. Не знаю, чи запідозрив щось її чоловік, але ви перевищили свої повноваження, Джой. Ви перейшли на режим фільтрації. Не утніть ще чогось, доки вони не переїхали на Ранчо Доута. Я тут щось придумаю, щоб усе це здалося звичайним сном. Ви чуєте мене?
        - Так, сер.
        - Ви одержите свої тридцять відсотків за умови, що будете виконувати тільки мої розпорядження. Ви чуєте, Джой?
        - Я не гарантую цього, сер. Міс Хілда має ключі від мого блока і має доступ до шифру абонентів.
        - Зніміть код замка і перейдіть на аварійну частоту. Ви мене чуєте?
        - Так, сер.
        - Міс Хілду я затримаю до вечора, а ви спробуйте впоратися з частотою і кодом. І не забувайте, ви ризикуєте власною головою. Це я вам кажу як колезі. Люди Рассела ніколи не залишають слідів, містер Блеклі. Раджу про це подумати й десятою дорогою обминати пройдисвітку Брайнт.
        - Але ж…
        - Ніяких «але», Джой, якщо ви хочете забезпечити свою старість. Бодай дожити до неї.
        - Слухаю, сер.
        - Мені не дзвоніть. Я сам вас знайду. Завтра подзвоню з ранчо Доута. Приготуйтеся до сеансу на пеленг і фільтрацію. Абонента знайду на місці. На випадок непередбаченого дзвоніть Малькольну через Пітера.
        - Буде зроблено, сер.
        - Моліть бога, щоб усе обійшлося без ускладнень. І дякуйте, що вашим шефом доля обрала Вундстона, а не Хілду Брайнт, - весело закінчив Х’ю.
        «Квапиться, - подумав Вундстон про Хілду Брайнт. - Нетерпеливиться присмоктатися до Острожного. Ще не знати, що стане на порі. Якщо нейрогенератор запрацює швидше, Хілді доведеться поступитися місцем. І Джою Блеклі купимо квиток куди-небудь подалі від Штатів. Я не маю права проґавити свій шанс», - нагадав собі, оглядаючи свій стіл, де ще вчора лежали картки з останніми записами дослідів над абонентами Атланти. Розкурив чергову сигару й, наспівуючи мелодію стюардеси з кіно-бойовика «Блакитна міс», зачинив за собою двері, натиснувши кнопку автоматичного коду замка.
        Біля сходів на перший поверх його зустрів заклопотаний Малькольн.
        - Що сталося? - здивувався Х’ю. - Може, ви тут шукаєте вчорашню свободу старого холостяка?
        - Погано спав, - пояснив Малькольн. - Як не дивно, але мені всю ніч здавалося, що я не Макларен, а Острожний. Якась чорна примара намагалася переобладнати мою голову на радіопередавач. Досі ходжу, як не свій.
        - Учора ви надто захопилися коньяком, сер, - вибатькував його Вундстон. - Беріть приклад з Острожного: ця кібернетична машина вживає тільки те, що корисно для роботи його розуму. Певен, йому не сняться химери. А зараз вам нічого не залишається, як перекинути зі мною по келишку. Найрадикальніші ліки для вас.
        - Де Острожний?
        - Вивчає журнали мод. Він там, - показав рукою вниз і, наче велика куля, легко скотився сходами, швидко й нечутно перебираючи ногами килимові доріжки. - Містер Павел, - чув Малькольн панібратський тон Вундстона, - чоловіче товариство в повному зборі. До сніданку ще добряча година, тому господар запрошує нас на ранкову каву. Гадаю, до нас приєднається і міс Хілда. Якщо вже зараз вона не чекає на нас у товаристві Малькольна.
        - Панове, я справді дивуюся, чому ваші чарки досі порожні, - обізвалася згори Хілда Брайнт і невдовзі з’явилася на сходах у білому вельветовому костюмі. Тіснуваті, з бронзовими застібками штани елегантно підкреслювали її тонку талію. З-під розстебнутого жакета звисав масивний золотий ланцюжок кишенькового годинника. Хілда побачила Павла з журналом мод у руках, здивовано округлила очі: - А ви справді оригінал! Тепер бачу, що дарма не вірила вашим московським кореспондентам і вважала їх пліткарями. Дружина, яку одягає чоловік і яка йде на крок попереду моди, повинна молитися на свого партнера.
        - Усе це далеко не так, - усміхнувся Павло і відклав журнал. - Просто я ще раз хотів переконатися, що в Америці нема вродливішої жінки від вас, міс Хілда.
        - О-о, ви не боїтесь, що ці слова почує ваша дружина? - інтригуюче скокетувала Хілда, ефектно опираючись рукою на дубові поручні. Чорний, з високим коміром гольф туго випнувся на її маленьких пружних персах.
        - У Каті свій погляд на компліменти: слава актриси навчила її відвіювати полову словес, - відповів Павло.
        - На жаль, вчені позбавлені слави й овацій із залу для приречених, - зітхнула Хілда. - Тому я рада почути хоч один комплімент на свою адресу. Тим більше, що містер Х’ю взагалі не помічає в мені жінки.
        - Ми компаньйони, міс, - нагадав їй Вундстон. - Тут легко клюнути на ваш гачок і замість обіцяної половини капіталу можна вхопити облизня. Ні-і, міс Хілда, з колегами по службі я завжди залишаюся діловим джентльменом.
        - А я мрію про те, щоб на планету знову повернулася епоха рицарів, - тяжкенько зітхнула Хілда, манірно підіймаючи догори великі, з синюватими білками очі. Потім весело засміялася й додала: - Це тільки мрії, бо рицарі б уже не знайшли жінок, здатних на палке й вірне кохання: жорстокий вік шалених грошей і ще шаленіших енергій народив таких, як я, супержінок з чоловічим розумом. Правда, таких ще дуже мало. І ми нещасніші вдвічі: коли я дивлюсь на гарненьких дівчат у журналі мод, у мені прокидається прадавня жінка з епохи далеких турнірів за право любові. Боюсь, що нова жінка переможе, і тоді чоловікам ні на кого буде дивитися, нікому буде їх спокутувати - жінка стане просто колегою по службі і компаньйоном у черговій афері, - говорила Хілда, йдучи з чоловіками до кімнати Малькольна. Їй ніхто не заперечив, і вона відчула, що в цій затишній кімнаті, де Малькольн вів ділові зустрічі, Хілда таки жінка у чоловічому товаристві й має право командувати й вередувати. Зумисне картинно всілася в просторе крісло й недбало розкинула руки, звертаючись до чоловіків: - Якщо вам справді нічого мені сказати або ж
боїтесь відплати своїх коханих, то запропонуйте мені бодай чашку гарячої кави. До речі, щоб ви всі знали, каву найкраще вміє готувати містер Х’ю.
        «От відьма, - муркнув собі під ніс Вундстон і з полегкістю додав подумки: - Настане день, коли я подам їй чашечку арабіки з крихіткою дефіцитної трутизни».
        - Як вам спалося в маєтку Макларенів? - запитала Хілда Острожного, добуваючи з дерев’яної сигарниці довгу тонку сигарету.
        - А як спиться в гостях? - неозначено запитав Павло, вмощуючись неподалік від Хілди Брайнт на твердуватому диванчику з напівсферичною спинкою. Хілда промовчала, і Павло продовжував з гіркуватою усмішкою: - Невеселі сни сняться в чужій хаті, міс Хілда.
        - Це так, - кивнула Хілда Павлові й заговорила до Малькольна, що саме подавав на таці маленькі сандвічі. - Кажуть, у вашому, тепер уже родовому, помісті оселилася мара. Це правда, містер Макларен? - ніби жартуючи запитала Хілда, косуючи очима на меланхолійно настроєного Павла. - Особисто мені цілу ніч здавалося, що хтось стоїть на балконі й чекає, доки я засну. Тричі вставала й перевіряла порожній балкон.
        - Буває, - буркнув на те Малькольн, не надаючи особливого значення натякам Хілди. Він наповнив два келишки джином, Вундстону налив коньяку, а Павлові - пепсі. Хілда не спускала з Малькольна іронічного погляду, Макларен це відчув і зауважив з неприхованим роздратуванням: - Мару вигадують люди. З кожним трапляється. Особливо тут, у глушині. А почалося воно, як я помітив, відтоді, коли наш спільний улюбленець містер Х’ю витягнув на дах лазерну антену. Бачте, він боїться, що хтось підслухає його телефонні розмови з містером Расселом. Повірте, - обернувся до Павла, - дім уже майже в стані облоги: цілу ніч у дворі вартують навчені вівчарки, не вимикаються лазерні сторожі, Пітер Гоулд встановив два кулемети.
        - Хто там нарікає на мене і Пітера Гоулда? - запитав Вундстон, переступаючи поріг з тацею, заставленою мідними джезвами на гарячому піску. - Я чув ваш голос, сер, - звернувся до Малькольна. - Так от, мушу вам сказати, що ви геніальний учений і нікудишній бізнесмен.
        - А ви, Х’ю, неперевершений транжира, - дорікнула Хілда. - Хто вип’є стільки кави?
        - Я вип’ю, - завуркотав Х’ю Вундстон і жадібно потягся до чарки. - Я все з’їм і вип’ю, бо змалку усвідомив, що світом править голод, а я людина мирна. Тому взяв собі за правило зранку добряче попоїсти, а тоді вже братися за роботу. - Вундстон побачив у Павловій руці високу склянку з пепсі й здивовано підвів брови: - Ви справді, сер, нічого не вживаєте?
        Вживаю, - усміхнувся Павло. - Як ви помітили, у мене в руці склянка з пепсі.
        - Я маю на увазі міцніші напої, - уточнив Х’ю. - Особисто я не можу повірити, щоб росіянин не пив горілки. Це ж ваша традиція. Про неї говорить цілий світ.
        - «За один вік джин убиває цілий народ», - це фраза наших соціологів, - без тіні образи мовив Павло. - Тепер ви підрахували, що нове тисячолітня планета почне без Росії. І, як не прикро, не шкодуєте на це мільярди доларів, сер.
        - Ви даремне на нас нарікаєте, - заперечила Хілда Брайнт. - Якщо вірити тому, що «Майн кампф» писав Адольф Гітлер, то саме там сказано: для слав’ян - ніякої гігієни, ніяких щеплень, лише тютюн і горілка. Це Гітлер хотів убити вас, містер Павел. Америка - цивілізована країна, вона ніколи не жадала смерті чиєїсь нації чи цілого народу, сер.
        - Це колискова для немовлят, міс, - усміхнувся Павло. - Ми уже виросли й прокинулися. А якщо говорити про російський звичай, то в нас заведено квас пити й ганяти чаї. А оскільки квасу немає, то я питиму пепсі й каву. Якщо ви, звісно, не заперечуєте, міс.
        - Кожному своє, - роздратовано сказав Малькольн, шкодуючи в душі, що не може зректися клятої чарки. Мовчки дивився на Вундстона, котрий запихався скибочками хліба, густо змащеними червоною ікрою, й кривився так, ніби Х’ю демонстрував йому хіть ненажери з «семи смертних гріхів». - Ви користуєтесь моєю великодушністю, сер. З кожним днем я відчуваю, як ви дюйм за дюймом завойовуєте мій будинок і все, що навколо нього. Тепер я прошу хоча б на три дні залишити мене в товаристві містера Острожного і його дружини. Можливо, хоч тоді мені пощастить подумати на тверезу голову.
        - Що нам робити з хіпі, коли навіть учені голови все ще впадають у дитинство? - забурмотів Вундстон, беручи найтовщий сандвіч і наповнюючи свій келих коньяком.
        Запанувала неприємна мовчанка.
        Міс Хілда винувато подивилася на Павла й заговорила тоном дипломата:
        - Ділові люди позбавлені щастя любові. Вони, як обкрадені євнухи, заздрять чужим радощам первоцвіту, зберігаючи в собі високі пориви людської душі, що завжди стояли вище манливих гербів ділових контрактів. Давайте ж лишатися людьми, шанувати одне одного і чужі нам держави, бо ми з вами люди державні.
        - Я підтримую цю пропозицію, - швидко погодився Вундстон.
        - От і добре, - повеселішала Хілда. - Допивайте каву, Х’ю, і їдьмо - я запрошую вас у гості. До речі, допоможете мені вибрати яхту в Атланті.
        - Надумали подорожувати? - скептично буркнув Х’ю, бо передчував: Хілда купує яхту не за власні гроші і не для прогулянок. «Треба довідатися, хто за цим стоїть, - подумав Вундстон. - Інакше мені самому доведеться випити гірку цикуту, приготовану для цієї відьми».
        - Хочу стати модною нареченою, - пояснила міс Хілда й легко підхопилася з крісла. - Я чекатиму вас у дворі, - нагадала Вундстону й обернулася до Острожного: - З вами я не прощаюся. Ми ще приїдемо на ваші проводи. Дещо прихопимо в Атланті й разом з містером Мальколь-ном влаштуємо уїкенд перед вашою поїздкою на ранчо Доута. Повірте, там у вас не буде такої нагоди. Шкода, що ви не шануєте Бахуса, але особисто мені подобаються такі стоїки, як ви, містер Павел. Колись я саме так уявляла росіянина, який зумів захистити світ від фашизму.
        Павло відчував, як холодно й нещиро звучать ці високі слова в устах Хілди Брайнт, тому сприйняв їх як належне й запитав:
        - Ви були на ранчо Доута? Вам там щось не до вподоби?
        - Мені просто жаль місіс Кет, - відповіла Хілда і вийняла з кишені піджака довгастий, зрізаний на кінцях золотий годинник. - Єдине, що може втримати жінку на Ранчо Доута, - говорила, косуючи на годинник, - це те, що Кет вас безтямно любить. - Хілда усміхнулася до Павла і нагадала Вундстону: - Нам пора, Х’ю.
        XIII
        Намет напнули на високому березі річки.
        Мері не захотіла брати в поміч ні кухаря, ні управителя вілли, котрий однаково майстерно володів сокирою, ножем і вінчестером.
        - Хочу робити все сама, своїми руками, - ще у дворі сказала вона Малькольну й весело підморгнула чимось засмученій Каті. - Америка любить гарних і винахідливих, Кет. Зараз ви самі переконаєтесь, на що здатна ваша приспана уява. Сьогодні ми повинні здивувати цих молодих і дуже талановитих джентльменів.
        - Боюся, що ви в мені розчаруєтесь, - тихо відповіла Катя й подивилась благально на Павла.
        - Катя вміє готувати смачнющі деруни з часником, - сказав Павло й знову заговорив до Малькольна. Той усе ще протестував проти того, що без людини, котра вміє бодай налякати когось з рушниці, їхати в лісові нетрі просто нерозумно. - Заспокойтеся, сер. Охорону вігвама візьму на себе: у молодості я був чемпіоном республіки з стрільби по тарілочках.
        Після почутого Мері підбігла до Павла й подала йому руку:
        - Ви народилися для Америки, сер! - вигукнула весело.
        Покінчивши з наметом і прихопивши спінінги, Павло з Малькольном вибирали зручніше місце для рибальства. Довелося спускатися з стрімкуватого берега й прилаштовуватися на корявому стовбурі напівзамуленого осокора. Хтось спробував погрітися біля цього дерева, але воно намокло й не горіло. Тільки сухуватий корінь пообгорав і стирчав увсебіч короткими ошмалками.
        - Тут ловиться на горох, - попередив Малькольн, пробуючи хід котушки. - На горох можна взяти ляща й сазана. Не знаю, чи і впораємося, якщо зачепиться кілограмів на десять. Це вже не риба, а звір, Павле, - пожартував і з легким сюрчанням котушки закинув вудку аж на середину вузького гирла між берегом і довгастим островом у густих шелюгах.
        - Давно не пробував закидати, - поскаржився Павло, коли його важок полетів мало не вздовж берега й булькнув у глибоченьку вирву. Хотів вимотати волосінь і кинути б хоча метрів на сорок від берега, але Малькольн застережно підніс руку:
        - Нехай постоїть на пробу. Може, тут і під берегом риба ходить.
        - Навряд. Берег тут дуже високий, - засумнівався Павло і раптом відчув, що його спінінг рвучко нагнуло й відкинуло вгору.
        Павло закляк, чекаючи повторного кльову. Спінінг рвонуло, аж клацнув запобіжник, а з котушки почала стрімко змотуватися волосінь. Павло не знав, що робити, й розгублено озирався на Малькольна, стежачи за тим, як меншає волосіні на котушці.
        - Тримай унатяжку! - крикнув Малькольн, і тут із води свічкою виплигнув синюватий здалеку сазан.
        Малькольн підбіг до Павла і, перш ніж сазан пірнув у воду, вихопив з рук Острожного спінінг, пересунув важіль запобіжника, вільно пускаючи волосінь за рибиною.
        - Змотуйте мій спінінг, сер! - крикнув Малькольн.
        Павло мовчки виконував наказ Малькольна, не помічаючи, як дрібно тремтять руки. А погляд прикутий до Малькольна, що вкляк над водою, обіруч тримаючи котушку. Вона то швидко розмотувалася, обпікаючи пальці, то завмирала, і тоді Малькольн пробував вимотувати з води напнуту, як струна, волосінь.
        - Аби гак витримав, - дрижакуватими губами прошепотів Малькольн.
        Риба пішла на стрімнину річки, й Малькольн з острахом думав, чи вистачить волосіні, яка щезала у скаламученій при березі воді.
        Так тривало довго. Павло уже зневірився в перемозі, благаючи, щоб волосінь нарешті урвалася, звільняючи його й Малькольна від дивних, печерних ще мук боротьби із здобиччю.
        - Підсаку! Багор! - гукнув нарешті Малькольн. - Забродьте, містер Павел. Будемо брати з води. Підсаку занурте й підводьте з хвоста. Багор покладіть біля мене.
        Не роззуваючись, мов загіпнотизований, Павло забрів вище колін і завмер, не зводячи очей з рошколошканого мулу, що димом валував біля ніг, розгортаючись за течією. Навіть не відчув, як задубіли ноги в холодній воді. Щось темне, неприродно велике сунуло просто на нього.
        «Він! - єдине, що подумав Павло, готуючись плигнути у воду й обхопити це небачене живе диво. Потім Острожний помітив у своїх руках темну трубку підсаки й швидко опустив її у воду, розпускаючи довгий зелений капшук матули за течією. - Треба побачити обід підсаки, рибину, а тоді - одним махом», - скомандував собі Павло й не зразу зміг ворухнути ногами. Від довгого чекання Павло наче задеревів і тепер ніби по-новому вчився володіти тілом.
        Обіруч, наче косар, рвучко повів підсакою, щось ударилося в ній, завирувало, і тоді Павло, втрачаючи рівновагу, підняв тяжкий капшук матули над водою і косо впав головою до берега.
        Поруч брьохав ногами Малькольн, рвав з рук Павла підсаку, а той, захлинаючись, намагався стати на коліна.
        - Та пустіть же, сер! - крикнув Малькольн, тягнучи до берега підсаку з рибиною і знетямленого Павла.
        Острожний звівся на одне коліно й побачив, що Малькольн уже простромив багром підсаку, притис її до землі й вишарпує з кишені білий капроновий кукан.
        - Х-хет, ссобака, - дрижакувато, несміливо усміхнувся Павло й зупинився біля Малькольна. - Здоровий ддяддюра, га!
        - Вітаю вас, джентльмени! - похвалив обох Малькольн, і виважив за кукан сазана з підсаки.
        Сазан несподівано скинувся й з силою хлиснув Павла по руці. Острожний глянув на себе й Малькольна - мокрі, перемазані глеєм, обліплені лускою.
        - І все одно жінки нам не повірять, - сказав Павло, збираючи торби і спінінги. - Ніхто не повірить, щоб отакого вивудити.
        - У мене фотоапарат з собою, - посміхався Малькольн. - От як нам видертися з рибиною на стрімкуватий берег?
        - Головне - що на це скажуть жінки, - повторив Павло, уявляючи Катине здивування, котра напевне ж не знає, що в річці водяться ось такі сазани.
        - Будемо нести по черзі, сер, - сказав Малькольн. - Так буде справедливо: кожен відчує вагу своєї удачі.
        Біля намету, з-за якого вже змигували віхтики сивого диму, Малькольн і Павло почули чоловічі голоси. Розмовляли по той бік намету.
        - Може, хто з рибоохорони? - запитав Павло.
        - Це землі Роджерса Оулта.
        - Мені це ні про що не говорить.
        - А як би поводились ви, коли б прийшли додому й застали у своїй квартирі незнайомих людей, що пригощаються з вашого бара? - запитав Малькольн і додав, усміхаючись: - Правда, про цю поїздку я домовився з розпорядником містера Оулта.
        - І більше тут нікому бути?
        - У всякому разі, нам є чим відбиватися, - засміявся Малькольн. За його спиною все ще стріпувався метровий сазан.
        Павло мовчки здвигнув плечима, обійшов намет. Першою його побачила Катя.
        - Що це з тобою? - скрикнула вона.
        Катя сиділа навпочіпки перед саморобною кабичкою й підкладала куценько наламаний хмиз у вогонь. Поряд Мері чистила молоду картоплю, куплену в сера Гленда. Просто на землі влаштувалися два молодики з вінчестерами на колінах. Обоє біляві, дуже схожі, як ляльки, що сходять з конвейєра. Вони запам’ятовувалися хіба що одягом і справді різнилися від вояк - одягнуті в темні шкіряні куртки, на ногах - грубі жовтаві черевики. Тільки джинси в одного були дужче потерті на стегнах і колінах. І брови в того, що сидів ближче до кабиці, були ріденькі, забиті мокрим пилом.
        Це все одразу впало Павлові в око й, перш ніж відповісти дружині, він кинув вудки, потім, відчуваючи на собі скептичні погляди молодиків, пройшов до машини, добув з-під переднього сидіння револьвер і, тримаючи його в опущеній руці, повернувся до намету.
        Той, що мав рідкі брови, пересунув руку по вінчестеру, але Малькольн, все ще стоячи з рибиною за плечима, застеріг молодика:
        - Не раджу, сер. Цей містер, - кивнув на Павла, - з того положення за чотири секунди вкладає п’ятьох на відстані тридцяти кроків.
        - У такому разі, ви непогано влаштувалися, сер, - пхекнув молодик.
        - Хто ви, молоді люди, і що вам потрібно? - запитав Малькольн, відчуваючи, як пече руку від капронової мотузки, що врізалась у тіло.
        - Ми сьогодні чергуємо тут, - відповів рідкобровий.
        - Тоді ви повинні знати, що сьогодні тут відпочиватиме містер Макларен з своїми колегами.
        - Про це ми й хотіли довідатись, - мовив рідкобровий. - Нас тільки це й цікавить, сер, - доводив він Малькольну. - Але поважні місіс не захотіли’з нами розмовляти й відмовилися сказати, куди подалися ви на риболовлю.
        - Мері, покажіть цим джентльменам мої документи, - попросив Малькольн.
        - Не треба, сер. Ми віримо вам на слово. Містер Оулт просив передати, що бажає вам приємного відпочинку. Якщо ви не проти, то він завтра провідає вас і одночасно побуває на фермі містера Гленда.
        - Бачу, ви справжні джентльмени, - підбадьорив молодиків Малькольн і нарешті показав свій трофей.
        - Вам пощастило, сер! - не стримався рідкобровий і легко звівся на ноги, вішаючи вінчестер на плече.
        - Запрошуємо на юшку, - сказав Макларен, хоча не мав найменшої охоти сидіти у товаристві хвацьких вояк з ніде не зареєстрованої армії Оулта.
        - Дякуємо і просимо вибачення за непорозуміння, - тихим і напрочуд приємним голосом заговорив товариш рідкобрового. Тепер Павло помітив, що в нього сірі, лагідні очі й тендітніші риси обличчя. - Ми будемо неподалік. Раптом що, то дайте сигнал, - сказав і зупинив погляд на револьвері в руці Острожного. Пом’явся, зважуючись, а потім таки запитав: - Невже справді, сер, ви так стріляєте?
        - Іноді й краще, - відповів Павло й раптом відчув, як зникає недовіра до цього ще зовсім молодого парубка в грубезних черевиках десантника і тіснуватій сорочці американського піхотинця. - Мій рекорд, молодий чоловіче, три і дві десятих секунди. І в п’яти мішенях - одні десятки.
        - Ви, мабуть часто тренуєтесь?
        - Мені це зайве, - усміхнувся Павло й сховав револьвер до мокрої кишені. - По-моєму, краще ніколи не хапатися за зброю. Чи не так, сер?
        - Звичайно, але у нас така служба, сер, - відповів за товариша рідкобровий, ще раз вибачаючись перед Малькольном.
        - Передайте містеру Оулту, що я його чекаю, - гукнув уже навздогін Малькольн.
        - Панове, я страшенно голодна й не здатна зараз на найменше захоплення. Я хвалитиму вас, коли спробую справжньої рибальської юшки, - діловим тоном заговорила Мері й розпорядилася: - Негайно переодягніться в сухе й беріться за ножі. Кет уже закип’ятила воду, а в мене готова картопля.
        Коли повсідалися біля политої тузлуком риби, Катя, тримаючи в руці піалу з приперченою юшкою, торкнулася ліктем Павлового плеча й мовила тихо:
        - Можна, я тост скажу? Хоч і без вина, але ж ми не на офіційному обіді.
        - Просимо, - закивали Мері й Малькольн, урочисто беручи піали із золотавою юшкою.
        - Сьогодні, панове, я відчула теплу приязнь Малькольна й Мері, по-своєму сприйняла їхню щедрість і повагу до нас, людей з іншого світу, на який по-різному дивляться добрі, веселі й злі американці. І здається мені, зло йде від того, що ось зараз ми з вами сидимо не просто на американській землі, на березі американської річки, а топчемо траву, їмо рибу, бачимо ліс і дихаємо повітрям містера Оулта. Напевне, я таки з іншого світу, бо ніколи вже не зможу збагнути, щоб земля, вода і небо над нами належали комусь одному. Я вірю, що світ колись порозумнішає, і тоді ціла планета належатиме кожній дитині, чиї очі вперше розпізнали небо, землю і людей на тій землі. Я пропоную тост за добру планету.
        - О, це вже пропаганда, місіс Кет, - повертів головою Макларен. - Це пропаганда, але я підтримую вашу ідею, бо мені справді не сподобалось, як ті молоді джентльмени з вінчестерами вимагали від нас права з’їсти ось цю юшку на землі Оулта. Я вірю, місіс Кет, що ваші слова дійдуть 5цо вух американського бога, якому ще важко себе уявити без власного капіталу. Я, чесно кажучи, не хотів би і сам і не бажаю своїм дітям дочекатися революції в Штатах, - з дипломатичною поштивістю посміхнувся Макларен. - Але я підтримую ідею про планету добрих людей, місіс Кет.
        - Катя талановита актриса, але надто відвертий політик, - зауважив Павло.
        - Вона ще молода, - заступилася за Катю Мері, сприймаючи це за прийом паблісіті, яке так полюбляють американські політики, коли хочуть зажити слави. - Кет уміє запалити, і я певна, що жінки Ранчо Доута виберуть її своїм лідером. Ви можете на цьому зробити кар’єру, місіс. В Америці люблять людей несподіваних вчинків. На таких людях тримається світ.
        ^г^ - Чи не здається вам, панове, що ми сіли не до юшки, а до столу переговорів, - весело засміявся Малькольн. - Ми так до ранку протовчемо воду в ступі, як буває з дипломатами. Пропоную тост за місіс Кет. За мужню радянську жінку, яка не побоялася перелетіти океан, щоб отаборитися на цій землі бодай на два роки.
        - Підтримую, - вдячно кивнув головою Павло.
        - Мені здається, що ми боїмося одне одного й постійно розставляємо пастки, - зауважила розсудлива Мері. - Можливо, причина в тому, що ми на чужій землі? У приймах в Оулта?
        - Сьогодні ми тут господарі, - не погодився Малькольн і показав на ліс: - Два парубійка охороняють наш спокій, і ми тут можемо все перевернути догори дном.
        Павлові згадалося обличчя охоронця в солдатській сорочці. Не давала спокою його собача покірність в очах, готовність ловити кожне слово того, хто з ним говорить.
        - Ті хлопці, напевне, теж голодні, - тихо обізвався Павло.
        - Ви за них не журіться, - багатозначно мовив Макларен. - От якби вони застукали тут не нас з вами, а когось Із чорношкірих, про яких Оулт любить говорити: «Найкращий негр - це запряжений або мертвий негр», то даю вам слово джентльмена, що ті нещасні опинилися б у тому ж вирі, де ви зловили сазана, сер. Ці хлопці - справжні головорізи. Інших Роджерс просто не тримає.
        - Мені здалося, вони не такі вже й погані, - стенув плечима Павло й озирнувся на кущ глоду, всіяного червоними намистинами ягід.
        - Слухайте, а тут можна співати? - запитала Катя таким довірливим тоном, що Малькольн аж опустив руку з виделкою. - Я можу співати на п’яти мовах. Хто - більше?
        - Місіс Кет, з вашою фантазією ви зможете стати власницею ранчо, а Доута тримати за технічного секретаря, - сказав Малькольн і звернувся до Острожного: - У вас неперевершена дружина. І ваше щастя, що ви ховаєте її на ранчо Доута, подалі від спокусливих мільйонерів.
        - Так ми ніколи не вийдемо з компліментної буфонади, - застеріг Павло. - Давайте справді послухаємо пісень.
        Голос у Каті був якийсь прозорий, ніби передзвін кришталю. Катя співала про любов. Співала українську народну пісню й не знала, чому їй стало так тяжко, ніби стояла над прірвою відчаю.
        Ніхто не аплодував. Катя усміхалася крізь сльози, а Мері дивилася на тонкі Катині пальці, що тремтіли, перебираючи і жмакаючи серветку.
        - Я більше не буду. Воно само, - прошепотіла Катя. - Павле, чи не принесли б ви з Малькольном глоду на десерт? А ми тим часом наваримо вареників з ожиною. Тут росте багато гарної ожини.
        - Жіноцтво нас випроваджує, - обізвався Павло.
        - Йдемо і. негайно, - підхопився й Малькольн. А коли опинилися біля огнистого глоду, запитав: - Пісня Кет була про любов і смерть?
        - Майже так, - сказав Павло й роззирнувся. - Ви бачили, щоб дуби цвіли?
        - Не доводилось.
        - Мені - теж. А дівчина, про яку співала Катя, бачила цвіт на сухих дубах, коли поряд з нею був її коханий. - І зовсім несподівано запитав: - Ви давно працюєте з містером Вундстоном?
        - Хіба це так важливо? - насторожився Малькольн.
        - Мені просто цікаво, наскільки ви залежні від цієї людини.
        - Наскільки залежний, щоб довіряти містеру Х’ю? Ви це мали на увазі? - обережно натякнув Малькольн.
        - Ви дуже змінилися, сер.
        - На краще?
        - Просто ви посоліднішали, - неозначено відповів Павло. - Мені здається, між нами як ученими постав невидимий, але незрушний мур.
        - Ви сумніваєтесь, що я працюю для науки? Вас дивують мої розкоші?
        - Я знаю лише те, що у Штатах нікому не платять такі гроші з доброго дива. Тим більше вченим.
        - Це все фортуна, містер Павел. Життя в Америці цікаве тим, що воно не стандартне. Я, як і ви, працюю над новим видом енергії. Тільки ви й досі живете на свою зарплату, а мені трапився багатий компаньйон.
        - Можливо, - сказав Павло, куштуючи глід. - Можливо й так. А чи не думали ви над тим, як поведеться з вашим відкриттям Дейвід Рассел? У нього будуть однакові права на ваше відкриття, сер.
        - До цього ще далеко, - безжурно усміхнувся Малькольн. - Та й не можу я повернутися в злидні й зробити нещасною свою Мері. Треба бути просто великим ученим і менше займатися політикою. Люди нашого кола не мають права забивати свої голови швидкоплинним і тлінним: зміниться Президент, зміниться й політика, а відкриття житиме віки. Я не хочу розмінюватися навіть на головну роль у політичних оперетках.
        - Але ж ланцюгову реакцію відкрив не Президент, містер Макларен.
        - На жаль, не ми правимо світом, сер.
        - Зате світ де в чому залежить і від нас.
        - У вашої логіки дивна закономірність, сер.
        Павло відчув: Малькольн все більше дратується й не бажає, як колись, ділитися найпотаємнішим, сперечатися й з шаленством в очах вірити, що ціле життя мільярдера не ва^те єдиної миті вченого на дорозі до свого відкриття. «Заберіть у багатія його мільйони, і він - ніхто, він буде гірше жебрака, бо не звик жебрати, - говорив ще два роки тому Павлові ось цей Малькольн, котрий сьогодні навіть на уїкенд вирядився, зашпиливши манжети сорочки золотими запонками. Цей Малькольн говорив тоді: - Учений великий не чековою книжкою, а генієм свого розуму. Це апостол віку. І саме тому я ніколи не зраджу своєї місії». Павло дивився, як Малькольн старанно обмацував кожну ягідку глоду і лише тоді кидав її до рота й ретельно пережовував. «Апостоле, апостоле, як мені не хочеться вірити в те, що ти продався за солодкий рай поблизу вічнозеленої ферми справжнього апостола Гленда. Нехай і дивного Гленда, але він прийшов у ті катакомби з високою місією самопожертви в ім’я людей».
        - Дуже смачний глід уродився в містера Роджерса, - заговорив Павло, натякаючи на апетит, з яким Малькольн їв ягоди. Макларен лиш мигцем озирнувся на Павла й нічого не відповів. - До того ж чуже завжди краще. Теж дивна закономірність.
        - О’кей! Ви добре відчуваєте межі дозволеного, містер Павел, - мовив Малькольн і кивнув на кошик. - Зрозумів ваш натяк і починаю збирати, інакше ми нічого не залишимо нашим жінкам: сердиті дуже багато їдять і не помічають цього.
        - Невже ви сердиті, сер?
        - Я сердитий. А ви гарячі, Павел, і цим теж не кращі за мене.
        - Так, нам треба берегти один одного: головні битви у нас попереду, Малькольне.
        - Ми будемо битися з відкритим заборолом?
        - І без рукавиць. Ми ж дублери, сер. Напевне, саме тому я вас люблю, як меншого і трохи самозакоханого брата.
        - Брата по розуму, сер, - підкреслив Малькольн.
        «І чого ти набиваєшся до кожного з розхристаною душею?» - докоряв собі Павло.
        - Ви таки дуже змінилися, містер Малькольн. Ви навіть не будете протестувати, якщо американці оберуть нового фюрера й оголосять хрестовий похід на Росію.
        - Я проти воєн, сер. Вам просто не подобається, що я так швидко став бізнесменом. Справді, ми тут не ловимо гав і думаємо про один день життя, а ви - про світовий комунізм. Я не вірю в цю химеру, в цю кволу утопію благоденства. Життя - це боротьба. І вона ось - навколо нас. Розумію, вас дратує товариство Х’ю Вундстона. Але то він лише зовні такий блазнюватий, а насправді - хитрий і тямущий чолов’яга. Він однаково талановитий учений і бізнесмен. Без його допомоги я, напевне, досі сидів би на університетських сухарях. Тепер у мене власна лабораторія з полігоном.
        В суворому мовчанні Павло дивився на переобтяжений ягодами червоний кущ, і ставало йому затишно на серці, ніби прийшов він у ліс під Ворзелем.
        - Перші дні завжди найважчі, - почув голос Малькольна. - Вам треба виспатися й понаписувати всім листи, сер.
        - Мені кортить дістатися нарешті до ранчо Доута. Ви були ж там?
        - Якщо між нами, то був. Це не для преси, як у нас кажуть. Майте на увазі, журналісти нишпорять навколо цієї утаємниченої землі, мов шакали. Один спробував прорватися гелікоптером, але щез при загадкових обставинах.
        - Зникнення журналістів не дивує тепер, - дорікнув Павло, хоча, звісно, до цієї трагедії Малькольн не був причетний.
        - Але життя кожного вченого на ранчо і його родини у повній безпеці. І вірю, вам там просто сподобається: ранчо Доута схоже на рай у розпечених пісках. Його можна сприйняти за марево і вмерти поблизу, не збагнувши, як на тлі каламутного неба можуть рости справжні пальми, бити фонтани холодної води, де химерною стіною вигнулася червона, як і пустеля, армада антен. Там усе нечуване й небувале. Мекка науки.
        - Куди відкрита брама лише для апостолів… А от чи випустять їх звідси, ніхто не зна.
        - Вам боятися нічого, сер. Ви надто грізний партнер. Я маю на увазі вашу країну.
        - Америка, як ви казали, країна несподіванок. Я лише з огляду на це, сер, - натякнув Павло.
        - Вас дратує те, що ви нічого не робите третій день, сер. Чи не так?
        - Справді, великі прогулянки не для мене, - погодився Павло.
        - Ви так квапитесь, ніби вам залишились лічені дні, сер. Ви ще молоді, Павел.
        - Можливо, ви маєте рацію, сер, але мені не дає спокою час, що кожної миті умирає за нашими плечима. Я живу не для себе, а жити разом з своїм народом можна тільки тоді, коли думаєш про майбутнє своїх нащадків. Невже ви для чогось іншого добуваєте свої гравітали?
        - Ми ще не знаємо, як використає народ наше відкриття, Павел. Мені хочеться вірити, що та енергія грітиме й годуватиме таких, як ми.
        - Тоді дайте руку, Малькольне, і вважайте, що між нами існує угода працювати на добро.
        XIV
        Хілда Брайнт картинно тримала тонке, мов німб святого, кермо вохристої «тойоти».
        Х’ю сидів позаду, біля стабілізованого столика, й апетитно їв сандвіч, запиваючи надто міцною содовою.
        - Колись ви непомітно з’їсте навіть мене, Х’ю, - невдоволено дорікнула Хілда. - Коли ви вгамуєте свій апетит? Це вже починає набридати навіть мені, сер.
        Х’ю щось мурчав у відповідь, зглядаючись з Хілдою в овальному люстерку.
        - Ви у всьому, любий колего, втратили міру. Якщо так піде далі, я буду змушена відмовитися від послуг Джоя Блеклі. А ви самі добре знаєте, що його чекає опісля.
        Почувши про Джоя, Х’ю ковтнув напівпережований шмат, а потім з легкою бравадою звернувся до Хілди:
        - Гра має свої закони, міс. Якщо вас цікавить тільки посередник для настроювання на головний об’єкт, то я вам повинен нагадати, що і місіс Кет, і містер Павел не повинні навіть здогадуватися про наші наміри.
        - Ви радите мені влаштуватися поблизу ранчо Доута й гибіти в пісках? - запитала з притиском Хілда, перебираючи тонкими пальцями трохи завелике кермо машини й обганяючи чергового тихохода. - Мені відпущено лише три дні. За цей час я повинна зібрати всю гаму частот взаємоконтакту Кет і Павла. Мені потрібний безпосередній потужний сигнал робочого мозку. І мушу сказати, ми даремне підтрунюємо над Острожним тільки тому, що він не п’є, як ви, коньяку й не смокче сигару. В Острожного ідеальний розум, Х’ю. З таким розумом приємно працювати. Я давно не бачила таких чистих і яскравих сигналів. Так що думайте про ці три дні, Х’ю, інакше вам нічим буде займатися, коли дві заокеанські птахи випурхнуть з-під антени над віллою Малькольна й отаборяться на Ранчо Доута.
        - Я це знаю, але ви надто грубо працюєте, міс. Я чергував біля монітора й помітив, що Павло звернув увагу на імпульси рубінів на підвісці, яку ви подарували Кет. Острожний промовчав, але не забувайте: він - фізик, а не комівояжер.
        Х’ю спостеріг, як скам’яніли жовна на обличчі Хілди, а стрілка спідометра поповзла до позначки «180». «Сатаніє, - зрозумів Вундстон і байдуже подивився на вузьку нитку дороги, згадуючи, як Хілда спритно почепила Каті й Мері коштовні мінікомп’ютери на шию, а тепер гнала свою програму, не турбуючись, що завтра може з’явитися Нота про зловживання людей ЦРУ. - Хоч би вона уже заміж вийшла. Кажуть, тоді жінки добрішають», - мимоволі подумалось Вундстону, але він зараз клопотався іншим і тому сказав:
        - Вашу роботу, міс Хілда, можна порівняти з методом мисливця, котрий ловить крокодила, сидячи на хвості у того ж крокодила.
        - Ви мені погрожуєте чи докоряєте, сер? - запитала з єхидною посмішкою Брайнт. - Ви, мабуть, забуваєте, що ваше життя у моїх руках.
        - Там буде і ваша смерть, міс, - буркнув Х’ю, видуваючи хмару диму. - Увімкніть конденсор, міс.
        - Слухайте, мені подобається ваша байдужість до небезпек. Невже ви справді нічого не боїтеся?
        - Боюсь. Одного: коли дружина дізнається про мою смерть у товаристві такої пантери, як ви.
        - Ви надто щедрі на компліменти, сер. Але я хочу, щоб перш, ніж умирати разом зі мною, ви послухали ось це. - Не збавляючи швидкості, Хілда вихопила з кишені тонку чорну пластинку, просунула її в блок лазерного магнітофона, натиснула клавішу. Х’ю з жахом зрозумів, що чує свою ранкову розмову з Джоєм Блеклі.
        - Можете вимкнути, - попросив Вундстон, відчуваючи, як мокріє під пахвами й холоне в душі.
        - Ви надто примітивні в своїх методах, - сказала Хілда й клацнула вимикачем. Добула пластинку з записом, передала через своє плече: - Візьміть, Х’ю, собі на згадку. Як останній доказ вашої нещирості. І раджу вам не користуватися машиною Пітера Гоулда. Цей хлопець добре володіє пістолетом і, Кажуть, не залишає після себе слідів.
        - Тоді я справді не знаю, хто за вами стоїть, - муркнув Х’ю. Важка втома скувала тіло, і він приліг на м’яке сидіння, втуплюючись очима в рівні, худорляві плечі Хілди Брайнт.
        - Чому ви скисли, Х’ю? - весело запитала Хілда, стишуючи хід машини.
        - Мені справді дуже неприємно, що так сталося, міс.
        - Ви просто неініціативні, Х’ю.
        - Не завжди доводиться займатися тим, чим хочеться. Така вже моя доля, міс.
        - Це можна легко змінити, Х’ю.
        - З моїми статками, - пхекнув Вундстон і випростався. Затягнувся димом сигари. - Я обплутаний обов’язками, як мустанг - ласо.
        - Скільки, якщо не секрет, ви маєте повернути Расселу, щоб вийти з гри?
        - Багато.
        - Точніше.
        - Триста тисяч.
        - Чимало, але вважайте, що вони вже на вашому рахунку. Ще стільки ж одержите завдатку. Але тоді вже вашим шефом буду я. Вас це влаштовує? - запитала з іронією в голосі Хілда, зупиняючи машину біля триповерхового будинку із золотою овечкою під дашком стрілчастих високих дверей головного входу.
        Вундстон важко сопів, перебираючи в голові можливі варіанти розриву з Дейвідом, який не схоче так легко розпрощатися з надією на бариші.
        - Сміливіше, Х’ю, - кепкувала Брайнт. - Ви народилися трагіком, але бог наділив вас розумом аналітика. Вам більше вірять, коли ви граєте роль блазня, - знущалася Хілда, напівобернувшись до Вундстона й опираючись рукою на спинку сидіння. Показала на високий, чимось схожий на середньовічну башту, цегляний будинок з окуттям на вікнах першого поверху:
        - Раджу відвідати цей екзальтований ресторанчик. Якщо ви нічого не з’їсте, а тільки зайдете до «Золотої овечки», з вас візьмуть три долари за право натиснути золоту ручку в дверях.
        - Такі не збідніють, - похвалив Х’ю спритного господаря ресторану.
        - Кожен шукає свої двері до раю, - сказала на те Хілда. - Можливо, це саме ті двері, в які вам треба ввійти. Сміливіше, Х’ю.
        …Вони сиділи за важенним дубовим столом на таких же стільцях з епохи норманських першопоселень. На стіл подавали меткі парубійки в чорних, тіснуватих на литках штанях, червоних сорочках і золотавого кольору вовняних жилетах.
        - Ви не боїтесь, що вам подадуть ту саму чашу, яку ви мали приготувати для мене, сер? - з лукавою посмішкою запитала Хілда.
        - Не боюсь, бо, мабуть, аж сьогодні нажився.
        Хілда нерозуміюче подивилася на Вундстона, і він пояснив:
        - Колись я читав про рай для камікадзе перед вильотом на смерть і не вірив, що ті солодощі вбивають любов до життя. А зараз я пересвідчився: це саме так. Мені однаково - жити чи вмирати.
        - Сумне збайдужіння до нашого світу, - спокійно зауважила Хілда Брайнт. - А мене вже не влаштовує ні той рай, що ви тут звідали, ні той, у якому живе Малькольн, ні той, що для всіх вас обіцяє містер Острожний при повному комунізмі на всій планеті. Я мрію про свій рай, а поки що, коли чую щось подібне до того, як ви з Джоєм хочете мене звести з світу, я іду сюди, вибираю собі гарненького баранчика і вбиваю його. Сьогодні у мене було таке відчуття, ніби я перерізала горлянку Вундстону або Джою.
        Х’ю мало не вдавився й закашлявся. Підбіг молодий чоловік і правно стукнув Вундстона по спині.
        - Ви вчасно це зробили, - обізвався до свого рятівника Вундстон і з острахом подивився на Хілду. - Вибачте, міс, але ви так говорите, ніби належите до клану піратів, яким однаково, кому ввігнати ніж у печінку.
        - Ви надто пізно або рано народилися, містер Вундстон! - весело заговорила Хілда. - Я справді іноді прагну крові. Хочу бачити, як гасне, конає чиєсь життя од моєї несхибної руки. Ви не пробували убивати? Ножем?
        - Я не люблю смерті. Ніякої і ні від чого, - пробелькотав Х’ю отерплим язиком.
        - Ні-і, ви полюбляєте отруту. Щоб не бачити чужих мук. Так знайте, що ні револьвер, ні отрута не йдуть ні в яке порівняння ось з цим… - Хілда повела перед очима Вундстона широким лезом довгого ножа. - І не забудьте, іншим разом ви підете вибирати баранчика, а я піду оглядати ліжники. Тепер же їдьмо звідси! Мене нудить тут від крові, від дівчат, від їхнього золота, яким вони хочуть убити геніальний розум Хілди Брайнт. Вони не знають, що їх чекає попереду і хто зараз сидить у них за цим старезним як світ столом. Якби вони знали, то прирізали б мене, як овечку, та вся таємниця в тому, що вони не здогадуються навіть про силу мого розуму. Про це знаю тільки я. Та ви. Хоча ви й удаєте із себе блазня. Так легше врятуватися від безуму, мій любий Х’ю.
        XV
        Роджерс Оулт прибув до Макларенів вертольотом.
        Катя стояла на балконі і спостерігала за грою Малькольна і Павла на тенісному корті. Вертоліт приземлився метрів за двісті від дороги, що вела до вілли, і Катя чомусь з тривогою дивилася на високого сухорлявого чоловіка в світлому легкому пальті й широкополому сивому капелюсі. Чоловіка супроводжувала дівчина у формі стюардеси.
        Малькольн бачив, як приземлився вертоліт, але вирішив закінчити партію. Кваплячись, програв дві подачі й підняв руки, даючи знак, що здається. Разом з Павлом швидко пішов назустріч Роджерсу.
        - З благополучним прибуттям! - привітався Малькольн, стискаючи в пальцях жилаву суху руку Оулта.
        - Спасибі, - кивнув головою Оулт. - Усе завдяки моєму новому ангелу-хранителю, - похвалився, озираючись на дівчину. - Це Таня. Стюардеса. Я перехопив її у компанії Хартсфілд.
        Павло тільки тепер упізнав стюардесу, з якою летів до Атланти, і збагнув, що Оулт - той дідуган, який шпетив у літаку Таню, кидаючи сердиті погляди на росіян.
        - Ваші гості? - поцікавився Оулт, мигцем оглядаючи Острожного своїми маленькими, тютюнового кольору очима.
        - Це мій великий друг, доктор фізики і батько нових енергій містер Острожний. Гостює у нас з дружиною.
        - Надовго прибули? - звернувся Роджерс до Павла.
        - Ми проїздом на ранчо Доута, - стримано відповів Павло.
        - Ви - хто? Англієць, канадець?
        - З Радянського Союзу. Українець.
        - Невже? - звів брови Оулт і пожував безкровними губами. - Українець, а служите росіянам.
        - Перш ніж говорити на цю тему, - з ледь прихованим роздратуванням сказав Острожний, - я хотів би знати, де і яку ви здобули освіту, сер?
        - Я вчився робити гроші, - обурено кинув Оулт. - І як бачите, у мене це непогано виходить.
        - Раджу ж надалі займатися лише бізнесом, - дав одкоша Павло.
        - О! - вигукнув Оулт, і його гострувата голова, здалося, ще більше видовжилася. - Ви чуєте, мій молодий друже, як ваш гість розмовляє зі мною? - звернувся Оулт до Малькольна. - Напевне, цей місіонер науки забув, хто править світом?
        - Молодь всюди однакова, - спробував угамувати Оулта Макларен.
        - Я міг би образитись і негайно покинути вас, Малькольне, але я дізнався про ваші заручини і хотів би побачити ту, кого ви ощасливили, - висповідався Оулт.
        - Нам дуже приємно, сер, що ви знайшли час, - приязно заусміхався Малькольн і запросив Оулта до господи.
        - Я захопив невеличкий подарунок, - мовив Оулт, поглядаючи на Таню, котра тримала в руці шкіряну торбинку.
        - Ви такі люб’язні, сер, - подякував Малькольн і непомітно подав Павлові знак, щоб він ішов разом з усіма і не зважав на старого Роджерса.
        Павло постояв, доки всі троє ввійшли в будинок, стиснув у руці важкеньку ракетку й рушив навскіс до річки. Він просто не знав, куди подітися від обурення. Йому було бридко дивитися на пихатого Оулта, чути його лихий і надломлений літами голос, бути свідком того, як Малькольн, це світило з розумом провидця, старцює перед дідуганом, схожим на велику тютюнову міль. Павло знав, що такої молі немає в природі, але Оулт був схожим саме на таку міль, здатну пожерти отруту, в якій дуже багато золота й диму. «Як це страшно, коли доводиться ґвалтувати в собі людину на догоду грошам!» - Павло хотів уявити, як би дивився на Малькольна його син, що б він думав про батька, котрий проміняв високий сан ученого на бездушність бізнесмена. Уявляв і не міг уявити, бо все бачив себе і свого батька з великим лекалом у припорошених пальцях. Задумливого й доброго батька, який завжди нагадував: «Не забувай, синку, що ти людина. Ти прийшов у світ не звіром, а людиною. І ніщо, тільки розум, тільки талант і тільки праця мають право на шану. Тільки те, що лишається в пам’яті людства добрим спомином про тебе. Дбай завжди про це
і не забувай, що ти ростеш серед людей, яким тобі служити довіку».
        Несподівано чітко почув голос Хілди Брайнт: «Чому ви не думаєте про свою дружину? Не відходьте від неї далеко». Голос обірвався. Павло зупинився мов укопаний: він боявся ступити крок, бо серце почало шалено битися. Але вся увага була прикута до водоспаду вогненних формул, і Павло пізнавав їх: це були записи Малькольна, з якими він сьогодні знайомився в його кабінеті…
        Усе зникло раптово, як і з’явилося. Павло стояв за три кроки від річки. Спокійний, спустошений. «Я справді необачно залишив Катю, - схопився й швидко пішов до будинку, який виднівся циліндричною антеною з червонуватим блиском міді. - Вона ж без мене нічого не втямить з того, що їй казатимуть», - докоряв собі, підбігцем вибираючись на пагорб з уже по-осінньому зжухлою травою.
        Ще з холу почув збуджені голоси, що долинали з другого поверху. Павло механічно вкинув ракетку у високий плетений ківш для парасольок, мимохідь оглядаючи себе у довгастому дзеркалі - обличчя змучене, в міжбрів’ї вгрузла страдницька зморшка.
        - О, ми вас чекаємо! - привітала Павла сяюча Мері і торкнулася пальцем платинової підвіски. Точнісінько такої, яку Хілда подарувала Каті.
        «Можливо, Катя передарувала, - подумав Павло. - І добре зробила. Не подобається мені щось…» - Але помітив, як змигують проти світла вогнисті рубіни і в Каті на грудях.
        - Ми хотіли почути тост вашої милої дружини, - лагідно, ніби нічого й не сталося, заговорив Оулт. - Тільки, даруйте, ми нічого не второпаємо без тлумача.
        Служниця подала Павлові келих з пепсі.
        - Як ти тут? - запитав тихо дружину, боячись згадувати химерні голоси й щойно пережиті галюцинації, які пов’язував з циліндричною антеною на даху Малькольнової вілли.
        - Усе гаразд, - весело відповіла Катя. - Тільки ти не залишай мене одну.
        Оулт раптом схопився з крісла й загукав, забуваючи про етикет:
        - Кого я бачу тут! Чому одразу не сказали, що ви - Нещерет! У мене чудова пам’ять на прізвища. Ви - балерина! Ви - грація! - не вгавав Оулт і, мов хлопчак, з підскоком наближався до Каті. - Ви у нас виступали на великій сцені. Я сидів у залі й боявся, щоб ви не схибили у ваших чаклунських танцях. Як же я не впізнав вас у літаку? Невже я ніколи більше не матиму щастя бачити вас у світлі прожекторів - таку нереальну й недосяжну? Невжеви станете просто дружиною Павла Острожного? О, це не справедливо! - скрикнув Оулт і благально притиснув руку до серця. - Дозвольте доторкнутися устами до ваших рук, місіс Нещерет.
        Павло наче скам’янів: не вірилося, що все це відбувається насправді і що старий блазень, схожий на тютюнову міль, належить до кращих людей Америки, де легко міняють розум на гроші. Павло знав: зараз Оулт не сприймає докорів, але не міг змовчати й сказав йому, намагаючись заступитися за дружину:
        - Вік таланту визначає час, а не цінителі.
        - Згоден, згоден, - погоджувався Оулт, - але я хотів би за свого життя ще хоч раз побачити вас у головній ролі, місіс Нещерет. Я можу найняти для вас театр, трупу. Ви самі можете вибрати собі партнерів. Я не кваплю. Ви подумайте. Вогонь не може погаснути, не кинувши до неба високу жарву…
        Роджерс розхвилювався й сказав, що в такому стані він не може гостювати. Вибачився і полетів на своєму помаранчевому вертольоті.
        Павло довго дивився вслід маленькій оранжевій кульці, хотів, щоб вона щезла разом з Роджерсом і доля більше ніколи не звела ні його, ні Катю з цим блазнюватим золотим божком. «Він і театр купить, аби тільки ще раз довести, що світом правлять гроші, і не я, а він матиме владу над моєю дружиною», - протестував у душі.
        - Ви даремне, Павле, так відбрили старого, - говорив увечері Малькольн у своєму кабінеті. - До вашого відома, сер, він вклав чимало грошей у будівництво Ранчо Доута.
        - Ще не знати, чим там будемо займатися, - буркнув Павло. - Якщо тільки почнуть коригувати мою програму, я змушений буду повернутися додому.
        - Ви просто упереджені до всього і до всіх, - втихомирював гостя Малькольн.
        Острожний краєм ока помітив Мері в прочинені дверей.
        - До речі, хто подарував Мері підвіску? Випадково, не містер Оулт?
        - Ні, підвіску, Павел, подарував я. Мені цей подарунок допомогла вибрати міс Хілда. Ми купили її у приватного ювеліра. Як мене запевнили, на всю Америку зроблено лише дві такі речі. Відтепер вони завжди нагадуватимуть місіс Кет і Мері про дружбу їхніх чоловіків.
        - Хілда! - роздратовано вигукнув Павло. - Знову ця чорна жінка. Я сьогодні згадував її. Навіть чув її голос. Біля річки. Ви ніколи тут не чуєте чужих голосів? З вами не трапляється таке? - питав Павло, зауважуючи, що Малькольн стає все похмурішим, ніби Острожний щойно викрив якусь ваду в його характері.
        - Коли подумаєш про те, скільки радіо- і телехвиль пронизують наш мозок, то просто дивуєшся, як він ще здатний мислити, - говорив Малькольн, малюючи на папері чорним олівцем якісь кульки. - Ще недавно люди знали тільки постійний космічний радіофон. А зараз? Божевілля! Можливо, саме це приведе до загибелі цивілізації як такої. Ви знаєте, Павле, мені здається, що й ті голоси, які ми з Мері чуємо майже постійно, і ті видива, які вриваються в сни, не що інше, як радіогалюцинації, гравітаційні віражі в сплеску магнітних бур. Колись мудрий Ной врятував людство від потопу й радів, що подарував нам вічність. Він просто не знав, що попереду нас чекає радіозлива. Від неї не сховається навіть сучасний Ной - містер Гленд.
        - Настрій у вас, скажу вам щиро, нікудишній, - зауважив Павло. - Мабуть, в Америці діє залізний закон «іди і знайди дурня». І цей закон, на мою думку, спрацьовує.
        - Тобто? - сторожко глянув на Острожного Малькольн.
        - Я не люблю інсинуацій і дивлюсь на речі тверезо. Я переконаний, що нас запросив у гості не містер Малькольн, а ті, хто підбирав нам підходяще місце. Правда, я ще не знаю, для чого і кому це було потрібно.
        - Ви про це кажете в моєму домі? - Малькольн підвів^:^ся з крісла.
        - Я не закінчив, - продовжив Павло. - Містер Х’ю, міс Хілда і той бурштиновий хрущ Оулт злетілися на ваше обійстя не заради заручин. До речі, скільки ви виграли на цьому маскараді?
        Малькольн густо почервонів і вийшов.
        Павло стенув плечима, задивився в темне вікно, за яким пробивалися тьмаві зорі на холодному, незатишному небі: «Чи мав я право говорити про це Малькольну? Мав, - твердо сказав собі. - Він мені друг, і я не хочу, щоб про мене склалося враження брехуна або недоумкуватого генія».
        Рвучко розчинилися двері. Ввійшла Мері. Вже заспана. За нею - Малькольн.
        - Я не наважився будити Кет, - холодно мовив Малькольн. - Я попросив Мері бути мені свідком. Вона сприйняла цю пропозицію як жарт для вас і для Кет. Вона й не могла думати інакше, бо про все знав лише я. Я не маю права говорити вам цього, інакше станеться непоправне. Я хотів лише попросити у вас вибачення й сказати, що ваш котедж на Ранчо Доута чекає на вас ще з минулого тижня. З вами просто хотіли познайомитися. І містер Х’ю, і Хілда Брайнт, і Пітер Гоулд, і містер Гленд, і містер Оулт. Не знаю, чим викликана така увага до вашої особи, але я прийняв пропозицію запросити вас у гості. На наші «заручини». Інакше ви могли не приїхати. Ви задоволені?
        Павло мовчки слухав схвильоване виправдовування Макларена, якому справді обридло грати роль нареченого власної дружини.
        - Чим і коли ми зможемо дістатися до місця свого призначення? - запитав Павло.
        - Завтра о тринадцятій прибуде гелікоптер.
        - Гадаю, ми не розділимо участі журналіста? - офіційним тоном запитав Павло й зустрівся поглядом з Мері, яка почала здогадуватися про невідому їй аферу, до якої причетний Малькольн.
        - Ви щось знаєте? - прошепотіла вона.
        - Вибачте, ради бога, - стурбувався Павло. - Ваш чоловік ні в чому не винен. Будемо вважати, що жарт не вдався або я його не зрозумів. Можливо, у всьому винна Хілда Брайнт. Я їй не вірю. Певне, вона прийшла в науку з пекла. Ви з Малькольном надто світлі душі і тому різко контрастуєте.
        - Ми вас перевантажили зустрічами, - сказав на те Малькольн, обіймаючи Мері за плечі.
        - Нам треба покликати Кет і посидіти в дружньому колі. Як роблять це рідні перед розлукою або далекою дорогою, - запропонувала Мері. - Я заварю свій чай. На м’яті й липі. Будемо пити чай з медом, щоб усім нам було солодко згадувати одне одного. Зберемося біля каміна.
        Павлові тільки тепер щімко стиснулося серце від передчуття добровільного дворічного ув’язнення в червоних пісках американської пустелі, де він ніколи не був і де йому доведеться звикати до великого сонця в безхмарному небі.
        - Ви це чудово придумали, - підхопив ідею Павло й заквапився. - Ми з Катею будемо хвилин за десять.
        - Як добре, коли між друзями не видно чужої тіні, - почув Павло уже біля дверей кабінету слова Мері.
        Зупинився і, тримаючись за ручку дверей, озирнувся й мовив до обох:
        - У цьому тісному світі надто великі відстані між серцями друзів. Нам не можна втрачати один одного з обріїв своєї душі.
        XVI
        Павло сидів біля вікна невеличкого затишного салону гелікоптера. Поруч - Катя, навпроти - Х’ю Вундстон. Він напросився провести Острожних і переконатися на власні очі, що в їхньому котеджі все о’кей. Вундстону дозволили цю подорож. Павло бачив, як Х’ю видав перепустку огрядний джентльмен, який назвав себе Томом Уорреном. Він сидів зараз у кабіні пілота.
        Вундстона і Павла розділяв пластиковий столик з тумбою. Вундстон обстежив шафу столу й одразу ж добув звідти дві банки з пивом, солонину, сир, хліб і шоколад. Потім дістав термос. Відкоркував його і багатозначно підморгнув, звертаючись до Каті:
        - Доки ваш чоловік вивчає дорогу, якою він думає чкурнути з Ранчо Доута, пропоную вам гарячої кави. Судячи з аромату, ця кава ще не купана.
        - Як це - «не купана»? - запитала Катя, відчуваючи, як російська мова, якою розмовляв Х’ю, непомітно зближує з Вундстоном, і він у цій чужині стає чи не першим другом. - Що ви мали на увазі, містер Х’ю?
        - Те, що з цієї кави ще не встигли випарити кофеїн і ще дещо, аби одночасно заробити на пігулках і на каві. У нас навчилися з нічого робити гроші. Ви чули про аферу з металобрухтом, який залишився після ремонту Ейфелевої вежі?
        - Ви маєте на увазі Жана Курдаса? - підказав Павло.
        - Так, - зрадів Х’ю з того, що його співрозмовники пам’ятають навіть такі дрібниці. - Мене беруть заздрощі, коли я думаю, як цей чоловік на смітті заробив дев’ятсот тисяч доларів. Оце справжній пройдисвіт, панове! - вигукнув Х’ю, відкриваючи банку з пивом. - Не бажаєте?
        - Якщо можна, то я справді вип’ю кави, - відповів Павло.
        - У дорозі все одно доведеться обідати: дорога далека, - розповідав Х’ю, даючи зрозуміти, що він не вперше літає на Ранчо Доута.
        - Коли дорога далека, то люди розмовляють або їдять, - погодився Павло й налив собі чашку кави, взяв пластівець свіжого й духмяного сиру.
        - Місіс Кет, у такому товаристві не можна ловити гав, - з удаваним панібратством заговорив Х’ю і наповнив чашечку міцною кавою. - Пийте і пам’ятайте, що фірма гарантує дві ночі безсоння.
        - Я, напевне, й так не скоро ще звикну там спати, - сумовито осміхнулася Катя. Невизначеність найбільше непокоїла Катю, і вона втішала себе тим, що приїде, побачить - і все зміниться на краще. Було шкода Павла, який здогадувався про причину її кепського настрою, невміло приховував свої страждання, розуміючи, що не мав права так круто міняти Катину долю. Вона була впевнена, що за цією поїздкою ховається щось незрівнянно більше й важливіше за Павлову роботу, яку він міг продовжувати і в Ягелі. Оте «щось», що його Катя відчула серцем, не знаючи ще, чим воно значуще для Павла, для неї, для своєї землі і тієї ж Мері Куант, для Малькольна, для планети, саме те підказувало її жіночому серцю, що в цей час не можна їй залишати Павла, вона мусить звідати й розділити навпіл гіркоту добровільного зречення знайомого світу, який відступив далеким півкружжям від загубленого в пісках Ранчо Доута.
        - Там новачку справді заснути важко, - по мовчанці обізвався Х’ю. - Там інше магнітне поле, а в повітрі постійно кружляють піски. Головне - не лякайтеся галюцинацій. Вони минуться. І не підпускати до себе лінощі, щоб у голову не лізли всілякі дурниці. Вам, місіс Кет, я раджу зайнятися варанами. Це дуже симпатичні і не такі вже й кровожерливі звірі. Їх легко вчити. Якщо ж це для вас завеликі звірі, то випустіть на свій манеж скорпіонів. Хитрюще й найдревніше створіння. До того ж ти постійно відчуваєш, що граєшся з вогнем. Це найбільше лоскоче нерви. Або зніміть про це фільм. Ви на цьому зробите бізнес, Кет.
        - На місці завжди видніше, - сказала Катя й добула з торбинки недокінчену мережку, яку в’язала гачком.
        Вундстон зрозумів, що з Катею говорити йому ні про що, й звернувся до Павла, котрий знову задивився в кругле вікно салону:
        - Ще години дві льоту. Раджу спробувати солонини. Справжня ведмежатина. Правда, трохи перепечена, але це не шкодить. Після неї дуже добре смакує пиво. Місіс Кет, напевне, як кожній балерині, бридко дивитися на людей, які багато їдять. Що поробиш, місіс! Доведеться вам змиритися з думкою, що всі чоловіки люблять попоїсти. Інакше де взяти лою на те, щоб у голові світилося?
        - Ви маєте рацію, - підтримав розмову Павло. - Але я, напевне, виняток з чоловічого роду: коли працюю, то майже нічого не їм. Голодному найкраще думається. Ви не пробували?
        - Пробував, - з сміхом сказав Х’ю, - але тоді мені заважає музика: кишки марш грають. Цей каламбур я позичив у росіян. Адже це у вас так люблять казати, коли живіт присмоктується до хребта.
        - Ми підлітаємо, сер? - поцікавився Павло після недовгої мовчанки.
        - Уже недалеко, - кивнув головою Х’ю й попросив Павла: - Сядьте подалі від вікна. Тут не люблять, коли за ними стежать з повітря. Я певен, з наших вікон уже не зводять очей.
        - О, це вже ділова розмова, - хмикнув Павло. - Це мені починає подобатися: тут немає фальші.
        - Звичайно, нічого не станеться, - байдуже мовив Х’ю. - Але згори далеко видно, а знизу важко розгледіти, чи є в ваших руках фотоапарат, чи вас просто цікавлять місцеві пейзажі.
        Х’ю знав, що кожної хвилини в його голові можуть пролунати слова Джоя Блеклі, яких не почують ні Павло, ні Катя. Відсунувся в куток салону й непомітно поглядав на підвіску в Каті на грудях, втішав себе: «Якщо Острожний щось запідозрить і надумає перевірити вже не потрібну для настроювання підвіску, то нічого не знайде, бо все, що живило рубіни й настроювало на імпульс нейроструму, відгоріло й розсипалося порохом. Тепер там справжні рубіни. А Хілда все ж відчайдушна жінка. Вона стане великим убивцею або неймовірною багачкою, якщо її вчасно не зупинить куля того ж Пітера Гоулда. Кат», - з ненавистю подумав про Пітера, і в цей час пролунав тихий голос Блеклі: «Все гаразд. Запис іде чисто. Символіка бездоганна. Я вас вітаю, сер».
        XVII
        Дейвід Рассел у своєму кабінеті розбирав ранкову пошту. З передчуттям приємних новин узяв до рук довгастий конверт з позначкою на зворотній адресі «ХМ-2000». В цей час гримнула гармата, якою донечка Дейвіда, довгонога Кандіс, сповіщала про чийсь візит. Рассел здригнувся від того пострілу й встиг лише прочитати підпис на листі: «Пастор дітей божих».
        «Хто б це міг приїхати без попередження?» - занепокоївся Рассел, ховаючи листа до шухляди. Натиснув кнопку і, почувши голос службовця, наказав:
        - Дізнайтеся, кого там вітає Кандіс.
        - Судячи з того, де зупинилася машина, - зразу ж відповів службовець, - до вас приїхав містер Френк.
        - Ви не помилились?
        - Ні, сер, його машина ніколи не повертає за ріг будинку, де є спеціальний майданчик, а стає навпроти головного входу. Переднє скло в машині завжди підняте, сер.
        - Ви гадаєте, містер Френк робить це зумисне?
        - Так зручніше стріляти, сер.
        - Дякую, Джіммі, за спостережливість.
        - Куди накажете просити містера Френка, сер?
        - Я чекатиму на Аього в кабінеті. Накажіть подати сюди обід.
        - Слухаю, сер.
        Рассел чув, як Джіммі привітався до Френка. Сумніву не було.
        «Чим це я не догодив Президенту? - запитав себе Рассел і не згадав нічого такого, чого б не передбачив у своїх планах. - Мабуть, квапляться з розробками Малькольна і Острожного. Можна подумати, такі відкриття з’являються на замовлення. Хто зна, як ще поведеться Острожний. Йому не випишеш чек і навряд чи злякаєш: люди з Радянського Союзу не вміють робити бізнес і не хочуть вчитися цього ремесла».
        До кабінету ввійшов привітний русявий чоловік з ласкавим поглядом зеленавих очей. Він був у легкому світлому костюмі й м’яких черевиках з крокодилячої шкіри. Навіть не привітався й почав, ніби продовжив розмову:
        - Вам усе ніколи, усе в роботі. А я оце проїздив мимо й згадав одну дріб’язкову справу. Без вас, Дейвід, у мене нічого не вийде.
        - Завжди до ваших послуг і радий вас бачити у цій глушині, - заусміхався сяючий Дейвід, знаючи, що обоє нещирі й розігрують давній прийом дипломатії.
        - Коли ви встигаєте все читати? - засумнівався Джім, поглядаючи на стоси наукових журналів з різних країн світу. - Вам хтось перекладає чи самі - з оригіналів? - запитав і з таким зачудуванням подивився на Рассела, що той одразу здогадався, в чому його запідозрює Френк.
        - Я знаю не тільки російську й німецьку, Джім. Мені пощастило ще змалку, коли батько водив мене по світах, бо ніяк не міг нагріти собі місця.
        - Я й забув, - погодився Френк. - Колись ми скористаємося з ваших послуг. Як тільки Президентові треба буде послати за кордон найхитрішого чоловіка, ми згадаємо про вас, Дейвід. Гадаю, ви ще не проти того, щоб прислужитися Штатам?
        - Це мій обов’язок. Як і кожного чесного американця.
        - Ви незмінні. Часи міняються, а ви не старієте. Не забудьте, тінь вашого батечка зблідла, і навряд чи хто докорятиме вам минулим. До речі, Пітер Гоулд усе ще у вас на службі? - швидко перепитав Френк.
        - Пітер не знав, хто був його хазяїном, - заспокоїв гостя Дейвід, запрошуючи його в сусідню кімнату, що мала ще одні двері, через які вже подали обід.
        - Історія все спише і відповідно розставить наші імена, - із співчуттям мовив Джім. - І невідомо, що тоді скажуть про нас і про вашого батечка. - Френк зупинився посеред кімнати, чекав, що скаже Дейвід, але той, низько опустивши голову, мовчав. - Ваш батько по-своєму любив Америку. Можливо, Америка цього не зрозуміла. Або просто злякалася. Як ви гадаєте?
        - У нас надто коротке життя, щоб думати про це, Джім. Ми страшенно зайняті люди.
        - Нам справді дуже ніколи, - погодився Френк, сідаючи до столу.
        Дейвід стежив за тим, як артистично володіє гість ножем і виделкою: «Цей ніколи не харчувався сухою картоплею, як ми з батьком у триклятих джунглях. Цей народився для срібних виделок і кришталю. Президентська гвардія. До чого ж красиво їсть! Цікаво, по чию душу він зараз приїхав? По мою чи Пітера?» - Рассел привітно усміхався гостеві й припрошував скуштувати запечених бекасиків.
        - Учора з Джіммі полювали, - хвалився Рассел і намагався не прогледіти найменшого невдоволення в очах Френка. - Єдине, від чого я ніколи не відмовлюся, це поласувати дичиною.
        - Дичину треба їсти, - кивнув Френк. - Тим більше, що не знаєш, чи буде завтра така нагода, - натякнув Джім.
        - Днями я теж збирався до вас… - Рассел длубався у своїй тарілці й не відчував смаку дичини.
        - Бачите, скільки я зберіг вам часу. Та ще й не зміг би вас пригостити таким делікатесом…
        Уже попиваючи каву, Джім Френк, ніби між іншим, поцікавився:
        - Як вам подобається наша нова зірка Хілда Брайнт?
        - Я з нею майже не контактую. Я знаю лише, що вона - жінка рішуча й тверда. У неї велике майбутнє.
        - Ваша думка цілком збігається з симпатіями Президента, - приязно усміхнувся Френк і солоденьким голосом продовжив: - Але нас непокоїть, що ваш компаньйон Х’ю Вундстон має свої - майже протилежні - погляди. Може, в душі цього чоловіка дрімає майбутній диктатор?
        - Чи не занадто? - здивувався Рассел. - Єдине, що мені не подобається у Вундстоні, це його вічний голод. Дивуюся, як він досі не втопив у череві свій талант.
        - Ми вже думали про заміну Вундстона, але, на його щастя, він не знав, хто стоїть за Хілдою Брайнт. Тому ми хочемо обмежитися лише тим, щоб ви відмовилися від свого компаньйона. Фінансові стосунки, гадаю, полагодите без мого втручання. Мені здається, в Хілди прокинулася справжня любов до Х’ю, - вибачливо глянув на Рассела Джім. - Тут уже нічого не вдієш. Тим більше, що Хілда, як ви помітили, навряд чи зважить на ваші заперечення. Жінки, дорогий Дейвіде, не люблять, коли їхні обранці знаються з кимось третім.
        - Ну, якщо так, - картинно підніс руки Дейвід, - то я лише можу поспівчувати Х’ю.
        Френк промовчав і, вже збираючись їхати, сказав, ніби йшлося про абищицю:
        - Ми змушені були прочитати листа містера Острожного. Він прямим текстом пише своєму колезі в Союз пронапрям розробок Х’ю. Звідки така інформація? Коли Острожний встиг зрозуміти те, що проводилось на віллі Малькольна?
        - Гм, це справді погана новина, сер, - сказав Рассел й подумав, чи є в цьому якась небезпека для нього.
        - Але це лише між нами, - наголосив Френк. - Якщо хтось про це заговорить, я вмію аналізувати, сер.
        - Мене таке застереження не хвилює: я добре знаю себе, - відповів Рассел. - Чи не міг цей росіянин почути щось від Гленда? Х’ю там вічно експериментує, і Гленд міг щось помітити. Взагалі, мені не подобається цей кріт. Він ще за життя стане апостолом і його портрети носитимуть марафонці на Кросах миру. Такий першому ж росіянинові виляпає всі наші таємниці.
        - Залиште того діда в спокої, - скривився, як від надокучливого повчання, Френк. - Щоб не вертатися мені сюди ближчими днями, давайте полюбовно домовимось про вашого Пітера. Тим більше, що ви його побоюєтесь.
        - Я ніколи такого не казав, - сполохався Рассел. - Мені завжди надійно в цьому бастіоні, коли Пітер ночує дома.
        - Але ж ви іноді думали й інакше? - натякнув Френк про часи минулі.
        - Думав. Але ж кожен з нас таке думає: безсмертних немає. Я хочу знати, що станеться з Пітером. Я обіцяв його батькові доглянути за хлопцем.
        - Він уже давно виріс, - поблажливо усміхнувся Джім. - З вашим Пітером нічого не станеться. Ми пропонуємо йому поїхати на ранчо Доута. Вам уже повідомили, що Острожний з дружиною благополучно долетів до свого острова в пустелі?
        - Ні. По моїх каналах інформації…
        - Я й забув, що Хілда ще вчора заборонила Вундстону підтримувати з вами будь-які контакти. А жінкам важко суперечити.
        - Це так, сер, - упав духом Рассел, все ще не вірячи, що його розлучають з вірним Пітером. Вже без дипломатії запитав з тривогою: - Ви надовго забираєте Пітера? Він дуже боїться джунглів і пустелі.
        - Цього я не знаю. На Ранчо Доута не люблять міняти людей.
        - Я дуже звик до Пітера. До того ж тепер важко знайти надійного водія.
        - Пітера треба сховати подалі від світу. Рано чи пізно, а він міг би дізнатися, з чиєї вини його так невдало почастували стрілою.
        - Пітер знає, що його поранив індієць з племені у-ру.
        - А знах’арі цього племені вилікували Пітера. Є в цьому логіка, Дейвід?
        - Воїни у-ру ніколи нікого не добивають. Їхній бог заповів їм лікувати всякого, кому загрожує страдницька смерть. За їхніми законами все повинно вмирати легко й одразу.
        - Це казки, містер Рассел. До того ж Пітер не зможе розпитати воїнів племені, якого більше не існує, - нетерпляче перебив Френк. - Замість Пітера ми вам пришлемо надійнішого охоронця.
        Дейвід не заперечував.
        Джім Френк уже з машини усміхнувся до Рассела й одразу на великій швидкості рушив з двору.
        Висока Кандіс не проґавила моменту й гримнула навздогін зі своєї старезної гармати.
        Дейвід помітив, як Френк здригнувся від того пострілу, й дужче натиснув на акселератор.
        «Усі бояться, - подумав Рассел. - Навіть мільйони не рятують від смерті, якщо ти заради них теж не пощадив чийогось життя», - згадав свого батька.
        ПАСТОР БЕРКЛІ
        Дейвід захистив диплом юриста і з цієї нагоди зібрав дома невелике товариство. У квартирі, де жив тоді Дейвід під час батькових експедицій, товпилося чоловік з двадцять. Хтось притягнув туди бубон з племені у-ру, що передав батько замість гостинця з самого пекла джунглів, і молотив по тугій шкірі, видобуваючи глухуваті звуки. Тут же завивав магнітофон, реготали дівчата, і тому ніхто не почув, коли розчинилися двері і до квартири ввійшов худий засмаглий чоловік у потертих джинсах і вилинялій зеленій сорочці з багатьма кишеньками на грудях і на рукавах. Незнайомець зупинився біля дверей і якусь мить безтямно дивився перед собою. Було видно, як напружуються його м’язи й напиваються вени на довгій шиї. Чоловік здригнувся і, немов по натягнутій струні, підійшов до Дейвіда, взяв його за руку й тихо заговорив:
        - Мене звуть Адамом. Я прийшов за наказом вашого батька. Не говоріть зараз нічого й нікому. Власниця знає, що ви звідси їдете, і пришле людину за вашими речами. Ідіть попереду. Я піду слідом.
        - Я нікуди не збираюся йти, - обурився Дейвід і вже хотів покликати на допомогу, але в цю мить Адам торкнувся чимось холодним до скроні Дейвіда, і той відчув дивний спокій. Йому стало навіть смішно з того, що він не довіряє такій симпатичній людині, котру послав сюди батько.
        - Ми поспішаємо, - нагадав Адам. - Усе необхідне чекає вас у машині. Ми можемо не встигнути.
        - Чого ж ми стоїмо? - тепер уже злякався Дейвід і метнувся до дверей.
        Біля під’їзду стояла синя спортивна машина. Адам мовчки сів за кермо й кивнув Дейвіду на сусіднє сидіння.
        - Пристебніться паском, - звелів Адам і сам клацнув замками широкої запобіжної линви.
        За містом звернули з шляху й помчали до червоної цятки в степу. То горів ліхтар над крилами гелікоптера. Адам прихопив з машини велику сумку, вчепив її собі на плече й махнув Дейвіду рукою, щоб той не відставав.
        У гелікоптері, крім пілота, нікого не було. Дейвід був змалку дуже ощадливим і тому хотів запитати Адама, на кого він залишив машину в нічному степу, але Адам одразу ж схилився головою на спинку сидіння й заплющив очі.
        Вікна були зашторені цупкими фіранками. Дейвід спробував відсунути фіранку, щоб подивитися вниз і здогадатися по вогнях над містом, у який бік вони летять, але тканина здавалася залізною. Він так і не збагнув, коли гелікоптер відірвався від землі, бо фіранка стала прозорою, потім відлетіла кудись, і… Дейвід прокинувся від тиші. А ще - від вогкої, з солодавим присмаком задухи. Дейвід згадав, що так пахне в джунглях.
        - Прибули в ковчег, - повідомив Адам і легко підвівся з крісла.
        Коли Дейвід розчинив дверцята гелікоптера, то побачив щось на зразок карнавального містечка: над зеленими наметами, над іконами, вчепленими до високих гардин, над галявиною з дерев’яним ідолом, над вузькими стежками палахкотіли низки різноколірних лампочок, висвічуючи яскраву зелень дерев і чорні, схожі на гаддя, ліани.
        Гелікоптер стояв на великій галяві, утрамбованій для посадки.
        Адам підштовхнув Дейвіда в спину, і той сплигнув на землю.
        - Сьогодні у нас свято Ноя, - пояснив Адам, тягнучи за собою важенну сумку.
        Рушили в напрямку темної стіни лісу. Так здалося Дейвіду. Коли підійшли ближче, Дейвід розгледів велетенський намет.
        - Тут живе Берклі, - сказав Адам, відхиляючи’запону намету.
        Від почутого Дейвід закляк, згадуючи, як хтось погрожував поквитатися з пастором Берклі. «Ви теж син його приреченої братії, - спливли слова останньої розмови. - Передайте Берклі, якщо він протягом десяти днів не сповістить публічно про свої диявольські досліди, ми самі доберемося до Зони білих кроликів».
        «Дзвонили три дні тому, - з острахом подумав Дейвід і запитав себе: - А може, це просто якийсь психопат навріпився на мого батька за те, що той зумів перехопити його бізнес?..»
        - Чого ж ви стоїте? - запитав Адам. - Я поспішаю.
        - Скажіть, це - Зона білих кроликів?
        - Ні, це - Ковчег, - відповів тихо Адам. Бачачи, що Дейвід не розуміє, пояснив: - Це місце має назву Ноїв ковчег. А ми називаємо галявину просто Ковчегом.
        - То ви, Адам? - почулося з намету, і Дейвід пізнав голос батька.
        - Тату, це я - схвильовано вигукнув Дейвід і кинувся до намету. У самому кінці стояв трохи згорблений високий чоловік. Дейвід не бачив його обличчя: заважало світло, що лилося з комірчини намету, на порозі якої застиг батько.
        - Спасибі, що приїхав, не погордував, - обізвався він і випростався перед сином.
        Відтоді, як померла Дейвідова мати, батько боявся залишити сина круглим сиротою та ще й без надійного капіталу. Робота нейхірурга не давала надії на великий бізнес, і тому старший Рассел постійно шукав, де можна дорожче продати свій талант. Три роки тому він повернувся додому радий, як дитина, залишив Дейвіду чек на десять тисяч доларів і сказав, що їде в джунглі вивчати таємницю анабіозу племені у-ру, яке досі ховає від світу своє непере-вершене відкриття.
        - Здрастуй, сину, проходь ближче, - запросив старший Рассел. - Ти, певне, здивований нашою несподіваною зустріччю?
        - Ви тут самі? - запитав Дейвід, не вірячи, що це правда і перед ним стоїть батько з винуватою й розгубленою усмішкою на старому, змученому обличчі.
        - Це наш молільний будинок.
        - А де пастор Берклі?
        - Він перед тобою, сину, - знітився старший Рассел. - Я не міг тобі про це писати.
        - Ви? - запитав Дейвід, відчуваючи, як крижаніють щоки.
        - Чому це тебе так налякало? Чому ти зблід, сину? - занепокоївся старший Рассел і взяв сина за руку. - Сідай у крісло. Тут тобі буде зручніше.
        - Я боюся за вас, містер Рассел, - як про чужого, сказав Дейвід, наче уникав назвати цього жовтуватого з лиця й кощавого чоловіка своїм батьком.
        - Містер! Ви боїтеся… Зрікаєтеся мене? - розгубився батько, тримаючи в руці кварту з водою, яку ніс для Дейвіда.
        - Це все так несподівано, сер, - тихо заговорив Дейвід. - Просили три дні тому… Просили передати, щоб ви негайно припинили свої досліди. Інакше… - Дейвід підвів голову й глянув на батька.
        Жоден м’яз не здригнувся на обличчі пастора Берклі. Тільки гостріше випнулися вилиці під тонкою, наче пергаментною, шкірою.
        Дейвід не міг більше говорити, бо збагнув: про що його попереджали, правда, і він, можливо, зараз востаннє бачить свого батька.
        - Чому ж ви замовкли? - запитав Берклі сина, сідаю чи в крісло навпроти й добуваючи з тумби столу темну пляшку й високі склянки. - Що вони просили вас передати?
        «Батько щось таки накоїв, - гарячково думав Дейвід і не міг зрозуміти, чому не тремтить склянка у батьковій руці. - Можливо, його просто залякують колишні друзі, а теперішні вороги?»
        Берклі подав Дейвіду склянку із зеленкуватою рідиною.
        - Випийте, це відвар кореня білого кікіноя. Я завжди рятуюся ним від перенапруження. Інакше тут можна з’їхати з глузду. А про телефонні дзвінки ви не турбуйтеся. Це просто мої заздрісники вивідали номер вашого телефо ну й вирішили шантажувати, - сказав пастор і повесе лішав.
        Але Дейвідове запитання захопило його зненацька:
        - Мене привезли в Зону білих кроликів?
        - Про це вам сказав Адам? - швидко перепитав пастор, щоб виграти час і подумати, як пояснити синові свій злочин.
        Уперше я почув про цю зону по телефону, - відповів Дейвід, не відводячи погляду від великих, немов випалених, чорних батькових очей. - Ви, сер, злочинець? - запитав і вжахнувся цього короткого й страшного для їхньої родини звинувачення.
        - Такі слова не можуть бути сказані про вашого батька, Дейвід, - глухуватим голосом заговорив пастор. - Усе, що я зробив, зробив не професор Рассел, а пастор Берклі. На нашу родину і на вашу голову, Дейвід, не впаде підозра і ганьба.
        - Я не зрікаюся вас, - схвильовано заперечив Дейвід. - Я хочу лише знати правду про свого батька.
        - Щоб потім з вас витягли цю правду, прирікаючи на муки? Я не хочу, аби вони скалічили ще й ваше життя. Моє сонце може скотитися за горизонт кожної хвилини, але я за цим ніскільки не пошкодую: я забезпечив ваше майбутнє, Дейвід. - Після цих слів пастор Берклі добув з нагрудної кишені такої ж сорочки, як і в Адама, невеличкий цупкий конверт і поклав на стіл перед Дейвідом. - Там мій заповіт і рахунок на ваше ім’я, любий Дейвід. - Пастор вимучено усміхнувся й додав: - Якщо вам телефонували від імені Спілки занепокоєних учених, то не зважайте на них: гадина, що може вжалити мене, причаїлася в іншому лігві, про яке знаю тільки я, Дейвід.
        Дейвіду здавалося, ніби він усе ще спить у гелікоптері, а те, що він бачить і чує, лише сон, навіяний спогадом про незрозумілі застереженні по телефону. Механічно схопив конверт, добув цупкий клаптик паперу, схожий на візитну картку. Рукою батька було написано: «Заповідаю Дейвіду Расселу три мільйони доларів золотом. Рахунок в банку „Хейлі Квік“. Мою садибу і все майно теж передаю Дейвіду Расселу. Гаррі Берклі». Папір затремтів у Дейвідовій руці.
        - Я зробив усе, що міг зробити, - сказав батько. - Тобі пора збиратися. Незабаром світатиме. У джунглях день настає за кілька хвилин.
        Дейвід німо дивився на конверт.
        - Не хвилюйся, сину. Справу зроблено. Я не знайшов ці гроші на дорозі і не виграв у рулетку. - Гаррі Берклі помовчав, тихо попросив: - До тебе звернеться один чоловік - Пітер Гоулд. Подбай про нього і не відпускай від себе. Якщо Пітер, звісно, звернеться до тебе. Він двічі врятував мене від наглої смерті. Тільки не подумай чогось. Ми просто освоювали джунглі, а тут трапляється всяке. - Берклі підійшов до сина, торкнувся рукою плеча. - Згадуй мене Расселом. Гаррі Расселом. Гаразд?
        - Ви так говорите, ніби ми прощаємось назавжди, - відповів Дейвід і підвівся з крісла.
        - Ніхто нічого не знає і не може запевнити себе в чомусь надійному. Всі ми під богом ходимо. Ти бачив вогні над Ковчегом?
        - Так.
        - В інші ночі ми їх не світимо. Сьогодні ж чекаємо нападу племені у-ру.
        - Хто це - «ми», тату?
        - Община, що визнала за єдиного бога святого Ноя. Саме Ной, як тобі відомо, врятував людство, яке напови-гадувало собі інших богів, невиправдано забувши свого рятівника.
        - А чим вам не подобаються інші боги, яким моляться інші народи на всіх континентах світу? - палко заперечив Дейвід, не задумуючись над тим, що його батько лише про людське око вважався пастором нової віри, а сам продовжував досліди над енергією людського розуму. Члени його секти були піддослідними «білими кроликами», сприймаючи команди нейрохірурга Гаррі Рассела за голос святого Ноя. - Як ви можете поклонятися перевізникові, якого бог навчив урятувати лише німу звірину, караючи потопом грішний рід людський?
        - Боги, сину, посварили світ і штовхають його в прірву атомної смерті, від якої не врятує Ковчег.
        - Чому ж ви не виступаєте відкрито, а сховалися в джунглях?
        - Нас ще не просвітив великий Ной, - відповів Гаррі Рассел і тяжко похитав головою, не сміючи більше брехати своєму сину. - Іди і не гніви бога. І прости свого батька. Напевне, мене спокусили гроші, але я не міг вчинити інакше. Я думав про тебе, Дейвід. Тобі жити в сучасній Америці, де правлять гроші. Я хотів, щоб ти не схиляв ні перед ким своєї голови, сину.
        - Це гроші вашої секти?
        - Ні, то мої власні гроші. Іди і не забудь про Пітера. А я перевірю, як там підготувалися до оборони. Пастор має завжди бути разом з своїми дітьми. Нерозумними дітьми, сину, - закінчив батько й одягнув поверх сорочки великий дерев’яний хрест.
        - Ви таки сповідуєте хрест? - поцікавився Дейвід.
        - Хрест - це символ людини, котра стоїть на високій горі й обома руками показує всьому живому, куди йти. Таким був Ной на горі Арарат. Ми носимо хрести лише з дерева.
        - Бо дерево не проводить струму? - сяйнув страшний здогад, і Дейвід пожалкував, що з його уст зірвалися саме ці слова.
        Його рідний батько відповів чужим голосом:
        - Моліть бога, що ви син Гаррі Рассела. Йдіть і ніколи більше про це не згадуйте. Навіть у день страшного суду. Якщо вам, звісно, пощастить свято зберегти свою душу до того часу. - Рассел-Берклі перехрестив сина й вийшов, торкнувши невидиму запону в стіні намету.
        Дейвід відчув чийсь гострий погляд і швидко озирнувся - позаду стояв Адам з автоматом у руках.
        - Ходімте, - звелів Адам Дейвіду і пішов попереду.
        …- Тату, чому Пітер поїхав з тим вродливим джентльменом і навіть не попрощався зі мною? - почув Дейвід невдоволений тонкий голос у себе за спиною, виринув із спогадів і повернувся обличчям до своєї доньки Кандіс.
        - Пітер поїхав надовго, доню, - відповів нарешті Дейвід з болем у серці.
        Перед ним була його рідна дитина, недоумкувата Кандіс, яку, можливо, ще до народження вбив дід Гаррі Рассел - скалічив її розум.
        - Він ще повернеться? - запитала Кандіс і нервово тупнула ногою.
        - Повернеться, Кандіс. Ти вибач, але мені треба побути одному.
        Кандіс стенула плечем і вийшла, тримаючи руки в короткій, здутій пухирями, куртці, схожій на підсушений жабур.
        «Пітер ні з ким не попрощався, - подумав Рассел. - Мабуть, так і не знає, що пастор Берклі - мій батько, а він - єдиний свідок трагедії. Дивно, як цей свідок досі живе? Чи він просто існує без права на життя? Можливо, тепер про нього згадали і вирішили позбавити пам’яті? Можливо, справді Френк виконає свою обіцянку, і Пітер буде особисто охороняти Павла Острожного на ранчо Доута? Це однаково, бо для Пітера звідти вже нема вороття, - пошкодував Дейвід і знову згадав батька, чию могилу ніхто й ніколи не провідає. - Тепер справу пастора Берклі продовжує диявол від науки Хілда Брайнт. І вона не ховається з цим у джунглях. А якщо їй вдасться використати енергію людського розуму, тоді вона штампуватиме на замовлення Президента потрібну кількість живих роботів, здатних воювати і нездатних мислити. Аж тоді, мабуть, настане справжній кінець світу, бо втратиться сенс самого життя, - дійшов висновку Рассел і вжахнувся: його зманили обіцянками про те, що кожен, хто вкладе гроші в розробки „Інтри“, залишиться на правах мислячої еліти. - А де гарантія? - запитав себе й збагнув, що наступним після Пітера може
стати він, Дейвід Рассел. - Джім Френк ніколи нікого не вбиває одразу. Він завжди залишає надію, схожу на вогонь свічки, запаленої і забутої біля навстіж відчиненого вікна. - Дейвіду видалося, що це порівняння має якусь пророчу силу, тому рвучко зачинив вікно стрілчастої рами, підійшов до столу й задивився на чистий аркуш паперу. Йому хотілося написати почуту колись від батька фразу: „Ніколи не обирай за бога і вершителя долі подібних собі. Краще примушуй інших бачити в тобі вершителя“. - Життя корилося таким, як мій батько. Вмираючи, він переміг життя, щоб воскреснути, можливо, через віки».
        XVIII
        - Ось ви й дома, - вдоволено сповістив Павлові й Каті Том Уоррен, відчиняючи двері салона гелікоптера. - Не хвилюйтеся, що за бортом зараз усі сорок п’ять спеки. У кімнатах працює надійний кондиціонер.
        - Я теж вітаю, - тільки й сказав Вундстон і напнув на свою велику голову солом’яного капелюха.
        - Що ж, ходімо, Катю, - весело мовив Павло, подаючи дружині такого ж сплетеного з рисової соломки капелюшка, завчасно приготовленого для пасажирів гелікоптера. - Будемо обживатися на новому місці в чужій хаті.
        Катині очі ще не звикли до такого яскравого світла, і тому вона не зразу збагнула, що бачить небо, а все довкруг - реальний світ, а не аплікації з африканським пейзажем.
        - Сміливіше, - заохочував Катю Том Уоррен, началь ник сторожової охорони ранчо Доута. - Прошу в маши ну, - скомандував уже біля мікроавтобуса з легким білим дашком.
        Як тільки автобус викотився на похилий горб піску, всі побачили, що поряд розкинулося блакитно-біле містечко з двоповерховими будинками, райдужними фонтанами і зеленими садами вздовж невидимого муру, який мав охороняти цю перлину від пустелі.
        - Ваш котедж із червоним дахом, - сказав Уоррен. - Хоча тут важко заблудитися, - похвалився, ніби сам придумав розфарбувати будинки за національними ознаками тих, хто житиме тут.
        - А хто мешкає поряд з нами? - запитала Катя.
        - Ліворуч, як ви вже здогадалися з будинку, живуть японці, а праворуч - німці. - Уоррен показав на два несхожих котеджі з вигнутою дахівкою у японців і з стрімким високим верхом у німців.
        - Вони вже приїхали? - уточнив Павло, маючи на увазі Кукудзі Тонако з дружиною. Ім’я дружини Павло забув і тепер не міг згадати, хоча те співуче ім’я вертілося на думці.
        - О, вони давно на вас чекають, - ніби здивувався Уоррен з того, що Павло запізнився з приїздом на ранчо Доута. - Гляньте лишень на місіс Тійоку! Вона не побоялася навіть у таку спеку вибратися на верхній солярій. То вона махає вам білим прапорцем з червоним сонцем посередині.
        - Глянь на свою сусідку, - звернувся Павло до Каті. - її звуть Тійока. Вона, мабуть, така ж танцюристка, як і ти.
        - Вона така маленька, - засумнівалася Катя, що це справді стоїть і вітає їх прапором не дівчинка, а доросла жінка.
        - То Тійока Тонако, - підказав Уоррен, якому подобалося усім все пояснювати.
        - А де ж ім’я, а де прізвище? - запитала Катя Павла. - Усе воно якесь однакове.
        - Тійока - це ім’я, - в задумі проказав Павло, намагаючись уявити обличчя пана Кукудзі і його допитливі очі за скельцями тендітних окулярів у золотій оправі.
        Катя вистромила руку з-під полотняного дашка машини й помахала чорнявій японці з білим прапором. Тійока вся була в білому, і тільки чорне волосся розхитувалося за її плечима, ніби різка тінь від прапора такої далекої тепер Країни Ранкового Сонця.
        Мікроавтобус майже перелетів на замкнене кільце вулиці, що об’єднувала будинки й оперізувала невеличкий майдан з фонтаном: Зблизька його струмені були високі й сліпучі, здавалося, ніби з розплавленого сонця ллється в порцелянову чашу розкритої квітки лотосу гірський кришталь, підсилений блиском неба.
        Машина зупинилася біля будинку з різьбленим піддашшям над дверима і напівкруглою полив’яною дощечкою з номером будинку і назвою вулиці.
        - Вулиця Кругла, три, - прочитала Катя російський напис на будинку і розсміялася. - Глянь, Павле! Ми знову ніби дома: у тебе в Ягелі та ж вулиця і третій будинок.
        - Приймайте господарів, міс Стауфер, - розпорядився Уоррен, і тільки тепер Катя побачила на ґанку будинку біляву дівчину в рожевому сарафані.
        Вона тримала на розстеленому рушнику велику паляницю з дрібкою солі, ніби маленький льодовичок лежав на вкритій золотавою осмагою планеті.
        - Лас-ка-во про-си-мо! - вимовила по складах Стауфер, приязно заусміхалася, простягнула Павлові хліб. - Мене звуть Лілі.
        Павло взяв паляницю, торкнувся до неї губами, потім відламав окраєць і з насолодою відчув давно забутий смак домашнього хліба.
        - Знайомтеся, обживайтеся, - говорив Уоррен, - а мені пора зайнятися службою. Для зв’язку з керівництвом у вас буде містер Вундстон. І, не прощаючись, сів у машину.
        - Які ваші перші враження? - поцікавився Вундстон, коли разом з Павлом увійшов до просторого холу з молодим лавровим деревом у кам’яній вазі.
        - Тут усе трохи схоже на готель, - сказав Павло й уже згори почув Катин голос:
        - Ідіть сюди, бо я без вас не порозуміюся з міс Лілі.
        На другому поверсі теж був хол. Трохи менший. З двома кріслами й низеньким столом. Зі стелі низько звисала куля скляної люстри.
        Лілі Стауфер стояла біля телефону й тримала в руках червону з чорними кришечками трубку. Побачила Павла, обернулася до нього і, немов на офіційному прийомі, виголосила:
        - Містер Острожний, вас просить пан Тонако. Що накажете відповісти?
        - Спасибі, міс, я зараз підійду.
        Але Лілі показала на масивний стіл з тису, і Павло зрозумів, що його телефон там, а цей встановлено для секретарки. «Мабуть, роль секретарки виконуватиме дружина, - подумав Павло. - Інакше Катя не знатиме, куди себе подіти в цій затишній в’язниці». Павло вислухав коротке вітання Тонако й звернувся до всіх:
        - Сімейство Тонако запрошує нас на обід.
        - Я так готувалася до вашого приїзду, - з розчаруванням у голосі мовила Лілі. - Я розраховувала, що сусіди обідатимуть у нас, сер.
        - Давайте сходимо зараз до японців, а вечерятимуть вони у нас, - запропонував Острожний.
        - Що ж, ідіть, - зітхнула Лілі, - я тим часом подумаю про вечерю.
        - Ні в якому разі, - заперечив Павло. - Містер Х’ю, ви дозволите міс Лілі поратися на кухні тоді, коли ми чаюватимемо у-місіс Тійока?
        - Хто живе під одним дахом, ті завжди разом. Це кредо мого батька, а батьків треба слухати. - Х’ю вже уявляв смачний обід. Ураз обличчя його скам’яніло, почувся голос Джоя Блеклі: «Передайте Тонако наші новини. Тійоці Тонако. Не сплутайте. І не робіть з цього великої політики». Голос замовк. Х’ю виринув з сенсорного стану й помітив, що всі звернули на нього увагу. - Я, здається почув голос свого батька, - не розгубився Вундстон. - Це буває так несподівано й вражаюче, що я забуваю про все на світі.
        - Це мені знайоме, - сказала Катя. - Одного разу я навіть пізнала голос Хілди Брайнт.
        - І що він вам сказав? - зацікавився Вундстон. - Може, то були пророчі слова? Знаєте, людська душа завжди дбає про інших. Про це говорив ще Еммануїл Сведенборг.
        - Один час я ним теж захоплювалась, а потім збагнула, що то містика, - відповіла Катя.
        - Ви тепер займаєтесь енергією людського розуму? - запитав Павло й став уважно слухати Вундстона.
        - Без енергії мозку, без розуміння її не можна по-справжньому зайнятися створенням штучного інтелекту, - пояснив Х’ю своє захоплення модуляцією нейроклітин.
        Катя підвелася з крісла:
        - Вчені дискусії в жіночому товаристві забороняються. До того ж нам з Павлом треба розпакувати свої валізи й добути якісь гостинці для сусідів. Містер Х’ю, ми вас зали шаємо на чверть години.
        XIX
        Гостей зустріла Таня Оліверос, служниця панів Тонако. Жінки ще зиркнули на себе в дзеркало в темній оправі із зображенням дракона.
        - Ви дуже вродливі, Лілі, - мовила Катя.
        Стауфер вислухала переклад, сказала по-іспанськи:
        - Намагаюся зберегти себе для чоловіка. Хоча це мені не так легко зробити, як вам, місіс Кет. - І жартівливо взяла під руку Вундстона.
        «Дива, - з недобрим передчуттям подумала Катя. - Або Лілі готували справді на високому рівні, і вона за добрі гроші погодилася вештатися на кухні, або вона з містером Х’ю в змові й поселилася на ранчо Доута не тільки заради грошей».
        Відчинилися двері, і майже одночасно вийшли Кукудзі й Тійока. Пан Тонако був у строгому білому костюмі з блаватним метеликом під комірцем сорочки. Посередині метелика червоніло маленьке сонце - мініатюрна копія з білого прапора, що ледь поколисувався у пекучому мареві над дахом будинку.
        Це якось одразу змусило гостей набрати поважного вигляду й з дипломатичною люб’язністю розкланятися з господарем.
        Тійока ж була такою веселою і щасливою, як тоді, коли вітала Острожних з балкона котеджу. Зелена блузка з натурального шовку наче була зіткана з молодого блискучого листу й тріпотіла, мов жива.
        - Заходьте, заходьте, - з м’яким акцентом говорила Тійока англійською. Вона підбігла до Каті й, зводячись навшпиньки, зазирнула їй в очі. Мигнули ніжні червоні губенята, які, мов рідну сестру, обцілували Катю. - О-о, містер Острожний, товариш Павел, - з удаваною велеречивістю мовила Тійока. - О, і ви тут, містер Х’ю! Я на аас в образі за те, що минулого разу не затримались у нас і не випили чашечку чаю.
        - Сьогодні я готовий нести покарання - випити вдвічі більше, - вклонився Вундстон.
        - Тост має містер Вундстон! - оголосив на правах господаря Кукудзі Тонако й націлився на Х’ю своєю борідкою, схожою на засушений корінь ковили.
        - Дякую за довір’я, - почав Х’ю. Лілі приязно подивилася на Катю, переповівши їй першу фразу Вундстона. - Я не готувався до промов на такому рівні, - продовжив Х’ю, - та й ніхто мене на це не вповноважував. Тому все, що я скажу, - лише моя приватна позиція, і ні в якому разі прошу не сприймати мої слова за офіційну установку мого уряду. Панове! Точніше, дами і колеги! Вперше в історії цивілізованого світу зібралися разом однодумці науки в цій долині тиші і спокою, де ніхто не заважатиме попрацювати над найпекучішою проблемою нинішньої і майбутньої цивилізацій - новими видами енергії, якої ми не бачимо, бо не можемо збагнути першопричини її збудження. Океани, безмежжя тепла криються в безконечності атома, у не відкритих ще нами істинах гравітації, У всьому, що досі здається парадоксом природи. Сьогодні, як це не дивно, нагромаджено нечувану кількість енергії, але з неї не може скористатися людство Землі. Ми навіть боїмося уявити ту мить, коли над нашими головами та сила вихлюпне огненні моря. Ви добре знаєте, про які запаси енергії я говорю. Ця енергія, панове, нам не підвладна, бо не вчені, а
генерали прибрали її до рук, і не знати ще, коли ми від них її заберемо, щоб використати на добро. Цю прірву сили, нищівної сили, створили ми з вами, панове. Наш розум, який має бути вище державних устроїв і чвар, національних примх і того, що породжує недовір’я, розум, що усвідомив свій обов’язок перед усім живим на планеті, цей розум повинен своїм відкриттям осяяти Землю й перетворити загублене в пісках ранчо Доута на нову Мекку людського генія. Пропоную підняти келихи за цю місію вчених мужів, у яких найвідважніші й найпрекрасніші жінки. За співдружність розуму і серця! - вигукнув Х’ю.
        - За мир! - не втрималася Катя. - За те, щоб було для кого робити ваші відкриття.
        Під час обіду й довгої церемонії японського чаювання Павло відчував якусь приховану нещирість надміру веселої Тійоки і балакучого Х’ю. Хотілося швидше позбутися обов’язкового етикету й залишитися удвох з Кукудзі, поміркувати, як працювати разом у чужій стороні. Дома, в Ягелі, Павло уявляв, що житимуть вони в місті, де можна буде спілкуватися з багатьма колегами. «Ранчо Доута - своєрідна база по розробці всегалактичних енергій? - запитав себе Павло. - А якщо теорія Кукудзі стане реальністю? Тоді після реакції стискання від нашої планети залишиться кулька завбільшки з вовчу ягоду?»
        - Містер Павел, ось мої улюблені тістечка. - Тійока з тацею зупинилася перед Острожним. - Мій Кукудзі називає їх «нюх-пух».
        - Чому саме так? - запитав Павло й засміявся.
        - Бо там немає що їсти, - пояснив Кукудзі. - Вони тануть в роті, і залишається тільки запах смаженого горіха.
        - Їжте і не дуже замислюйтесь, містер Павел, інакше усе товариство розбіжиться, - просила Тійока.
        - Гаразд, не буду, - пообіцяв Павло. - Ми зворушені люб’язністю господарів дому. І на знак вдячності Катя хоче заспівати й пограти на бандурі.
        Всі зааплодували. Катя зашарілася від несподіванки, а Кукудзі винувато розвів руки:
        - Шкода, але ми не привезли з собою бандури.
        - Бандура уже висить у Катиній кімнаті на стіні, - сказав Павло. - Міс Стауфер дуже люб’язна й розпакувала валізи ще до нашого приїзду. Якщо ви не заперечуєте…
        - Містер Острожний, я миттю принесу, - вихопилася Лілі.
        - Лілі приготувала сюрприз, - пояснив Павло Каті, перебираючи в пам’яті прадавні народні пісні, що линули колись під передзвін бандури над високим берегом Дніпра чи в його пониззі, десь за Херсоном, де лиш степи й степи та могили у сивих полинах.
        Так захотілося Павлові заспівати саме такої пісні, так зажадалося спрагло, аж застогнало в душі від передчуття тихої та болючої думою пісні в оцій далекій землі, яка ніколи не чула, не вірила ні в Дніпро, ні в степи, ні в людей тих лагідних, що жили в тому краї, бо не знала нічого, окрім сонця, спраги та пекучих червонястих пісків, яким вітер не давав удержати плоду й зачепитися за живе коріння, ганяючи сиротою між небом і долом.
        - Катю, - стиха обізвався Павло до своєї дружини, - нам жити з цими людьми. Давай поспіваємо. Для них і… для себе.
        - Чому ж не заспівати? - погодилась Катя. - Для чого б я тоді возила бандуру?
        - Тепер я вірю, що нам не доведеться тут сумувати, - заусміхався Кукудзі, як тільки повернулася Лілі, і тихо зааплодував, заохочуючи всіх попросити Катю й Павла влаштувати невеличкий концерт.
        - Вам неможливо відмовити, - сказала Катя й тихо запитала Павла: - 3 чого почнемо?
        - «Реве та стогне…» - шепнув Павло й коротко прокашлявся.
        Кукудзі дивився лише на білі промені струн, та, як тільки Катині пальці торкнулися їх, добуваючи з дерева і густого мерехту сталевої тятиви чистий дзвін падучої роси, Тонако здригнувся й завмер, уявляючи собі народження дня. Он з океану в небо вдарили перші високі сполохи, і ширше, ширше розмахнулося світло, відкриваючи просторінь безбрежних вод; і раптом у цю красу, цю благословенну тишу, вистояну з світла й води, ввірвалося щось грізне, невблаганне, неминуче, але хтось став супроти, хтось кинув виклик шаленству цунамі, якого ще не видно, ще лиш панічно тікає від берега вода, відкриваючи сороміцьку наготу морського дна - огидного тління вибілених кісток та столоченої зеленої твані; аж ось на овиді ширшає щось біле й високе, ніби в морі мете метелиця серед літа, і воно мчить, забиваючи дух усьому живому; лише той, хто кинув виклик, стоїть на скелі, висвічуючи бронзою свого дужого тіла, й промовляє до потьмареного сонця, вкладаючи в слова своє останнє бажання перед двобоєм; тікати дарма, бо навіть птах, навіть вітер, навіть голос не мають того лету, що он, мов ураган, рине з-під сонця високою
стіною з білим клекотом погамованого світла; нема рятунку, нема надії - лише серце юнака не знає страху, і в останню мить, коли хвиля має пожерти високу скелю, горда людина злітає над хвилею і щезає з очей у вихорі битви з демоном цунамі…
        Згасла музика, змовк голос співаків. Кукудзі не аплодував, не дивився навіть на Катю з Павлом. Вони співали незрозумілою мовою, але по тому, як м’яко світилися їхні очі, як легко їм було удвох, Кукудзі здогадався, що Павло і Катя співають про любов, нічим не потьмарену й рівну за своїми почуттями. Кукудзі скиміло під серцем…
        Тійока зааплодувала:
        - Ми влаштуємо у вашому домі клуб музичних посиденьок. Ви не проти?
        - У нас їх називають вечорницями, - відповів Павло й повторив останнє слово по-українськи.
        - О, в цьому слові я чую стільки святкового передзвону, що одразу вношу свій пай, - зрадів Кукудзі й метнувся до секретера.
        - На вечорниці справді приходять з гостинцями, - підказав Павло. - Вам доведеться просити Тійоку пекти свої тістечка «нюх-пух» і знамениті торти. Шкода, що з нами не буде містера Вундстона, який так любить усе смачне.
        - Не нападайте на добряка Х’ю, - заступилася Тійока. - Мені дуже приємно дивитися, як він їсть. Містер Вундстон не залишає на тарілці навіть крихти крему. Ви геніально їсте, містер Х’ю, - похвалила його Тійока й подала чергову чашку міцного гарячого чаю.
        - Я завжди твердив, - обізвався Кукудзі, - якщо це геній, то він і з вершковим кремом у животі - геній.
        Вундстон засопів і встав. Демонстративно добув сигару і вийшов у хол покурити.
        - Завтра після обіду, як попередив містер Вундстон, нас знайомитимуть з підземними арсеналами ранчо й розподілятимуть лабораторії. Містер Кукудзі, ви не проти, якщо я й там напрошуся вам у сусіди? - ніби жартома натякнув Павло.
        - Японія і Радянський Союз - добрі сусіди, - сказав Кукудзі, проводжаючи гостей.
        Містер Х’ю несподівано зголосився ночувати у будинку Тонако.
        - Містер Павел і місіс Кет з дороги, і їм схочеться від почити, - пояснив Вундстон своє рішення. - До того ж мені треба передати місіс Тійоці багаточисельні привіти від її знайомих.
        - У вас завелися нові знайомства? - здивовано спитав дружину Кукудзі. - Коли ж ви встигли?
        - Я тут півроку удосконалювала американську вимову. Невже ви забули? - тоненьким голосом проспівала Тійока, вибачливо усміхаючись до Острожних. Потім озирнулася на чоловіка: - Ви забули попрощатися з нашими сусідами…
        - У прощаннях завжди вчувається печаль, - зітхнув Кукудзі й усім потиснув руки. Білий, мов свічка, він стояв на порозі, доки за Острожними й Лілі не зачинилися двері їхнього будинку. - У прощаннях є гіркота втрати, - мовив тихо й розтанув у напівтемряві коридора. Там, де він щойно стояв, з’явилася. з дубових дощок глуха стіна, схожа на віко прихиленої домовини.
        XX
        Лілі займала дві кім. нати на першому поверсі. Там були кухня, вітальня, невеличка душова, якою користувалася лише вона. Поряд з кухнею була велетенська морозильна камера з трьома дверцятами.
        Павло й Катя займали другий поверх. Правда, в їхньому розпорядженні був ще просторий хол. Там дзумкотів невеличкий фонтан у кам’яному гроті, стояли вазони з квітами, а з широкого вікна відкривалася панорама пустелі.
        Катя полюбила цей хол пізніше, а сьогодні вона лиш глянула на нього й піднялась в свою ще не обжиту кімнату, завішану незнайомими килимами, з двома м’якими кріслами, низьким і широким ліжком, зеленавим шовковим абажуром під розмальованою стелею, торшером у вигляді суцвіття лілій, дзеркалами, стінками з десятками дверцят… Створювалося враження, що хтось уже обжився в цій кімнаті і лише на ніч поступився місцем гості. А завтра Катя ввійде в свою порожню кімнату, помиє вікна, підлогу, відсвяткує новосілля й подумає, де, що і як поставити. Підійшла до вікна, натиснула донизу мідну ручку й розчинила його.
        Небо палахкотіло від зірок. Темними обрисами залізних велетів стояли пальми. Ніде не світилося. І тут від голосу, тихого й хрипкого, перехопило подих:
        - Це ви, місіс Катаріна? - Катя не могла отямитися й усе ще дивилася вниз. - Якщо я вас налякав, то пробачте, але у мене служба, і я зобов’язаний…
        - Де ви? - теж тихо запитала Катя.
        - Я на варті, місіс, - відповів незнайомий голос, і Каті здалося, що вона чула його раніше. - Зачиніть вікно й опустіть жалюзі, - нагадав вартовий.
        - Я люблю спати з відчиненим вікном, сер, - дуже владно сказала Катя, але хрипкуватий шепіт застеріг:
        - Тут водяться дуже отруйні змії, які дуже люблять залазити у розчинені вікна, місіс.
        - Сер Пітер, це неправда! - скрикнула Катя. Це ім’я зірвалося з її уст мимоволі. - Сер Пітер, це справді ви? - непевно перепитала Катя.
        - Так, це я, місіс.
        - Коли ж ви прилетіли?
        - Сьогодні після обіду.
        - Це добре, що ви саме тут. Я не так боятимуся, бо є ще одна близька душа на ранчо. Вас друзі називають Літом? - Катя похолонула - вона вільно говорила й розуміла по-англійськи. «Боже, що зі мною? Я вже знаю цю мову? - вона механічно повторювала чиїсь слова. - Невже знову ті примари, що і на фермі Гленда?» - сахнулася Катя.
        - Кого ти злякалася? - тихо запитав Павло.
        - Під вікном стояв Пітер Гоулд, - прошепотіла Катя, соромлячись свого переполоху. - Може, це мені привиділось? Але я боюсь. Я буду спати з тобою, бо ми й так ніби чужі.
        Павло мовчки схопив Катю на руки, переніс у свою кімнату, вклав на ліжко і вкрив м’якою теплою ковдрою. Тут, у пустелі, вночі справді холодно, як дома восени.
        - Ти спи, а я ще попрацюю.
        Катя щось муркнула, повернулася на правий бік, обіймаючи подушку рукою й розсипаючи за спиною звивисту хвилю волосся.
        Павло ще якусь хвилю дивився на Катю, і здавалася вона йому такою маленькою і беззахисною, що навіть сам боявся уявити її саму в чужій кімнаті й десь в неоглядних пісках невідомої пустелі.
        «Нелегка їй випала роль на ці два роки, - подумав Павло й з притиском сказав собі: - Обоє ми це обійшли мовчанкою, хоча обоє ж добре знали, що чекає її тут. Чим я відплачу їй за цю жертву? І хто знає, чи вигоїться коли біль її душі за втратою того, чому вона служила? Наука, виявляється, стоїть над усім, чим живе й захоплюється людина. Наука не приймає ні умовностей, ні застережень, ні благань закоханих, ні страху перед незвіданим, ні погодинної праці: науці треба віддати себе без каяття, як жінці, і жити вірою, що ти, і ніхто інший, прийшов на цей світ для того, щоб відкрити нову браму в світ пізнання». Йому стало незатишно й прикро. Щоб розвіяти в душі непевну осмуту, швидко пройшов до столу, взяв грубий, у чорних твердих обкладинках записник і вивів на першій сторінці:
        «Ранчо Доута. День перший.
        За вікном дужчає шипіння. Можливо, то влягаються піски, можливо, перегукуються змії на нічних ловах, можливо, так згасають енергії, що накопичилися за день і не розрядилися.
        На тисячі кілометрів - чужа земля. І ця земля моя, бо на всіх у нас одна планета. І ми, напевне, одні на мільярди планет. Я приїхав сюди, щоб, якщо треба, вмерти в ім’я розуму на Землі. Чому я так трагічно думаю? Не знаю. Можливо, я просто дивився на Катю й сказав собі: як тяжко жінці вистояти проти того, що натворили народжені нею діти. А жінці треба вистояти й народити тих, хто ніколи не лякатиме свою матір передчасним кінцем її роду. Ми постійно повинні думати про те, як зберегти жінку для її високої місії. І якщо в ім’я цього доведеться вмерти, не треба зупинятися й звертати з цієї небезпечної дороги самоти.
        Пізно. Уже поночі. Завтра перший день спільної роботи. Страшно подумати про те, що ми можемо відкрити людям. І радісно й страшно, бо це відкриття на зло і на добро. Зараз я на ранчо Доута. Тут всюди слуги бога війни. Ввічливі і немилосердні… Лягаю спати під охороною телескопічної антени, схожої на оптичний приціл гвинтівки. Така ж антена над дахом у будинку Малькольна. Не хочеться думати про аналогії, але вони не йдуть з голови».
        Павло вимкнув світло і розчинив вікно. Війнуло гіркуватим повітрям. Було відчуття, що Павло стоїть у каюті корабля, який причалив до невеличкого острова з тьмавим обрисом пальм, а навкруги з ситим сичанням котив хвилі океан.
        Унизу пройшли двоє. Павло побачив пригашений блиск на їхніх шоломах.
        - Доведеться ходити до ранку. Інакше засну, - поскаржився молодий голос.
        - Тобі легше, а як хлопцям у таємних дозорах? - дорікнув бас. - У пустелі значно легше. Спробував би ти вистояти зміну в джунглях. Там просто п’янієш від затруєної паркоти.
        - На щастя, я там не був і, гадаю, ніколи не потраплю в те пекло з дикунами.
        - Поглядай на вікна, - звелів бас. - Дехто забуває їх на ніч зачиняти. А на Ранчо живуть незамінимі люди, хлопче.
        - Росіяни і японці все ще не сплять.
        - Думають, - зі сміхом прохрипів бас, і вартові зупинилися, їхні шоломи поблискували, наче латаття на темній воді.
        - А це справді приїхали найрозумніші люди світу? - перейшов на шепіт молодий вартовий. - Якби я мав таку голову, я б ніколи не погодився їхати на це ранчо.
        - Тихо, здається, тут проповз щитомордник. Ану присвіти.
        Жовтавий промінь розітнув морок, і Павло помітив, як заструменіло щось по землі. В ту ж мить живу стрічку простромила довга блискуча голка.
        - Готовий, - сказав молодий вартовий і обвів світлом ліхтаря довкола себе. - Більше не видно. Один приповз.
        - Завтра віднеси щитомордника Карлові. Він робить з гадючої шкіри прекрасне реміняччя.
        - Гаразд, спущу за два долари.
        Павло провів очима вартових, що вгадувалися по зблисках на шоломах. Зачинив вікно й задивився на тонке плетиво текстури відполірованого дуба. «Криптограма життя. - Острожний насупився й затулив вікно шторою. - Я багато думаю про аналогії. Це від неробства. Завтра ж зачиняюся у своїй підземній фортеці».
        XXI
        - Тут вам буде затишно, - мовила Тійока. - Книги, папір і магнітофон до ваших послуг. Ви яким чорнилом любите писати??
        - Чорним. Але навряд, чи воно сьогодні мені знадобиться, - голосно сказав Вундстон, розраховуючи на те, щоб його почув і Кукудзі, який ще вештався в холі, уважно подивився на Тійоку, потім змовницьки кивнув їй на крісло:
        - Не маю права затримувати вас довше, ніж цього вимагають обставини, але прошу сісти й уважно вислухати мене.
        - Я лиш зашторю вікна, - ніби попросила дозволу Тійока.
        Рвучко потягнула за плетений жовтавий шнур, і чорні стулки штори поповзли до середини вікна, гойднулися й стихли м’якою колонадою фалд від стелі аж до килима.
        - Вас щось непокоїть? - Вундстон бачив, як напружилася Тійока, ніби він мав виголосити їй суворий присуд.
        - Це так… Це минеться, - спробувала усміхнутися й швидко прибрала руки з плескатих билець крісла, переплела пальці, ніби відгороджуючись від Х’ю. Бачила, що Вундстон невдоволений її станом, пояснила: - Я досі під враженням від зустрічі з нашими сусідами. Вони обоє наче брат і сестра. І такі несподівані своєю добротою й довірою. З ними буде легко працювати, але це, по-моєму, буде нечесна гра.
        - Вам їх жаль? - тихо запитав Вундстон і показав очима на двері, за якими міг стояти Кукудзі.
        - Суто по-людськи. - Не підводячись з крісла, Тійока натиснула кнопку під ріжечком столу, і за кілька хвилин до кабінету ввійшла Таня Оліверос.
        - Що накажете, місіс? - запитала тихо, тримаючи на блідо-рожевому фартушку червонуваті від гарячої води свої маленькі руки.
        - Приготуйте постіль для містера Тонако в моїй опочивальні. Сьогодні у кабінеті спатиме містер Вундстон. Тут я сама впораюся. І передайте пану Кукудзі, що я довго не затримаюся.
        - Добре, місіс, - мовила Таня. Потім перевела погляд на зосередженого Х’ю. - Якщо вам забажається кави чи чаю, я завжди до ваших послуг, сер.
        - Ви дуже люб’язні, міс, - подякував Х’ю.
        Коли за служницею зачинилися двері, Тійока не впізнала Вундстона - обличчя його було холодним і непривітним.
        - Ви не маєте права забувати про свою місію, люба Тійоко. Мені не хочеться про це вам нагадувати, але реальність життя завжди за вашими плечима, місіс. Реаль ність, яка не зважатиме ні на ваші виправдання, ні на вашу красу. Ви дали згоду, і тепер відмовлятися пізно. Той, хто хоче мати владу над грішми, повинен стати монархом над собою. Мені, як вам відомо, теж багато хто подобається, і в мене є серце. Я люблю Малькольна, але ніхто й ніщо мене не зупинить, якщо друзі зрадять мене.
        - Це тому, що ви мужчина, сер, - заїкнулася Тійока, - і вам це робити не вперше, а я лиш маленька жіночка, яка боїться всього на світі.
        - Боже! - не витримав Х’ю й гучно сплеснув у долоні. - З вашою вродою і безпосередністю ви можете стати фавориткою самого Президента, не те що подружкою Кет.
        Душа жінки набагато складніша, ніж вам здається, сер, - заперечила Тійока. - Часто жінка здається на милість чоловіка, щоб не мати зайвої мороки, але не завжди вас обійматиме впокорена жінка, містер Х’ю.
        - Не заперечую, але в конкретному ділі… - Вундстон глянув на шафи з книгами: - В Острожного аналогічні меблі?
        - Ви добре знаєте, сер…
        - Я повинен бути впевненим, що це помітили ви, місіс.
        - Я хотіла б лише знати: як часто будуть проводитися сеанси фільтрації?
        - О, ви навіть терміни запам’ятали! Не раджу ними похвалятися. Головне - напустити побільше туману в голову. Спробуйте захопити Кет йогою і переконати, що через місяць усе минеться. Гадаю, за цей час ми налагодимо постійний контакт Острожний - Макларен без зайвого контура настроювання.
        - Ви не відповіли на моє запитання, сер.
        - Перший сеанс підміни оригіналу мав бути сьогодні.
        - Боже, як це, мабуть, страшно чути те, що ти думаєш, - прошепотіла Тійока. - А Кет після цього не стане психопаткою?
        - А що вам до того? - ледь не вибухнув лайкою Х’ю. - Якщо ви не переконаєте Кет, що це ефект марева, який легко лікується, то вона, звісно, може збожеволіти. Але ми в цьому не зацікавлені, місіс, - підкреслив Вундстон.
        - Гаразд, я зроблю більше ніж можливо, - пообіцяла Тійока і натякнула на гонорар.
        - Ми перекажемо його на ваш рахунок в японському банку. - Х’ю підвівся з крісла. - Попросіть Кет, щоб вона не турбувала чоловіка своїми телепатичними міра жами. Це заважатиме йому в роботі. На випадок неперед баченого надішліть листа на головну пошту Атланти на ім’я Джоя Блеклі. До запитання. У листі повідомте: «Приїхати не зможу. Чекаю батька. Кароліна». Ви не за були, хто така Кароліна?
        - Не забула, сер, але всі ці умовності нагадують мені дитячу гру, сер, - повеселішала Тійока, бо їй не вірилось, що один її необережний крок міг стати останнім, що вона, як і Вундстон, ніколи не стане свідком, якщо Хілда Брайнт. сяде на лаву підсудних.
        - Ви серйозно гадаєте, що це лише гра, за яку вам на рахують справжні гроші? - насмішкувато запитав Х’ю, але від того, як він подивився на Тійоку, їй стало моторошно, і вона згадала, що точнісінько так подивився на неї маленький сухорлявий чоловічок, коли вона в готелі Атланти заповнювала картку співробітниці фірми «Релікт».
        Тійока не знала, чим налякав її той погляд, але від чула, що, в разі похибки, їй доведеться платити не лише власною совістю й ганебною втечею на батьківщину: так дивляться на приречених.
        Тійока, маленька й рішуча, стояла перед набурмосеним Х’ю, і Вундстон зрозумів, що в цій вродливій, немов порцеляновій, японці б’ється серце жінки, здатної на нечувану хоробрість і вишукану жорстокість. Хоча, як знав Х’ю, саме такі жінки були найбільшими боягузами, коли йшлося про їхнє власне життя.
        - Ви починаєте мені подобатися, - полагіднішав Х’ю. - Тепер я можу спокійно їхати.
        - Але у мене ще не все, - холодним тоном заявила Тійока. - Ще в готелі мені пообіцяли, що скажуть пізніше, як я зможу вийти з гри. Я хотіла почути про це зараз. Правда, шановний Тедді, хоча він такий Тедді, як я Каро ліна, спробував тоді перевести все на жарт і пообіцяв влаштувати бенкет за рахунок «Релікта», коли мене проводжатимуть на пенсію. З вашого погляду я зрозуміла, що «Релікт» нагадує камеру Овскура, звідки практично вийти неможливо.
        - Ви менше про це думайте і питайте, люба Тійоко. Це аж ніяк не пасує вам і може позначитися на вашій вроді, - недбало махнув рукою Вундстон, добуваючи з кишені вечірню сигару. - Живіть, допоки живеться: ще ніхто в світі не переплигнув через свою межу. За два роки з вами нічого аж такого не станеться, і ви спокійно поїдете додому тринькати свій капітал.
        - Ні, Вундстоне, - як до рівного, звернулася Тійока. - Я молода, і для мене це все надто висока ставка. До того ж ви там гуртом, а я тут лишаюся сама. І не на один мі сяць. Тому прошу виконати бодай одну умову: проводити сеанси першого, сьомого і тринадцятого числа кожного місяця японською мовою. Не забудьте перекласти ці дати на періодичність зміни мого коду. Так мені легше буде пояснити Кет період акліматизації в міражних явищах пустелі.
        Цю умову буде трохи важче виконати, місіс, - у за думі мовив Х’ю й пройшовся кабінетом. Тійока стояла біля високої кам’яної вази, стискаючи в пальцях довгий коляк гледичії. У серці Вундстона ворухнувся жаль: «Яка з неї диверсантка? Навіть інтелектуальна. Вона з’явилася на світ для материнства і великої любові, та цей світ розбестив її грішми і продав її красу». Водночас Х’ю розмірковував про химерну систему самозбереження «Релікта», яка рятувалася на кістках своїх агентів. Вундстон шукав гарантії і не знаходив: надто багато обставин стояло на заваді її і його життя. «Вона одурила природу й одружилася з розумним Кукудзі, щоб сяяти в суспільстві. І, можливо, зраджувати чоловіка. Але вона помилилася, бо талант не має часу на раювання в житті. Геній великий у самотині творчості. Тійока вирішила стати знаменитою сама і одурила себе», - дійшов висновку Х’ю, але йому не хоті лося, щоб чергова Кароліна не повернулася з прогулянки по пустелі. Він не втримався, наблизився до Тійоки і майже в самісіньке вухо проказав:
        - Не ходіть на прогулянки в пустелю з Пітером Гоулдом. Завжди просіть з собою Кет. І беріть пістолет Кукудзі. - Вундстон відсторонив від себе Тійоку. - Ви чарівні.
        У німому здивуванні дивилася Тійока на Х’ю в широких штанях, велетенській сорочці, з ледь приплюснутою головою на похиленій шиї, дивилася й не розуміла, чим вона пробила шкаралупу його жорстокого серця й збудила до милосердя. «Можливо, коли збираються до гурту лише підлі й невситимі до грошей, межи ними теж народжується любов?» - розхвилювалася Тійока і вдячно поцілувала Х’ю в м’які, з присмаком тютюну губи.
        - У вас ще все попереду, сер.
        Х’ю розгубився й не встиг нічого відповісти, бо за Тійокою зачинилися двері.
        XXII
        Хілда Брайнт вийшла з ліфта на верхньому майданчику телевежі й зупинилася перед вузькими, теж схожими на ліфтову клітку, дверима, відімкнула їх власним ключем і опинилася в напівсферичному кабінеті з високою, на всю стіну панеллю та довгастим столом, за яким сидів Джой Блеклі.
        - Не запізнилася? - весело запитала Хілда й опустилася в крісло.
        Жвавий, ще молодий Блеклі мовчки дивився на Хілду відсутнім поглядом і ніби згадував, де й коли він бачив цю жінку. Глибока зморшка залягла в його міжбрів’ї, а чорні, з антрацитовим блиском очі наче вкрилися невидимим попелом, і від того стали матовими й холодними. У правій руці Джой тримав олівець і механічно вертів його пальця ми, прислухаючись до рівного гудіння апаратури.
        - Мабуть, ще зарано, - сказала Хілда й розшморгнула блискавку на шкіряній торбинці, добула звідти чекову книжку, свою улюблену ручку «Реіікап» з синім водостій ким чорнилом і виписала на ім’я Джоя Блеклі двадцять тисяч доларів.
        Пискнув короткий сигнал, аж Хілда здригнулася, і Блеклі ожив, ніби виринув з вакууму.
        - О, ви вже тут? Я вас радо вітаю, міс! - вигукнув Джой і, немов з катапульти, вилетів з малого крісельця. - Я трохи затримався на сеансі з погребом Гленда. Поки все йде чудово. Я приготував до вашого візиту ось цей невеличкий ролик.
        Хілда тільки водила очима за метким Джоєм. Клацнув тумблер, і на панелі замигтів екран радіоскопа.
        - Це нова партія матеріалу, - пояснював Джой, коли на екрані почали з’являтися трохи розгублені обличчя жінок, чоловіків і дітей. - Зверніть увагу на їхні очі. Ніщо так не реєструє стан душі, як людські очі. Ні-ні, то Гленд. Я локалізував його від біошоку, - коментував Джой, стаючи поряд з Хілдою і тикаючи вістрям олівця в напрямку екрана. - Помічаєте, в погляді кожного, особливо у дітей, здивування, навіть захоплення. Поки що я настроюю їх біочастоту на мій імпульс. Ось перша вправа - надія на те, що саме в таких підземеллях, де вони зараз знаходяться, Америка переживе атомний апокаліпсис. Гляньте, вони плачуть і цілують старого Гленда. А зараз почнеться най цікавіше: радіоімпульс другої вправи - росіяни готують революцію в Штатах, яка принесе нам голод і нещастя. Символіку я взяв з голови одного куклукскланівця під час його істерії. Даю підсилення…
        Хілді різонуло вуха: так нестямно кричать тільки ті, хто падає в прірву.
        - Руські і негри - наші вороги і ганьба планети!
        - Америка або ніхто!
        - Напалм на червону коросту!
        Джой стишив звук і озирнувся на Хілду. Навіть він, перебачивши усякого під час зйомок у підземеллі Гленда, здивовано підвів брови: Хілда перебувала в стані сатанинського блаженства. Очі в неї палали, ніби вона сама йшла на чолі тих головорізів у білих балахонах, обличчя мінилося й вигравало рум’янцем. Хілда вже бачила свою армію рабів, прикутих до чорної невидимої галери безуму сплеском радіохвиль, отруєних чадом садизму.
        - Геніально, - прошепотіла, підносячи вгору розкриті долоні, ніби молилася до радіоекрана. - Боже, невже це правда? Невже ти благословив нас зробити з людьми те, чого й сам не міг вдіяти своїм всесиллям? Блаженство й ненависть, тупа покора й невситима помста, планета геніїв і планета дурнів - це все буде в руках тобою обраних, о боже праведний і єдиний! - з надривом простогнала Хілда й закрила обличчя руками, здригнулася й завмерла, ніби скам’яніла чорним ідолом.
        Джой вимкнув монітор і зупинився в нерішучості.
        - Я вірила, що остання війна минеться без розору і крові, - мовила Хілда, полегшено зітхнувши. - Чи не про відати нам на радощах містера Гленда? Я зголодніла, а Гленд любить здивувати делікатесом з свого вічнозеленого раю.
        - Я не проти, але за три хвилини у мене сеанс з об’єктом «О - М». Потім я у вашому розпорядженні, міс.
        - А ви хитрун, Блеклі, - усміхнулася Хілда й насварилася пальцем. Потім поклала на тумбу з телефоном виписаний чек. - На ці гроші візьмете пульсарний радіозонд. І не забудьте, там беруть лише готівкою.
        - Гаразд, міс, - відповів Блеклі, розуміючи, що Хілда знову провела між ним і собою межу рангів. Побачив суму, яка набагато перевищувала вартість установки, й ще раз подякував Брайнт.
        - Ви тут дарма хліба не їсте, - прокоментувала Хілда свою щедрість. - Сьогодні ви мене просто вразили. Треба неодмінно це показати Джіму, щоб він швидше розкошелився.
        - Не забудьте, міс, що такий ефект можливий лише в контакті з потужною антеною, яку ми змонтували у квітни ку Гленда. Її не понесеш в Атланту чи на інший полігон Штатів.
        - Якщо виникне потреба, ми піднімемо антену в космос. Ви не хочете стати космонавтом, Джой? Це так заманливо, а ви ще молоді. Подумайте над цією пропозицією, Джой.
        - А потім, коли я приземлюся, нове суспільство скаже, що в космосі я набрався червоної зарази, і мене спалять разом з кораблем, - відповів Джой з улесливою по смішкою.
        Хілда не встигла відкрити рот, як почувся тонкий писк, і тієї ж хвилини Джой завмер. Очі його непорушно дивили ся в порожнечу й меркли, ніби вигорали зсередини, щоки зблідли, увесь він став схожим на мерця чи воскову подобу з єдиною живою ознакою - пульсом на синій скроні.
        «Таке обличчя матиме людина, котра керуватиме радіоцивілізацією, - подумала Хілда й жахнулася від здогаду, що саме такою мумією стане сама, коли сяде за пульт всепланетної радіокоманди. - Чи знатиму я тоді звичайні людські радощі? Чи буде в мені бажання чекати вечорами свого коханця? Ким я стану тоді? А що зараз коїться в голові Джоя? Що відчуває він? Велич своєї влади над іншим розумом чи перед його зором пролітають лише сим воли команд і рядки фраз німої розмови двох абонентів? І який той світ, де зараз опинився аскет Блеклі? Можливо, краще нехай залишаться сироти й каліки на попелищі вій ни, ніж існуватимуть на планеті живі манекени без власних почуттів і власного болю в душі? Ні-ні! Не треба сумнівів і розчарувань! Я мушу бути непохитною навіть тоді, коли переді мною постане смерть. Це буде єдина моя можливість покінчити з арміями, зброєю. Не буде злодіїв і нероб, розпусниць і багатих - рівним нічого буде ділити, і тоді нарешті закужелена димом і зранена вибухами планета спочине в благодаті земного раю, - тішила себе Хілда, знаючи, що все буде не так, що не для того Джой Блеклі доводить до
оскаженіння осуджених екскурсантів, яких називає черговою партією матеріалу для своїх досліджень. Хілда обіцяла собі, що, як тільки стане володаркою світу, теперішній Президент чи його наступник буде просто блазнем у її рожевому мармуровому палаці на березі найтеплішого моря. - І це відбудеться, напевне, дуже скоро, - сказала собі, повертаючись у реальний світ маленького кабінету з веселим Блеклі, котрий уже переводив на постійний режим роботи свої невидимі звідси антени, яких за невловиму мить сягав імпульс з головної антени „Релікт“».
        - Ви хоч раз бачили себе під сплеском сеансу? Я маю на увазі ваше обличчя, - запитала Хілда.
        - Я тоді бачу інших, міс, - відповів Блеклі. - Це набагато цікавіше, ніж длубатися у власних емоціях.
        - І вас не гризуть докори?
        - Я пройшов непогану школу і завдячую тим містеру Тедді.
        - А ви не боїтеся перетворитися на штучний інтелект? У недалекому майбутньому ця грань між реальним і штучним стане майже непомітною. Я гадаю, тільки той залишиться людиною, хто втримається між добром і злом.
        - Я не забиваю собі голову дурницями, міс Хілда, і тому люблю світ таким, яким він є.
        - А ви не ризикуєте опинитися серед тих, кого називаєте зараз матеріалом? - поцікавилася Хілда.
        - Без мене не обійдуться, - сказав Джой, ніби доводив незрячому, що той сліпий.
        - Ви справді незамінимі, Джой, - погодилася Хілда, і в неї закрався сумнів, чи Блеклі не зрадить її, якщо Джім Френк заплатить більше. «Ні катуванням, ні смертю Джоя не злякаєш, - переконувала себе Хілда, спостерігаючи за швидкими й точними рухами Блеклі, що маніпулював на своєму пульті. - Розкоші життя або смерть - це все, у що він вірить. Просто життя йому не потрібне. Він серед тих, кого вербує „Релікт“. І саме такі переживуть багатьох. Можливо, й мене», - подумалось Хілді, хоча недавно бачила себе володаркою світу. Вона намагалась вирватись з полону сумнівів, що виснажували її після візитів до Джоя Блеклі. - Минулого разу ви скаржилися на швидку зміну частот при роботі з об’єктом «О - М», - діловим тоном нагадала Джою і підійшла до еліпсовидного ілюмінатора, повз який пропливала маленька сіра хмаринка, прокіптюжена смогом сусідньої димокурні. - Ви встановили тут якусь закономірність?
        Джой клацнув застібкою великого чорного портфеля.
        - Я сьогодні все зробив і все взяв з собою. Біоритми вищої мислячої матерії можна поділити на п’ять зоночастот. Я не беру до уваги кретинів та ідіотів - ці піддають ся повному керуванню й фільтрації. Там, правда, нема чого й позичати.
        - Ви помиляєтесь, - холодно підкреслила Брайнт. - Для того, щоб з нормального зробити кретина, треба мати біошоковий імпульс кретина, І. це епізодичний, не вибір ковий, а універсальний для всіх вікових груп. Мені прикро, Джой, що я мушу вам знову про це нагадувати.
        - Це компетенція Вундстона, - не погодився з Хілдою Джой, спостерігаючи у вікно за далеким маленьким гелі коптером, що, ніби комарик, грібся пропелером над сивою запоною міста й бокаса обминав шаблюватий конус телевежі. - Зверніть увагу на жовтий гелікоптер, - несподівано підказав Хілді. - Приблизно на таких сумнівних крилах тримається здоровий глузд людини. Досить його збити з ритму, і людина полетить шкереберть, і вже ніщо не по верне її до нормального стану. Ми з вами теж уміємо тільки калічити. Наше відкриття на стадії пороху.
        - Тобто? - не вловила зв’язку Хілда.
        - Порох винайшли китайці. Так?
        - Це обов’язково уточнювати?
        - Так, бо засипали той порох у гармату не китайці, а європейці. Ми з вами теж знайшли щось лихе і не знаємо, як повестися. Можна незабаром натиснути кнопку й разом з усіма нашими телеглядачами збожеволіти, а можна відучити людей від вина й тютюну, проте нам не дозволять великі світу цього. Отже, нам доведеться теж подумати про гармату, міс.
        - Ви цю ідею запропонуйте Джіму Френку.
        Джой не витримав і розсміявся, тамуючи нервовий дрож.
        - Ви гадаєте, ми не зуміємо поділитися і перекусаємо ся? - запитала Хілда і тихо звеліла: - Перестаньте блазнювати й гляньте мені в очі, Джой.
        - Я завжди люблю дивитися у ваші очі, - скокетував Джой. - Мене лише дивує, що під час останнього сеансу ви думали про земний рай, а тепер шукаєте покупця в стінах Пентагону. Я вгадав, міс?
        - Блеклі, - підвищила голос Хілда, - ви забуваєте, хто перед вами.
        - Ні, міс. Я завжди поважаю начальство. І лише з по ваги до вас не приховую правди. Символи ваших думок були схожі на прозору тінь, нетривкий міраж, але досить чіткий, щоб його розгледіти.
        - Мало хто про що думає, - примирливо сказала Брайнт. - Якщо записати всі думки людини, це буде схоже на безглуздя. Самоконтроль утримує нас в межах розум ного.
        - Наш порох якраз і піде на те, щоб випалити умовності контролю. Як ви гадаєте, така армія зможе воювати?
        - Цю ідею ми продамо без участі Вундстона. Ви не проти?
        - На двох легше ділити, міс, - натякнув Блеклі, мовляв, він ніколи не був у змові з Х’ю, й улесливо додав: - Тим більше, що на мою долю припадає лише третина. Я не помилився, міс? - При цих словах Блеклі дістав зі столу пістолет середнього калібру й сховав до кишені піджака.
        - Ви носите зброю? - здивувалася Хілда, хоча у її торбинці завжди лежав бельгійський браунінг.
        - Світ не без добрих людей, - хмикнув Джой, - але їх так мало, що часто доводиться покладатися лише на себе. Отже, в дорогу?
        - Не забудьте ввімкнути сигналізацію: в присутності жінок чоловіки іноді втрачають контроль над собою.
        - Я нічого й ні за яких обставин не забуваю. - Блеклі непомітно для Хілди натиснув ногою біля стіни одну з металевих пластин, якими було викладено всю підлогу в його захмарному кабінеті.
        Ліфт, схожий на порожню бляшанку з-під кави, з легким поцокуванням лічильника поверхів, падав донизу. Вежа була надто високою, і Хілда не витримала довгої мовчанки.
        - Ви остаточно вирішили холостякувати? - з салонною бравадою запитала Джоя й дала зрозуміти, що службові стосунки залишилися в сталевому кабінеті й тепер можна побути добрими приятелями.
        - Невідомо, що може статися з моїми дітьми, Хілдо, - мовив Джой і прицмокнув язиком. - А народжувати комусь тупоголових буйволів не лежить душа. Нехай краще на мені доля поставить крапку. На останній розумній люди ні із роду Блеклі.
        - А якщо природа не допустить цього і ми разом із своїм відкриттям канемо в небуття?
        - Е-е, Хілдо, з такими прогнозами вам треба негайно подавати у відставку.
        - Ви теж відчуваєте постійний страх, тільки вмієте мовчати.
        - Боятися й робити свою справу: - це одне, а грабу вати «Релікт», знаючи наперед, що його чекає банкрутство, - це вже зрада, міс.
        Хілда кокетливо покрутила в Джоя перед носом ремінцем своєї сумочки й, перш ніж на табло спалахнула кінцева зупинка, застерегла:
        - У «Релікті» ходили чутки про ваш песимізм. Про бачте, колего, але мені сьогодні довелося зазирнути у вашу панічну душу. Я це зробила лише для того, щоб не поновлювати одну з підземних камер містера Гленда. Сподіваюсь, ви мене зрозуміли й не маєте кривди в душі?
        - Я не знав, міс, що ви по сумісництву ще й кат, - блиснув очима Джой і перший вийшов з ліфта.
        XXIII
        До підземної лабораторії Павла супроводжував лаборант Фред Гаррелсон. Острожний ніяк не міг зрозуміти, чому цей білявий молодий чоловік з зеленкуватими очима так йому не сподобався. Чому Павло неуважно слухав пояснення Фреда й усе прискіпливіше придивлявся до його гоструватого обличчя з стріловидним носом і високим матовим чолом? «Губи, - здогадався Павло. - У Фреда дуже тонкі губи і маленький рот. І руки. Тонкі й довгі, з сухуватими пальцями. Щось єзуїтське є в цих короткуватих рукавах чорного піджака і білих, бездоганно випрасуваних манжетах сорочки. А як він посміхається! Жодна лагідна рисочка не з’являється на його обличчі, а очі залишають ся холодними й настороженими. Невже мені з ним працювати? А можливо, у цієї неприємної людини світлий розум?..»
        - Ви мене не чуєте, сер? - у здивуванні запитав Фред і зупинився, заступаючи дорогу між ледь вигнутими стінами вузького коридора.
        - Здається, я справді задумався. Вибачте, Фред, - Павло помітив, що вони стоять біля широкого дерев’яного жалюзі, над яким виведено білою фарбою ім’я Острожного. Ні національності, ні титулу, ні назви країни. Тільки прізвище. - Ми вже прийшли? - Павло повів очима вздовж стіни, шукаючи прізвище Тонако.
        - До вашого сусіди метрів триста, - підказав Гаррелсон.
        - Тут, певне, розкішні лабораторії, - сказав Павло. - Що ж, подивимося.
        Гаррелсон добув з кишені тонку вузьку пластинку, встромив її в щілину металевої планки, й важка дерев’яна ляда піднялася вгору, відкриваючи двері з темнуватої латуні. На дверях - ручка у вигляді бронзової кулі й чорний диск для набору цифрового коду.
        - Відчиняти лабораторію повинен я, - пояснив Фред. - Числа міняють двічі на день, тому не варто ще й цим забивати вам голову, сер.
        - Надмірна турбота, - мовив Павло. - Хоча з цього коридора навряд чи можна втекти. Та й що тут красти?
        - Крастимуть вас, містер Острожний…
        Фред розчинив двері, пропускаючи Павла до невеличкого холу.
        - У цій шафі ваш одяг, сер, - Фред показав на розсувні дверцята вмонтованої в стіну шафи. - Праворуч по коридору - санітарні служби. Душ працює постійно.
        - Чи можу я затримуватися після роботи? - запитав Павло. Його починало дратувати, що над ним тяжітиме кимось установлений режим і Фред щодня нагадуватиме про це.
        - Працювати тут можете хоч до ранку, - офіційно повідомив Фред. - Я теж люблю працювати вночі, як ви. Я про це знав з самого початку.
        - Знали? - здивувався Павло. При неоновому освітленні обличчя в Гаррелсона було неприродно біле, і тільки очі, повні молодечого шалу, виказували його енергійну натуру. - Звідки й що саме ви про мене знаєте?
        - Щиро? - якось буденно мовив Гаррелсон і вперше приязно подивився на Острожного, легенько почісуючи нігтем над білуватою бровою.
        Павло витримав паузу.
        - Звісно, про таке не питають, - заговорив Фред і пройшов до наступних герметичних дверей. - Тут ваш кабінет. Якось не випадає знайомитися у передпокої, - Фред зупинився посеред просторої кімнати з штучним пейзажем за широким примарним вікном.
        «До чого тут усе знайоме», - вражено подумав Острожний, оглядаючи затишне помешкання з широкою паркетною дубовою клепкою, велетенським двотумбовим столом, покритим горіховим шпоном. Стелаж з книгами, що займав стіну напроти столу, був зібраний з дубових дощок. Два просторих крісла з штучної шкіри й з мідними заклепками на хвилястих спинках. Навіть бронзова люстра з натертим до блиску листячком, пуп’янками зав’язі й матовими кришталевими пелюстками якогось білого квіту, навіть штори й підставки для квітів - усе навіювало спогади про щось бундючне й зарозуміле. «Та це ж квартира Черепа! - Світлі промінчики сміху заяскріли в Павлових очах. - Тут мав працювати Іван Антонович Череп, і кабінет скопіювали з його домашніх апартаментів. Думав сидіти тут Череп, а доведеться звикати Острожному. Напишу додому - не повірять».
        - Тут усе влаштовано за моїм проектом, - пояснив Фред. - Росіяни люблять старовину. Я не помилився в смаках?
        - Усі люблять старовину, яка зроблена руками великого майстра. - Павло думав про Черепа, який намагався влаштувати у своїй квартирі антикварний магазин. - Ви б теж не відмовилися, чи не так?
        - Я люблю старовину. Але мені здається, що я вам не догодив. Ви погляньте сюди, сер. - Фред показав на широку шафу, що стояла ліворуч від столу.
        Вона була схожа на кахляну піч з тонким плетивом дикого винограду. Насправді це був шедевр невідомого майстра, який довгі місяці тупцяв перед дошками з дерев’яним молоточком і долітцями найрізучішої криці. Майстер, мабуть, нашіптував щось своїми тихими й терплячими устами, вкриваючи столітню грушу лапатим листом винограду. І кожен вузлик на лозі, кожна ягідка пружного кетяга промінилась і кидала тінь на завощене тло дерева, як при низькому вечірньому сонці.
        - Де ви купили це? - запитав Павло. - Невже все зроблено на ваше замовлення?
        - Мені пощастило придбати це в антикварній лавці, - відповів Фред. - Рідня колишніх емігрантів спродує старовину, віддаючи перевагу пластику. Мені здається, що й душа таких людей схожа на міхурець із кольорового нейлону. Недарма у нас називають таких слабкодухими, бо вони справді не здатні до великих страждань і впертого чекання. Ці люди або байдужі до чужої біди, або при найменших труднощах кричать про трагедію власного життя. Майстер, який створив це диво, був великою людиною. Шкода, що стара Росія не помічала майстрів.
        - Ви добре знаєте Росію? - швидко запитав Павло, і Фред зрозумів: його слова зачепили Острожного за живе.
        - Я не був там, але вірив книгам, - тихо одказав Фред і миролюбно запропонував: - Давайте поп’ємо чаю. Нам треба якось обживати свою лабораторію.
        - Не заперечую, - погодився Павло. - А я можу привести сюди дружину? Я хотів би їй показати це диво.
        - На жаль, сер, ваша дружина зможе сюди ввійти лише перед від’їздом додому.
        Павло сів біля низенького столу, де білими мушлями стояли напівпрозорі чашки на майже пласких блюдцях. Фред вмикав електросамовар.
        - Чесно кажучи, я просився до містера Макларена, але Вундстон порадив попрацювати у вашій лабораторії, бо, мовляв, відкриття хвилі гравіталу за вами. Отже, звання доктора у мене в кишені.
        - Ви прийшли сюди тільки за цим? - запитав Павло, згадуючи свого аспіранта Петра Гулька. - Ви мене засмутили, Фред.
        - Ви повірили в слова, а слова без конкретної роботи - це лише ідея, не підкріплена лабораторними дослідами, - без тіні образи додав Фред. - Я навіть здогадуюсь, з ким ви мене порівнюєте.
        - Можливо, мій сум недоречний, але я не зустрічав ваших праць, Фред. Між тим ви вже зараз на такому рівні, що про вас повинен говорити вчений світ.
        - Я працював у фірмі, яка не любить рекламувати своїх співробітників. Ви, напевне, здогадуєтесь, про кого я кажу?
        - Ні, мене це не обходить. Я хотів лише уточнити: мою біографію ви теж вивчали в тій фірмі?
        - Я керувався одним: легше працювати з тим, кого знаєш, - ухилився од відповіді Фред. - Оскільки я лаборант, то повинен знати свого шефа.
        «Молодий, здоровий, - оцінював Павло жвавого Фреда. - Не інакше як мені його підшукали генерали. Напевно, їм дуже хочеться підняти в океані гравіталовий шторм. Без вітру й грому. То може бути страшне цунамі, хвиля якого змете з материків усе, що ляже в перехрестя прицілу».
        - Скуштуйте бальзам пустелі, - запропонував Фред, доливаючи в чай червонясту рідину. - Його готує наш кухар.
        - Ви мешкаєте в гуртожитку? - поцікавився Павло, дивуючись, що раніше навіть не подумав про казарму внутрішньої охорони і гуртожиток і лаборантів. - Як вам подобаються умови?
        - Зайдіть у гості. У кожного лаборанта свій блок. Іноді гнітить самотність, але я звик.
        - При нагоді обов’язково провідаю, - пообіцяв Павло.
        - Мене попереджали, що посланці Москви - страшенно недовірливі люди, - сказав Фред.
        - Безцеремонність - манера ділового американця чи риса вашого характеру?
        - Цього, окрім вас, ніхто не помічає, сер, - офіційним тоном відповів Фред. - Поштивість пасує лише дипломатам, а тим, хто в себе дома, нічого церемонитися. Інакше вас заштовхають у кут до невдах, і навряд чи про такого згадає вічно п’яна фортуна. У нас люблять відчайдухів і тих, кому щастить. А щастя в долі без крові не випросиш.
        - І в такий спосіб ви хочете стати великим ученим?
        - Я приїхав у ці піски, щоб зробити кар’єру. Методи мене не цікавлять, сер.
        - Що ж, як у нас кажуть, бог вам у поміч, - суворо мовив Павло. - Ваші обов’язки полягатимуть у тому, щоб підготувати полігон і перевірити роботу імпульсної установки. На випадок успіху мені доведеться ділити пальму першості з Маклареном. Вам я лише зможу подякувати за бездоганні умови в лабораторії.
        - Але ж я однаково знатиму, як це робиться, і зможу продемонструвати хвилю гравіталу без вашої допомоги. Тим більше, я не піду на поклін до містера Макларена, - відкрив свій намір Фред. - Не радив би вам критися від свого лаборанта: можливо, саме в моїй голові спалахне те, що замкне ланцюг у вашому відкритті.
        - Ви маєте рацію, Фред, - спохопився Павло. - Розум наш працює для людства. І чи працюватиме та енергія на електростанціях Рассела, чи нею змітатимуть сміття з океанів - не так уже й важливо, бо цією енергією володітиме не лише Америка. Її знатимуть на всіх континентах.
        - Х’ю Вундстон називає біг хвилі гравіталу енергією потрясінь, - сказав Фред і радо потер руки.
        - А ви можете уявити, як падатимуть хмародери, коли над ними прокотиться та «енергія потрясінь»?
        - Ви… серйозно? - по мовчанці запитав Фред.
        - Хвиля гравіталу, по-моєму, не залишить після себе ні радіації, ні пожеж, ні старого світу. І не треба ніякої зброї підіймати в космос, і ніхто не виступатиме проти ядерних баз, бо для цієї хвилі не треба спеціальних споруд. Невеличку установку можна сховати навіть у каюті капітана.
        - Ви так говорите, ніби шкодуєте, що дали згоду працювати в Міжнародному центрі нових енергій.
        - Ядерна смерть у будь-яку хвилину може вибрити Землю, як голову тифозника. Ця смерть лякає навіть агресивних генералів. - Павло підвівся й запропонував оглянути полігон.
        З оглядового майданчика полігона було видно всі триста метрів каналу з синюватою водою і манежним колом з рівчаком спіралі.
        - Глибина однакова? - запитав Павло, вдивляючись у дзеркальну поверхню мілкого дна.
        - Різниця хіба що в кілька міліметрів, - відповів Фред.
        - Павло простягнув руку в напрямку блакитної стрічки для розгону хвилі.
        - Звідси гравітал піде у вічний танок між добром і злом. Ви вірите, що це станеться тут? І станеться несподівано швидко, - з незрозумілою пересторогою в голосі сказав Острожний. - Я вже, здається, бачу ту нестримну лавину, що, можливо, змете й нас з цього містка.
        - Ви так несподівано мислите… - обережно натякнув Фред.
        - Є антропологи, які твердять, що голова людини тримається на шиї інопланетної потвори. Цих учених легко обізвати пройдисвітами і шарлатанами. Але я часто думаю над тим, що в природі нашої планети все живе має міру в потребах, і тільки людина не має меж своєї розпусти. Духовної і тлінної. Я відчуваю той біль, з яким природа дивиться на нас - на свою надію, Фред. Ми хочемо добути таємні сили, хоча не знаємо, як з ними бути і чи не загине природа від того одкровення.
        - Це філософія, сер, - коротко заперечив Фред.
        - Філософію завжди ненавиділи вбивці. Не тільки через свою обмеженість, а й тому, що справжня філософія - це людська совість. Тому, перш ніж сісти за броньоване скло пульта, я мушу переконатися, що поруч зі мною чесний учений, а не кентавр.
        - Я буду прагнути вашого ідеалу, - сказав Фред, аби тільки спекатися розмови про філософію і мораль добродійства, якої він не визнавав, бо де шкодило бізнесу. - Раджу вам особисто оглянути кабіну й переконатися, що ніяка сила не зрушить цієї прозорої фортеці.
        - Отаку хистку загорожу ви називаєте фортецею? - щиро здивувався Павло, показуючи очима на підняту над водою скісну кабіну з броньованим склом.
        - Я не думаю, що по нас лупитимуть з гаубиць, - знічено зауважив Фред.
        - По нас вистрілить сама природа, а калібру її гармат і силу заряду навіть ми з вами не знаємо, - зауважив Павло й по-приятельськи звернувся до Гаррелсона: - їдьмо до нас у гості, Фред. Сьогодні у нас на обід борщ з почеревиною. І вареники з сиром та грибами.
        Павло і Фред якусь мить мовчки дивилися одне на одного, і Фред збагнув, що Острожний як учений замикався від нього на глухі, хоча й некодовані, запони, і відтепер він бачитиме офіційного Острожного з вічною задумою у глибоких сірих очах.
        XXIV
        Малькольн поснідав і вийшов прогулятися до річки. За звичкою озирнувся на рівний, неначе сіра аплікація, шлях і помітив біля повороту на гостинець до його будинку білу квасолину спортивного автомобіля. Невдовзі біля двору зупинився автомобіль Рассела. Сам Дейвід сидів за кермом і дуже пишався тим, що вміє обходитися без допомоги Пітера Гоулда.
        Рассел був у чорному светрі й шкіряній куртці кольору гнилої вишні. Він відчинив дверцята машини, вистромив ноги, обуті в нові черевики під колір куртки, рвучко вистрибнув на землю.
        «Чепурун, - похвалив Дейвіда Малькольн і ще здалеку заусміхався до нього, мимоволі думаючи про інше: - Чого це він прикотив аж сюди? І сам, без охорони…»
        - Їхав мимо, - заговорив Рассел, простягаючи Малькольну руку. - Не міг обминути. Хтось донесе до ваших вух, то подумаєте, що гордую. - Швидкий, енергійний Дейвід ніби оце вмився росою, не міг стояти на місці. Блиснув очима на віллу, прибудови в дворі й запитав, дженджуристо підвівши голову: - Ще не відчуваєте на собі зайвих фунтів? Не обростаєте жирком, як… - Дейвід забув дивакувате прізвище російського поміщика, і тут йому в око впала невелика буда для пса, і він згадав, тому надміру швидко заговорив до Малькольна: - Як Собакевич. Захопив для вас життєпис про цю особу. Не книжка, а наочний посібник, як не треба жити бізнесменам. Знаєте, там навіть назва пречудова - «Мертві душі». Чогось оригінальнішого знайти важко. Стара Росія - це мертві душі. Але старе завжди породжує нове: новий дуб виростає з жолудя старого дуба, сер. Через те я стверджую, що серед росіян майже нема ділових людей. Їм треба вчитися у нас, американців. Якби ми не були такими, якими є, нас би розтоптали бізони й перебили червоношкірі, - хвалився Дейвід і помічав, що Малькольн майже не слухає, тому підхопив господаря під руку й
поцікавився: - Між іншим, як наші вічні двигуни? Наші перпетуум-нобіле?
        - Мобіле, - уточнив Малькольн, передчуваючи неприємну розмову.
        - Ні-ні, друже, я не помилився, - застеріг Дейвід. - Мені спала на думку ідея назвати наш концерн «Перпе-туум-Нобіле». Така реклама сама проб’є собі дорогу! - вигукнув Дейвід і усміхнувся, демонструючи свої бездоганні зуби.
        Малькольн зауважив це і згадав, як батько завжди казав йому: «Америка зустрічає по зубах, сину, і ніколи не вознесе того, хто соромиться відкрити рота». Малькольн кивнув ніби на догоду батьковим словам і подумав: «Гарні зуби приємніше вибивати».
        - То як вам назва? - нагадав Рассел.
        - Я не проти. Було б що називати.
        - Я розумію, ваша голова зайнята іншим, але я повинен постійно дбати про рекламу, - пояснював Рассел причину свого занепокоєння.
        У холі їх зустріла Мері. У довгій вельветовій сукні з великою бронзовою шпилькою на вилозі коміра й салатового кольору шовковою хусткою на шиї вона стояла так, ніби її щось захопило зненацька. Вона все ще тримала в руці журнал «Амерікен меркюрі», заклавши пальцем недочитану сторінку, й сполоханими очима дивилася то на Рассела, то на свого зовні спокійного чоловіка.
        - Ми пройдемо в кабінет, - обізвався до неї Малькольн і показав гостеві на сходи, що вели на другий поверх.
        Дейвід не зважив на поквапність Макларена, зупинився й висловив своє замилування:
        - Ви тут просто розквітли, місіс. Я давно казав, що місто гнітить жінку і своїм чадом убиває її красу. Ви не маєте бажання позмагатися з красунями Штатів? Виходьте на сцену в цій сукні, і я гарантую вам звання «Міс Америка».
        - Ви завжди були люб’язні, - сказала Мері й запитала: - Ви не проти, якщо я накажу подати обід у кабінет?
        - Ні-ні, я лише на хвилинку, - замахав руками Дейвід, з підкресленою увагою поглядаючи на журнал. - Щось цікаве? Може, згадують там, лукавці, і містера Макларена?
        - Тут пишуть про Джона Доута, - відповіла Мері й подала Дейвіду часопис.
        - Невже десь він їм насолив? Щось серйозне чи, як завжди, хочуть від старого світових сенсацій?
        - Французи ж вимагають допустити журналістів на ранчо.
        - А-а, це все старий «Круа», - закивав головою Дейвід. - Просто Жорж Артман не знає, чим наполохати своїх читачів, «хрестоносці» бояться, що ми пожнемо урожай на ранчо й переманимо їхніх учених, а їм з того залишиться полова. - Рассел посерйознішав і поцікавився в Малькольна: - Ви не пригадуєте, ЮНЕСКО передбачала якісь контакти вчених, які працюють на ранчо Доута, з пресою?
        - Уся інформація з ранчо має поступати через Джона Доута, - підказав Малькольн.
        - Ви не помилилися? - уточнив Рассел і вибачився: - Уже звичка про все перепитувати.
        Мері на правах господині наполягла:
        - Я все ж подам вам дику качку з помідорами. У нас тепер навіть такої пізньої осені своя городина. Ми її добуваємо з-під землі, де владарює містер Гленд.
        - Я здаюся на вашу милість, Мері, лише за умови, що ви першою відкриєте те, чого досі не бачать Малькольн і Острожний. І це була б справжня сенсація не тільки для «Круа», - подумав уже про своє Дейвід, а в кабінеті запитав Малькольна: - Вам не здається, що ушнипливий Жорж Артман вивідав наші, нехай і неетичні, плани?
        - Можливо, але я навіть не здогадуюсь, що ви маєте на увазі, - щиро сказав Малькольн, сідаючи біля журнального столу, де він завжди приймав гостей.
        - Я сам чув краєм вуха, - забубонів Рассел. - Про це докладніше знає Джім Френк. Люди, що обідають з Президентом за одним столом, частіше вгадують його думки.
        - Мені з самого початку не сподобалася ця затія з ранчо Доута, - говорив Малькольн і кривився, ніби сам був причетний до чийогось злодійства.
        - Ви хочете сказати, що рівень ЮНЕСКО - не той гарант, що досягається між урядами?
        - Французи відрядили до нас Анрі Шофф’є, японці - Кукудзі Тонако. Обидва вчені займаються міжядерними силами. Якщо вони відкриють свій закон на ранчо Доута, то я не певен, що і Кукудзі, і Шофф’є не можуть просто щезнути десь посередині дороги від ранчо до Атланти. Або їх щиро попросять залишитися в Штатах. І правди не дізнаються ні журналісти з «Круа», ні представники ЮНЕСКО.
        Дейвід Рассел з докором сказав Малькольну:
        - Свого часу я радів вашій дружбі з Павлом Острожним і якось не подумав про червону заразу. Тепер з прикрістю помічаю…
        - Я лише чесний учений, містер Рассел, і не люблю, коли до моїх рук приміряють пута, - невдоволено мовив Малькольн.
        - Боже, які ви колючі, Малькольне, - примирливо зауважив Дейвід. - Ви бачите, як я шаную вас. І це лише тому, що у ваших жилах тече кров справжнього американця. Не француза, не японця, не слов’янина, а кров людини з американського континенту. І ви погодитесь зі мною, коли я вам скажу, що ті ж французи назвуть нас дурнями, якщо ми не заберемо вчасно свій пай. Тим більше, все це діється у нас дома.
        Малькольн був невдоволений розмовою і своєю невизначеною місією, коли йшлося про відкриття ефекту гравіталу.
        - Я приїхав запропонувати вам дружбу і єдність, - продовжував Дейвід. - Сьогодні це дуже важливо, бо містер Вундстон несподівано зрадив нас і втік до Хілди Брайнт. Увесь вантаж ліг на ваші плечі, сер.
        - Це для мене справді новина, - без особливого захоплення прокоментував Малькольн і поспівчував компаньйону: - Невже він справді думає розбагатіти на тому дивацтві, яким займається Брайнт?
        - Не знаю. Хілда не любить, коли хтось стромляє носа в її справи. Можу лише сказати, що останнім часом Джім Френк почав цікавитись ідеєю Хілди Брайнт.
        - Я бажаю Вундстону тільки добра, - з гіркотою в голосі мовив Малькольн. - Можливо, йому там справді пощастить. Тим більше, що на ранчо Доута у нього нема конкурентів.
        - А у вас? - швидко докинув Дейвід і зауважив, як Малькольнові пальці нервово стиснули ручку. Подумав: - «Боїться, що його випередить Острожний. Треба тебе, голубчику, на цьому й ловити».
        - Ви маєте на увазі Острожного, - відповів Малькольн. - Скажу, що шанси у нас майже однакові. До того ж у вас є можливість довідуватися, як ідуть справи на ранчо Доута.
        - Інформація помилкова: для мене дорога на ранчо закрита, - заговорив неквапом Дейвід. - Ви щойно сказали про ваші шанси, і я пригадав недавню розмову з Вундстоном. Одне запало в голову: «Малькольн і Острожний прийдуть до відкриття одночасно, в одну й ту ж мить. Якщо Малькольн буде дурень і не запатентує відкриття протягом годину, я перестану його поважати». Цю фразу я запам’ятав дослівно, - підкреслив Дейвід і довірливо запитав: - Останнім часом ви не помічали в собі ніяких змін? До вас не приходили несподівані ідеї?
        - Ідей багато, і ніхто не може передбачити, коли та, а не інша спаде на думку.
        - Я не інспектую вас, - застеріг Дейвід. - Просто Вундстон не виключає можливості телепатичного зв’язку між вами і між…
        - Острожним? - перебив Макларен. - І ви повірили в таке передбачення? Ви, Дейвід Рассел?
        - А чому б і ні? Адже всі, навіть ви, називають мене диваком, якщо не дурнем.
        - Ви самі спонукаєте до цього, сер. І самі створюєте ореол химерного бізнесмена, але мені здається, це лише декорація, за якою - ваша трагедія, - по мовчанці сказав Малькольн.
        - Це ви щойно придумали? - різко запитав Дейвід і зловив себе на тому, що не може стримати роздратування. - Ви говорили неначе з чужого голосу, сер.
        - Я відкрив прикру таємницю вашого роду? Вибачте великодушно.
        - Ні-ні, продовжуйте, - посерйознішав Рассел і озирнувся на двері - там стояла Мері, притримуючи рукою столик на коліщатах. - Ми тут згадали ваших знайомих, і я дуже шкодую, що не мав щастя бачити Кет Острожну. Гадаю, вона вам сподобалася?
        - Як жінка чи… Що маєте на увазі? - поцікавилася Мері.
        - З розмов Вундстона я збагнув, що Кет страждає від приїзду сюди. Їй, кажуть, пророчили нечувану кар’єру.
        - Вік балерини згорає, як свічка, - сказала Мері. - Вам справді жаль цієї росіянки?
        - Особисто мене це не обходить, - Рассел узяв до рук виделку й ножа. - Днями я зустрів Роджерса Оулта. Чесно кажучи, я здивувався з його забаганок, але він серйозно вирішив заключити контакт з місіс Острожною і купити для неї на сезон балетну трупу. Я чомусь певен, Кет на це не піде. Як ви гадаєте?
        - Якби йшлося про Мері, ми б не чванилися, - відповів за обох Малькольн. - Вас цікавить, чи можна Острожну знадити, щоб потім запропонувати наше підданство?
        - Це вже політика, Малькольне. - Дейвід застережно підніс руку з виделкою. - Оулт просто просив довідатись, чи не згадувала Кет про його натяк влаштувати для неї турне по кращих театрах Америки.
        - Оулт вирішив і тут не проґавити, - сказав Малькольн, наливаючи Мері гранатового соку.
        Рассел промовчав. Лише потріскували тонкі качині кісточки на зубах.
        - Я вас залишу на хвилинку, - вибачилася Мері. - Зараз мають привезти кавуни від Гленда. Ніхто не вибере на мій смак.
        - О, звичайно! - ніби аж зрадів Дейвід.
        Він відчув на собі допитливий погляд Малькольна й сквапно витер серветкою рот.
        - Я вважаю, що в душі кожного американця надто мало милосердя. Милосердя, милостиня, помилування, - проказував Дейвід і дивився на тупий кінчик сигари. Раптом ніби продиктував своє кредо: - Усі ці слова вигадали анемічні вегетеріанці, правдолюби з тихого комуністичного раю, якого насправді нема і ніколи не буде. Природа з’явила нас у боротьбі, і це відчайдушне змагання не припиниться ні на мить. Інакше - застій і болото, а за ним - вселюдська смерть. Ми досі не знаємо, яка раса виживе на планеті. Можливо, у майбутньому нас чекає нечуваний канібалізм. Особисто я переконаний, що природа продумала Іцей варіант. У неї позаду мільярди років, а попереду - вічність. І вистоять у битві немилосердні. - Дейвід розпалився, поспіхом затягнувся димом, закашлявся й запитав глухо: - Може, ви іншої думки? Чи ви за те, щоб десять країн світу, представлені на Ранчо Доута, вихопили з наших рук ріг достатку, а нам залишилося б уповати на їхнє милосердя? Бачу, ви здивовані моєю агресивністю? У мені прокинувся інстинкт самозбереження, що допоміг вижити Америці. І я робитиму все, аби престиж американця був непохитним не
тільки в Штатах, сер. Гадаю, ми будемо одностайні з вами, сер.
        - Компаньйони завжди залишаються однодумцями в бізнесі, сер.
        - А тепер усе - бізнес, Малькольне… Ви, здається, збиралися до річки? Якщо ви не проти, я залюбки прогуляюся з вами, - мовив так, ніби їхню розмову чули в сусідній кімнаті. Потім узяв аркушик паперу, швидко написав щось і дав Макларену прочитати. «Замініть лазерну антену на звичайну. Галюцинації Мері від нейросеансів Джоя Блеклі. Я вам цього не казав», - прочитав Малькольн і заціпенів. Дейвід зіжмакав папір, спалив його у попільниці й розтер попіл, гасячи свою сигару.
        Малькольн ворухнув губами, щоб запитати Рассела про те, чому вони вибрали Мері, а не когось іншого, але Дейвід узяв Макларена за руку, допоміг підвестися з крісла й вивів з кабінету, примовляючи:
        - На диво тепла осінь, сер. Якщо не випередять морози, то ще вродять гриби. Останні гриби у цьому році. - Уже на стежці сказав про головне: - Ви не хлопчисько, і вам слід знати, що ніхто з великих не належав собі.
        Малькольн німо дивився на Дейвіда.
        - Ви мене чуєте? Отямтесь і зважте все, що я вам скажу.
        Рассел дав зрозуміти, чим доведеться Малькольну платити за свої розкоші.
        - Повірте, до експерименту біозв’язку між вами і Острожним я не причетний.
        - Ви говорили про Мері… - неслухняними губами вимовив Малькольн.
        - Мері виконувала роль передавача. Та не в тім річ, - почав нервувати Дейвід, бо й сам не знав подробиць, до яких додумалась Хілда Брайнт, використавши експерименти пастора Берклі. - Я приїхав до вас як до друга Павла Острожного: тільки ви зможете його врятувати від долі тихого блазня.
        - Перш ніж щось відповісти, я повинен знати все, - уже рівним, упевненим голосом мовив Макларен.
        - Ви повинні знати все або нічого, - сказав Рассел. - І в останньому варіанті ви були б щасливіші. Ви спокійно працювали б у своїй лабораторії, а одного дня дізналися б із газет, що ваш колега Павло Острожний помер дорогою до лікарні. Правда, це сталося б лише після того, коли ви зареєстрували б своє відкриття.
        - Острожний приречений?! Я так вас зрозумів? - Малькольн почав здогадуватися, чому саме Павла запросили на Ранчо Доута.
        - На жаль, енергія, якою б вона не була, тепер стала політикою. А про політику є й без нас кому думати, - повчав Рассел, не знаючи, як пояснити Макларену його власні шанси на виграш у суперництві з Хілдою Брайнт.
        - Мені треба зустрітися з Острожним, - заявив Малькольн. - Я хочу побачити його останні досліди в умовах полігона.
        - Якщо вам це дозволять, то прошу там без ніяких одкровень. Усе, що ви скажете, слово в слово почує Джім Френк. Якщо, звісно, цього захоче Хілда Брайнт.
        Малькольн помітив у Дейвіда в очах неприхований страх. «Х’ю його залишив, - здогадався. - Може, й мене кинув на жертовник заради власного бізнесу? Ні, швидше знання Острожного хочуть зробити моїми, отже, я залишаюся на поверхні. Зайвим став Рассел, і він хоче врятувати себе за рахунок Острожного. Напевне, прокручували на електроніці всі „за“ і „проти“ з Павлової біографії. Результат, мабуть, невтішний. Я став чи не основною принадою для Павла і Кет. Якщо Кет зголоситься стати американкою, Павлові не вистачить духу повернутися додому…»
        - Я знав, що ви схочете побачити російського фізика, і тому захопив для нього невеличкий сувенір. Острожний любить модерні ручки. Я зібрав чималу колекцію. Це трохи допоможе вам наблизитися до його аскетичної душі.
        - Ви чудово поінформовані…
        - Про цю ваду Острожного я чув від вас. А мій покійний батько вчив ніколи й нічого не забувати. Іноді одне слово продовжує людині життя. Якщо, безперечно, це слово вчасно згадати. Забалакався я з вами, Малькольне. Мені вже треба бути на тринадцятому кілометрі.
        - У вас теж існує графік заклопотаного бізнесмена? Я гадав, що багатії, якщо вони не обтяжені талантом, ніжаться в житті, як коти на сонечку.
        - Бізнесмен у всьому обов’язковий. Це найзаклопотаніша людина. Якщо це справді бізнесмен. Сьогодні маю ділове побачення неподалік від ресторану «Золоте руно».
        Уже біля машини, коли передав Малькольну зелену шкатулку з єгипетським тисненням, Рассел сказав:
        - Ви нічого від мене не чули. Можете тільки нагадати місіс Кет, що містер Оулт сподівається на її згоду. Гонорар вона може не обмежувати мільйоном. А до Острожного пригляньтеся. Шкода, якшо він не довіриться: таких учених поки лише двоє. - Ліве око Рассела примрх жилося, ніби він згадував, чи не забув когось з великих фізиків, осяяних феноменом гравіталу. - Перепустка для вас замовлена. Гелікоптер буде завтра. Приїдете - подзвоніть. - Подумав хвильку й весело підказав пароль: - Запрошуйте на дичину.
        Машина рвонула від самих воріт, і, коли стала схожа на маленьку білу мишу, Малькольн рушив до ґанку. Раптом ніби важка чоловіча рука лягла йому на плече, і Малькольн озирнувся. Там, де щойно виднілася машина Рассела, аж до обрію виросло химерне дерево з чорного диму, а вище, мов шкаралуща з диявольського плоду, летіли білі шматки заліза. Усе це відбувалося в абсолютній тиші, наче по той бік реального світу.
        Бу-бум! - долинуло, як звук пострілу старої гарматки із вілли Рассела.
        XXV
        Малькольн прожогом кинувся до кабінету. На сходах його зустріла Мері й відсахнулася: таким вона бачила Малькольна вперше.
        - Що з вами? - механічно запитала Мері, але Малькольн не почув того шепоту, і якби вона не прихилилася до поручня, то, здається, збив би її з ніг або разом з переляканою дружиною на руках влетів до своєї кімнати, де ще не вивіявся дим від сигари Дейвіда.
        Макларен зупинився біля телефону й почав згадувати, для чого прибіг до кабінету. Заважав зосередитися дзвін у вухах. Високий, на одній ноті обірваної струни звук всвердлювався в мозок.
        «Я щось знаю і мушу про це кричати на весь світ, - говорив собі Малькольн, втупившись у чорне кружало диска з еліпсовидними отворами, крізь які прозирали червоні цифри. - Невже на моєму апараті справді червоні цифри?» Боячись, що від найменшого руху розколеться голова, він тремтячими пальцями торкнувся скронь і опустився в крісло.
        Мері зупинилася за спиною Малькольна і не наважилася заговорити. Лише дивилася на похилені плечі чоловіка й подумки повторювала одну коротку фразу: «Дейвід збанкрутував». Ніжно провела долонею по його обличчю.
        - Я не звикла до розкошів. Не журіться. До того ж не вам, а лише Дейвіду не пощастило. Та навіть після банкрутства він не залишиться без хліба. Жаль сердегу.
        - Це співчуття зайве: його вже нема, - одним подихом вимовив Малькольн. - Немає, - повторив і нервово крутнув головою, ніби заперечуючи жахливу правду, яку знав лише сам.
        Потім підвівся, взяв трубку.
        - На повороті з десятого шосе - аварія. По дорозі до… ферми містера Гленда.
        - Назвіть себе. З ким розмовляємо?
        - Я просто подорожній. - Швидко натиснув на важіль, набрав номер Гленда - перший номер, який спав на думку.
        Гленд ніколи не обзивався першим.
        - Все о’кей! - несподівано крикнув Малькольн і поклав трубку. Обернувся до Мері й сказав так, як повідомляють про свої таємниці люди несповна розуму: - Він теж боїться, а боятися вдвох уже не так страшно.
        - Удвох усе легше робити, - погодилася Мері й відчула, як леденіє душа. «Тільки б не дати зрозуміти, що він захворів, - умовляла себе. - Треба йому поспати». - Ми давно не були на самоті. Ходімо до мене. Я затулю вікна шторами, запалю свічку і вип’ю з тобою келих сухого вина. Дуже хочеться, щоб ти хоч інколи належав тільки мені. І нікому більше. Ходімо, - благала Мері.
        - Гаразд, тільки удвох…
        Мері зачинила за собою двері і ледь чутно, ніби ховалася з коханцем, прошепотіла:
        - Тепер ви тільки мій.
        - Гадаєте, вони мене тут не знайдуть? - ніяковіючи, запитав Малькольн.
        - Ніхто й ніколи… - Мері ледве трималася на ногах.
        - Шкода, що ми відпустили Пітера. - Малькольн тужно задивився на високі шиби двох вузьких вікон готичного стилю. Скло було ніжно-рожевого кольору, і створювалася ілюзія, ніби за вікном тихий вечір розлив у небі останню жарву й закотив сонце за бузкові дими Атланти.
        - Він вам подобався? - запитала Мері і непомітно опустила в його келих дві зелені кульки снотворного.
        Малькольн промовчав, бо не почув голосу Мері: йому здавалося, що десь далеко все ще дзижчить та надокучлива струна…
        - Нас нема дома, - обізвалася Мері й затулила вікна золотаво-опаловими шторами. - Знаєте, останнім часом мені все частіше хочеться побути у вашому товаристві.
        - Ми щодня буваємо разом у лабораторії, - відповів Малькольн.
        - У лабораторії ми працюємо, любий. Там ви - мій шеф, а я не люблю фліртувати з начальством.
        - О, місіс, ви подобаєтеся мені. - Малькольн узяв з рук Мері келих, подивився крізь нього на вогонь свічки. - Американці бояться червоного. Червоного не бояться тільки росіяни. І тому їхні символи палають вогнем. А наші зорі уже перетліли, від них залишилася лише біла тінь. Усе чорне має жовту тінь. У білого навіть тіні нема…
        - Ви багато говорите й зовсім забуваєте про мене, сер, - тамуючи тривогу, манірно звернулася Мері.
        - Пропоную випити за нашого сина, - несподівано сказав Малькольн. - Я хочу, щоб син виріс тут, над річкою, а не у великій димокурні Атланти.
        Невдовзі Малькольн почув згасаючий у далині голос тисячного оркестру степових коників. «Саме так сюрчать коники вночі», - здогадався Малькольн і зрадів, що нарешті розкрив таємницю надокучливої струни. Звуки то підіймалися на високих хвилях теплого вітру, то важчали од роси й падали до вже охололої землі, згасали в травах.
        Мері підвела з крісла вже сонного Малькольна, допомогла дійти до ліжка.
        Між тим двоє чоловіків неквапом наближалися до двору. Третій залишився біля гелікоптера, що приземлився метрів за двісті від будинку.
        Чоловіки про щось перемовлялися. Обидва у темно-сірих осінніх пальтах і м’яких капелюхах з широкими крисами, вони ніби зійшли з кіноекрана модерного бойовика, де грали роль детективів з приватної контори «Міс Фортуна».
        «Невже поліція?» - засумнівалася Мері й пішла назустріч, щоб порозумітися біля воріт.
        - Ви нас чекали і тому вийшли у двір? - запитав один, зі шрамом на лівій щоці. - Ви - Мері Макларен? А де ваш чоловік?
        - З ким я розмовляю? - запитала Мері холодним тоном.
        - Лейтенант поліції Харві Блек, - відрекомендувався мічений шрамом і кивнув на свого товариша: - Це мій колега Білл.
        - Дуже приємно, джентльмени, але я чекала побачити не вас, а містера Оулта. Якщо це, зрештою, вас цікавить.
        - Містер Оулт повідомив вас про свій візит? - ніби між іншим запитав Блек. - А містер Малькольн Макларен дома?
        - Напевне, в лабораторії, - не вагаючись, відповіла Мері.
        - Напевне чи?.. - перепитав Харві.
        - Малькольн пішов до берега в напрямку лабораторії. У цю пору він завжди буває на полігоні.
        - Куди вхід стороннім суворо заборонений? - Харві Блек нервово потер пальцем шрам. - Ви не пригадуєте, о котрій годині ви попрощалися з містером Расселом?
        - З годину тому.
        - А точніше? Можливо, ви звернули увагу, коли саме ваш чоловік пішов у напрямку лабораторії? Адже він, як тільки розпрощався з містером Расселом, одразу пішов у лабораторію?
        - Не знаю. Я попрощалася з Расселом у кабінеті Малькольна.
        - Умгу, - муркнув Блек і невдоволено підібрав губи. Його нервувало те, що він не мав офіційного права робити обшук на цій віллі. Знудженим поглядом подивився на пагорб з жухлою травою і, ніби між іншим, поцікавився: - Ви не пам’ятаєте, о котрій годині загинув Дейвід Рассел?
        - Що ви сказали?! - з неприхованим жахом в очах перепитала Мері. - Невже це правда?
        - Можемо вам показати те, що годину тому називалося містером Расселом, - різко відповів Білл. - Після того, як поїхав Рассел, до вас ніхто не дзвонив і не приходив?
        - Особисто я нікого не бачила.
        - А ваш чоловік?
        - Чоловік попрощався з Расселом у дворі й ще не повертався.
        - Нещасний Дейвід, - зітхнув Харві Блек. - Така жахлива смерть. Ваше щастя, що це сталося не у вашому дворі. Такий заряд міг убити на відстані десяти метрів, - уточнив Блек, і Мері здогадалася, на що він натякає. - Вони були компаньйонами, місіс… Хоча це і не моя справа, але я радив би містеру Малькольну поки що не покидати свого будинку і не дуже щедро приймати гостей. Нам ще не вдалося дізнатися, на кого готувався замах.
        - Я розумію, - прошепотіла Мері.
        Затримайся Рассел на кілька хвилин, і її Малькольна вже не було б на світі! Це так приголомшило її, що вона боялася піти до своєї кімнати: їй ввижалося, ніби саме тоді хтось прокрадеться до гаража й замінує їхню машину або просто запалить будинок чи підсипле отрути у водогін…
        Легкий гелікоптер низько над землею полетів у напрямку гамірного шляху, що ховався за відрогом лісу.
        «Треба розбудити Малькольна, - наказувала собі Мері й не рухалася з місця. - Поліція ще повернеться. І, можливо, дуже швидко. Треба відвести його в лабораторію. Ні, він повернувся додому і ліг спати. О боже, як мені хочеться сховатися у підземеллі Гленда й спокійно стати матір’ю! До чого ж навкруги хижі й невситимі люди!.. Треба купити лазерну гармату. І кілька автоматів. Чому я досі не навчилася стріляти? - панічно питала себе. - Рассел винен, що віддав Пітера. То був ангел його сполоханої душі».
        Жовта з чорним машина зупинилася біля двору.
        «Здається, Вундстон. Справді Вундстон», - аж зраділа Мері, коли побачила його на стежці. Х’ю навіть не усміхнувся, як завжди, а влетів у двір, наче вихор.
        - Малькольн дома?
        - Ви… Мов на пожежу, - зупинила його Мері.
        - У нас велика неприємність. Ви що, справді нічого не знаєте? - Озирнувся туди, де щойно бачив вирву й уламки Дейвідової машини.
        - Я вже не можу інакше реагувати: мене душить відчай. Я вже нічого не хочу. Лише не займайте Малькольна. О боже! Краще б він сидів у своїй університетській лабораторії. Я тоді була щасливішою, містер Х’ю.
        - Мері, візьміть себе в руки. Ви - американка. - Вундстон обійняв її за плечі своєю важкою гарячою рукою. - Це просто фатум. Якесь безглуздя. Рассел вічно чогось боявся й тому потрапив у халепу.
        - Ви… щось знаєте?
        - Я чекав Дейвіда на тринадцятому кілометрі. Він запізнювався. Я постійно вмикав інформатор пригод і буквально кілька хвилин тому почув про це. Який жах, який жах! - бідкався й вів Мері до будинку. - Рассел зробив найбільшу дурницю, що відпустив Пітера.
        - Я теж про це подумала.
        - Нехай Острожні дякують долі, що їх охороняє Пітер Гоулд. Не знаю, як він переживе втрату Рассела. Дейвід був йому за рідного батька.
        - Мені все ще не віриться, - тихо сказала Мері, зупиняючись у холі. Вивільнилася з-під руки Х’ю й обізвалася до нього так, ніби в будинку жила родина покійного. - Малькольн спить у моїй кімнаті. Я дала йому дві таблетки снодійного. Гадаю, за годину знову прибуде поліція.
        - Я мушу негайно подзвонити: Хілда чекає нас у порту на своїй яхті. - Вундстон набрав код радіотелефону.
        - Це ви, Х’ю? - запитала Хілда веселеньким голосом, і Вундстон зрозумів, що вона не причетна до вбивства.
        Х’ю важко зітхнув.
        - Я зараз у Макларенів. Загинув Дейвід Рассел. Чекаємо на вас. Подробиці не для телефону.
        - Де і коли? - ніби два постріли, гримнули над вухом слова Хілди.
        - Трохи менше милі від будинку Малькольна. Дейвід затримався і цим урятував мене.
        - Чекайте. Я - гелікоптером. Звідти поїдемо разом.
        XXVI
        Павло Острожний сидів у кабіні й дивився на гладенькі, ніби вилиті зі скла, циліндричні хвилі, що одна за одною мчали вздовж каналу й закручували спіраль в центрі полігона. Здавалося, то обертаються шпиці невидимого колеса над неторканою поверхнею мілкої води.
        - На сьогодні ви вільні, - сказав Павло лаборантові й почав повільно набирати повну програму імпульсу.
        - З вашого дозволу, сер, я хотів би ще побути, - лагідно мовив Фред.
        У найдальшому кінці полігона ніби хто виштовхував з-під води круглі пружні хвилі, і вони з великою швидкістю мчали до піднятої над басейном кабіни.
        - Або ви залишите кабіну пульта, або я змушений буду відмовитися від ваших послуг, - категорично заявив Павло й натиснув на кнопку автоматичної розгерметизації кабіни. - Почекайте мене в кабінеті. І не забудьте продублювати на машині частоту збурення й згасання першої і останньої хвиль.
        - Не забуду, сер, - повторив Гаррелсон.
        Як тільки за Фредом зачинилася камера перехідного блока, Павло перевірив герметичність кабіни й прикипів очима до вузької доріжки для розгону хвиль. Потім погасив сплеск гравіталів, почекав, пока останні збурені хвилі щезли в пастці штучного водоспаду, звірив програму частот і з непогамовним хвилюванням натиснув пальцем на блакитну клавішу пуску.
        Маленька, майже непомітна брижа з’явилася на протилежному кінці полігона, її наздогнала більша і ніби піднялась над дзеркальною тишею води…
        «Ось воно! - Павло подався уперед. - У цьому, можливо, розгадка таїни Бермудів».
        Ударом хвилі Павла відкинуло до оббитої поролоном стіни, і він ледве вхопився за пригвинчене крісло. Це врятувало йому життя. Удар був настільки сильним і несподіваним, що не витримали дві опори кабіни, і вона нахилилася навздогін хвилі, яка відкочувалася тепер назад.
        У кабінеті Острожного, де працював Фред, пролунало «на сполох», на макеті лабораторної схеми спалахнула лампочка, що вказувала на місце аварії.
        Фред не повірив своїм очам: що могло загрожувати Острожному в кабіні, якої не зірвати навіть ураганом? Можна було ввімкнути систему телевізійного контролю, але Гаррелсон не став виясняти обставини і кинувся до дверей. Коли проскочив до шлюзової камери, за її стінами почувся гарматної сили удар. Фред не встиг натиснути на важіль автоматичних дверей, як вони раптом розчинилися і на порозі з’явився Острожний. Він зробив крок, світловий промінь-контроль пронизав порожнечу між одвірками - двері знову зійшлися. А за кілька секунд новий удар хвилі оглушив обох.
        - Я випустив диявола, Фред, - обізвався Павло. Але шалений гуркіт захитав землю, і Фред з Павлом полетіли на прогумовану підлогу, відчуваючи, як з камери щезає повітря.
        …У Павла перед очима розкрився чорний безмір Всесвіту. Міріадами жовтих вогнів виривалася з його глибин наднова галактика й скручувалася в спіраль. «Доцентровий рух і доцентрова швидкість стиснуть матерію до без’ядерної маси», - згадав Павло слова Тонако й зрозумів, що тільки Кукудзі зможе його врятувати.
        - Містер Тонако! - закричав Павло.
        - Ми зараз покличемо містера Тонако, - обіцяв хірург Едді Мітчел, зашиваючи шкіру на правій руці скаліченого Павла.
        - Він марить чи справді мислить? - запитав Кукудзі, що стояв неподалік у білому халаті. Містера Тонако запросили сюди на випадок, якщо Острожний повідомить щось надто важливе й зрозуміле лише великому вченому, яким був сам. Гаррелсона не пустив Мітчел, знаючи стосунки Острожного з лаборантом.
        - Острожний досі не вийшов з шоку, і ми не можемо дати ніяких гарантій, - відповів Мітчел.
        Кукудзі, наче загіпнотизований, дивився на тверді, з дбайливо обрізаними нігтями пальці хірурга.
        - Містер Острожний щось хотів мені сказати, - натякнув зневірений Тонако.
        І Мітчел його зрозумів:
        - Не журіться, сер. Цей молодий чоловік не такий скнара, щоб забрати відкриття з собою на той світ. Я переконаний, він повернеться звідти, щоб поговорити з вами без зайвих свідків. Я не претендую на співавторство: на Ранчо Доута я навіть не згадую про гонорар, сер.
        - Ви оптиміст, сер, - ввічливо усміхнувся Кукудзі й рушив до дверей.
        Едді Мітчел мовчки дивився, як медсестра зав’язувала плаский широкий вузол на забинтованій руці Острожного.
        - Як вас звуть? - несподівано запитав Мітчел, бо ніколи не цікавився у клініці іменами молодшого медперсоналу. Він усіх великодушно називав колегами, але дивився на них як на роботів з штучним інтелектом і часто гордував лише тому, що ці люди зупинилися на першій сходинці до храму Гіппократа.
        Медсестра сполохано глянула на Мітчела, ніби її захопили зненацька, але швидко оговталась і обізвалася лагідним тихим голосом, яким звикла говорити з хворими:
        - Мене звуть Анітою. У вас дуже багато помічників, сер. Всіх не запам’ятаєш.
        - Мені здається, міс Аніта, ми досі не усвідомили, кого рятуємо для людства. Я зрозумів це з ревнощів Гаррелсона до Кукудзі.
        - Я трохи боюся цього росіянина, - призналася Аніта. - Ви не повірите, але я бачила в його очах дві комети. Комети оберталися, а зіниці були із зорями, як небо. Що це? Містика? - перепитала схвильованого Мітчела.
        - Цей чоловік посланий богом, міс Аніта. Він геніальний і водночас страшний, бо ніхто не знає, чи подарує нам вічний рай, чи понесе наші спалені душі у спіралі комети. Але це буде потім. Поки ж він наш пацієнт. Такий же смертний, як і ми з вами, тому біля нього треба ходити, як біля зраненого метелика.
        - Не згадуйте про смерть, прошу вас, - попросила Аніта. - На Ранчо Доута ще ніхто не вмирав. І я вірю, що тут ніхто не вмре, якщо ви не будете згадувати про смерть. У вас пророча душа, містер Едді, - ледь чутно сказала Аніта й старанно почала вкутувати в електроковдру ноги Острожного.
        XXVII
        Джой Блеклі вперше зрадів, коли побачив чіткий символ напівпрозорої спіралі. Вона збільшувалася, росла, затягуючи в миготливий вир довгасті блискітки. Джой не міг збагнути цієї химери, що народжувалася у голові Павла Острожного й тепер, немов раптове осяяння, зблиснула в уяві Малькольна. Рука Блеклі мимоволі потягнулася до підсилювача напруги хвиль. Напівпрозора спіраль стала вогненною, завертілася в шаленому вихорі й відлетіла в безвість - тоскно озвався сигнал з пульсуючим червоним світлом.
        Джой похолов: нейроджерела більше не існувало. «Він помер? Цього не може бути!» Але навіть найчутливіші індикатори, настроєні на біополе Острожного, не подавали жодних ознак, що саме ця частота магнітних хвиль існує в природі.
        Блеклі лишив лінію в робочому режимі й кинувся до телефону, підключеного до лазерних каналів Джіма Френка і Хілди Брайнт. Згарячу Джою здавалося, що він переплутав кодовані номери Джіма і Хілди й нікуди не додзвониться, але пальці безпомильно натиснули на сіру клавішу, а в сферичному склі замерехтів сигнал виклику. Нарешті вогонь загорівся рівним світлом, і Джой діловим тоном сказав:
        - Перший вийшов з гри. Причини невідомі.
        - Ви збожеволіли, Джой! - не дбаючи про конспірацію, крикнула в трубку Хілда. - Мало нам Дейвіда Рассела?
        - Я сказав те, що повинен був сказати, - повторив Блеклі. - Біополя Першого в природі більше не існує.
        - Киньте до біса вашу конспірацію! Нас все одно ніхто не зможе підслухати. Коли це сталося? І як ви гадаєте: чому?
        - Апарат ще в режимі. Минуло не більше хвилини.
        - Френк у курсі?
        - Я не мав права перестрибувати через вашу голову, міс.
        - О-о, які ви нудні, Джой! Я вам дозволяю навіть товктися на моїй голові, тільки воскресіть те, що ви убили!
        - Я нікого і ніколи не вбивав. Я завжди дотримувався ваших інструкцій по передачі споріднених ідей…
        - Облиште цей тон підсудного, Джой. Ніхто вас не судитиме. Ні вас, ні мене. Вимкніть аппаратуру і негайно приїздіть до Френка. Я буду там. Перепустку на вас замовлять.
        Блеклі не встиг покласти слухавку.
        - Джой, куди ви втекли?
        - Я мушу дати деякі розпорядження, міс Брайнт. У мене сім’я, і їй треба чимось жити.
        - О-о, та ви ще й боягуз, Блеклі?!
        - Я знав, що моя черга після Рассела. Його вже нема, а…
        - Ви неуважно читаєте газети, Джой. Рассел був таким же страхополохом, як і ви, і тому сів у чужу машину, яку вже зафрахтували терористи й напхали вибухівкою. Рас сел чомусь хотів їхати саме цією машиною і переплатив за неї, купуючи чужу смерть. Не робіть дурниць, Блеклі. Якщо ви так тремтите за власну душу, то я вас чекатиму на тринадцятому кілометрі.
        - На чотирнадцятому.
        - Ви… містик, Джой?
        - Я не люблю того повороту з діркою у гранітному камені.
        - Ага, ви думаєте, що я лежатиму за тим каменем з гранатометом. Щоб з вас уже й пір’я не лишилося, - розсміялася Хілда й роздратовано запитала: - Ви встигли передати Другому сплеск Першого?
        - Встиг. Хоча я ще не перевірив свого аналізатора.
        - Зробите це потім. Негайно приїздіть.
        Джой поклав трубку, підійшов до стіни й вимкнув головне живлення, залишаючи на пультах все, як було.
        Хілда швидко набрала код апарата Малькольна. До телефону підійшла Мері.
        - Як ви там на своєму хуторі? - удавано жартівливим голосом заговорила Хілда. - Що у вас там діється? Я чую, як містер Гленд риє нові штольні своїм вібратором.
        - Ні, це звуки з полігона.
        - Містер Малькольн там? - швидко запитала Брайнт. - Ви можете мене з ним з’єднати?
        - Спробую, - діловим тоном пообіцяла Мері й перемкнула лінію зв’язку.
        Малькольн механічно натиснув кнопку й, не зводячи очей з постійного збурення води, крикнув у мікрофон, вмонтований на робочій панелі пластикової кабіни:
        - Я страшенно зайнятий!
        - До вас прийшло озоріння? Вітаю, Малькольне, - сказала Хілда.
        - Так, то було схоже на удар блискавки. Я майже знав, що треба зробити, а потім усе забув, - нервував Малькольн. - Я, здається, вже бачив набір частот… Але химерна хвиля збурюється до першої величини, а далі не йде. Ви можете приїхати? Ви ж нейропсихологоанатор.
        - Мені справді вас необхідно побачити, Малькольне, - з неприхованою заклопотаністю сказала Хілда, і Малькольнові здалося, що вона боїться за його розум, через те трохи роздратовано відповів:
        - Приїздіть, але це просто втома. Я ляжу спати і тоді все згадаю. Мені завжди все бачиться у снах. Мабуть, істина в тих цифрах, які майнули перед моїми очима. Я рано зрадів, а радість і страх однаково небезпечні.
        - Ви навіть нічого не записали?
        - Це було схоже на спалах блискавки: перед очима змигнув стовпчик цифр… Але я запам’ятав закон першопоштовху. Доцентрова спіраль…
        - Останнім часом ви не зустрічалися з Острожним?
        - Ні, але мені здається, я знаю, про що він думає кожної хвилини. Він, як і я, на своєму полігоні. Я згадав! - раптом загукав Малькольн, і було чути, як він клацає тумблерами, набираючи на генераторі код імпульсу. - Зараз, зараз вона оживе! - В кабіні Малькольна запанувала тиша.
        - Що у вас сталося? Чому ви мовчите? - не стрималася Хілда.
        Малькольн прошепотів:
        - Але як це страшно… Вода пожирає воду… Так-так, це буде спіраль Малькольна. Я встиг раніше. Я встиг! Усі вчені світу називатимуть цей феномен спіраллю Малькольна… Як вона близько… Вона не сміє…
        - Малькольне! Що у вас діється? Мері, ви мене чуєте? Ввімкніть телеконтроль. Подивіться, що з Малькольном.
        - А, Хілда, - озвався Малькольн. - Ні, я помилився, я бачу найпрекрасніше диво світу!
        Хвиля, висвічуючи нерівним пульсуючим вогнем, змотувала сувій води й ніби роздувалася, закриваючи червону контрольну позначку на стінах полігона. У лабораторії, де сиділа Мері, спалахнув сигнал аварійної ситуації. Мері кинулася до рубильника й вимкнула систему живлення лазерних імпульсних гармат.
        - Пора, - почула Хілда приглушений голос Малькольна й крикнула в трубку:
        - Що скоїлося?
        - Ще кілька секунд, - шепотів Малькольн, а Мері німо дивилася на довгастий кольоровий екран телемонітора, де зеленкувато визміювався вогонь німої незгасаючої блискавки. Мері сприйняла це за відблиск прожектора на поверхні водяного валу, не розуміючи, що то стікав надлишок енергії хвилі гравіталу.
        Механічний вартовий ввімкнув гармату водяного заслону кабіни, де сидів Малькольн, і в наступну мить хвилю гравіталу заступила миготлива пульсуюча течія. Повертаючись назад, хвиля відірвала кабіну від бетону, разом з Маклареном ввігнала її в центр невидимої пружини і перетворила на відполіровану дротинку, яка стала віссю шаленого колеса. Збільшуючи швидкість, колесо пролітало бетонованим ложем, вбирало все, що можна було відірвати від стін, підлоги і стелі полігона.
        «Це кінець, - думала Хілда. - Малькольн фанат, як і Острожний. Острожний умер після відкриття на Ранчо Доута, а Макларен встромив голову під власну гільйотину неподалік від свого котеджу. Невже він не встигав утекти? Не міг чи не захотів? Його цікавив експеримент, а не знання, добуті такою ціною для Америки. - У Хілди майже було закінчене розшифрування запису нейросигналів, викрадених в Острожного. - Що ж, залишається варіант „Баранячі лоби“. - На якусь мить згадала Острожного. - Ні, він не на моїй совісті. Нехай його поминає Джой Блеклі».
        XXVIII
        Василь Олександрович Урбан збирався їхати на нічну рибалку, але з хвилини на хвилину мав прийти доцент Семен Федак, якому він не міг відмовити в особистій зустрічі.
        На порозі з’явилася маленька й чіпка дружина Урбана із закрученим на голові у маленький кулачок ріденьким тьмавим волоссям. Побачила на килимі жовтий рюкзак, дорікнула:
        - Знову на рибку, Василю Олександровичу? У твоєму віці треба думати про своє ім’я, а не гачками бавитися. Нехай інші стають лауреатами, одержують нагороди, а ти з п’яничками на березі якшайся. Аякже! Ти у нас толстовець, щира й широка натура!
        Марта прагнула бути дружиною славетного чоловіка, щоб перед нею шанобливо схиляли голови сусіди, лікарі, друзі молодості… Вона підбивала його поштивістю та лакейством підкорити собі ще одну вершину на шляху до бронзоволиких. «Скільки вже таких лауреатів прописалося в президіях та обросло, мов коростою, титулами й посадами, а в науці через те - трухляві пеньки, підремонтовані бетоном повноважень…»
        - Ну чого ти сидиш, як старець над своєю торбою? Або тікай з-перед очей, або займись ділом. Нас, до твого відома, сьогодні запросили в гості.
        Василь Олександрович мовчав. Ні. він не ображався на життя, бо й одружився з дівчиною, яку любив. Йому лише жаль було цієї маленької Марти Савівни, котра вперто не розуміла трагікомедії, породженої заздрісною душею.
        - Невже тебе не цікавить навіть те, хто нас запросив?
        - Запросив Череп. Іван Антонович. Я знав ще три дні тому. Але я не піду торгувати совістю.
        - Боже, як ти мені в’ївся чортячим характером, - сплеснула долоньками Марта Савівна і в благанні підвела очі до стелі, ніби її вигаданий бог міг лицезріти сердешну Урбаниху крізь дах особняка. - Звісно, легше сидіти з чужими й підозрілими особами десь на березі…
        Квартира сповнилася переливами електричного дзвоника.
        - Молитва на сьогодні відміняється, - усміхнувся до Марти Савівни Урбан і сховав рюкзак під крісло. - Піди відчини і приготуй щось попоїсти, бо Семен вічно голодний.
        - Усе ти знаєш, тільки ніхто не визнає твого пророцтва. Тому й монографія твоя ніколи не вийде. Не розумію, для чого ти її пишеш? Та й хіба пишеш? Он уже на рибки-жабки зібрався. - її сварка нагадувала дитячу гру й ніскільки не гнівила чоловіка. - Це ти зумисне спорядився на ніч, щоб не піти до Черепа.
        - Так, я справді не хочу бити череп’я в Черепа, - сердито обірвав Урбан. - Прошу, відчини Федаку.
        - А якщо це не Федак, а якийсь рибачок для компанії?
        Урбан мовчки підвівся, взяв Марту Савівну на руки й вийшов з кабінету. Поставив на килим у коридорі й попередив:
        - Надалі, перш ніж зайти до кабінету, прошу стукати. Я хоч і люблю твій фольклор, але іноді і в мене терпець уривається.
        - Ти ба… - осудливо скривила губи дружина, а потім прудко, метнулася до дверей на повторний дзвінок Федака.
        - Біжу-у! Одну хвилиночку. Хто там? - випалила і мимохідь оглянула себе в дзеркалі Марта Савівна.
        - Я до Василя Олександровича, - прогув Федак.
        - Дома, дома. Аякже, він чекає на вас. Проходьте, - відчинила двері Марта Савівна. - А Василь Олександрович, як тільки ви подзвонили, каже мені: це Семен Сильвестрович прийшов. Одчини та клич до кабінету. Роздягайтеся. Василь Олександрович так вас любить, що навіть на рибалку не поїхав і відмовився в гості йти. Не знаю, чим ви його так приманили? Тільки й чую про вас…
        - Семене, де ти там? - визирнув з кабінету Урбан і махнув дружині рукою, щоб ішла поратися па кухню. - Марту Савівну ти до ранку не переслухаєш. Їй би спортивним коментатором бути. Пропав талант.
        При сторонніх Марта Савівна ніколи не перечила чоловікові. Рішуче пішла на кухню, ніби готувалася до останнього в своєму житті двобою.
        Свіжий, бадьорий Федак обсмикнув поли свого модного шкіряного піджака й заговорив, ніби продовжив щойно перервану розмову:
        - Наш великий американець узявся за мене по-справжньому. Не знаю, як і відбитися від Павла.
        - Знову про нейроімпульси? - вгадав Урбан. - Тут, Семене, треба все добре зважити. Ти не забудь, що він тобі пише натяками.
        - Та які там натяки? - аж обурився Федак і дістав листа з внутрішньої кишені піджака. Розгорнув, став читати: «На щастя, вчені воюють лише в лабораторіях, та часто саме лабораторії є полігоном. Невже ти хочеш, щоб людей розумних повернули в епоху палеоліту? Займись цією проблемою сьогодні ж, негайно. Завтра може статися таке, що ти кусатимеш себе за лікті, та не зможеш дістати». - Федак стенув плечима: - Чому Острожний причепився саме до мене? Невже немає кому більше цим зайнятися? У нас же є шукачі штучного інтелекту, от нехай вони й розшифровують нейрополя розуму мислячого. І головне, всі вчені світу мовчать, ніхто не панікує, і тільки наш Павло бемкає у всі дзвони.
        - Ти охолонь, - мовив Урбан. - Сам же читав, що там у них - як на полігоні. І нам з тобою не треба думати про власні козирі, а можливо, слід починати з нуля, щоб потім перед нулем поставити одиницю, Семене. Якщо хочеш, бери мене в компаньйони.
        - Даруйте, це несерйозно, - відповів Федак, - Моя докторська «на мазі», ви закінчуєте монографію. Нехай цим Череп займеться. А ми підключимо Гулька…
        - У такому разі, давай прощатися. Може, на вечірній кльов устигну, - невдоволено забурмотів Урбан і встав з крісла.
        - Ви з ким їдете? - примирливо запитав Федак.
        - Їду сам. Хочу бодай один день на тиждень побути серед мудрих людей.
        - Не розумію…
        - Інтелігентна людина ніколи так не розмовлятиме зі старшим, Семене Сильвестровичу, - зауважив Урбан. - А тікаю я від вас тому, що всі ви занадто талановиті. А я люблю мудрих. Нехай і не вчених. Спілкування з ними допомагає іншими очима дивитися на світ - на річку, на дерево, на мураху, на вас, Семене Сильвестровичу, і на дітей. Кожна людина, щоб ви знали, повинна хоча б раз на день дивитися в очі дитини. Інакше душа зашкарубне, проросте скверною і не зможе сповідатися перед власною совістю й честю.
        - Самодослідження - це розкіш філософів. Ученому зараз не до того.
        - Знання без філософського прозріння - це і є Хілда Брайнт. Ви ще не забули про неї, Семене Сильвестровичу? Острожний не може всього розтлумачити, бо ви б тоді взагалі не одержали цього листа, що проходить там не через одні руки. Скажіть, хто схоче народжувати дітей для того, щоб вони стали двоногими істотами, здатними жити по програмі «Баранячі лоби»? Істотами набагато примітивнішими, ніж роботи останнього покоління.
        - Звідки у вас така поінформованість про Хілду Брайнт? Досі я її вважав просто великим ученим, жінкою, якою повинна пишатися планета.
        - Щоб знати те, що зрозумів я, вам треба видати себе за француза й зголоситися поїхати на екскурсію в підземелля містера Гленда.
        - Де це?
        - Неподалік Атланти.
        - Вам пощастило там побувати?
        - Там був мій колега з Парижа: «У підземеллі Гленда починається рай для блазнів, - сказав він. - А блазнями стають усі, хто ступив за межі того пекла».
        Федак сидів незворушно. «Насолода, радість любові, приязнь до ката, відраза до книги й невситима жадоба до роботи - все в руках однієї суперлюдини, яка стане реальним богом над живим світом? Але в ім’я чого? В ізольованій самотності можновладці теж здичавіють, і від цивілізації залишаться лише шпичаки телевеж і піраміда Хілди Брайнт, яку витешуть і складуть для неї найсмиренніші раби нейронної ери».
        - Василю Олександровичу, ви ніколи не дорікали собі за якусь похибку в житті?
        - Боїтесь, що вам докучатиме власна совість? - перепитав Урбан. - Я не зробив того, що хотів і що міг зробити як учений, але я знав, що, коли сидітиму в кріслі директора інституту, тоді такі, як ви й Острожний, зроблять набагато більше. Нема нічого страшнішого, Семене Сильвестровичу. ніж влада в руках дурня.
        - А мені здається, ви ніби жалкуєте за чимось назавжди втраченим.
        Може, й так. Чуже око завжди бачить сховані тобою гріхи. Але не про мене річ, колего. Я вже не зможу розгледіти істини в хаосі модних гіпотез. Переобтяжений досвідом розум може тільки вчити, а не відкривати, - у нього немає відваги провісника і самозреченості аскета. На жаль, тепер мало аскетів, а більше модників з ідеями й ідейками. Мода в науці… Про неї говорять навіть на захисті кандидатських і докторських дисертацій. Вам, бачу, теж не хочеться відстати від примхи нашого старезного віку.
        - Я люблю їсти свій хліб, - проказав Федак. - Беріть мене до свого гурту, Василю Олександровичу. Я у всякому ділі страшенно везучий чоловік.
        - Ну, якщо так, Семене, якщо ви справді починаєте з нуля, то я не заздрю ні Хілді Брайнт, ні її зброєносцю Х’ю Вундстону, - дружньо заусміхався Урбан і заквапив: - Ходімо підвечеряємо, то ще й на вечорові лови встигнемо. Може, й на сома замахнемося. Там, кажуть, є по пуду й більше, - жартував Урбан.
        XXIX
        - Тільки ніяких негативних емоцій, - попередив Мітчел, проводжаючи Катю до просторої палати, в якій лежав Острожний. - Нам пощастило вивести його з шоку, але він ще дуже слабий.
        - Я мовчатиму, містер Мітчел. Мені тільки його побачити, - тамувала сльози.
        - Ваш чоловік набагато сміливіший, місіс, - підбадьорив Мітчел.
        Широке ліжко з дерев’яними бильцями було ніби засіяне волошками. Павло лежав укритий квітчастою ковдрою. Швидкі Катині кроки приглушив світло-зелений килим, і вона, наче привид, спинилася біля ліжка.
        - Катю, сідай ближче, - тихо сказав Павло, наче вони вже бачилися й просто якийсь час мовчали. - Я зараз звикну до світла. Усе, як кажуть американці, о’кей! А ти як? Що нового? Що наші пишуть? Як твоє друге «я»? Не навідується?.. Ти чого мовчиш? Говори голосніше. Я трохи оглух. Якби ти бачила той привид, ніколи б не подумала, що це і є вбивця. Я завжди захоплювався веселкою. А там їх було багато. І попереду - вогненне перевесло. Катю, якщо ти говориш, а я не чую, то ти мовчи. Я говоритиму за обох. Я дуже скучив за тобою. Від тебе віє сонячним вітром… Свіжим і прозорим. Напевне, був дощ?
        - Був дощ, Павлику, - сказала Катя, стримуючи плач.
        - Дощ - це добре. Через два дні все зазеленіє, - сказав Павло й вийняв свої руки з-під ковдри. На шкірі, наче тавра, біліли плями від недавніх опіків, і чорний ніготь на вказівному пальці правої руки ще не зовсім зійшов. - Катю, ти як підеш по квіти, то запроси Пітера. Він великий знавець грибів. Після такого дощу бувають гриби.
        - Ми ще на Ранчо Доута, у пустелі. Тут, Павлику, грибів немає, - несміливо підказала Катя. - Ти поспи, не муч себе.
        - Очі болять від вогню. Я тільки в темряві відкриваю очі. При світлі дуже болять.
        - Ти щось бачиш? - запитала й злякалася свого голосу.
        - У сутінках. А так у мене перед очима все ще той вогонь - з кольором зоряних грибів. Ви з Пітером обов’язково їх пошукайте. Ці гриби ростуть тільки в пустелі. Одразу після дощу. Рідкісний гриб фелорінія, схожий на зорю. Високий, з променями. Тільки не зводь з нього очей: цей гриб - примара. Реальна примара, яку можна зрізати, а можна тільки побачити.
        Каті здавалося, що Павло марить, і вона тішила себе тим, що під її долонею було прохолодне Павлове чоло.
        - Тобі, Павлику, ніде не болить? Тільки очі печуть?
        - Ти не журися, Катю. Я давно видужав. Мені вкрай треба побачити Малькольна. З ним це може статися кожної хвилини. - Павло притримав Катю за руку, втаємничено прошепотів: - Едді Мітчела немає?
        - Немає.
        - Може, ти вмовиш Мітчела, щоб він дозволив мені зателефонувати до Малькольна? Ти ж у мене така розумниця, і тебе завжди всі слухали.
        - Тобі не можна хвилюватися. Тобі треба зараз спати й спати. З Маклареном я сама зв’яжуся. Ти скажи, що треба передати. Це ж недержавна чи військова таємниця. Правда ж? І ти нічого аж такого не зробив, щоб тебе ховали за сімома замками? - допитувалася Катя й не знала, чи розповідати Пазлові про побоювання Кукудзі.
        Уже не вперше Кукудзі казав Каті підкреслено офіційним тоном: «Коли ваш чоловік знову повернеться в лабораторію? Мені здається, ми зараз працюємо і живемо на вулкані». Катя не розуміла Кукудзі, а він мовчав про те, що все виразніше чув за стінами свого підземного робочого кабінету немовкнучий гуркіт і свист, ніби хтось розкручував велетенське точило і воно набирало розгону, загрожуючи прорізати земну кулю. «Можливо, це те, що я шукав, - задумувався ночами Кукудзі й знову повертався в космічне безмежжя геніальної робітні, де можна знайти новий початок не тільки планети, галактики й самого ядра атома. Дробного заряду нема в природі Землі, але його останнім часом фіксує прилад Кукудзі. - Усе в матеріальному світі має катаклізми передчасної смерті, і, можливо, кінець планети в ефекті дзиги? - Тонако здивовано підносив брови: життя і смерть матерії залежали від швидкості її навколоцентрового руху - вона ніби вгвинчувалася сама в себе, розкидаючи навсебіч океани енергії. - Ми схожі на дітей, котрі стоять перед пультом космічного корабля, - з прикрістю зауважив Тонако. - Але не треба забувати, що ми -
пасажири того корабля і нам нікуди буде втікати звідти, ні від кого чекати допомоги у вогняному Всесвіті, де ще досі людина не знайшла собі ні брата, ні порадника, ні рятівника з чужої й далекої планети». Кукудзі намагався й сам не думати про фатальну небезпеку свого відкриття, але йому постійно нагадувала про це опломбована лабораторія Острожного.
        Павло довго мовчав, і тільки його пальці все дужче стискали вузьку долоньку Катиної руки.
        - Едді Мітчел теж сказав, що тобі не можна хвилюватися. - Катя озирнулася на двері. - Ти поспи, а я посиджу тихенько біля тебе. Я буду тепер днювати й ночувати у твоїй палаті.
        - Ні, Катю, ти підеш додому. Будеш приходити й розповідати мені про все, що почуєш і побачиш. А ще краще, коли поїдеш звідси назавжди. Поки я не встану. Ранчо Доута приречене.
        - Павлику, це все не так, - швидко заговорила Катя. - Ми всі тут живемо й працюємо. І містер Кукудзі щодня ходить у своє підземелля. Ти просто втомився.
        - Можливо, - зітхнув Павло і несподівано широко відкрив очі. Він устиг побачити Катине обличчя, а потім усе заступило пекуче світло пульсуючої блискавки, що летіла попереду хвилі. Павло різко замружився й закрив очі долонею.
        Катя теж помітила у глибинах Павлових очей огненну спіраль яскравої комети. «Той вогонь залишився в його очах», - подумала Катя й згадала маленьку бабу Секлету, яка вміла лікувати більма. Маленька, суха й легенька, наче те зілля, що стриміло сухими пучечками зі всіх шпарин її хати, вона здавалася вічною і нереальною. Не брала плати за своє лікування й завжди казала врятованому від сліпоти: «Не бачать мертві, а ти живий. А за життя грішми не платять». Катя не знала, де й поховали бабу Секлету, яка б і досі жила, якби не вчаділа в перетопленій хаті. «Вона хотіла навчити мене своєму знахарству. - Катя каралася власною безпорадністю перед Павловою хворобою. - Баба Секлета, напевне, і вогні зігнала б з його очей».
        - Як ти страждаєш… - з тихим жалем мовила Катя і погладила Павлове обличчя. Він перехопив губами її пальці, обцілував і заговорив так, ніби спокутував перед дружиною свою провину:
        - Людство уже не раз проклинало фізиків, як і фізики своїх колег, котрі шукали енергію руйнувань. Уже не раз було порушено основне правило самозахисту: перш ніж натиснути на невидимі досі двері у новий світ, треба знайти вікно й глянути, чи нема по той бік дверей самостріла. Я не встиг нічого бодай передбачити: мене здивувало те нечуване відкриття й випалило мені очі. У теперішній науці навіть цього забагато для одного фізика. Тепер я не можу твердо сказати, чи нема по той бік дверей самостріла. А мені треба це знати або хоч знайти проти нього надійний щит… - Павло частіше заморгав і впав обличчям у подушку, щоб хоч так урятувати очі від зливи вогню.
        - Тобі не можна хвилюватися. Ти поспи, - умовляла Катя й відчула, як її за плечі бере холод невідомого страху. - Давай помовчимо, Павлику, інакше Едді Мітчел виведе мене з палати.
        - Я належу не Едді Мітчелу, не тобі, Катю, і навіть не собі, - заговорив Павло. - Я належу природі, перед якою завинив. Я мушу виправити похибку, і навчитися користуватися тим, що відкрив, як колись люди - вогнем. Інакше це може бути останнім відкриттям, яке ще встигла побачити людина. Його вогонь стоїть у моїх очах не тому, що його сяйво має магічну принадність страшної краси, а через те, що я не знаю, як протидіяти законові космічних перевтілень. Мені треба поговорити з Малькольном. Це надто серйозно, Катю. Я кажу тільки тобі, хоча про це вже, напевне, здогадалися всі на Ранчо Доута. Ти давно бачила Фреда?
        - Гаррелсона відвезли в госпіталь.
        - Що з ним? Може, він заходив у штольню полігона? - швидко перепитав Павло.
        - Не знаю. Востаннє я бачила Гаррелсона живим і здоровим. Кажуть, уночі прилітав Х’ю Вундстон. Після того Гаррелсона ніхто не бачив.
        - Звідки ти знаєш, що він у госпіталі?
        - Мені сказала Тійока. У Фреда не витримали нерви.
        - Бідний хлопчина, - зітхнув Павло й ліг горілиць. - У Гаррелсона дуже мало було власного вогню, і тому він не вистояв перед страхом смерті. Бідолашний пройдисвіт. Попри все, він має аналітичний розум. Якби я вірив у бога, я б помолився за спасіння душі нещасного Фреда. Він хотів зробити свій бізнес, як Малькольн і Х’ю, але не зумів. Він не вчений і не шпигун, бо народився з долею капрала.
        Катя почула за дверима збуджені голоси.
        - Мені, Павлику, пора, - сказала якомога бадьоріше й поцілувала Павла в уста. - Я триматиму зв’язок з Мітчелом. Увечері прийду. Що тобі смачненького приготувати?
        Павло не встиг відповісти, як різко розчинилися двері і до палати майже вбіг Х’ю Вундстон.
        - А-а, голубоньки, воркуєте? - весело запитав, тримаючи кришталеву вазу з трояндами. - Поховалися, що навіть старому Вундстону до вас не пробитися. Місіс Кет, це - вам, - показав на квіти. - Місіс Тійока надоумила мене шукати вас, Кет, під крильцем містера Острожного. - Х’ю поставив вазу на низенький столик, покритий грубою плиткою кристалічного гіпсу, схопив за спинку просторе крісло, підкотив його ближче до Павлового ліжка й майже впав на м’які пружини. - Від Малькольна вам низенький уклін. Хоча вклонитися він якраз і не зміг, бо ви з ним, як сіамські близнюки, вилежуєтесь в обіймах слави, а ваші химери товчуться лобами в клітках і позбавляють розуму деяких крикунів.
        - Ви бачили Малькольна? - запитав Павло. - Що з ним?
        - Макларена потовкло дужче, - знітився Х’ю. - Але з очима у Малькольна все гаразд. Правда, побоюється трохи за наслідки того шарварку, що здіймає хвиля в підземному полігоні, і сподівається, що містер Острожний знає, як накинути ласо на ту сатанюку. Мабуть, доля світової науки вирішила пожартувати, і два найбільших фізики сучасності в один день, в одну мить відкривають те, до чого обоє були готові. Я вірю, тут обійшлося без сенсаційних крадіжок і перекручень фактів. Ви раді за Малькольна, містер Павел?
        - Я зараз думаю лише про те, щоб він вижив, - глухо мовив Павло й попросив Катю: - Залиш нас удвох. Гадаю, тобі нуднувато буде слухати наші теревені. Чекатиму тебе увечері.
        - Я не прощаюся, - сказала Катя. Х’ю мовчки кивнув їй на знак взаєморозуміння.
        За дверима палати Катю зустрів Едді Мітчел. Він ще не охолонув від сварки з Вундстоном, який порушив неписані закони єдиної на Ранчо Доута лікарні.
        - Спасибі вам, містер Едді, - мовила Катя. - Тепер я ваша боржниця.
        - Я працюю не тільки за спасибі, місіс, - відповів Мітчел. - За вашого чоловіка платять золотом. - Мовчки провів Катю до дверей і вже на ґанку запитав: - Ви давно знаєте містера Х’ю? Він нагадує мені бегемота, що прибіг шукати власну ковбаню. Невже цей чоловік має звання професора?
        - Вундстон - великий учений, містер Едді, - підтвердила Катя й попрощалася з Мітчелом.
        Едді постояв на високому ґанку лікарні, більше схожої на затишний двоповерховий будинок для таємних зустрічей багатих коханців, ніж на клініку з найсучаснішим обладнанням, роззирнувся, щоб перепинити когось балачкою й поскаржитися на самоту в пустелі, де жовте небо і жовте сонце, гарячий вітер і сухий шерхіт пісків мають магічну силу невидимого вбивці, що повільно, але неухильно призводить до божевілля. Навкруги - ні душі. Всюди чисто заметено, пульсують сині фонтани, незрушно стоять пальми з важким листом. Лиш тонко шеретується пісок та пульсують напрочуд сині фонтани. «Усе як вимерло. Колись воно так і станеться. У всякому разі, в пам’яті моїй залишиться лише мить агонії найменшого міста в пустелі, що прихистило найкращих людей світу. Або найстрашніших убивць. І можливо, після того, як цивілізація вигорить у своїх мегаполісах, світ відродиться ось на такому ранчо, куди не долетять ракети і де стрибатимуть піщані зайчики та вціліє хоч одна пальма з горіхом». Мітчел швидко повернувся до передпокою: йому кортіло ще раз глянути на Вундстона, зробити йому якусь прикрість.
        У холі Мітчела зустріла медсестра Аніта. Тоненька, в білому халатику й темному декорі, як тут називали надмірну засмагу, вона справляла враження жриці з храму краси, а не медичної сестри лікарні, де її рукам доводиться виконувати чи не найбруднішу роботу. Великі чорні очі Аніти і червоний, ніби вогник, хрестик на білій косинці знімали з душі Мітчела напругу від очікування неминучої катастрофи.
        - Містер Едді, ви єдині, над ким пустеля не має влади, - несподівано сказала Аніта, і це панібратство не розлютило, а приємно здивувало Мітчела. Та він ще не погамував свого невдоволення:
        - Цей нахабний товстун досі тут?
        - Ви маєте на увазі містера Вундстона? - перепитала Аніта й показала на закуток холу, де стояв низенький столик між двома сплетеними з лози кріслами: - Ходімте, Едді, я напою вас чаєм. За вами погано доглядають, а ви багато працюєте. І, між нами кажучи, місіс Єва, чарівна жінка і знаменитий анестезіолог, навряд чи втішить вас. Майте на увазі: якщо ви напташите капітал, вона просто забальзамує вас, а потім ще й зароблятиме на опудалі з містера Едді Мітчела. - Аніта підсунула своє крісло ближче до столу.
        - Ви, напевне, як і всі тут, окрім мене, геніальна жінка, міс, - Мітчел не відчув у собі хоробрості глянути медсестрі в очі.
        - Для вас, Едді, наступає небезпечний вік, і тут вам доведеться скористатися з моєї поради, - жартівливо зауважила Аніта й поставила перед Мітчелом широку, кулясту чашку з бурштиновим чаєм. - Ось тістечка з горіхами.
        - Гм, ніколи б не подумав, що з вами так приємно чаювати, - подобрішав Мітчел і кивнув на палату Острожного. - Треба сказати містеру Х’ю, що ви врятували його від неприємної зі мною розмови.
        - От і гаразд. Ви дуже добре зробили, що сіли пити чай, а не послухали свого дратунчика.
        - Якого ще дратунчика?
        - У кожної дитини, сер, живе в душі метелик або ласкаве кошенятко, а коли дитина виростає, то від метелика залишається черв’як сумніву або хробак невситимих заздрощів. Кошенятко ж часто потім гарчить тигром. У вас, Едді, була чиста душа, і тому в ній поселився сум. Його може вигнати тільки ваша молода дружина, сер.
        - Ви переконані? - здивувався Мітчел: «Ця Аніта не тільки гарне, а ще й достобіса розумне дівча».
        - Я просто знаю наперед, що й коли вам треба робити, дорогий Едді.
        - Ну, якщо так, то не в цій же пустелі шукати мені суджену?
        - Сватайте міс Аніту, містер Мітчел. Кращої дружини вам не знайти. Вона вам наречена богом.
        - Ви… пропонуєте руку? Але ж це, якщо вже на те пішло, повинен був зробити я. Це порушення всякої моралі, міс Аніта. А чи відомі вам мої почуття до міс Аніти? - знайшовся нарешті Мітчел і водночас злякався, що трохи дивне й несподіване сватання на цьому й скінчиться. - Я, певна річ, був іноді несправедливим з міс Анітою, і тільки її терпляча вдача допомагала налагодити добрі стосунки. Колись мені навіть приснилося, що я саме цій дівчині освідчився в коханні, і то був найпрекрасніший сон у моєму житті. Але, повірте, у снах люди розуміють одне одного без зайвих слів і керуються почуттями й емоціями своєї душі. У житті ж, на жаль, ми багато чого пам’ятаємо, ми завжди наштовхуємося на придумані кимось правила етикету, заковуємо себе в кайдани звичок, над нами тяжіє липуча павутина родинних заповітів, ми ходимо по тоненькій ниточці бізнесу без найменшої надії на те, що в критичну мить хтось подасть тобі незрадливу руку. Доки не станеш на ноги, боїшся всього, міс Аніта. А найбільше - за свою сім’ю: ми всі під богом ходимо, мила Аніто.
        - Я наллю гарячішого чаю, Едді, - тихо говорила Аніта, а Мітчел водив очима за її руками й не вірив, що ці прекрасні руки стали дорогі йому, що саме вони підхоплять і утримають його, якщо зрадлива ниточка його бізнесу обірветься над проваллям злиденної самотини.
        - Може, нам покликати містера Вундстона й пригостити його чаєм? - запропонував Мітчел, якому здалося тепер, що цей геніальний товстун був не тільки причиною гніву, а й передвісником несподіваного свята його душі. - Можливо, колись історики згадають, що нам пощастило пити чай у товаристві містера Х’ю? Що ви на це скажете, міс Аніта?
        - Ви чудово придумали, Едді. Вам треба неодмінно потоваришувати з містером Вундстоном. Я зараз піду і запрошу його. А щоб вам не заважали, я в цей час пригощатиму містера Острожного: росіяни, кажуть, дуже люблять чай.
        - Особливо з вашими горіховими тістечками.
        - О, ви надто люб’язні, Едді. Я поважаю таких гострих розумом чоловіків, як ви, сер. І тому не заздрю Едді Мітчелу: міс Аніта дуже ревнива особа, сер.
        Мітчел дивився на дівчину, з якою працював майже рік і ніколи серйозно не думав про те, що у цієї медсестри такий одухотворений світ, від якого і він, Едді Мітчел, стане іншим і знатиме бодай одну святу радість - жити в ім’я своїх дітей і любові до тендітної Аніти. Дивився й розумів: уся попередня розмова-лише гра, приємна своєю умовністю.
        Але ця гра має завершитись…
        Едді підвівся, зняв перстень зі свого мізинця:
        - Виходьте за мене заміж, міс Аніта. Я люблю вас давно і не зраджу вас, доки не стану на суд перед богом.
        - Ви перемогли, Едді, - тихо мовила Аніта й простягнула свою руку Мітчелу. - Я пішла за вами у цю пустелю тому, що завжди боялася за вас, Едді. Ви надто довірливий і не маєте справжніх друзів, - говорила Аніта й ловила себе на тому, що її серце не відчуває радощів, про які вона мріяла, як тільки вперше побачила Мітчела в клініці. «Невже я його не люблю? Що сталося? Можливо, я готувалася до чогось більшого, а все відбулося просто й буденно».
        Аніта підвела голову, глянула на свого нареченого просвітленими надією очима:
        - Ви перемогли себе, Едді, і цим врятували нашу любов, - Аніта вивільнила свої руки з долонь Мітчела і тихо пішла до палати Острожного.
        «Так, я таки справді її люблю, - переконувався Мітчел. - Але б ніколи не подумав, що я купував перстень саме для Аніти. І як це сталося, що я відважився одружитися із звичайнісінькою дівчиною, у якої за душею ні грошей, ні титулів? Чому ти це зробив, Едді? - запитав себе голосом стороннього й несподівано згадав Х’ю Вундстона. - Коли прилітає цей джентльмен, на Ранчо Доута завжди творяться незрозумілі речі. Кукудзі назвав Ранчо міражем Бермудів. Японець, напевне, має рацію. Ні, я, мабуть, підсвідомо збагнув, що в цих пісках, де я заробляю великі гроші, мене врятує лише справжня любов Аніти».
        Мітчел зупинився перед кам’яним вазоном з маленькою квіточкою між блідо-зелених листочків. Вони нагадували воскові пелюстки штучних квітів, які так майстерно ліпила Тійока й прикрашала ними свою кімнату. «Чому ви не вирощуєте живих квітів?» - запитав Тійоку Мітчел, коли побував у гостях у пана Кукудзі. «Я не зможу їх забрати з собою, - пояснила Тійока. - А залишити квіти комусь однаково, що зрадити своїх дітей». Мітчела вразила така відповідь, і він довго розмірковував над словами Тійоки, а потім сам почав поливати квіти не тільки вдома, й у клініці.
        - Сьогодні у ваших руках честь Америки, містер Мітчел, - почувся голос Вундстона. - Як вважаєте, скільки ще нездужатиме ваш перший пацієнт на Ранчо Доута?
        Мітчела неприємно вразило те, що Вундеґон не назвав Павла по імені, і тому з підкресленою ввічливістю сказав своєму співрозмовнику, пригощаючи його гарячим чаєм:
        - Честь Америки не може залежати від рядового пацієнта, сер, але якщо ви маєте на увазі містера Острожного, то він не тільки росіянин, а и великий учений світу, сер. Тут нам справді треба показати росіянам, що ми не гірші від них ескулапи.
        - Облиште церемонії, Едді, - замахав руками Х’ю. - З вашого дозволу я дещо поясню вам, як людині, утаємниченій у справи Роджерса Оулта. Ви досі не знаєте, на чиї гроші будувався цей оазис? - поцікавився Х’ю й затримав погляд на обличчі Мітчела, якого справді здивувало таке одкровення. - Тепер вам стане відомо, що ми натоптуємо свої кишені саме завдяки містеру Роджерсу.
        - Мені однаково, хто платить, - зауважив Мітчел. - Справжній лікар завжди матиме свій капітал, сер, бо легше віддати гроші, ніж віддати богові душу. І якщо до мене звернеться містер Оулт, то я його лікуватиму, як і вас, хіба що візьму з Оулта більший гонорар: чим більше мільйонер платить, тим дужче вірить, що я пропоную йому недоступний для інших еліксир життя. А насправді, сер, усе залежить. від особистих симпатій і навіть любові. Якщо ви уболіваєте за здоров’я містера Острожного, то можете не хвилюватися: цього чоловіка я лікуватиму так, як самого себе.
        - Саме це я хотів від вас почути, Едді, - похвалив Х’ю і вкинув до рота тістечко. Пожував, запив чаєм. - Мені здається, ви ще не виборсалися з тенет умовностей і зважаєте на примхи містера Острожного чи пана Кукудзі, які вперто тримаються за своє національне пуповиння. Містеру Острожному час збагнути, що він належить планеті, і не йому вирішувати, кому належатиме відкритий ним закон гравіталу. Природа постійно дбає про всепланетний розум, і тому ховати всепланетних геніїв за чиїмись кордонами - найбільший злочин проти людства. Ви згодні зі мною, Едді?
        - Це вже політика, а я не люблю політиканів і попів, - скривився Мітчел. - Мене зараз цікавить інше. Ночами, коли стихає вітер і згасає шемрання піску, я чую дивні удари підземного молота. І з кожним днем вони дужчають. Це непокоїть не тільки мене, сер. Я хотів би знати, чи не загрожує це тим, хто з доброї волі, а не з престижу, поселився на Ранчо Доута?
        Х’ю здивовано подивився на Мітчела.
        - І ви питаєте в мене, Едді? У ваших руках зараз не тільки доля Ранчо, а й, можливо, нашої цивілізації.
        Якби я належав тільки собі, містер Х’ю, я б не церемонився з вами, хоча й ви, кажуть, теж належите до великих людей. Не будемо грати в піжмурки: ви прекрасно знаєте, про що я говорю, і на Острожному світ клином не зійшовся. Чому досі не приїхав містер Макларен і не зупинив того молоха, який не сьогодні-завтра вирветься з підземелля і втрамбує нас у пісок разом з примарним раєм нашого Ранчо? Хоча мені хотілося б умерти разом з Оултом. Можете йому переказати, бо я, на жаль, не маю щастя побачити свого благодійника.
        - Менше жовчі, Едді. Ви мало спите. А ще ця спека. Я вас не впізнаю. Я не впізнаю того Едді Мітчела, якого мені рекомендували на Ранчо Доута.
        - Що з Малькольном?
        - Я певен, ці стіни не такі прозорі, як у кабінеті Острожного. - Вундстон набурмосив брови.
        - У нас однакові гарантії, сер. Ми американці, і тому навряд чи хто інший скористається таємною інформацією з моїх чи з ваших уст, сер.
        - Розумію, - підтакнув Вундстон і з болем в очах глянув на співрозмовника. - Малькольн став частиною диявольської хвилі, Едді. Про це не знає навіть нещасна Мері. Я тішу її надією, що Малькольн лежить у закритій клініці Атланти.
        - Макларена пожерла ця потвора?..
        Вундстон добув з внутрішньої кишені товсту сигару.
        - Нам ледве вдалося врятувати Мері. Тепер ви розумієте, що вся надія на Острожного?
        - Ви певні, Острожний знає, як зупинити хвилю?
        - Мені так здається… Як, по-вашому, він скоро повернеться в лабораторію?
        - Не раніше, як за місяць.
        - Будемо сподіватися на краще, - сказав Вундстон, ніби йшлося про безнадійно хвору і близьку людину. - Ми ризикуємо не тільки життям містера Острожного, а й власною головою. Такі правила гри, Едді. І ми з вами знали, на що йшли, бо там, де великі гроші, там і не менший ризик укоротити собі вік.
        - Тільки я не здогадувався, що в цій грі здаватиме карти містер Острожний, - докинув Мітчел.
        - До того ж він виявився людиною з іншого світу, - зітхнув Вундстон і з неприємністю згадав Джіма Френка, з яким ще сьогодні доведеться мати неприємну розмову. - Саме з того світу, Едді, який не визнає умовностей і законів бізнесу.
        - А ви заздрите Острожному, містер Х’ю, - зловтішно посміхнувся Мітчел.
        - У чужих очах навіть горе здається дитячою забаганкою, - ухилився від відповіді Х’ю й важко звівся на ноги. - Приємно було з вами особисто познайомитися. Не по анкеті. Радий, що ми порозумілися. Якщо ж інформація про Малькольна дійде до мене через треті вуха, нічого втішного вам не обіцяю.
        - Американці завжди пунктуальні в погрозах. - Мітчел показав на високі двері Павлової палати. - І тому ми потай заздримо містеру Острожному, який нам іноді здається мало не інопланетянином.
        - Ви маєте рацію лише в тому, що нам стає тісно на одній планеті. Напевне, росіяни народжені не для Землі - грішної і приреченої на вічний канібалізм. Як це страшно, Едді, - з щирим сумом зауважив Х’ю й подав Мітчелу свою важку руку з пітною долонею. - Не проводжайте мене, Едді. Шкода, що я лише сьогодні з вами познайомився ближче. Та й то за дивних обставин. Пробачте…
        - Ви ніби прощаєтесь назавжди, містер Х’ю, а мені б хотілося з вами зустрітися не в стінах клініки.
        - Ви теж мені симпатичні, Едді, - признався Х’ю. - Усе залежить від того, хто запалив вогонь і для чого ти гориш, - виголосив власну притчу. - Можливо, ми з вами ще не вуглинки, Едді, - додав і рушив до дверей.
        XXX
        - Ви чимось схвильовані, міс?
        - Це вам здалося, сер, - лагідно заговорила Аніта й з жалем подумала про те, що Мітчел не дозволяє Павлові одягати темні окуляри. - У вас не болять очі? Ви не наполягаєте на захисних окулярах? Я гадаю, лікар надто вимогливо ставиться до вас.
        - Я мушу звикати до сонця, міс Аніта, - пояснив Павло. - Звідки пахне м’ятою? Я давно не чув її холодного аромату.
        - Я вирішила лікувати вас травами. Вам треба побільше пити чаю з холодної м’яти. Це найкращі ліки моєї бабусі. А ще вам треба їсти зелений кріп. Завтра обіцяли привезти кропу й петрушки. Кажуть, навесні змії прокидаються зовсім сліпими, і тільки листя молодого кропу повертає їм зір.
        - Але ж я не змій, - розсміявся Павло й зіперся на лікті. - До того ж зараз не весна, міс Аніта.
        - Як для кого, містер Павел, - з щасливою усмішкою сказала Аніта.
        - Якщо я справді вгадав наміри свого жорстокого лікаря, то чи не скажете, коли нам з Катею прийти на ваші заручини?
        Аніта зашарілася.
        - Едді справді попросив моєї руки.
        - Тоді на заручини я вже спізнився, - зітхнув Павло. - Зате до весілля я піднімуся. Несіть кріп, петрушку, м’яту, кропиву, німицю, привозьте сюди вашу бабусю - робіть усе, що хочете, але я повинен бачити вас з Едді на власні очі й станцювати гопака на вашому весіллі. Тепер у мене є точні строки, і я ні дня не залежуся тут. Сьогодні ж почну ворушити свої ледачкуваті ноги.
        Аніта тихо розсміялася з Павлового оптимізму і потай від Острожного діткнулася голкою його ноги. Павло сіпнувся й ледь не закричав з радощів:
        - Міс Аніто, я відчуваю біль. Ви мене вкололи?
        - Вам справді боляче? Я зараз же покличу Едді. Тепер я вірю, що ви скоро почнете ходити. Криза минула, містер Павел, і вас незабаром відпустять додому, а ми знову сидітимемо без діла.
        - Гадаю, Едді Мітчел знайде для вас роботу. До речі, ви не збираєтеся поступати в інститут?
        - Заради чого? - щиро здивувалася Аніта. - Лікарів з дипломами вистачає. Вища освіта - це ще не бізнес, сер.
        - Я не історик і не соціолог, міс Аніта, але мені здається, що тільки освіта дає людині право назвати себе вищим створінням природи. А мати розум і жити задля втіхи - прояв витонченого садизму над природою самого буття.
        Аніта промовчала. Її радісний настрій несподівано згас, і вона здогадалася, що це від заздрощів до Павла Острожного, з яким вона повинна няньчитися і якому не треба думати про власний бізнес, а тому його розум не переобтяжений страхом банкрутства і завжди вільний для великої науки. Аніта знала майже всіх жінок на Ранчо Доута, іноді сходилася ближче з пані Тійокою, і вони розуміли одна одну, разом журилися над невизначеним майбутнім, і тільки місіс Острожна не знаходила з Анітою спільної мови й часто сміялася з того, що лякало Тійоку. «Росіяни навіть у злиднях кричатимуть про свій рай», - говорив Аніті Едді Мітчел, коли заходила мова про Острожних.
        - У вас є тюрми, містер Павел?
        - Є, - швидко відповів Павло й зашарівся.
        - Я була неуважною до вас, сер, - тихо вибачилася Аніта й підкотила масажний столик до ніг. - Вам не можна хвилюватися, сер. Зараз ми трохи розімнемо ваші ноги.
        - У мене олімпійський спокій, - заперечив Павло, відчуваючи з радістю, як по ногах перекочуються гумові валики. - Вас чомусь зацікавили наші в’язниці.
        - Я хотіла знати правду, сер.
        - Про що?
        - Про вашу країну рівних людей.
        - Ви так добре знаєте Радянський Союз, що вам бракувало саме цих відомостей? Ні, немає у нас солоденького раю, де всі ходять у рожевих окулярах або намагаються переконати себе в тому, що навкруги суцільна благодать. Бо не в кожній людині можна здолати, як віспу, чорні заздрощі до багатства, розбещеність і лінь.
        «Для чого я почав з нею ці балачки? - невдоволено скривився Павло й раптом відчув, як у спині ожив невідомий досі пекучий біль, що розпеченою горошиною покотився до ніг. - На нашій планеті, міс Аніто, не знати з якого часу з’явилися інопланетяни з торбами золота, і це, по-моєму, найстрашніша трутизна, що вбиває розум землян». Чорний сніп вогню жахко вдарив в очі, й Павло здивувався, що вперше бачить чорний вогонь…
        Звідкілясь зверху, де видно високе небо, а над головою шумлять дерева, озивається Аніта:
        «Аніта, мабуть, стоїть на колінах, - подумав Павло, - інакше б вона не дотягнулася до моєї руки. Треба вийти з підземелля», - наказав собі і з силою роздер над собою теплу дернину…
        Несподівано для Аніти Острожний сів і подивився на неї широко відкритими очима - чистими і глибокими. Вона все ще стояла над Павлом і не випускала його руки.
        - І давно я тут сиджу? - запитав Острожний і роззирнувся по палаті. - Вибачте, але вам, мабуть, незручно стояти переді мною навпочіпки.
        Рясні сльози бризнули з очей Аніти.
        - Що з вами? - стурбовано запитав Павло й підхопився на ноги. Він збагнув, що одужав. - Хто вас образив, міс Аніта?
        - Містер Павел, я з радощів… Я боялася за вас, містер Павел. Я думала, вас уже нема… І раптом… Треба негайно покликати Едді Мітчела. - Аніта ніби не вірила, що перед нею стоїть Павло Острожний у трохи завеликій тонкій піжамі, торкалася пальцями його плечей, блідих щік, широкого пасма сивини, що було схоже на пригнутий вітром кущ ковили. - Ви ляжте, а я зараз приведу Едді.
        - У цій палаті я вже не лежатиму і не сидітиму, міс Аніта, - Павло відвів руку медсестри, що намагалася допомогти йому дійти до ліжка. - Де мій костюм? Я хочу розмовляти з Едді Мітчелом як із сусідом по Ранчо Доута.
        - Ваші речі в окремій кімнаті, містер Павел. Але я не можу вас залишити на самоті. Ви дуже збуджені. І не забудьте, ще два місяці тому ви були не бадьоріші від колоди. Вибачте за вульгарне порівняння, але це так, - владно звучав голос Аніти.
        Острожний, мов на чужих ногах, пройшов за Анітою до сусідньої кімнати. За невеликою бамбуковою загорожею на вішаку були його особисті речі, на столику - електробритва і парфуми.
        - Голіться, а я приготую душ, - сказала Аніта.
        Павло зручніше вмостився на лежаку, розчохлив бритву фірми «Філіпс» з маленькими чорними решіточками трьох ножів, натиснув на клавішу автоматичного живлення, з приємністю відчув легке шелестіння гострої криці. Глянув у дзеркало й з дивною відразою побачив себе у полосатій одежині.
        «Ви були не бадьоріші від колоди», - майнуло в думці. - Але ж я добре пам’ятаю трагедії «колод». І рядки давно прочитаного тексту: «Замкнутий чотирикутник похмурої будівлі прикривав розміщені в дворі два корпуси тюрми. У камерах її довго і в жахливих муках вмирали люди, заковані в кайдани, - „колоди“, як спокійно й зневажливо називає їх персонал загону. Живим звідси не вийшов жоден… Свідчення майора Ідзіма: „Прізвищ усіх осіб, відправлених у 731-й загін, не пам’ятаю. Особисто знав солдата Радянської Армії Семена Демченка. Він відмовився стати зрадником. З мого дозволу його катували. Демченко мовчав. Після цього я вирішив знищити його фізично і послав у район Пінфаня…“
        У лабораторіях загону людям прищеплювали чуму, холеру, сибірку, тиф. Потім їх лікували - для того, щоб вивести стійкіші бактерії і заразити ними тих, хто виживав. Потім знову лікували. Знову заражували. І так аж до смерті… Тут було вісім казанів, де готувалося живильне середовище для вирощування бактерій, якими потім начиняли снаряди, бомби, спеціальні пістолети, авторучки, шоколадні цукерки… У загоні працювало майже дві тисячі вчених і лікарів, що проводили тут свої катівні досліди.
        …Іноді у нас не було анестезуючих препаратів, і в’язні кричали під нашими скальпелями. Але ми не вважали „колоди“ за людей - для нас це були шматки м’яса».
        Павло німо дивився на своє відображення. «Можливо, тут поряд множаться казани з трутизною для людей, а під землею ще нуртує хвиля гравіталу, здатна потрощити все живе й мертве на цій уже обкраденій і тепер ненадійній планеті. Я не хотів, щоб Ранчо Доута теж колись назвали кублом убивць. Якби я не повернувся з небуття, я міг би бути серед них, я - родич дядька Семена, що так і загус у річці смерті. Але він умер нескореним. І він не знав, чи є світ, за який умирав, і чи довго стоятиме на заваді катам сила людського протесту…»
        - Міс Аніта! - гукнув Павло. - Ви вже в палаті?
        - Я в душовій, містер Павел, але я вас прекрасно чую. Тут усе радіофіковано.
        - Ви не пригадуєте, коли до мене приходив містер Малькольн? Я геть усе позабував.
        - А кого ви пам’ятаєте?
        - Зараз - нікого. А тоді, коли лежав у ліжку, я пам’ятав усе.
        - Але ж ви не втратили пам’яті? - з тривогою і надією в голосі запитала Аніта, і Павло почув її швидкі кроки.
        - З пам’яттю у мене усе гаразд. Але я не можу нічого згадати з того, що пережив у вашій палаті, міс Аніта.
        - Вам і не треба про те згадувати. Не треба, - благала чи наказувала Аніта. Вона стояла по другий бік бамбукової загорожки, і Павло навіть чув її уривчасте дихання й уявляв, як Аніта в хвилюванні обводить пальцем циферблат свого великого годинника на лівій руці.
        - Гаразд, не буду, - пообіцяв Павло й перепитав: - А все ж, чи провідував мене містер Макларен?
        - Містера Макларена не було. Він, здається, захворів.
        - То він нічого досі про мене не знає?
        - Про це ви запитайте у Едді Мітчела.
        - Гаразд. А де зараз Фред Гаррелсон? Він живий? Я, здається, востаннє бачив його у лабораторії.
        - Я тільки медсестра, містер Павел.
        - Але ж на Ранчо Доута усі знають все.
        - Можливо. Ви готові прийняти душ?
        - Так, - сказав Павло й помітив на вішаку два пакети з рушниками й білизною. Узяв їх і попросив Аніту: - Перекажіть моїй дружині, що я страшенно хочу їсти. Нехай запросить на обід пана Кукудзі. Гадаю, Едді Мітчел мене тут довго не затримає?
        - Едді вас чекає у душовій. Я просила його побути у передпокої, але він не вірить, що ви встали на ноги.
        - Це добре, що він там. Доки купатимусь - покінчимо з формальностями.
        - Ідіть за мною, - звеліла Аніта, коли Павло вийшов з невеличкої комірчини. - Едді Мітчел огляне вас і випише перепустку. Сьогодні після дощу дуже парко.
        - Добре, що пройшов дощ, - сказав Павло й відчув, що все довкруг незвично двигтить, ніби глибоко під землею працює потужна відбійна машина. - Це від компресорів кондиціонера? - запитав Павло, вважаючи, що Аніті теж набридає тремтіння підлоги і ледь чутний гуркіт, який долинає з глибин землі.
        - Що ви маєте на увазі? - Аніта занепокоєно глянула на Павла.
        - А ви нічого не помічаєте?
        - Ні. Усе, як завжди.
        - Мабуть, я не призвичаївся до реального світу, і мені здається, що земля розхитується і тремтить під ногами.
        - Ви довго лежали, сер. Якби не щоденний масаж, ви б довго ще вчилися триматися на ногах.
        Аніта зупинилася перед білими пластиковими дверима, прочинила їх:
        - Містер Едді, я привела хворого. Зустрічайте!
        - О’кей! - почулося у відповідь.
        Острожний опинився у вузенькому коридорчику, застеленому махровим килимком. Повагався, потім здійняв капці й ступив на килимок босоніж. Було приємно відчувати, як пальці грузнуть, мов у м’яку траву, і як вона лоскоче підошви, нагадуючи про те, що він розпрощався з обридливим ліжком і графіком температурного режиму.
        - Де ви, містер Павел? - озвався схвильованим голосом Едді Мітчел і за якусь мить розгорнув нанизану з бамбука штору. - Кращого сюрпризу я від вас і не чекав. Шкодую, що не засперечався з містером Вундстоном: заробив би на вашому феномені чималий куш.
        - Прошу вибачення, я в такому вигляді, - почав було Павло й несподівано побачив, що Мітчел стоїть у точнісінько такій піжамі.
        Едді помітив Павлове здивування й пояснив:
        - На Ранчо Доута скрізь натикано електронних сторожів. Навіть у душовій вони по піжамах розрізняють своїх і чужих. Тому навіть піжами доводиться тримати в сейфі. Смішно, але я не боюся, що вас можуть поцупити з душової.
        - Гаррелсон теж любив розповідати мені про можливі детективні пригоди, - зауважив Павло. - Я хотів би швидше піти звідси. Якщо моє звільнення залежить ще й від суми гонорару, то я підпишу всі ваші вимоги.
        - Ніяких умовностей, - діловим тоном заговорив Мітчел і показав Павлові на просторе крісло. - Я тільки мушу пересвідчитися, що ви абсолютно здорові. Заспокойтеся і дайте мені вашу руку.
        Павло мовчки стежив за тим, як Мітчел міряв тиск, перевіряв пульс, обстукував суглоби, і лише тоді, коли Мітчел першим зняв легку піжамну куртку, запитав:
        - Ви ще сумніваєтесь, сер?
        - Я? Ніскільки. Я тільки дивуюся, як вам поталанило одразу стати на мертві ноги. Я знав, що ви одужаєте, але ж не сьогодні…
        - Мені здається, я ні години не лежав у ліжку, містер Едді.
        - Так? Ви це стверджуєте? І ви нічого не пам’ятаєте? Навіть того, що до вас сьогодні приходив містер Вундстон?
        - На жаль.
        - Тоді дякуйте долі, ви народилися під щасливою зіркою. Я зараз випишу вам перепустку. Якщо бажаєте, після душу поп’ємо чаю у міс Аніти. Ви, кажуть, страшенний ворог алкоголю, а то б ми відзначили ваше одужання. Ви знаєте міс Аніту? - Мітчел зумисне змовчав про заручини, щоб жодним словом не нагадувати Острожному про його дивне забуття.
        - Міс Аніту я знаю давно.
        - Але в палаті ви з нею зустрілися тоді, як одужали? Чи не так?
        - Можливо, вона була там і раніше, але я не пригадую її.
        - Якщо ви не вірите в дива, то вважайте це феноменом людського буття і вашої нелюдської волі до життя. Вам нічого перед цим не снилося?
        - Ні, я просто зрозумів: якщо не встану, то закам’янію у чорному склі.
        - Могло бути й таке. Людина часто бачить вві сні свої хвороби, про які ще не здогадується навіть лікар. - Едді Мітчел полегшено зітхнув, і аж тепер йому відлягло від серця, бо все ще думав, що Острожний перебуває в стресовому стані.й може ще надовго злягти в ліжко. - Ходімте під душ, містер Павел, бо останній дощ ми проґавили, а наступного довго ждати!
        Уже з сусідньої кабіни Мітчел гукнув:
        - Не забудьте, що у вас сталева воля, сер. Можливо, це вам колись знадобиться.
        XXXI
        Хілда Брайнт зупинила машину на широкому дворищі заміської вілли Джіма Френка, стримано усміхнулася до Джоя Блеклі, що сидів поруч.
        - Сподіваюсь, ви тут уперше?
        - Так. Я взагалі не люблю заміських котеджів: там часто трапляються якісь неприємності, - відповів Блеклі й з недовірою глянув на досить похмуру споруду, муровану з жовтуватого черепашнику.
        - Ви боїтеся? Доки я з вами, мій любий друже, вам слід остерігатися лише моїх примх. Я дуже запальна, Джой, і не терплю ніяких відмов.
        - Я вже звик, - байдуже відповів Джой і повів рукою в напрямку двох спортивних автомашин. - Чимало гостей збирається. На таких машинах їздять здебільшого небалакучі джентльмени.
        - Ви маєте на увазі молодчиків Джіма Френка? - Хілда грайливо гойднула срібним талісманом - маленьким черепом з агатовими очима, вчепленим до ключів від автомобіля.
        - Чесно кажучи, у мене недобрі передчуття, міс, - з кислуватою міною на обличчі буркнув Джой. - Мої нерви перетворилися на антени, і мені здається, я чую, про що зараз думають он за тими вікнами.
        - Це у вас від самотності, Джой. Ваша робота не для слабкодухих, але ж вам непогано платять.
        - Не скаржусь. Проте мені хотілося б знати, хто нас супроводжуватиме до головного шляху, - натякнув Блеклі й знову озирнувся на спортивні автомобілі. - Неприємний у них колір. На червоному кров здається масною плямою, не більше. Не всякий полісмен зверне на це увагу.
        - Заспокойтеся, Джой, - сказала роздратовано Хілда й сховала ключі до шкіряної торбинки з довгим плетеним ремінцем. - То машини Х’ю Вундстона і Мері Макларен.
        - Ви впевнені? - Блеклі послабив вузол краватки, що неприємно здавлювала шию.
        - Після смерті Малькольна на його віллі поселився наш улюбленець містер Х’ю, - пояснила Хілда. - Мері попросила його продати автомобіль чоловіка й купити ось цих невловимих акуленят.
        - Мері з Х’ю живуть разом? - запитав Джой, маючи на увазі інтимні стосунки власників спортивних машин.
        - Зверніться до Мері. Гадаю, їй буде приємно бачити бодай одного ревнивця, - мстиво зауважила Хілда. - Чому ж ви мовчите? Не наважуєтесь образити свою утриманку? Я не ревнива, Джой. А Мері справді молода й зграбніша. Спробуйте. Можливо, в одну з тих машин сядете ви, а не містер Х’ю, і тоді я зможу приїхати до вас у гості на колишню віллу бідолахи Малькольна.
        - Я завжди любив чесну гру, міс, - стримано відповів Блеклі.
        Хілда витримувала паузу, їй було приємно бачити, як в очах її коханця гасне шал, і він упокорено озивається:
        - Я сьогодні надміру зухвалий. Прошу вибачити, міс.
        - Пусте, Джой. Ви мені подобаєтеся неотесаним і незалежним. Не скоряйтеся, бо я дуже вередлива міс, - сказала Хілда уже перед дверима й весело розсміялася, притримуючи за лікоть надміру серйозного Блеклі. - Пам’ятайте, ми більше слуги диявола, ніж учені, і нам прощаються найстрашніші земні гріхи. А любовна зрада - лише невинний жарт, друже. Заходьте і намагайтеся поменше говорити з містером Френком. Це справжній Вельзевул з блакитними очима.
        Джой узявся за чорну ковану ручку дверей. Вони напрочуд легко відчинилися, і Блеклі здогадався, що тут вартує автоматика. Хотів сказати Хілді, що за ними давно стежить швейцар або навіть сам Френк і хтось із них натиснув на кнопку автоматичного замка, але Брайнт уже вихваляла розкоші господаря будинку, хоча в передпокої, окрім них, нікого не було.
        - Як я люблю цей стиль наших пращурів, - втішалася Хілда оббитою тесаним дубом вітальнею і чорним окуттям у вигляді списів, стремен, кручених ґраток на вікнах. - Усе це тепер рідкість, містер Блеклі.
        - Особливо у наш поролоново-пластиковий вік, - підтакнув Джой, і Хілда нагородила його вдячним поглядом.
        - Шкода, містер Френк рідко запрошує гостей в стіни цього чарівного замку, - з удаваним розчаруванням зітхнула Хілда Брайнт.
        - О, це ви, міс Хілда! Ви єдина людина на світі, якій подобається мій смак, - говорив Френк, збігаючи з широких сходів другого поверху, вистелених чорним килимом з червоною прошвою. Френк помітив Блеклі, що слідом за Хілдою ввійшов до просторого холу, кивнув йому й продовжив: - Міс Хілда завжди в оточенні зброєносців. Містер Блеклі, якщо не помиляюся?
        - Джой Блеклі, з вашого дозволу, сер.
        - О, ніколи не думав, що ви саме такі, містер Блеклі, - з лагідною усмішкою зауважив Френк. - Мені говорили, ви найстрашніша людина в Штатах. Вас остерігаються навіть Президент і директор ЦРУ. Я вже подумував, чи не запропонувати вам крісло голови нашого розвідуправління, бо стариган Мунд, чесно кажучи, страждає політичним дальтонізмом, а ви навіть думки чужі читаєте на відстані.
        - Я волів би залишитися в ролі зброєносця, сер.
        - Що ж, доведеться зважити на ваше скромне прохання. До того ж, цю пропозицію підтримує і міс Хілда. - Френк широким жестом запросив обох на другий поверх котеджу.
        - Так, ми вже спрацювалися з містером Блеклі, - підтвердила Хілда і роздратовано вчепилася рукою у ремінець своєї торбинки.
        «Хвилюється й лютує, - подумав Джой, добре знаючи цей жест Хілди. - Напевне, обом нам сьогодні тут намнуть боки».
        - Ви, як завжди, приїхали вчасно, - говорив Френк, пружно ступаючи сходами. - Сьогодні у нас за головного кухаря містер Х’ю.
        - Гадаю, до печені з вепра ви не допускали товстуна Х’ю? - запитала Хілда. - Він надто полюбляє сіль з перцем, і тому в роті палає, як у горнилі.
        - Для вас запекли молоду ягничку, - сказав Френк і багатозначно усміхнувся. - Наскільки мені відомо, ви полюбляєте баранину, міс, - додав Френк і зглянувся з Джоєм. - Ви не дуже перебірливі в стравах, сер?
        - Я звик не переїдати, містер Френк, інакше замість того, щоб слідкувати за цікавою думкою, мені доведеться слухати, як кипить у власному животі.
        - Живіт постійно змагається з розумом і завжди його губить, - підтримав Джоя балакучий Френк, але йому заперечила Хілда:
        - Раджу вам у присутності Х’ю утриматися від такої категоричності, бо тоді він шукатиме інших компаньйонів і потроху продаватиме наші таємниці.
        - Про вовка помовка, як кажуть росіяни, а вовк уже овець ріже, - забубонів ще здалеку Вундстон і весело привітався з прибулими.
        - До обіду у нас залишилася ще якась часина, то прошу всіх пройти на половину місіс Мері, - люб’язно запросив Френк, насолоджуючись німою сценою.
        Х’ю Вундстон перемацував кишені, шукаючи свої сигари, що лежали на столі разом з вузьким шкіряним чохлом. Брайнт відкрила рота, щоб перепитати, про яку Мері сказав Френк, але по тому, як розгубився Вундстон, збагнула, що йдеться про молоду вдову Макларена. Тільки Джой Блеклі із зачаєною огидою подивився мимо Джіма Френка, ніби боявся побачити на його місці лагідного і вже вдоволеного упиря.
        - Мері могла б запросити вас сама, але вона переодягається до обіду й передала мені свої повноваження, - не залишив гостям навіть тіні сумніву Френк і пішов попереду.
        «Тут щось не так, - вирішила Хілда, звужуючи до тонких щілинок свої очиці, звідки, мов леза ножів, кидала злі погляди на тугу шию господаря. - Або тут пахне великим бешкетом у зв’язку з трагедією Малькольна і вони спробують все це пояснити ревнощами й новим шлюбом, або ж хитра місіс Мері не захотіла жити в злиднях і знайшла чим зманити перелюбця Френка, вигідно продавши життя Макларена. Але як їм вдалося обійти тюхтія Вундстона?» - з радісним передчуттям неминучих знущань над Х’ю подумала Брайнт. Вона дочекалася Вундстона й взяла його під руку:
        - Гадаю, ви залишаєте за собою право квартиранта на віллі покійного Малькольна?
        - Я збирався купити будинок, а тепер не знаю, що й думати, - щиро сказав Вундстон. - Мені було зручно у підземеллі Гленда. Тепер доведеться наймати комірчину на сусідньому ранчо або щодня їздити з Атланти. Це для мене як грім з ясного неба.
        - А ви ж так боялися за майбутнє цнотливої Мері. Ні, Х’ю, це далеко не діва Марія. Вона надто сучасна американка і вміє наставляти чоловікам золоті ріжки, - говорила тихо й притримувала схвильованого Вундстона. Обернулася до Блеклі, що з незалежним виглядом ішов слідом: - Довіряю вам сьогодні містера Вундстона і прошу вберегти його від зайвої чарки. Боюся, він сьогодні може добряче хильнути й не сяде тоді за кермо своєї машини. А залишитися йому тут, самі бачите, ні до чого.
        - Будьте певні, міс, - пообіцяв Х’ю, але Хілда вдруге нагадала Джою:
        - Містер Вундстон, як завжди, вдає з себе справжнього джентльмена, але на те ми й друзі, щоб підтримати його у скрутну хвилину.
        - Я завжди цінував вашу доброту, - подякував Х’ю й теж звернув за ріг коридора, де всіх уже очікував усміхнений Джім Френк.
        «Він не надіється на апаратуру й сам підслуховує, - завважила Хілда. - Та, на щастя, він ніколи не зможе підслухати моїх думок. Швидше буде навпаки».
        - Тут легко заблукати, - сказав Френк. - Мері чекає нас у кабінеті. Треті двері праворуч.
        - Ви все так обставили, ніби ми йдемо на прийом до міністра, - сказала Хілда Брайнт.
        - Ви майже вгадали, міс. - Підійшов до дверей кабінету, широко розчинив їх і повідомив присутнім: - Сьогодні Мері Френк призначена радником Президента з питань діагностики досягнень науки в справах державної безпеки. Трохи задовге визначення посади, але ви, гадаю, збагнули його короткий зміст.
        - Кого ви прогледіли, джентльмени! - з веселим докором подивилася Хілда на Вундстона й Джоя, а потім підійшла до Френка, поцілувала в щічки. - Вітаю справжнього мужчину, якому скорилася навіть така жінка, як моя люба Мері. - «Вона, мабуть, частенько тут гостювала, а сердега Вундстон все ще протоптував стежку до її серця», - подумала Хілда.
        У майже порожній кімнаті - низенькі столи межи крісел, біля вікна - невеликий письмовий стіл, твердувате крісельце з широкими підлокітниками, крісло-гойдалка з плетеним шкіряним сидінням, торшер з шовковим абажуром. Одна стіна заставлена секційними шафами з безліччю шухляд та дверцят, зачинених на ключ. Хілда не встигла як слід роздивитися, бо від столу до неї йшла струнка й тендітна Мері Куант, якій Хілда Брайнт особисто одягнула на шию платиновий кулон з надчутливою антеною і цим майже прирекла її на повільне вмирання від привидів і чужих голосів. Це була та ж Мері, тільки очі її тепер владно й звисока оглядали Хілду, даючи зрозуміти, що всі «послуги» Брайнт зважені й гідно оцінені, і тому їй самій доведеться рятуватися від кинутого в Мері затруєного бумеранга…
        - Вітаю вас, міс Хілда, й дуже рада, що ви не погребували запрошенням мого чоловіка. - Мері проказала це так невимушено, що навіть у Хілди затерпло в грудях. - Ви дуже люб’язні, міс, - додала Мері й показала рукою на крісла: - Проходьте, панове, - звернулася до Вундстона, ніби бачила його вперше.
        - Містер Джой Блеклі, - відрекомендував Френк.
        - Влаштовуйтесь, де кому зручно. Прошу вас, любий, - повела очима на Френка, - почастувати гостей на свій смак. З дороги не завадило б підкріпитися коньяком. Ви не проти, міс Хілда?
        - Мені треба вести машину, - відмовилася Брайнт. - Сер Вундстон теж, гадаю, не залишиться тут ночувати. Краще б розпорядилися подати гарячої кави й сандвічі.
        - Сьогодні у нас буде непогана вечеря, тому я розпорядилася підготувати для вас кімнати. Гадаю, ви не залишите нас з Джімом у самотині?
        - Я залишаюся, - першим погодився Вундстон і жадібно облизав свої повні губи, стежачи за тацею в руках Френка. - Сьогодні у мене нікудишній настрій, і я боюся, що хтось опиниться під колесами моєї машини. Залишайтесь і ви, Джой, - звернувся до Блеклі, котрий сидів з ним за одним столом.
        - Мері сьогодні настільки люб’язна, що доведеться й мені порушити своє правило й заночувати у чужій хаті, - зголосилася Хілда Брайнт, бо мала надію побути з Мері наодинці й вивідати дещо з її нечуваної кар’єри.
        - От і чудово, - сказала Мері. - Добре, що ми завжди одностайні в своїх бажаннях. Проте треба вирішити одну невелику справу, а вже потім з легким серцем розпочинати наше бенкетування, - говорила так, ніби все життя вирішувала чиїсь долі й завжди пам’ятала про благодійство для ближнього. - Я вдячна, що обов’язки містера Макларена покладено на мене. Всіх вас я добре знаю. Запевняю, ніхто не буде в програші. Невеличкі зміни стосуються в першу чергу міс Брайнт і містера Блеклі, - наголосила Мері, і Хілду ніби пронизало пекучим струмом. - Ви даремне хвилюєтеся, міс Брайнт, - заспокоїла Мері. - Оскільки ваша ідея про передачу чужих думок ледь не призвела до смерті містера Острожного, без якого нам аж ніяк не обійтися, вам доведеться залишити цю ідею і перейти до конкретного діла. Тут усі свої, а підслуховувати, окрім містера Блеклі, ніхто не зможе, як і не зможе самовільно покинути цю віллу, то будемо одверті. Президент асигнує тільки конкретні й результативні наслідки нашої роботи. Тому ідею про керовану радіобіоімпульсом державу ми тимчасово кладемо в архів і пропонуємо вам, міс Брайнт, і вам, містер
Вундстон, розробити й дослідити на практиці біокоманди, здатні викликати тимчасовий шок, почуття страху. Бажано навчитися притуплювати слух, зір, гальмувати здатність до розмноження й таке інше… Сьогодні нам потрібна зброя. Так, саме зброя, що працюватиме на енергії людського розуму.
        - Ви пропонуєте знову повернутися до ідеї пастора Берклі? - запитала Хілда Брайнт.
        - Ви вгадали, міс Брайнт, - кивнула Мері. - До того ж у вашому розпорядженні результати дослідів містера Берклі. Я не думаю, що ви їх знищили або списали в архів.
        - Я не зможу міняти програму без згоди містера Френка, - натякнула Хілда. - Але, якщо справа обернеться саме так, ми з містером Вундстоном теж повинні мати піддослідний матеріал, який був у сера Берклі.
        - Про це ви не турбуйтеся, - встряв у розмову Френк і вибачливо глянув на Мері. - Звісно, ні вас, ні тим паче містера Вундстона ми не збираємося ховати в джунглях, де сьогодні надто багато вештається гульвіс. З люб’язної згоди містера Гленда ми арендуємо в нього частину підземного ранчо, де вже обладнуються відповідні кабінети. Вас, містер Блеклі, сер Гленд запрошує на посаду електромеханіка, - Френк перевів погляд на зовні спокійного Блеклі. Йому сподобалося, як володіє собою цей рядовий виконавець експериментів Хілди Брайнт, і мимоволі подумав, що саме на Блеклі можна у всьому покластися. - Ви матимете можливість бувати у найпотаємніших закапелках печери сера Гленда, у вас буде перепустка на вільний вхід і вихід з підземелля, що дуже важливо для постійного зв’язку з вашим безпосереднім керівником Мері Френк.
        - Є запитання, панове? - обізвалася Мері й подивилася на старовинний годинник, що ледь чутно вицокував маятником над головою Хілди Брайнт. - Можливо, вас цікавлять строки?
        - Не тільки строки, а й гарантії, місіс Френк, - підкреслила Хілда. - Я мушу знати, як оцінено мій талант, які у мене будуть умови життя і межі моєї свободи, що пов’язано з таємницею по проведенню експерименту. Якщо наша лабораторія буде схожа на «зону білих кроликів», звідки пощастило врятуватися лише Пітеру Гоулду, то я повинна знати, заради чого ризикую. Інакше я відмовляюся від усього, що вже зробила, присягаюся зберігати таємницю нашої фірми і йду працювати звичайним лікарем в одну з клінік Атланти. Наскільки мені не зраджує пам’ять, саме на таких умовах я очолила лабораторію і стала керівником групи по керуванню нейроімпульсом. Щоправда, під тією хартією не розписувалися власною кров’ю ні я, ні містер Френк, але я зберегла плівку з записом вашого голосу, містер Френк, - сповістила Хілда і з викликом подивилася на господаря котеджу.
        «Боже, куди мене занесло? - з терпким страхом у душі подумав Вундстон, згадуючи щасливі хвилини в університетській лабораторії, де він міг прийти до Малькольна, викликати негра Едді й замовити чорної кави. Міг позбиткуватися над Едді й відвести душу в суперечці з Малькольном. - Гроші ковтнули Макларена… Чи не встромлять і мою голову в зашморг? За два роки я поховав Малькольна й Дейвіда, хоча й не був на їхніх могилах, бо й де ті могили? Невже настала моя черга? Хто ж скористається з тих грошей, що лежатимуть на моєму рахунку? Дружина, діти? Нема дружини, а діти навряд чи й знатимуть про мою ощадливість і моє багатство…»
        - Якщо йдеться про гарантії, міс Хілда, - неквапом заговорила Мері й підвелася з крісла, щоб добути з потаємної шухляди чорну пластикову шкатулку, - якщо ви хочете зберегти свою недоторканність, хоча в житті всяке трапляється, то я не бажаю залишатися в боржниках. Прошу вас, Джім, передайте цю річ міс Хілді, - звернулася до чоловіка й подала йому шкатулку з витисненою золотою голівкою Горгони. - Місіс Кет Острожна теж повертає вам ваші дари, - нагадала Мері, коли Брайнт пізнала свою шкатулку. Зрозуміла: там дві підвіски з надчутливими антенами, які вона замовляла для Мері і для Кет. - Мушу вас попередити, міс Брайнт, що останнім часом ви займаєтеся невластивими вам інтригами, які призвели містера Рассела до фатального випадку. Між нами, панове, не повинно бути чвар, заздрощів, недовіри й підозр. Не забувайте, ми дбаємо тільки про гегемонію Америки, а потім уже думаємо про власний бізнес. Якщо ж хто наважиться просто наживатися на цій справі, то не гарантую, що йому пощастить скористатися з вас, панове. Можливо, саме ваш талант, міс Брайнт, і ваш, містер Вундстон, дадуть змогу нашому уряду назавжди
покінчити із загрозою термоядерної катастрофи на планеті. Ваша невидима зброя виведе з ладу обслугу всіх ракетних баз суперника, і ми візьмемо під свій контроль усіх вояків на планеті. Штати два століття не знали воєн на своїй території. Кожен з нас мріє про те, щоб протест сера Гленда залишився смішною клоунадою дивака, який хотів сховатися від реального світу.
        Мері знову вмостилася в крісло, випила ковток золотавого напою й зглянулася з Френком - чи не пора запрошувати гостей до столу? Френк ледь помітно хитнув заперечно головою й сам звернувся до Вундстона:
        - Містер Х’ю, мене уповноважили повідомити вас: вілла містера Макларена у вашому розпорядженні. Тим більше, що ви перевезли туди деяке обладнання для проведення дослідів. Охоронятиме вас Пітер Гоулд. Він незабаром повернеться з ранчо Доута. Вже встановлено прямий зв’язок з підземеллям сера Гленда, і вам не треба буде зайвий раз спускатися туди для спілкування з міс Брайнт.
        - Ви хочете сказати, я тепер житиму під штучним сонцем містера Гленда? - уїдливо запитала Хілда, ховаючи до своєї торбинки пластикову шкатулку.
        - Обставини склалися так, що нам треба форсувати роботу, і вам просто ніколи буде щодня подорожувати до Атланти. До того ж на дорогах трапляються пригоди, а ми вас повинні пильнувати, як надію Америки, - пояснив Френк. - У вас там буде розкішний кабінет і опочивальня з усіма вигодами. Гадаю, за два мільйони гонорару можна погодитися на тимчасові ускладнення, міс Брайнт.
        - Хоча й ми на цім світі тимчасові, - хмикнула Брайнт, - але я не люблю вередунів. Мені навіть цікаво буде відчути себе великою в самотині. Навколишній світ дуже розпорошує думки вченого.
        - Ви правильно оцінюєте ситуацію, міс Брайнт, - додала Мері, радіючи, що Хілда погодилася на запропоновані умови без зайвих амбіцій. - Там ви, можливо, будете не одна. Якщо обставини ускладняться, ви незабаром зустрінетеся з нашим спільним знайомим, міс Хілда. Правда, він працюватиме над своєю проблемою, але розумні люди завжди знаходять спільну мову.
        - Кого ви маєте на увазі? - поцікавилася Брайнт.
        - Поки це містер інкогніто, - відповіла Мері й з тривогою подумала про Острожних. Боялася вгадати, що мало статися з Катею і Павлом на американській землі, але в серці озвався пекучий біль. Воно вже, здавалося, отерпло й звикло до жахливої клятви Мері, але душа в неї ще не вмерла й постійно нагадувала про власний страх. Мері боялася згадувати про Павла, про Малькольна, вона надміру швидко підвелася з крісла й звернулася до присутніх, тамуючи в душі передчуття болючих втрат: - Як на мене, сьогодні всі справи вирішено, а тому не гріх і повеселитися. Чому ви такі сумні, любий Х’ю? - звернулася до Вундстона й хитрувато примружилася. - Ви даремне впадаєте в транс. Я передчувала цед тому запросила саме для вас дівчаток з ресторану «Золоте руно».
        - Ви надто турботливі, місіс, - холодно подякував Х’ю й вайлувато вклонився.
        - Ніхто не передбачить свого життя, Х’ю, - зітхнула Мері.
        - Особливо це стосується жінок, - буркнув Вундстон і заквапився з кабінету.
        - Ви сказали істину, Х’ю, - мовила Хілда, - бо тільки жінка велика своєю любов’ю і несподівана помстою. - Вона дивилася не на Вундстона, а на знічену Мері Френк.
        XXXII
        Кімната, яку відвели Джою Блеклі, була поряд з опочивальнею Хілди Брайнт. Блеклі чув, як за стінкою грала тиха музика, а потім долинули сердиті голоси. Блеклі зупинився посеред кімнати й прислухався. Про що говорила Хілда, Джой не міг розібрати, але те, що вона гнівалася, було зрозуміло з тону її голосу. «З ким це вона?» - здивувався Блеклі й підійшов до дверей своєї кімнати. Зважував, чи доречно пізньої пори напрошуватися в гості. Але нічна розмова навряд чи дасть йому спати, тому наважився і вийшов у невеличкий хол. За високими дверима, де була Хілда Брайнт, не почув жодного стороннього звуку. Несподівано двері розчинилися, і на порозі з’явився Х’ю Вундстон. Він різко вихопив сигару з рота й кивнув Джою:
        - Не спиться? Заходь, - сказав і першим повернувся в кімнату Брайнт.
        - Ви що, вже спали? - роздратовано запитала Хілда. - Як можна спати після того, що сталося?
        - Я був на балконі, міс, - виправдався Блеклі.
        - А як ви опинилися в холі? Вирішили підслуховувати? Вам однаково, як і на кому заробити свій капітал? - докоряла Хілда й продовжувала ходити по кімнаті, тримаючи межи пальців довгу сигарету.
        - Даремно ви так, міс, - застеріг Вундстон і повів очима на стелю. Нагорі була кімната, в якій зараз відпочивали Мері й Джім. - Вони зробили набагато розумніше, коли зійшлися на спільних інтересах, а ви намагаєтеся нас посварити. Джой чесний хлопець і не заслуговує, щоб з ним так розмовляли.
        - У вас завжди залізна логіка, Х’ю, - огризнулася Хілда й нервово затягнулася димом. - Ви умієте розважливо й мудро говорити навіть тоді, коли вас штовхають у провалля. А я живу емоціями, сер. Де це видано, щоб колишня лаборантка командувала мною і вами, Х’ю?
        - Мері набагато молодша, то правда, - погодився Вундстон, - але ж вона вільніша від нас у грошах, міс.
        - Що ви хочете цим сказати? - запитала Хілда й звернулася до Блеклі: - Будете пити? Мені особисто шматок застряв у горлі, коли бачила за столом єхидно щасливу Мері Френк. Вам не здається, що вона досить невдало грає роль мільйонерші?
        - Вона справді мільйонерша, міс, - підказав Вундстон, і його слова, наче громом, вразили Хілду: незворушний Вундстон уже встиг добути повну інформацію.
        Щоб якось розрядити напружену тишу, Блеклі підвівся з дивана й підійшов до столика з пляшками.
        - Тут є чудовий бренді, панове. Вам налити, містер Х’ю? Щоправда я не можу вас підтримати в цьому ділі, бо мій розум має бути абсолютно тверезим, але я люблю пригощати інших.
        - Ви як знаєте, а мені не завадить. І прихопіть кетяг винограду, Джой, - по-приятельськи попросив Вундстон і продовжив своє сенсаційне повідомлення. - Це, панове, почалося не сьогодні. Коли Френк довідався, що містер Острожний на порозі відкриття, він приїхав до мене й запитав, чи є в цьому відкритті бодай найменша загроза для того, хто проводитиме експеримент в умовах полігона. Я тоді не знав, які енергії може збурити хвиля гравіталу, але здогадувався, що Острожний і Малькольн ризикують головою. Я навіть розчулився такою увагою Френка до Острожного й Макларена. Але я помилився.
        - Як завжди, Х’ю, - зауважила Хілда.
        - Помиляюся, бо я не шпигун, міс, а вчений, - дав одкоша Вундстон і відпив бренді.
        - Ви або забуваєте, або приховуєте від нас свою місію на ранчо Доута, любий Х’ю, - сказала Хілда. Вундстон невдоволено скривився, але тут сидів Блеклі, і Х’ю не бажав, щоб цей молодий чоловік був поганої думки про свого спільника:
        - Мені не хотілося б, щоб ми пересварилися тут, як суперники з конкуруючих банд. Ми джентльмени, і світ знає нас за наші небуденні відкриття. Шануймо одне одного хоча б тому, що ми з вами американці. А тепер по суті. Я одержував гроші з ваших рук, міс Брайнт, однак хотів мати власну справу у той непевний час. Я не зазіхав на чиєсь життя, лише інспектував пані Тійоку. Я досі вважаю: ми з Тійокою робили добре діло, рятуючи дружину Острожного від найстрашнішого - нейропсихозу, що межує з втратою розуму. На щастя, місіс Кет врятували не ми, а містер Острожний своїм відкриттям, а Малькольн - трагічною смертю.
        - Не будемо мірятися на струганій лозині чорними пучками: ми не на лаві підсудних, - примирливо мовила Хілда. - Я перебила вас, Х’ю, коли ви хотіли розповісти про Мері. Запасаюся терпінням, сер.
        - Це трапилося кілька місяців тому, - без образи продовжив Вундстон. - Правда, тепер немає свідків, і ніхто не підтвердить, що саме спонукало Малькольна застрахувати своє життя й заповісти гроші на ім’я дружини.
        - Тут ви зраджуєте собі, - усміхнулася Хілда. - Усі так роблять. Чи ви гадали, що частина перепаде й вам, Х’ю? Невже ви теж хотіли нажитися на чужій смерті?
        - Звісно, ні, але Малькольн, підписуючи страховку на таку суму, ніколи б не забув про клопоти товстуна Х’ю.
        - Ви дізналися навіть про суму? - поцікавилася Хілда, бо Вундстон замовк, згадуючи останню зустріч з Малькольном.
        - Так. Малькольн застрахував своє життя на десять мільйонів, міс.
        - Нечувано! Яке агентство візьме на себе такий ризик? - не повірила Хілда.
        - Це було зроблено з особистого дозволу президента. І гроші, як мені здається, виплачувало міністерство оборони.
        - Ви хочете сказати, до цього причетний Джім Френк? - запитала Хілда й підозріло подивилася на зажуреного Вундстона.
        - Мері змовчала про це, але так воно, напевне, й було, - щиро сказав Вундстон.
        - А Мері виявилася надто тверезою і слухняною аферисткою, - різко зауважила Хілда. - На свої мільйони вона виміняла посаду радника Президента й сховалась під надійне крило свого благодійника Френка. Від такої жінки можна чекати чого завгодно, окрім милосердя.
        - Можливо. Мене, проте, гнітило, що вченими керують люди, далекі від науки, або пройдисвіти, які, на жаль, добре обізнані з прогнозами сучасної фізики.
        - Я певна, нас підслуховують, - зауважила Хілда. - Але нехай знають і те, що їм без нас не обійтися. Нехай не забувають, я знайду можливість побачитися з Роджерсом Оултом, у якого свої плани на нашу з вами роботу. Особисто я, наприклад, не хочу, щоб мене винесли з нори містера Гленда у цинковій домовині. Я маю надію, що сер Блеклі попросить моєї руки, і я колисатиму своїх дітей не під штучним сонцем атомного Ноя сера Гленда.
        - Ви просто перебільшуєте, міс Хілда, - заперечив Х’ю. - Згадайте, чим закінчилася кар’єра пастора Берклі і погодьтеся, що у Гленда вам буде набагато надійніше.
        - А вам? - швидко докинула Хілда. - Гадаю, після трагедії з Малькольном журналісти візьмуть його віллу в облогу і колись ви потрапите на гачок.
        - Журналістів зараз більше цікавить особа Мері Френк. Але сюди журналістам не пробратися. Хоча, якщо на все дивитися по-людськи, я радий за Мері: хто б ще міг допомогти їй знайти таку посаду? До того ж я вірю, що справу Малькольна візьме в свої руки місіс Френк, і хто знає, кого світ назве великим - вас чи її.
        - Це гадання на воскових химерах. - Хілда подивилася на Блеклі: - Якби вам дозволили, Джой, ви знову вибрали б мене чи місіс Мері? Можливо, у вас зі мною просто службовий роман?
        - Є речі, про які мовчать при сторонніх. Навіть у присутності містера Вундстона, - одказав Блеклі й невдоволено примружився від того, що Хілда роздратовано запалила нову сигарету.
        - Пізно вже, - сказав Вундстон і важко підвівся.
        - Поспішаєте до своєї фурії? - розсміялася Хілда. - Не ображайтеся, любий Х’ю, але я бачила, як вона упадала за вами й мало не сідала вам на коліна, - натякнула на офіціантку, котра обслуговувала Вундстона під час вечері. - І чому вам подобаються саме біляві?
        - Тому, що містеру Блеклі до смаку чорняві, міс Хілда.
        - Якщо вам заманеться з кимось перемовитися, дзвоніть, - нагадала Хілда, коли Вундстон уже взявся за ручку дверей.
        - Неодмінно, - пообіцяв Х’ю і, не озираючись, вийшов.
        - Якби не почули Вундстона, то ви так би й не зайшли до мене? - запитала Хілда й вередливо посварилася пальцем на Блеклі. - Не забувайте, у чужій хаті нам не можна залишатися в самотині.
        - Зайшов би пізніше. Я був на балконі, і мою увагу привернула ваша машина, міс.
        - Її збирався хтось поцупити?
        - Мені здалося, там хтось сидів.
        - Вам здалося чи це було насправді, Джой? Ви завжди пунктуальні, а тут починаєте сумніватися.
        - Я помітив спалах. Слабкий червоний спалах. Так світиться неонова лампочка індикатора.
        - Що це може означати?
        - Так перевіряють замкнену систему, що має електричне живлення.
        - Ви маєте на увазі міну уповільненої дії?
        - Ні, вам просто хтось поставив у машину «зайвого електронного свідка».
        - Це не дивина, Джой, - зітхнула Хілда й потягнулася рукою до таці з виноградом. - Тут усі просвічені, мов рентгеном. Незабаром ми з вами навчимося бачити навіть чужі сни. Ми навчимося, а з цього скористаються такі, як Френк. А нас з вами запроторять уже не до Гленда, а на дно океану, щоб ми крізь товщу землі підслуховували росіян. Гасіть світло, Джой, і користайтеся з того, що я не байдужа до вас. Особливо у таку ніч, коли нас обклали, як вовків у чужому лігві.
        XXXIII
        Мері бадьорилася доти, поки не настав час розділити ложе з Френком.
        «Боже, дай мені сили переступити межу, за якою можна пояснити все, що коїть жінка в ім’я своїх ідеалів материнства. Ні-ні, це брехня, і тому терпнуть мої губи, творячи молитву. Як мені звикнути до рук і тіла ще вчора чужого чоловіка? - питала себе Мері й відчувала, як все її єство холоне від однієї думки, що за кілька хвилин до її опочивальні зайде Джім, і вона має привітати його, тамуючи любов до Малькольна. Як їй легко було вдавати себе щасливою і закоханою, коли розмовляла з Хілдою Брайнт і мала в душі солодкі муки помсти за жорстоку наругу над собою і місіс Кет, наругу, що її придумала Хілда Брайнт, виправдовуючи це престижем Америки. Мері тоді була вдячна Френку за те, що він вивершив її над Хілдою Брайнт. Але ж не могла вона лише з вдячності полюбити Джіма так, як Малькольна. - Я хотіла стати над усіма, хто був причетний до моєї долі, - намагалася знайти бодай крихітку приязні до Френка. - Як я чекала тієї хвилини, коли перестану непокоїтись тим, за який кошт житимуть мої діти! Малькольн був надто великим, щоб опускатися на грішну землю й думати про наші статки, - згадала й заніміла: ще
трохи, і чи не головним винуватцем її нещастя стане покійний Малькольн, а не ті, хто зумів возвеличити й убити Макларена. - Ні, це неправда! - ледь не закричала Мері. Підійшла до високого свічада в темній рамі. На неї дивилася майже невідома їй жінка в довгій блакитній сорочці. Очі великі й непорушні. На шиї дві червоні плями - ніби на мармурову статую упали відблиски червоних вітражів. Мері з рятівною надією глянула на двері, де все ще стримів ключ. - Ні, запізно. Треба зважитися й не красти цю ніч у Джіма. А я лише хотіла утвердитися в житті, де так незатишно бідному і так легко все дістається багатому. І чи не заплачено вже за моє благополуччя надто дорого? Невже мало того, що я вже втратила батьків і Малькольна? Ні, я маю жити бодай доти, доки над друзями мого чоловіка кружляє лихо. Якого чоловіка? О, я все ще думаю про Малькольна. Думаю і думатиму, бо якщо я пройду мимо біди друзів Малькольна, то він прийде з того світу й зведе мене в могилу. Кажуть, дуже страшно, коли дух мерця з’являється ночами і постійно нагадує про себе. О Малькольне, не приходь по мою душу, але благослови на шлюб з Френком.
Ти завжди був добрим і справедливим. Подай голос! Чи нехай я впізнаю твої кроки - і це буде знак, що ти прощаєш мені багатство, яке приніс своєю смертю».
        Мері чітко почула, як хтось тричі стукнув у вікно, що виходило в сад. Її всю ніби обсипало інеєм, і вона боялася ворухнутися, гукнути Френка.
        Знову, але вже дужче, постукало у шибку.
        - Мірро, ви вільні, як дух мій.
        - А-а-а! - жахнулась Мері і кинулася з кімнати.
        - Що з вами, люба моя? - злякано запитав Френк.
        - Це ви?! Це ви, - зітхнула Мері й пригорнулася до Френка. - Ходімте у вашу кімнату.
        «Ніхто в світі не називав мене так, як щойно назвав голос Малькольна. Це був він. Він простив мене…»
        - Ви молитесь?
        - За вас, Джім, - тихо, одними устами відповіла Мері.
        - Я люблю вас, Мері.
        - Я вірю вам, Френк.
        - Яз вами, люба моя. Сьогодні й завжди.
        «Я вільна, - далеким відлунням майнула думка. - Я вільна», - упевнено сказала собі Мері й сплела свої руки над Френком.
        XXXIV
        Телефонний дзвінок Аніти був для Каті приємною несподіванкою. Катя одразу ж вирішила поділитися радістю з Тійокою й набрала номер сусідів.
        - Де пан Кукудзі? - звернулася по-англійськи, не дуже турбуючись вимовою. - Якщо його немає дома, то розшукайте і неодмінно приходьте на обід: сьогодні Павла виписують з лікарні!
        - Це правда? - тільки й запитала Тійока.
        - Так. Едді Мітчел, як передала Аніта, стверджує, що феномен Павлового одужання пов’язаний з біополем інопланетян.
        - О, Мітчел - жартівник чи справді надто скромний лікар. Він буде на обіді?
        - Так. Я запросила його з Анітою. Мітчел боїться повторного шоку, тому нам треба буде говорити про речі приємні.
        - Х’ю Вундстон не заходив до Павла?
        - Ми з ним зустрілися у палаті. Ви щось підозрюєте?
        - Х’ю не міг привезти для Павла якісь ліки від Хілди Брайнт? Хілда - великий нейрохірург.
        - А Вундстон нічого вам про це не казав? - запитала Катя й засумнівалася в тому, що тут обійшлося без Х’ю і Хілди.
        - Ні, Вундстон лише обіцяв украсти мене в пана Кукудзі й зробити найзнаменитішою американкою. Зараз японкам оперують очі, і вони вже стають європейками. Кажуть, у Токіо справжній бум у лікарні Ясіното. Операція триває чверть години, а гонорар підскочив до десяти тисяч доларів. До чого дурні жінки: хіба може європейка Тійоко зрівнятися з Тійокою японкою? Як ви гадаєте, Кет?
        - Я люблю вас такою, як ви є, і не хочу бачити іншої Тійоки. Я просто розчаруюся і гірко страждатиму за вами, місіс.
        - Кет, ви велика хитрунка, але я все прощаю вам і ладна виконати всі ваші забаганки.
        - Ви великий майстер японського ритуалу чаювання. До того ж ви якось пропонували мені унікальний посуд…
        - Прекрасна думка, місіс Кет, - зраділа Тійока, котрій трохи жаль було прощатися з своєю реліквією, що дісталася ще від батькової бабусі. Але там були чашки великі, чоловічі, і Тійока не знала, як ощасливити в умовах Ранчо Кукудзі, котрий завжди казав: «У вас, Тійока, є справжнє сіно, але я не можу ним скористатися, бо пити чай з такого посуду треба тільки удвох. І неодмінно з чесною людиною. Або мені треба знайти тут справжнього друга, або швидше діждатися до’рослого сина. Шкода, що ви привезли цей посуд у таку глушину, де, окрім нас, ніхто вже не цінує справжнє сіно». Тому Тійока вирішила подарувати посуд Острожним, сподіваючись купити собі старовину в антикварному магазині Токіо. - Ви самі подасте чай, місіс, - запропонувала Тійока.
        - Я зовсім не знаю ваших звичаїв.
        - Не хвилюйтесь. Я буду поруч і завжди непомітно підкажу.
        - Домовились, - сказала Катя. - Ви не помітили, які ми балакучі?
        - Це тому, що ви сьогодні щасливі, Кет.
        - Я дуже щаслива, місіс.
        - Атож. До зустрічі, Кет, - мовила Тійока.
        Любити свою націю, її звичаї, прощати й ненавидіти так, як уміють люди, на чиєму прапорі палає велике червоне сонце - символ беззастережної щедрості й тепла, бути японкою - це головне, до чого прагнула Тійока. Можливо, іноді її бажання межували з фанатизмом самурая чи камікадзе, але якби її посвятили в самураї, якби вона бачила, що нікому більше стати на захист вітчизни, вона сама сіла б у літак, щоб згоріти в полум’ї помсти. Але вона була жінкою і сама була проти наглої смерті від меча друга чи заряду ракети, хоча й пишалася, що лише в Японії є неповторні ритуали чоловічої доблесті.
        Тійока готувалася стати жінкою. Вона навчилася робити все, що повинна японка, котра з повним правом носить кімоно. Проте Тійока прагнула ще бути особистістю, над нею тяжіло жадання слави, вона ненавиділа в собі цю рису, але не змогла її подолати й завжди шукала нагоди вознестися над іншими. Тому й стала дружиною набагато старшого Кукудзі, щоб в ореолі його слави побачити німб величі і над своєю головою. Тут Тійока трохи розчарувалася, бо Кукудзі захопився ідеєю надпотужних енергій. Не всі повірили в його геній ученого, а Тійока не знала, чи встигне він за життя здобути лаври переможця. Ти нетерпеливилося ще замолоду обезсмертити своє ім’я. Вона шукала чогось виняткового, такого, що породжує легенди про подвиги утаємниченого героя, і це спокусило її стати шпигункою під іменем Кароліни. У неї не було ні прізвища, ні адреси, вона вміла трохи гамувати страх й іноді блискуче грала роль жінки-монстра, яка мала насолоду від роздвоєння свого єства, сподіваючись, що колись історія довідається про її високу місію в ім’я Японії.
        Тійока починала кар’єру Кароліни з найнижчих сходинок шпигунського ремесла, але не втрачала надії стати тією жінкою, котра вирішуватиме долю цілих держав. Її трохи здивувала поведінка Вундстона, який звелів залишити дружину Острожного й стежити лише за тим, з ким зустрічаються Кукудзі і Павло, запам’ятовувати, а по можливості й записувати все, про що вони говорять при особистих зустрічах. І при цьому залишатися чарівною жіночкою, до якої не байдужий і сам Х’ю Вундстон.
        Потай Тійока плекала мрію добути головні відкриття на Ранчо Доута і з цим скарбом повернутися додому. Тоді вона доведе і містеру Вундстону, і Хілді Брайнт, що вони не зуміли розпізнати справжній талант вродливої японки. Починала з найпростішого - заводила знайомства. Охоче ходила в гості, підтримувала чоловічі розмови, знаючи, що вродлива жінка матиме успіх там, де безсилі чоловіки з їхнім розумом і хистом.
        З цими думками Тійока підійшла до іншого телефонного апарата з програмним набором чисел, викликала лабораторію й задивилася на пульсуючу лампочку індикатора, намагаючись уявити Кукудзі біля лазерного випромінювача, про який він говорив, як про живе створіння.
        Лампочка загорілася рівним світлом, і Тійока почула знайому швидкомовку:
        - До ваших послуг, панове.
        - Вас турбує Тійока, любий, - лагідно мовила Тійока, щоб бодай голосом не зіпсувати настрою завжди заклопотаному Кукудзі. - Сьогодні повертається додому містер Острожний, і Кет запрошує…
        - Ви нічого не наплутали? - перебив дружину Кукудзі. - У мене є для нього цікаві новини. Дещо треба вирішувати негайно, інакше… Ні, це не для ваших вух, Тійоко.
        - Про все скажете особисто. Але, прошу вас, не нагадуйте йому про недавню хворобу. Попереджаю зараз, щоб потім не забути застереження Едді Мітчела.
        - Йду негайно. - Кукудзі вимкнув живлення, прислухався до глухуватих ударів скаженіючої хвилі гравіталу й заквапився до ескалатора. Він був задоволений тим, що Тійока не знає про загрозу, яка нависла не тільки над підземними лабораторіями й над Ранчо Доута. Кукудзі пам’ятає, як зблід Вундстон, коли опустився в підземелля й прислухався до гарматних ударів спресованої води. «На вас уся надія, - сказав тоді Вундстон. - По-моєму, все легше руйнувати, ніж створювати. Феномен відкриття Павла Острожного треба залишити в таємниці, а його хвилю поховати в стінах лабораторії». - «Ми випустили джина, містер Вундстон, і не так легко його вблагати ввійти в свої береги. Руйнувати можна місто, світ, але не енергію». - «Якщо ви не знайдете іншого способу, ми вивеземо звідси людей і проведемо підземний ядерний вибух». - «А ви не допускаєте того, що ударна хвиля ядерного заряду може стати для гравіталу тим батогом, яким підганяють дзиґу?» - запитав Кукудзі, і Вундстон не зміг заперечити. «Що ви пропонуєте?» - «Чекати одужання Острожного або негайно проконсультуватися в містера Макларена», - підказав Кукудзі, не
знаючи, що сталося з Малькольном.
        Вундстон посірів з обличчя, проте намагався приховати свій відчай: «Ви, містер Тонако, безперечно, обізнані з проблемами, над якими працюють кращі учені світу, але дозвольте нам звертатися за допомогою саме до тих, на кого ми покладаємось і знаємо, хто може зарадити неминучій біді». - «Це так, але, як казав Острожний, вони з Малькольном вирішили об’їздити мустанга раніше, ніж для нього виготують вуздечку, містер Х’ю. Мустанг уже стукає копитами в стіни моєї лабораторії, і я не знаю, хто на нього накине ласо». - «Не будемо шукати винуватих, містер Кукудзі, - примирливо сказав Вундстон. - А все ж таки подумайте над тим, які знадобляться пристрої, щоб розірвати кільце гравіталу. Може статися, що саме в цій галузі ви станете першим Нобелівським лауреатом серед учених Ранчо Доута. Академія залишила для нас два місця і чекає імен претендентів». - «Це заманливо, але нескромно. Якщо я й підберу ключ до хвилі Острожного, то зроблю це заради безпеки учених Ранчо Доута».
        - Ваша перепустка, - зупинив Кукудзі жіночий голос.
        - Вибачте, - швидко відповів Кукудзі, зрозумівши, що він потрапив у магнітне поле. Добув з нагрудної кишені синій пластиковий жетон з власним барельєфом і встромив у щілину чорних поручнів.
        - Ви не забули вимкнути живлення?
        - Усе гаразд, - відповів Кукудзі. «Як добре, що вони завжди нагадують про це», - подумки подякував вартовому, котрий навіть не здогадувався, якої сили струм вирував зараз у знищеному дотла полігоні Острожного. - Цікаво, хто нас охороняє на прохідній? - Вартові були відгороджені ґратами, схожими на товсті щільники, і тільки синяве око телекамери постійно дивилося на того, хто проходив потрійні кордони підземного лабіринту.
        Нарешті Кукудзі збагнув причину свого смутку: він жив ці місяці без Павла і журився за ним. «Усе таки Едді Міт чел гарний лікар, а я йому не довіряв».
        - Містер Кукудзі, ви, як завжди, перші, - похвалила Лілі Стауфер.
        - Ви дуже уважні, Лілі, - підкреслив Кукудзі.
        - Лілі, без вас - як без головнокомандуючого на полі бою, - весело сказала Катя.
        - У мене така місія - стояти тут і кланятися гостям, місіс Кет, - ввічливо мовила Лілі, а сама подумала: «Хазяї затівають добрячу гулянку. Навряд чи розійдуться до півночі. Доведеться Блеку прогулюватися по пустелі одному».
        Лілі зустрічалася з лейтенантом Блеком під виглядом закоханих, переповідаючи йому все, що чула й бачила за день у будинку Острожних. Прийшов Едді з Анітою, всі почали вітати одне одного з якоюсь новиною, але Кукудзі бачив, що Острожний пропускає все мимо вух. Як тільки випала нагода, Кукудзі підійшов до Каті й шепнув їй:
        - Можу я бодай до обіду поговорити з Павлом? Я лише псуватиму ваші веселі розваги. Та й містеру Острожному, як ви знаєте, не до тостів.
        Катя надміру голосно, щоб привернути увагу присутніх, звернулася до лікаря:
        - Містер Мітчел, ви, напевне, зауважили, що великі. вчені - це завжди аскети і світські розваги стають для них справжніми тортурами. А містер Павел щойно повернувся з вашої палати. То чи не краще йому побути у товаристві пана Кукудзі? Ви лише подивіться на їхні страдницькі обличчя, сер, - намагалася жартувати Катя.
        - Ми все надолужимо за обідом, - пообіцяв Кукудзі.
        - Я вас розумію, - сказав Мітчел.
        - Ви боїтеся за рецидив у містера Острожного? - тихо спитала Аніта.
        Мітчел мовчки стиснув її руку.
        - Аніто, радійте, що ви ще наречена і містер Едді не покидає вас, як наші заклопотані чоловіки, - заговорила Катя й ввімкнула тиху музику. - Сідайте ближче до гурту і підніміть ваші чари. Те, що містер Едді журиться, цілком природно. Майте на увазі, міс Аніто, всі чоловіки стають надто серйозними уже в день заручин.
        Тійока теж намагалася розвеселити себе і молодих, сипала дотепами, але чомусь не відчувала затишку, коли сиділа у товаристві свого чоловіка і Павла Острожного. Їй здавалося, що з появою Едді Мітчела в кімнаті запанував дух недовіри, кожен боявся виказати щось важливе й ховався за удавану безжурність.
        - Час обідати. - Катя заходилася наводити лад у кімнаті. - І непогано було б нагадати моєму чоловікові, що він тут господар, - звернулася до Мітчела.
        Як тільки Едді вийшов з кімнати, Катя радо обійняла Аніту.
        - Як вам поталанило, люба моя!
        - Це вам здається, місіс Кет, - ніяково зауважила Аніта. - Чужі чоловіки завжди кращі.
        - Називайте мене просто Кет. Ви для мене як рідна сестра: ваші руки виходили Павла. Я довіку буду вдячна вам за доброту.
        - За містера Острожного я дуже рада, - сказала Аніта і вже розповідала з веселим переблиском в щасливих очах: - Едді страшенно безпорадний. Коли містер Павел був у стані шоку й здавався кам’яним, Едді всю ніч простояв біля нього, а вранці сховався у своєму кабінеті й заплакав. Я тоді сказала Едді, що Острожний не вмре, і Едді, як хлопчисько, повірив мені.
        - Ви народилися одне для одного, - мовила Тійока. - Ви завжди думаєте про одне й те ж. Ви щасливі, бо й на роботі разом. А про що мені розмовляти з Кукудзі?
        - Не нарікайте на долю, місіс, і ви проживете довге й щасливе життя, - порадила Аніта й не без заздрощів за милувалася чарівною Тійокою. - Ви не можете поскаржитися на свою красу.
        - На жаль, бог дав мені ще й розуму, заздрощів і жадобу слави, - розсміялася Тійока над власними забаганками.
        XXXV
        У кімнаті прямого зв’язку з Атлантою чергували Харві Блек і Пітер Гоулд. Було спекотно, й докучав тихий зумер контрольної готовності лазерного каналу. Звідси могли дзвонити лише з особистого дозволу начальника сторожової служби Тома Уоррена і обов’язково в присутності чергових. Хоча все, що виходило по каналу зв’язку за межі ранчо Доута, записувалося на сталеву дротину. Ця кімната не залишалася ні на хвилину без нагляду. Тут було найтяжче чергування, але ніхто не мав права відмовитися від «камери смутку», як називав її сам Том Уоррен.
        Блек тримав у руці пластикову скриньку з чорними кубиками під номерами й намагався знайти розгадку комбінаційних переміщень, щоб набрати число й рік свого народження. Він зрідка поглядав на Пітера, котрий клеїв із сірників мініатюрний замок з гострими вежами й підйомними мостами, мугикав невдоволено й знову ганяв пальцями кубики, згадуючи свої зустрічі з Лілі Стауфер.
        Від несподіваного дзвінка Харві здригнувся, як від пострілу.
        - Хто б це? - невдоволено запитав Блек і глянув на світлове табло, де спалахнуло прізвище Острожного.
        - Кажуть, містер Острожний уже одужав, - сказав Гоулд.
        - Дізнайтеся, чого йому треба, - звелів Блек тоном старілого на посту. - А краще з’єднайте мене з цим іноземцем. Вам треба навчитися делікатніше розмовляти й не ляпати нічого зайвого, - застеріг Блек і підняв трубку. - Черговий Харві Блек. Що бажаєте, містер Острожний?
        - Вітаю вас, Блек. Шкодую, що зайняті і не можете прийняти запрошення на обід, - мовив Павло.
        - Це справді так, сер. Але, я гадаю, ви не лише з цим звернулися до контрольного пункту зв’язку?
        - У мене в кабінеті Кукудзі Тонако. Маємо невідкладну справу до містера Макларена.
        - Гадаю, розмова суто ділова? - поцікавився Блек, хоча й знав, що цим каналом зв’язку не запрошують у гості.
        - Безперечно. Прошу з’єднати з містером Маклареном, як тільки вам пощастить його розшукати.
        - О’кей, сер! - з готовністю пообіцяв Блек.
        - Мабуть, знову просив з’єднати з Малькольном? - сказав Пітер Гоулд і старанно приклеїв сірничка на місце лутки.
        - Чому саме Макларена? - насторожився Блек. Йому не сподобалось, як вимовив Пітер ім’я Малькольна.
        - Містер Острожний завжди дзвонить тільки до Макларена. Певне, ви не збираєтесь дурити абонента?
        - Що ви маєте на увазі, Пітер? - уточнив Блек, відчуваючи, як неприємно холоне в грудях.
        - Те, що є, Блек, - безжурно відповів Пітер.
        - Я не второпаю, що маю сказати Острожному, слухаючи ваші натяки, Пітер.
        - Тільки правду.
        - Містер Острожний просить з’єднати його з містером Маклареном. Мені залишається одне: розшукати містера Макларена і довідатися, чи буде він розмовляти з нашим абонентом. А на що ви натякаєте? - обурився Харві і стиснув у долоні пластикову іграшку з білими цифрами на чорному тлі квадратів. - Поясніть, нарешті, недогадливому Блеку.
        - Або ви удаєте дурника, або справді не знаєте, що дружина Макларена стала вдовою і вдруге вийшла заміж за Джіма Френка.
        - Місіс Мері стала удовою? - Харві сумно опустив очі, щоб не зустрітися поглядом з наївним Гоулдом і не виказати себе. - Уперше чую, - мовив згодом і перепитав: - Звідки такі новини? Невже це набуло розголосу?
        - Не знаю, але я почув від доньки покійного Дейвіда Рассела Високої Кандіс.
        - Цікаво, де ви могли з нею бачитися? - хмикнув Блеклі, примружуючи ліве око й дивуючись, як Пітер досі не помічає, що перебуває на неофіційному допиті. - Може, ви боїтесь духів і вірите у відьом, сер?
        - Ні, у відьом я не вірю. Я заїздив до Рассела, коли останній раз був у Атланті.
        - Ви порушили маршрут, Пітер, і не доповіли про це начальству…
        - Я повертався сам і зі мною не було чогось недозволеного для сторонніх очей, сер, - пояснив Пітер. - Мені давно треба було побувати в Расселів: сер Дейвід обіцяв заповісти на моє ім’я чималий капітал. Та містер Рассел загинув, а мене досі ніхто не розшукує, щоб вручити обіцяні гроші.
        - Невже слово покійника вже забуте?
        - Кандіс засвідчила, що батько справді клявся на Біблії не залишити мене жебраком. Вона виконала волю батька й засвідчила це діловими паперами.
        - І скільки ж вам перепало?
        - Як і було обіцяно, - П’ятдесят тисяч доларів.
        - Ну і…
        - Гроші покладено на моє ім’я, сер. Отже, після повернення з Ранчо Доута я влаштую чудову відпустку.
        - Що ж, вітаю вас, Пітер, але знайте, стосовно містера Макларена ваша Кандіс помиляється. Я лише вчора мав нагоду з ним розмовляти.
        У Пітера від несподіванки випала з рук коробка сірників.
        - Це правда, Пітер, - підтвердив Харві й підтягнув ближче помаранчевий апарат, швидко крутнув диск. Коли обізвалися з контрольного блока Атланти, Харві назвав себе й попросив з’єднати з містером Маклареном. Що відповіли Блеку, Пітер не чув, але Харві подзвонив Острожному й сказав: - На жаль, сер, не можу виконати вашого прохання: сер Макларен разом із дружиною поїхав у Швейцарію. Повернеться через місяць.
        - Шкода, - зітхнув Острожний.
        Харві пильно подивився на Гоулда і запитав його з глузливою посмішкою:
        - Сподіваюсь, сер, ви не розпустили пліток про смерть Макларена й нове заміжжя його дружини?
        - Мене ніхто не розпитував, - щиро відповів Гоулд, збираючи розсипані сірники. Харві зауважив, що в Пітера зрадливо тремтять пальці.
        - Це добре, Пітер, що ви такий щирий і небалакучий чоловік. Ніхто з нас не має права займатися побрехеньками. Тим більше, вірити якомусь дівчиську. - Харві лінькувато підвівся з плетеного крісла, пройшовся до затуленого бамбуковою шторою вікна, позіхнув і обізвався до Гоулда, не зводячи очей з маленького жовтого павучка, що примостився біля мертвої мухи. - Вам не пересохло в горлі?
        - Піднебіння - як з бляхи, та що поробиш? Від пепсі ще дужче доймає спрага.
        - Сходіть у бункер до містера Тома й принесіть кілька бляшанок холодного пива. Я зараз подзвоню шефу. Гадаю, він не відмовить.
        - Піду охоче, - Пітер прикрив гвинтовою покришкою тюбик з клеєм. Струсив з штанів білі трісочки й попрямував до дверей. - Ви ж подзвоніть, бо шеф не любить, коли хтось вештається під час служби.
        - Уже дзвоню. - Як тільки за Пітером зачинилися подвійні розсувні двері, Блек підняв трубку прямого зв’язку й натиснув червону клавішу.
        - Том! - гаркнуло в трубці. - Це ви, Блек?
        - Нас треба підмінити, сер: на Ранчо проникла інформація з контори Джіма Френка. Її привіз Пітер Гоулд.
        - Сподіваюсь, цього не чує Пітер?
        - Він пішов до вас по пиво.
        - Тоді нехай він тут і залишається. Вас підмінять хвилин за десять. О, Пітер уже прийшов.
        Уоррен поклав трубку, й весело запросив Гоулда сісти на розкладний брезентовий стілець.
        - Кажете, Піт, служба тут - не мед?
        - Я не скаржусь, сер, - відповів Пітер.
        - Так, ви заробляєте, як на війні, Піт, - пробасив Уоррен і відчинив холодильну камеру, забиту бляшанками з пивом. - Пригощайтеся, Піт, і не слухайте вигадок про жорстокість Тома Уоррена. Я просто не люблю базік і ледарів. А ви обов’язковий хлопець, Піт. Ви ще ніколи не порушували свого маршруту, хоча найчастіше буваєте в Атланті. І ніколи не дозволяли собі спиртного за межами Ранчо. Це дуже важливо, Піт. Затямте, у п’яного дуже гарячий язик, і тому не всі можуть його тримати за зубами. До того ж ви знаєте, у якій зоні служите, Піт.
        - Я ніколи не дозволяю собі послаблення на службі, сер. На мене завжди покладався містер Рассел. Дарма він відпустив мене.
        - А що сталося, Піт? - Уоррен смачно облизав піну з губ. - Пийте, добряче пиво.
        - Спасибі, сер. Мушу сказати, я б не допустив смерті містера Рассела. Невже ви не чули, що містер Рассел загинув? Зовсім випадково, сер.
        - Яка несподіванка! - здивувався Уоррен. - Ви про це дізналися в Атланті? На нашій продовольчій базі?
        - Ні, сер, - Гоулд опустив на коліно надпиту бляшанку. - Я відхилився від маршруту. Я їздив за спадщиною на віллу Рассела. Тепер я багатій, сер.
        - Вам пощастило, Піт. Але, гадаю, ви вперше і востаннє звернули з основного шляху?
        - Так, сер. Але якщо ви більше не довіряєте мені, то я можу подати у відставку, сер.
        - Я розумію вас, Піт. Кожному набридає колір хакі. Іноді вже й сам зеленієш від люті на свою муштровану долю, - розмірковував Уоррен. - Але ж ви самі бачите, як у нас сутужно з людьми. Ви уже трохи звикли до цих пісків і спеки. Пийте пиво і не журіться. До того ж ви тепер капіталіст, містер Гоулд! - вигукнув Уоррен.
        За хвилину до кабінету, прозваного бункером Тома, ввійшов зосереджений і трохи заклопотаний Харві Блек.
        - Вас змінили? - запитав Уоррен. Помітивши здивування на обличчі Гоулда, пояснив: - Передбачається невеличка прогулянка, - сказав і махнув рукою на піски за вікном. - Бачу, ви засиділись, а треба комусь з’їздити на околицю нашого Ранчо. Лейтенант Блек, захопіть у машину кілька бляшанок. У пісках буде як знахідка.
        Пітер зрадів, що так легко відбувся за свою провину, взяв зі столу три бляшанки і вийшов з кабінету.
        Уоррен вислухав Блека й сумовито похитав головою.
        - Це добре, Харві, що все так обійшлося, інакше ми могли б опинитися в становищі Гоулда, - сказав Уоррен і допив з бляшанки пиво. Дістав з шухляди запальничку, передав її Блеку: - Не здумайте стріляти. Щоб усе було натурально… Така неприємність, Блек. Але ніхто не пхав його в це ярмо. Їдьте, - махнув рукою на двері й заходився прибирати на столі.
        Харві сів за кермо «джипа», кивнув крізь скло на вогнисту пляму сонця, що просвічувалося крізь червонястий пил, який не влігся після вчорашнього вітру, заговорив до Піта:
        - Шеф думав про ваше підвищення по службі, а тепер шкодує, що містер Гоулд надумав подавати у відставку. Це правда, Піт?
        - Я збагнув, що ця професія не для мене. Дуже нервую останнім часом.
        - А я дивуюся, чому останнім часом Піт захопився іграшковими замками. Допомагає?
        - Так, сер. Забуваєш, де ти на службі. Рідше згадується минуле.
        - Солдатом не кожен зуміє бути. Тут, на жаль, доводиться стріляти і навіть убивати. Але ми піднімаємо зброю лише на ворогів, Піт. Ніколи не слід про це забувати, інакше почнеш думати про добро і зло. Цим нехай займаються політики. На те вони й вибирають собі долю авантюристів. Хіба не так, Піт?
        - Солдатові добре, доки у нього не заболить печінка від зайвої чарки віскі, містер Блек.
        - А вам ще рано про таке думати, Піт.
        - Так, сер. Але я хотів би ще при здоров’ї мати свою автомайстерню, - нагадав про своє заповітне Гоулд і з надією подивився на Блека. Він знав, що Уоррен товаришує з цим завжди веселим лейтенантом і напевне ж відпустив би Пітера, якби Харві замовив за нього добре слово. - Я хотів би вже на цьому тижні поїхати з Ранчо Доута. Я прошу вас поклопотатися за мене, сер. Я не залишуся боржником, сер.
        - Вважайте, ваша справа вигоріла, - усміхнувся Блек і зупинив «джип» на високому бархані. - Подивіться уважніше, Піт. Можливо, помітите щось незвичне в пісках. У вас, кажуть, гострий зір.
        - Я не знаю, що ми шукаємо, сер, - здвигнув плечем Пітер.
        - Десь тут бачили повітряну кулю, Піт. Напевне, сталося щось непередбачене, і вона опустилася на схід від Ранчо.
        - Або навпаки - піднялася ще вище, сер, - докинув Пітер.
        - Проїдемо ще з милю, а там уже роздивимося.
        - Мені однаково, сер, - сказав Пітер, хоча Блек і не питав його згоди.
        Він усе частіше дивився на піски попереду машини.
        - Скільки їдемо, і ніде не видно жодного гада, а нас постійно лякають їхніми зубами. Ви не боїтеся гадюк, Піт?
        - Не знаю. Але коли бачу їх, то душа здригається від огиди.
        - Справді, Піт, вони схожі на жахливих калік. Природа позбавила їх рук, ніг, крил, а вони залишилися найспритнішими мисливцями. Хіба не назвеш їх пекельним кодлом?
        - Саме так, сер, - кивнув головою Гоулд і чіпко вхопився за плече Блека. - Он вона, - повів очима праворуч від машини, де щільними кільцями скрутилася червонувато-бура каскавела.
        - Чудовий екземпляр, - процідив крізь зуби Харві Блек і зупинив «джип». - З шкіри такого гада може вийти чудовий абажур, Піт. Як гадаєте, метрів півтора набереться в довжину?
        - Каскавела дуже підступна. Краще з нею не зв’язуватися, Блек, - зауважив Пітер Гоулд.
        - Якщо ви її боїтеся, то краще виходьте на мій бік, - запропонував Блек і виплигнув з «джипа».
        Пітер зіперся на ліву руку й нагнув голову, щоб пробратися повз кермо. І в цю мить Харві ткнув йому під ніс запальничку й натиснув на кнопку - струмінь токсичного снодійного забив Гоулду подих. Він ще встиг побачити міцно стулені уста Харві Блека, потім усе заступив жовтий туман.
        Харві почекав, поки з «джипа» вивіявся газ, посадив непритомного Піта біля правих дверцят, розчинив їх і дістав з машини семизарядний карабін з розривними кулями. Хвицяючи ногами пісок на каскавелу, змусив її тікати, а потім двома пострілами розрубав надвоє. Гад ще звивався в смертельних корчах, а Блек уже біг до нього з довгою дерев’яною удавкою змієлова. Затиснув скалічену каскавелу нижче голови, підхопив з піску й підійшов до Гоулда. Потім різко притиснув голову змії до стегна Пітера. Каскавела з люті загородила йому в ногу свої страшні зуби й в останній агонії витиснула всю трутизну.
        Потім Блек відкинув конаючого гада, обдивився, чи нема крові на штанях, сів за кермо. Ще кинув. погляд на жовте обличчя Пітера й поволі рушив у напрямку далеких пальм - до містечка.
        «Він сам винен…» - Блек почав думати про те, що скаже Едді Мітчелу, коли той повинен буде констатувати смерть Пітера Гоулда в результаті нещасного випадку.
        XXXVI
        У середу зранку Джім Френк приїхав на дачу Роджерса Оулта. Френк був тут уперше й дуже здивувався, що Оулт обмежився невеличким двоповерховим будиночком з червоної цегли, який ледве виднівся плескатим дахом з старого тінистого саду.
        Френк залишив машину біля воріт, де його зустріла худа, мов скіпка, особа й відрекомендувалася:
        - Онеллі Оулт. Містер Роджерс чекає вас на березі річки. Ходімте, я проведу, - сказала й пішла попереду, зашелестівши закороткими штанями, подібними до тих, які носять десантники.
        «Це донька Оулта чи хтось із рідні? - угадував Френк, прошкуючи вузенькою алеєю, викладеною плескатим піщаником і обсадженою з обох боків пірамідальними грушами. Погляд зупинився на вузьких плечах дівиці, що їх прикривала напнута пухирем куртка з яскравою рекламою модних човнів. Червоним і білим було написано через усю спину „Онеллі“, а внизу намальовано маленький червоний двигун для човна з копією того ж напису. - Значить, мене зустріла донька, що рекламує човни і двигуни, названі на її честь». Френк ще не встиг надивуватися із спадкоємниці Оулта, як стежка різко повернула ліворуч, і вони вийшли на берег неширокої ріки.
        Курився легкий туман. У майже непорушній воді віддзеркалювався білий човен і високий, наче стовп, Оулт. Він стояв на самісінькому краєчку містка й дивився на стежку, якою спускалися до берега Онеллі й Джім Френк.
        - Люблю пунктуальність, сер! - гукнув Оулт. - Вирішив запросити вас на рибалку, сер, бо ви завжди так заклопотані, що забуваєте старого Оулта.
        - Вітаю вас, містер Роджерс, і дуже радий, що ви знайшли час показати мені цю чарівну річку, - заусміхався Френк. Потім обернувся до Онеллі, сказав так, щоб чув старий Оулт: - Ви дуже люб’язні, міс. Радий вам служити.
        - Спасибі, Онеллі, - обізвався до доньки Роджерс. - Ви збиралися сьогодні в місто. Я не затримую. Розпорядіться на кухні й не забудьте нагадати про лини в сметані, - підказав Оулт.
        - Онеллі, мабуть, ділова людина, - висловив припущення Джім, щоб підлестити Оулту, але помітив, як той скривився, і поквапно додав: - Хоча з першого погляду важко розпізнати людину.
        - Онеллі - моя покута, - мовив Оулт і глянув мимо Френка в порожній човен з двома блакитними весельцями вздовж бортів. - Вона схожа на цього човника, Джім. І так її вертітиме течія, доки хтось не візьме весла в руки. А можливо, там і весел нема. Тоді і човнові, і весляреві - обом горе, - по-батьківськи засмутився Оулт і підвів на Френка маленькі очі. У них не було ні смутку, ні печалі, лише невимовний докір. Здавалося, Оулт звинувачував не лише себе, а й Френка, котрий не зміг вчасно ощасливити його доньку. - Як бачите, мій дорогий, у цім ділі не можуть зарадити навіть гроші. - Оулт перший твердо став на дно хисткого човна. - Сідайте, Джім. Сьогодні має бути непоганий кльов, - сказав Роджерс, взявши весла.
        Джім примостився на кормі й задивився на старезний ліс, що високою стіною тягнувся вздовж протилежного берега. «Як тут зелено й тихо! Наче в часи першопоселенців, - замилувався краєвидами Джім. - Он з-за тих хащ, напевне, за нами стежать очі червоношкірих…»
        - Про що ви думаєте, Френк? - запитав Оулт і розвернув човна за течією.
        - Шкодую за минулим, сер, - відповів Френк, спостерігаючи як вправно порається Оулт з веслами.
        - Вам хочеться стояти біля стовпа катувань червоношкірих і сподіватися на допомогу Довгого Карабіна? - з веселою ноткою дорікнув Оулт, і враз у його очах мигнули жовті вогники, шкіра на крутих вилицях напнулася, і Френку здалося, що Оулт скреготнув зубами, - Ви можете цього діждатися, Джім, - сухо застеріг Оулт. - По той бік планети тільки й думають про те, як би повернути Америку індійцям, тим диким навігласам, яких ще не доконав джин. Як вам подобається таке гасло: «Хто був ніким, той стане всім»? Ага, мовчите. Це набагато страшніше, Джім, ніж бачити перед собою озброєного індійця й відчувати за спиною ганебний стовп. Там можуть убити тільки мене, але добром моїм скористаються мої онуки. Рід мій далі вершитиме долю країни… Нам треба об’єднуватися, Джім, і не тремтіти над грішми, коли вирішується доля самого існування великого капіталу. Саме об’єднуватися, а не рятувати власну шкуру й тікати під землю, як містер Гленд, - повчав і дорікав Оулт, розмотуючи волосінь і пробуючи пучкою гостре жало гачка.
        Френк мовчав: перечити Оулту - однаково, що сипати сіль на рану його жовчної душі, а Джім приїхав сюди ублагати Роджерса й підписати дозвіл на операцію «Тимчасовий в’язень». Френк не сумнівався, Оулт погодиться на такі крайнощі, щоб урятувати ті мільйони, які він уже витратив на Ранчо Доута.
        - Беріть японську вудку, Джім, - запропонував Роджерс. - Сучасна, з стріляючою котушкою. Можливо, вам сподобається, бо я люблю звичайний бамбук.
        - Японці у всьому кинулися до модернізації, як голий - до тепла, - зауважив Френк, знаючи наперед, що Роджерсу сподобається ця репліка.
        - їм не завадило б повчитися покірності в англійців і не забувати, що вони теж плавають на островах, - натякнув Оулт.
        Нам треба вирватися з полону електроніки й освоїти звичайне суперцунамі, здатне злизати японців з моря і з суші. Якщо вони знатимуть про цю зброю в наших арсеналах, тоді їм буде не до вигадок. Нехай краще вчаться фехтувати дворучним мечем і вдосконалюють своє карате. Стара Японія з її національним колоритом мені більше до вподоби. Америка повинна мати екзотичні острови, на яких би спочила її скалічена стресами душа.
        - І не тільки в Японії, - підказав Оулт і підсік чималу рибину.
        - Я підсоблю підсакою, - сказав Френк, але Оулт вперто й поволі підтягав рибину до човна.
        - Люблю відчувати рукою, як вона б’ється, - пояснив Оулт і високо підняв вудку, аби рибина ковтнула густого повітря й осліпла від сонця. - Людині завжди приємно когось здолати. Особливо зараз, бо нема ні дуелей, ні примітивної зброї, коли відзначалися богатирі. Тепер навіть цілий народ не встигне злякатися, як уже розвіється попелом. Жахливі часи, Джім. Я не прихильник таких воєн, любий мій. Я за природні громи.
        Френк бачив, що Оулт переживає хвилину блаженства. Драглиста шкіра на його шиї витягнулася, випинаючись біля підгорля напівпрозорими пасмочками; малі, воскові очиці незмигно дивилися на зігнуте вудлище; з розкритого рота виповз кінчик червоного й тонкого язика. «Шлунок у нього працює добре. І на нирки, мабуть, не скаржиться, бісів аскет, - позаздрив Джім. - Все одно Оулт старий і вмре швидше. Якщо, звісно, у мою машину ніхто не підкладе міну в шоколадній обгортці. Можливо, навіть з щасливого благословення цього ракетного короля, - з відразою подумав про Оулта й запитав себе: - Чому ж я тоді з ним катаюся в одному човні і ми обоє удаємо з себе мирних рибалок, хоча на думці в кожного принада не для риби, а для надто чесних і довірливих людей, наділених розумом і талантом. І чим я кращий від Оулта? Тим, що мої капітали не дозволяють убити цілу громаду, як це зробив Оулт з сектою „Діти Ноя“, з пастором Берклі і плем’ям червоношкірих? - У цю мить Джім згадав Пітера Гоулда й зауважив собі, стежачи, як Оулт бере рибину двома пальцями за піджабер’я, ніби душить кого за „адамове яблуко“: - Бідний Піт, він
так був схожий на цю рибину. Він би все одно помер, бо залишався єдиним свідком, що повернувся із зони „білих кроликів“. І вирок Пітеру виніс цей запеклий рибалка, засмучений батько і людожер. Та Оулт цього навіть не помічає: гроші дають йому владу змушувати інших на гріхопадіння. Інших, і мене…»
        - З вас нікудишній рибалка, Френк, - дорікнув Оулт.
        - Ні, сер. З рибою я впораюся. Зараз поміняю наживу і кину ближче до куширів.
        - Що ж вас засмутило?
        - Моє становище, сер.
        - Не розумію, що вас гнітить. У вас прекрасна посада, вас шанують більше, ніж дружину президента, маєте гроші, вас покохала чарівна Мері. Зрештою, ви завжди бажаний гість мого дому. Чого ж вам хотіти ще у ваш вік, Джім?
        - Щоб якомога швидше окупилися ваші капітали, сер. Ми їх уже витратили так багато, що боїмося просити більше, але обставини змушують до цього, сер.
        - Ви можете назвати строки, Джім? - різко запитав Оулт. - Я не цікавлюсь грішми: для Америки я не пошкодую навіть свого життя. Мене цікавлять строки, Джім. Я хотів би ще за життя володіти бодай Чорним морем. Мої внески дозволяють мені просити бодай одного моря, Джім.
        - Наші люди працюють у двох напрямках, сер, - почав здалеку Джім Френк, помічаючи, як од нетерплячки дрижать зморшки на старечому підгорлі Оулта. - Для лабораторії Хілди Брайнт ми орендували частину підземелля Гленда. Хоча це й дорого, але там буде безпечніше проводити бойовий експеримент. Думаю, до осені наступного року ми зможемо запатентувати розробки Брайнт і передати їх для практичного використання.
        - Останнім я займуся особисто, Джім, - застеріг Оулт. - Удари нашої зброї не повинні відрізнятися від стихійного лиха, Френк. А поки наші суперники оговтаються, їм не залишатиметься нічого іншого, як молитися на своїх благодійників і назавжди забути про те, що колись і вони були людьми. Мене дуже непокоїть відкриття пана Острожного. Безглузда смерть Макларена у своїй лабораторії дуже ускладнила ситуацію. Тепер уся надія на вашу оперативність і винахідливість. Про кошти можете не хвилюватися. Але прошу робити все в розумних межах. Я не хочу посвячувати в це ще когось із моїх колег по капіталу.
        - Як вам відомо, сер, ми утримуємося від операції «Тимчасовий в’язень» тільки з тієї причини, що містер Острожний ще не зупинив гравіталову хвилю на полігоні ранчо Доута, - пояснив Френк і ніби вшпигнув Оулта.
        - Ви страшенний ліберал, сер, і змушуєте мене вдаватися в крайнощі.
        - Усього не передбачиш, сер, - вибачився Френк. - Смерть Рассела переклала на ваші плечі відкриття Хілди й Макларена. Ми це завжди пам’ятаємо, містер Оулт, і ваше ім’я в першому списку еліти майбутнього суспільства планети.
        - Приємно чути, але ви надто м’які, сер. Не знаю, чим пояснити, але, мабуть, вам шкодять зайві гроші й гарненька жіночка. Пригадайте, які ви були ще рік тому? Вас називали гієною з головою змії. А тепер ви дозволяєте людям з ранчо розгулювати по всіх дорогах Штатів. Майте на увазі, випадок з Пітером Гоулдом на вашій совісті. Ще моліть бога, що лейтенант Харві Блек виявився порядним хлопцем. Не забувайте, американці не звикли викидати гроші на вітер. Ранчо Доута нам обійшлося не так дешево, щоб ми випустили з нього бодай найменшу інформацію про відкриття Острожного і Кукудзі. До речі, ви не пробували вплинути на їхніх жіночок? Нас не цікавлять їхні таланти, нам треба домогтися, щоб вони погодилися стати повноправними американками. Можливо, це змусить їхніх чоловіків попрацювати на нас, Джім…
        - Тоді доведеться відпустити Острожного додому після закінчення строку угоди, - стенув плечем Френк.
        - Про це не може бути й мови. Острожний має вибрати між котеджем Макларена, мільйонами на власному рахунку і своєю вічною лабораторією по сусідству з Глендом. Ви давно бачили сера Гленда? Він ще не збожеволів? Кажуть, він вивів нову троянду і назвав її «дитя Президента». Що він хотів цим сказати? Ви не розпитували його?
        - Ні, сер. Але я бачив троянду. Під штучним світлом вона здається виліпленою з попелу. Я не наважився доторкнутися до неї - вона мертва й огидна.
        - Гленд більше схожий на сатира, ніж на химерного американця, - мовив із співчуттям Оулт і глянув на сонце, що визолотило верхівку лісу й покотилося жовтогарячими хвилями туману. - Час снідати, сер. Ви не проти?
        - Ви знаєте, я завжди люблю робити те, чим займається містер Оулт.
        - Бачу, ви знову стаєте Френком з головою змії.
        - Я лише намагаюся бути схожим на великого Оулта. У вас є чому повчитися, сер. Президент іноді запитує мене: «Чи не думає містер Оулт зайняти моє крісло?»
        - Ви ж знаєте мою думку про політиків і попів, сер. Не про священиків, а про попів, які дбають лише про своє черево й гроші, забуваючи про спасіння душі тих, хто грішить з волі бога і для блага держави. До того ж крісло Президента мені нагадує електричний стілець катівні: у в’язниці спалюють струмом, а президентів просто вбивають. Ви не підраховували, скільки разів Америка проливала крокодилячі сльози на передчасних похоронах своїх хазяїв?
        - Про таке не говорять, сер.
        - Так, про це ми любимо тільки думати, коли оглядаємо галерею портретів у чорному крепі, сер.
        Мовчки пливли вздовж річки. Саркастична зморшка ворушилася на правій щоці Оулта. «Химерний світ без правди і щирості несе нас крізь життя, як річка - човен. Ми сподіваємося, що втримаємося на хвилі, як і цей човен, тільки й створений для плавби. Але ж і він тоне, - переконував себе Оулт. - Тонуть не тільки човни, а й „Титаніки“. Усе залежить від того, чия рука стискає стерно. Френк не потоне. Він - представник молодого покоління і бачить себе в кріслі президента. Я можу посадити його в крісло президента. Я можу посадити його в те крісло. Мені це вигідно. Але чи не забуде Френк, як той сліпий - свого поводиря, коли прозріє? Усе можливо в цьому світі зажерливості й облуди. А іншого світу й не може бути, якщо я не хочу своїх рабів назвати братами. І я таки не хочу сидіти з ними за одним столом. Мені завжди стає смішно, коли я бачу жебраків. Я сміюся з того, що наділена розумом людина опинилася в становищі вимираючої з голоду звірини. І мені ні крихти не жаль тих, хто залишився в мавпячому розвиткові й надумав жити серед людей лише тому, що з його шкіри щезло волосся».
        - Мушу вас запевнити, сер, - сказав, ніби між іншим, Френк, - що ваш конкурент фірма «Стів» сяде на лаву підсудних: у його турбінах, які він поставляв за кордон, а потім одержував назад як браковані, знайдено тайники з наркотиками. Якщо фірма відбудеться тільки штрафом, то навряд чи «Стів» зведе кінці з кінцями.
        - Я завжди був про вас високої думки, Френк, - мовив Оулт. - Тепер, коли я куплю і заводи «Стів», я буду спокійний за долю своїх капіталів. - Оулт хотів сказати про майбутнє доньки, але змовчав, хоча Френк здогадався, що конкурент Оулта, рожевощокий Стенлі, стане слухнянішим і обов’язково попросить руки незграбної Онеллі.
        - Ви дуже багато витратили коштів на благо Америки, містер Оулт, - підкреслив Френк, - і не в інтересах Президента дозволяти нечестивому Стенлі багатіти на розбої, сер.
        - Радий, що в таку гожу днину ви привезли мені приємні вісті, - бубонів Оулт, ступаючи на місток з матуляною торбою в руці. - Треба відсвяткувати нашу перемогу, сер. Я дуже радий сидіти сьогодні за одним столом з добрим рицарем містером Френком. Справедливим Френком.
        - Я лише один з багаточисельної раті Президента, - ухилився від похвальби Джім.
        - Ви надто скромні, Френк. Не забувайте, це шкодить, коли треба діяти рішуче й брати відповідальність на себе. У вас попереду великі битви, сер.
        - За моєю спиною завжди стоїть король бізнесу містер Оулт.
        - До чого ж ви спритні, містер Френк, - похвалив Оулт, і Френк збагнув, що навіть аскетам приємно слухати дифірамби на свою честь. Оулт побачив доньку, котра чомусь не поїхала в місто, гукнув її.
        - Я не могла зникнути, коли у нас гість, - Онеллі люб’язно усміхнулася до Френка.
        - Клич, люба моя, кухарів, а ми тим часом переодягнемося й дозволимо собі розкіш побути у вашому товаристві, міс.
        - Приємні новини? - запитала батька, вловлюючи його настрій.
        - Приємні, міс, - тихо, ніби соромлячись, мовив Френк.
        - Я це одразу збагнула, як тільки побачила вас, Джім, - сказала Онеллі й, не чекаючи компліментів Френка, обізвалася до батька: - Ведіть гостя в сигарну кімнату, а я займуся сніданком.
        «Все ж таки вона жінка… - Френку сподобалось, як м’яко спадає тонке вовняне прядиво з плечей Онеллі й окреслює ЇЇ трохи зависокі стегна, перехоплені коштовним паском. - Якщо до цього додати батькові гроші, то не гріх і закохатися», - подумав і зауважив собі, що контрабандист Стенлі повинен дякувати йому за те, що він змусив цього дурня впасти до ніг ще не скореної Онеллі.
        - Ходімте, - гукнув Оулт гостя. - Ви ше ніколи не були в сигарній кімнаті? Це справжній музей люльок і попільниць. Там є робота самого Бенвенуто Челліні. Золото і мушля. Кімнату обладнала Онеллі. У доньки, скажу вам, справжній художній смак.
        - Це видно по тому, як міс Онеллі одягається.
        - Приємно чути. - Оулт подивився на небо. - Чудова погода, сер. Набридли дощі. Я радий, що саме ви привезли таку сонячну днину.
        - Справді на серці легшає, коли вияснюється горизонт.
        - Коли вияснюється горизонт душі, - уточнив Оулт.
        XXXVII
        Павло Острожний стояв біля важких залізобетонних дверей свого підземного полігона й мимоволі здригався, коли по той бік пролітала хвиля й з гуркотом билася в стіну, йому ввижався синювато-жовтий серпанок плазми, що невагомо плив попереду, ніби палахкотіла на вітрі грива невидимого коня, впряженого в страшну колісницю хвилі гравіталу.
        Поряд зупинився Кукудзі й ще раз оглянув частотну установку, що нагадувала гарматку з сріблястим дулом. Тільки там, де мав бути лафет, змонтовано похилу пластикову скриньку з клавішним кодовим пристроєм. По команді повинні розчинитися двері, і до вузького підземелля полігона має ввійти Острожний слідом за частотною установкою, скеровуючи жерло на хвилю. Він мав її розстріляти, стоячи віч-на-віч з жмутком надприродних сил, породжених генієм людини.
        Кукудзі вагався. Він боявся, що варто буде Острожному глянути на сяючий серпанок вогню, і він знову осліпне й чи спроможеться коли збороти каліцтво. Павло стояв мовчазний і зосереджений. Він уже вкотре передумував над застереженням Кукудзі й не міг позбавити себе єдиного бажання - ще раз подивитися на таємничі вогні, що здаються золотою діадемою на чолі гладесенької хвилі невпокореної води.
        - Містер Острожний, - порушив напружену мовчанку Кукудзі. - Я абсолютно впевнений, що з кожним імпульсом з хвилі зриватиметься уламок її живої пружини, і вона не дійде до тупика штреку. Я зроблю це сам, Павел. Повірте, вона знову зможе причарувати вас, і тоді я не встигну вихопити вас з-під її спіралі. Я не претендую на славу, але зважте все холодним розумом.
        - Ви пошинкуєте її, як капустину, - спробував пожартувати Острожний, - і тоді навряд чи збагну я цей феномен природи. Я хочу бачити її обличчя, а вже потім убивати.
        - Її треба розстрілювати навздогін, - занепокоївся Кукудзі й подумав, чи не зарано Едді Мітчел дозволив Острожному продовжити свій експеримент.
        - Я знаю, сер, але я забув картину збуреного гравіталу. Перш ніж зупинити хвилю, я повинен пересвідчитися, що мої попередні записи відповідають дійсності.
        Павло підняв руку, знаючи, що за ним і Кукудзі стежать телекамери головного оператора.
        - Нам доведеться проводити експеримент поетапно. Я ввійду в штольню полігона один. Ми не маємо права ризикувати життям обох одразу. Комусь же треба розрядити хвилю гравіталу.
        Жоден м’яз не здригнувся на обличчі Кукудзі. Лише його круглі окуляри в золотому обрамленні висвічували синюватими цятками сигнальної лампочки над входом до лабораторії.
        Почувся удар хвилі, а за кілька секунд вона з шурхотом пролетіла мимо того місця, де стояли Острожний і Кукудзі. Павло різко опустив руку, двері розійшлися з тихим прихлипом гумових ізоляторів, ніби й не були протягом довгих місяців під тиском сталевих важелів.
        - Стежте за секундоміром, - попередив Павло.
        Він зупинився, вражений: підлога, колись вимощена гранітними плитами, сяяла в промінні незрозумілого світла, кожна зернинка недавно сірого каменю переливалася різноколірними барвами коштовних самоцвітів. Стіна й стеля похмурого приміщення набули вигляду сталактитової печери. Але каскади світла зароджувалися не на відполірованих гранях кристалів, а були ніби чітким маревом, об’ємним дивом голографії. Павло не повірив очам і нагнувся до гранітної підлоги, щоб пересвідчитися в омані, але то була правда, пальці відчули гострувату поверхню граней рубіна, що бризнув колючим промінням в очі, затремтів на долонях червоними свічечками…
        Десь угорі завила сирена, і Павло, наче пронизаний струмом, розігнувся. На нього котилася примара з кривавою загравою і снопами чистого світла. «Де ж блискавки?» Хтось схопив Павла за плечі, рвонув за рятівну межу.
        - Ви були більше ніж необережні, сер. Залишилося десять секунд. Я був змушений діяти, - говорив Кукудзі, все ще тримаючи Павла за руку. - Ви бачите мене?
        - Ви дуже бліді…
        - Можливо. Там щось змінилося?
        - Ви були поруч, могли все бачити…
        - Я бачив лише вас, сер. Залишалися лічені секунди. Ви стояли на тлі ранкового сонця… Це все, що я встиг помітити.
        - Жаль, - сказав Павло, і Кукудзі не зрозумів, за чим він шкодує. - Жаль, що ми не змогли простежити за процесами перевтілення енергії гравіталу. - Павло перевів погляд на конус імпульсної установки. - Почнемо все спочатку. Ви знову залишаєтеся тут. Мені здається, в шахті зупиняється час, і ми обоє втратимо контроль над собою.
        - Ви хочете вдруге переступити поріг смерті. Чи не краще буде, якщо ми запросимо сюди Едді Мітчела?
        - Давайте без нервів, сер, - усміхнувся Павло.
        - Тоді я сам мушу перевірити ваш пульс і реакцію зору. Я клопочуся не тільки тому, що хочу бачити вас живим і неушкодженим, а й тому, що не маю найменшого бажання кинути в пащеку вашому драконові нашу імпульсну гарматку. Ми покладаємо на неї великі надії, сер.
        - Зараз ми переконаємося, - весело мовив Павло. - Апарат в режимі. Починаємо.
        Павло став на підніжку телеприводу. Ввімкнено синхронні блоки, і тепер він сам може керувати рухом установки. Дії Острожного вже дублювали оператори, котрі, в разі потреби, мали вивести установку разом з експериментатором з небезпечної зони.
        - Хай береже вас доля відкриття, - почув Павло голос Кукудзі, коли установка рушила у широкий прочин дверей.
        Хвиля ще не злизала скісний поріг, і колеса м’яко викотилися на широку дорогу, наче викладену з найчистіших рубінів. Але тепер Павло не захоплювався залитою світлом печерою, а прикипів поглядом до невеличкого екрана установки й зручніше вмостився на твердому сидінні, опустивши праву руку на червону півсферу пускового блока.
        Установка швидко розвернулася коротким жерлом в напрямку хвилі, що котилася від Павла і ніби запиналася ледь вигнутою посередині огнистою шаллю. Оператори помітили, що частота закодована і установка готова до пуску. Не дочекавшись команди Острожного, вони самі ввімкнули блок заряду першої черги.
        Павло бачив, як змигнули червоні траси на екрані, і наступної миті вуха різонув звук обірваної струни. Імпульси розрядів почастішали, виконуючи таємний наказ Павлового коду. Очі Острожного чіпко стежили за екраном, де згасало жовтогаряче світло шлейфа, який летів за хвилею.
        - Вона конає! - почув Кукудзі радісний вигук одного з операторів, котрий синхронно стежив за телекамерою Павлової установки і першим помітив, як дивно осіла хвиля, ніби розмотався її велетенський клубок, вистеляючи за собою червонясту річку впокореної води. То світилися дивовижні рубіни.
        - Виведіть установку! - скомандував Кукудзі, стежачи за резервним часом Острожного.
        - Установку повернути неможливо, - відповів оператор. - До неї не доходять команди.
        Кукудзі не довірився ні оператору, ні Острожному й сам уже вдруге кинувся в розчинені двері шахти. Павло намагався запустити електродвигуни шасі, а вдалині поволі розгойдувалася фіолетова куля. Кукудзі ще не бачив зблизька такої великої кулі, яка легко трималася б у просторі й пливла навстріч, розсіваючи навкруги тремтливе світло. «Кульова блискавка, - здогадався Кукудзі. Домчав до Павла, зірвав його руку з пульта й перемикнув установку на автономне живлення, косуючи очима на феномен природи гравіталу. - Вона майже торкається підлоги й стелі». Кукудзі здалося, що він бачить дивне перевтілення сонця.
        - Назад! - закричав Кукудзі і спробував виштовхати установку разом з Павлом, забувши, що сам перевів її на автономний режим.
        - Не хвилюйтесь, сер, - спокійно відповів Павло й показав рукою на фіолетову кулю. - Ви ж знаєте, енергія не зникає… Не ворушіться, сер. Ви розколисуєте біополе, на яке завжди реагують кульові блискавки. Їй треба щось залишити на потраву: або нас з вами, або нашу установку, сер. Інакше я не гарантую, що вона не прослизне крізь двері й не піде гуляти по інших лабораторіях. Вирішуйте, у нас залишаються секунди.
        - Женіть їй назустріч установку, - хапливо розпорядився Кукудзі й торкнув важіль прямолінійного руху.
        Павло зіскочив з підніжки імпульсної установки, і вона поволі рушила штреком.
        - Ходімте, - звелів Павло.
        Натиснув на червону кнопку аварійної системи, і двері з гуркотом зачинилися. Удари грому схитнули підлогу - в шахті полігона вибухнув фіолетовий велет.
        Після сирени хлопці з аварійної команди Тома Уоррена кинулися до лабораторії Острожного. Їх сьогодні особисто інструктував сам Уоррен, і тому всі сиділи в спеціальних шоломах і жилетах, уявляючи, як їм доведеться рятувати учених із завалу шахти. Вони добре знали систему підземних галерей і звечора провели учбову тривогу. За п’ятдесят три секунди вже були біля Острожного і Кукудзі. Їх здивувало те, що вчені стоять біля дверей неушкодженої шахти і вітають один одного з першою перемогою на Ранчо Доута.
        - У нас спрацювала система рятувальної служби, - сказав один із молодиків і нервовим рухом розстебнув брезентовий ремінець шолома. - Я хотів би уточнити, чи не потребує хто з вас нашої допомоги?
        - Здається, все гаразд, - відповів Павло. - Ви можете пройти з нами й пересвідчитися, що залишилося після вибуху від нашої імпульсної установки.
        - Ага, вибух таки був! - зрадів молодик і звелів оператору гідростатичних систем відчинити двері полігона.
        - Містер Острожний, - звернувся по селектору оператор, - ви дозволяєте рятівній команді ввійти в шахту?
        - Там ще, мабуть, не осів червоний пил, сер, - відповів на те Павло. - Але це навряд чи зашкодить таким здорованям, як ми, - підбадьорливо сказав Острожний і першим ступив до дверей.
        - Сер, вам доведеться трохи зачекати, - попередив Павла один з членів команди.
        Коли розчинилися двері, Павло відчув різкий запах озону. Рятівна команда зникла в чорній пащі дверей.
        - Я хочу глянути, що залишилося від нашої установки, - заквапився Кукудзі.
        - Подивіться, - невизначено мовив Павло. Різкий несподіваний спалах в очах заступив світ.
        «Що це зі мною? Я нічого не бачу, - з незрозумілим спокоєм подумав про себе. - Треба зайти у шахту й подивитися на рубіни. Там мені стане легше. Треба йти, треба подолати втому, інакше знову поглине чорна скляна ріка, і я засну серед її повільної течії…»
        Крізь червону пелену туману замиготів, а потім засвітився дивний вогник, і Павло почув голос Кукудзі. Несподівано й сам Кукудзі виринув з туману, тримаючи в руці уламок червоного скла.
        - Ви бачили це? - показав Павлові свою знахідку.
        - Так, але я не знайшов уламка і тому не зміг показати вам раніше. Колишні граніти справді схожі на рубін.
        - Я певен, це найчистіші рубіни, - утаємничено сповістив Кукудзі. - Там цього добра дуже багато, сер. На вашому місці я б не дозволив солдатам рятівної команди набивати ним свої кишені. Вони вас просто грабують, сер.
        - Ви так вважаєте? - Павло відчув, як вивільняється з кам’яного полону.
        - Контрактом не було передбачено, що ви маєте добути штучні рубіни, - пояснював Кукудзі й слідкував за обличчям Острожного, котрий спокійно розглядав склоподібний червоний уламок. - Ви повинні заявити про своє право на винахід. Вам вистачить цього добра не тільки заплатити за знищене обладнання полігона, а й нечувано розбагатіти, сер. Це унікальний мінерал, містер Острожний. Гляньте, як грає проміння у його глибині. Воно палахкоче, як у справжньому діаманті. Викличте з шахти охорону і заявіть; Тому Уоррену своє право на гравіталовий рубін.
        - О, ви навіть уже охрестили його, - зауважив Павло й. передав уламок рідкісного витвору Кукудзі. - Раджу вам віднести його туди, де знайшли. І не забудьте попередити про небезпеку тих хлопців, що прибігли нас рятувати.
        - Про яку небезпеку? - з прихованим недовір’ям запитав Кукудзі. - Я хотів би зробити подарунок Тійоці. Звісно, з вашого дозволу, сер.
        - Але б ви ніколи, напевне, не подарували своїй дружині уламок уранової руди, - спокійно застеріг Павло. - Ми ще не знаємо, які енергії ховають у собі ці привабливі кристали, сер.
        - Я про це якось не подумав, - сказав Кукудзі й швидко рушив до дверей, тримаючи у витягнутій руці жаріючий шмат холодного вогню. - Боже, до чого ж утаємничений світ, якого ми так і не пізнаємо за коротку мить свого життя, - бубонів уже в шахті Кукудзі. - Джентльмени, ви чуєте мене?! Я прийшов попередити, щоб ви негайно покинули приміщення шахти й витрусили з своїх кишень те, що тут узяли. Інакше я не гарантую, що доживете до вечора, панове.
        - Всі на вихід! - пролунала команда. - У камеру санобробки! Викиньте оманливий непотріб - він радіоактивний.
        Кукудзі вернувся в залу, де його чекав Острожний.
        - Вони мені не повірили, сер. Треба сказати Уоррену, щоб поставив тут вартових. Багатство має жахливу принадність, а невидима смерть не страшна.
        - Треба негайно показати мінерал нашим сусідам. У г пунктуального німця Акселя Бецольда є своя ідея щодо [енергій з новоутворених порід. Гадаю, він схопиться за наші рубіни обома руками.
        - Зробимо це після обіду, - спохмурнів чомусь Кукудзі. - Вам би не завадило занотувати свої спостереження над роботою імпульсної установки.
        - Обов’язково, - заклопотався Павло й слідом за Кукудзі пішов до його лабораторії.
        XXXVIII
        Джім Френк вийняв довгасту перепустку з кодованим Символом, вкинув її в щілину біля металевої брами головного входу, і двері майже безшумно ввійшли в стіну. Френк опинився у просторому холі підземелля, де біля півсферичного пульта чергував Роні Цвид. Показуючи на заґратовані двері, що поволі перекривали вхід, запитав:
        - Як ви гадаєте, скільки чоловік стигли б проскочити слідом за мною? Невже вас влаштовує така система контролю?
        Вайлуватий, з густою кучмою білого волосся неговіркий Роні звівся з важкого, пригвинченого до підлоги крісла й навис над Френком, розглядаючи його з височини свого двометрового зросту. Проте він ще не встиг розкрити рота, як Джім Френк зауважив йому, ніби сам Роні встановлював у підземеллі Гленда блокуючі системи вхідних дверей:
        - Я попереджав, щоб миша, щоб навіть тінь, не те що людина, не могли проскочити в сектор Хілди Брайнт. Навіть у моєму гаражі ворота швидше зачиняються, ніж у вас, сер. Невже ви покладаєтесь тільки на свою зброю?
        - Ви даремне нападаєте, шеф, - гримнув басом Роні. - Якби ви привели приреченого на смерть, я зміг би продемонструвати вам роботу лазерної гармати, вмонтованої в одвірках: вона спрацьовує в режимі тисячної долі секунди, сер.
        - Я цього не знав, - озирнувся на прохідну. - А були вже випадки, коли ваша гармата спрацьовувала?
        - Так, сер, - сповістив Роні з байдужим виразом на довгастому обличчі, де добру половину займало важке підборіддя. Воно разом з нижньою щелепою видавалося вперед і неприємно вражало Френка.
        - Це, напевне, було недавно?
        - Минулої середи, сер. Коли виходила міс Хілда, а за нею хотів вибігти один бездомний з її лабораторії.
        - Але як він тут опинився?
        - Йому не було де жити й що їсти, сер. Він погодився жити й працювати в лабораторії міс Хілди. Ви знаєте, американець, у якого є дах над головою, не схоче жити в цій шахті, сер. Тому ті, хто приходить до нас, не варті називатися американцями. Я правильно думаю, сер?
        - Думати корисно тому, хто знає, для чого він думає, - зауважив Френк. - Що сталося з тим… нещасним?
        - Його перерізало на дві половини, сер. І ні крапельки крові. Гармата діє безвідмовно, сер.
        - Так, погано бути нетерплячим, Роні, - мовив Френк і повернув ліворуч, на половину Гленда.
        - Хто його знає, - кинув навздогін Роні, бо не вмів швидко думати. - Може, й погано, але тому, кого переріже моя гармата, буде вже однаково. Він навіть не чує, як його зшивають докупи, щоб похоронити, - пробубонів собі під ніс і важко опустився в крісло.
        Френк ішов тінистою алеєю колишньої шахти. Над головою палахкотіли велетенські лампіони, у їхньому світлі грілися троянди, гвоздики, гладіолуси, ромашки, гербери, білі й блаватні волошки, казкові квіти різноманітних кактусів, і все це вживалося поруч, приймаючи умови дивакуватого Гленда, що цілий рік збував не тільки городину, саджанці сосни, білі гриби, а й заполоняв міські базари своїми вишуканими квітами.
        - Радий бачити вас, люб’язний, - обізвався хтось до Френка, і це його просто вразило: він ніколи не дозволяв такого панібратства. - Ми дожилися до того, що справжню приязнь сприймаємо як виклик, - скрушно мовив Гленд, виходячи з-за високого куща бузку. - Я справді радий вас бачити, Френк. Відтоді, як ви орендуєте в мене центральний майдан і праве крило моєї ферми, я вдвічі менше плачу за світло.
        - Приємно чути. А я оце йду і не можу намилуватися такою красою. Як це вам удалося?
        - А що тут особливого, містер Френк? Наша Земля теж літає в чорній безодні, але ви лягаєте спати з надією, що завтра зійде сонце і продовжить вам життя. Хіба не так?
        - Але ж там над нами є небо.
        - То мана, сер, - усміхнувся Гленд і подивився на вкриту сферичною полудою стелю. - Воно однаковісіньке, як і тут. І якби не сонце, то за мить неба не стало б, сер. Небо - це сонце, а в мене дуже багато сонця, сер. І воно, як на екваторі, завжди стоїть над головою. Тому все живе пнеться рівно вгору, ближче до тепла. Сонце, містер Френк, породило теплолюбний світ на нашій планеті. Ми всі теплолюбці, сер, - уточнив Гленд і сумовито похитав головою. - Дивно, що теплолюбні живуть у стані «холодної війни». Це навіть антиприродно, сер. Можливо, я помиляюся?
        - Це вже філософія, містер Гленд, а громадяни Америки завжди були практиками і реалістами. Тільки тому й вижили. Не треба впадати в оманливу сплячку, містер Гленд, тверезими очима дивитися на світ.
        - Теплолюбці - не тільки американці, сер. Це всі народи планети. І звірі, і комахи, і птахи, і оцей ось кактус, містер Френк. І їм не однаково, який їхнім очам відкривається світ. Вони хочуть жити надією, що завтра знову зійде сонце, а не чорна мла навіки закриє сподіваний день.
        - Ви дуже давно живете в самотині, містер Гленд, - мовив Френк і поквапно додав: - Я до вас у справі. Чи не могли б ми пройти до вашого кабінету?
        - Вам пощастило, бо я справді зібрався додому, - сказав Гленд і рушив алеєю, тримаючи в руці садові ножиці.
        Підлога підземної галереї зрідка поблискувала кристаликами солі. Посеред неї вгадувалася стежка, мов між перелісками справжньої ферми. «Гленд протестує проти теперішнього життя під сонцем, а стежки топче точнісінько, як у дитинстві. Від світу не можна втекти чи заперечити його, бо саме у тому світі, а не в підземеллі, народився і збагнув себе розум людський», - подумав Френк, але промовчав. І вже в кабінеті, стіни якого були обшальовані грубо тесаним дубом, зауважив господареві:
        - Ви говорите одне, а залишаєтеся справжнім бізнесменом. Вам уже заздрять, хоча й сміються з вашого дивацтва.
        - Якби не наші теперішні закони про безпритульних, я взяв би торбу й став мандрівним проповідником миру, сер, - з гіркотою заперечив Гленд і сів до інкрустованого деревом столу, поклавши на поліровану поверхню великі кістляві кулаки. Потім глянув на мальовані на дереві й полотні ікони. - Тепер навіть у бога дозволено вірити тільки тим, хто має свій дім. А я не хочу доживати віку у в’язниці, де нема бога, нема правди й совісті, але куди неодмінно запроторять мандрівного пророка.
        - Так уже й пророка… - Френк теж глянув на довгасту ікону. Вона була давня, і Френку довелося нагнутися вперед, щоб розгледіти високого чоловіка з цяцькованою торбою при боці. Здавалося, той святий кидає попереду себе, як сівач, довгасті золоті кульки, а позаду підіймається із землі жовтавий туман. - Це ваш учитель? - запитав Френк, бо його справді зацікавила притча з житія святого.
        - Ні, тут нема святого. Це просто засторога нам з вами, містер Френк. Ікона з житія смертних людей. Цей чоловік сіє золото надії, але за його спиною виростає привид сумніву. Кожен, хто має розум, повинен починати свою надію з сумніву. Тільки так можна зберегти світ, у якому не тільки ми живемо під примарним небом.
        - І який ми завжди можемо спалити, - підказав Френк. - Ви це мали на увазі, сер?
        - Усе це гра в слова, містер Френк. У житті все набагато простіше. Один дурень подає команду, і світ гине в жахливих корчах вогненних завірюх. У голові нікчемного політика ніколи не проклюнеться зернина сумніву, в цьому криється трагедія цивилізації, сер. Або ми втрачаємо розум, якщо дозволяємо таким сидіти на троні, або змирилися, що кінець світу неминучий, і тільки чекаємо, кого наш бог висвятить на вселюдського ката. Я не хочу жити з баранами, які йдуть за цапом на бійню.
        Джім Френк слухав Гленда, і тінь лукавої посмішки блукала на його повних губах.
        - Кленучи світ і політиків, ви користуєтеся привілеями цивілізації, сер. І досить успішно.
        - Якби не сумнів, містер Френк, я не пустив би вас з вашими пропозиціями навіть на поріг ферми. Ви здогадуєтесь, що я маю на увазі?
        - Важко вгадати чужі думки, сер, - ухилився від відповіді Джім, якому вже почала набридати проповідь монаха, який усамітнився в печері, але вгамовує голод світським хлібом.
        - Ви все прекрасно розумієте, сер. Якби я не дозволив вам орендувати мої володіння, ви знайшли б привід позбавити мене світла й приректи на передчасну смерть. Вам навіть вигідно мати такого дивака, як я, бо тут надійно займатися тим, чого не повинні знати звичайні смертні. Хіба не так, сер?
        - Нехай буде по-вашому, містер Гленд, - погодився Френк. - На вашу витівку справді дивляться по-різному. Є такі, що називають ці печери прообразом майбутніх ферм, коли доведеться годувати перенаселений світ. Ваше ім’я, можливо, буде викарбуване золотом на пам’ятнику тисячолітнім Штатам. Важко вгадати свою долю після смерті, сер. Тому я хотів би повернутися в конкретний час містера Гленда і знайти його прихильність щодо моїх клопотів.
        - Якщо ви хочете найняти в мене бодай ще одну галерею, я залишуся без землі і сам опинюся в приймах. Ви за цим приїхали?
        - Ви завжди були гуманістом, сер. Ви вгадали, але нам треба переховати у вас одного з відомих учених світу, якого можуть просто вбити.
        - Я знаю того вченого? Він - американець?
        - Мені не хотілося б називати його імені навіть у вашій фортеці, містер Гленд. Кажуть, земля теж дихає, а кожен, хто вміє слухати, чує навіть той подих, сер.
        Вас влаштує цей кабінет - найкраще з того, що я встиг побудувати? До того ж сюди можна потрапити з усіх галерей ферми. Так важче контролювати тих, хто тут буватиме, містер Френк. Я не думаю, щоб ви влаштовували в’язницю.
        - Безперечно, сер, - підтвердив Френк.
        - Вас щось турбує?
        - Скільки виходів з підземелля, сер? І чи нема таємних дверей саме звідси, містер Гленд?
        - Із підземелля можна вийти тільки через одні двері, сер. Я подбав про це, коли ще жив сам. Довго, та ще в самотині, не висидиш. Це гірше каторги. Тут над головою земля. Якщо людина і не збожеволіє, то стане горбатою. Їй вічно здається, що треба нагинатися, аби не зачепитися головою за примарне небо, містер Френк. Тепер мені легше, бо тут постійно живуть міс Хілда і Джой Блеклі.
        - Ви дуже гарно сказали про примарне небо, містер Гленд. Знайте, що примара, як і омана, теж великі рятівники приреченої душі, - мовив Френк. - Я радий, що ви охоче пішли нам назустріч. Оплата, як завжди, готівкою. Ви одержите її вже сьогодні, сер.
        - Якби моя велика ферма не потребувала ріки світла, я б не заїкнувся про гроші, сер, - мовив Гленд і встав.
        Ще кріпкий у тілі, з колючим поглядом гострозорих очей, він був схожий на безсмертного вартового підземного Ноєвого ковчега, що мав відродити світ після огненного потопу війни. Високий і мовчазний, Гленд ішов попереду, проводжаючи Джіма Френка до сусіднього штреку, де починалося володіння Хілди Брайнт.
        XXXIX
        Відтоді, як у підземеллі Гленда розташувалася лабораторія по розробці зброї, що мала працювати на енергії людського розуму, сюди припинився потік екскурсантів і вся центральна частина ферми перейшла у володіння Хілди Брайнт. На клумбах, як і раніше, буяли квіти, доріжки були дбайливо посилані піском, але під низеньким клепінням електронного неба тепер ходили тихі диваки.
        Френк наблизився до чоловіка з рулеткою в руці.
        - Сер, ви тренуєте око чи хочете точно знати довжину свого кроку?
        Чоловік міряв щось на доріжці й пильно придивлявся до позначки на металевій стрічці рулетки. Почувши голос Френка, він підвів голову.
        - Я зробив відкриття, сер, - повідомив маленький чоловічок у поношеній нейлоновій куртці з прапором Штатів на грудях. Чорні великі очі дивилися вже підозріливо: чи можна довіритися в найголовнішому? - Ви знаєте, про що я хочу сказати, сер?
        - Так, здогадуюся, - кивнув Френк.
        - Тоді я відкриюся вам, бо ви вгадали мою таємницю. А можливо, ви це теж зрозуміли, коли виміряли крок своєї тіні?
        - Ні, до цього я ще не дійшов.
        - І нікому не розповідайте, - зашепотів чоловік. - Я ніколи не знав, хто довідується про мої думки, і завжди нарікав на своїх сусідів, а виявляється, це роблять чужі тіні. Кожен, хто хоче вивідати вашу таємницю, підміняє вашу тінь, від якої ви вже нікуди не сховаєтесь. Але у чужої тіні завжди більший або менший крок, ніж у вашої власної. Ви зрозуміли? Треба завжди носити з собою рулетку й міряти кроки тіні. Тільки так ви зможете позбутися небезпечних свідків ваших думок.
        - Справді цікаво, сер, - погодився Френк, зрозумівши, що перед ним один з тих, хто вже побував у лабораторії Хілди Брайнт.
        - Це державна таємниця, сер, - прошепотів незнайомець і висмикнув з коробочки вузеньку стрічку рулетки. - Дозвольте, я зміряю ваш крок.
        - Не клопочіться, сер. Я прийшов з власною тінню.
        - Ваше щастя, сер. Але, щоб перевірити, чи своя з вами тінь, ви непомітно наступіть їй на ногу. Якщо ви не відчуєте, що вам хтось наступив на ногу, біля вас чужа тінь. Тоді треба негайно повернутися до неї спиною і втекти на якесь світло. Тінь не може дивитися на світло й тому ніколи не поженеться за вами. Тільки не кажіть про це своїм ворогам, сер, інакше вони начеплять своїй тіні темні окуляри, і тоді вже вам не порятуватися.
        - Я так і зроблю, сер, - подякував Френк і дав сердезі монетку, що знайшов у кишені.
        - Ви дуже щедрі, сер, - подякував чоловічок і сховав монетку в кишеню синіх штанів. - Я куплю за них нову рулетку, бо з часом дюйми зношуються і меншають.
        Френк звернув на широку алею, в кінці якої виднілися білі з червоним ворота головного двору лабораторії.
        Хілда сиділа біля світлового екрана й роздивлялася імпульсну схему нейрострумів піддослідних, оброблених шоковим радіозондом. Коли ввійшов Френк, вона лише на мить озирнулася й попросила почекати в опочивальні, куди гостя провів один з вартових, що супроводжував його ще від воріт лабораторії.
        - Ви вільні, сер, - махнув вартовому Френк, як тільки вони з’явилися в просторій кімнаті Хілди Брайнт.
        Френк тут був не вперше, але кожного разу його дивувало, що речі постійно мандрують по кімнаті й від того створюється враження новизни. Секційний диван, на якому спала Хілда, то вигинався затишним кутком, то розкочувався по кімнаті м’якими кріслами, а тепер був витягнутий уздовж стіни м’якою лавою. В кімнаті стало просторіше, і Френк підійшов до вікна з об’ємним слайдом квітучих яблунь. Навіть бджола все ще летіла з квітки на квітку, і осипалися рожеві пелюстки, і листя тремтіло від прохолодної роси, і кожна гілка була такою реальною, що навіть не хотілося вірити в оману. По той бік великої шибки ніби справді квітував сад.
        «Бідолашна… - Френк зловив себе на тому, що навіть думає він нещиро і змушений зустрічатися з своєю жертвою у її в’язниці, щоразу обманювати її, приховуючи докори совісті. - Якби вона була лише багатою і її можна було відпустити в море на власній яхті, знаючи, що міна спрацює в потрібний момент, тоді я не мав би гріха на душі, а так колись доведеться замурувати в цій затишній кімнаті з примарним вікном, де на кожен день приготовлено інший слайд - цілий рік на екрані неіснуючий сад. Це буде останній притулок для великої Хілди, що таємно замахнулася на трон всепланетної цариці. Ні, жінкам не можна довіряти влади. Дурні й нещасні англійці. Вони досі, як діти, граються в королев. Дайте тій невинній жіночці віжки та загнуздайте увесь світ, тоді самі відчуєте, як уміє бити тендітна рука. Хілда здається вже зараз найжорстокішою відьмою, яку навіть важко уявити найсміливішим дітям. Це, напевне, одна з тих, кого породила кров Горгони або трутизна її гаддя. Жінка, котра погоджується вбити розум, народжений жінкою, - остання гріховодниця, яку вже не простить ні бог, ні природа. Тому Хілді вготована така
доля. - Френк намагався притлумити голос власної совісті. - Якби вона тільки обмежилася грішми, як я, а не думала про владу, вона б купалася в розкошах».
        До кімнати ввійшла Хілда Брайнт. Френк зауважив, що вона стала надміру нервова, рухи її були різкими, говорила голосно й насуплювала брови, ніби звинувачувала співрозмовника в тому, що він зіпсував їй настрій.
        - Сідайте, - звеліла Френку. - Пообідаємо разом. Я давно не була за столом у такому товаристві, Джім. І не вигадуйте, що прийшли провідати, що за ворітьми вас чекає ревнива довгозуба Мері. Невже ви ЇЇ любите, Френк? Може, вона відьма? Такі зуби мають тільки нечестивці. Не лягайте з нею спати в одне ліжко, інакше вона колись уночі виссе з вас кров. Он ви який рожевий на щічках! 1 очі блакитні й невинні, як у дитини. Ви необачно довірливі, Джім. Дивуюся, як ви досі не занапастили ні себе, ні президента. - Хілда добула з дерев’яної скриньки сигару. Френк вирішив помовчати й дати Хілді виговоритися.
        - Дякуючи Гленду, ми завжди маємо змогу їсти свіжу городину. На огірках ще тремтить ранкова роса.
        - Тут справді випадає роса? - здивувався Френк. - Може, огірки просто кроплять з поливальниці?
        - Ні, випадає роса. Це не важко зробити: тут значно нижче небо, і роса падає набагато важча.
        - Це добре.
        - Так, непогано. І робота посувається швидко. Правда, матеріал не завжди однаковий, тому Джою доводиться щодня вивозити чимало браку із нашої комфортабельної нори.
        - Я зустрів одного на головному майдані. Він міряв кроки своєї тіні.
        - Завтра він побачить світ. Я навіть заздрю йому, Джім. Цей чоловік свято вірить у своє відкриття. Його завжди пригріє чиясь добра душа: він став людиною, чий голос доходить до бога. Таких людей люблять, вірять у їхні пророцтва, їм не потрібні гроші, їх не гризе сумління, не лякає майбутнє - ці люди здобули земний рай. Ще за життя. Я майже щодня ощасливлюю якогось жебрака, і він мандрує світом, вигадуючи нечувані химери. А що чекає мене, Джім? Старість і жахливі примари, які неодмінно породжує старечий розум, пам’ятаючи свої гріхи. Це природно, Джім. Ми тоді готуємося до зустрічі з богом і, уповаючи на його милість, хочемо вимолити прощення.
        - Усі ми грішні, одначе ж хтось потрапляє в рай.
        - Це ви говорите для мене, бо не вірите самі собі. Я хочу похвалитися першим успіхом і випити за це, Джім.
        Френк відмовився від напою й дивився лише, як чорнюща, наче мара, Хілда піднесла до своїх губ важкий келих з густим червоним вином.
        «Коли вона закінчить свій експеримент, на ній теж треба буде випробувати схему „вічного блазня“ - нехай раює за життя, - подумав Френк, відчуваючи внутрішній страх перед цією жінкою. - І це буде справедливо, - виправдав себе Джім. - Лікар і вчений повинні випробувати на собі те, що має зцілити чи вбити людину».
        - Ви дивитесь на мене так, ніби жалієте. Не треба, Джім. Я не люблю страдницьких очей і не шукаю в них співчуття. Людина - це робот, якого колись створили й на радощах спалили схему машини, здатної думати й гоїти себе, не потребуючи ремонту. Біда в тому, що думаючі блоки надто недосконалі й завжди стоять на межі збою, який ми називаємо безумом. Знаєте, Джім, я відкрила одну маленьку таємницю. Ви про неї не чули, - весело сповістила Хілда й згадала про обід. - Гадаю, ви не гидливі, сер, і дивитесь на речі реально?
        - У моєму віці мене вже нічим не здивуєш, міс Хілда.
        - Так от, ніщо у світі не може існувати без свого паразита, як і людина - без воші. Зауважте, жебрак, котрий часто зазирає в рубці своєї одежини, ніколи не знає жовтяниць і не страждає від мігрені.
        - Можливо, але я волію краще не знати цієї гидоти, ніж таким способом урятуватися від жовтої немочі, - бридливо скривився Френк. «Хілда теж на межі божевілля. Треба швидше закінчувати експеримент і вдаватися до послуг Вундстона. Цей здоровань має міцніші нерви. Хілда зробила своє вже тим, що домоглася фільтрації думок Острожного й передала геній його відкриття Малькольну. Шкода, він так непередбачено загинув».
        - Це дискусійне питання, Джім, - продовжила своє Хілда. - Але ним займаюся не лише я. Це питання життя і смерті цивілізації. Ви знаєте, що в стерильних умовах польові коники народжуються без черевця? А-а, не чули! Мені важливо розгадати цю таємницю й забезпечити вас такими рабами, які б навіть без допомоги паразитів були застраховані від епідемій і небажаних наслідків у своїх дітях. Мені необхідно домогтися стійкого імунітету, щоб раз і назавжди встановити програму в генах живих роботів, не здатних до самоаналізу й творчості.
        - Якщо ви це розглядаєте в такому ракурсі, тоді ви справді великий учений, міс, - шанобливо мовив Френк. - Прошу надалі не зважати на умовності й вимагати все необхідне для форсування вашої проблеми. І подумайте над тим, як швидше оснастити наші спеціальні десантні загони нейрошоковими установками.
        - Ви обіцяли, Джім, що я знову зможу зайнятися нейрорадіохірургією, як тільки передам у ваші руки практичні результати. Вони готові, Джім.
        - Коли ж ви встигли? І чому ви мовчали досі? - не повірив почутому Френк. - Ви можете це продемонструвати високій комісії?
        - Безперечно.
        - А наслідки?
        - Тимчасова сліпота. Повна апатія. Відчуття панічного жаху і абсолютна втрата поняття, що таке друг і ворог. Таких солдатів можна стріляти, як зайців, або заганяти, як овець, у кошару.
        - Але ж усе це тимчасове, міс?
        - Повторна обробка може перетворити цих абонентів на блазнів або просто на тупу робочу худобу. Все залежить від дози обробки.
        - Ви справді дивовижна жінка, міс! - виголосив Френк і не втримався від келиха вина. - За ваш розум, Хілда Брайнт! Ви зробили те, до чого не могли додуматися кращі мужі Америки. Сьогодні ж президент знатиме про це. Гадаю, він призначить день проведення експерименту в умовах, наближених до бойових. Вам треба подбати про піддослідний матеріал. Не обмежуйте себе в коштах, коли йдеться про абсолютну таємницю.
        - Джой добре знає місце, куди приходять самогубці. За тисячу доларів, які одразу ж вручає Джой, кожен з них ладен їхати на край світу.
        - І ви рятуєте його від самогубства й даруєте вічний рай, - випередив Хілду Френк, натякаючи на розумових калік, яких потім Джой Блеклі залишає на дорогах Штатів.
        - Саме так, Джім. Ті, хто виходить звідси, вже не можуть відрізнити життя від смерті й приймають її як зміну дня й ночі.
        - Що ж, наука завжди вимагала жертв, - втішив Хілду і себе Френк. - До того ж, міс, науку ви творите в ім’я безпеки Америки, - підкреслив Френк, мимоволі прислухаючись до глухих ударів, від яких ледь чутно здригалася земля.
        Хілда збагнула занепокоєння Френка.
        - Ви чуєте молотарку Макларена. Це явище можна назвати конкретніше: «Малькольн стука у двері», бо увесь він літає в цій жахливій хвилі і ніяк не може пробитися до мене. Я іноді думаю, Джім, чи не за гріхи карає мене господь і змушує чути цю безугавну колотнечу? Можливо, душа Малькольна знає про мою наругу над ним і його дружиною і його прохання почули боги й загнали мене в це кляте підземелля? Але ж я хотіла, щоб хвилею гравіталу володів не лише Острожний, а й наш Малькольн. Невже ви не можете нічого зробити - припинити цей експеримент?
        - Вам нічого боятися, міс Хілда. Гадаю, ближчим часом тут пануватиме тиша і спокій.
        - Я не боюся смерті, Джім, але оця гупанина діє на мене, як звук хронометра. Мені часом здається, ніби я чую пульс усього живого на землі. Біопульс того, що я хочу кинути в прірву розумового каліцтва. Всі дізналися, що я тут, і не Дають мені спокою ні вдень, ні вночі. - Хілда поквапом відвернулася від Френка.
        - Вам треба спочити. Через три дні обіцяю вам цілковитий спокій. Феномен Малькольна повернеться до свого природного стану й відпустить тлін його душі.
        - Ви хочете сказати, що Острожний таки відкрив закон гамування гравіталу? Він відкрив закон керованого гравіталу? - похопилася Хілда.
        - У вас проникливий розум, міс Хілда, - зауважив Френк, дивуючись з хижого блиску очей своєї співрозмовниці. - Вам приємно знати, що Острожний відкрив досі невідомі енергії і світ вшанує його золотим пам’ятником?
        - Навряд чи світ дізнається про це відкриття, Френк. Я добре знаю вас і Президента, - єхидно сказала Хілда й з насолодою відкусила налитого медом щільника.
        - Усе залежить від Острожного, міс Хілда. Америка - країна великих і рівних можливостей. Тут кожен має право вибирати свій шлях.
        - Ви забуваєте, що Острожний не американець, сер. Чи я відстала від життя і все уже змінилося, Джім?
        - Хто знає, - ухилився від відповіді Френк. - Усе тече, усе міняється. А вчений, я маю на увазі великого вченого, міс, стоїть над націями і державами: його розум належить планеті. Але не всі вчені це розуміють, і тому нам, грішним, доводиться втручатися в особисте життя генія, щоб не загубилося його відкриття.
        - Ви справжній американець, Джім. Я навіть люблю вас, Джім. І дуже хотіла б, щоб ці почуття були взаємними.
        - Хіба є причина сумніватися?
        - У жінок, окрім розуму і телекінезу, дуже розвинені передчуття, Джім. Цієї таємниці навіть мені не вдалося збагнути. Це, мабуть, лежить за межами реального, в душі. І хоча невловима душа має властивість іноді опинятися в п’ятах, ніхто не знайшов її постійного пристанища.
        - Я без передчуття знаю, що ви мені дорогі, Хілда, і я тяжко страждаю від того, що ви опинилися на фермі Гленда. Але, гадаю, вашому капітану час готувати яхту в далеке плавання. І якщо на те буде воля мого Президента, я з надією на добро ступлю на палубу вашого вітрильника.
        - Рожеві мрії, Джім… Ходімте краще подивимося на те, чим ви хочете потішити свого Президента. - Хілда підвелася з-за столу, підійшла до вмонтованої в стужавілий гіпс шафи з чорного дерева, добула звідти дестабілізатор хвиль і подала його Френку. - Носіть завжди при собі, Джім. Ніхто не знає, коли і в якому районі наші установки працюватимуть у бойовому режимі. А я не хочу, щоб Джім Френк носив у кишені рулетку і міряв кроки власної тіні. Остання фраза змусила Френка здригнутися, і він поквапом перехопив з рук Хілди рятівний дестабілізатор, важкий і чомусь холодний на дотик. Френк не міг повірити, що інші, хто не мав цієї дивини, схожої на пластиковий брикет, навіть не здогадуються, як кожної миті можуть забути своє ім’я, своїх рідних, забути, що вони обдаровані розумом люди і, ніби привиди, працюватимуть за шмат хліба, підкоряючись радіокомандам Хілди Брайнт.
        - Я ніколи не думав, що це реально і… так страшно, Хілда, - тихо мовив Френк. - Але як вам поталанило дуже швидко впоратися з кодом програм і системою захисту?
        - Я не була такою в роботі, як Малькольн, і почала з того, що ви досі тримаєте в руці, Френк, - говорила Хілда, й Френк розумів: вона святкує перемогу над ним і над усіма, кого може з мільйонера перетворити на щасливого блазня.
        - Мені все ще не віриться, що моя особистість, тобто саме той Джім Френк, якого я знаю, залежить від такої дрібниці, - сказав і зважив на руці дестабілізатор. - А як же інші, міс? Хто визначить, кому в Америці буде дозволено носити цей «біонік»? І якщо інші дізнаються про його існування, то на нас полюватимуть, як на зайців: кожному захочеться мати в кишені цю надійну річ. Зрештою, його просто розшифрують і почнуть продукувати, як транзистори, і незабаром світ закується в надійні лати, а ваше відкриття, міс, стане дитячою забавкою.
        - «Біонік», як ви назвали дестабілізатор хвиль, не розбирається, а просто вибухає, Джім. Носіть на здоров’я і не думайте про інших. Тим більше, що над Америкою, як ви переконані, ніколи не спрацює нейрошоковий імпульс.
        Френк розумів: Хілда - найстрашніша людина в світі, а її «біоніки» - не що інше, як власний капітал, і продасть вона свої чорні брикети недешево. «Вона може стати найбагатшою людиною на планеті, і тоді невідомо, до чого ще додумається її гострий розум. І навряд чи хто зможе проконтролювати її заводи, які продукуватимуть незриму смерть. Ні, її не можна ні залишати у підземеллі Гленда, ні випускати під сонце…»
        ХL
        Спільна робота над приборканням хвилі гравіталу здружила Павла й Кукудзі. Тепер вони щовечора збиралися у затишному будинку Острожних за традиційним чаєм.
        Павло готувався до обіду, як до офіційної зустрічі з керівником наукового центру Ранчо Доута, де мав звітувати про своє відкриття у вузькому колі вчених. Коди ж з’явився лише Вундстон, Павло навіть образився за таку неувагу, і це помітив, як завжди, балакучий Вундстон. Він заговорив до всіх, адресуючи тост Острожному:
        - Бачу, всі звикли вважати товстуна Х’ю невдахою і запрошують до столу, шануючи лише мої колишні заслуги в науці. Я й сам уже з цим змирився. Але кажуть: чужа біда має зворотний бік, і для іншого може стати приємною несподіванкою. Довірливий фантазер Дейвід Рассел вивів мене із злиднів, але змусив пожертвувати саном ученого. Я мало не став попихачем і тяжко страждав над заходом своєї зорі. Але, як каже й стверджує містер Острожний, енергія виникає, коли її збудити. Мою долю збудила смерть Рассела, і я сьогодні маю засвідчити високоповажному товариству, що містера Вундстона призначено, як не дивно, керівником першого в світі міжнародного наукового центру, що віднині називатиметься Інститутом енергії імені Малькольна Макларена, - без патетики виголосив Х’ю. Із скорботним виразом закінчив: - Прошу випити і вшанувати мовчанкою нашого талановитого колегу, чиє ім’я носить інститут у цих забутих богом, але освячених розумом пісках.
        Павлові перехопило подих, і він ніяк не міг здобутися на слово.
        - У Малькольна була примітивна лабораторія? Це все тому? - ствердив чи запитав Павло, ніби Вундстон будував лабораторію і полігон, який не витримав удару хвилі гравіталу.
        - Ніхто нічого не міг передбачити, містер Острожний, - відповів Х’ю. - Слава богу, що ви серед нас, сер…
        Павло здогадався: у підземному полігоні Макларена досі шаленіє енергія, яку створив Малькольн і сам згорів у її гравіталових вихорах.
        - Слава богу, - повторив Вундстон і важко опустився на стілець.
        - Можете вважати, що він пропав безвісти. - Х’ю пальцями вертів порожній келих, слідкував за грою світла на гранях кришталю й говорив, ніби роздумував у самотині. - Він просто не вийшов з свого полігона, куди зараз ніхто не може ввійти. А що там зараз, міс Кет, те найкраще знає ваш чоловік. - Глянув на Павла. - Після обіду я передам вам лист містера Макларена. Він не встиг відправити, сер. Це був його останній лист, - сказав Вундстон і потай зрадів, що все ним сказане магічно діяло на Острожного і навряд чи зможе він тепер запідозрити підробку.
        - Спасибі, містер Х’ю, - подякував Павло й звернувся до всіх: - Цей обід будемо вважати поминальним. Моя душа не хоче миритися з тим, що Малькольна нема серед нас, але реальна правда надто жорстока, щоб ховатися від неї.
        - Якщо я правильно зрозумів, панове, - заговорив Кукудзі й обережно поправив свої окуляри, - якщо це справді сталося, то нам знову доведеться готуватися до того, щоб погасити гравіталовий вал?
        - І якомога швидше, - підказав Вундстон.
        - Це, звісно, сталося не вчора і не місяць тому? - запитав Кукудзі.
        - Нас завела в оману місіс Мері, - відповів Вундстон. - Ми вірили, що Малькольн за кордоном.
        - Містер Кукудзі уточнює не заради інтересу, містер Х’ю, - пояснив Павло. - Нам треба знати приблизну дату феномена, що стався в лабораторії Макларена, аби забезпечити надійний режим імпульсної установки.
        - Вам доведеться повторити той експеримент, що ви провели на своєму полігоні, містер Острожний, - глухо мовив Вундстон.
        - Бідна Мері, - зітхнула Катя. - Ви давно бачили її, містер Х’ю?
        - Мері виїхала з свого дому. Ми, на жаль, не підтримуємо дружніх зв’язків. Можливо, вона уникає старих друзів Малькольна, щоб не згадувати про свого чоловіка, - плутано пояснив Вундстон і запропонував тост за Острожного й Кукудзі. - Америка любить переможців, панове.
        - Я підіймаю свій келих особисто за містера Острожного, - швидко додав Кукудзі. - В останньому експерименті я виконував роль лаборанта. Містеру Острожному сутужно було без Френка Гаррелсона, який так і не повернувся на Ранчо Доута.
        Павлові нетерпеливилось почитати листа від Малькольна. Незважаючи на обов’язок господаря, він вибачився й сказав Х’ю Вундстону:
        - Я чекаю на вас у кабінеті. Каву нам подадуть туди. Якщо ви не заперечуєте…
        - Можу вам вручити листа, а при зустрічі поговоримо про деталі. - Вундстон добув з внутрішньої кишені піджака цупкий конверт. - Прошу. Якщо зважати на сургучеву печатку з особистим штемпелем містера Макларена, листа ще не бачили чужі очі.
        Уже в кабінеті Острожний сів до столу й розкрив конверт.
        «Шановний колего! - Надто офіційне звертання майнуло тінню невдоволення на Павловому обличчі. - Сьогодні, можливо, станеться те, про що ми мріяли і чого постійно чекали. Передчуваю, наша помилка полягає в тому, що ми намагаємося випустити дракона з печери до того, як навчимося приборкувати це дике створіння. Скажу щиро: потерпаю за наслідки, але не можу припустити думки, що ви перші розірвете завісу й покажете світові невідомий досі феномен природи. Містер Павел, я сьогодні йду в лабораторію з одним наміром: збурити хвилю. Не знаю, чи доведеться нам після цього побачитися, але невідома сила змушує мене почати цей експеримент.
        Мені здається, я навіть переконаний в тому, дорогий колего, що ми живемо не просто в межах своїх держав, у своєму суспільстві й сімейному оточенні, ми, Павле, постійно перебуваємо в світі інформації, де не має ніякого значення ні державний устрій, ні заборони існуючих законів, ні клопоти й примхи близьких, ні ваші чи мої бажання, - час вибрав нас, і ми повинні чесно виконати свою місію вчених. Я вірю, інформація має космічний характер, вона не знає ні умовностей швидкості матерії, ні свого забуття, а лише спалахує імпульсом озоріння там, де нейрохвилі вченого мають відповідну частоту й здатні збагнути сигнал тієї інформації. Кожна планета, кожна цивілізація, як і все живе на планеті, має свій генезис. Ви не задумувалися над тим, чому наша цивілізація має йти саме тим шляхом, яким ми вперто просуваємося до своєї загибелі й прогресу? І просуваємося дуже повільно, сер. Я переконаний, на заваді стоїть шкідлива інформація самооборони. Та інформація проникає в розум кожної людини, бо ще від часів свого самоусвідомлення кожен думав про те, як оборонити свою печеру. Ця інформація лежить у зародку всього
живого на нашій планеті парадоксів, бо сама система існування розполовинена на хижаків і миролюбців. Хоча не тільки лев, який роздирає антилопу, належить до хижаків, бо й антилопа теж поїдає живу матерію - траву, яка теж мала зацвісти, висіяти своє насіння й відродитися в закодованих генах свого виду. І трава живиться солями, що мають здатність до кристалізації, а отже - і до життя. Та й хто знає межі життя, коли у глибинах морів, де б’ють розпечені джерела в чотириста градусів, спокійно розмножуються черви й молюски? І чи не в кристалах накопичується космічна інформація, як і в комірчинах електронних роботів, де роль нашого мозку, Павле, визначено, як пошук, що викликає цікавість у постійно збуреної думки. І чи не ті сигнали невідомої нам ще інформації тримають нас в робочому режимі? Якщо б тільки зникла цікавість, ми б зуміли вдовольнитися нашими потребами й ніколи б не прагнули до вищого. Напевне, цим можна пояснити нормальний кругообіг природи з її живими тваринами і рослинами, де ніхто не вимагає модернізованіших нір і гнізд.
        Учених обрала природа, і я не можу вдовольнитися достатком, бо відчуваю вічну жагу до пізнання, і це змушує мене йти на ризик.
        Я не боюся смерті, Павле, мене лякає одне: я не хочу, щоб моє, - а точніше, наше - відкриття кануло в прірві тієї касти людожерів, що нарекли себе генералами і лише чекають від нас дужчої сили, здатної спопелити світ. Я хотів би бачити цю енергію мирною, яка б зігрівала й годувала тих, хто постійно думає про шматок хліба і тепло. Якщо я не зумію зупинити збурену стихію і вона поглине мене, прошу вас, дорогий колего, приручити її і навчити людей користуватися нею так, як ми це робимо, запалюючи вогонь у каміні й на кухні, дбаючи про тепло і обід.
        Можливо, я припустився великої помилки, що зараз не поруч з вами на Ранчо Доута, але я патріот своєї країни і хочу, щоб американці, як і росіяни, володіли енергією, яка, напевне, довго ще зберігатиметься в таємниці від інших держав і народів. У сьогоднішньому світі недовіри й суперництва інакше і не може бути. Я проклинаю кожного фізика, котрий погодиться навчити хвилю гравіталу військовому ремеслу. За вас я спокійний, Павле, тому довіряю вам моє відкриття, що, можливо, не здивує вас, бо ви й самі на порозі його пізнання. Якщо я не повернуся, то прошу передати його таємниці моїй державі, бо я американець, сер, а в Америці, окрім мене, ніхто не займався хвилею гравіталу.
        Зараз мені здається, що цей лист я спалю у каміні під час нашої зустрічі і ми посміємося над моїми дещо категоричними думками, але, як кажуть, мертві не свідчать, тому я, про всяк випадок, звертаюся до вас з своїми клопотами.
        Я міг би сказати це містеру Вундстону, але він далекий від моєї проблеми і навряд чи зуміє переконати вас у тому, що в останню хвилину я думаю не про Мері, не про спасіння своєї душі, а про долю свого відкриття.
        Не знаю, чи довіриться вам моя держава (листа цього прочитають, навіть не розконвертовуючи його), але якщо моє послання дійде до вас, прошу виконати останню мою волю і передати розшифровані коди моїх робіт в Інститут енергії. Я вірю вам, містер Острожний, і певен, що наші великі держави ніколи не здіймуть над океанами високі гребені штучних цунамі, здатних пожерти цілі континенти. Я передчуваю, містер Кукудзі може піти далі нас і відкриє закон гравіталового збурення твердих тіл. Тоді цивілізація, напевне, збагне, що війна неможлива, бо енергія Кукудзі перекреслить усі стратегічні плани вояків, і на планеті не залишиться ні переможців, ні переможених - Земля перетвориться на чорну цятку, де перестане існувати час і простір, а отже і пощезне вся інформація, якою ми не зуміли скористатися, бо не вбили на своїй планеті інформацію людиноненависництва, заздрощів, багатства, нерівності, попівства, не вбили генів хижацтва.
        У чомусь я був перед вами нещирий, але я справді хочу добути енергію, якої ми ще не знаємо, але віримо, що нею володіють інопланетяни, про яких так багато говорять останнім часом. Я не бачив представників інших цивілізацій, не мав щастя дивуватися з їхнього, бодай штучного, інтелекту, але я переконаний: інші світи існують і розвиваються високоорганізовані цивілізації, але наші очі настільки короткозорі, що ми не бачимо не тільки їх, а й не можемо розпізнати закодованої інформації реального світу матерії, в якому живемо.
        Хочеться вірити, що згусток моєї енергії не вмирає разом з тілом, яке живить її, і я зможу існувати в біополях чиєїсь думки і таким чином доживу до тієї пори, коли матеріальні ресурси землян ітимуть на забезпечення життя і розвиток науки, а люди забудуть ту чорну прірву горя, де кане не тільки зброя, а навіть пов’язані з нею поняття.
        Ще раз прошу вас передати моє відкриття не Президенту і не відомству нашої оборони, що займається енергетичними аномаліями, а Інституту енергії, де працюють справжні прибічники миру.
        До зустрічі, містер Павел… Нехай цей лист ніколи не потрапить до ваших рук: хочу побачитися з вами у своєму затишному котеджі.
        - Привітайте від мене свою любу Кет і не поминайте лихом надто практичного Макларена, який спробував одночасно зловити два щастя - багатство і відкриття. Але інакше я й не міг: я - американець, сер».
        - Павло опустив руку з листом на стіл. Щось неприродно заглибленим у сутність життя з елементами містики і надто відвертим видався лист Макларена. Та Острожний відніс це на рахунок виняткової ситуації, коли Малькольн хотів висповідатися.
        - «Нещастя сталося давно, і вони намагалися обійтися без моєї допомоги, - думав Павло. - Отже, в Америці нікому продовжити справу Макларена. Можливо, це пробував зробити Гаррелсон, якого несподівано забрали з Ранчо Доута? Але чи встиг Гаррелсон щось довідатися у моїй лабораторії? А можливо, і Гаррелсон загинув на полігоні Макларена, але мені про це ніхто не сказав? Я знаю лише одне: Вундстону нема до кого звернутися, серед фізиків лише ми з Маклареном займалися гравіталами. Макларена немає. Залишився лише Острожний. Тільки я, - розмірковував Павло, поглядаючи на рівні стоси паперів, передрукованих Лілі Стауфер. Зверху лежав невеличкий фотоапарат з двома об’єктивами: дубляж ішов на мікроплівку. - Але чому саме на мікроплівку? - запитав себе Павло. І тут пригадав слова дивакуватого лаборанта Френка Гаррелсона: „Крастимуть вас, містер Острожний“. - Ні-ні, вони заберуть не мене, а те, що зафіксує на плівці пунктуальна в роботі Лілі Стауфер. Невже я не бачу, що вони обкрадають мене в моїй же хаті, а коли вкрадуть, то припишуть усе Малькольну, який і вважатиметься автором ефекту гравіталу. Тоді я навіть
не зможу довести, що відкрив цей закон самотужки в лабораторії Ранчо Доута. Як я раніше не подумав, що під виглядом технічного сервісу для вченого; який запропонувала Лілі Стауфер, готується грабунок», - картав себе Павло, розпалюючи камін. Потім згріб чернетки, акуратно передруковані оригінали й схеми, поніс їх до вогню. У камін полетіла й фотоплівка, висмикнута з об’ємних котушок спеціального фотоапарата. Ще шукав речових доказів свого відкриття… Пульсуючий пристрій, виготовлений з Кукудзі, був лише пристроєм і годився хіба для того, щоб зупинити збурену хвилю гравіталу. Але код імпульсів був лише в голові Острожного.
        - Невдовзі у двері кабінету постукав Вундстон. - Ваше крісло, сер, у кутку, - підказав Павло й підкотив туди стіл-бар.
        - Затишно тут у вас, тихо. І начальство ваше далеко, - Х’ю непокоїло те, як сприйняв Острожний трохи змінений текст Малькольнового послання, переписаного роботом-графологом. - Спочатку я теж дуже близько до серця сприйняв трагедію Макларена. А потім почав заздрити Малькольну: треба мати щастя замолоду зіграти свою геніальну роль і вчасно піти зі сцени буденщини.
        - Ви думаєте більше про публіку, - дорікнув Павло. - Малькольн поставив нас лише перед фактом свого таланту. Скористатися ж з його відкриття навряд чи пощастить, містер Вундстон.
        До кабінету зайшов Кукудзі.
        - Я не заважатиму вам? Після такого обіду навряд чи зблисне путяща думка. До того ж вас, містер Х’ю, мабуть, цікавитиме імпульсна установка, над якою ми працювали удвох з містером Острожним.
        - Безперечно, - сказав Х’ю. - Ви обоє - великі фізики сучасності, а я лише адміністратор. Я не можу навіть вплинути на жодного з вас, панове, як може це зробити з своїми підлеглими директор концерну, що штампує ґудзики.
        - Але від вас залежить, чи знадобляться комусь ті ґудзики, містер Вундстон, - зауважив Павло. - Вас, напевне, дивує, чому я не кваплюся з поїздкою на полігон Макларена?
        - Це не входить у ваші обов’язки, сер, але я гадаю, ви товаришували з Малькольном, і його заповіт, напевне, не залишить вас байдужим до права американців на відкриття їхнього співвітчизника.
        - Ви знаєте, про що писав Малькольн, сер? - швидко запитав Павло.
        - Я просто добре знав Макларена, - повагом відповів Вундстон, ретельно струшуючи попіл з сигари. - Я можу здогадуватися, про що міг писати, йдучи на ризикований експеримент.
        - Відкриття - це не просто нова модель машини, яку патентує фірма, рятуючись від конкурентів, - сказав Павло. - Ви добре знаєте, що відкриття належить людству, а не тільки учасникам експерименту на Ранчо Доута.
        - Без права передачі його солдатам, - підказав Кукудзі.
        - Це нагадування зайве, - буркнув Вундстон. - Якщо ж говорити про хвилю гравіталу, то навряд чи можна навіть думати про те, що її енергія придатна для війни.
        - Я мав на увазі не війну, а зброю, - уточнив Кукудзі. - Енергія гравіталу, якщо її осідлати, зацікавить не тільки власників карет. Її обов’язково впряжуть у бойові колісниці, сер.
        - Ви не перебільшуєте, сер? - запитав Вундстон.
        - Це жахлива ймовірність, містер Вундстон, - наголосив Острожний. - Енергія гравіталу перевершує людську уяву, що досі замикалася на швидкостях світла і тепловіддачі ядра атома. Енергія, сер, не зникає, а йде до своєї межі найбільших відстаней, щоб потім повернутися до первісного стану максимальних мегаколивань.
        - Це, вибачте, уже з сфери фантастики, містер Острожний, - благодушно зауважив Вундстон.
        - Можливо, ви й маєте рацію, - заперечив Кукудзі. - Але людство, як і дерево, рос те з кожним днем, і не нам планувати, коли і який плід пізнання вродить на генетичній гілці нашої цивілізації. Біда в тому, що ми не завжди готові скористатися з інформації пізнання і, неначе дикуни, не тільки гріємося біля багаття прирученої енергії свого відкриття, а й намагаємося ним підпалити чужі вігвами.
        - Ви страшенні недовіри, панове! - вигукнув Вундстон. - Мабуть, уявляєте, як від берегів Америки відчалює хвиля гравіталу й за кілька хвилин злизує Японію з островів… Ми ділові люди, панове, і нас більше цікавить вічний двигун, ніж вигадана вами загроза суперзброї. До речі, секрет такої зброї не заховаєш у кишені, і вона може стати для тих же американців гравіталовим бумерангом. - Вундстон ображено замовк, пихкаючи жовтуватим димом сигари.
        - Ми трохи відхилилися від теми, містер Вундстон, - сказав Павло. - Я мушу дещо нагадати. Коли я і містер Кукудзі дали згоду співпрацювати на Ранчо Доута, нас запевнили, що головним організатором цього міжнародного експерименту виступає ЮНЕСКО і, відповідно, відкриття вчених, зібраних тут під прапором миру і прогресу, стають набутком тих держав, які послали своїх представників у запропонований вами центр науки. Було наголошено, що територія, де збираються фізики всіх континентів планети, вважається нейтральною зоною, вільною від домагань і утисків будь-якої країни світу. Ви прагнете лише одного: повернути з небуття феномен Малькольна. Я міг би піти вам назустріч і розшифрувати закон керованих гравіталів, але я не бачу того, хто б міг зрозуміти це.
        - Ви забули про Френка Гаррелсона, сер, - відповів Х’ю.
        Острожний здивовано звів брови:
        - Якби я навіть розтлумачив цьому новачку в науці закон гравіталу, то це було б однаково, коли я б сам запропонував свої послуги Пентагону. Нам краще не порушувати того, під чим стоїть не лише моє прізвище, містер Х’ю. Будемо вважати, американці не зуміли втримати тих дверей, що їх прочинив містер Макларен.
        - Але ж ви обіцяли покінчити із залишковою енергією на полігоні Малькольна, - нагадав Вундстон.
        - Це наш обов’язок, - повторив свою згоду Павло.
        - Ми готові, - притакнув Кукудзі. - Вчені завжди пам’ятають, що сучасні лабораторії схожі на траншею переднього краю: там завжди чекають атаки. Тільки нас ніхто не атакує, бо ворог фізика сидить поруч, у тій же траншеї, сер. І саме в цьому трагедія великого відкриття.
        - Там гидить ворог для неуків, а не для вас, містер Кукудзі, - не погодився Вундстон.
        - Якщо ви говорите про Малькольна, то, напевне, американський фізик належав до фанатів. А в цієї категорії учених нема почуття самозбереження. Малькольну дісталася блакитна, найкоштовніша перлина удачі - перепустка в безсмертя. Тільки тому я ввійду в шахту його полігона.
        - Ви маєте рацію. Я не хотів вас образити, - зажурено обізвався Вундстон. - І якщо Малькольну дісталася блакитна перлина, то я знайшов у своїй жмені - білу, яка віщує забуття. Я заздрю Малькольну, панове, і схиляю голову перед вашим лицарством.
        - Через два дні ми до ваших послуг, містер Х’ю, - офіційно повідомив Острожний.
        Вундстон стримано подякував і вийшов з кабінету. - У мене таке відчуття, що йдемо визволяти ловця з його власної пастки, - сказав Кукудзі. - Я завжди дотримуюся думки, що всякий хитрун - той же злодій.
        - Ви сумніваєтесь у щирості Вундстона? - запитав Острожний.
        - Я не вірю йому тільки тому, що він так довго мовчав про трагедію в лабораторії Малькольна.
        - Останнім часом ви постійно чогось боїтеся. Можливо, ви зробили відкриття й криєтеся з ним? - запитав Павло.
        Кукудзі зблід, а потім, наче змовник, роззирнувся по кабінету.
        - Американці навчилися красти чужі думки. Я дізнався про це від своєї дружини. Тому я випив еліксир забуття. Я привіз його з Японії, сер. Я зробив це для того, щоб Японія не стала новою Атлантидою, сер.
        - Це у вас від безсоння. Я сам іноді страждаю, любий Тонако. Мене завжди рятує Катя. Вона прихопила з собою чимало цілющих трав: Трав з нашої землі, сер. Один дух лікує душу. Я вам теж принесу їх. Усе минеться, як тільки ви ступите на свій острів, любий Кукудзі, - підбадьорливо сказав Павло.
        - Вам легко говорити: ви стоїк, Павле, - мовив Кукудзі. - А мене постійно огортає стара примара страху від чиєїсь незримої присутності. Мені здається, що тут нікуди сховатися від чужих очей, від чужих вух. І ця лабораторія в пустелі - пастка, куди нас заманили. Не знаю, як ви, а я був надто легковірний, коли погодився взяти участь у цьому експерименті.
        - Вам тут ніхто не загрожує, сер. Навпаки, ви тут працюєте як ніколи плідно і думаєте тільки про свої наукові проблеми. Вам не надокучають ні колеги по роботі, ні родичі, ні знайомі. Ви тут справді наодинці з своєю долею фізика, сер.
        - Усе це так, але американці не випадково погодилися побудувати Ранчо в пустелі. Вони нас не випустять звідси, доки не заволодіють тим, що буде відкрито фізиками світу.
        - Ще один здогад, сер? Чи на цю тему з вами хтось говорив? Можливо, містер Вундстон?
        - Я вірю тільки своїм передчуттям.
        - Гадаю, ваші побоювання передчасні.
        - Я вирішив про все забути, сер, - повторив Кукудзі. - Американці виховані на насильстві й золоті. Тому їхня мораль не дозволить випустити нас звідси, перш ніж вони не пограбують нас. Зрозумійте це, Павле, і теж випийте еліксир забуття.
        - Я не можу цього зробити, сер. Розум треба завжди тримати у великій чистоті, бо саме ним людина возвеличена в живій природі, яка й створила розум саме для того, щоб застерегти себе від випадковостей, сер.
        XLI
        Президент прийняв Джіма Френка на своїй заміській дачі.
        - Сідайте ближче до столу і пригощайтеся. Ми так мало зустрічаємося у невимушеній обстановці, - запросив Президент і показав старечою сухою рукою на плетену лозову тацю з чорним виноградом. - Кажуть, виноград - еліксир довголіття.
        Джіму Френку подобалося, що Президент ніколи не зважав на свої роки й не скаржився на болячки. «Мій дід прожив ціле століття, і я не збираюся відставати від свого пращура, який завоював для мене Америку, щоб я міг стати її президентом», - хвалився Президент.
        - Не всім дозволено їсти те, що смакує богам, - сказав Френк і розшморгнув застібку на чорній шкіряній папці, яку тримав на колінах.
        - Ви занадто ділова людина, Френк. - «Він далеко піде, якщо знає такі дрібниці, як мій чорний улюблений колір», - подумав Президент, а Френку сказав: - Якщо я залишуся на ще один строк, то всі мої підлабузники писатимуть білим чорнилом на чорному папері. Продаю вам ідею, Френк. Ви на ній заробите мільйони. - Президентові сподобалася власна витівка, і він весело розсміявся. - Досі писали чорним по білому, а я змушу робити це навпаки.
        - Таїна чорного в тому, що цей колір, на противагу білому, вбирає майже все…
        - І чорний виноград, Джім, найбагатший сонцем. Як не дивно. Мої суперники потай називають мене піратом і подейкують про те, що над Білим домом пора вивісити чорний стяг з маслаками і черепом. Я розумію натяк. Але я непохитний у своїх планах оборони Америки.
        - Ваші суперники належать до «божих діток». Їм треба було народитися кроликами й розкошувати в капусті, а не лізти з порадами до Президента. І саме тепер, коли червоні знамення заступають світ, - підпрягся Френк.
        - Ми довели, що найвитриваліша нація - білі громадяни Штатів. І доки я не щезну з цієї шаленої сцени життя, я ніколи не назву американцем чорного раба, якого мій пращур привіз у кайданах і змусив корчувати джунглі. Ми не потребуємо більше рабів! Для негрів - Африка. Ми відпускаємо їх без кайданів. Це єдиний чорний колір, Френк, який я ненавиджу. Я люблю чорну шкіру на своїх черевиках, а не на живих неграх. Можливо, вони створені для того, щоб з них шили черевики з природним кольором? - Президент нервово розсміявся й знову сів у глибоке крісло.
        - Я в справі операції «Діоген», яку ми раніше розробляли під кодовою назвою «Тимчасовий в’язень», - мовив Френк.
        - Я знаю, що операція «Діоген» - це ваша ідея, Френк, і я належно оціню її, - сказав Президент і простягнув руку за паперами, які все ще ховав у папці передбачливий Френк.
        - Документи закодовані, і я не хочу вас переобтяжувати зайвою роботою.
        - Гадаю, що до «Діогена» не причетна жодна державна установа?
        - Усе відбувається на добровільних засадах. Щоправда, дати політичний притулок може лише Президент.
        - Якщо до мене звернеться порядна людина, маючи відповідні рекомендації, то чого б і не допомогти? У нас країна необмежених можливостей і повної свободи совісті й моралі. Тільки у нашій країні розкривається справжній талант. Для цього треба, правда, народитися американцем. - Президент націлився вказівним пальцем на співрозмовника: - Таким, як ви, Джім. Я вас люблю за артистизм і лисячу натуру.
        - Ви мене прекрасно знаєте і дарма перехвалюєте.
        - Ці слова про вас можете повідомити пресі. Під ними я завжди підпишуся. І нехай знають, що Джім Френк під надійним крилом Президента. Це вам колись знадобиться, Джім. І менше думайте про етикет: вовк не згадує про мораль, коли хапає барана за горло. На те й існують барани, щоб хтось мав шматок свіжого м’яса на обід. - Президент ураз посерйознішав і запитав Френка: - Гадаєте, ми з цієї операції матимемо зиск? Я не звик марнувати гроші, Джім. Долар завжди був постійним компасом нашої політики, і тільки той президент заживе слави у своїх співвітчизників, який дбатиме про інтереси американського капіталу. Тут не можна розмінюватися на роль миротворця з лавром у руці. Лаврове листя добре смакує до м’яса, а в руці президента повинно бути щось замашне, інакше йому не буде чим тримати в покорі світ. На нас, Джім, покладена місія зберегти на планеті людський розум. Розум, вільний від комуністичної зрівнялівки, яка вбиває бізнес. Нехай нас називають жорстоким поколінням Америки, але нащадки зрозуміють нашу безвихідь і колись ще прославлять імена справжніх рицарів атомного століття.
        Джім добув тоненьку папку з чорними цупкими обкладинками.
        - З вашого дозволу, я мушу засвідчити вашим підписом призначення містера Вундстона на посаду директора наукового центру в теперішньому Ранчо Доута.
        - У вас оригінальні ідеї, а ще оригінальніша конспірація, Джім, - підкреслив Президент. - Кого ви призначили на роль грішника? Чи не новообраного директора? Якщо це так, то мені щиро жаль старого Вундстона. Х’ю, до вашого відома, великий пірат науки. Якби не він, то навряд чи ми зараз вели б розмову про «Діогена». А нейроміраж Хілди Брайнт? Вона б досі займалася своїм злодійським ремеслом, крадучи чужі думки, й не знала б того, чого від неї чекає Америка. Х’ю Вундстон завжди був діловим чоловіком і не розмінювався на дрібниці. Він бачив те, з чого можна видобути реальний жах для смертних. Я хотів би зберегти життя Вундстона. Ви знайдіть для свого «Діогена» когось третього. Хоча б сера Гленда. Старий геть стратив розум. Якщо нас судитиме світ, ми віддамо їм ім’я Гленда, а старого сховаємо в жовтий дім. Як вам моя ідея, Френк?
        - Я ще раз пересвідчився в тому, що з найменшими дрібницями, за якими криється державна таємниця, необхідно звертатися до Президента, - соромлячись відвертого підлабузництва, сказав Френк і подав папери Президентові на підпис.
        - Скажіть, Френк, ви не забули про третій вихід? Я маю на увазі той варіант, коли сама ідея «Діогена» стане відома нашій, а тим більше зарубіжній пресі?
        - Це буде схоже на «літаючі тарілки». Зрештою, я можу дати інтерв’ю, яке прокоментує Вундстон.
        - Щоб не помітили, крий боже, ваших білих ниток, Френк. Як на мене, то я сумнівався б, що ви переконаєте газетярів. Особливо зараз, коли вони чманіють від передчуття сенсацій, шукаючи таємниче Ранчо Доута. Вони добре знають, на тому Ранчо займаються далеко не селекцією суперіндичок на страусових лапах. Так що перша ж брехня про штучну цунамі пожне бурю не тільки в Англії, Японії і на Філіппінах. Росія одразу ж почне кампанію протестів і накаже своїм ученим перевірити ідею гравіталу в умовах лабораторії. Боюся, кожне відкриття має всепланетний закон інформації й з’являється одночасно на різних континентах планети. Росіяни доведуть, що ми просто збрехали, уже маючи на окремих кораблях імпульсні установки невідворотного удару. - Президент замріяно посміхнувся. - Це те, чого бракує Президентові, щоб змусити до послуху бодай приморські держави… Тому я не тільки санкціоную вашого «Діогена», а й прошу не скупитися на гроші. Але!.. - Президент рвучко обернувся до Френка. - Але я про це нічого не знаю. Це сфера приватних організацій, які з людських покликань дбають про великих учених планети. Може у нас
бути така організація, Френк? - запитав і запросив Джіма до білого, з стрімким дахом будиночка. - Якщо існує асоціація бейсболу, то чому б не створити, скажімо, товариство «білолобих»? Бачу, вам подобається моя ідея. Ви, Френк, сьогодні ж подасте у відставку й займетесь новим клубом. Запишіть туди всіх бажаючих з Ранчо Доута, а потім покладайтеся на свій смак пропагандиста білої раси і пропозиції Х’ю Вундстона. Цей чоловік не стільки вчений, скільки прогнозист майбутніх енергій. Бувають такі люди, Френк. У свій час ми ледь не прогледіли Вундстона. Але він з відчаю прибіг до мене шукати рятунку, і я збагнув, що це великий теоретик. Правда, виховання в нього далеко не для президентських салонів, однак пам’ятайте, Джім, що Х’ю схожий на тих неотесаних пращурів, які завоювали нам Америку. Цим можна навіть пишатися, мій любий. Запрошую вас пообідати. Хто знає, коли ми отак зможемо посидіти в надійних стінах мого пристанища. Вік зараз жорстокий, Джім: Президент один і завжди на виду, а невидимих бійниць не злічити.
        - Ви народжені для того, щоб стати богоподібним Президентом Сполучених Штатів, - сказав Френк. - Був же в Римі богоподібний Август…
        - Бог посилає нам святу душу, а ми лише дбаємо про те, як її осквернити. Тому не всі доходять до тієї межі, на якій нас з лаврами чекає заповідана богом доля. Щасливий той, хто закінчує життя з німбом святого. То світиться безгрішна божа душа людини. За «Діогена»!
        XLII
        Павло Острожний, Кукудзі і містер Гленд ішли берегом річки. Стежку завіяло жовтим вербовим листом, і Павлові кортіло роззутися й пробігти босоніж.
        - Сер Гленд, у цій річці є риба?
        - Водиться, - пісним голосом відповів Гленд. - Вам не здається, що ми надто смішні у своїх бажаннях? А для тих, хто, можливо, дивиться на нас із інших світів, ми здаємося блазнями?
        - Вам краще знати, містер Гленд, - усміхнувся Кукудзі. - Наука забирає увесь мій час, і мені просто ніколи думати про життя.
        - А я тільки й думаю про нашу сутність, панове, - Гленд зупинився посеред стежки. - Ми живемо під постійним жахом самовинищення і в той же час намагаємося дошкулити один одному, ошукати, видертися вище за рахунок іншого, хоча Земля кругла, а світ у всі боки безконечний, то й не знати, хто зверху, а хто знизу. Ми просто звикли, що сонце наше завжди угорі, але ж барана ми підсмажуємо знизу? Ми, панове, великі фарисеї. З Америки я уже не дивуюся, бо вона загнала мене під землю. Але ж ви! - вигукнув Гленд і вперся довгим сухим пальцем у груди Кукудзі. - Ви - нація великої техніки, у вас справжні шедеври мистецтва й культури, але ж ви народили самураїв і камікадзе. Ви, убиваючи своїх синів, називаєте їх героями, а самі по-варварськи знищуєте увесь рід камікадзе, якщо він не загине від вибуху власної торпеди чи літака. Хто ви після цього? Фарисеї ви! Всі ми фарисеї! Скажіть, містер Павел, скільки разів ви зможете спопелити Землю своїми ядерними зарядами? Не менше, ніж ми. І ви, великий учений, можете думати про рибу, коли не сьогодні-завтра все спурхне вогнем, а на цьому березі, де ми стоїмо, сидітиме
диявол і жертиме варену рибу, запиваючи її юшкою з цієї ріки! Ні-ні, не переконуйте мене! Я ненавиджу цей світ від самого зародження, коли наш пращур узяв палицю й проломив голову сусідові за те, що в сусіда була тепліша печера. Відтоді ми знаходимо сотні причин, щоб убити ближнього. Але ж тепер, коли ні убивці, ні жертви навіть не знатимуть один одного і нема ніякого виправдання подібній трагедії, ми все одно стоїмо з своїми жахливими палицями біля своїх печер і чекаємо нагоди, щоб не тільки вбити, а й завалити печери разом з жінками й дітьми. Людський рід навчився думати, але не позбувся звичок убивці, бо увесь час продовжувалися війни. Тільки тепер люди розподілилися на тих, хто думає, і на тих, хто убиває. Але, як це не дивно, ми всі працюємо на тих, хто убиває.
        Павлові боляче було дивитися на хворого Гленда, котрий вважав і Острожного причетним до таємної місії по розробці нової зброї на Ранчо Доута.
        - Я не втручаюся в справи ні Вундстона, ні Хілди Брайнт, ні ваші, панове, але мені смішно дивитися, як усі ви граєтеся у якусь конспірацію. Я вірю людям праці. Тим, хто годує, одягає і будує нові міста. Простим людям не треба ні міністрів, ні війська: вони живуть у радощах праці. А міністри й генерали вічно ганять іншу державу й інший народ, щоб розпалити ненависть.
        - Але краще боротися з війною, ніж споруджувати підземні ферми, сер. Мені це прикро говорити, бо я у вас в гостях. Але це правда, містер Гленд.
        - Спасибі за відвертість, містер Павел, - сказав після довгої мовчанки Гленд.
        Кукудзі першим опустився з пагорба й одразу ж побачив яскравий світло-зелений намет з вікнами, розкладні столи і кількох людей, що поралися біля багаття. Звідси, де стояв Кукудзі, важко було когось впізнати. Але хтось привітно помахав рукою.
        - Нас чекають! - гукнув Кукудзі до своїх супутників і показав туди, де зеленим дивом яскрів намет серед опечаленої осінньої землі…
        Ні Мері, ні Павло не знали, на чому обірвалася розмова і з чого варто продовжити бесіду, якої чекала і до якої готувалася Мері ще дорогою до підземелля Гленда.
        Після обіду вона скористалася правом давньої дружби й усамітнилася з Павлом на березі річки. Обоє згадували Малькольна.
        - Ви були єдиним другом для Малькольна. І для мене. Я знала, ви не зрадите нашої дружби. Ви єдиний, з ким мені легко й навіть не соромно плакати… Я змушена була погодитися на діловий шлюб…
        - Людина завжди владна над собою, - сказав Павло. - Я хотів би виконати ваше прохання: Макларен мав право на відкриття першопоштовху збуреного гравіталу. Але він забрав цю таємницю з собою… Уже ніч, місіс.
        - Так, уже загоряються зорі, як свічки у храмі правосуддя. Але я нікуди не поспішаю. Я хотіла ще показати, Павле, ваш підземний притулок, від якого я вас урятувала.
        - Мені щось загрожувало?
        - Про це ми поговоримо в підземеллі Гленда. У тій кімнаті, де ви будете жити, поки не впораєтесь з роботою, - пояснила Мері.
        - Ви зазнали глуму й утисків від вищого світу, а тепер кокетуєте з своїми кривдниками, які знайшли спосіб обдарувати вас несподіваним багатством…
        - Може, ви хотіли б мене зустріти на Марші Миру або в товаристві «занепокоєних учених»? Це було б логічно?
        - Так, мені приємніше було б зустріти вас серед тих, хто блокує ваші ракетні бази на чужих територіях. У вас авторитет дружини великого ученого. Там ви виглядали б природніше.
        - Я не ображаюся на вас: ви погано знаєте Америку. Щоб мати силу, треба ходити рівним серед мільйонерів. Я сьогодні маю свої мільйони і тепер можу не боятися, що якийсь полісмен покалічить мене, розганяючи охоронців миру. Я не підвладна поліції, а це багато важить, сер.
        Острожному не сподобався напівофіційний тон Мері.
        - Вибачте, місіс, якщо я чимось не догодив, - сказав Павло й слідом за Мері протиснув до вузької щілини свою перепустку, яку завчасно дав містер Гленд. Двері ввійшли в стіну, пропускаючи Павла в штучний світ з електричним сонцем вічних субтропіків.
        Мері зачекала Павла на вузькій доріжці.
        - У кожного своє життя, Павел. До того ж воно таке коротке… Ми не встигаємо зробити й половини того, що народжується у нашій голові, міняючи масштаби в новій ситуації.
        - Так, життя одне в кожного, - стримано обізвався Павло.
        - Ви молоді, вас називають великим ученим, вам пощастило вирватися з лабет смерті, і ви не можете нарікати на життя. Дякуйте долі, що сьогодні поруч з вами йду я, а не Джім Френк.
        - Знову загадки? Відколи ми з містером Кукудзі ступили на землі містера Гленда, нас переслідують якісь несподіванки.
        - Приємні? - грайливо запитала Мері.
        - Не можу поскаржитися, але не завжди.
        - А коли щиро?
        - Мені здавалося, там, де є Мері Френк, зі мною нічого поганого не трапиться.
        - А тепер? Ви не раді, що ми вдвох?
        - Справді, чому ми тільки вдвох? Де містер Кукудзі і містер Гленд?
        - Напевне, вже сплять. Завтра ви зустрінетеся з Кукудзі. А Гленд тут хазяїн, тому я не гарантую вам прийому в кабінеті короля гномів. Зате можу влаштувати зустріч з Хілдою Брайнт. Якщо ви, звісно, того бажаєте. Та сьогодні ви мій гість, Павел, і я вам хотіла дещо пояснити. - Мері добула з сумочки сіру пластину й передала її Павлові. - Це ваш ключ від покоїв, містер «Діоген».
        - Не розумію…
        - А ви проходьте он у ті двері й запрошуйте мене на чашечку кави. Не будемо ж ми розмовляти на вулиці.
        - Безперечно, - погодився Паато й оглянув темні двері без ручок і замків. Тільки біля матового трикутника з сірого металу була щілина. Павло скористався пластиною. Двері, мов завіса, піднялися вгору.
        Мері провела Павла до затишної кімнати з м’якими глибокими кріслами, світлим килимом на підлозі й екраном кольорового телевізора на стіні.
        - Сідайте. Сьогодні ви - мій гість, хоча ця пастка готувалася для вас. Ключ у вашій кишені, сер. Ви можете вийти звідси, коли вам заманеться. А зараз влаштовуйтесь зручніше в кріслі. Вам приготувати щось на вечерю чи будете пити каву? Є свіжі тістечка, горіхи й слива в шоколаді.
        - Обійдемося кавою.
        - Той, хто готував цю кімнату, знав, що ви любите натуральну каву. - Мері ввімкнула кавомолку. - Були люди, які хотіли викрасти вас і скалічити або примусити працювати на велику Америку. Я розмовляла з Президентом. Ви тепер під його особистою охороною.
        - Ви це серйозно?
        - Цілком. І прошу поздоровити мене з посадою радника Президента з питань науки.
        - А Джім Френк?
        - Він тепер займатиметься своїм бізнесом.
        - Гадаю, я до цього не причетний?
        - Ви - ні, але його повне фіаско пов’язане з тим, що провалилася акція, яку готували «Білі апостоли».
        - Це хто?
        - Патріоти… Вони ладні вмерти, але завжди готові йти на подвиг в ім’я своєї країни. Їх обробляє Хілда Брайнт.
        - Для чого ви все це розповідаєте?
        - Щоб ви знали, хто ваш друг, а хто ворог.
        - Я був потрібен для престижу?
        - Ви помиляєтеся. Ви майже закінчили роботу по використанню нової, досі небаченої енергії. Америка хоче тримати у величезній таємниці ідею використання енергії гравіталу як зброї. Страхітливої зброї, від якої нема захисту.
        - Невже ви, американка і довірена особа Президента, можете говорити мені такі речі, місіс?
        - Повинна, бо наш Президент теж стоїть за мир, але країною, як вам відомо, правлять ті, хто народжує армію «Білих апостолів».
        - Нехай так. Для чого ж тоді ви просите повідомити вам шифр пульсуючих прискорювачів, здатних збурити грізну хвилю гравіталу? Щоб гинули на полігонах послідовники Малькольна?
        - Це моє особисте прохання, Павел. Я маю на нього право: я була тоді лаборанткою, коли цей код одночасно з вами відкрив і Макларен. Тільки його відкриття залишилося разом з ним. І хвиля… Триклята хвиля… Вона ніколи не поверне мені ні Малькольна, ні озоріння його розуму. Вона надто вірна й ревнива, - крізь тихі схлипування мовила Мері.
        - Справді, Мері, це ваше право, але, володіючи таким секретом, ви поставите себе під удар. Чи ви вважаєте, що пощастить тримати все з глибокій таємниці?
        - Записи я закодую і сховаю тут, у підземеллі Гленда. Тут буде копія, а оригінал збережеться в моїй пам’яті, у мене чудова пам’ять, Павел.
        - Я тільки боюся, щоб ви не опинилися там, де мав сидіти я, - сказав Острожний. - Я не скептик, але мені не віриться, що я міг уже сьогодні сидіти в кайданах, а замість вас тут був би хтось у білому балахоні.
        - Це не так смішно, як вам здається, сер. Сучасна хімія й нейрофізика на такому рівні, що вже страшно навіть думати про власні секрети. І через те вас ніхто не тримав би в кайданах. Просто ви були б під тимчасовим домашнім арештом. Якщо не погодилися б одразу стати громадянином США.
        - Можливо.
        - Але ж це не здогади, а реальність, мій любий друже, - сказала твердо Мері. - Зараз будемо пити каву, а потім я, з вашого дозволу, почитаю вам дещо з індійського епосу. Ви любите «Махабхарату»?
        - Я чекаю на епос ацтеків і вірю, що там є чимало наукових істин, до яких нам іти ще не одне століття.
        - А інки?
        - Інки втратили розум через золото. Воно їх знищило. Ацтеки були мудрими. Вони знали, що нема нічого ціннішого за людський розум і нічого надійнішого за камінь. Тому й знання їхні записані на камені.
        - А мене дивують Індія й Австралія. Десь там, у тих країнах, ховається таїна безсмертя. У тих землях треба шукати відповідь на запитання, чому загинула суперцивілізація на Землі і чому ті, хто лишився з тієї цивілізації, досі рятуючись у космосі, не хочуть ніяких контактів?
        - Ви вважаєте, що НЛО - космічні кораблі попередньої цивілізації землян?
        - Так, то наші далекі пращури, котрі колись теж, на своє лихо, винайшли «брахматірас», як пишуть індійці. То був снаряд, що горів вогнем без грому.
        - Міф, Мері…
        - Нехай, але катастрофи тих часів досі випечені тавром на нашій планеті. Це теж казка? - запитала Мері, повертаючись до столу з гарячою запашною кавою. - Вам, як завжди, чорну й міцну?
        - Саме чорну й міцну. Я мушу сьогодні зробити все, що обіцяв собі.
        - Ви ніби прощаєтесь зі мною, Павел…
        - Я звик робити сьогодні те, що можна встигнути, аби завтра не було пізно. До речі, одне запитання…
        - Воно стосується мене?
        - Я розмовляв з Х’ю Вундстоном, але він конкретно відповісти не зміг. Я хотів би мати повні гарантії, що добуті мною важкі рубіни на Ранчо Доута будуть поділені між. трьома державами, бо вони виготовлені на території Сполучених Штатів ученими Японії і Радянського Союзу. Моя доля прибутку належить моїй державі. І тільки державі, а не мені особисто, як пропонує містер Х’ю, чи членам моєї родини, котрі перебувають на Батьківщині або ж за її межами.
        - Для цього досить вашої заяви, Павел. Але мені не подобається ваш песимізм. Якщо ви скажете, що ми сьогодні востаннє сидимо разом, то я нікуди вас завтра не пущу. Або разом з вами і Кукудзі ввійду в штрек підземного полігона. Майте на увазі, любий Павел, я приїхала не лише з приводу гравіталу, а ще й запросити вас і чарівну місіс Кет відпочити на нашій дачі. Джім купив чудову дачу. І дуже дешево. Це, напевне, зумовлено тим, що вона на одному з островів у районі Бермудів. Дехто вже почав боятися аномалій природи в тій зоні. Особисто я і Джім не віримо в ті брехні.
        - Ви давно живете у цих апартаментах? - запитав Павло, і це захопило Мері зненацька.
        - Одразу ж, як тільки дізналася, для кого приготували сучасну печеру, я чатувала, щоб прийти вам на поміч. А потім навіть звикла й ховалася тут від Френка. Ми іноді сиділи з Хілдою Брайнт, і вона демонструвала слайди з дослідами над її суперпсихами. Я переконана, що Хілда Брайнт - взірець неофашистки. Хілду треба просто знищити. Доки не пізно. Разом з її шедеврами, за які їй заплачено сотнями мільйонів. Наші генерали завжди щедрі, коли мають справу з такими, як Хілда Брайнт. - Мері розкрила свій фоліант. - Я вам хотіла дещо прочитати, як обіцяла. Про той снаряд, що розірвався над головами нещасних: «Усі сторони світу вкрила темрява. Здійнялися урагани, що несли зло. Хмари з ревищем здійнялися в небо. Здавалося, навіть сонце починає ходити по колу. Світ, охоплений полум’ям цієї зброї, був, здавалося, в лихоманці. Слони, обпечені полум’ям зброї, були охоплені жахом».
        Далі Мері заговорила, ніби читала завчений текст:
        - Тисячі людей, слонів, колісниць спопелила ця зброя, вода кипіла в річці, і на мілині потім знаходили обвуглену рибу. Ті, хто ще був живий, кидалися до річки, щоб змити з себе порохи, підняті з землі шаленим вибухом. Усі бігли до води, бо сподівалися вижити після цілющої купелі. Ця зброя, Павел, убивала плід у жінок, і жодна з них, якщо й залишалася живою, не могла вже народити дитину. У тієї цивілізації вже була зброя «пошупаті». Послухайте, Павел, і скажіть, чи не про нас це написано ще чотири тисячоліття тому? «…Здригнулася земля під ногами, разом з деревами захиталася. Збурились ріки, навіть велетенські моря захвилювалися, затріщали гори, сполохались вітриська. Померк вогонь, затьмарилось променисте сонце… При зловживанні цією зброєю може статися велике нещастя!» Це, Павел, слова далекого літописця, котрий застерігає нас: «Там, де користувалися цією зброєю, дванадцять літ не йде дощ».
        Павло був приголомшений: «А можливо, то була енергія гравіталу?»
        - Як по-вашому, Павел, то була зброя жителів нашої планети чи варвари з інших світів випробовували зброю, обравши полігоном нашу планету?
        - Нам поки доводиться лише вірити в те, що написано… Ви готуєте мене до зустрічі з Хілдою Брайнт? Але прошу більше не розповідати про ваші жахи. Вигадані й реальні.
        - Гаразд, - погодилася Мері. - Проте ви не можете залишитися байдужим, знаючи про тотальну зброю Хілди Брайнт. Нехай поки на рівні лабораторних дослідів.
        - Знаєте, Мері, я набагато щасливішим був там, на Ранчо Доута, в тих несходимих пісках, де так хочеться посидіти на березі річки в тіні звичайнісінької верби. Там нас лякає тільки Том Уоррен… До речі, Гленду відомо, чим займається його квартирантка Хілда Брайнт?
        - На його думку, ви і Вундстон робите те, що свого часу призвело до атомної бомби. Тільки ви працюєте над чимось жахливішим, що обов’язково закінчиться трагедією, таїну якої не розкриють ті, хто прийде на цю землю через кілька тисячоліть. Звичайно, їм, як і нам, легше буде зіпхнути все на зміну магнітних полюсів або на комету чи на парад планет, і ніхто не відважиться, як і ми сьогодні, стверджувати, що мамонти загинули миттєво, навіть з жмутками трави в зубах, бо неподалік вибухнула бомба «пошупаті». І, напевне, не одна. Мені здається, Павел, наша планета не раз тьмарилася на найвищій точці цивілізованого апогею, щоб усе забути й знову навчитися убивати цілі народи. Нашу планету треба назвати Антитезою: тут усе живе за рахунок чужої смерті. О, ви не слухаєте мене. Я хотіла, щоб ви збагнули причину мого страху.
        - Я вас уважно слухав і думав, як з’явилися Хілда Брайнт і ви, Мері…
        - Ви порівняєте мене з Хілдою?
        - Ви, Мері, страшніша. Бо страждаєте від лютих заздрощів до всіх, хто чогось досяг у світі й вивершився над вами. Тому ви дуже жорстока людина, місіс. І те, що ви привели мене сюди й повідомили про замах на мою особу, зроблено не з любові до Павла Острожного. Вам потрібен код, якого не встиг повідомити Малькольн. Я знав це давно, можливо, тоді, коли ви продали Макларена за ті мільйони, якими купили собі диригентську паличку, щоб командувати не лише Х’ю Вундстоном. Ви хотіли б осідлати й Хілду Брайнт. Але вона з іншого відомства. І ви ладні назвати її ворогом номер один, щоб не тільки я і Кукудзі, а й інші вчені одцуралися від неї.
        Павло добув з кишені план лабораторного експерименту, який мав провести Малькольн. Острожний підготував його ще до зустрічі з Мері Френк.
        - Ось те, що ви просили. Зрештою, ви маєте право. Але вже зараз, Мері, ви повинні дати собі обіцянку, що хвиля Малькольна ніколи не вирветься на волю. Ні ви, ні я сьогодні не можемо твердо сказати, що ця хвиля не торпедує планету, як «пошупаті», після чого дванадцять літ не йшов дощ і все вигорало дотла.
        Мері, здавалося, не почула всієї фрази: Острожний назвав ефект гравіталу хвилею Малькольна.
        - Ви… заявляєте це офіційно? - уточнила Мері. - Невже вам не хочеться обезсмертити й своє ім’я?
        - В обмін на безсмертя, Мері, я виторгував у хвилі життя. Гадаю, цю гру можна назвати чесною.
        - Я просто вражена, Павел, - зашарілася Мері. Те, заради чого Джім Френк розробляв операцію «Діоген», виявилося настільки доступним і банальним, що нічим навіть похвалитися перед Президентом. - Така великодушність і вірність дружбі! Незважаючи на те, що ви люди з різних світів і служите різним ідеям.
        - Учені, Мері, завжди служили людству, - заперечив Павло. - Я назвав цю хвилю саме так, напевне, ще й тому, щоб легше було ввійти в шахту полігона: там мене чекатиме хвиля Малькольна. Я не хочу, аби ефект гравіталу став знаменитим тільки тому, що убив Малькольна. Насправді ж і хвиля, і Малькольн стали єдиним цілим…
        XLIII
        Роджерс Оулт прийняв Катю і Тійоку в рожевій залі своєї вілли, схожої на щелепу дракона з високими вежами кам’яних зубів. Каті так здалося з першого погляду, коли спортивна машина Джіма Френка, в якій вони прибули, зупинилася у напівзакритому дворі з густими газонами, що осінньої пори здавалися штучними, а підстрижені та причесані створювали враження килимів довкола ваз, тесаних з чорного, сірого та червоного гранітів.
        - Як тут похмуро, - стиха обізвалася Тійока.
        Вазони були вже порожні, наче важкі келихи. Тійока з Катею мовби спізнилися на велике бенкетування, що прогуло над віллою, залишаючи по собі єдину згадку: газони зеленої, бузкової і майже білої трави, привезеної й висадженої в торф’яних горщечках.
        Але приємно вразила підкреслена розкіш зали. Тут було ніби порожньо і в той же час затишно й урочисто. Зліва, в куті, горів камін зі срібним окуттям. На одному з трьох оземкуватих шкіряних крісел сидів старий Роджерс Оулт в елегантному білому костюмі. Поверх тонкого чорного гольфа, що приховував зморшкувату шию, була одягнена рожева сорочка з срібними ґудзиками, в яких пурхали відблиски вогню з широкого відкритого каміна, відгородженого бронзовими ґратками, подібними до плетива ліан.
        - Нарешті згадали прихильника вашого таланту, - за усміхався Роджерс до Каті. - Довго я чекав, поки набридне вам пустеля і заманеться глянути на ліси старого Роджерса. - Оулт простягав руки назустріч Каті й Тійоці, підводячись з крісла.
        Жінки були вбрані по-дорожньому, і тому розкіш зали не пасувала до їхніх костюмів. Тійока з Катею трохи знічено дивилися на розписані стіни, стелю, на матову мозаїку підлоги, викладену білими трояндами й орнаментом, що брав кожну квітку в простору раму з чорного дерева.
        - Вибачайте, але я ніколи не визнавав умовностей політики, тому ви для мене залишаєтесь місіс Кет і місіс Тійокою. - Оулт запросив жінок до низького столу, який теж був шедевром мистецтва: на трьох слонах з білими бивнями лежала важка плита, що нагадувала одну з рамок, викладених на підлозі, з білою трояндою посередині.
        - Певне, це єдина в світі робота? Ви особисто знали майстра?
        - Так, це особисте замовлення моєї доньки Онеллі. Але з майстрами я ніколи не знайомлюся: мене дратує дисгармонія між нікчемністю того чоловічка і його шедевром.
        - Чоловічка? - запитала Катя й обійшла навколо столу. - Ні, таку роботу виконувала сильна й красива людина, сер.
        - В актриси, а тим більше у молодої жінки, - витончені почуття. Але навряд чи я зможу провідати людину, котра виготовила цей стіл.
        - Тійока, щоб привернути до себе увагу Роджерса, запитала з тремтінням у голосі:
        - Майстра вже нема на світі?
        - На жаль, - зітхнув Оулт. - Він належав до секти «Діти Ноя». Може, чули про трагедію, що спіткала людей цієї секти?
        - Щось краєм вуха, - сказала Тійока. - Здається, там загинув і пастор Берклі?
        - Катя відчула, що не зауважила якоїсь сенсації, переглядаючи газети.
        - Життя завжди суворе, і треба вміти перемагати прикрощі власним оптимізмом, - підкреслив Оулт.
        - Так, сер. Тільки цим життя і прекрасне, - мовила Катя і граційно сіла на твердувате крісло.
        - Я не заперечу, якщо ви називатимете мене просто Роджерсом, - підказав Оулт. - Ваш Петро Великий завжди звертався до всіх на «ти» без будь-яких церемоній. Ви любите свого Петра?
        - Ні. Я взагалі не люблю можновладців.
        - Я теж їх недолюблюю, - сказав Оулт, вмощуючись у кріслі. - Як летіли і як доїхали?
        - Джім прекрасно вів машину, - відповіла Тійока й зауважила, що орнаментована стіна трохи відійшла вбік, а з прихованого від ока отвору вкотився візок-бар.
        Непоміченою, наче крізь стіну, ввійшла дівчина в туніці й підкотила столик до гостей.
        - Запросіть Френка, - розпорядився Оулт.
        - Гаразд, сер. - Дівчина спритно відчинила дзеркальний бар, розтягуючи надвобіч матові важкі дошки столу.
        Дівчина була молода і вродлива. Її постать і рухи підказували, що вона - балерина. Можливо, тепер не виступає на сцені, але ж готувала себе для балету.
        - Невже ця дівчина з тієї трупи, яку купив містер Оулт?
        - Так. Це одна з них. Моя улюблениця.
        - Дуже миле дівча, - сказала Тійока. - Я вітаю ваш вибір, Роджерс.
        - Від чоловіків мало що залежить, місіс Тійока, - зітхнув Оулт. - Завжди вибирає жінка, а чоловіки лише вдають, що на їхні домагання скоряються красуні цього жорстокого світу.
        Він таки спромігся на посмішку…
        Тійока помітила, що Оулт дуже постарів і тепер намагається продовжити свої дні в розкошах і шані, хоча старече тіло не рятувала награна бадьорість, кволий розум забував давні дотепи, а на нові був просто неспроможний. Оулта тримали гроші, тому дівчата й гарні жіночки, котрі не гидували бавитися з дідом, уривали свої шматки від щедрот одуреного мільярдера.
        - Як знати, Роджерс. Як знати, - грайливо мовила Тійока. - Жінка - не фортеця, а муза чоловічого таланту. Вона любить упертих і вірних. Для неї важить не краса, а рицарський дух коханого: вроди у самої вистачить на обох. Ви згодні, Роджерс?
        - Перш ніж відповісти, я мушу знати, чи не дуже ревнивий пан Кукудзі? Я не люблю чвар і міжусобиць.
        - Тепер чоловіки набагато пасивніші за жінок, Роджерс. Я боюся, щоб місіс Кет не викликала мене на дуель. Зауважте, якими очима дивиться на вас чарівна Кет! - Тійока весело розсміялася, і Роджерсу сподобалося, що вона створює атмосферу невимушеності.
        - Це просто чудово, що ви приїхали, - звернувся до обох Роджерс, наповнюючи келихи золотавим вином. - Давно так не раділа моя душа.
        - Гадаю, увечері нас чекає не менша насолода бачити Кет на сцені? - запитала Тійока, сподіваючись вивідати, чи справді її сусідка по ранчо надумала гастролювати в трупі Роджерса. - Кет - велика актриса.
        - Ми завжди з вами були однодумцями, - радо закивав головою Роджерс.
        - А ви справжній джентльмен, Роджерс, - пожвавішала Тійока. - У вашому товаристві я знову почуваю себе жінкою.
        - Невже вам так незатишно з паном Кукудзі? - Оулт уже помітив краєм ока, що до зали ввійшов Джім Френк.
        - Кукудзі й містер Павел полюбляють ховатися від нас. Єдина моя втіха - місіс Кет.
        - До ваших послуг, панове, - звернувся одразу до всіх Френк, і Катя помітила, що він тримається незалежно в товаристві Оулта.
        - У вас, напевне, ділова розмова? - поцікавився Роджерс, косуючи очима на чорну теку Френка.
        - З вашого дозволу, сер. Недовга розмова з вашими гостями…
        - Що ж, тоді я вас залишаю у товаристві прекрасних леді. Місіс Тійока, пригостіть Джіма, - підказав Роджерс. - Містер Джім страшенно сором’язливий і самозакоханий, як Нарцис. Дивуюся, як Мері пощастило завоювати його серце.
        - Те знає тільки Мері, - холоднуватим, але ввічливим тоном пояснив Джім, даючи зрозуміти, що зверхності він не потерпить навіть від самого Оулта у його рожевій залі старезної вілли.
        - Коли щиро, то ви для нас - таємнича особа, - підлестила Тійока й запропонувала Джіму коньяк «Онеллі», що виготовлявся лише в підвалах Оулта й подавався на стіл у пляшці, яка нагадувала довгастий жолудь з гострим шпичаком корка.
        Френк дістав з теки офіційні бланки, заповнені гарним шрифтом друкарської машинки, що вибризкує літери, і тому слова ніби виведені тонким пензликом.
        - Я не знаю, леді, як заведено у ваших державах застерігати сім’ї великих людей нації від розору, але, оскільки ви перебуваєте під охороною законів США, а ваші чоловіки виконують місію доброї волі, я змушений звернутися до їхніх рідних з проханням виконати деякі формальності, що гарантують їх і їхніх близьких від збитків на випадок небажаних наслідків експерименту, - довго й плутано говорив Френк. - Сума винагороди призначена особисто Президентом. Хоча ви маєте право не погодитися: у нас президент і останній волоцюга рівні перед законом. Зважте, це лише пересторога. Ми не прагнемо, щоб ці документи набрали сили закону, бо нікому не хочеться розлучатися з такими грішми, леді: американці народ скупий.
        Нарешті Каті одлягло від серця: вона зрозуміла, що йдеться про страховий поліс на її ім’я, де життя Павла Романовича Острожного оцінюється в десять мільйонів доларів.
        - Прошу підписати всі три примірники, - нагадав Джім, походжаючи навколо столу з попільницею в руці: він був надто охайною людиною й не любив, коли попіл з цигарки сипався на підлогу. - Третій примірник, з вашого дозволу, леді, зберігатиметься в сейфі містера Оулта, котрий, як ви помітили, вже підписав документи і гарантує виплату зазначеної суми на випадок, якщо раптом зміниться Президент, а новий кабінет не захоче виконувати розпорядження своїх попередників. Звичайно, хай буде все гаразд, але ви знаєте про трагедію Малькольна… Документи матимуть силу протягом усього часу, доки зазначені особи працюватимуть у своїх лабораторіях. Але ні перший, ні другий не повинні знати про угоду - це анти-гуманно по відношенню до вчених.
        - Я почуваю себе зрадницею, Джім, - мовила Тійока, але Катя вловила фальш у її словах.
        - Даремне каяття, - заперечив Френк. - Уявіть становище Мері Куант, якби вона не повелася розумно за день до того, як її чоловік залишився у бункері полігона.
        Тійока наповнила келихи вином.
        - Пропоную випити за те, щоб ті папери, які ви, Джім, сховали до теки, залишилися вам на згадку з нашими автографами.
        - Дай боже, - докинув Френк і весело подивився на Катю. - Вище голову, місіс Росія!
        - Кет українка, - підказала Тійока.
        - Ага, от ви й попалися! - засміявся Френк. - Ви знаєте про Україну тому, що Японія, м’яко кажучи, запозичила українську вишивку й непогано заробила на експорті національного вбрання, не питаючи дозволу обкрадених. Японці вас ошукали, фотографуючи вітрини ваших салонів народного мистецтва. У японців чудові фотоапарати й плівка, місіс Кет. А радянський народ дуже довірливий і ніколи не страхує себе від непередбаченого. Чому у ваших майстрів нема патентів на свої роботи?
        - Ви хочете нас посварити? - здивовано запитала Катя. - Ні, японці нас не можуть обікрасти, як ми - їх: вишивку творить народ, містер Френк, а народ наш щедрий і не буде позиватися з тими, хто запозичив його красу. Носіть усі на здоров’я наші вишиванки, а ми не збідніємо од того, що хтось на цьому заробив. Нехай переймають люди все, що милує око і тішить думку. Тільки не сталося б так, щоб далекі наші нащадки по знайденій вишивці й почутій пісні відроджувались на згарищах нації…
        - Ви - патріот! - Френк поляпав млявими пухкенькими долонями. - Браво, Кет!
        - А ви переграєте, Френк! - обізвався Роджерс Оулт, що непомітно вернувся. - Міс Кет, як господар, запевняю, ви не будете мати неприємності сидіти у товаристві мого компаньйона.
        Френк узяв зі столу теку з підписаними бланками страхових полісів, енергійно розкланявся з жінками й вийшов, залишаючи після себе гіркаво-млосний дух випаленої сигари. Оулт докірливо похитав головою:
        - Президент дуже добрий чоловік і панькається зі своїми підлеглими. Але зауважте, леді, новоспечений агент нашої фірми ніколи не брав хабарів. Рідкість серед тієї свити, що має справу з грішми. За це я і поважаю Джіма. І ви не гнівайтесь на нього, Кет: його нервує служба, вас гнітить пустеля, але у нас одна планета, і треба вчитися терпіти одне одного. Я збагнув це вже на старості літ. Треба бодай терпіти. Про любов тут годі й згадувати.
        Оулт несподівано заокруглив очі, ніби забув найголовніше:
        - А ходімо в ліс! У справжній ліс, де нема ні піску, ні обов’язків, ні умовностей і де можна відчути солодку печаль землі. Сьогодні зранку я читав Роберта Пенна Уоррена. - Високий Оулт виструнчився й продекламував речитативом рядки, які вивчив давно:
        Дрозди, до зустрічі! І буде порожнє небо наді мною,
        Допоки не настане час прилинути сюди вашим зграям,
        Які мені посвідчать, що знову обернувся рік
        І що тільки в ім’я Смерті ми ім’я Кохання пізнаєм.
        Оулт замовк, настовбурчивши плечі й тримаючи руки в кишенях піджака. Тійока тихцем підійшла до господаря рожевої зали, обережно, але владно взяла його під руку.
        - Я не хочу печалі, Роджерс. Я бажаю разом з вами воскреснути в осінніх хащах несходимого лісу.
        - Так, саме так, - ніби отямився Оулт і подав другу руку Каті. - Ходімте, ніжна Кет. Вам сподобається у лісі. Ми підемо берегом річки. Якщо захочеться, ми зможемо пересісти в човен. Особисто я люблю ходити пішки. Можна завжди зупинитися й роздивитися все, що тобі впаде в око.
        - Я люблю ходити стежкою, - сказала Катя. - Не дорогою, а саме стежкою, біля якої живуть неполохані метелики, птахи і звірі.
        - На дорогах зараз багато чаду й грому, - погодився Оулт. - Я все чекаю, коли на землі скінчиться нафта. Тоді б чимало доріг стали стежками. На жаль, я до цього вже не доживу.
        - Ніхто не знає, до чого доживе, - різко обірвала Тійока.
        А Катя відчула, що кожної миті білі троянди на паркеті можуть обвуглитися, а їхній креп нагадуватиме улюблені троянди Президента…
        XLIV
        Мері Френк не сподівалася, що все відбудеться так швидко й просто. Стояла з Глендом біля зовнішніх залізних дверей і напружено вслухалася в підземний гуркіт. Він то наближався, і тоді навіть двері тремтіли, як від велетенського потяга, що проноситься під арками невидимого мосту, то даленів і закінчувався раптовим ударом, схожим на обвал гори.
        Гленд дивився широко розкритими очима на кущ тремтливого полину, здогадуючись про трагедію, яка може статися за важкими дверима, що зачинилися за Павлом Острожним і Кукудзі Тонако. Несподівано для себе Гленд зрозумів, що полини не тремтять, а ледь похитуються під вітром, а ноги стоять на землі твердо, їх не проймає дрож, не було ніякого обвалу, хоча уже сорок сім секунд минуло після останнього гуркоту… Він ще не вірив у реальну перемогу двох чоловіків, котрі так впевнено ввійшли в грот, де загинув Малькольн, який мав більше шансів залишитися живим, адже був у сталевій кабіні…
        - Ви чуєте щось? - тихо запитала Мері й сторожко повела очима на Гленда. - Ви помітили щось незвичне?
        - Я чекаю, поки здригнеться полин, - теж тихо мовив Гленд.
        - Можливо, вони там… - почала Мері, але не закінчила фрази, бо з’явилися Павло й Кукудзі.
        Павло був блідий. Він, здавалося, нікого не бачив. Кукудзі підтримував Павла під руку й вибачливо усміхався до Мері й Гленда, ніби завинив перед ними тим, що дозволив Острожному ввійти в штрек аварійного полігона.
        - Йому треба кілька годин побути в темряві, - пояснив Кукудзі. - Після випадку на Ранчо Доута містеру Острожному не можна хоча б з рік переживати подібні випробування.
        - Ви живі! - скрикнула Мері, ніби не чула пояснень Кукудзі, й кинулася обом назустріч.
        - Вітаю вас, джентльмени, - мовив стримано Гленд і раптом помітив, як у Павлових зіницях мигнули зелені вогники.
        Острожний замружився і, розгладжуючи пальцями промінці зморщок біля очей, запитав з подивом:
        - Сер Гленд, тут пахне полинами?
        - Це полиновий вітер, Павел, - сказав Гленд, ніби звертаючись до свого сина, і в Павла полегшало на душі, відступили тривоги, сонце вже не світило так яскраво, коли його промені аж засліплювали…
        - Тепер ви зможете організувати тут філію своєї підземної ферми, - порадив Глендові.
        - Ви зробили велику справу, джентльмени, - сказав Гленд. - Ви покінчили з тим, що могло обернутися ще одним жахливим злом.
        - Що ви там бачили? - не втерпіла Мері.
        - Важке синє каміння, - відповів Павло, дивуючись, що він не побачив рубінів, як на Ранчо Доута.
        - І ви не захопили нічого з собою? Ви проведете мене туди, сер?
        - Там зона високих енергій, - попередив Кукудзі.
        - У шахті все вгамувалося, сер, - сказав Павло. - Я мушу показати Мері те, що залишилося в камені.
        - Ходімте й ми, сер, - запросив Гленда Кукудзі. - Має ж там бути хоч одна твереза голова.
        - Безперечно, але я ліпше зачекаю вас тут: у всякому ділі повинен бути свідок, сер.
        - Ви маєте рацію;- невдоволено буркнув Кукудзі й швидко ввійшов слідом за Мері й Павлом під склепіння грота.
        - Ви даремне боялися, сер, - обізвалася Мері, показуючи синій уламок.
        - Я добре знаю енергію невидимих променів, місіс, - сказав Кукудзі. - Залиште свою знахідку тут, місіс, і змініть одяг: я не гарантую, що цей гарний камінь не чаїть білої смерті.
        - Але ж на Ранчо Доута… - заїкнулася Мері.
        - На Ранчо Доута були рубіни, а тут камінь нагадує чистий сапфір. Така видозміна може обернутися небезпекою для живої матерії: ми знешкодили хвилю набагато пізніше, ніж на ранчо Доута. Ми не знаємо, яку новину подарує гравітал, якщо його енергію потримати ще довше в умовах полігона.
        - Так-так, - ствердив Павло. - Тут ще одна таємниця хвилі Малькольна. Можливо, все залежить від того, скільки залишати хвилю в робочому стані. А може, тут виною кров Малькольна?
        Мері поспіхом вийшла з шахти.
        Повернення вчених тепер чекали Гленд і дві жінки: у білому - Мері Френк, а в строгому фіолетовому костюмі й синьому капелюшку - Хілда Брайнт.
        - Сьогодні нам не минути ще однієї церемонії знайомства на високому рівні, - прокоментував Кукудзі.
        - Ви вгадали. Але я вже знайомий - то найбагатша людина на планеті Хілда Брайнт. Ще й геніальна, сер.
        - Он як! Нейрофізик Брайнт? Я теж бачився з нею. Давно - у Вені. Навряд чи вона мене тепер пізнає.
        Кукудзі розчервонівся й нервово поправив окуляри.
        - Містер Острожний і містер Тонако, всяке діло, де доводиться ризикувати життям, треба починати й закінчувати без жінок. Ми трохи порушили це правило, але все обійшлося щасливо, - звернувся Гленд. - На радощах запрошуємо вас на гостину до моєї сусідки у підземних володіннях місіс Хілди Брайнт.
        Дивакуватий фермер знову нагадував істоту з рицарських часів, котру природа помилково привела на світ в атомну епоху і, похопившись, сховала під землю, щоб тій людині було там надійно й самотньо, як у родовому замку.
        - Ви досі граєтесь у братерство, містер Кукудзі? - запитала Хілда Брайнт і сміливо простягнула йому руку.
        - Я вірю в братерство розуму, місіс, - стримано відповів Кукудзі. - Якщо я знатиму, що ціною втрати свого відкриття я врятую вченого, чи дитину, з якої виросте людина, чи жінку, котра ще народить дитину, чи старого чоловіка, який не встиг нам дати мудру пораду, я з готовністю пожертвую своїми науковими ідеями, місіс.
        - Як завжди, схиляюся перед вами, сер, - сказала Хілда й звернулася до Павла: - Рада бачити вас, мій рицарю. Хоча ви й віддали перевагу дамі свого серця Мері Френк, але я ще вчора чекала вашого дзвінка. Дозвольте ж хоч сьогодні, коли дракон гравіталу переможений, поцілувати вас, мій генію.
        - У медоточиві уста? - підтримав Острожний грайливий тон Хілди.
        - Я бажаю це робити без свідків, - Хілда примружила очі. - У підземеллі мало джентльменів, сер. Але й там нас охороняють електронні євнухи. - Хілда притримала Павлову руку в своїй. - Часи змінилися, сер, і я тепер теж переймаюся вашими муками самоти. Але з вами Кет. Тоді у вас півсамоти, - говорила Хілда Брайнт, ідучи поруч з Павлом. - Я заздрю вашій свободі. Правда, у пустелі доріг нема, і вам доводиться покладатися тільки на гелікоптер. Хоча вам легше - ви іноземець, недоторканна особа. І ви не авантюрист. А я свого часу спробувала утриматися на двох вежах - науці й політиці, - саркастично усміхнулася Хілда. - Вежі розійшлися, обірвали мою линву надії, і я, мов Демон, опинилася в пеклі Гленда.
        - До Ранчо дійшла чутка, що ви казково розбагатіли, - сказав Павло.
        - Дивно, сер. Я вважала, що добре знаю вас, і була впевнена, ви належите до одинаків, з яких суспільство готує вождів або геніїв науки. Такі люди не думають про гроші.
        - Про свої гроші, - швидко підказав Павло. - Я про них і не згадую, але мене обурило те, що ви, великий учений, спокусилися на гроші. Я любив вас за світлий розум. Я навіть був переконаний: ви - єдина жінка з таким розумом на планеті.
        - Якби ці слова сказав Х’ю Вундстон, я знала б, що він цитує рядок з некролога, - журно усміхнулася Хілда.
        Нараз їй захотілося розпитати Павла про те, як він почував себе під час дивовижного експерименту, який вона проводила, не думаючи тоді ні про Острожного, ні про Малькольна, ні про їхніх дружин, бо піддалася спокусі геніального відкриття інтелектуальних сеансів за допомогою радіозондів і тепер не знала, чи справді на її совісті була Малькольнова смерть, чи то був випадок одночасного озоріння двох учених, а з Маклареном сталася одна з трагедій, що постійно переслідує тих, хто відкриває людству нові енергії. А хто сьогодні страшніший для світу: вона зі своїм поневолювачем людського розуму чи Павло Острожний з хвилею збуреної води? Коли Острожний відкриє закон збурення матерії, тоді планета може просто сама себе перемісити, розриваючи земну кору.
        - Містер Острожний, - надто офіційно звернулася Хілда. - Скажіть, ви ніколи не запитували себе: «Чи не приречений мій геній?»
        - Я боюся, що не встигну зробити те, що повинен зробити.
        - Ви, мабуть, підсвідомо боїтеся й за силу відкритої вами енергії?
        - За ту енергію я спокійний, місіс Хілда. Я все частіше подумую про покійного Дейвіда Рассела. Спочатку я гадав, що його ідея про вічні акумулятори - просто фікція, а тепер розумію: Рассел був великим бізнесменом.
        - На мою думку, вам треба займатися не акумуляторами майбутнього, а вирішувати проблему протиборства з штучними цунамі. Чи ви вже зможете зупинити вашу хвилю в реальних умовах світового океану?
        - Ні, я цього не знаю, - відповів Павло.
        - От бачите, - з переможним виглядом сказала Хілда. - Ви самі боїтеся власної дитини. Я хочу, як і ви, на завжди покінчити з страхом війни. І я вірю, війни не буде. У всякому разі, доти, доки я жива. Ви розумієте, про що я кажу?
        - Про такі таємниці, міс, розповідають або смертникам, або своїм спільникам, - зробив несподіваний висновок Павло.
        - Це віра вченого, сер…
        - В Америці мені чомусь здається, що я перебуваю в стані величезної армії, яка вирішила взяти приступом усю планету, - сказав Павло.
        - Я нічого поки не можу змінити. Мені вже навіть снилося, що бог послав мене до людей, щоб позбавити їх страху смерті. За це мене загнали під землю…
        - Вам холодно, міс Хілда, - сказав і зняв з себе осінню куртку Павло. - Ви, напевне, рідко прогулюєтесь берегом річки.
        - Так, я звикла до постійного клімату своєї лабораторії. Спасибі, сер. Скажіть, будь ласка, Гленду, щоб він розпорядився запалити камін у тій кімнаті, де ми з вами зустрілися. Ви пам’ятаєте ту кімнату в особняку Малькольна?..
        - Переступати поріг будинку без запросин господаря якось не випадає. Навіть якщо ключ у кишені містера Гленда.
        - Ви вгадали, - відповіла Хілда, тоскно поглядаючи на високий будинок з телескопічною антеною. - Ключ у кишені Гленда тому, що цей котедж тепер належить йому: на старість людині хочеться бути під небом і сидіти біля справжнього вогню.
        XLV
        Катя й Тійока займали просторі кімнати у верхній частині замку.
        Там, де жила Катя, була кругла вітальня з стрілчастими вікнами крайньої вежі, з якої можна було оглядати широке плесо річки, огороджене з півночі старим лісом; і рівну дорогу, звужену вдалині й через те схожу на синювате лезо шпаги, яка ділила навпіл зелені руна озимої пшениці; і два старезні млини, що стояли на двох невисоких горбах; і дві, наче промиті течією, колії кривулькуватої дороги, що починалася від вілли й котилася, розгалужуючись, до обох млинів; і велике ранкове сонце, що сходило якраз навпроти лівого млина, а млинові крила, прогортаючи млу далини, розбризкували жаристе проміння, і Каті тоді здавалося, що і млин, і вона одриваються од землі й летять у блакитно-зелений світ. Було видно з четвертого вікна протилежну башту замку, де жила Тійока, і Катя щоранку вітала подругу веселим помахом руки, а потім вони ходили одна до одної в гості. З вітальні сходи вели на вищий ярус, де за білими високими дверима, оздобленими позолотою, була затишна спальня з широчезним ліжком, кріслом, дзеркалами й столом з шухлядками, де рябіло в очах від косметики, розрахованої на найвибагливіших модниць        Сьогодні Катя встала раніше, щоб не проспати сходу сонця: їй треба було пересвідчитися, що прозоро-білий хітон з японського шовку, рекомендований Тійокою для костюма Джульєтти, під уранішнім промінням здаватиметься жовтогарячим, а на вилогах матиме блиск перламутру. Це була таємнича властивість японського шовку, витканого на маленьких кроснах за допомогою тонко вигнутого жіночого нігтя, який важив для ткалі чи не найбільше, і тому вона одягала на палець дерев’яний чохлик, оберігаючи свій ніготь-верстат від випадковостей. Коштував шовк шалені гроші. Катя, звісно, не могла запастися такою сумою, і тому сувій купив Роджерс Оулт в рахунок авансу, запевняючи Катю, що це дрібниця в порівнянні з тим золотим дощем, що впаде на неї, як тільки вона підпише угоду на гастролі.
        Гра світла на шовку захопила Катю: «Невже цю красу справді виткали жіночі руки з блискучої павутинки?»
        Катя з хвилюванням набирала номер телефону, доки не обізвався співучий голос Тійоки:
        - Яке враження, Кет?
        - То казка, моя люба. Чарівна казка…
        - Чарівні ви, Кет. Я хочу вас бачити. І вже біжу…
        - Я хотів довідатися, чи привезли шовк. Якщо він у вас, то мені кортить глянути на те добро, за яке японці правлять немалі гроші. - Це вже дзвонив Роджерс.
        - Зараз надійде Тійока. Дозвольте й на вас приготувати каву?
        - Авжеж, зробіть таку ласку. Ви не можете уявити, як легко й світло в мене на душі, коли я зранку побуваю у вашому товаристві.
        Катя допомагала служниці накривати на стіл, потім підкотила ближче високі строгі крісла. До вітальні ввійшла Тійока.
        - Я не запізнилася?
        Катя здогадалася: Тійока вже довідалася про візит Оулта.
        - Роджерс зараз прийде…
        - Навіть так? - стенула плечем Тійока. - Він устигає за обома? Ось тобі й старий джентльмен! Від Рожерса я в захопленні: він уміє догодити жінці. А це так багато значить. Та ще для таких забутих, як ми з вами, Кет.
        - Доброго ранку, мої богині! - ще з порога обізвався Оулт. - Як спалося? Що снилося?
        - Ви надзвичайно люб’язні, Роджерс, - мовила Тійока, граційно підбігла й поцілувала його.
        - Зворушена вашою увагою, сер, - мовила Катя, дивуючись, що Оулт прийшов з діловою текою в руці.
        - Приймаю ваші компліменти, леді, завжди радий їх чути, бо американці надто ділові люди й вважають, що навіть взаємну люб’язність треба вимірювати доларом. Я, на жаль, теж належу до ділових американців, любі мої, і тому захопив із собою ось цю теку, - виголосив Оулт і розкрив теку, де лежало кілька офіційних бланків і тонка, наче соломинка, ручка, заправлена спеціальним чорнилом, яке було виготовлене лише для Оулта й зберігалося в спеціальному сейфі разом з секретними паперами.
        - Але справи - потім, а зараз прошу всіх на ранкову каву, - розпорядилася Катя.
        - Як для кого, - мовив Роджерс, наче докоряв Каті. - Там, де все спільне і ніхто ні за що не відповідає головою, доки не спіймається на злодійстві, там можна не квапитися. Якщо ж кожен долар вкладає конкретна особа і в конкретну справу, тут ніхто й ні від чого не застрахований. Тому прошу покінчити з головним, що рухає наш капітал, а потім вдаватися до розваг.
        Катя звернула увагу на те, як поштиво подає їй Оулт тонку чорну ручку з золотою пасмугою, що ефектно грає на тлі полірованого агату. В душі картала себе за вчинок, невідомий Павлові, але прочитала останній рядок угоди, де була зазначена сума гонорару з неприродно довгого ряду чисел, і поставила підпис.
        Роджерс добув з бокової кишені піджака довгу вузеньку коробку, де була зображена чорна пір’їна на зеленому тлі.
        - Тут точнісінько така ручка, якою ви щойно засвідчили свою згоду подарувати знервованим від атомного стресу американцям незабутні хвилини високого мистецтва. Зважте, такі ручки я подарував лише трьом видатним людям планети: першому американському астронавту, Хілді Брайнт і Президенту Сполучених Штатів.
        - Я починаю вас ревнувати, Роджерс, - сказала Тійока й не без заздрощів подивилася на Катю. - Гляньте, до чого ви довели дружину містера Острожного - вона закохалася в вас, Роджерс.
        - Облиште, люба, - хмикнув вдоволений Оулт і примружив очі, мов натякав Тійоці на вже одержаний нею подарунок - срібну, інкрустовану аметистом шкатулку з діамантовими сережками. Вчора Тійока звабила його пестощами, від яких в Оулта досі мліє душа, а все пережите уявляється сном, де в пригашеному червоному світлі танцювала японка, змигуючи вогнем подарованих прикрас - Тепер я з радістю вип’ю свої вершки з кавою. - Ви повинні тепер берегти свого благодійника, Кет.
        - На жаль, я не зможу одночасно працювати над роллю і клопотатися вашим здоров’ям, - відповіла Катя.
        - Ви не звертайте уваги на мої примхи, місіс Кет. - Роджерс пригубив каву. - Мені, на жаль, ніколи не щастило розвеселити жінок власним дотепом. Я лише пожартував, видаючи себе за живий капітал, зазначений в угоді. Якщо я схочу похвалитися новим аеропортом в Атланті, Кет, то я насамперед скажу, що він обійшовся недешево - півмільярда доларів.
        - Мене цікавлять не тільки гроші, сер, - сказала Катя. - Я не можу більше сидіти в пустелі й кожної хвилини оплакувати свій талант, що так і залишиться десь під барханом на Ранчо Доута.
        - О, - голосом ошуканця мовив Оулт. - Я дав можливість зберегти ваш талант для вашої держави? Тоді годилося б переглянути ставки нашої угоди, місіс.
        - Ви завжди програвали, Роджерс, - жартівливо сказала Тійока.
        - Я програвав жінкам, і тому доля мені прощає.
        - Не просто жінкам, а красуням, - підказала Тійока й підсіла ближче до Каті, поцілувала її біля вуха. - Вродливим талантам, Роджерс.
        - Заради такого програшу варто стерпіти всі злигодні непривітного життя бізнесмена, - погодився сам із собою Оулт, мимоволі підраховуючи новий зиск. Прибуток його цілком задовольняв, якщо не рахувати ще деякі надходження з таємних рахунків державних установ за доручену операцію «Багата наречена», яку Оулт з допомогою Тійоки проводив досить успішно. - Після фінансових битв краса жінки особливо чарівна, - ніби потішив себе надією Оулт і запевнив Катю: - Що б не сталося з Роджерсом, ви отримаєте свій заробіток сповна. Тут діє закон бізнесу.
        - Ну чому мене доля обійшла талантом? - поскаржилася Тійока.
        - Ви більше ніж талант, - тихо сказав Роджерс і несподівано відчув, як запаленіли щоки. - Ви - геніальна фея спокуси.
        - Тепер я вірю, що ви мене любите, Роджерс, - заусміхалася Тійока, намагаючись усе перевести на жарт.
        XLVI
        Джім Френк цього разу приїхав до Президента на його рибальський хутір у ролі інструктора з рибальського спорту. Тому одягнувся відповідно до своєї посади: був у шкіряних чоботях-витяжках, у яких можна цілий день бродити й не боятися промочити ноги; у грубому сірому светрі, зеленій куртці й м’якому капелюсі з чималими крисами, що прикривали очі від яскравого осіннього сонця. Можна було скористатися захисними окулярами, але Президент не любив, коли хтось у його присутності ховав очі за напівпрозорим склом чи темними дзеркальцями.
        На хуторі знали про Джімів приїзд, бо за останнім поворотом на шляху, що починався від траси й вів у ці мальовничі переліски над берегом широкої затоки, саме там, звідки виднівся червоний дах невеликої вілли, Френка чекали двоє джентльменів у плямистих комбінезонах.
        Френк пригальмував спортивний автомобіль і пред’явив посвідчення на ім’я Теодора Фокснера - головного спеціаліста фірми «Спортатлантік».
        - Президент чекає вас на березі. Поспішайте…
        Джім проскочив автомобілем повз віллу й зупинив його біля причалу, де стояв Президент у точнісінько такому ж костюмі, як і Френк. «Боїться навіть тут потрапити любителю-снайперу на перехрестя оптичного прицілу. Береги тут під пильною охороною, але ж навколо ліси й горби… Хоча нас, для певності, можуть покласти обох, - подумав Френк. - І спершу можуть поцілити в мене. Тоді Президент встигне впасти на дно човна або плигнути v воду, сховатися за бортом, доки прибуде власна охорона. Справді, шанс є, і Президент мудро вчинив з одягом».
        - Як доїхали, Джім?
        - Радий, що не запізнився, мій Президент.
        - Ви не заперечуєте, Джім. проти мого капелюха?
        - А чому б вам, мій Президент, не звинуватити мене в необачності?
        - В тому, що на мені, як і на вас, зелений капелюх, винна осінь. Ми сумуємо за барвами літа, Джім. Але колись нам приємно буде згадати й сірі попелища осінніх багать.
        Френк заздалегідь знав сценарій сьогоднішньої риболовлі, тому по-діловому вмостився на веслярській лаві.
        - Мої іхтіологи радили виплисти туди, де плесо вужчає, - підказав Президент і глянув на вузенький, наче палуба підводного човна, острів з кількома могутніми осокорами. Тепер, коли облетіло листя, вражала сила маслакуватого гілля, що захарастило півнеба й було схоже на щойно викуту арматуру незрозумілої висотної скульптури.
        Джім простежив за поглядом Президента.
        - Архітектура природи завжди ідеальна, - сказав Френк.
        - Колись дерева понівечить буря, як усе на цім світі нівечить жорстокий час, - зауважив Президент. І Джім зрозумів, що треба переходити до ділової частини зустрічі: якщо Президент починав за чимось шкодувати, то була перша ознака прихованого роздратування. - Зараз дерева схожі на схему вибуху чималого заряду. Вам не здається? - запитав Президент і, не чекаючи коментарів, продовжив: - Ми досі не створили пам’ятника звичайному вибухові нейтронного, атомного чи водневого заряду. А це ознака нашого століття. Найістотніша. Це ступінь прогресу. Адже ми нічого так не боїмося і нічим так не пишаємося, як вибухом бомби чи ракети. Вибух має велику притягальну силу. Ви помітили, навіть дітей манить звук пострілів? Діти найбільше люблять ту іграшку, яка стріляє. Хоча б холостими набоями. Але вона обов’язково має гучно стріляти й вивергати багато диму.
        - Добре спостерігати за своїми вибухами на чужій стороні, - сказав Джім. - Але сьогодні з’явився страх за всепланетний вибух.
        Президент здригнувся, ніби хто його сіпнув за руку:
        - Коли ви голосували за мою кандидатуру, то покладали надію, що я буду захищати Сполучені Штати Америки від усякої війни…
        - Я радий, що приїхав до вас саме сьогодні, мій Президент.
        - Відколи я познайомився з місіс Мері, я почав заздрити вам, Френк.
        - Іноді мені здасться, що у Мері нема ні душі, ні серця - лише холодний розум. Я побоююся своєї дружини, мій Президент. Особливо тепер, коли вона так легко добула те, заради чого я розробляв операцію «Діоген»… Містер Острожний передав нам код збурення гравіталу лише з тих міркувань, що його відкрив покійний Малькольн. Містер Острожний вважає, що американці мають право на відкриття хвилі Малькольна.
        - Ви так її нарекли, Джім?
        - Ні, містер Острожний.
        - А він, бачу, непоганий пропагандист наших ідей, Френк. Ви якось запросили б його на полювання чи рибальство. Що він більше любить?
        - Ні те, ні друге. Його шеф містер Урбан запеклий рибалка, а містер Острожний уподобав полювання на гриби.
        - Ви навіть це знаєте?
        - Я знаю майже все про всіх великих учених. До того ж їх не так багато на планеті. Боюся, за це я колись потерплю.
        - Не перебільшуйте страхів, Джім, і переходьте ближче до справ.
        - Операція «Багата наречена» розпочалася. І досить успішно.
        - Гадаю, Штати скоро поповняться досить талановитою американкою?
        - З цим не варто квапитися: ми полюємо не за актрисою, а за фізиком, мій Президент. А містер Острожний належить більше до геніальних фанатів, ніж до тверезих геніїв.
        - Тверезих геніїв не буває. Згадайте Хілду Брайнт. До речі, ви давно її провідували?
        - Там зараз гостює Мері.
        - Мері й Хілда останнім часом не миряться. Ви попросіть Мері, щоб вона не тиснула на Хілду. Не зайве знати, що Хілда має своїх опікунів. Чи потрібна якась допомога від мене?
        - На випадок, якщо «Багата наречена» не дасть бажаного результату, ми змушені будемо вдатися до операції «Провокатор». Для цього потрібна яхта «Гілея» і вілла на острові Білих черепах. Бажано, щоб морська служба взяла під свій захист острів, яхту і акваторію моря бодай на десяток миль навколо острова.
        - Гаразд. Там працюватиме наша експедиція аквалангістів, направимо два підводні човни середнього класу. Мене цікавить головне: чи передбачимо наслідки удару, якщо спровокуємо хвилю гравіталу в реальних умовах океану? І чи можливо зупинити хвилю в потрібний момент?
        - Два експерименти, проведені Острожним з Тонако, пройшли успішно. Хвилю було нейтралізовано на відстані одного розгону підземних полігонів. Гадаю, однаковий принцип і для бойового експерименту з хвилею Малькольна.
        - Нам важливо захопити лідерство й утримати якомога довше в цілковитій таємниці. Людству доведеться відмовитися від ядерної зброї. Це факт незаперечний. Скільки б ми не опиралися, але ні ви, ні я не захочемо, на зразок Гленда, ховатися під землю або горіти в променях ядерного сонця. Залишається лазерна космічна зброя. Але наша планета - надто мала мішень для зоряних воєн, мій любий. Сьогодні відкриття Острожного стає чи не єдиною перевагою в стратегії наземних воєн. І тому ефект гравіталу не повинен вийти за межі Штатів. Усі, хто до цього причетний, залишаються нашими надійними друзями. Ми не дозволимо їм думати про гроші й жити в тісноті малогабаритних квартир. - Президент голосно розсміявся. - Підкажіть Оулту, що японці страшенно ревниві, а Кукудзі перебуває під особистою охороною Президента Америки. Нехай подумає про це, перш ніж захоплюватися юною Тіійокою.
        - Ви мене дивуєте, мій Президент.
        - Чим саме, Джім?
        - Своєю пам’яттю. У вас неперевершена пам’ять.
        - Натякаєте на мій вік?
        - Я молив би усіх святих, якби мені пощастило дожити до вашого віку й утримувати в ясному розумі не тільки свою суперечливу країну з калейдоскопом подій малих і великих, не тільки назви держав, їхніх президентів і королів, не тільки те, за що гризуться між собою держави на планеті, а навіть імена звичайних смертних та ще їхніх коханок і чоловіків тих коханок.
        - Браво, Джім! Я давно не чув такого солодкого тосту!
        - Даруйте, але на вас чимось невловимо схожа Мері Френк, мій Президент, - у щирому одкровенні признався Френк.
        - Дуже добре, Джім: ви завжди будете пам’ятати, що за операцію по освоєнню ефекту гравіталу ви підзвітні лише мені особисто. І там, на острові, моїми устами з вами говоритиме Мері Френк. Ще не забудьте пригостити там печеною картоплею Острожних. Вони, напевне, люблять цей осінній делікатес уже холодної землі. Дуже холодної і вічної землі, - додав Президент і задумався, мерзлякувато поводячи плечима. Важко зітхнув і мовив, дивлячись на Джіма так, мов благав не вкорочувати йому віку: - Холодної і важкої землі, Френк.
        XLVII
        Джіму відчинив довготелесий негр і запросив його до просторого холу. Здалеку поблискував вогонь у каміні.
        - Хто дома? - коротко запитав Джім.
        - Містер Гленд на фермі, місіс Мері пішла з ним прощатися, містер Острожний і містер Тонако на полігоні покійного Макларена.
        - З’єднайте мене з Мері Френк і приготуйте гарячої кави.
        - Тут є автоматичний зв’язок, - пояснив негр і підвів Френка до відеотелефону. На екрані з’явилося обличчя Гленда. Він був чимось схвильований і тому не дуже ґречно привітався з гостем.
        - Мері у вас? - запитав Френк.
        - Так. Мені дуже приємно, що вона не погордувала і зайшла попрощатися.
        - Мері чує нашу розмову?
        - Я тут, Джім! - обізвалася Мері й виринула на екрані відеотелефону. - Нам треба дещо вияснити з містером Глендом.
        - Я не проти, - кивнув Джім. - Я тим часом перевірю машини. Треба завантажити імпульсні установки Острожного. Ми сьогодні виїздимо в Атланту. На нас чекатиме яхта «Гілея».
        - А-а, блакитна яхта містера Роджерса, - зраділа Мері, ніби не знала, що саме на цій яхті вони вирушать на острів Білих черепах. - За годину буду. Разом поснідаємо. Сьогодні містер Гленд пригостить нас білими грибами в сметані.
        - Ви поснідаєте без мене, джентльмени, - холодно зауважив Гленд і вимкнув апарат відеозв’язку. Потім запитав: - Мері, ви любите Джіма?
        - Кожен по-своєму розуміє це почуття, містер Гленд. Я знаю, ви, як і містер Острожний, закохані в розум Хілди Брайнт. В розум звироднілої істоти, яку не прийме жодна цивілізація, коли дізнається, що всі ці фотографії - правда про експеримент нейрофізика з атомного віку.
        - Ви вже казали мені про це, але хто повірить, що ці фотографії не з божевільні?
        - А ви пригляньтеся уважніше, містер Гленд, - Мері вибрала групову фотографію, де в центрі стояв панічно переляканий Гленд з перекошеним обличчям. Здавалося, він побачив не тільки власну смерть, а загибель планети. - Невже ви й тут не впізнаєте себе?
        - Це, здається, справді я… - аж розгубився Гленд і тремтячою рукою потягнувся до фотографії. - Де ви її добули?
        - З архіву Хілди Брайнт. Фото зроблені тут, у вашому підземеллі, містер Гленд. Вас ошукали, а ви не хочете збагнути, що поряд з вами готується зброя значно страшніша за атомну бомбу. Радіоімпульси Хілди Брайнт перетворять нас на кретинів з єдиним правом служити реальному дияволові роду людського - самій Хілді Брайнт, - з жорстоким спокоєм розповідала Мері Френк, не зводячи очей з спантеличеного Гленда.
        - Але ж… Як це могло статися, що я не пам’ятаю себе таким? Може, це підробка, місіс? - доскіпувався Гленд. - Щоб так кричати, треба справді дуже злякатися…
        - Це було як сон, містер Гленд. І цей сон міг вам приснитися, бо ви хворієте на манію атомної війни. Ви не пригадуєте подібних снів? Можливо, ви бачили цих людей вві сні?
        - Боже… - пополотнілими устами прошепотів Гленд. - Невже Хілда не зважила навіть на мою старість? А якби моє серце не витримало?
        - Вас би похоронили й повідомили в пресі діагноз хвороби, що призвела до раптової смерті. Ваша смерть нікого б не здивувала.
        - Жорстоко… Жорстоко й страшно… Чому так сталося, Мері? Для чого обманювали мене, звичайнісінького фермера, який, кажуть, з’їхав з глузду? Я сховався від вас усіх, бо ви, а не я, вигадали атомну смерть. І якщо я справді несповна розуму, то тільки через вас.
        - У вас було все гаразд, містер Гленд, поки тут не почали вештатися Х’ю Вундстон і Хілда Брайнт.
        - Так-так, - швидко погодився Гленд. - Я був веселим і часто кепкував над тими, хто залишився нагорі. Тепер я вже не сміюся. А якщо й пробую сміятися, мене тіпає, і сміх тоді істеричний. Ніби хтось обірвав у моїй душі веселі струни й виплів з них товсті ґрати для мого вічно ображеного й зболеного серця.
        - На вас випробували чистий імпульс людського страху, - повідомила Мері, вловивши момент, коли з Глендом можна заговорити відверто.
        - Але чому ніхто не запитав моєї згоди? В нашій країні не повинно так робитися, Мері. Я буду скаржитися Президенту. Ви самі передасте моє обурення…
        Президент не знає про роботи Хілди Брайнт. І його руки не дістануть Хілду у вашому підземеллі. А Хілда нікого не питає й не попереджає про свої експерименти, бо тоді не буде того ефекту, на який вона розраховує. Якщо ж ви надумаєте скаржитись, то що напишете в своєму протесті? Як уві сні злякалися вмерти від вибуху атомної бомби? Вам і повинен снитися такий сон, бо тільки й думаєте про атомну війну. Вас ще й оштрафують за наклеп на нашу миролюбну країну, яку хочете звинуватити у випробуванні на людях нейрозброї, що працює на енергії людського розуму. Ви не подумали про це, містер Гленд. До того ж ті, хто вас судитиме…
        - Мене ніхто не судитиме, бо позов подаватиму я, а не Хілда Брайнт.
        - …ті, хто вас судитиме, знатимуть, що вам - з вашим скаліченим розумом - залишилося жити лічені місяці. Вас можуть одразу ж відправити в жовтий дім, тобто в лабораторію Хілди Брайнт, - її цікавлять наслідки застосування нейроімпульсів, що вражають людський розум. Зброя, містер Гленд, - це винахід, про який треба знати абсолютно все, інакше ніхто не навчиться захищатися від неї. Зброю готують на чужі голови, і тому тут не може бути приблизних параметрів.
        - Розтлумачте мені, Мері, я забув, що означає останнє слово.
        - Ви полювали коли-небудь?
        - Так. На куріпок, бекасів і диких гусей.
        - І стріляли по цій дичині різним шротом?
        - Безперечно. Інакше б куріпку розбило на шмаття. А якби я йшов полювати гусей дрібним шротом, то завжди повертався б упорожні.
        - От бачите, рушниця була одна, а заряди - різні. Дивлячись, кого ви надумали вбивати…
        - Для чого так жорстоко, Мері? - аж підхопився з крісла обурений Гленд. - Я не вбивця, а мисливець. І полюю на заради здобичі, а займаюсь спортом.
        - Марне виправдання, містер Гленд, бо для куріпки ви - вбивця. І не заважайте, інакше я не поясню, що Хілді Брайнт треба знати, який заряд використовувати для одного вже літнього фермера, для групи туристів чи тисячного товписька демонстрантів і чим їй полювати на цілий континент, заселений жінками, дітьми, літніми людьми… Тут треба розрахувати так, щоб одаково подіяло на всіх, нікого не вбивало, але й не залишало неушкодженим.
        - Все, що ви говорите, - реальна загроза?
        - Запитайте у Хілди Брайнт. Або у Джоя Блеклі. І скажіть їм, що про це дізналися від мене. Опісля ні ви, ні я, містер Гленд, не побачимо вже ніякого світу. Незважаючи на те, що я радник Президента і на моєму рахунку мільйони доларів. Держава стоїть вище наших інтересів і нашого становища в суспільстві, сер, - пояснила Мері.
        - Я уб’ю її, - рішуче сказав Гленд і викинув останній клаптик розірваної фотографії. - Смерть її буде страшна. Про те не залишиться ні фотографії, ні живого свідка. Я дуже довго вирощував редьку на замовлення Хілди Брайнт, і мені ніколи було подумати, чим вона займається. І чому сховалася тут, а не поїхала працювати на Ранчо Доута, як ті, з ким працюють японець і росіянин. Я здогадувався, що на мене дивляться, як на блазня, але сподівався на великодушність тих, хто вирішив знайти в мене прихисток… Страшно подумати, що на землі з’явилися потвори, які вирішили одібрати розум у живих людей. І ці потвори прилетіли не з інших світів, а вилупилися на нашій планеті й вигодувалися нашим хлібом.
        - Я прийшла попрощатися з добрим сусідом і не змогла змовчати того, що знала про наругу над вами, містер Гленд, - сказала Мері. - Я вас поважала і через те відкрила таємницю.
        - Ви не клопочіться тим, Мері, - зніяковіло заусміхався Гленд. - Про це ніхто й ніколи не дізнається. Я зараз виведу з ладу їхню систему живлення, і тоді ніхто не вийде з цього підземелля. - Гленд підійшов до шафи з книгами, вихопив томик Шекспіра й натиснув на сіру пластину.
        - Але нам треба вийти з кабінету, сер… - холонучи, сказала Мері.
        - Так, спершу ми вийдемо звідси, а потім я відкрию шлюзи підземної ріки. Я беру там воду для поливу. Але я це зроблю, коли ви будете далеко. Добре, що ви прийшли сьогодні, бо завтра Хілда збиралася в місто.
        Мері стало моторошно на душі.
        XLVIII
        Кукудзі Тонако стояв босоніж на гарячому піску острова Білих черепах і незмигно дивився на море. Чорні кучері на його великій голові ледь ворушилися під легким повівом вітру.
        - Павел! - різко вигукнув Кукудзі, відлякуючи чайок, що дрімали на березі. - Павел, ви нічого не чуєте?
        Острожний не встиг відповісти, як Кукудзі сів поруч, нагортаючи пісок на цупкі шорти.
        - Страшно повертатися в майстерню, де тебе виліпили й вдихнули життя. Але це повернення неминуче. І ми повернемося в океан голодні й беззбройні. Тоді природа сама визначить, кому залишатись на землі й в океані: нам чи отим комахам, яких ми зараз спалюємо соплами своїх ракет. - Кукудзі уткнув обличчя в долоні.
        - Ви мало бували на свіжому повітрі, - сказав Павло. - Ви вчаділи в своїй лабораторії від самоаналізу, сер.
        - Так само, як і ви, - відповів Кукудзі.
        - Ученому не можна залишатися довго самотнім: він забуває, чим живуть люди, - мовив про обох Павло.
        - Вам легко дорікати. Ви не знаєте, як живеться вченому після того, коли його викидають з лабораторії разом з недоїденим бутербродом…
        - Цього ви можете не боятися хоча б тому, що бачили хвилю Малькольна.
        - Так, це справді щось неймовірне. І воно існувало завжди, а ми побачили тільки тепер! Я називаю природу ледачим генієм: їй нікуди поспішати - у неї попереду вічність. А що я встигну за свої роки? Та й то я не знаю, скільки їх залишилося попереду. Хіба не жахливо - розуміти свою приреченість і страждати, шукати, битися, щоб твій розум - цяточка світла - вихопив із мли невідомого ще одну дрібку правди про наш світ.
        - Я не відчуваю трагізму в своїй роботі, сер, - сказав Павло й повів очима на оранжевий і зелений намети в бухточці острова. - Ходімте, пора снідати.
        - Їсти треба вчасно, - іронізував Кукудзі. - Апетит постійно нагадує про небезпеку залишитися без шматка хліба.
        Павло дивився на синюватий дим, що тонкою цівкою коливався межи наметів.
        - Ви спокійні на цьому острові? - запитав Павло. - Великі розкоші нагадують мені великий сміх, після якого обов’язково комусь доводиться плакати.
        - Ні, ми заслужили на цей відпочинок, Павел, - не погодився Кукудзі. - Ми в гостях у Мері, яка ніжно любить вас і Кет. Мені легко на серці, поки я не думаю про Ранчо Доута. Давайте хоч тут спочинемо.
        - Тут океан, містер Кукудзі, а на яхті стоять наші установки. Чи не краще їх відправити на велику землю?
        - Я спокійний, коли знаю, що установки поруч з нами, Павел. Людині спокійніше дивитися на дитину, коли вона грається вогнем перед твоїми очима. Тим більше, тут надійна охорона, Павел.
        - Можливо, ви маєте рацію. Просто з моєї душі ще не вивіявся страх перед хвилею Малькольна.
        …Кукудзі, Тійока, Джім і Катя сиділи в легких плетених крісельцях під високою парасолькою, а Мері й Павло стояли з склянками соку манго в руках і дивилися, як з-під сонця наближається гелікоптер. Ще не можна було визначити, чи то гелікоптер інспекції по охороні коралових атолів, чи військовий, що теж досить часто пролітав у напрямку океану, де був невеличкий острів з полігоном.
        - Цей гелікоптер схожий на пуголовка, - сказала Мері і озирнулася на Павла, чекаючи, що він на це скаже.
        - Якщо дивитися здалеку… - уточнив Павло. - А ближче він скидатиметься на акулу-молот.
        - Якщо не помиляюся, прибуває наш улюблений містер Х’ю, - обізвався Джім Френк.
        - Містер Вундстон прибуває тоді, коли ще ніхто не прокинувся, щоб зустріти сонце, - втрутився в розмову завжди ввічливий Кукудзі.
        - Ай справді! - вигукнув Френк. - Ви природжений розвідник, пане Кукудзі.
        - Ученим бути важче, сер, - заперечив Тонако. - Учений повинен навіть у нереальному бачити струнку систему й приховану від інших закономірність. Через те я можу навіть сказати, ш. о містер Х’ю походить з німців.
        - Ви вгадали, - з легким здивуванням підтвердив Френк. - Містер Х’ю з родини Віннерів. Уже пізніше він став Вундстоном. Таке прізвище більше пасує справжньому американцю.
        Тійока заплескала в долоньки:
        - Як тільки ми повернемося додому, я зроблю все, щоб мій Кукудзі став розвідником. І тоді мені житиметься набагато безпечніше, ніж тепер.
        Кукудзі удав, шо його цікавить лише гелікоптер, який заходив на посадку. До майданчика побіг хтось із обслуги вілли, підказав раднику Президента, де шукати гостей і господарів острова. Невдовзі до відпочиваючих підійшов Марк Баррет.
        - Ви непогано влаштувалися, - надміру бадьорим голосом заговорив Марк, тиснучи всім руки. - Прекрасний острів. Я уявляв його саме таким зі слів Президента. З неба острова майже не видно: його закриває пара з черепахової юшки.
        - Ви вгадали, Марк, - сказала Мері. - На сніданок у нас справді черепахова юшка.
        Мері відчувала незбагненну тривогу з тієї хвилини, коли в небі з’явилася чорна цятка гелікоптера. Вона подивилася на веселого Баррета й пригадала, як точнісінько з такою ж усмішкою Президент сказав їй у «камінній кімнаті»: «Американці не люблять надміру вихованих співвітчизників, а тим більше - президентів. Американцю завжди приємно чути, коли про його Президента говорить увесь світ - то перша ознака могутності нашої великої держави і великого розуму господаря Білого дому. Я дотримуюсь думки, що людство час від часу треба розважати бешкетом, війнами і масовими гуляннями на честь національного героя або найбрутальнішого блазня якоїсь церкви». Мері не сподобалося, що в неї з’явилася відраза до Баррета і Президента, з якими завжди знаходила спільну мову. Вона спробувала усміхнутися до Баррета, беручи його під руку:
        - Гадаю, ви залишитесь у нас до завтра: ми плануємо прогулянку на яхті.
        - То це я бачив вашу яхту на рейді? З задоволенням приймаю запросини. Аби тільки не зіпсувалася погода, - застеріг Баррет і озирнувся на товариство, що знову всілося за столики. Потім тихо сповістив Мері про мету свого приїзду. - Гелікоптер залишиться на острові. Він має потужну рацію й триматиме постійний зв’язок з яхтою: погода може змінитися кожної хвилини, і ми не зможемо передбачити всі ситуації.
        Після сніданку, коли вже добряче припекло сонце, всі порозходилися по своїх «фортецях», як тут називали кімнати вілли, де зупинилися подружжя Тонако, Острожних і Френків.
        - Якщо ви не проти, я залишуся з вами, - сказав до Мері й Джіма трохи обважнілий і вдоволений Марк. - Що не кажіть, а завжди манить поріг співвітчизника.
        - Ми інакше й не уявляли, - відповіла Мері. - Ваші кімнати поряд.
        Марк Баррет не чекав інших пояснень і зразу ж всівся біля каміна, з якого ще ледь одгонило бронзовою окалиною, взяв для чогось важку, з чорного заліза кочергу й повертів її в руках, збираючись з думкою. Потім кинув кочергу у мідні ясельця, подивився на трохи знічену Мері й розмореного сніданком Френка, заговорив до них, спираючись долонями на своє трохи підняте коліно:
        - На вас, мої любі стратеги, вся надія. Після того, що було сказано в отелі «Шаратон» на зустрічі вчених п’яти континентів, а потім у сенаті США містером Урбаном, Президент починає розуміти, що атомний конфлікт більше схожий на харакірі, хоча й не погоджується на заборону атомних випробувань. Бо в арсеналах Пентагону має бути ідентична зброя. Ми думали про нейроімпульс Хілди Брайнт, але вона надто багато взяла на себе і тому вибула з гри.
        - Баррет, - підвищив голос Френк, - ми вклали в Хілду Брайнт не один мільярд, якщо рахувати ще від пастора Берклі, і тепер поховати все через чиїсь антипатії до геніальної Хілди?
        - Ви помиляєтесь, сер, - діловим тоном продовжив Баррет. - Хілду Брайнт, як особу утаємничену, похоронено під чужим іменем.
        - Ви хочете сказати про алібі Хілди Брайнт чи про те, що її вже нема серед нас? - прошепотів Френк, відчуваючи, що наступною мішенню може стати Мері або й він сам.
        - Не дивіться так на мене, Джім. Люди Президента до цього не причетні. Сталася фатальна помилка самої Хілди Брайнт - її вбив звироднілий Гленд.
        - Який жах, - мовила по мовчанці Мері. - Гленд - фанатик. Я давно про це казала. Ще коли там обладнували лабораторію для нещасної Хілди.
        - Я досі під враженням трагедії, що сталася на тому тижні, але ми повинні бути непохитними. - Баррет витримав паузу й запитав Мері: - Наш план не зірветься?
        - Після того, як пощастить збурити хвилю, всіх сторонніх доведеться зняти з яхти вашим гелікоптером. Там залишаться Острожний і Тонако.
        - Як поведеться Кет? - поцікавився Баррет. - Вона ще не вирішила нічого про можливе громадянство США?
        - Поки що з нею не було розмови, - відповів Френк. - Усе залежатиме від експерименту, запланованого на завтра.
        - Тоді залишається дочекатися ранку, а сьогодні будемо молити бога, щоб над океаном стояв штиль, - весело сказав Баррет і кивнув Френку на ще порожні келихи на столі.
        XLIX
        Павло захопив з собою на острів том Гаспара Монжа. У геометрії француза він хотів знайти відповідь на можливі хвилі Малькольна. Кілька разів перечитав фразу: «…немає жодної форми, яка була б простішою і витонченішою, ніж форма еліпсоїда».
        «Це схоже на парадокс, але ж справді, не куля, а саме еліпсоїд є формою нашої планети. Та чи тільки Землі?» Павло майже механічно почав креслити хвилю Малькольна, намагаючись збагнути витоки її доцентрової спіралі. «Яка величина хвилі Малькольна може збуритися від власних енергій гравіталу?» - Заважала зосередитися згадка про пульсуючі блискавки, здатні повертатися в лінійний стан, проникати в кабіну по обшивці літака й знову відроджуватися кулею, пропливаючи над головами приречених пасажирів. Острожний несподівано побачив схематичний обрис хвилі Малькольна, що стрімко просувалася вперед, закручуючи на своїй вершині спіраль з протилежним напрямком руху. Не міг пояснити, але все більше переконувався, що лише за таких умов утворюється доцентрова сила тяжіння…
        - Над нами просто тяжіє страх відкриття, - прошепотів, наче в забутті, Павло, розуміючи, що саме через те всі фрази відкривають свій несподіваний зміст, натякаючи на змову і фатальний кінець самого відкриття. Він навіть розлютився на себе, швидко підійшов до стіни й вимкнув світло. У темряві чомусь стало легше, і Павло збагнув причину свого роздратування - йому обридли тропіки, де ні весни, ні зими, ні осені, і тільки вічне літо палахкоче над головою в рівних проміжках дня й ночі. Тільки літо й блукаючі вогні світлячків. - Як уже хочеться додому, - обізвався сам до себе в глухуватій тиші вологої ночі й пішов до опочивальні з наміром заснути. Але сон гнало непевне передчуття чогось непоправного, незбагненого, як поява на горизонті велетенських обрисів сріблястого еліпсоїда з інших світів, у які все ще не вірить зболена цим чеканням людська душа земного генія.
        Острів Білих черепах схожий на невеличку підкову із затишною бухтою й високим берегом, оберненим до вітрів, з постійним схлипом океанської хвилі. У бухті маячіла яхта, а вілла піднеслася своїми трьома вежами, мов фортеця.
        Ближче до бухти стояв гелікоптер, що його вартував пес з родини водолазів. Пес дивився на віллу й відчував, що люди там ще не скоро поснуть.
        Тійоку розбирала цікавість: вона лише здогадувалася, про що бесідують Мері, Джім і Марк у круглій вежі біля вечірнього чаю. Кукудзі сидів біля круглого, інкрустованого черепаховим панцирем столу й намагався скласти рожевий, розрізаний найтоншим алмазним диском шмат коралового каменя так, як він пролежав мільйони літ у вапняковій товщі атола. Руки у Кукудзі тремтіли, і коли з’єднував важкий квадратик з іншими, то невміло штовхав сусідні брусочки.
        - Дозвольте, я вам допоможу, - мовила Тійока лагідним голосом. - Ви будете подавати брусочки, а я лише ставитиму їх на місце. Можливо, у мене серце б’ється сьогодні рівніше, і не буде тріщин на вашій рожевій мозаїці.
        - Що ви, люба! - аж сахнувся Кукудзі. - Я мушу все зробити сам. Я впораюся. Завтра такий день…
        Кукудзі ще більше розхвилювався, і Тійока спробувала втішити його.
        - Завтра буде чудова днина, і все буде так, як ви плануєте, любий. Опісля ми зможемо купити власний котедж. Ви так мріяли про власний кабінет на другому поверсі з солярієм і невеличким висячим садочком.
        - Я сподіватимусь… - відповів Кукудзі. - Мене непокоїть тільки, чи не буде завтра великої хвилі. В океані іноді з’являються хвилі, які навіть без вітру й видимої причини рухаються з великою швидкістю, а при березі стають просто убивцями.
        - Маєте на увазі цунамі?
        - Ні-ні. - Кукудзі ніби вже бачив зеленавий пил хвилі, що курів над її вершиною. - Мабуть, сьогодні на острові ніхто не спить, бо всі бояться океану.
        - Ви хитруєте, мій любий, - з легким роздратуванням сказала Тійока й заходилася готувати заспокійливий чай для Кукудзі. - Ви, напевне, самі боїтеся зробити те, що обіцяли, й тому вигадуєте якісь примари. - Тійока почекала, що відповість Кукудзі, але він промовчав. - Нас ніхто не підслуховує, мій любий, і вам нема кого боятися. Знайте: або ви завтра станете багатієм, і я вас боготворитиму, або загину разом з вами під тією хвилею, яка несе нам добро і якої ви так лякаєтеся.
        - Я думаю про інше, люба Ті, - відповів Кукудзі й важко зітхнув. Він рідко називав Тійоку цим коротким іменем. Хіба що в хвилини великого одкровення чи тяжкої журби. - Я думаю, люба Ті, що ми сьогодні виступаємо в ролі камікадзе. Тільки наші хлопці, торпедуючи американські кораблі, гинули заради перемоги своєї армії, а ми вирішили передчасно вознестися в рай, бо хочемо віддати іншому чарівний меч самурая.
        - Я не люблю надто мудрих слів і несподіваних висновків, мій дорогий, і тому одружилася не з філософом, а з фізиком, - холодно сказала Тійока. - Мене дратують такі балачки. Та ще в таку ніч.
        Кукудзі дивився, як Тійока тримала в тонких, напівпрозорих пальцях чашечку кави. Він не зводив очей з чорної чашечки з білим плетивом ґраток і ніяк не міг збагнути, чому згадав ката Хіросіми Пола Тіббетса, котрий і через сорок років, уже старим дідуганом, хотів повторити те, що зробив у неповні тридцять, здіймаючи під крилом літака хижу смерть для безневинного міста. «Тіббетс був теж вродливим, але він за сорок літ після вибуху бомби не мав жодної безсонної ночі - з жахом материнських очей, що дивилися на своїх мертвих дітей, уражених через двадцять літ променевою хворобою. Тіббетс був теж вродливим, як і моя Тійока».
        - Людина велика тим, що завжди ризикує, - почув Кукудзі і зрозумів: дружина нічим не поступиться заради грошей. - За це я люблю вас, - додала Тійока. - Облиште ваші іграшки і йдіть випийте зі мною. Сьогодні така ніч, що гріх уникати обіймів. Ваші серйозні балачки тільки шкодять любові.
        - Ви не знаєте, що в ніч на шосте серпня робив військовий льотчик Пол Тіббетс? - сумно запитав Кукудзі.
        - Що робив убивця цілого міста? Він спав, Кукудзі. Як спить вовк з повним шлунком. Що ж іще може робити істота, позбавлена душі й розуму?
        - Дякую щиро…
        - Не треба аналогій, любий: ми нікого не вбиваємо, а лише ризикуємо заради людства. Заради його добра.
        - Це буде третя зустріч з хвилею Малькольна, - мовив Кукудзі. - Третя. Але тут хвиля буде на свободі, а ми - у лушпинні невеликої яхти.
        - Для чого так, любий? Цю хвилю створив не бог. І не бог буде приборкувати її…
        - Тільки чи вдасться приборкати… Чи вдасться… - вже прошепотів Кукудзі.
        Марк Баррет стояв на порозі широкого балкона й розмовляв з Джімом, не відводячи погляду від двох сусідніх веж над уже темним дахом вілли.
        Френк сидів у глибокому кріслі, чекаючи на Мері, яка хлюпалася в басейні з океанською водою.
        - На ці вежі найкраще дивитися отакої ночі, - сказав Марк. - Тоді вони схожі на гострі вітрила яхт, що пливуть над червоною дахівкою.
        - Зараз дахівка здається майже чорною.
        - Так, але ж я знаю, що дахівка червона.
        - Ви змішуєте реальне з уявним…
        - Гострі вежі з чорними проймами вікон… Їх будував нещасний Алессандро Карріль, якщо мені не зраджує пам’ять?
        - Кожного, хто щось будує, чекають неприємності: на готове завжди знайдеться господар.
        - Ви довго думаєте тут затриматися?
        Джім знав, на що натякнув Баррет, бо цією віллою користувався лише той, хто ще був потрібен Президенту, тому й відповів з сумною усмішкою:
        - Не все вічне, Марк. До того ж тут проходить зона гравітаційних аномалій.
        - Це справді так. Вічні в наш час лише пригоди з пострілами, президенти і острів Білих черепах.
        - Але вілла дуже стара, і навряд чи нею зацікавиться новий господар Білого дому.
        - Цілком можливо, - розчаровано мовив Марк Баррет і перевів погляд на північне небо з надміру яскравими зорями. Він хотів сказати Джіму, що сьогодні якесь незвичайне небо, залите повінню синього світла. Але навряд чи здивуєш Френка, що вже другий тиждень живе на острові.
        - Джім, ви вірите в атомні зими? - несподівано запитав Баррет. - Я слухав наших і радянських кліматологів. Мені здається, вчені просто змовилися, щоб перелякати світ. І перш за все нашкодити Президентові й виставити його дурнем зі своєю ідеєю протиракетної парасольки над Америкою, яка вже цілі століття не знає воєн. А цей росіянин… - Марк невдоволено потер пальцем скроню. - Ви не пригадуєте його прізвища? Високий, з очима фанатика.
        - Містер Урбан, - підказав Френк і загасив сигару.
        - Цей містер Урбан назвав усіх стратегів атомного удару істотами домавпячого періоду.
        - Йому видніше. - Джіму захотілося шпигнути Баррета. - До того ж у нас свобода думки і слова.
        Баррет помітив Мері в довгому чорному халаті з сріблястим крученим паском, але продовжив, звертаючись до Джіма:
        - Ви теж, дорогий мій, не втекли далеко від Урбана й деяких наших фанатів миру. Вина ваша в тому, що ви довго не погоджувались, аби роботи пастора Берклі проводились за державний кошт. Саме через цю обставину «Зона білих кроликів» перестала існувати. Ви, м’яко кажучи, мораліст, Джім, і забуваєте, що ми за всяку ціну повинні випередити світ. Атомна бомба, воднева… Якщо це є в інших, то воно страшне і для нас. Президент чекає на енергії керованої стихії. Тоді воля Президента дорівнюватиме волі богів, і його не цікавитимуть прогнози якогось Урбана, бо сама проблема атомної війни відійде в минуле.
        - Як і проблема життя на планеті, - сказала Мері, граючись пасочком. - Ми тут однодумці й не збираємося ворогувати. Патріоти Сполучених Штатів, як і наш Президент. Але на Президента треба дивитися не як на бога, а тверезими очима бізнесмена й знати, що він - людина зі своїми примхами й вадами. І може, як усякий смертний, відчути, що його душа розгортає святі крила й стартує в небо, залишаючи старече грішне тіло. Ви не допускаєте, що Президенту заманеться перед смертю подивитися на шаленство керованої енергії? Чи стане сумно вмирати одному і він надумає піти на той світ гуртом з мільйонами і разом з нами, панове? Ви про це не думали, Марк?
        - Думав. Але зупинятися пізно: Америка ніколи не пасла задніх. Президент дуже невдоволений вами, мої любі. Після того, що сталося з Хілдою Брайнт, Президент знепритомнів од люті й пролежав дві доби в своїй чорній кімнаті. Потім він звелів привести до нього закованого в кайдани Гленда, але, на жаль, Гленда одразу ж убив Дегл. Тому дурню тільки дай привід убивати.
        - Гадаю, ми привеземо йому непогану новину, Марк, - примирливо сказала Мері.
        Джім озирнувся від бара, де готував вечірні коктейлі. Мері усміхнулася до Баррета:
        - Він намагається підпоювати мене на ніч, сподіваючись на втіхи, аЛе сам п’яніє швидше й засинає без моєї допомоги.
        - Ми сьогодні дуже кусючі. Всі без винятку, - з прихованою образою сказав Джім і поставив на стіл тацю з високими келихами. - Або ми чогось боїмося, або не віримо одне одному. Що ви на це скажете, Марк?
        - Джім, ви не вмієте приймати гостей, - хмикнув Баррет. Він насолоджувався, спостерігаючи, як нервово збовтує в склянці червонястий напій Джім Френк і як зумисне повільно п’є Мері. Обоє чекають його офіційної заяви про мету приїзду. - Коли хочете знати волю Президента, то він покладається на ваш тверезий розрахунок. Якщо справді енергія, за якою ви полюєте, може викликати національні катастрофи, то чи варто хапати дракона за хвіст? Можливо, варто зачекати, поки осідлаємо старшого брата?
        - Не розумію, - сказав Френк і зглянувся з Мері. - Ви знаєте, на що натякає Марк?
        - Це не мій натяк, а думка Президента про нові розробки в галузі елементарних часток, - відповів Баррет.
        - Він має на увазі природу кварка? - уточнив Джім. Баррет мовчки кивнув.
        - Президент, напевне, не чув, що енергія взаємозв’язку, так званого «голого» кварка, теоретично безконечна, - застеріг Джім. - І це не з галузі фантастики.
        - Якщо так остерігатися, то найкраще тоді воювати звичайними списами. - Марк відпив з високої склянки. - Що б ми не теревенили, любі колеги, але небезпека перед нами реальна, і ніхто не може гарантувати, що всі ми повернемося завтра на цей острів. Але ризикувати треба. Я прилетів сюди лише тому, що Президент знову вагається: він пильнує свою репутацію перед виборами й тому не наважується на рішучий крок, де не обійтися без втрат. Але вас, любі мої, підтримають ті, кого цікавили роботи Хілди Брайнт. Нам ніколи, як радять деякі скептики, чекати на енергії кварків. Ми будемо брати те, що можна взяти сьогодні. Узяти й сховати, доки інші до цього ще не додумалися. Зайвих свідків доведеться просто усунути.
        - Навіть так? - запитала Мері, відчуваючи в роті терпкуватий присмак. - І ви маєте конкретного виконавця цієї частини програми?
        - Якщо це обтяжує Джіма Френка, то я візьму все на себе, - спокійно пояснив Баррет.
        - Не уникнути міжнародного скандалу… - засумнівалася Мері.
        Марк стрепенувся:
        - Острів лежить в такому районі, що не тільки кораблі чи яхти, а навіть літаки щезають в океані. Усе можна пояснити. Якщо, звісно, в цьому буде зацікавлена довірена особа Президента, Мері. Ви ще не забули своїх обов’язків і повноважень, місіс?
        - Я завжди непохитна, коли йдеться про волю Президента.
        - Радий чути. Але вам, місіс, краще залишитися вдома. Ця прогулянка не для майбутніх матерів.
        - Мушу сказати, Марк, що це теж природний стан, і я вмію орієнтуватися при небезпеці.
        - Нам треба ще раз переглянути сценарій і добре виспатися, - сказав Джім. - Ми вирушаємо після сніданку. Аби тільки не прокинувся північний вітер.
        - Завтра буде чудова погода. Я консультувався в центрі аеронавтики, - запевнив Баррет і повів розмову про основні деталі операції «Провокатор», автором якої була Мері Френк, а виконавцями мали стати Кукудзі і Павло Острожний.
        Мері з тривогою в душі дивилася на Марка Баррета й думала своє: «Чи зуміє Острожний вгамувати збурену океанську хвилю? Чи зможе Кукудзі узнати гальмівний код і чи довіриться Тійоці, як пообіцяв?.. А чи не стане для всіх завтрашній день „останнім днем Помпеї“»?
        Але відмовлятися від операції було пізно.
        L
        За звичкою, Павло прокинувся до сходу сонця й швидко вбрався в сірі шорти й кремову сорочку. Вступив у пробкові сандалі й легко збіг крутими сходами у двір. З-за горбатої спини океану вихоплювалося огниво сонця, червона мла все дужче й дужче заливала невидиму росу неба, розгонила своїм світлом останні залишки туманів.
        Павло дивився на чистий горизонт над океаном, на яхту, що, ніби вмурована у важке скло води, непорушно стояла в бухті.
        З-за яхти виплив оранжевий човен. У ньому сиділи двоє. Передній гріб до берега, і його весла здавалися лапками довгастого жука.
        «Напевне, хтось завозив на яхту свіжу воду й харч», - подумав Павло. Він уже зняв з плеча махровий рушник і кинув його на брезентовий лежак під стріхою тенту, як з човна замахали руками. Павло із здивуванням впізнав Мері Френк. Вона була чимось збуджена.
        - Сьогодні вночі було дивовижне небо, - заговорила до Павла, тримаючись за його руку й вибираючись на місток маленького човнярського причалу. - Марк Баррет висловив припущення, що це звістка про землетрус або виверження вулкана. Я злякалася і поїхала ночувати на яхту. На воді не так страшно. Правда ж? - Мері заглядала Павлові в очі, намагаючись помітити бодай тінь тривоги на його обличчі. - На яхті, кажуть, можна врятуватися навіть під час цунамі. Я читала, як військовий фрегат «Сан-Фармін» забрало хвилею цунамі з порту й на сотні кілометрів занесло в глиб країни. У порту Кальяо майже всі загинули, а корабель уцілів.
        - Ви дуже добре вчинили, Мері, що перебралися на яхту. Однак даремне хвилювалися: після такої тиші, як сьогодні, землетрусів не буває.
        - А як ви гадаєте, Павел, наша яхта витримає в шторм? Ми ніколи не плавали на ній навіть при свіжому вітрі: Джіма дуже заколисує на хвилі.
        - Це океанська яхта. Якщо вчасно прибрати вітрила, можна випливти й з бурі.
        - Ви, мабуть, добре знаєтеся на морській справі, Павел?
        - Я виріс на воді. Колись захоплювався яхтами середнього класу.
        - Ви були справжнім яхтсменом? - просяяла Мері. - Тоді сьогодні будете капітаном «Гілеї». А чому ви раніше про це мовчали?
        - Ви ніколи не цікавилися моїм минулим, - здвигнув плечем Острожний. - Якщо ви не поспішаєте, то зачекайте. Я тільки пірну кілька разів на глибині.
        - Скупайтеся. Я посиджу тут, на причалі. Уявлятиму себе дружиною рибалки, котра чекає чоловіка з океану.
        - Це важко уявити, Мері, - холодно зауважив Павло. - Вам легше згадати недавні трагедії, ніж грати роль плакальниці на березі жорстокого океану.
        - Ви немилосердні, Павел. Чому? Так, чого доброго, ми ще посваримося, - швидко заговорила Мері. - Нам не можна забувати істину про приреченість таланту. Я дуже багато втратила, щоб загубити ще й вас, Павел. Ходімте краще звідси. Викупаєтесь увечері. Я боюся за вас, Павел! - Мері пройнялася справжнім страхом перед тим, що має статися після того, як Павло Острожний і Кукудзі Тонако піднімуться на борт «Гілеї».
        - Жінки завжди перебільшують реальну небезпеку, - відповів на застереження Павло й залишився стояти поруч з Мері, вдивляючись у чіткі обриси яхти з високими й тонкими щоглами.
        Здавалося, яхта справді прикувала увагу.
        Мері краєм ока стежила за Павлом і запитувала себе: «Про що він зараз думає? Невже здогадується про наші заміри? Якщо тільки Кукудзі не злякається і не відкриється Острожному, росіяни ніколи не вивезуть звідси таємниці гравіталу». Несподівано спитала:
        - Ви не читали інтерв’ю з містером Урбаном?
        - Останнє?
        - Так. Містер Урбан обмовився, що любить допомагати дружині, миючи на кухні брудний посуд і перучи білизну. Це бравада чи правда, Павел?
        - Кожен чоловік на землі повинен уміти поратися. Кожен, якщо він не каліка, - відповів Павло й показав на яхту: - Подивіться, як там поєдналися робота і талант! І сталося це тільки тому, що хтось узяв потрібний інструмент і витесав дерево.
        - Ви остаточно втратите себе, Павел, - поспівчувала Мері й з докором подивилася на Острожного. - Розум не може працювати так, як повинен, коли доводиться надимати жили й вергати тими ж таки пальцями всяку ношу. Треба вибирати професію вченого або докера. Бути одночасно професором і посудомийницею не випадає. Ви не тільки втрачаєте себе, Павел, ви не хочете збагнути власної трагедії фанатика з розумом генія. Ходімте снідати, сер… - Мері поволі ступила на білі дошки причалу.
        - Якби подібне сказали містер Кукудзі або місіс Тійока, я вважав би це рефлексом самозбереження, - почула Мері голос Острожного, але не озирнулася й далі йшла вузьким містком наче сновида. - Я мушу тільки подякувати за вашу відвертість і винахідливість. Якби Катя спокусилася на мільйони, то цієї розмови не було б, місіс. Чи не так?
        - Я не сприймаю вас як ученого, Павел. Ви більше схожі на Агасфера з червоним прапором над головою. Геніальною і такою ж безтямною головою, сер.
        - Доля не вибрала мене на роль цього великого пророка волі, - сказав Павло. - Але я виріс під червоними прапорами, місіс, і тому вірю, що свободу, як і талант, не можна купити. Ми з дружиною покидаємо ваш острів: мені час повертатися в лабораторію на Ранчо Доута.
        - От ми й порозумілися, - хмикнула Мері. - Але сьогодні ви ще побудете з нами, і ми зустрінемося на яхті? Шкода, якщо не побачите ритуальних танців великого племені з сусіднього острова.
        - Сьогодні ми ще ваші гості, місіс…
        - Ви квапитесь на Ранчо не тільки тому, що рветеся до роботи, Павел. Ви боїтеся за свою Кет…
        - Я завжди боюся за свою дружину. А хіба вас не хвилює доля Джіма Френка? Ви завжди спокійні за нього?
        - Я маю на увазі інше, Павел, і ви це добре розумієте. - Мері показала рукою на галявину між трьома пальмами, де Катя з Тійокою грали в бадмінтон. - Гляньте, скільки грації у вашої дружини! А ви хочете змусити Кет мити посуд…
        - Вас тільки це непокоїть? Мені здавалося, ви хочете використати Кет як принаду. Але я не хижої вдачі, місіс, а Кет завжди сама вирішувала свої справи. Тож зупинимося на останньому варіанті дружнього взаємоіснування на дистанції простягнутої руки.
        - Я хотіла вам добра, Павел, і вважаю, до цієї розмови ще не пізно повернутися, - сухо відповіла Мері.
        - Ми завтра їдемо, міс, - повторив Павло. - Гадаю, Баррет візьме нас з собою, щоб не гнати на острів ще один гелікоптер?
        - Про це ми дізнаємося завтра. Але ще треба прожити один день…
        - День неодмінно мине, - не вловивши тривоги в голосі Мері, сказав Павло. - День - не вічність, з якої вже нема вороття. День завжди минає дуже швидко. Особливо останній день перед розлукою.
        LI
        Баррет запросив Кукудзі до більярдної на короткий, як він висловився, поєдинок.
        - Це чи не єдиний вид дуелі, де кулі летять у лузу, а не в голову суперника, - скаламбурив Баррет і запропонував Кукудзі розбивати «піраміду».
        Кукудзі швидко підійшов до протилежного борту, поставив кулю на зелене сукно й коротким ударом ніби здетонував «піраміду», - дві крайні кулі опинилися в лузах.
        - Як називається ваш удар? - забуваючи про мету зустрічі з Кукудзі, поцікавився Марк. - Чесно кажучи, я не бачив чогось подібного.
        - Просто початок ланцюгової реакції, сер, - галантно вклонився Кукудзі. - Треба добре знати закон пружності й елементарну геометрію. - Кукудзі повторив удар, і дві наступні кулі, наче їх притягнуло магнітом, вкотилися у кутову й бічну лузи. - На решту партії я затрачу ще три удари, сер. Якщо ви, звісно, не заперечуєте… - Кукудзі ввігнав ще одну кулю в той кут, де стояв Баррет.
        - Слухайте, якщо це не випадок, а закономірність, то якого біса ви займаєтеся наукою? - запитав здивований Баррет. - Ви можете стати королем більярду й нажити свої мільйони, не виходячи за поріг казино. - Баррет, мов ошелешений, водив очима за Кукудзі й не міг збагнути, як той цілиться, бо знову дві кулі тихо вкотилися в лузу. - Слухайте, містер Тонако! Ставлю тисячу доларів, якщо наступним ударом вк заб’єте он ту кулю в бічну лузу.
        - Я не беру грошей, сер, - відповів Кукудзі й обійшов довкола столу, придивляючись до кулі, яку заявив Баррет. - Б’ю у середню лузу до себе, - оголосив Кукудзі й легко вдарив по кулі гумовим п’ятачком важкого кия.
        - Це божевілля, сер! - Баррет потряс у повітрі своїм києм із золотим обідком на чорному дереві. - Я запрошую вас на віллу Президента на сеанс гри з громобоями казино. Якщо ви із ста партій виграєте половину, Президент подарує вам золотого кия і оголосить вас чемпіоном світу серед професіоналів більярдної гри.
        - Я приїду на зустріч не заради кия, а якщо мені заплатять сто тисяч доларів. І тільки тоді, коли я виграю всі сто партій і закінчу кожну менше ніж за вісім ударів.
        - Ви неперевершені, містер Тонако! І я додам мільйон доларів, якщо ви сьогодні виграєте ще одну партію не тут, а в океані, де вашим суперником буде містер Острожний, - без передмови назвав ціну Баррет, як робив це завжди, виконуючи волю Президента.
        - То буде інша гра, сер, - з холодним блиском в очах сказав Кукудзі. - Про ту гру була попередня домовленість з Мері Френк. - Тонако витримав паузу й нагадав: - Гра відбудеться лише тоді, коли я зараз передам своїй дружині іменний чек на зазначену суму. Бо вона може закінчитися не так мирно, як за більярдним столом…
        - Страховий поліс у місіс Тійоки. І на значно більшу суму, сер.
        - Я вірю вам, - без тіні хвилювання сказав Кукудзі й ніжно провів пальцем по лискучій поверхні кия.
        - Візьміть його собі, - сказав Баррет. - То дуже замашний кий. Я певен, з ним вам пощастить.
        - Ні-ні, - Кукудзі встромив кий у кругле гніздечко. - Я думаю, кий журитиметься за своїм місцем. Я вірю в прикмети, сер, і візьму його після того, як увечері повернемося на острів.
        - Як знаєте, - стенув плечима Баррет. - Ваш кий - перший зліва. Там він і стоятиме. Я скажу, щоб сьогодні сюди нікого не пускали: тут витає дух вашої удачі, сер.
        - Будемо вірити, - Кукудзі рушив до дверей, вважаючи, що офіційна розмова відбулася, і тепер Баррет знає, що Тонако не відмовиться від задуму Мері Френк. - Я хочу вірити в удачу, сер, - тихо мовив Кукудзі вже з порога більярдної.
        «Боже, який талант гине в людині! - вийняв з гнізда кий, яким щойно грав Кукудзі, і поставив туди свій. - Такий талант та в мої руки: я виграв би не тільки гроші, а й крісло господаря Білого дому. - Баррет пропустив кий крізь стулену руркою долоню. - Мабуть, талант і душу дають різні боги. Боги, які ніколи не миряться, і тому людина все життя не знає спокою, як і не завжди вгадує свій талант».
        LII
        «Гілея» знялася з якоря при легкому норд-весті і взяла курс до коралового рифу.
        Кукудзґ ніби втратив здоровий глузд. Тепер навіть смерть не могла б зупинити його: він проник у каюту верхньої півпалуби, де були установки по збудженню й нейтралізації хвилі Малькольна. У цю мить Кукудзі забув про дозу повторного імпульсу, про застереження Мері Френк, що експеримент проводиться не в підземній лабораторії на Ранчо Доута, а поблизу коралових атолів безбережного океану, де вже ніхто не зупинить летючих спіралей гравіталу, що, як примара, з шаленим свистом, ревищем і громом у спалахах блискавки прокотяться через материки, залишаючи після себе стесані скелі базальтів. Кукудзі забув про все на світі…
        Павло Острожний стояв з Катею біля борту, коли яхту з силою штовхнуло назад, а попереду, на поверхні океану, закручуючи зворотну спіраль, почала рости хвиля, набираючи розгону під гострим кутом до найближчого скелястого острова, що, наче шолом мертвого лицаря, лежав на мілководді атола.
        Хвилі ще не бачили ні Павло, ні Мері, ні Баррет, ні Катя, хоча вони стояли найближче до борту, але всі, наче змовники, перезирнулися, і Павло збагнув: сталося непоправне. І сталося тому, що несподівано зник мовчазний і заклопотаний Кукудзі Тонако.
        Павло мовчки стиснув Катю за плечі й відсторонив її, підступаючи до Баррета.
        - Де ваш гелікоптер, сер? - леденіючим голосом запитав Павло й сам розпорядився, краєм ока помічаючи, як блідне Мері Френк. - На яхті залишаюся я і містер Тонако. Доки є час, містер Баррет, негайно зв’яжіться з Президентом, а він у свою чергу нехай повідомить уряд моєї країни про те, що, можливо, доведеться застосувати ядерний заряд для нейтралізації всепланетного лиха - хвилі Малькольна. У нас мало часу на роздуми, сер.
        Марк Баррет відсахнувся, ніби Павло приставив йому до горла вістря шпаги, й рвучко озирнувся. Те, що він побачив, обвіяло холодом смерті: океан, наче кобра, здіймався вгору…
        Кукудзі Тонако вистромив голову з вікна каюти й зірвав окуляри в золотій оправі. Йому здавалося, що окуляри заважають побачити все одразу, він кинув їх за вікно й побіг до дверей, щоб покликати тих, хто був на яхті.
        - Гляньте, він збожеволів! - зойкнула Тійока й сховалася за спиною Павла Острожного.
        - Я покажу їм, хто ми такі! - торжествував Кукудзі й погрожував кулаком.
        - Заспокойтеся, мій любий, - лагідно, як умів, звернувся Павло до Кукудзі. - Ви трохи передали куті меду, і нам з вами доведеться ще раз ввійти в пащу дракона. Але ж нам це не вперше, сер, - говорив Павло і йшов назустріч. Кукудзі. - Ми тільки відправимо всіх зайвих на берег, а самі вийдемо навперейми хвилі Малькольна. Зрештою, ми тепер будемо знати, як вона поводиться в природному середовищі океану.
        Кукудзі слухав Павла, і біль судомив йому губи, рука шукала і не знаходила на переніссі окулярів. Він дивився на Острожного і ніяк не міг згадати, хто з ним розмовляє і де він уже бачив цього дивака.
        - Ви не забули, як її зупинити? - раптом прошепотів Кукудзі, злякано озираючись на хвилю, що розросталася, навиваючи на себе, наче кокон шовкопряда, збурені струмені води. - Вона скоро сягне до неба.
        - Усе буде гаразд, мій любий, - усміхнувся Павло й узяв Тонако за плечі. - Ви боїтеся хвилі тільки тому, що не знаєте зворотного коду по збуренню хвилі гравіталу. Але знаю я, містер Тонако.
        - А тепер і ви його знатимете, - підказала Мері Френк. - Ви станете таким великим, як Острожний і Макларен.
        - Це правда, містер Кукудзі, - підтвердив Павло. - Жінки розуміють те, про що чоловіки ще тільки здогадуються.
        - Ви були завжди лицарем, Павел. І ми вас будемо чекати над островом Білих черепах! - уже прокричала Мері Френк, бо над яхтою завис рятівний гелікоптер.
        Кукудзі тримався за ванти з такою силою, що побіліли пальці, і тільки рожеві нігті свідчили: за теплі мотузки вчепилася жива людина.
        - Станьте біля стерна, любий мій, - попросив Павло й показав на уявну точку в просторі, куди мала підійти яхта одночасно з хвилею Малькольна. - Тримайте курс на норд-вест, а я тим часом підготую установку. Не забудьте: ми повинні йти повним ходом, містер Тонако. - Павло з веселим відчаєм подивився на хвилю, що тепер нагадувала акулу-молот з вогненними очима блискавиць. - Ми обов’язково повинні перехопити її біля острова, сер. Я мушу підрізати хвіст хвилі на темп-режимі.
        - Ви не зробите цього, - прошепотів блідий Кукудзі. - Темп-режим вимагає магнітного захисту. Тут - не лабораторія. Ви ризикуєте, Павел.
        - Я працюватиму на темп-режимі, сер, - наголосив Павло й швидко назвав п’ять цифр повторного режиму гальмівного імпульсу. - Не забудьте їх, сер, бо, можливо, вам доведеться краяти вже загальмовану хвилю на скибки. Як фаршировану акулу…
        Хвиля синім велетом дерлася в небо. У Павла вже не було сумніву, чому сюди прилетів Марк Баррет і чому вони разом з установками опинилися на «Гілеї».
        Острожний набрав код імпульсу і, тримаючи в руці сріблясту голівку мікрофона, жартівливо звернувся до Кукудзі:
        - Вам не здається, сер, що ця хвиля - знамення всесвітнього потопу?
        - І наша яхта стала рятівним ковчегом у вік атомний? - дещо роздратовано запитав Кукудзі.
        - Саме так, - не втрачав гумору Павло. - На ній врятуються два дуже мудрих фізики, які не зуміли зберегти таємницю нових енергій.
        - Я застерігав вас, містер Павел, - з тривогою обізвався Кукудзі.
        - Так, я не передбачив випадковостей, сер, і в цьому моя провина.
        - Ви не врахували, що на Ранчо Доута працювали не просто вчені. Кожен з нас був цілою державою. Ви втратили пильність, Павел.
        - Але ж ви не могли опинитися серед чужинців?
        - Ви, напевне, забули, що збурити хвилю гравіталу міг тільки той, хто знав код імпульсу.
        - Нам ніколи судитися, містер Кукудзі. Скеровуйте яхту трохи лівіше.
        - Гаразд, - відповів Кукудзі. - Я візьму лівіше, але у нас немає крил, містер Павел.
        - А хіба зараз не краще мати яхту в океані? Та ще таку, як у нас, містер Кукудзі?
        - Я приймаю вашу пропозицію, містер Павел. Це буде моя покута… - майже прошепотів Кукудзі, уявляючи себе беззахисним і маленьким у кабіні завантаженого толом літака, який уже ніколи не торкнеться колесами бетонки аеродрому.
        Кукудзі молився, як моляться камікадзе, шукаючи в морі свою ціль і свою прикриту спалахом могилу. Йому було шкода себе і Тійоки, котра любила повторювати: «Великі гроші лежать на мінному полі, і треба мати щастя не тільки дійти до них, а й повернутися назад». Кукудзі подолав у собі хвилинний розпач і гарячково почав згадувати шифр гальмівного імпульсу.
        Павло вдивлявся в широченні струмені води, що текли вгору. Блакитно-синя гора набирала кулястої форми й відпливала в чорну прірву манливого неба. «Як передчасно я став щасливим від свого відкриття», - подумав Павло, але ні жалю, ні відчаю не було в його серці.
        У цю мить синій сплеск оперезав хвилю…

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к