Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Иванова Марьяна: " Легенды Фатуны " - читать онлайн

Сохранить .
Легенды Фатуны Марьяна Иванова
        Оживают ли старые легенды просто так? Страшное проклятие раскололо некогда цветущее королевство Фатуну на три части. В давно забытой легенде говорится, что возродить его сможет чужестранка, что однажды появится там под знаменем Духа Судьбы… Семнадцатилетняя Ива никогда не выделялась среди сверстников, она вела обычную жизнь и даже не могла представить, что уготовила для неё судьба. Едва не став добычей болотных вампиров, девушка знакомится с мрачным красавцем Тене. С этого момента начинается её путь, на котором девушку ждут истинная дружба, любовь и опасные приключения. Но сможет ли она спасти королевство? Или же окончательно разрушит Фатуну, окунув её в пучину войн?
        Марьяна Иванова
        Легенды Фатуны
        «Ты всегда снился мне. Ты ведь существуешь, правда? Я знаю, ты где-то ждёшь. На самом краю бездны ждёшь меня».
        В центре старой хижины сидел старик и неторопливо вытёсывал из деревянного брусочка незамысловатую фигурку. Неожиданно его глаза закатились, а борода стала развеваться без ветра. Свечи, освещавшие хижину, то затухали, то разгорались с невиданной силой. Вся хижина затряслась, задребезжала и, едва не развалившись, - успокоилась. Глаза старика снова прояснились, борода легла на грудь.
        - О, святая Фатуна! Ты дала мне видение! Какая благая весть! Какое благое видение!
        Вскоре по всей долине Болот разнесется весть: «Старику Турану было видение!»
        Глава 1. Ива
        «Как же душно», - думала Ива, ворочаясь в своей постели. За окном стояла глубокая ночь, но духота не отпускала даже сейчас. «Интересно, кто-то ещё сейчас не спит?» Ива затаила дыхание и прислушалась. За правой стеной была комната Анжелики. Оттуда доносились щебетания птиц, раскаты грома и шум летнего ливня. Это мама настаивала, чтобы Анжелика всегда спала под «звуки природы». По её собственному мнению, это делает сон крепче и положительно влияет на внешний вид. Слева была комната Макса. Если бы он не спал, было бы слышно его музыку или игровую приставку. Комната родителей находилась с другой стороны коридора, прислушивайся - не прислушивайся - ничего не услышишь. Да этого и не требовалось, Ива точно знала, что мама спит, ведь с утра у нее будет важное собрание и она уйдет раньше, чем вся семья сядет завтракать. «Может, папа не спит?» Она поднялась с постели и открыла окно. В комнату ворвался теплый майский ветерок. «Наверно, папа тоже не спит». Перед выходом Ива задержалась у зеркала, что висело на двери. «Подумать только, это мне-то через неделю исполнится семнадцать? Выгляжу как двенадцатилетний
ребенок…» Ива откинула спутавшиеся волосы и на цыпочках вышла в коридор.
        За дверью отцовской мастерской виднелся свет. Иногда папа тайком выбирался из спальни и что-то рисовал ночи напролет. Может, мучила бессонница, а может, вдохновение любило посещать его именно по ночам. Но мама каждый раз сильно кричала, если отец вместо сна торчал в мастерской. Кричала она от убеждений, что сон священен и от желания всё контролировать, конечно же.
        - Привет, пап. Опять не спишь?
        От неожиданности отец выронил кисточку, которую держал во рту.
        - Ива? А ты почему не в кровати? Который час?
        - Я… я просто не могу уснуть. Мне душно и мысли всякие лезут…
        - Да уж, давненько не было в наших краях такой жаркой весны. Ладно, давай-ка по кроватям. Сама знаешь, что будет, если мама проснётся.
        По старой привычке, которая появилась ещё когда все дети семьи Нечаевых были маленькими, отец запер мастерскую. Конечно, сейчас уже никому не придёт в голову «дорисовать» папины картины, но мастерская всё равно всегда была под замком. Папа поцеловал Иву в лоб и отправился спать.
        - Отдыхай, милая, у тебя завтра экзамен.
        - Да, конечно…
        Уже и не надеясь заснуть, Ива поплелась в свою комнату. Ива была средним ребёнком в семье и, как ей казалось, средней во всем остальном тоже: средняя успеваемость, средняя внешность, со сверстниками отношения тоже средние. Да и особых талантов и амбиций она у себя тоже не замечала. То ли дело сестра Анжелика, которая младше Ивы на четыре года. Ей с самого рождения прочили мировые подиумы. Анжелика уже успела засветиться в нескольких рекламах на ТВ и выиграть местный конкурс красоты. Конечно, она слегка надменна и обладает взрослыми повадками, но всё же Анжелика очаровательный ребёнок и хорошая сестра. А ещё есть Макс - вся харизма семьи именно в нем. Макс очень талантлив. Он уже обучается в престижном институте, мечтает стать биологом, успешно занимается киберспортом. А его некогда школьная рок -группа давно переросла масштабы школьной подсобки, теперь их приглашают на все значимые городские концерты. Мама не в восторге от подобных хобби, но все же полна гордости за его будущую профессию.
        Ива плюхнулась в кровать и стала размышлять о завтрашнем экзамене. Нет, он не пугал её. Скорее, Иву пугали предстоящие перемены. Новые люди. Много новых людей. Выбор ВУЗа…
        Темнота, видны лишь тусклые просветы жуткого зеленого света. Я вытягиваю перед собой руки, но даже их не видно. Где я? Куда идти?
        - Сюда…Сюда….
        - Кто это?! - закричала я, но не услышала собственного голоса.
        - Сюдаааа… - настойчивее позвал незнакомый голос. - Сюдаааа!
        Я бреду во мраке, пытаясь нащупать хоть что-то. Я вижу чьи-то руки. Много рук.
        - Сюда! Сюда!
        Руки хватают меня со всех сторон. Я пытаюсь вырваться, но ноги словно повязли в болоте. Теперь меня куда -то несут. Я больше не вижу даже зеленого свечения. Тело больше не слушается, я не могу ни закричать, ни убежать. Меня засасывает болото. Я проваливаюсь…
        Ива проснулась в холодном поту и ещё несколько минут просто смотрела в потолок, не в силах пошевелиться. Перед глазами всё ещё стояла пугающая темнота, а тело словно чувствовало множество маленьких укусов. Комната… Дом… Запах яичницы… Бурчит телевизор… С каждой новой мыслью сон становился всё мутнее и мутнее, пока вовсе не исчез из памяти девушки.
        В коридоре пахло папиной фирменной яичницей. Вообще, папа готовил отвратительно, да и не особо-то он любил это дело. Но кроме него в семье никто больше не готовил, поэтому на отцовские кулинарные «шедевры» особо никто не жаловался. Мама уже стояла у выхода и раздавала указания домочадцам:
        - Виктор, Анжелике сегодня никак нельзя опаздывать, помнишь?
        - Мила, все будет хорошо, ты меня знаешь.
        - Анжелика, - продолжила мама, - передай этой недотёпе Инге, что тебе не нужно делать такие крупные локоны, это давно не модно. Ива… Боже, какая же ты бледная.
        Ива ничего не ответила, чаще этого она слышала только своё имя.
        - Макс, а ты… Где Макс? Он ещё не вставал? Виктор, Макс всё ещё спит?!
        - Успокойся, Мила, Макс не ночевал сегодня дома.
        - Что? Мой сын? Мой сын уже не ночует дома! - Мама демонстративно схватилась за голову. Аккуратно, чтобы не испортить укладку.
        - Мила, успокойся, Максим взрослый и ответственный молодой человек. Ты, кстати, не опаздываешь?
        - Ой! Конечно, опаздываю! - Она пикнула кнопкой автозапуска на брелке. - Всех люблю, хорошего дня!
        Звонко цокая каблуками, мама выбежала в подъезд, а остальное семейство уселось завтракать.
        ***
        Чуть дальше по дороге шел ремонт асфальта. Машины медленно объезжали рабочих, поэтому образовалась небольшая пробка. Отец постукивал по рулю в такт музыке по радио. Анжелика сидела на заднем сиденье, слушала в наушниках уроки французского и коряво повторяла слова. Ива скучающе смотрела в окно.
        Неожиданно воздух стал тяжелее, у девушки потемнело в глазах. Ива вжалась в сиденье от внезапного чувства тревоги. Черный дым окутал машину. Где-то на горизонте мерцало зелёное свечение. Анжелика и отец вели себя как обычно. «Неужели никто ничего не видит?». Они почти подъехали к школе, а черный дым становился только гуще.
        - Папа! Что происходит?
        Отец ничего не слышал и как ни в чём не бывало парковал автомобиль. «Я не слышу свой голос!» Из глаз девушки хлынули слезы, дыхание стало очень частым. Заметив странное поведение сестры, Анжелика стащила наушники.
        - Что с тобой? Пап! Иве плохо!
        Сама Ива не услышала сестру, она замерла от страха, ожидая, что вот-вот её схватит рука, тянувшаяся прямо сквозь дверь.
        - Все в порядке? - отец открыл дверь, у которой сидела Ива. Та, опешив, крутила головой по сторонам: всё вокруг снова стало привычным. Никакого зеленого свечения, черного дыма и жуткой руки. Она снова смогла двигаться.
        - Па…па…Мне… Меня тошнит.
        Ива приводила себя в порядок в школьной уборной. Выглядела она ещё бледнее, чем обычно. Хвостик каштановых волос растрепался и выглядел неряшливо. Забрызганные водой рубашка и сарафан тоже не добавляли образу элегантности. Но мысли её были заняты другим. «Неужели мне всё это привиделось? Я схожу с ума?» У выхода из туалета Иву встретили встревоженный отец, Анжелика и школьная медсестра. Последняя привела Иву в свой кабинет и осмотрела.
        - Ну что ж, на мой взгляд всё в порядке.
        - У меня, конечно, нет медицинского образования, - нервно бросил отец, - но, по-моему, это далеко не нормально.
        - Успокойтесь, - улыбнулась медсестра, - это обычный стресс. Девочка наверняка просто переволновалась из-за экзаменов.
        - Я всё же хочу, чтобы вы…
        - Папа! - перебила Ива. - Мне лучше, правда!
        «Не хватало, чтобы об этом узнала вся школа или, что ещё хуже, - мама».
        - Уверена? - Папа нахмурил брови. Ива кивнула и заставила себя улыбнуться. - Хорошо. Тогда я заеду за тобой в 15:00. Удачи на экзамене.
        - Спасибо, пап.
        ***
        Ива сидела на бордюре у школьной парковки. На часах уже было 15:20, но отца всё ещё не было. Экзамен прошёл на удивление легко и быстро. Затуманенные мысли неожиданным образом прояснились, а все тревоги забылись. Просто карандаш. Листок. И задачи, которые казались таким пустяком по сравнению с тем, что заботило Иву. А сейчас она уже полчаса ждала отца под палящим солнцем.
        - Привет. Ты как? Слышал, тебе было плохо с утра? - Над Ивой нависла тень. Подняв глаза, она увидела Игоря.
        - Да всё в порядке, просто слегка устала.
        - Ну ты даешь, подруга! - Он сел рядом и шутливо толкнул её локтем.
        Игорь всегда хорошо относился к Иве. Это ей нравилось, и он ей тоже нравился. В младших классах они сидели за одной партой и часто бывали друг у друга в гостях. Но в старших классах всё всегда становится сложнее. Игорь неожиданно из маленького пухлощекого мальчишки превратился в высокого и стройного юношу. Голос у него сделался низким, а говорить он стал томно и прерывисто. Единственное, что осталось неизменным - его золотые локоны, чуть спадающие на глаза. Теперь у него были другие интересы. Он нравится девчонкам и дружит с ребятами постарше. После школы он ходит с ними в экстрим парк. Понятное дело, что ему больше дела нет до Ивы.
        - Чем летом будешь заниматься? - спросил он.
        - Не знаю. Поеду куда-нибудь с семьей, - пожала плечами Ива. - Но это будет в июле. А пока буду просто слоняться без дела.
        - Как скучно, - улыбнулся Игорь. - Надо бы взять тебя под крыло. Хочешь пойти сегодня со мной в парк? Научу тебя на скейте кататься.
        - Не уверена, что понравлюсь твоим друзьям, но я бы хотела пойти.
        - Шутишь? Да они такой клевой девчонки сроду не видали!
        - Ладно, уговорил, - засмеялась Ива.
        - Тогда вечером позвоню?
        - Да.
        - Ну, до встречи! - Игорь махнул рукой и присоединился к шумной компании, стоявшей у главного входа.
        Ива не скрывала улыбку. «Как было бы здорово снова дружить с Игорем», - радостно думала она.
        - Чего лыбишься, дура?
        Ива запрокинула голову. На этот раз над ней стояли две самые мерзкие девчонки на свете: Катя и Таня. Катя была выше и стояла, скрестив руки на груди, а Таня поставила руки на талию и нервно топала ногой.
        - О чем ты говорила с Игорем? - спросила Катя, надувая и лопая пузыри из жвачки.
        - А вам что за дело?
        Понятно, думала Ива, стоило Игорю поговорить со мной, как у этих мегер проснулась ревность. Они попытаются довести меня до слез, главное - игнорировать их.
        - Если спрашиваем, значит, есть дело, - вступила Таня.
        В кармане Ивиной сумки завибрировал телефон. Она отошла от одноклассниц подальше, давая понять, что разговор окончен и достала телефон, чтобы прочитать сообщение.
        «Прости, задержали на родительском собрание
        в модельной школе Анжелики. Доберешься домой сама?
        Целую. Папа».
        Можно было и догадаться, подумала Ива, снова Анжелика на первом месте. Но после разговора со старым другом настроение ей не могло испортить ни это, ни злобные девки, всё ещё о чем-то шептавшиеся за её спиной.
        - Ива, как насчёт того, чтобы освежить прическу?
        Ива уже решительно шла к воротам парковки, стараясь не воспринимать насмешки Кати и Тани. Как вдруг одна из девчонок вцепилась в растрепанный хвостик Ивы и лёгким движением почти намертво впечатала в него изрядно пожеванную жвачку.
        Поняв, что произошло, Ива тут же попыталась избавиться от жвачки. Но та только сильнее увязала в каштановых локонах.
        - За что вы так? - тут же расплакалась Ива. Но ей не ответили. Одноклассницы, звонко смеясь, уже бежали прочь.
        Ива снова стояла у зеркала в школьной уборной - пришлось вернуться, чтобы умыть красные от слёз глаза и избавиться от злосчастной жвачки.
        - Всё хорошо, всё хорошо… - повторяла она. - Они ещё получат по заслугам.
        Дверь приоткрылась и в туалет зашла Таня. Но выглядела она уже не так задиристо, как совсем недавно. «Вот только её не хватало», - подумала Ива и продолжила вычёсывать жвачку из волос.
        - Ива, ты прости, я не хотела. Это всё Катя, она на себя не похожа становится, когда дело касается Игоря.
        Ива молча наблюдала за Таней через зеркальное отражение, она ей нисколько не верила.
        - Хорошо-хорошо, прощаю. Только оставь меня одну.
        Но вместо этого Таня подошла почти вплотную:
        - Ты не понимаешь. Ты ведь совсем ничего не понимаешь. - Глаза Тани заблестели от слез, вид сделался совсем тревожным. - Она способна на ужасные поступки! Если я не буду её подругой, она, наверное, убьет меня…
        Ива бросила вычёсывать волосы и повернулась лицом к однокласснице:
        - Тань, а чем я могу помочь?
        - Да чем ты мне поможешь? Просто прости за эту глупую шутку, я не со зла. Давай я помогу тебе, а?
        Ива снова стояла лицом к зеркалу, а Таня что-то делала с волосами.
        - Если она так агрессивна, как говоришь ты, то стоит обратиться за помощью, пока она бед не натворила.
        - Бед? - недобро улыбнулась Таня. - Что ж, спасибо за совет и понимание, Ива.
        - Разве это сов… - Ива застыла на полуслове, увидев в зеркале, как что-то блеснуло в руках Тани.
        Противное клацанье швейных ножниц, казалось, разлетелось эхом по опустевшей школе. Осознание происходящего не сразу дошло до Ивы. Как только она пришла в себя - попыталась отскочить в сторону и оттолкнуть от себя Таню. Но было поздно, несчастный хвостик уже падал на пол с неестественной тяжестью. Оставшиеся волосы рассыпались на голове Ивы, которая, не моргая, смотрела на себя в зеркало.
        Откуда-то появилась хохочущая Катя, Таня тоже засмеялась. Они смеялись над Ивой, дрожащей, доверчивой, растоптанной.
        Смех девушек ещё долго доносился из коридора. А Ива так и стояла, не в силах поверить, что это не сон. «За что? За что?» Вот и всё, густая копна вьющихся волос было единственным, что делало Иву похожей на девушку. Теперь в зеркале стояла невысокая, плоская девчушка с мальчишескими волосами, детское лицо окропляли еле заметные веснушки.
        Чем больше мыслей приходило в голову, тем дальше ей хотелось бежать. И она побежала. Побежала так быстро, как не бегала даже на зачетах по физкультуре. Вниз по лестнице. Потом прочь со школьной территории. Теперь ей не познакомиться с друзьями Игоря, они только посмеются над ней. А мама? Мама схватится за голову и прибежит в школу и устроит такой скандал, который ещё не видели стены старой школы.
        От непрекращающихся слёз Иве было плохо видно, куда она бежала, да она не очень-то и смотрела. «Ну почему папа не забрал меня? Почему Анжелика всегда на первом месте? Почему я? За что мне это?»
        А дальше был свет фар, визг тормозов, людской гул. Несясь без оглядки, Ива не заметила, как выбежала на оживлённый перекресток. Ехавший в своей недавно купленной легковушке молодой парень не сразу заметил заплаканную девочку, неожиданно выбежавшую на дорогу…
        Больно…Что случилось? Почему я лежу? Почему вокруг меня люди? Почему небо зелёное? Всё тело словно резиновое… Кто-то протягивает мне руку, чтобы помочь встать. Мне не по себе от этой руки. Но никто больше не хочет помочь, а мне нужно домой. Поскорей бы прийти домой… Я протягиваю руку в ответ. Меня тянут, а я всё никак не могу встать. Меня тянут. Поскорей бы прийти домой…
        Глава 2. Дух Судьбы
        - Дух Судьбы? Девчонка из глупого мифа? Ты уверена, Гаурия? - Сима, гордый предводитель воинов Вод, беспокойно ходил вокруг жены, лежавшей в своей постели - гадание всегда отнимало у неё много сил.
        Видение было не только у неё. Стало известно, что личная провидица правителя Горольда с Земель предсказала появление в Болотах девушки под знаменем Духа Судьбы. Поэтому Горольд отдал приказ Симе отправиться на её поиски.
        - Что ж, Гаурия, приказ есть приказ и я отправлю нескольких людей на Болота. Но меня этой чушью не проймешь.
        - Успокойся, Сима. - Гаурия взяла мужа за руку. - Всё складывается как нельзя лучше. Это наш шанс. Вот увидишь…
        А тем временем и сам правитель Горольд послал своего лучшего лорда на Болота. Земли, Воды и Болота - три части одного мира бросились на поиски Духа Судьбы, чтобы свершить судьбу свою собственную.
        ***
        Ива просыпалась от прохлады и сырости. Сознание возвращалось, но глаза открывать она не спешила. Всё тело ломило от боли. Съежившись, она попыталась нащупать своё одеяло, но его не оказалось, как не оказалось кровати, дома, да и МИРА в целом.
        Еле открыв глаза, она обнаружила себя лежащей посреди поля. Не такого поля, где махровая трава и растет земляника, а посреди грязного, рыхлого, наполненного уродливыми кустами. Чуть поодаль находилось непроходимое болото, а со всех сторон виднелись холмы. Иве думалось, что это сон. Просто быть не может, чтобы она невероятным образом оказалась одна в таком месте.
        «Школа, потом я бежала, потом резкая боль, я упала, и кто-то протянул мне руку… Но что произошло дальше? Почему я не дома?»
        - Да что сегодня за день то такой? - всхлипнула она.
        Вдоволь наплакавшись, девушка обнаружила, что это ей никак не помогло. Тогда, на свою беду, она решила забраться на самый высокий холм, надеясь, что сможет увидеть с его высоты город. Она не могла знать, что навстречу ей шёл воин из Вод, отправленный Симой на поиски Духа Судьбы. Тот рыскал без особого энтузиазма, разделяя скептицизм своего предводителя, но завидев внизу холма человека в странной одежде, обрадовался. Не важно Дух Судьбы это или нет, найдя хоть кого-то подозрительного, можно будет наконец убраться из этих гиблых мест.
        - Эй! Там, внизу! Стой на месте!
        Услышав крик, Ива запрокинула голову и увидела быстро спускающегося к ней человека. Мужчина на вид был высоким и крепким, его торс был обнаженным, а на плечах красовались какие-то доспехи, украшенные чешуйчатым узором из красивого фиолетового камня. Такие же доспехи прикрывали пах, а на ногах были массивные сандалии.
        - Простите, вы не знаете, как попасть в город? - махала руками Ива, радуясь, что смогла повстречать хоть кого-то.
        - Если ты Дух Судьбы, я схвачу тебя по приказу правителя Горольда и моего предводителя! - грозно прокричал воин.
        «Что он говорит? Что это за язык? Я ничего не понимаю».
        - Я вас не понимаю, сейчас я поднимусь поближе!
        И она побежала навстречу воину. А тот, почувствовав угрозу, выхватил фиолетовый меч и рванул на неё.
        «Да что он делает?»
        Ива с визгом понеслась обратно с холма. А воин бросился вдогонку, что-то угрожающе крича на своём непонятном языке. Так они добежали до топей. От кары фиолетового меча девушку спасла сомнительная удача: уже изрядно выбившись из сил, она не могла больше спасаться бегством, и сиганула в камыши, но тут же провалилась в глубокую яму, притаившуюся за ними.
        Яма с лёгкостью могла бы превратиться в ловушку, из которой ей некуда было бы сбежать от разъярённого мужчины. Но камыши, словно немые благодетели, скрыли от посторонних глаз яму и Иву вместе с ней. Полный уверенности, что беглец где-то впереди и пытается скрыться в сумерках, воин промчался мимо камышей и ямы, ничего не заметив.
        Едва отдышавшись, Ива начала всхлипывать. Что же ей теперь делать? Звать на помощь она боялась, ведь опасный мужчина мог услышать и вернуться. Ещё никогда в жизни ей не было так страшно. «Мама, папа, где вы? Почему не заберёте меня отсюда?»
        Девушка посмотрела на небо, оно было затянуто свинцом. Начало смеркаться. Иву пугала перспектива провести ночь в сырой яме посреди болот, и она вскарабкалась наверх. Получилось это, правда, отнюдь не с первого раза: почва была глинистой, руки вязли и тонули, но никак не могли зацепиться. Выбравшись, несмотря на недавнюю неудачу, она всё же решила взобраться на самый высокий холм.
        Теперь, когда за ней никто не гнался, Ива осознала, как сложно передвигаться по этой земле, ведь ноги увязали в глине, а от налипшей грязи они стали очень тяжёлыми. Просто невероятно, что ей удалось сбежать от крепкого мужчины в таких условиях.
        Злость и обида зарядили её небывалой решимостью, и она быстро поднялась на вершину холма. С такой высоты долина просматривалась очень далеко, но ничто не намекало на огни города. Где-то вдали виднелись верхушки хижин и, кажется, даже было видно костры. «Ага, значит, там какая-то деревня», - с надеждой подумала Ива. Но пока она спускалась вниз, её решимость тихонько таяла.
        - А вдруг там живут люди, которые тоже попытаются убить меня фиолетовым мечом? - бормотала она под нос. - Но назад нельзя. Там только болота. Если и искать дорогу к дому, то через этот путь.
        С другой стороны холма стояла одинокая избушка. Туда-то Ива и направилась за помощью, не видя больше вариантов по спасению.
        Покосившаяся хижина совсем не была похожа на дом в деревне бабушки Ивы. В ней не было ни окон, ни печной трубы, и создавалось впечатление, что построение готово рухнуть от любого прикосновения. Набрав полную грудь воздуха, Ива постучала в предполагаемую дверь.
        - Эм… Простите, тут кто-нибудь есть? Мне нужна помощь…
        Ответа не последовало, и Ива робко толкнула скрипучую дверь. Горница оказалась пустой и тёмной. Вдоль стен были расставлены скамейки, на полу валялись непонятные вещи, а самый дальний угол был отделен занавеской. Немного потоптавшись на месте, Ива всё же шагнула внутрь. Там оказалось довольно прохладно и сильно пахло сыростью, вряд ли этот дом могли использовать в качестве жилья. Внимание Ивы привлекла одежда, неряшливо лежавшая на скамейке. В сухой и на вид тёплой одежде было бы легче искать помощи. И потом, если это место такой глухое, что люди презирают чужаков, то неплохо бы сходить за местного, решила она.
        Коричнево-зелёная рубашка оказалась невероятно большого размера, Иве пришлось туго подпоясаться. А сшитые из этой же ткани штаны Ива подвернула почти вдвое. Смотрелось ужасно нелепо, но Ива не могла не отметить, что в этой одежде было гораздо теплее. А вот обуви, увы, никакой не оказалось, пришлось остаться в своих перепачканных босоножках.
        С холма расстояние до деревни казалось намного короче, чем было на самом деле. Ива шла уже не меньше часа, но так и не смогла дойти до неё. Небо становилось всё темнее, а тропы всё непроходимей. То тут, то там слышалось какое-то рычание, пробегали непонятные тени, воздух стал совсем влажным. Не разрыдаться Иве помогало непреодолимое желание спастись. Спастись во что бы то ни стало. Только бы не исчезнуть навсегда в этих холодных болотах, только не сдаться, не дать слабину. Скоро будет деревня, там люди, кем бы они ни были, где бы ни была Ива - это лучше, чем рыдать, лежа в яме среди камышей.
        - Ххххщщщаааа…
        Вдруг земля под ногами начала шевелиться и подниматься. Через мгновение над Ивой уже возвышался гигантский червь, хотя червем его было назвать сложно: из предполагаемой, безглазой головы торчали и извивались маленькие щупальца. «Мне конец, на этот раз мне точно конец, - мелькало в голове Ивы, - Что это за чудище?!»
        Первые попытки спастись от монстра оказались тщетными, он ловко извивался вокруг мечущейся девушки. В конце концов, его щупальца удлинились и впились в запястья Ивы, словно огромные пиявки.
        Она было позвала на помощь, но кто мог помочь ей в такой глуши? В глазах темнело то ли от неимоверного ужаса, то ли от того, что эта тварь сосала кровь. Сил на крики уже не оставалось, и Ива молча упала на колени. Только руки, удерживаемые ужасными щупальцами, так и остались задранными к верху.
        Когда Ива уже прощалась с жизнью, щупальца неожиданно ослабли. Голова червя вдруг оказалась перед самыми коленями девушки - она была отрублена. Огромная туша неведомой твари тут же рухнула и в сумерках слилась с землёй. На месте червя вырос человек, сидевший верхом на коне.
        Мужчина в седле был бледен, как фарфоровая кукла, длинные тёмные волосы аккуратно лежали на плечах. Чёрные, как самая бездонная пропасть глаза равнодушно смотрели на Иву. В руках он держал меч с фиолетовым лезвием, которым и был повержен червь.
        - Кто ты? Ты из Болот? Зачем ты забрался сюда в такое время?
        «Его речь… Он говорит, как тот мужчина», - с тревогой подумала Ива.
        - Отвечай, когда стоишь перед спасшим тебе жизнь лордом с Земель.
        «Что он говорит? Не понять ни слова. Если я заговорю, он поймет, что я несметная и погонится за мной, а у меня не хватит сил даже встать с колен». Девушка, сама того не замечая, расплакалась.
        - Почему ты молчишь? Ты немой? Ясно. - Спаситель наконец отвёл пристальный и в то же время равнодушный взгляд. - Беспризорник из Болот, значит? Ты вернёшь мне долг, став моим слугой.
        Ива продолжала всхлипывать, не понимая ни слова. Единственное, в чём она была уверена - тон спасителя не был угрожающим.
        - Если ты не заткнёшься, я отрублю твою башку, - всё так же безучастно произнес Тенеброн и одним движением усадил Иву в седло за собой. - Не думай, мальчишка, что так и будешь ездить в одном седле со мной, но я поскорее хочу убраться отсюда. Давай, Крон, - он хлестнул своего коня, - нам больше нечего здесь делать, провидица Горольда ошиблась…
        Ива не знала, кто этот человек и куда он её увозит, но силы покинули её, а глаза слипались от усталости. Она уткнулась носом в шелковистые волосы юноши, обхватив его руками. От него исходило тепло - человеческое тепло. Значит, он человек, а пока это самое главное. Сейчас Ива уснёт, убаюкиваясь цокотом копыт, а когда проснётся - будет дома, в своей постели. А если нет, то она будет искать путь домой. Но это всё потом. Пока она засыпает, зная, что прижимается к живому человеку.
        Глава 3. Неувядающий
        Итак, с момента, как я попала в это место, я говорю только с сама собой, да и то мысленно… С тех пор, как Тенеброн (именно так зовут моего спасителя и ныне господина) привёз меня в свой замок, прошло много дней. Точно не могу сказать месяц или меньше… В этом месте, как и в моём привычном мире, день сменяет ночь, но календарей тут никто не ведёт, а если и ведёт - мне он неведом.
        Я по-прежнему не могу разобрать местную речь, но уже знаю несколько слов и распознаю имена. Так же я понимаю, что меня считают немым мальчиком и моё новое имя Киту.
        Сам Тене суровый, но молчаливый, он очень нелюдим, и я не знаю, как он проводит своё время, а ещё он часто куда-то уезжает. Дни я провожу с весёлой женщиной по имени Рита. Она занимается хозяйством во владениях Тене: готовит еду, следит за чистотой, стирает и шьёт. Я во всем ей помогаю, хотя почти ничего не делаю, как положено. Рита очень добрая. Первые дни, когда я только и делала, что ревела в своей новой спальне, она не заставляла меня работать, а только приносила еду и что-то нашёптывала на своем таинственном языке, гладя меня по голове. Иногда, когда мне становится совсем невмоготу, я бросаю всё и бегу к Рите, чтобы уткнуться в её плечо и немного поплакать. А вечерами, когда вся работа уже сделана, она иногда зовёт меня в свою комнату, даёт выпить какой-то отвар и читает не то молитву, не то заклинание. После этого она показывает на рот и вопросительно смотрит. На это я только пожимаю плечами, а она расстроенно падает на стул, но вскоре подскакивает и машет рукой, словно говоря: «Не беда, в следующий раз получится!» В общем, без Риты мне было бы здесь совсем туго.
        Ещё один житель замка - пожилой, но крепкий мужчина по имени Нарин. Он ухаживает за конюшней и следит за состоянием замка, если что-то ломается - ремонтирует. Он не такой весёлый, как Рита, и часто ходит с печальным видом, но он тоже добр ко мне. Иногда он достаёт из кармана яблоко и, протерев его рукавом, с улыбкой протягивает мне, а затем уходит, не проронив ни слова. Тогда Рита обычно качает головой и что-то говорит, словно жалея его.
        Снаружи замок обнесён высоким каменным забором. Пытаясь понять своё местонахождение, я как-то забралась на него и обнаружила, что мы находимся на высоком холме, который огибает звонкий ручей, а вокруг луга, усеянные цветами. Очень живописно! Признаться, и погода здесь всегда солнечная, а небо голубое-голубое. Совсем не похоже на те болота, в которых я оказалась в свой первый день. Кажется, далеко внизу простирается город. Тихим утром можно услышать людской гул, доносящийся оттуда. Мне страшно хочется вырваться и как следует рассмотреть этот город, но пока я даже разговаривать боюсь, чтобы никто не догадался, что я не из этих мест. Не знаю, как долго я смогу это скрывать, но пока голубая рубаха, выданная Ритой, сидит на мне, как на обычном мальчишке, я буду Киту, немым прислугой.
        Знать бы, как вернуться домой… Должно быть, родители уже вовсю ищут меня. А зная свою маму, скажу, что она обыщет каждый уголок на планете и найдёт даже такое глухое место, как это. А пока же я буду придерживаться местной самобытной жизни.
        Кажется, я слышу зов Риты и Нарина. Тене сегодня снова куда-то уехал и раз у нас выдался свободный день, мы хотели сходить к ручью.
        - Опять ты в облаках летаешь, Киту? - Дверь в комнату распахнулась и на пороге возникла Рита, слегка тучная, немолодая женщина. - Давай-ка поторапливайся, вечером нужно будет готовить ужин.
        Ива быстро соскочила с кровати и задула свечу, которую приходилось зажигать и днём, ведь в её комнате не было окон, а потом выбежала вслед за Ритой.
        Остаток дня у ручья проходил весело и беззаботно. Ива грелась на солнце, опустив ноги в прохладный ручей. Нарин расстелил полотно и выложил фрукты, прихваченные с собой из замка. Немного перекусив, Рита принялась полоскать бельё, а Нарин начал что-то усердно вытёсывать из найденного сучка. Оставшись без дела, Ива пошла гулять по пёстрому от обилия цветов лугу.
        «Вот это красотище!» Внимание девушки вдруг привлёк ярко-розовый цветок. Его лепестки были словно выкрашены люминесцентной краской. Такие цветы Ива не встречала ни у бабушки в деревне, ни в учебниках биологии. Недолго думая, она сорвала его и принесла Рите, чтобы поделиться увиденным.
        Рита громко ахнула и выронила из рук белье.
        - Негодный ты мальчишка, зачем ты сорвал Виенту?! Нам запрещено это делать, разве ты не знаешь?
        «Почему Рита негодует? Может, цветок ядовит?» Подумав об этом, Ива машинально швырнула его в сторону.
        Рита снова ахнула:
        - Киту, Киту, дуралей ты мой! Нельзя же так с Виентой. - Она подобрала цветок и вложила его в руку Ивы. - Только знать может носить этот цветок на себе. Но раз ты его сорвал, пусть он будет твоим оберегом, носи его под одеждой и никому не показывай. Ты ведь знаешь, что Виента никогда не увядает?
        Ива смотрела на Риту, та редко разговаривала таким тоном, значит, дело серьёзное. Ива поняла, что цветок следует оставить у себя, но никому не показывать. Она кивнула. Рита по-матерински обняла Киту.
        - Эй, Нарин, сворачивай свое ремесло, да пошли домой.
        Вечером Ива устало плюхнулась в свою кровать и, спустя мгновение, уже была готова провалиться в сон. Но в комнату вошла Рита, что-то задорно напевая себе под нос. Она принесла с собой кувшин с уже известным Иве ярко-розовым отваром.
        - Киту, мальчик мой, это моя седьмая попытка. Если и в этот раз не получится, боюсь, я не смогу ничем помочь…
        Ива послушно выпила травяной отвар и стала прислушиваться к словам Риты. Но в очередной раз не могла ничего разобрать. Какая-то белиберда, непонятные звуки и интонации. Между тем Рита самозабвенно повторяла несколько строк снова и снова. Снова и снова. Она вся вибрировала и в какой-то момент Ива даже испугалась. «Хватит, пусть она прекратит! Что она говорит? Что это ещё за «невинная душа» и «святая фатуна»?» - подумала Ива и тут же обхватила лицо руками. «Я поняла речь Риты! Невероятно! Так вот что это было? Она пыталась излечить меня от немоты, а получилось так, что теперь я могу понимать местную речь?»
        - Рита! - наконец выкрикнула Ива и чуть вздрогнула, так давно она не слышала собственный голос.
        Рита всплеснула руками:
        - Получилось! Получилось! Нарин, скорей иди сюда! Наш Киту заговорил!
        Нарин, который жил в одной из соседних комнат, не мог не услышать громкоголосую Риту и тут же прибежал на зов.
        - Смотри, наш парнишка заговорил!
        У всех на глаза выступили слезы. Какое-то время они молча обнимались, словно самая обычная семья, забывая каждый какую-то свою боль.
        Тенеброн вернулся на следующий день. Прислуга встречала своего господина у ворот. Нарин сразу же повёл Крона в конюшню, а Рита протянула Тенеброну кувшин с прохладной водой.
        - Господин Тене, а у нас радость, Киту заговорил! - сообщила она, пока Тене утолял жажду.
        Лорд скинул плащ и холодно осмотрел Иву:
        - Замечательно. Ванна готова?
        - Да, господин. Киту поможет вам.
        Рита наклонилась к Иве:
        - Вот теперь у тебя есть возможность пообщаться с Тенеброном. Но не досаждай ему особо, он у нас не из болтливых, - подмигнула она и отправилась накрывать на стол.
        Ванная комната в замке совсем не была похожа на тесную ванную в квартире Ивы. Скорее, она напоминала небольшой бассейн, под которым располагалась печь, нагревающая воду. Здесь было принято, чтобы господина или же госпожу омывали слуги, но, разумеется, Тене не выносил этого и никому не позволял прикасаться к себе. Ива бросила в воду приготовленные лепестки цветов и добавила несколько капель душистого масла.
        - Чем вам ещё помочь? - спросила она, раскладывая чистые полотенца.
        - Ничем. Уходи… Хотя подожди. Подойди ко мне.
        - Д… Да, господин, - промямлила Ива, чувствуя, как сердце уходит в пятки.
        - Помоги мне снять это, - он указал на наплечные фиолетово-зеленые доспехи.
        Ива тяжело вздохнула и принялась за работу. Ей пришлось встать на носочки, чтобы дотянуться до плеч Тене. К тому же она совершенно не понимала, как следует снимать доспехи. Но Тене продолжал терпеливо ждать, пока она неуклюже прыгала вокруг него. Сняв один наплечник, Ива еле удержала его в руках - таким тяжёлым он был. Второй доспех она сняла гораздо быстрее, но всё же не удержала его в руках. Неизвестно, что было бы, если бы Тене вовремя не подхватил его. Скорее всего, ничего страшного, на то он и доспех, но лорд наверняка бы рассердился. Черную шерстяную водолазку, слегка корчась, Тене снял сам и кинул Киту. Без развевающегося плаща и массивных наплечников он не выглядел таким уж большим и суровым: тонкий торс, жилистые руки - он казался обычным юношей. «Но разве обычные юноши живут в замках и отрубают головы гигантским червям?» - пронеслось в голове Ивы.
        - Пусть Рита починит её. А теперь ступай.
        - Да…
        Тене отвернулся, и Ива увидела свежую, ещё кровоточащую рану на его спине.
        - Господин, у вас же…
        - Ступай! - перебил он Иву.
        Ива хотела сказать что-то ещё, но холодный взгляд Тене спутал все мысли.
        «Поэтому он не мог снять доспехи сам? Ему было больно…»
        ***
        - Ну, не томите, рассказывайте, нашли ли что-то в Болотах? - Рита кружила вокруг стола, то подставляя новое блюдо, то подливая вино господину.
        Ива стояла в углу зала и не сводила глаз с Тене. Она всё размышляла, что же он ищет в ужасных Болотах, подвергаясь нападению уродливых монстров. В том, что его ранил именно огромный червь, она ни капельки не сомневалась.
        - Нет, Рита. В Болотах ничего нет, Горольд хочет, чтобы я искал девчонку из детской сказки. Совсем ослаб умишком, идиот.
        - Ох, до чего же жаль… А было бы так славно, если бы предсказание оказалось правдой. Вся Фатуна снова бы зацвела!
        Тене, склонившись над тарелкой, вдруг начал мрачно подхихикивать:
        - Неужели ты думаешь, что Духа Судьбы ищут, чтобы возродить Фатуну?
        - Но ведь эта девушка именно для этого и должна появиться здесь? - растеряно упала на стул Рита.
        От таких разговоров Иве стало не по себе. Теперь, понимая их речь, она ещё больше запутывалась.
        - Занимайся своими делами, Рита. - Тенеброн недовольно забарабанил пальцами по столу, Ива только теперь заметила до чего же у него длинные и острые ногти.
        Женщина собрала грязную посуду и отправилась на кухню, что-то возмущённо бурча под нос.
        Свечи, освещавшие столовую, уже прогорели и Тене остался ужинать в полумраке. Иву и вовсе нельзя было разглядеть в тёмном углу.
        - Кстати, Киту, - заговорил Тене, не поворачиваясь к ней лицом. - Завтра рано утром ты отправишься со мной во дворец правителя Горольда. Так что, на твоём месте я бы не торчал здесь без дела, а постарался бы выспаться.
        - Уезжать? Но зачем? А Рита и Нарин поедут с нами?
        - Тот, кто задаёт много вопросов, становится добычей болотных вампиров, - ядовито ухмыльнулся лорд.
        «Болотные вампиры… Это те твари, что чуть не убили меня? Да как он… я думала, он благородный, а он издевается!»
        Ей вдруг страшно захотелось дать ему пощёчину. А потом отыскать Таню и Катю и заставить извиняться за всё зло, что они ей причинили. Позвонить родителям и сказать, как сильно она обижается, когда они отодвигают её на второй план. Но вместо этого Ива молча всхлипывала на кухне, пока Рита мыла посуду.
        - И чего ты тут ревёшь, как сопливая девчонка? - Рита склонилась над Ивой и вытерла слёзы грязным фартуком.
        - Не хочу! Не хочу никуда с ним ехать! Он злой, противный! Хочу здесь, с тобой и Нарином…
        - Ну-ка, посмотри на меня, Киту! И вовсе тут незачем реветь. Во-первых, это всего лишь на несколько дней. А во-вторых, неужели ты так и хочешь прожить всю жизнь в прислугах? А если Тене берёт тебя с собой - это хороший знак! Может, он собирается отдать тебя на учебу или ещё чего? Это такой шанс, Киту! - В глазах Риты проблеснула грусть. - Это мы уже старые и должны благодарить судьбу только за то, что живём в процветающих Землях. А у тебя тысяча возможностей! Поезжай завтра с Тене в город, вот увидишь, твоя жизнь сильно изменится.
        «Как же она может измениться сильнее, чем сейчас?» - думала Ива, лёжа в кровати и крутя в руках прекрасный розовый цветок, который за два дня нисколько не увял.
        Глава 4. Дворцовые обитатели
        С первыми лучами солнца Тене и Киту собрались в путь. Иве было жаль покидать породнившихся ей Риту и Нарина, но уехать в город, а тем более к какому-то правителю Горольду - это хороший шанс побольше узнать об этом месте, а значит, приблизить своё возращение домой.
        «Никогда бы не подумала, что абонемент на конные прогулки, который подарили родители на пятнадцатилетие, может мне так пригодиться», - подумала Ива, забираясь на длинногривого белого коня.
        - Береги себя, Киту! Счастливого пути! - махала вслед Рита. Нарин просто смотрел вдаль со светлой грустью.
        Ива окинула их тёплым взглядом и поплелась за тёмным силуэтом Тенеброна.
        Между городом и владениями Тене пролегали душистые луга и поля, на которых иногда можно было увидеть работающих людей. Иве хотелось передвигаться помедленнее, чтобы успевать разглядывать местные виды, но её конь, словно загипнотизированный, послушно следовал за Тене, не отставая ни на шаг. Поэтому до окраины они добрались довольно быстро. Она представляла собой редкие дома и фермерские угодья. Маленькие аккуратные домики скрывались в тени всевозможных кустов и пышных клумб.
        Добравшись до города, они замедлились. Ива изумлённо смотрела по сторонам, отказываясь верить глазам. Она словно оказалась в другой эпохе: узкие каменные переулки, уличные торговцы, цветные дома, плотно прижимающиеся друг к другу, одежда на людях - всё это казалось Иве декорациями к сказочному фильму. И чем сильнее они углублялись в город, тем богаче становились дома, изысканней одежда на прохожих и причудливее вывески на всевозможных лавочках. В воздухе витал запах цветов и свежей выпечки. И всё-всё было украшено гирляндами из полевых цветов.
        Вскоре они оказались на городской площади, над которой возвышался чарующе красивый, светлый дворец. Тене вплотную подъехал к высоким кованым воротам, Крон звонко топнул копытом и шумно выдохнул, пустив из ноздрей горячий воздух.
        Где-то за воротами послышалось суетливое перешептывание:
        - Лорд Тенеброн прибыл!
        - Открывай скорее!
        К дворцу вела широкая вымощенная дорожка. Со всех сторон виднелись пышные клумбы и фонтаны из удивительного фиолетового камня.
        К Тене и его слуге тут же подбежали мужчины, их одежда напоминала своего рода униформу, по бокам свисали мечи. «Ага, стража», - заключила Ива. Они увели коней, а во дворец Тене и Киту уже провожала милая девушка в длинном, узком платье, в каких ходили все местные женщины.
        Внутри дворец так же был украшен гирляндами из Виенты, пёстрыми гобеленами и фиолетовыми фигурами. У главной лестницы путь им перегородил худощавый мужчина с бегающими глазами. Его тёмные волосы были собраны на затылке в такой тугой пучок, что можно было подумать, будто таким образом он пытается выпрямить все морщины.
        - Тене! Приветствую! Рад видеть тебя.
        - И вас приветствую, советник Чум.
        - Что же это за милая особа стоит за твоей спиной? - спросил Чум, указывая на Иву.
        Она вздрогнула. «Догадался?»
        - Это мой слуга Киту, - ответил Тене, бегло осмотрев Иву. - А сейчас простите, я бы хотел отдохнуть перед приёмом.
        - Тенеброн, ты всё такой же недоверчивый! Даже на приём к правителю прибываешь со своим слугой, - ехидно произнёс Чум, разглядывая Иву, которая в свою очередь разглядывала его.
        - Глупости, просто хочу отдать Киту на обучение. Мой конюх уже стар, стоило бы подыскать ему замену.
        «Нарин… он хочет, чтобы я заменила его, словно дряхлого пса?»
        - Твоё право, лорд Тенеброн. Хорошо, что ты прибыл, - Чум неприлично усмехнулся и почесал свою козлиную бородку, - леди Мариэ не появлялась на последних приёмах, а узнав о тебе, сразу принялась прихорашиваться. Хе-хе. Ну, не буду мешать. А твоего мальчишку Аллей проводит в комнату к остальным.
        Тене отправился на второй этаж, а Аллей, девушка, сопровождавшая их, повела Киту дальше по коридору. Всё время пока они шли, Ива чувствовала на себе тяжёлый взгляд Чума, но то и дело оборачиваясь, никого не замечала. «Ох и не нравится мне этот тип и что это ещё за леди Мариэ?» - думала она.
        - Давай, проходи. Побудешь здесь, пока твой господин отдыхает. - Аллей распахнула неприметную дверь в самом конце коридора. - Эй, Аблей! Присмотри за новеньким. - Девушка протолкнула Иву внутрь комнаты и исчезла.
        Ту сразу же окружила толпа ребят, примерно одного с ней возраста. Они стали с интересом разглядывать новенького и, перебивая друг друга, задавать вопросы:
        - Как тебя зовут?
        - Ты откуда?
        - Хорошая рубаха, махнемся?
        Ива не знала, на какой вопрос отвечать, да и нужно ли отвечать вообще. Понятно, что все хотят знать, чего стоит новенький, но ведь ей совсем не место здесь.
        - Ладно, разошлись! Не видите, какой он хиленький? Доведёте его до слез, а отвечать мне. - Сквозь толпу пробрался невысокий рыжеволосый паренёк с разбитой губой. Он вытер рукавом нос и похлопал Иву по плечу. - Меня звать Аблей, если кто будет не по делу обижать - обращайся.
        - А моё имя Киту. Я прибыл сюда с лордом Тенеброном, думаю, я ненадолго здесь.
        - Тенеброн? Я что-то слышал о нём… Ну ладно, располагайся, Киту. Там в углу есть свободная кровать. А это Банс, - он указал на полного мальчика, сидевшего рядом с пустой кроватью, тот приветливо махнул в ответ. - Так-с… Это Дино, Маркуй, Хисо, Карай…
        Через некоторое время все перестали глазеть на новенького и снова занялись своими делами. Кто-то завалился подремать, кто-то принялся что-то жевать. Затем почти все собрались у одной кровати и стали играть в какую-то настольную игру с фишками и деревянными фигурками, громко обсуждая свои действия. Заскучав, Ива аккуратно подобралась к толпе и стала наблюдать за игрой через спины.
        - Эй, Киту, сыграешь с нами? - спросил кто-то.
        - Да-да, давай поиграем! Ставь свою рубаху! - подхватил кто-то ещё.
        - Нет, спасибо, я и не умею вовсе, да и рубаха мне моя нравится.
        - Струсил! Новенький струсил! - стал корчить рожицы лопоухий Дино.
        - А ну отстань от него, а то как дам! - Откуда-то из толпы вынырнул Аблей и, погрозив кулаком, снова нырнул в пучину игры.
        - А можно спросить? - робко обратилась Ива к Аблею, которого можно было разглядеть в толпе более высоких, чем он, мальчиков только благодаря огненной шевелюре.
        - Ну чего тебе? Если не играешь, то не мешай!
        - Я только хотел спросить, что вы все здесь делаете? Я совсем недавно в городе, мне бы хотелось многое узнать.
        Аблей, проиграв все свои фишки, громко выругался и, потеряв всякий интерес к игре, подошёл к Иве.
        - Мы все здесь на обучении. Лучшие из нас станут дворцовыми стражами, а может, даже солдатами. Все мы дети обычных людей, не из знатных. Только Банс у нас из семьи аристократов, - он бросил на того сочувствующий взгляд, а Банс снова дружелюбно помахал рукой. - Сегодня во дворце прием, на который и прибыл твой господин, а нам приказано не мешаться под ногами и сидеть в своей комнате.
        Аблей замолчал. А потом, шмыгнув носом, спросил:
        - А ты, Киту, как ты попал к Тенеброну? Ты с Земель? Или, может, пленник с Болот?
        «Знать бы ещё, что всё это значит» - беспокойно думала Ива.
        - Я… Тене нашёл меня сам…
        - Тене? Он сам разрешил себя так называть? - засмеялся Карай.
        «Ну вот, - думала Ива, - все чувствуют, что со мной что-то не так. А этот советник Чум и вовсе понял, что я девчонка. Как мне вести себя с ними?»
        Внезапно дверь распахнулась и в комнату вошла Аллей, сестра Аблея, теперь-то Ива находила внешнее сходство между ними.
        - Киту, идём со мной. Твой господин хочет, чтобы ты помогал на приёме, - Аллей настойчиво потянула Иву за рукав, не дав толком попрощаться с новыми знакомыми.
        Иву пугала неизвестность, в которую её уводила девушка, но ещё больше её беспокоило, что она неспособна ответить даже на самые простые вопросы. Ей требовалось ещё так много узнать об этом месте.
        - Это плохая идея, видите ли, я плохо разбираюсь в правилах этикета для таких приемов и вообще…
        Аллей ничего не ответила, они уже спустились в подвальное помещение, в котором хранились продовольствия. Там же находилась большая кухня. Весь подвал обволакивал пар - это во всю трудились кухарки. Аромат дворцовой жаровни дурманил, а уши закладывало от шума котелков и болтовни поварих. Туда-сюда носилась прислуга с разносами, то и дело сбивая друг друга с ног. Во всей этой суете внимание Ивы привлекла худощавая женщина с печальным лицом, она неторопливо чистила овощи, а рядом, не выпуская из рук подол её юбки, стояла испуганная маленькая девочка. На фоне упитанных и веселых кухарок не было похоже, что эти двое были на своем месте.
        - Киту, это Агуна, - Аллей представила Иве коренастую женщину с квадратным лицом. - Она будет говорить, что нужно делать, а ты слушайся.
        После этих слов Аллей побежала к лестнице, зажимая нос от проносящих рядом рыбьих потрохов.
        Агуна, словно великанша, склонилась над Ивой, жуя яблоко:
        - М-да… С Болот, что ли? Хилый какой… Что умеешь?
        - Я? А что нужно?
        Агуна выпрямилась, доела своё яблоко и выбросила огрызок в ведро с отходами.
        - Хватай, будешь выносить помои.
        - Ну, если так надо…
        Иве совсем не хотелось спорить с великаншей, к тому же ей казалось, что это всё ненадолго. Что скоро придёт Тене и уведёт её отсюда.
        Агуна показала путь до помойной ямы: почти в кромешной тьме нужно было пройти через узкий коридор, он огибал стены дворца и больше напоминал лабиринт. Затем нужно было пройти мимо кладовых, и, поднявшись по каменным ступенькам, выйти наружу и пройти по тропинке мимо колодца и конюшни, прямиком к яме.
        Пройдясь по такому маршруту несколько раз, Ива устала и решила слегка задержаться снаружи. К её счастью, там никого не было. За колодцем проходила ещё одна тропинка, она вывела Иву в сад с фонтанами и Виентой.
        За кустами послышались шаги. Ива поставила помойное ведро и, притаившись за фонтаном, стала наблюдать. Вскоре она увидела неописуемой красоты девушку с пышными волосами цвета Виенты. Длинное платье с русалочьим силуэтом облегало её точёную фигуру. Она печально хлопала кукольными глазами и тяжело вздыхала.
        Вдруг из-за спины прекрасной незнакомки вырос мрачный силуэт Тене. Поднявшийся ветер растрепал его длинные волосы. Лорд сорвал первый попавшийся ему на глаза цветок и добавил его к венку на голове красавицы. Ива испугано зажала рот, но наблюдать не перестала.
        - Мариэ, мы уже говорили об этом, - равнодушней, чем всегда, сказал Тене.
        - Но Тенеброн… Тене… Я спать не могу, дышать не могу… - Красавица обвила руками шею Тене.
        - Мариэ, вам стоит быть скромнее. - Он мягко оттолкнул её.
        - Нет, пойми! Пойми же, что я чувствую…
        Пытаясь разглядеть действие получше, Ива подалась вперёд, но запнулась об несчастное ведро и чуть не упала.
        Тенеброн настороженно прислушался:
        - Мы здесь не одни, стоит найти другое место для разговора.
        Услышав это, Ива схватила ведро, прыгнула в кусты и что есть силы побежала обратно, лишь бы Тене не узнал, что это она подглядывала за ним.
        Добежав до спасительного коридора, Ива решила отдышаться и вернуться на кухню к Агуне. Но у неё появилась новая проблема: из темноты коридора вдруг вышел человек, он схватил Иву со спины и зажал ей рот рукой.
        Глава 5. Гордыня
        - Тсс… Не дергайся, я тебя не обижу, - сказал человек из темноты, зажимая Иве рот.
        Только она и не думала дергаться, девушка окаменела от страха.
        - Ты из прислуги?
        Ива кивнула.
        - Я отпущу тебя, только ты не кричи, договорились?
        Ива снова кивнула и почувствовала, как хватка ослабла. Она отскочила и вжалась в холодную каменную стену.
        - Послушай, я не бандит и не грабитель. Я вообще не отсюда. Я только хочу забрать свою мать и сестру и вернуться домой.
        - Не отсюда? - только и услышала Ива.
        Насколько Ива могла разглядеть во мраке, перед ней стоял высокий юноша, со светлыми взлохмаченными волосами. На нём была потрёпанная зелёно-коричневая рубаха, вроде той, что она нашла в хижине под холмом, за спиной болтался набитый до отказа мешок, а через плечо свисал меч. Ива с некоторым облегчением отметила, что лезвие меча не было фиолетовым.
        - Мою семью пленили и превратили в слуг. Я проделал большой путь, чтобы вернуть их домой…
        - Домой? - снова повторила Ива. - И я, я тоже хочу домой!
        - Ты тоже не с Земель?
        - Нет, - шмыгнула носом Ива
        «Может, и меня пленили, как семью этого юноши? Значит, я могу вернуться домой вместе с ними?»
        - Если я помогу тебе, вы заберёте меня с собой?
        Парень хмуро осмотрел Иву:
        - Не обижайся, парнишка, но мне придётся защищать в пути мать и сестру, защищать ещё и тебя я не смогу. А ты не выглядишь способным постоять за себя.
        - Но… Но как-же… Я не хочу здесь оставаться! Забери меня домой, забери меня из этого странного места, пожалуйста…
        Парень изрядно занервничал и принялся расхаживать из стороны в сторону, размышляя, как ему быть.
        - Ладно, сначала помоги мне найти мою семью, а потом разберёмся с тобой.
        - Честно? - улыбнулась Ива. Юноша промолчал. - Как мне их найти?
        Парень приободрился, наконец они подошли к интересующей его теме:
        - Мою маму зовут Ралия, она высокая и очень худая. Сестренка Мон, ей шесть лет и у неё глаза цвета камня Гордыня. Скажи им, что Нобили пришел забрать их домой!
        Ива со всех ног побежала по темного коридору, она точно знала, кто ей нужен. «Вот только имена у них странные: Нобили, Ралия, Мон. Наверное, им тоже дали местные имена, как и мне», - рассуждала про себя она. Ей ещё о многом хотелось спросить этого парня: как он попал в это место, откуда знает, как вернуться назад, как он выучил местный язык. Но всё это она спросит потом, пока важно как можно скорее добраться домой. Родители, наверное, сходят с ума.
        «Рита, Нарин, Тене… Как же они? Я не смогу попрощаться с ними… Может, это только к лучшему?»
        Агуна уже забыла о существовании Киту, но когда увидела его запыхавшегося и без ведра, то тут же вспомнила:
        - Ах ты негодник, бездельничаешь? Вот я тебе! - Она схватила Иву за ухо и потащила за собой, не забыв прихватить прутик. - Куда ты дел ведро, которое тебе доверили? Вот я тебя выпорю!
        - Ай! Не надо, тётенька! Я все принесу! Я засмотрелся на цветы, думал собрать для вас букет и, наверное, забыл ведро во дворе.
        Агуна была вспыльчивой, но отходчивой. Особенно, если кто-то напоминал ей, что она женщина.
        - Ладно, на этот раз прощаю, - чуть смущённо улыбнулась она. - Сходи за ведром и скорее возвращайся - у меня ещё куча работёнки для тебя.
        - Хорошо, я сейчас, я быстро!
        Ива прошмыгнула мимо Агуны и помчалась, туда, где трудились кухарки. И где всё так же печально чистила овощи худая женщина с ребёнком.
        - Ралия? Вас зовут Ралия? - прошептала Ива, чтобы не привлечь внимание остальных.
        Женщина даже не подняла глаз:
        - Что им ещё от меня нужно? Я же сказала, что нам нечем заплатить!
        Малышка Мон раздвинула руки и нахмурила бровки, словно защищая мать от Ивы.
        - Да нет же, вы не так поняли, за вами пришёл Нобили.
        - Нобили?! Сынок? С ним всё в порядке?
        - Тсс….
        - Святая Фатуна, как он нас нашёл?
        - Ралия, я не знаю, но он ждёт нас, я провожу. Только, пожалуйста, тише…тише…
        К их счастью, все были заняты своим делом, на них внимание никто не обращал. Даже Агуна куда-то запропастилась. Ива провела женщину и ребёнка знакомой тропой, навстречу Нобили.
        После непродолжительных объятий вновь воссоединившейся семьи, речь зашла о возвращении.
        - Нобили, - начала Ралия, - уже смеркается, разумно ли начинать путь в темноте?
        - За ночь нужно уйти как можно дальше от Земель. Нас не хватятся до рассвета, а потом мы уже будем далеко.
        Иве тоже хотелось что-нибудь сказать, чтобы напомнить про своё присутствие и обещание забрать её с собой, но она совершенно ничего не могла придумать.
        - Ах да, этот паренёк пойдет с нами, - объявил Нобили, убрав за ухо светлую прядь волос, которая постоянно спадала на правый глаз.
        - Ох, чуть не забыла, - Ралия повернулась к Иве, - спасибо тебе, дитя! Как тебя зовут?
        - Киту, - ответила Ива, не подумав.
        - Значит, хочешь пойти с нами? Что ж, тогда в путь…
        Малышка Мон взяла Киту за руку. «Глаза цвета камня Гордыня, что бы это значило?», - думала Ива, смотря в фиолетовые глаза девочки.
        Мон уже давно спала на руках Ралии, а остальные без устали преодолевали путь, пролегающий через леса и поля, стараясь издавать как можно меньше шума. Ночь уже была на исходе, когда беглецы решили устроить привал.
        - Думаю, можно ненадолго развести костёр, - сказал Нобили, достав из мешка за спиной какое-то покрывало. - Отдохните, на рассвете нам предстоит пересечь границу с Водами. Киту, я разбужу тебя раньше, чтобы ты сменил меня на посту.
        Ралия и Мон моментально уснули, а Ива ещё какое-то время наблюдала за Нобили, которой сидел у костра. Он то не моргая смотрел на огонь, то крепко сжимая меч высматривал чужаков и диких зверей. Иве о многом хотелось спросить этого юношу, но она никак не могла решиться нарушить тишину. А потом и вовсе провалилась в сон. Да и трудно чего-то хотеть, когда хочется спать.
        Солнце уже нагревало макушку Ивиной головы, от этого она и проснулась. Первой мыслью было, что её бросили одну. Но, раскрыв глаза и оглядевшись, она увидела Ралию, Нобили и малышку Мон, они, казалось бы, уже давно были готовы отправиться в путь.
        - Ой, Нобили, почему ты не разбудил меня, чтобы я сменил тебя на посту?
        - Тебя разбудишь… - фыркнул тот.
        И правда, всё время пребывания в Фатуне Иве плохо спалось ночами даже в тёплой и удобной постели в замке Тене. А этой ночью, зная, что она наконец возвращается домой, Ива крепко уснула на твердой земле, не боясь недругов и зверей.
        - Прости… Ты совсем не отдохнул?
        - Забудь. Сам виноват, что взял тебя с собой. Вот, ешь скорее, нам пора. - Он сунул ей в руки сухую серую лепешку.
        Через час Ива и её новые знакомые добрались до границы Земель. За последним холмом уже начинались Воды. Нобили давал последние указания:
        - Итак, через Воды есть мост, видите? С этой стороны границу охраняет страж с Земель, с другой воин из Вод, по мосту нам не перебраться. Но под мостом я спрятал небольшой плот. Конечно, я не рассчитывал, что нас будет четверо, но всё же, думаю, он нас выдержит. Когда солнечные часы покажут полдень, начнётся смена караула. Страж и его сменщик пойдут на середину моста, чтобы осмотреть его, за это время мы должны пробраться на плот. У воинов Вод смена караула начнётся, когда солнечные часы опустятся на шесть делений, к этому времени мы должны приплыть на другую сторону.
        На словах всё было вполне понятно, но воплощать план в жизнь было всё равно страшновато. Ива изо всех сил старалась не подвести команду. Первая часть плана прошла хорошо. Как и говорил Нобили, оба стража ушли на осмотр моста и пока вход на мост никем не охранялся, они пробрались под него и уселись на плот. Тот зачерпывал воды, но всё же оставался на плаву. Грести так, чтобы не было слышно всплесков воды было трудно. Поэтому плыли они очень медленно.
        Ближе к середине пути мост стал выше. Они сильно рисковали, ведь их легко могли заметить, но зато так открывался удивительный вид на Воды. Это место нельзя было отнести ни к реке, ни к озеру, это была просто вода, которая разлилась до самого горизонта. Чуть поодаль с обеих сторон моста стояли здания прямо на воде! Множество мостков переплетались в своеобразные улочки, по которым ходили люди. Ива изумленно вертела головой, а вот остальным открывшийся вид, кажется, совсем не казался необычным. «Наверное, они уже видели эту деревню на воде, - думала Ива, - я ведь тоже уже не удивляюсь тому, что мост фиолетовый. Ведь видела, что здесь многое делают из этого камня». Она бросила взгляд на Мон. «Ну, конечно! Гордыня. Фиолетовый камень Гордыня».
        Глава 6. Пленники
        Большая часть пути была позади. Все уже изрядно устали и проголодались. Мост снова стал низким и теперь они плыли почти в темноте. Удручающим было и плыть в полной тишине. Ива опустила ноги в воду, чтобы хоть немного отвлечься и принялась обдумывать, что она скажет родителям, когда вернётся. Поверят ли ей? Сколько времени она вообще провела здесь?
        Откуда ей было знать, что жители Вод не только первые воины в Фатуне, но и люди, способные подолгу находиться под водой. Один из местных жителей в это время проплывал под мостом, он то и заметил чужаков, нелегально пересекающих их территорию.
        «Кто-то схватил меня за ногу», - только и успела подумать Ива и тут же оказалась под водой. Мон чуть взвизгнула. Сначала Нобили решил, что Киту просто свалился с плота, но потом заметил, как воин, проплывающий как раз под ними, утягивал Киту всё глубже.
        - Мама, доплывайте до конца моста самостоятельно, я постараюсь освободить Киту. В полночь будет еще одна смена караула, тогда мы и сможем выбраться, - скомандовал юноша и сам бросился в воду.
        - Береги себя, сынок, - тревожно прошептала Ралия.
        - Спаси Киту, братик, - всхлипнула малышка Мон.
        Воин быстро и ловко преодолевал расстояние под водой и тянул за собой слабо сопротивляющуюся Иву. Воздуха в легких девушки почти не оставалось, нужно было срочно что-то предпринимать. Два года назад Ива с семьей отдыхала на море, там Макс подружился с местным парнем, который любил рассказывать леденящую душу историю о том, как он спасся от акулы, выдавив ей глаза.
        «Это не акула, это человек, смогу ли я напасть на него?»
        В глазах темнело, Ива почувствовала, что теряет сознание. «Не для того я сбегала от Тене, чтобы погибнуть здесь, я попаду домой!» Из последних сил она вплотную подплыла к похитителю. Тот, не ожидая сопротивления, не сразу заметил, как она выхватила у него болтающийся на поясе небольшой клинок. Скользящим движением Ива ранила руку, что крепко удерживала её.
        Человек опешил и разжал ладонь, Иве хватило этого замешательства, чтобы всплыть на поверхность и набрать в лёгкие воздуха. Отдышавшись и прокашлявшись, она обнаружила, что находится среди плавучего города.
        Раненый Ивой воин грозно выругался, его услышали остальные и один за другим стали спрыгивать с мостков-улочек в воду. Когда-то в Болотах за ней гнался человек в такой же одежде, что и у этих людей. Тогда он был один и Ива смогла убежать. Теперь же они окружали её со всех сторон.
        - Киту, сюда! - неподалеку всплыл Нобили.
        Она было рванула в его сторону, но кто-то очень сильный схватил её за шиворот и вытащил на мостки, словно тонущего котёнка. Следом на мостки затащили и Нобили. Мужчина, всё ещё одной рукой державший Иву, второй приставил меч к лицу Нобили.
        - Кто вы такие? - низким голосом спросил он.
        Нобили не ответил, исподлобья разглядывая необычайно высокого и крепкого воина, тогда тот схватил Иву за волосы и слегка потряс:
        - Отвечай, пока я спрашиваю по-хорошему!
        Эти парни ненавидят чужаков - это Ива уяснила ещё при первой встрече с одним из воинов Вод.
        - Мы из Болот, - не отводя призирающего взгляда, ответил Нобили. - Мы лишь возвращаемся домой и не собирались задерживаться в Водах.
        - Болотные упыри?! А знаешь ли ты, червь, что вам запрещено покидать Болота? Теперь вы будете гнить в темнице, а может, продам вас в слуги на Земли! Эй, Пафо, в клетку этих! Позже с ними разберусь.
        - Понял, Сима, - отозвался Пафо, раненый Ивой воин.
        - А меня уже давно ждут во дворце Горольда, - раздраженно потёр лысую голову Сима.
        Предводитель воинов Вод вернул меч в ножны, накинул синий плащ и отправился в сторону моста в компании высокой женщины в таком же плаще и с длинными красными волосами. А ребят повели в темницу.
        - Нобили, что нам девать? - прошептала Ива, опасливо озираясь по сторонам.
        - Тише, иначе нас убьют.
        Нобили старался сохранять спокойствие, он знал, что выберется из темницы, если всё хорошо продумает. И если вдруг его отправят на Земли, тоже выберется. Главное, чтобы мама и сестренка добрались до дома.
        Глядя на него, Ива тоже старалась не бояться и не упускала возможности разглядеть город получше. Так она узнала, что город вовсе не плавал, просто фундамент зданий уходил глубоко под воду, создавая такой эффект.
        Их завели в квадратное построение из фиолетового камня, оно было совсем крошечным и еле высовывалось из воды. Внутри оказалось, что сама темница находится намного ниже уровня воды, отчего там ужасно сыро и холодно, долго в таких условиях находиться нельзя.
        - Эй, как долго нам здесь торчать? - Нобили обратился к запирающему клетку Пафо.
        - А что такое? Не нравится наше гостеприимство? Хе-хе. Вот вернётся Сима и решит, что с вами делать. На вашем месте я бы не надеялся на лучшее.
        Пафо злорадно повертел в руках массивный ключ и поднялся наверх. Когда захлопнулась входная дверь, Ива подошла к Нобили:
        - Мы не попытаемся сбежать?
        - Ты рехнулся? Мне не одолеть их, тем более они забрали мой меч. Остается только ждать…
        - Ох, лишь бы с Ралией и Мон все было в порядке…
        Нобили не ответил, он боялся даже думать, что с ними может что-то случится.
        - Нобили, я всю хочу спросить, как ты оказался в этом…
        - Давай посидим молча? Мне нужно подумать, - оборвал юноша, отжимая промокшую одежду и волосы.
        Ива кивнула. Если, чтобы спасти их, Нобили нужна тишина, то так тому и быть.
        С наступлением ночи стало очень холодно. Ребята, неловко уткнувшись друг в друга, пытались хоть немного подремать, как наверху противно скрипнула дверь. Кто-то крикнул: «Этих тоже сюда! Их схватили, когда они пытались пересечь границу». Затем послышались спускающиеся шаги. Нобили и Ива очнулись от дрёмы и увидели, как в клетку протолкнули Ралию и Мон.
        - Что случилось? Почему вы тоже здесь? - тут же соскочила Ива.
        Нобили тоже соскочил с места, его спокойствию наступил конец. Он схватился за прутья клетки и принялся яростно кричать:
        - Ублюдки! У вас что, водоросли вместо сердца? А ну идите сюда, я вас всех проучу!
        Недолго думая, Пафо вошёл в клетку и принялся успокаивать парня ударами в живот. Ива прижала к себе Мон, чтобы та ничего не увидела.
        Нобили скрючился и закашлял, но всё равно продолжал кричать: «Трусы! Сволочи!»
        - Святая Фатуна, прошу, перестаньте, вы же его убьете! - Ралия стала одергивать воина за руки.
        Тот оттолкнул женщину в угол, туда же следом прилетел и Нобили.
        - Ну, будет скучно - зови еще, - задорно потирая руки, сказал Пафо на прощание.
        Когда воины ушли, Ива и Мон, дрожащие от страха в другом углу, наконец подбежали к Нобили.
        - Братик, тебе больно? - погладила его по голове Мон.
        - Сынок, ты в порядке?
        - Я цел, - прокряхтел Нобили и обнял семью. - Что случилось? Как вас схватили?
        - Как ты и сказал, мы доплыли до конца и притаились под мостом, ожидая вашего возвращения. Но вас всё не было. Я не знала, что мне делать… Мне нужно было вытащить оттуда Мон. Когда настала полночь, мы попытались пересечь границу, но я не смогла бежать быстро с Мон на руках и нас заметили.
        Ива попятилась и прижалась к сырой стене:
        - Это…это всё из-за меня…
        - Что? - переспросила Ралия.
        - Если бы не я, у вас бы всё получилось. Вы бы уже были дома, а не… - Она заплакала, не закончив предложение. Ей было искренне стыдно за то, что она подвела людей, которые протянули ей руку помощи и было стыдно за эти слёзы, но остановиться никак не получалось.
        Нобили наморщился:
        - Идиот. Чего ты разревелся, как девчонка? Ведь не ты виноват, что Фатуна прогнила настолько, что простая человеческая жизнь здесь ничего не стоит. А если не перестанешь пускать сопли - я тебе врежу.
        Ива всхлипнула ещё раз, а потом посмотрела на Мон. Та, почти валясь с ног от усталости, стояла, прижавшись к матери, и храбро смотрела на Киту, не позволяя себе пустить и слезинки. «Откуда у неё столько сил?» - поражалась Ива. Ей сделалось ужасно стыдно за свою беспомощность. Стыдно и страшно. А на мгновение она даже подумала, что ей не стоило сбегать от Тенеброна. Там бы она смогла спокойно прожить какое-то время. Но потом встряхнула головой: «Нет, нет, нет. Я не имею права так думать. Я должна быть сильнее. Я должна смело принимать свою судьбу и отвечать за свои…» Мысль оборвалась, потому что наверху снова скрипнула дверь, вскоре послышались шаги и чей-то диалог:
        - И почему я всё узнаю последней? Почему мне ничего не сказали?
        - Их судьбой займется Сима, когда вернётся с Земель.
        - Я всё же взгляну.
        Дверь клетки распахнулась и к пленникам вошла высокая, атлетично сложенная девушка. На ней было короткое голубое платье, с элементами брони из фиолетовой чешуи. Длинные светлые волосы были собраны в тугой хвост и обвиты голубой лентой.
        - Нереида, оставь это дело Симе и Маркусу, - настаивал Пафо.
        «Нереида», - повторила про себя Ива, не в силах оторвать от девушки взгляд. Сама Нереида тоже была весьма удивлена увиденным.
        - Что всё это значит, Пафо?
        Но вместо него ответил другой человек, тоже шагнувший в клетку:
        - Мало того, что они без разрешения покинули Болота, так они ещё и тайно пересекали Воды. - Это был тот самый человек, что гнался за Ивой в Болотах. Она сразу узнала его и на всякий случай прикрыла лицо руками.
        Нереида повернулась к нему, сменив недоумение на привычную ей суровость:
        - Неужели они представляют хоть малейшую угрозу?
        Ива чувствовала, как напряглись её новые друзья в ожидании своей участи. Но сама она почему-то думала о другом: «Нереида… Как нимфа?» Она размышляла о том, что та девушка и правда была красива и изящна, словно нимфа, но, с другой стороны, сильна и сурова, как Амазонка.
        - Ты знаешь правила, Нереида, никаких исключений, - ответил Узрека, так и не узнав Иву.
        - Почему вы пересекали Воды? - Нереида снова повернулась лицом к пленникам.
        Ни на секунду не замешкавшись, Нобили начал говорить:
        - Моё имя Нобили, а это моя семья, их сделали слугами на Землях нечестным путем. Мы всего лишь сбежали и собирались вернуться домой, в долину Болот.
        - Ах, эти, с Земель… У них никогда не было чести. - Нереида призадумалась. - Замечательно. И я отправляюсь завтра в Болота.
        - Да что ты такое несёшь? - возмутился Узрека.
        - Если Гаурия предсказала, что Дух Судьбы появился в Болотах, значит, это так. А если её никто не может найти, - она не двусмысленно покосилась на собеседника, - это сделаю я!
        - Сима будет недоволен, - прошипел тот.
        - О, нет. Он будет очень доволен… Значит, отправимся туда вместе. - Она посмотрела на Мон и попыталась ни то улыбнуться, ни то подмигнуть, но вышло не слишком убедительно. - И пожалуйста, устройте гостям нормальный ночлег, здесь очень сыро, ребёнок может простудиться.
        Узрека и Пафо недовольно переглянулись, чертыхнулись, покосились, но всё же сделали, как сказала Нереида.
        Ива, Ралия и Нобили тоже удивленно переглянулись, но спорить не стали. Вскоре их отвели в небольшую комнатку, что находилась над темницей. Обычно там отдыхали стражи, но в последнее время пленников было немного, и она почти не использовалась. Хоть там было не особо теплее и всё так же сыро, зато герои смогли комфортно расположиться на двух кушетках. Почти комфортно: Иве и Нобили снова пришлось спать, неловко прижимаясь друг к другу. А с утра им даже принесли традиционный завтрак из отварной рыбы с гарниром из водорослей.
        - У вас здесь почти всё сделано из Гордыни? - морщась от одного только вида водорослей, поинтересовалась Ива у старика, который и принес завтрак.
        - Само собой, - удивился тот, - ведь мы и добываем Гордыню.
        - Добывают под водой, - уточнил Нобили, когда старик ушел. - Под водой этот камень очень лёгкий, а после закалки он становится невероятно крепким, поэтому Гордыня хорош и для строительства, и для мечей. А ты и этого не знал? - Ива пожала плечами. - Этот камень поставляют только на Земли. А те взамен снабжают Воды Виентой.
        - Понятно, - протянула Ива, хотя уже давно перестала что-либо понимать.
        После завтрака они были готовы продолжить свой путь. В сопровождении Нереиды они больше могли не бояться разоблачения в Водах. Но путь их лежал в Болота, а это значит, что им ещё предстоит преодолеть топи и быть готовыми к встрече с болотными вампирами.
        - Киту, а кто твоя мама? - нарушила тишину Мон.
        Они уже несколько часов пробирались средь колючих кустарников и топей. Тропа становилась всё уже и всё незаметней, поэтому все сосредоточено смотрели под ноги, чтобы не оступиться. Время от времени Нобили и Нереида спорили о выбираемой тропе, никто из них не хотел уступать лидерство. И теперь они уже шли плотной цепочкой друг за другом. И Мон, что шла за матерью, но впереди Ивы, видимо, заскучав, решила поболтать.
        - Моя мама? - удивилась Ива.
        - И правда, Киту, мы ведь раньше никогда не встречались, где ты живешь? - не оборачиваясь, спросила Ралия.
        - А разве мы непременно должны были встречаться? - ещё больше удивилась Ива.
        Где-то впереди цепочки затевался очередной спор:
        - Разве ты не понимаешь, что мы попадём к норам червей, если пойдем этим путем? - негодовал Нобили.
        - Ну и что? У нас есть мечи! А если мы заберёмся вглубь топей, там они нам ничем не помогут! - не уступала Нереида.
        - Да я знаю эти тропы, как свои пять пальцев! И не собираюсь рисковать семьей ради того, чтобы какая-то выскочка тешила своё самолюбие, сражаясь с червями!
        - А ну повтори! - Нереида оскалилась и оголила свой меч.
        Как оказалось, это было не такой уж и плохой идеей, ведь в поисках жертвы в камышах притаился болотный вампир. Он выслеживал жертву, шарил мерзкими отростками по земле, вслушиваясь в вибрации. Он чувствовал угрозу, людей было слишком много, а они всегда нападают на одиночек. Но жестокий голод заставляет идти на риск. Червь выбрал себе самую слабую жертву.
        Мон истошно закричала, червь обвил её руки щупальцами и потащил подальше, чтобы полакомиться. Зациклившись на споре, Нереида и Нобили не сразу среагировали на напасть. На помощь девочке бросилась Ива, она ухватила Мон за ноги и, что есть мочи, потянула к себе. Но куда там, червь даже не замедлился и теперь уже волок за собой цепочку из брыкающейся Мон и державшей её за ноги Ивы. Она невольно вспомнила о первой встрече с чудищем, вспомнила, как ей казалось, что её ждёт неминуемая гибель. Она и сейчас была напугана до смерти, но всё же знала, что ни за что не отпустит Мон.
        - Я покажу тебе, как охотиться на слабых! - разгневано кричала Нереида, уже мчась на помощь.
        Мгновение и она перерубила щупальца червя, освободив девочку, и выглядела она при этом так величаво, словно сама богиня войны спустилась на землю, чтобы помочь смертному.
        Нобили, каким-то образом оказавшись впереди червя, в два счёта отсёк ему голову, та отлетела прямиком в топь и вскоре полностью затонула. Оставшаяся туша тут же свалилась, чуть не придавив собой Нобили. Но он успел отпрыгнуть и, оступившись, чуть сам не свалился в топь.
        - Мон, доченька, ты в порядке? Прости, это я не уследила! - Ралия вцепилась в Мон, которая храбро мотала головой, мол, пустяки.
        - Не ушибся? - Нобили подошёл к Иве и помог встать на ноги.
        - Нет, - ответила она и улыбнулась. Ей было чертовски приятно, что при второй встрече с вампиром её не парализовало от страха. «Что же будет в следующий раз?», - подумала она, а затем потрясла головой: «Нет-нет, лучше бы и не было следующего раза».
        Остальные, скорее всего, считали так же.
        * * *
        - Видела?! Видела, Гаурия, его бегающие глазки? А ухмылку? Он верит, что вся Фатуна принадлежит ему… Но, я уверен, он боится, что мы найдем девчонку раньше него! Эти трусливые глазки… Он чувствует, что его век недолог. - Сима размахивал мечом, то подкидывая его, то перебирая с одной руки в другую. Иногда ярость брала над ним верх, и тогда он разрубал на две части какую-нибудь неприметную вазу, что имела несчастье стоять в его спальне.
        Гаурия сидела неподалёку за столом и перебирала свои гадальные камешки. Её так же переполняла ярость, но от мужа её отличало умение сдерживать свои эмоции. Гаурия сохраняла хладнокровность и расчётливость в любой ситуации. Её ум и талант к предсказанию полностью оправдывали её физическую слабость, столь непростительную в Водах, даже для женщин.
        - Горольд? Да этот болван не видит дальше собственного носа, его тщеславие отуманило его рассудок. Кто и мог бы догадаться о наших планах, так только этот прохвост Чум. Попомни мои слова, Сима, он то и вертит Горольдом, словно марионеткой. И, конечно, он догадывается о наших планах…
        - Тогда погадай, погадай, Гаурия. Предскажи нам удачу!
        Женщина откинула назад копну ярко-красных волос:
        - О, Сима, величавые духи молчат. Они лишь наблюдают за нами и не смеют вмешиваться. Они проверяют нас на прочность, высматривают каждую нашу слабость, они сомневаются, достойны ли мы знать хоть малую долю того, что знают они… Величавые духи молчат.
        - Фатуна побери, этих твоих духов, капризней фей полнолуния, ей-богу!
        - Не гневи Фатуну, Сима, это уж точно не принесет нам удачу.
        - Ты знаешь моё отношение ко всему этому. Но чтобы свергнуть Земли с господства, я пойду на что угодно. Осталось найти девчонку раньше Земель и тогда им уже не избежать войны!
        Сима выглянул за дверь:
        - Эй, Узрека, позови-ка мне Маркуса и Нереиду… Что ты говоришь?!
        Влюбленная фея
        Она резвилась на лугу полном цветов и ягод. Фея то взмывала вверх, то каталась по мягкой зелёной траве. Сочные ягоды утоляли голод и жажду. Казалось, нет в мире более счастливого и беззаботного существа.
        За пригорком она снова увидела силуэт. Там сидел юноша, он запрокинул голову к небу и смотрел на луну. Под её холодным свечением его лицо казалось ещё бледнее, чем обычно. Как правило, феи старались не попадаться людям без особой необходимости. Но на сей раз что-то в нём манило фею, она уже не первый раз видела, как он ночи напролет наблюдает за луной и о чём-то молчит. «Сяду-ка я рядом с ним, может, и я пойму, о чём он думает», - решила фея и стала пробираться к нему. Она была невелика, чуть больше ладошки, и совсем не боялась, что он заметит её в траве. Она уселась рядом и стала рассматривать красивый профиль юноши.
        - Кто ты? - неожиданно спросил он, даже не посмотрев на неё.
        «Всё-таки заметил», - наморщила носик фея.
        - А ты кто?
        - Невежа, я первый спросил.
        - А я первая тебя заметила.
        - Я заметил тебя раньше, ты сначала была у ручья, а потом шуршала в кустах малины.
        Фея снова наморщила носик - такого не переспоришь.
        - Я фея полнолуния, - с гордостью заявила она.
        - Я знаю это. Я спрашиваю твоё имя.
        - Меня зовут Иф, я здесь каждое полнолуние.
        На это юноша ничего не ответил, тогда фея снова заговорила:
        - А что ты здесь делаешь? Почему не спишь, как остальные люди?
        - А как можно спать? Смотри какая ночь! - сказал он и наконец повернулся к ней лицом.
        Иф улыбнулась, ей понравились чёрные глаза юноши и то, что он сказал.
        - Как ты прав! Как же ты прав!
        Воздух был тёплым. Щебетали ночные птицы, шумели сверчки, цветы окутывали ночь особым ароматом, а луна дарила ей волшебное свечение. А на сердце… на сердце было так легко.
        - Сегодня последняя ночь полнолуния, значит, до следующего ты будешь спать?
        - Да, - без досады ответила Иф.
        - Тогда до следующего раза, - юноша поднялся и пошёл в сторону своего дома.
        - Подожди, ты так и не сказал своё имя!
        Но он ничего не ответил. Может, не хотел, а может, просто не услышал голосок феи.
        На следующие полнолуние они снова встретились на том лугу. Они то болтали о цветах, то молча смотрели на луну и думали о своём. Потом Иф пыталась расспросить юношу о его мыслях и о солнце… А потом наступал рассвет, и он уходил, не называя своё имя. Так повторялось несколько лун.
        И вот, пробудившись в очередное полнолуние, Иф поспешила на излюбленную поляну. В сущности, ей даже было не важно его имя. Лишь бы молчать рядом с ним до самого рассвета.
        - Солнце, оно какое? - спросила бы она его снова.
        - Ужасно самовлюблённое. Напекает голову и слепит глаза, заставляя любоваться собой. Другое дело луна, она сияет только для тех, кто хочет увидеть её, - в очередной раз ответил бы он, убрав за ухо прядь длинных чёрных волос.
        Ночь была так же тепла. Лёгкий ветерок разносил аромат цветов с луга по всей долине. А сердце… на сердце было так тревожно. Сам воздух был тревожным. Что-то было не так. Вся Фатуна словно содрогнулась. С прошлого раза Фатуна изменилась. Что-то стало иным.
        Фея металась из стороны в сторону, прислушиваясь к каждому шороху, всё ожидая знакомые шаги. Прошло полночи, его так и не было.
        - Неужели не придёт? - вздыхала она.
        Он не пришёл. И на следующую ночь тоже. В предпоследнюю ночь полнолуния фея привычно поспешила на поляну.
        Вот он, сидит запрокинув к небу голову, опустив густые ресницы.
        - Где-же ты был? Я себе места не находила!
        Юноша промолчал, словно и не заметил её. Иф почувствовала неладное. Она обошла его кругом, и остановилась за спиной.
        - Ты что, ранен? Что с тобой случилось? - спросила фея, ощущая его боль от свежей раны.
        - Ерунда… Какая ночь, Иф.
        Иф вдруг наморщила носик и принялась колотить по юноше маленькими кулачками.
        - Дурак! Дурак! Не пропадай больше! Я же волновалась!
        Выдохнувшись, она плюхнулась рядом, а он наконец открыл глаза и сказал:
        - Какая же ты глупая.
        - Да, глупая, - согласилась она. - Нельзя было подходить к тебе.
        - Разве фей не должны волновать только развлечения?
        - Так и было, пока я не встретила тебя. А теперь?
        - Завтра я уезжаю в город. Значит, увидимся в следующую луну, - юноша собрался было уходить.
        - Уезжаешь? А как-же я? Ведь есть ещё завтра! Останься со мной…
        - Что за глупости ты говоришь, фея? Ты свободна и можешь резвиться здесь ночи напролет. Хоть у тебя есть всего несколько ночей в месяц - они принадлежат только тебе. Ты свободна, Иф, свободна! А я проклят. Нет у нас ничего общего.
        - Нет, не свободна, как жаль, что у тебя нет сердца, чтобы понять это… - вздохнула она. - Тогда позволь обнять тебя на прощание?
        Она поднялась на ноги и сложила пальцы рук в незатейливую фигуру, а затем принялась что-то нашёптывать. От этого она начала расти и вскоре стала размером с обычного человека. Но тело Иф стало слегка призрачным, даже луна светила словно сквозь неё. Чуть шатаясь, она прильнула к его спине и крепко обняла, стараясь не задеть рану.
        Юноша поднял брови, он опешил, он знал, что это значило для феи, чем грозило. Но затем он спокойно закрыл глаза и понимающе положил свою руку поверх её, не мешая делать то, что она так желала. Так они и сидели какое-то время, пока тело Иф становилось всё прозрачнее.
        - Теперь мы навеки будем вместе, - прошептала она и исчезла совсем.
        Тене посидел на лужайке ещё немного, а потом поднялся на ноги и побрёл к своему замку:
        - Пойдем, пойдем домой, Иф.
        И поплелась за ним лишь робкая, послушная тень.
        Глава 7. Возвращение
        Сегодня небо над Болотами снова было затянуто тучами, но редкие лучи солнца всё же пробивались сквозь них, слегка обогревая это сырое место. Ива расположилась на небольшом островке сухой травы, рядом протекал ручей, единственный источник чистой воды, неподалеку стояли пустые ведра. Ива лежала на траве и пыталась собраться с мыслями, расставить всё по порядку, убедиться, что ничего не упускает.
        Небо… То же небо, но всё, что под ним, - это не мой мир. Я всё время думаю, что это за место и как на самом деле я оказалась здесь? Могло ли меня занести в прошлое? Нет, всё здесь совершенно не похоже на то, о чём рассказывается в учебниках по истории. Я словно на том же самом месте, просто, заблудившись в коридорах пространств, я выпала из своего мира и оказалась здесь. Да, здесь. Это место называется Фатуна. И делится она на три части: Земли - там правит некий Горольд, впрочем, ему же подчиняются и остальные части Фатуны, Воды - там проживают сильные люди, все они именуют себя воинами, и Болота - самая бедная часть, здесь всегда пасмурно и сыро, здесь водятся болотные вампиры, а ещё всем жителям Болот запрещено самостоятельно покидать их пределы. С этим разобралась.
        Вскоре после того, как мы пришли сюда, Нереида пошла своим путем, а Нобили, я и его семья пришли в деревню. Какой же глупой я была… Я наивно верила, что возвращаюсь домой. Идиотка… Как только я всё осознала, ноги мои подкосились, и я тотчас свалилась. Остальные решили, что от усталости. Конечно, дорога измотала меня, но самым страшным было осознать, что мне никогда не вернуться домой!
        Когда я очнулась, то поняла, что лежу в какой-то избушке. Я долго не могла заставить себя встать с постели. Тогда я могла лишь думать о том, как странно всё вышло. Я еле сбежала от воина, я чуть не стала добычей гигантского червя, я встретила Тене, он спас меня и отвез на Земли. Безумно красивые, цветущие Земли. Там я познакомилась с Ритой и Нарином и начала понимать местную речь. А потом сбежала с Земель с Нобили, побывала в плену у Вод, снова повстречалась с червем… Я проделала весь этот путь ради того, чтобы снова вернуться в Болота? Чтобы снова вернуться сюда? Что за странная судьба меня вела? Судьба…
        Как позже выяснилось, я проспала два дня. Всё это время я пробыла в доме Нобили, они не знали, где мой дом и решили пока оставить у себя.
        Я вызвалась принести воды из ручья, мне нужно побыть одной, обдумать, что я скажу им. Но я всё ещё не знаю…
        Сколько я уже здесь? По моим подсчетам чуть больше месяца. Значит, мой День Рождения уже прошёл? Значит, мне уже семнадцать? Подумать только. Интересно, как там дома? Чем занимается моя семья? Они скучают по мне? Кто бы мог подумать, что когда-нибудь самым моим большим желанием будет увидеть их еще хотя бы раз.
        Волосы уже начали отрастать. Значит, семнадцать… Тогда я больше не имею права плакать. И что же делать? Наверное, просто попытаться принять свою судьбу, пусть и столь необычную. Я попробую…
        Ива лениво потянулась на траве. Лежать можно было сколько угодно, но вернуться всё же придется.
        Тогда она подхватила вёдра и зачерпнула воды из ручья, замочив рубаху ледяной водой. Тут сердце её ёкнуло. Это была не та рубаха, что когда-то дала ей Рита. Это была местная тёмно-зелёная рубаха. Схватив вёдра, она резво помчалась обратно к дому Нобили, который находился совсем недалеко, в пределах видимости.
        На тропинке к ручью она столкнулась с пожилым мужчиной.
        - Куда же ты так спешишь? Жить нужно размерено, тогда доживешь до старости, как я.
        - Про… простите.
        - А ты ведь не из этих мест, правда? Не тебя ли привел с собой с Земель Нобили?
        - Да, но простите, я спешу.
        Ива аккуратно обошла старика, который явно надеялся ещё немного поболтать, и побежала к дому, расплескивая воду.
        Перед самой хижиной она остановилась отдышаться и невольно начала осматривать долину. Деревня была очень большой, это её она видела, когда забиралась на верхушку холма. Все избушки находились довольно далеко друг от друга и выглядели примерно одинаково: срубы из старых брёвен, усиленные кое-где камнями, соломенные крыши и небольшие отверстия вместо окон, которые просто чем-нибудь затыкались при необходимости. Рядом стояло несколько пристроек, которые служили амбарами и кладовыми. Ива потопталась на месте - там, где располагалась деревня, земля была твердой и сухой, вся в маленьких трещинках. А кое-где даже росла трава.
        Вдалеке виднелось небольшое разноцветное поле - это общий огород всех жителей. Где-то там же был и загон для скота, за которым все жители так же ухаживали вместе. Здесь почти всё было общим.
        Наконец Ива вошла в дом. Он был небольшим, в нём не было комнат, а спальные места просто отделялись шторками, в центре стояла печь. Пахло чем-то вкусным - Ралия готовила ужин, на печи во всю кипела похлебка. Рядом сидела Мон и играла в выточенные из деревянных брусочков игрушки. Ива улыбнулась, представив, как старательно их вырезал Нобили.
        - Ралия, можно поговорить с вами? - спросила Ива, поставив ведра с водой на скамью.
        - Я бы и сама хотела кое о чем тебя спросить. - Ралия отложила хлопоты и подошла к Иве. - Киту, когда ты уснул, я решила переодеть тебя в сухую и чистую одежду…
        - Да, простите, что сразу не сказала, я вовсе не мальчик. И, пожалуйста, зовите меня Ива…
        Ралия улыбнулась. Это была улыбка матери, от которой исходило тепло и забота. Худые, изящные руки орошали мозоли, русые волосы, собранные в пучок, взъерошились и некоторые локоны свисали в разные стороны.
        - А я знала это! - радостно прижалась к коленям матери Мон.
        - Ки… Ива, всё хорошо. Только скажи, ты ведь не из этих мест? Болота ведь не твоя родина? По каким-то причинам ты решила сбежать с Земель. Ведь я права?
        Ива почувствовала, как ускоряется сердцебиение. Немного подумав, она всё же кивнула. Ива решила, что так будет лучше, ведь вряд ли она бы смогла объяснить Ралии и остальным своё появление здесь, раз уж она не смогла объяснить это самой себе.
        - Я не осуждаю тебя и не сержусь, наверное, на то были свои причины… Если тебе больше некуда идти - оставайся с нами.
        - Оставайся с нами, - повторила Мон.
        Ива подняла наполненные слезами глаза, ей и правда теперь некуда было податься, а ещё она была очень благодарна Ралии за то, что та понимающе не стала ни о чём расспрашивать.
        - Ох, ладно, пойдемте готовить ужин, ведь Нобили скоро должен вернуться с дежурства.
        - С дежурства? - удивилась Ива, подойдя к печи, чтобы помочь с готовкой, и вдруг поняла, что не видела Нобили с того самого дня, как они пришли в деревню.
        - Да, он не стал отдыхать и отправился туда сразу после возвращения. - Ралия посмотрела на Иву. - Ах, ты, наверное, ничего об этом не знаешь! Там вдалеке находится большой холм, его можно разглядеть и отсюда. За ним самое большое скопление нор червей, поэтому каждый день и каждую ночь там находится дежурный, он смотрит, чтобы ни один вампир не направлялся в сторону деревни. Ну, а если всё же что-то случается, то дежурный должен зажечь специальный костер. А если всё спокойно, то ночует он в специальной хижине неподалёку.
        «Самые топкие болота и большое скопление червей… Удивительно, как я вообще выбралась оттуда живой», - в очередной раз подумала Ива, принимаясь за лепку лепешек.
        - Но есть и другая опасность, - Ралия слегка побледнела. - Иногда… бывает так, что болота начинают кипеть.
        - Кипеть?
        - Да, болота начинают кипеть и если это вовремя не исправить, то они могут загореться, а потом и вся долина… Хоть давненько ничего подобного не происходило, поговаривают, что в последнее время болота ведут себя неспокойно.
        - И как же остановить это кипение?
        - Если дежурный вовремя замечает неладное, он вливает отвар из Виенты в очаг кипения.
        - Отвар из цветов успокаивает болота?
        - Да. Отвар мы используем и в лечебных целях, Виента у нас большая ценность, поэтому сами цветы использовать неэкономно, только отвар.
        - Тогда почему бы не посеять Виенту здесь?
        - А разве ты не знаешь? Виента никогда не увядает, но и никогда не растет в Болотах.
        - Ах, вот как… - огорчилась девушка. - А где же вы её берете в таком случае?
        - Иногда в Болота приезжают лорды с Земель, чтобы, забавы ради, поохотиться на червей. Мы прислуживаем им и тогда, если они будут достаточно щедры, расплачиваются с нами небольшим букетом. А иногда какой-нибудь смельчак пробирается на Земли и собирает цветы. Нобили как-то раз ходил туда… - глаза Ралии почему-то наполнились тоской.
        «Так вот откуда он знает дорогу».
        И вдруг Иву словно током ударило, она стала судорожно шарить по несуществующим карманам.
        - Я, кажется, кое-что потеряла…
        Ралия молча отошла куда-то за шторку и вскоре вернулась.
        - Видимо, это твоё, - она протянула Иве бутон Виенты, розовый и ароматный, словно только что сорванный.
        - Да! Я хранила его под рубахой, но, видимо, он выпал оттуда.
        - Носить при себе Виенту очень добрая примета, - улыбнулась Ралия.
        Ива сложила лепёшки на лопату, чтобы запечь в печи, а потом снова принялась вертеть цветок в руках.
        - А сколько отвара можно приготовить из одного цветка? - звонко спросила она и протянула Ралии бутон.
        - Не слишком много, - грустно улыбнулась та.
        - Возьмите, в любом случае он сможет принести пользу.
        Но Ралия помотала головой:
        - У долины есть небольшой запас отвара на тот случай, если кто-нибудь заболеет или болота закипят. Так что оставь его у себя. Это твой цветок. К тому же, я вижу, что он тебе дорог.
        - Да… Он напоминает мне об одних хороших людях.
        На улице стало совсем темно. Ужин был готов, оставалось только дождаться Нобили.
        - Ах, Ива, давай-ка я дам тебе что-нибудь из одежды, что-нибудь, что лучше подойдет девушке.
        ***
        Нобили провёл на дежурстве в болотах два дня и теперь валился с ног от усталости, но каждый раз, когда встречал кого-то по дороге домой, изо всех сил старался не показывать этого. В деревне почти все знали Нобили и знали, что ему пришлось рано стать главой семьи и взять на себя заботу о матери и сестре. Никто никогда не видел, чтобы он раскисал или жаловался, все давно ждали от него чего-то большего. Сам он тоже многого от себя требовал и не позволял расслабляться. Но в глубине души он боялся, что это всё иллюзия и что стоит только кому-то увидеть в нём слабость - иллюзия тут же рассеется.
        Нобили открыл дверь дома. После сырых болот его наконец встретило тепло догорающей печи.
        - Как вкусно пахнет, мам! Я дома!
        В хижине было темно, лишь несколько свечей и тусклое мерцание углей в печи слегка освещали её. Теперь Нобили был уверен, что мама и Мон уже спят, ведь уже совсем поздно, а день был хлопотным. На мгновение юноша замер. Его даже посетила мысль, не в чужой ли дом он забрел по темноте? Нет, это был его дом. Но что тогда это за девушка, что стоит к нему спиной и что-то раскладывает на столе? С её худенькой фигуры свисает коричневое, чуть открывающие колени платье, каштановые завитки волос чуть скрывают тоненькую шею. Она что-то тихо напевает себе под нос и время от времени поглядывает на печь.
        - Нобили, наконец-то ты пришёл! - обернувшись, сказала Ива.
        - Киту?! - опешил Нобили. - Так ты девчонка?!
        Глава 8. Шрам
        Прошло несколько дней, Ива бросила все силы на то, чтобы влиться в местный быт. Она знала, что только так сможет смириться с мыслью, что проведет здесь всю оставшуюся жизнь. Работа хорошо отвлекала от ненужных переживаний. Она, как и все местные жители, помогала с огородом и училась ухаживать за скотом. Заглядывать к животным ей особенно нравилось. А в свободное время играла с Мон или помогала Ралии.
        Сегодня воздух в деревне был особенным, все суетились, готовясь к празднику. Ива уже переделала по дому много дел и даже успела прополоть от сорняков грядки с репой. И теперь, приплясывая, бежала к Нобили, чтобы принести ему обед. Тот помогал подготавливать костер для праздника в центре деревни, там же возводили и высокий длинный стол.
        - Эй, это же Ива! Как твои дела?
        - Здравствуйте, Эрмони, всё хорошо.
        Семья Эрмони жила неподалёку, и Ива частенько с ними виделась.
        - Ну и замечательно. Ты к Нобили, небось? Так вот он, раскалывает дрова.
        - Нобили! Я принесла тебе обед! - она помахала ему рукой.
        Тот неловко кивнул, ему ужасно не хотелось, чтобы поползли какие-нибудь глупые слухи, ведь все соседи знали, что Ива пришла с ним с Земель.
        - Значит, сегодня будет большой праздник? - Ива присела рядом с Нобили на ствол поваленного дерева.
        - Ага. Это сейчас его называют праздником. Я думаю, что это всего лишь привычка.
        - Правда?
        Нобили набил рот лепешками, поэтому просто кивнул в ответ, а прожевавшись, продолжил:
        - Сегодня будет самая холодная ночь в году, раньше люди пережидали ночь в своих домах, в деревне из-за этого расходовалось слишком много дров. Позже решили делать один, но очень большой костёр, у которого могли греться все желающие. Люди стали танцевать и играть, чтобы не замерзнуть. Так это и превратилось в праздник.
        Закончив обед, Нобили вернулся к дровам. Ива сидела на прежнем месте и наблюдала за ним. Хоть он и отнесся снисходительно к тому, что Ива осталась с его семьей, всё же Нобили вел себя с ней прохладно. Он не доверял ей до конца, он сомневался, не понимал её, всё в ней было слишком для него чуждо.
        В центре своеобразной площади горел большой костер, казалось, что его пламя взмывает до самых небес. Это ощущение усиливалось из-за всегда низко висящих туч. Ночь и правда была холодной. День был привычно хмурым и безветренным, а с наступлением темноты вдруг сильно похолодало, но люди старались этого не замечать. Помимо костра площадь освещалась несколькими факелами. Неподалеку стоял стол, на котором стояли угощения, жители сами готовили их дома и приносили с собой. Ива прогуливалась по округе, облизывая леденец на палочке в форме солнца - всеми любимый местный десерт. Она остановилась у толпы, наблюдавшей за кулачными боями. В самом центре кривлялся рослый парень с взлохмаченными, смешными волосами:
        - Кому ещё наподдавать? Смелее! Меня на всех хватит!
        Ива не успела посмотреть, осмелится ли кто-то бросить ему вызов, потому что подскочила Эльна, младшая дочь Эрмони, и потащила её за собой к хороводу. Не успела она и глазом моргнуть, как оказалась в центре веселой пляски. Люди кружились, дурачились, юноши заигрывали с девушками, даже немощные старики, кряхтя, сопя и придерживая поясницу, пускались в пляс. О каком холоде может быть речь, когда всем так весело?
        Не успев толком отдышаться после хоровода, Эльна потянула Иву куда-то ещё, но та решала, что для начала ей нужно отыскать Нобили, ведь его не было видно весь вечер.
        - Как хочешь, но возвращайся скорее, скоро начнется самое интересное!
        Ива нашла Нобили у костра, тот подкидывал очередную партию дров.
        - А ты чего не веселишься вместе со всеми? - спросила она.
        - Если все будут веселиться, кто будет смотреть за костром?
        - Это верно, но ведь одному тоже нельзя за всё отвечать.
        - А я и не один. И вообще, я уже успел выстоять в кулачном бою против Ёина, а его не так уж и просто победить.
        - Да, - засмеялась Ива, - Кажется, я его видела.
        Они присели на склоне, чуть поодаль от всего веселья, но так, чтобы было видно костер.
        - Знаешь, здесь так необычно, Нобили. Я раньше не видела ничего подобного.
        - Правда? А я слышал, что правитель Горольд устраивает такие пиры, что гулянья могут длиться несколько дней. А какие там, должно быть, гирлянды из цветов! Разве ты никогда не бывала на праздниках Земель?
        Ива побледнела, только что ей было так легко, а теперь Нобили снова затронул неприятную для неё тему. Ей совсем не хотелось снова лгать.
        - Мне не довелось там побывать, но здесь мне очень нравится. Значит, на празднике сейчас собралась вся деревня?
        - Да, только Эрмони сегодня вызвался подежурить у болот. И старик Туран сейчас в своей хижине, он редко куда-то ходит.
        - Вот как? Должно быть, им сейчас грустно? Может, отнесем им немного угощений? - улыбнулась Ива.
        - Наверное, это хорошая идея. Вот только дождемся Кирку, он последит за костром вместо меня.
        Ива радостно кивнула. А потом они молча ждали Кирку, поочередно выдыхая изо рта пар.
        - Тебе не холодно? - робко спросил Нобили. - Давай сядем поближе к костру?
        Ива пожала плечами и согласилась. Они подсели к огню, выставив ладошки. «Вот бы в такую ночь еще были бы видны звезды», - задумалась Ива, запрокинув голову к небу. А Нобили, наоборот, пытался украдкой разглядеть Иву. «И надо же, как я мог спутать её с мальчиком? Хотя она немного подросла с нашей первой встречи», - думал он, рассматривая каштановые локоны, которые ещё чуть-чуть и лягут на плечи, рассматривая веснушки, которые он раньше не замечал и ещё он отметил, как идет ей старое мамино платье.
        - Правда? - вдруг спросила она.
        Нобили покраснел, подумав, что та как-то узнала его мысли, но девушка неожиданно рассмеялась:
        - Я подумала, что было бы хорошо, если бы были видны еще и звезды и почему-то решила, что сказала это вслух. А потом ещё удивилась, почему ты всё не отвечаешь! - сказала она сквозь смех.
        Нобили тоже засмеялся, но быстро снова стал серьезным.
        - Здесь редко увидишь звезды. На Землях, наверное, всегда небо ими усыпано?
        - Те ночи, что довелось видеть мне, были звездными. Нобили, я всё хочу спросить, как Ралия и Мон тогда оказались там? Я имею в виду…
        - Ох, это совершенно дурацкая история, забудь.
        - Не говори, если не хочешь.... Просто я заметила, что ты как-то мрачнеешь, когда говоришь о Землях. Они тебе чем-то не нравятся?
        - Нет, что ты, это красивое место, как оно может не нравиться? А вот обитателей Земель я ненавижу. Не выношу этих подлых людей.
        - Что ты такое говоришь? Там есть много хороших людей, не думаю, что их есть за что ненавидеть.
        - Прости, не встреть я тебя, никогда бы не подумал, что там бывают и хорошие люди. Но ведь и у тебя нашлись причины, чтобы уйти оттуда, ведь так, Ива? - мрачно спросил он, повернувшись к ней спиной.
        Ива рассердилась и ничего не ответила. Нобили сидел к ней спиной и покусывал губу, не решаясь заговорить. С одной стороны, ему не хотелось рвать эту тонкую связь между ними, с другой, он не привык пренебрегать своими принципами.
        - Тогда заболел мой лучший друг Кан, - начал Нобили. - Нам было по двенадцать. Его отвели к старику Турану, тот умеет понижать жар. Но для выздоровления требовался лечебный отвар из Виенты. Как на зло, в том году были частые вспышки кипения болот и на тот момент запасов отвара в долине не было. Но к нам прибыли лорды с Земель, чтобы поохотиться на червей. Мы решили, что это большая удача и поэтому моя семья и семья Кана стали прислуживать им. Наши отцы выслеживали для них червей и провожали по тропам топей, а матери готовили и обстирывали их, мы сами почти ничего не ели, всё отдавали им. Делали всё, чтобы угодить. Однако через несколько дней они уехали, не дав нам ни одного цветка. Они просто рассмеялись нам в лицо и умчались. Кану тем временем становилось хуже. Его отца ранило на охоте, поэтому я и мой отец решили тайно пробраться на Земли и принести спасительных цветов. Не зная дороги, мы шли туда два дня. Два дня без сна, еды и воды. Мы не желали никому зла, не искали наживы, мы всего лишь хотели спасти друга. Дойдя до первой поляны, мы набрали букет и поспешили назад, как вдруг услышали: «Что
вы делаете здесь, черви?». Обернувшись, я увидел человека верхом на лошади, он был весь в чёрном и выглядел так, словно это рыцарь смерти пришёл за нами. Мы попытались убежать, но внезапно появились другие люди. Они начали глумиться и пинать отца, он же пытался всё объяснить, умолял отпустить нас. Один из них схватил меня за волосы и стал швырять в разные стороны. Тут отец не выдержал и бросился на него с кулаками. Он кричал мне, чтобы я бежал, чтобы спасался. Но как я мог его бросить? Только когда его повалили на землю, когда у него больше не было шансов встать, только тогда я бросился прочь. Последнее, что я видел - как моего отца пронзили мечом. Он истекал кровью, но не переставал кричать, чтобы я спасался. А черный рыцарь всё сидел верхом и равнодушно наблюдал за тем, как я убегаю в заросли… Так с Земель вернулся я один, мой отец остался там навсегда. Вернувшись домой, я помчался к Турану, чтобы отдать цветы, но было слишком поздно. Кан умер. Так я потерял двух самых близких людей, и я никогда не прощу этого людям Земель.
        Закончив свой рассказ, Нобили повернулся к Иве и обомлел, увидев её слезы.
        - Нобили… это… это ужасно… - всё, что смогла сказать она, захлебываясь от слез.
        Юноша закрыл глаза и улыбнулся:
        - Не плачь, Ива. Теперь мне гораздо лучше, - сказав это, он и правда почувствовал облегчение.
        Боль, которая, словно камень, прижимала его к земле, сейчас немного отпустила и он взлетел. Он представил, что он летит над долиной, летит над этим вечером и даже видит звезды, спрятанные за подлыми тучами. Боль, ненависть, чувство вины - они никуда не исчезли, и не исчезнут никогда. Но теперь они не лежат на груди, не давая вздохнуть. Теперь это шрам, а не кровоточащая рана.
        - Ты всё ещё плачешь? - Нобили наконец пришел в себя и открыл глаза.
        - Всё это неправильно, всего этого не должно было быть, мне так жаль…
        - Я заставил тебя плакать, прости.
        - Нет, не извиняйся. Представляю, как это было для тебя непросто, но ты поделился своей болью. Я ценю это, правда.
        - Спасибо. Ты… Спасибо. - Нобили вытер её слезы, и они оба улыбнулись, почувствовав облегчение. - Ну что, отнесем лакомства Эрмони?
        - Да, идем, - кивнула Ива. - Ой! А это ещё что такое?!
        Глава 9. Жар холодной ночи
        Ребята не успели сделать и шаг, как услышали тревожные возгласы со стороны гулянья.
        - Что случилось? - спросила Ива, почувствовав, как напрягся Нобили. Он смотрел в сторону холма, где еле мелькал костёр.
        - Болота… неужели кипят? Что-то не так, костер разжигается только в крайних случаях. Ива, будь тут!
        Нобили помчался вглубь деревни. Но и там никто ничего не знал. Кто-то из мужчин вывел из загона лошадей, нужно было срочно мчаться к холму. Нобили забежал в один из сараев и, прихватив с собой баночку отвара Виенты из запасов, быстро вскочил на последнего свободного коня.
        - Подожди, Нобили! Подожди! Я с тобой! - кричала Ива, пробираясь сквозь толпу.
        - Это может быть опасно, будь здесь!
        - Прошу, возьми меня с собой!
        Иве ужасно хотелось увидеть кипящие болота своими глазами.
        Нобили протянул девушке руку и живо усадил позади себя. Позже, в пути, он засомневался в своем решении, но возвращаться уже было нельзя.
        Чем ближе они приближались к болотам, тем тяжелее становился воздух. Небо окрасилось в темно-зеленый. Ива заметила, что в воздухе местами кружили черные хлопья, она протянула руку - пепел.
        Прибыв на место, Ива, Нобили и те, кто успел отхватить коня, увидели встревоженного Эрмони, он судорожно собирал всевозможные брёвна в одну кучу.
        - Что случилось? - спросил кто-то.
        - Это необычное кипение, ведь так? - добавил Нобили, спрыгнув с лошади.
        - Болота взбесились! Они горят! - ответил Эрмони, не отвлекаясь от своего дела.
        Толпа запрокинула голову к холму и обомлела, увидев красное свечение над ним.
        - Ты знаешь, где находится очаг? - спросил у Эрмони Ёин, парень со смешными лохматыми волосами, тот, что побеждал каждого в кулачном бою.
        - Да, но огонь распространяется быстро. До очага будет непросто добраться.
        - Скорее, собираем землю! - скомандовал Нобили.
        Люди кинулись к хижине дежурного в поисках каких-нибудь ёмкостей, правда, нашли только кучу старых мешков, их и стали набивать землёй. Наполнив дюжину мешков, они загрузили их на лошадей и поспешили подняться на холм. Уже оттуда им открывался ужасный вид: болота и правда кипели и бурлили, словно густая зеленая каша. Местами пылал огонь, застилая всю округу чёрным дымом.
        - Ива, скоро сюда начнут доходить остальные жители. Оставайся наверху и скажи им, что этой землей нужно засыпать пламя. - Нобили указал на мешки, сваленные в кучу. - А мы постараемся подобраться к очагу, только влив в очаг отвар, можно всё прекратить.
        Ива кивнула, почувствовав ответственность, а остальные начали спускаться с холма. Те, что шли впереди, подсыпали землю, чтобы расчищать путь, а идущие позади несли с собой трухлявое, но очень крупное бревно. Эрмони вёл людей к очагу и всё, казалось бы, шло по плану, но вдруг ставшее стеной пламя отделило Нобили, Эрмони и Ёина от остальных. Те и не заметили, как остались одни. Тем временем к холму подходили другие жители деревни. Вместе с Ивой они засыпали участки, охваченные пламенем. Общими усилиями распространение огня удалось остановить, оставалось лишь успокоить очаг.
        Иву мучали нехорошие мысли, поэтому она отправилась поближе к болотам, куда с остальными ушел Нобили. По пути она встретилась с отставшей группой, теперь уже вместе им предстояло найти тех, кто шел впереди.
        А в это время Эрмони привёл Ёина и Нобили к очагу. Но подобраться к нему никак не получалось - он находился в самом центре болота. А вокруг эпицентра пылало аномальное сине-зеленое пламя, которое не поддавалось тушению.
        - Проклятье, нам придётся вернуться назад и найти остальных, они несли с собой бревно, - судорожно рассуждал Эрмони.
        - Но тогда мы потеряем много времени, может, стоит попробовать закинуть отвар прямо отсюда? - почесал затылок Ёин.
        - Нет, Ёин, так мы рискуем ещё больше, у меня с собой только одна порция отвара, - ответил Нобили.
        Первой из плутавшей группы ребят заметила Ива:
        - Смотрите, вон же они!
        Завидев её, Нобили шлёпнул ладонью по лицу, подумав: «Да что не так с этой дурочкой?»
        - А что это за девочка? - склонился к нему Ёин.
        - … Это Ива, она с Земель, чтоб её… Я же сказал оставаться наверху!
        - Ах, та самая. Что с ней не так? Прийти сюда с Земель…
        - …
        Вскоре было принято решение бросить в болото бревно, чтобы по нему добраться до очага. Вперед пошел Нобили, а на другом конце для равновесия встал Ёин. Чтобы бревно не успело загореться или утонуть, Нобили пришлось передвигаться очень быстро, рискуя свалиться. Юноша достал баночку и, не теряя времени, влил розовый, почти светящийся отвар в самый центр адского пламени. Не довольное таким ходом событий, пламя в последний раз хлынуло в небо, обдав всех жаром и тут же пропало. Болота в тот же миг успокоились. Только лёгкая волна прошлась от бывшего очага к берегу, на которой и покачнулось бревно. Нобили, стоявший на самом краю, не удержал равновесие и всё же свалился в пусть уже и не бурлящее, но всё же топкое болото.
        Ёин бросился на помощь, но как бы он ни старался, дотянуться до Нобили не получалось. Поэтому он, не раздумывая, прыгнул следом. Ёин держался одной рукой за тонущее бревно, а другой пытался вытянуть Нобили. Остальным оставалось только с ужасом наблюдать за происходящим. Совсем скоро бревно полностью затонуло, ребятам грозила та же участь.д
        - Все, снимаем одежду, мы должны их вытащить! - скомандовал кто-то из толпы.
        Мужчины связали свои рубахи, а Ива отдала шаль. Эрмони принялся закидывать веревку ребятам, но руки обоих уже сильно повязли в болоте. Ива понимала, что для истерики сейчас совсем не время, но всё равно никак не могла унять свою дрожь. В очередной раз, когда Эрмони вытянул пустую веревку, она зажмурилась и закричала, не помня себя: «Спасите же их!»
        Помогли ли мольбы Ивы или что-то ещё, но на мгновение болота словно отступили и Ёин смог ухватиться за веревку. Общими усилиями их наконец вытащили на сушу.
        ***
        Болота успокоились, прохладный ветер развеял дым, небо стало привычно серым - всё выглядело так, словно ничего и не было. Жители устало поднимались на холм, чтобы вернуться в деревню. Ёин поддерживал за одно плечо Нобили, который обжег ногу и теперь сильно прихрамывал. Ива тоже пыталась помочь, но то и дело отставала или спотыкалась, поэтому быстро отбросила эту затею.
        - Как же я испугалась, - сказала она.
        - Спасибо за беспокойство, но в следующий раз делай так, как я говорю, и оставайся в безопасности, - хмуро ответил Нобили.
        - И я испугался. А сейчас смотрю на свою одежду и совсем страшно становится - ну и оплеуху же мне отвесит матушка! - весело произнес Ёин.
        - Как ты мог так опрометчиво прыгнуть за мной в болото? Что, если бы мы оба погибли? - не унимался Нобили.
        - Хватило бы и простого: «Спасибо, Ёин», - обиделся тот.
        - Спасибо, - виновато произнёс Нобили, - но это было очень необдуманно. Неспокойные болота в последнее время, неспроста это всё…
        - Да ладно тебе, Нобили, сегодня же праздник. Давай-ка лучше покажем тебя Турану, а потом съедим чего-нибудь.
        Большинству пришлось возвращаться в деревню так же, как и в первый путь - пешком. Хоть Нобили это сильно смущало, но ему как раненому пришлось ехать на лошади позади Ивы.
        Перед отъездом Ива обернулась ещё раз в сторону болот. Сейчас всё обошлось, но что, если это снова повторится? Как это предотвратить? Вот что беспокоило её.
        ***
        - Ох-ох… Площадь ожога небольшая, но повреждения сильные. Но не переживай, через несколько дней ты полностью восстановишься, - говорил Туран, осматривая голень Нобили.
        Он привязал к ноге какой-то лист травы, затем слегка сбрызнул целебным отваром и дал выпить глоток внутрь. Нобили сморщился, похоже, на вкус Виента была не лучше любой микстуры. Ива сидела рядом и осматривалась. Хижина старика казалось очень маленькой, здесь водились странные запахи и предметы. Свечи, разнообразные баночки с неизвестным содержанием, куча непонятных амулетов, развешанных по всему потолку - всё это напоминало Иве логово какого-нибудь колдуна. А самого старика так и хотелось назвать волшебником, с его лохматой одеждой и длинной седой бородой, которая тряслась при каждом его слове. За печкой, специально для гостей, а вернее, для больных, стояла кровать, на которой сейчас лежал Нобили.
        - Как там наш герой? Жить будет? - С характерным для себя шумом в хижину вошёл Ёин и сбросил у печи связку хвороста.
        Он всё ещё был в той одежде, в которой искупался в болоте, но теперь грязь высохла и отваливалась маленькими кусочками при каждом его движении.
        - От таких ран не умирают. - Туран достал из кармана малюсенькую бутылочку и пригубил её содержимое. - Однако после них появляются шрамы, оставляющие на всю жизнь память о дне, когда они были получены. Ерунда, казалось бы, но что, если именно этот день и хотелось бы забыть?
        Ёин задумчиво почесал затыльник, но так и не нашёл, что ответить. Нобили тоже задумался, он улёгся поудобнее и закрыл глаза. Его не пугало, что он теперь будет всю жизнь помнить этот день. Наоборот, он радовался, что в итоге всё закончилось хорошо. Что болота успокоились, что в критический момент рядом оказался смелый товарищ, что сегодня он словно впервые познакомился с Ивой. Нет, он совсем не боялся помнить этот день.
        - Как там праздник? - спросила Ива.
        - Ночь на исходе, костер потушили, народ расходится, - ответил Ёин.
        - Наверное, у всех испортилось настроение?
        - Осадок остался, но дух не сломлен, - отшутился он, хотя понимал, что большинство сильно встревожило такое поведение болот. - Ох, чуть не забыл! Матушка сделала свои фирменные конфеты, а мы даже не успели их попробовать, так что угощайтесь.
        Он достал аккуратный сверток и раздал всем по лакомству.
        - Раз всё в порядке, я пойду домой. С утра мне с отцом на охоту. Тебя проводить, Ива?
        Ива пожала плечами и вопросительно посмотрела на Нобили.
        - Пусть он останется у меня до завтра, - сказал Туран, - посмотрю, не будет ли жара.
        - Да, Ёин, проводи Иву, - одобрил Нобили.
        - Спасибо вам, дедушка Туран! Доброй ночи! Доброй ночи, Нобили, - попрощалась Ива.
        - Задержись-ка, коротышка. Подай одеяло, я укрою им Нобили. - Туран указал на полку костылём.
        - Конечно, - беззлобно отозвалась та.
        Одеяло оказалось до ужаса громоздким и тяжелым. Вытягивать его пришлось с силой, да с такой, что чуть не обвалилась сама полка. Неожиданно внимание Ивы привлекла до боли знакомая кучка тряпок, свернутая в самом углу полки. Недолго думая, она вытащила свёрток и развернула. Сердце бешено заколотилось, в руках она держала свою старую одежду: школьную рубашку и заляпанный в глине сарафан - одежду из прошлой жизни. «Но что она делает тут? Я точно помню, что оставила одежду в хижине под холмом». Она стала вглядываться в милые сердцу вещи, сейчас они были словно призраками жизни, к которой она больше не вернётся.
        - Чего-же так долго? - послышалось за самой спиной.
        Увидев, с какой нежностью Ива вглядывается в грязные тряпки, Туран сильно изменился в лице и спросил, знает ли она, что это за вещи? Ива попыталась что-то ответить, но слова так и застревали в горле.
        - Это твое? - Лицо старика стало совсем озабоченным, кажется, он уже знал ответ, но всё ещё хотел услышать его из уст Ивы.
        Туран отшагнул, пошатнулся и чуть не упал. Но его вовремя подхватил Ёин, подошедший узнать, в чём дело.
        - Ты…ты пришла не с Земель! Ты даже не из нашего мира! - выкатив глаза, прокричал Туран.
        На секунду все звуки стихли и крик старика будто бы прокатился по всей долине.
        «Как же так? Как же так? Бежать… Бежать!» - промелькнуло в голове Ивы, она живо прошмыгнула мимо всех и выбежала наружу.
        - Ива! Стой! - прокричал Нобили, он попытался броситься вдогонку, но раненая нога не дала этого сделать.
        Ёин усадила Турана рядом с Нобили.
        - Я схожу за ней, - сказал он.
        Нобили одобрительно кивнул, после чего Ёин выбежал, а Нобили подвинулся ближе к старику.
        - Это правда? Туран, твои слова правда?
        Старик не ответил, он обхватил голову руками и забормотал себе под нос.
        - Святая Фатуна… Неужели…эта маленькая девочка…и есть…о, горе…
        Нобили всерьез испугался, да что всё это значит? Он схватил старика за грудки и слегка потряс.
        - Очнись! Что ты несешь? Да очнись же!
        Туран стал приходить в себя.
        - Старый я дурак. Я должен был сразу это понять, ведь это так очевидно.
        - Да объясни же ты толком! - не выдержав, закричал Нобили, после чего старик окончательно пришел в чувства. Его остекленевшие глаза сразу прояснились и снова наполнились мудростью прожитых лет.
        - Ёин нашёл эту одежду и принес мне… От вещей исходила необъяснимая энергия, я сразу понял, что это вещи девушки, что пришла к нам под знаменем Духа Судьбы. Я знал, что рано или поздно вещи найдут свою хозяйку. Когда эта девочка появилась в деревне, я даже подумать не мог… Она слишком юна для этого. Но судьба распорядилась иначе.
        Нобили не верил своим ушам. «Ива Дух Судьбы? Не может этого быть! Или может? Что я вообще знаю о ней?»
        - Она и правда пришла с вами с Земель и побывала вместе с тобой в плену у Вод? - спросил Туран. Нобили кивнул. - Тогда я не понимаю. - Старик почесал бороду. - Почему её не обнаружили и не схватили? Я знаю, что её ищут и Земли, и Воды.
        Нобили пожал плечами и задумался. В его голове что-то прояснилось и это что-то было таким очевидным, что он готов был покрыть себя бранью.
        - Ну, конечно! Все принимали её за мальчика по имени Киту.
        - Ты уверен?
        - Да, я поначалу тоже думал, что она очень хилый паренек.
        - Вот оно что… Все знают, что Дух Судьбы - это девушка, а на невзрачного паренька никто внимания и не обратил. Что ж… думаю, сама Судьба распорядилась так, не дав Иве попасть в злые руки.
        «Вот как получается, - думал Нобили. - Вот значит, кто ты. Поэтому меня переполняло ощущение, что ты чужестранка. Оказывается, ты пришла откуда-то, что гораздо дальше Земель. Но почему же ты сразу всё не рассказала? Может, ты и сама ничего не знаешь и просто была напугана? Ёин, только найди её, только не дай попасть в беду!»
        Глава 10. Дух Судьбы
        Ёину не терпелось отыскать Иву. Было ещё темно, поэтому он, размахивая факелом, осматривал каждый куст и сарай.
        Он невольно вспомнил, как нашёл ту одежду. Он тогда дежурил под холмом и, сделав очередной обход, решил вздремнуть до наступления темноты. А проснувшись, не нашёл свою одежду. Зато на скамейке, в аккуратной стопке, лежала другая. Она показалось ему весьма необычной: из мягкой качественной ткани, со странными узорами и застежками, даже у людей Земель и Вод не было ничего подобного. Тогда-то он и отнес её Турану. А тот лишь ахнул и попросил никому ничего об этом не рассказывать.
        - Да сквозь землю она что ли провалилась? - выругался Ёин, попутно ударившись о дверной косяк сарая. Из-за своего роста он частенько набивал себе шишки таким образом.
        В этом сарае её тоже не оказалось. Тогда он решил не шарахаться в темноте, а присесть и подумать, куда среди ночи могла бы убежать напуганная девочка. Идея посетила его почти мгновенно, даже не дав ему расположиться поудобнее.
        - Ну и чего ты убежала? - Ёин нашёл Иву в хлеву. Она сидела на стоге сена, гладила поросёнка, любопытно шныряющего вокруг и тихо напевала какую-то мелодию.
        Заметив человека в проеме, она содрогнулась, но сразу же успокоилась, узнав в нём Ёина. Она съежилась и обхватила колени руками, не зная, что теперь ей ожидать.
        - Чего убежала, говорю? - Ёин сел рядом.
        - Я испугалась, что вы не поймете и…и…и, - начала всхлипывать она.
        Ёин покраснел. Он совсем не умел успокаивать девчонок. Вот дрова нарубить или побить кого-нибудь, да хоть коня поднять - это пожалуйста. А вот сопливых девчонок успокаивать, ну уж нет, кто знает, что у них там на уме?
        Поросёнок принялся обнюхивать Ёина, смешно водя пяточком. А учуяв в его кармане последнюю конфету, ловко её оттуда вытянул.
        - Эй, хрюндель, ты что, мою конфету спёр? А ну дай сюда! - Ёин подскочил и погнался за поросёнком.
        Но не тут-то было. Тот, ловко увиливая и весело повизгивая, принялся убегать от Ёина по всему сараю. И неизвестно, сколько бы продолжалась погоня, если бы парень со всей силы не влетел головой в перекладину и не упал. Как бы стыдно не было проигрывать поросёнку, но Ёин все же махнул рукой, уступая конфету ему. От такой картины Ива невольно рассмеялась. При всей своей громоздкости Ёин был слегка неуклюж и дурашлив. Увидев, что Ива смеётся, Ёин, всё еще сидя на земле посреди сарая, покраснел ещё сильнее, почесал голову и тоже улыбнулся.
        - Прости, просто это было так смешно. Тебе не больно? - сквозь смех спросила Ива.
        - Нет, что ты, эта башка ещё не такое выдержит. - Он демонстративно постучал кулаком по голове.
        - Тебе всё равно стоит быть осторожнее, - улыбнулась Ива, а потом вмиг помрачнела. - Что теперь со мной будет? Меня убьют?
        - Ты что, одурела? - выпучил глаза парень.
        - Но ведь теперь все знают, что я не отсюда, все будут злиться… Если бы я не переоделась в местную одежду, меня бы наверняка уже давно убили.
        - Это ты про то, как стащила мою одежду из хижины дежурного? - Ёин как-то в момент тоже стал серьезным. - Да забудь ты про это. Хватит тут сидеть, пойдем назад, а?
        - Понимаешь, Ёин, - Ива положила голову на колени, - я бы и рада вернуться и объясниться, да вот только сама ничегошеньки не понимаю. Не знаю, где мой дом, не знаю, как сюда попала…
        - Бедолага… - понимающе вздохнул Ёин. - Но я думаю, что Туран сможет всё объяснить.
        Ёин нащупал на голове шишку и принялся её задумчиво трогать.
        - Нужно приложить что-нибудь холодное. Вот, возьми хотя бы это. - Ива подкинула ему миску, из которой поросята пили воду.
        - Спасибо, вроде лучше. - Ёин снова уселся на сено рядом с Ивой. - Знаешь, сегодня ты показалась мне отважным человеком. Я даже сначала подумал: «Эта девочка точно пришла с Земель? Что-то не похоже». А потом решил, что вот такую девушку я возьму в жёны. Отчаянную, храбрую, способную помчаться со мной навстречу приключениям.
        Ива рассмеялась:
        - Нет, я точно не такая. На самом деле я трусиха и плакса. Наверное, я просто испугалась за других, вот и всё. Ничего геройского я не сделала.
        - Ну, может, это и есть настоящая отвага, когда за других боишься больше, чем за себя?
        Ива изумленно осмотрела на Ёина - в этой чугунной башке хранились хорошие мысли. К тому же она помнила, как бесстрашно он бросился на помощь Нобили. Сердце Ёина точно не было чугунным, оно было полно благородства и бесстрашия.
        Когда они вернулись в дом к Турану, уже почти наступило утро, но в хижине никто не спал.
        - Наконец-то! - воскликнул Нобили, он сидел на кровати и хотел было броситься навстречу, но снова вспомнил про раненную ногу. Рядом сидела Ралия, она забеспокоилась за ребят и пришла совсем недавно.
        - Прости, что заставил тебя поволноваться! - Ёин весело взлохматил волосы Нобили. А тот, как известно, страшно не любил шутки над собой, Нобили живо оттолкнул руку парня и обратно пригладил волосы.
        - Простите, что убежала. По правде говоря, я сильно растерялась… - опустила ресницы Ива.
        Туран заварил для всех ароматный травяной чай, и они начали разговор.
        - Значит, ты говоришь, что не знаешь, как очутилась в Фатуне? - спросил старик.
        Ива почти залпом выпила чай, оттягивая ответ, в то время как все остальные с нетерпением смотрели на неё.
        - Да, я была в школе, потом поссорилась с двумя девочками и побежала сломя голову, потом я упала, вокруг меня собрались люди… Небо стало зеленым…
        - Там, откуда ты пришла, зелёное небо? - присвистнул Ёин.
        - Не мешай! - строго постучал по полу костылем Туран.
        - Нет-нет. В моем мире голубое небо. Но тогда оно почему-то было зеленым. Кто-то подал мне руку, и словно потянул за собой. А затем я просто проснулась здесь. Я какое-то время жила на Землях. Ну, а дальше вы знаете. Это всё что я могу сказать, честно.
        - Оказалась ты здесь неспроста, коротышка. - Туран задумчиво уперся подбородком в костыль. - Привела тебя сюда твоя Судьба.
        Ралия ахнула, Ёин присвистнул ещё громче, а Нобили весь напрягся и вытянулся.
        - Слушай старую легенду: Давним-давно Фатуна была процветающей и мирной страной. Все жили в гармонии, а Виента росла в каждом уголке королевства. Но однажды случилось так, что одна ведьма за что-то сильно обиделась на жителей и прокляла Фатуну. И раскололось королевство на три части.
        - Значит, Фатуна когда-то была совсем другой? - удивилась Ива.
        - Вот именно. Умирая, ведьма закляла, что однажды придёт девушка из далекого мира под знаменем Духа Судьбы. И если она сможет из крови ведьмы прорастить Виенту на болотах, то проклятье будет снято и Фатуна станет прежней. Правда… много лет прошло с тех пор. Не осталось ни одного человека, жившего в те времена. А Дух Судьбы так и не являлся. Со временем люди потеряли всякую надежду и попросту забыли эту легенду.
        - Это что, получается, Ива и есть дух Судьбы? - без зазрения совести нарушил тишину Ёин.
        - Всё указывает именно на это, - совершенно спокойно ответил старик.
        Ива вздрогнула. Не может такого быть, что жила она себе спокойненько, а тут внезапно стала каким-то там духом.
        - Хорошо, допустим, это так. Но что дальше? Что нам теперь делать? - спросил Нобили. - Стоит отправиться к правителю Горольду?
        - Ни в коем случае! - притопнул Туран. - Времена изменились, я не уверен, что теперь Духа разыскивают для благих целей.
        В глазах Ивы начало темнеть, разум отказывался верить в происходящее. Ей сразу же вспомнился один разговор между Тенеброном и Ритой, который ей довелось случайно услышать в замке: «Ты думаешь, что Духа Судьбы ищут для того, чтобы возродить Фатуну?» - сказал тогда Тене холодным, издевательским тоном. Тогда девушка ничего не поняла, но сейчас… «Быть не может! Это и было то, что Тене искал в болотах? Духа Судьбы? Меня? Почему же все так странно…» Голова кружилась, глаза слипались от усталости. Она больше ничего не хотела слышать и ни о чем думать, девушка мирно провалилась в сон.
        Каждый вдруг почувствовал, как его одолевает усталость. Было решено закончить разговор днем, когда все отдохнут. Напоследок Туран лишь попросил пока сохранять всё в секрете. Нобили, как и планировалось, остался в хижине Турана, а Ёин отнес спящую Иву в дом Ралии и отправился к себе.
        Лишь Нобили, несмотря на страшную усталость, никак не мог заснуть. Он вспоминал, как много раз в детстве слышал эту историю. Её то переделывали в сказку, то в страшилку. Как бы не хотелось в это верить, но даже будучи ребёнком он понимал, что это всего лишь легенда. Но если всё правда, он обязан сделать всё от него зависящее, чтобы возродить Фатуну. Еще он думал о Иве, ведь совсем недавно он считал её обузой и мямлей, из-за которой всегда будут проблемы. «Ты оказалась одна в чужом мире, но сумела собраться и выжить. Нет, ты совсем не обуза и кем бы ты ни была - я последую за тобой и буду помогать тебе, чего бы мне это ни стоило», - размышлял он, пока мысли окончательно не превратились в кашу, и он, наконец, тоже не поддался сну.
        Просыпалась Ива под манящий аромат свежеиспеченного хлеба. Там, за шторкой, отделявшей её кровать, Ралия уже вовсю хлопотала по дому. В печи приятно трещали дрова, слышались приглушенные разговоры. По ощущениям уже давно перевалило за полдень. Ива хотела встать и поприветствовать всех, но вместо этого продолжала лежать и вспоминать события прошедшего дня, а вернее, ночи. Ей казалось, что за время сна все мысли должны были улечься по полочкам, а теперь можно было трезво и без эмоций оценить ситуацию. Но её сильно беспокоил сегодняшний сон - длинный и тревожный. Она его напрочь забыла, как это часто бывает после пробуждения. В голове остались лишь мутные, зловещие образы и чувство страха. Страха и безысходности.
        Она села на кровать и хорошенько потрясла головой, выкидывая оттуда ненужные переживания. После чего с досадой провела по взлохмаченным волосам. «Я, наверное, их никогда не расчешу», - подумала она. Рубаха и платье сильно помялись, потому что она спала прямо в одежде. Она облегченно махнула на это рукой, радуясь, что желание угождать своим прилежным внешним видом осталось в прежней жизни.
        Наконец она вышла из-за шторки и увидела, что за столом уже сидел Нобили, а рядом с ним стоял костыль, видимо, какое-то время он еще будет прихрамывать. Тут же сидел и Туран, а Ралия копошилась у печи. Обоняние не подвело Иву, она действительно пекла хлеб.
        - Доброе утро, - робко поздоровалась она.
        - Доброе, - ответили ей.
        - Как спалось? Отдохнула? - поинтересовалась Ралия.
        - Да. Снилось что-то… Нобили, как твоя нога?
        - Чешется, - скривился тот.
        - Не жалуйся, главное, что нет жара, - вставил Туран.
        - Ну и хорошо, - улыбнулась Ива. Она умылась и села за стол к остальным. - А где же Мон?
        - Она у семьи Эрмони, сегодня она побудет у них, - ответила Ралия.
        Дверь с шумом отворилась и на пороге возник Ёин. Было видно, что охоту с отцом ему пришлось пропустить из-за бессонной ночи.
        - Ого, да я вовремя! - обрадовался он, застав всех за столом.
        - Специально без тебя не начинали, - криво улыбнулся Нобили.
        - Не слушай его, конечно, садись и отобедай с нами, - сказала Ралия, ставя на стол еще одну порцию похлебки.
        После трапезы, когда все успели поболтать о пустяках и, кажется, забыть о том, зачем они вообще собрались, Нобили привлёк общее внимание настойчивым кашлем и произнёс: «Что всё-таки насчёт проклятия? Что именно требуется от Ивы?»
        Сама Ива притаилась, боясь услышать ответ. Но Туран лишь разочарованно опустил брови:
        - Увы, мои юные друзья, но я рассказал вам всё, что знал сам. Фатуна послала мне видение, что Дух Судьбы объявился, всё остальное в руках Ивы.
        Все понуро склонили головы. Всё что они имели - это старую легенду и тот факт, что Духа Судьбы, ещё неизвестно для каких целей, разыскивают Земли и Воды, а значит, нельзя обращаться к ним за помощью. А что они могут сами?
        - Коротышка, я думаю, что как только твоя миссия здесь будет закончена, ты сможешь вернуться домой. Ведь это подбодрит тебя? - спросил Туран.
        Глаза девушки загорелись: «Домой? Да…домой!»
        - Дедушка Туран, это было бы здорово! Только знать бы, что я должна сделать и как…
        - Для начала прими свою Судьбу, а способы найдутся, - старик задумчиво почесал бороду и опустил веки.
        - Что ты имеешь в виду? - недоверчиво спросил Нобили.
        - Иве необходимо пойти в лес призраков, - ответил Туран после небольшой паузы.
        - Что? Но люди давно туда не ходят! - Ёин подскочил на месте.
        Туран не сильно ударил его по голове костылем:
        - Не перебивай старших, дурная башка! В чаще леса стоит избушка, в нём обитает дух знахаря Деду, он жил во времена цветущей Фатуны. После смерти его дух поселился в лесу, чтобы присматривать за призраками и не выпускать их за пределы леса.
        - Какой он, должно быть, страшный, раз его боятся даже призраки, - прошептал Ёин на ухо Нобили, и снова получил тумаков костылём Турана.
        - Деду жил в те времена и сможет помочь разобраться в легенде. Однако…пройти через лес непросто. Говорят, там даже можно встретить призрак самого себя.
        - Ой! - съёжилась Ива, не очень-то ей хотелось встретить своего призрака.
        - Я пойду с Ивой, - решительно произнёс Нобили. - Уверен, ей потребуется помощь.
        - Правильно! И я пойду с вами! - подскочил Ёин. - Подумаешь, призраки. Тьфу!
        - Что ж… Думаю - это правильно. Втроём у вас больше шансов верну… кхе-кхе. А я дам вам гостинец для Деду, так вы задобрите его, - в спешке произнёс Туран. - Но прежде всего нужно подождать, пока нога Нобили не заживёт окончательно.
        - Решено. Так и сделаем, - кивнул Нобили.
        Глава 11. Мираж
        Следующие несколько дней проходили размеренно, каждый занимался своими делами. Путешествие обещало быть трудным, всем стоило набраться сил.
        Дело шло к вечеру, но было ещё светло, Ива сидела на скамейке у дома и наблюдала за тем, как Нобили, опираясь на трость, помогал Ёину с фехтованием.
        - Ты всё не так делаешь: ты рассчитываешь на свою силу, а тут нужна ловкость и умение предугадывать ходы соперника, - давал указания Нобили.
        - Ерунда какая-то! Как меня сможет победить тот, кто меня слабее?
        - А я тебе говорю, что это так. Ты размахиваешь мечом, словно топором - ты пропустишь первый же удар!
        Ёин отбросил меч и присел на пенёк, подперев подбородок руками:
        - Ничего не получится! Невозможно за несколько дней овладеть мечом. Вот ты, Нобили, например, как научился?
        Иву этот вопрос тоже интересовал.
        - Меня отец обучал… Сделаем небольшой перерыв и продолжим. Иначе в походе ты будешь обузой.
        - Чтооо? - обиженно протянул Ёин, его это почти оскорбило.
        - У тебя крепкий кулак и сильный удар, но от болотных вампиров нужно защищаться оружием. К тому же кто знает, с кем нам там придется столкнуться. Против острого меча твоя сила будет бесполезна. Не обижайся, я рассуждаю беспристрастно.
        Ёин скрестил руки на груди и надул губы, словно обиженный ребенок, но всё же понимал, что Нобили прав.
        - Ладно, давай попробуем ещё раз.
        Ива подумала, что ей тоже не мешало бы кое-чему научиться у Нобили. Она поднялась и направилась к ребятам, но из-за вязкого вечернего тумана споткнулась о пустое ведро и вспомнила, что ещё днем обещала Ралии принести воды. Сообщив об этом Нобили и Ёину, она направилась к ручью.
        - Будь осторожна, - бросил Нобили вслед, хоть и понимал, что никаких опасностей у ручья нет, тем более тропинку и мостки можно было хорошо разглядеть от их дома даже в такой туман.
        Ива побежала в припрыжку по знакомой тропинке, напевая под нос давно забытую мелодию. А уже на мостках зашагала медленно, осторожно прощупывая под ногами доски: из-за тумана было совершенно непонятно, где заканчивается мостик и начинается ручей.
        Немного подальше, за кустами, раздалось странное шуршание и всплеск воды. Ива прищурилась, но никого не увидела. Всплески повторились. Теперь Ива была уверена, что там кто-то есть, она бросила ведро и поспешила на шум. Сама не зная зачем, она притаилась за кустом колючки и стала аккуратно выглядывать. А увидев причину шума, почувствовала себя ужасно глупо: там, стоя двумя копытами в ручье, утолял жажду конь. Ива бы облегченно вздохнула и отправилась по своим делам, если бы не узнала коня.
        - Неужели это ты, Крон?! - выскочила она из-за колючки.
        Ива подошла поближе и провела рукой по шелковистой чёрной гриве, которая так напоминала волосы хозяина Крона. Конь не испугался, он помнил это мягкое, нежное касание. Никто, кроме неё, не был так ласков с ним. Девушка обняла его за могучую шею.
        - Почему же ты здесь один? Где твой хозяин?
        Только успела она это сказать, как услышала за спиной до боли знакомый, холодный голос с хрипотцой:
        - Не смей трогать моего коня, девка.
        Ива обернулась и тут же столкнулась с испепеляющим, надменным взглядом Тене. Сам он был, как всегда, бледен и статен. Несмотря на то, что его плащ царственно развевался за спиной, его волосы лежали ровным пробором на плечах. Каждый раз, как Ива видела Тене, в её груди что-то болело и щемило. Так было и в этот раз. «Да что-же это такое, почему так больно?» - думала она.
        - Тенеброн! Тенеброн! Как же я рада тебя видеть! - Она подбежала к нему и, наверное, впервые увидела растерянность на его лице. Он непременно узнал своего Киту.
        - Ты?!
        - Да-да! Узнал? Ох…я должна извиниться, что убежала и ничего не сказала…
        - Ты?! - Растерянность Тене быстро превратилась в гнев. - Ты обманула меня! Прикинулась немым мальчишкой, а затем сбежала! И это после всего, что я для тебя сделал? Ты поплатишься за это головой! - Тене резво выхватил меч и приставил лезвие к шее Ивы.
        Тем временем Нобили всё чаще поглядывал в сторону ручья. Туман поднимался всё выше, и он никак не мог понять, там Ива или нет. В конце концов, Нобили заволновался и перестал концентрироваться на фехтовании.
        - Эй, что с тобой? Я мог тебя серьезно поранить! - Ёин в последний момент сумел остановить свою руку, нехило замахнувшуюся на Нобили.
        Не придавая этому значения, Нобили повернул голову в сторону тропинки:
        - Что-то Ивы не видно, ты можешь что-нибудь рассмотреть?
        - Нет, из-за тумана ничего не видно.
        Тогда они подошли чуть ближе к тропинке и тут же обомлели от ужаса, увидев, как человек с Земель занёс меч над Ивиной головой. Не теряя времени, Ёин подобрал валяющийся у кучки недорубленных дров топор и помчался на помощь. Нобили тоже заковылял, что есть мочи.
        - Почему ты не убегаешь и не просишь пощады? - Тене приставил остриё так близко, что лезвие почти касалось кожи.
        - Не злись, пожалуйста, всё вышло так сложно… - Ива действительно не боялась, она по-прежнему была рада встрече. - Но я тебе всё объясню, если хочешь… Послушай, а как там Рита и Нарин? Передай им… скажи, что со мной всё хорошо! Пожалуйста!
        - Замолчи! - перебил Тене.
        Со стороны тропинки послышались истошные крики Нобили: - «Ива, убегай! Спасайся!» А впереди него бежал Ёин, размахивая топором.
        - По-ру-блю! - кричал он.
        - Твои друзья? - криво усмехнулся Тене и резко отшагнул в сторону, а на место, где он только что стоял, прилетел топор.
        «Ну надо же! Я бы не промахнулся!» - изумился про себя Ёин.
        Тене усмехнулся ещё раз и подозвал к себе Крона. Ему совершенно не было интереса ввязываться в нелепую драку. Он бы наверняка не тронул и Иву, просто эта встреча застала его врасплох.
        - Струсил?! А ну сразись с мной, а не с беззащитной девочкой! - Ёин подбежал и снова поднял свой топор.
        Тене не обращал на Ёина никого внимания. Он взобрался на коня, еще раз окинул Иву взглядом и дернул Крона за упряжку.
        - Прошу, передай, что со мной всё в порядке! - только и успела сказать вслед Ива.
        Ёин пытался ещё что-то кричать Тене, но что именно, не слышал ни сам Тене, ни Ива. Она лишь заворожённо смотрела в даль и всё шептала: «Передай, Тене, пожалуйста». В себя Ива пришла только когда подоспел Нобили и затряс её за плечи.
        - Что произошло? Что ему от тебя было нужно?!
        Ива посмотрела на юношу, он выглядел до ужаса встревоженным, волосы взлохматились, глаза стали дикими.
        - Да всё в порядке. Этот человек когда-то спас меня и приютил у себя. Это у него я жила на Землях. Его зовут Тене.
        - Ива, никогда! Никогда! Никогда не приближайся к этому человеку!
        - Но ведь Тене, он…
        - Тене? Это лорд Тенеброн с Земель, привилегированный лорд самого Горольда! Больше никогда в жизни не приближайся к нему. Это очень плохой человек. Очень, слышишь?!
        - Но…как же….
        Да, Тене был холодным и скрытным, но неужели он был настолько ужасным? Ива не знала, стоит ли верить в это. Пусть Нобили и считает его плохим, Ива всё равно была очень рада его увидеть. Девушка посмотрела в даль, но Тенеброн уже давно скрылся в тумане, превратившись в мираж. А в груди так и щемило.
        Весь оставшийся вечер и следующий день Нобили ни с кем не разговаривал. Он просто смотрел перед собой потухшими глазами и о чём-то размышлял. Ива чувствовала за собой какую-то вину и не решалась заговорить с ним, хотя до конца и не понимала, что его могло так выбить из себя. Она решила не навязываться до тех пор, пока он сам не захочет поговорить. К тому же сегодня было полно дел по дому: Ралия с самого утра наблюдала роды у коровы, вся готовка и присмотр за Мон легли на плечи Ивы, так что времени на глупые переживания у неё не оставалось. «Жаль, что Ёин сегодня на дежурстве, он бы точно не стал мириться с неловким молчанием».
        К вечеру Нобили переменился в лице. Теперь он был полон решимости и пугающей агрессии. Ива, закончив все дела и проверив, не проснулась ли Мон, решила прогуляться и за одно принести воды. Но Нобили вылетел вслед за ней и выхватил из рук вёдра.
        - Я сам.
        - Вовсе не нужно. Твоя нога…
        - Уже почти не хромаю.
        Ива хотела сказать что-то ещё, но тот уже ушёл. Вскоре домой вернулась Ралия.
        - Долго же вас не было, - встретила её Ива.
        - Да, трудные были роды. Но всё закончилось хорошо. - Женщина устало плюхнулась за стол.
        - Я плохо умею готовить, надеюсь, это съедобно, - сказала Ива, поставив на стол миску с овощной похлёбкой.
        - Главное, что ты очень стараешься. А где дети?
        - Мон уснула, а Нобили ушёл за водой. Но прошло уже много времени. - Ива словно сама только осознала это. - Знаете, я схожу за ним.
        Ива накинула шаль на плечи - сегодня было ветрено, и помчалась к ручью.
        Вёдра с водой были давно наполнены, но Нобили не спешил возвращаться. Он сидел на мостках, подобрав ноги к груди. Разыгравшийся ветер трепал его волосы и даже губы уже успели обветриться.
        - Ты что, простыть захотел?
        - Ива, я скоро вернусь, не беспокойся.
        Раз уж пришла, Ива решила не отступать и поговорить, она присела рядом.
        - Скажи честно, я обидела тебя чем-то?
        - Что ты такое говоришь? - Нобили даже рот приоткрыл от удивления.
        - Ты весь день молчишь. И вид у тебя потерянный. Я не знаю, что и думать. Если ты передумал идти со мной в лес призраков - ничего страшного, я всё понимаю.
        - Ты решила, что я струсил?
        - Нет. Я хотела сказать, что у тебя есть семья, которая нуждается в тебе, и я пойму, если ты вдруг решишь не рисковать.
        Лицо Нобили сделалось мягким и тёплым, а глаза устремились в даль.
        - Ива, ты должна знать, что для меня очень важно, что ты оказалась в Фатуне. Судьба свела нас и теперь в наших руках будущее этого места и этих людей. И я ни перед чем не отступлюсь и больше никогда не сомневайся во мне, - он с улыбкой повернулся к ней. - Поняла?
        Изумившись его словам, Ива только и смогла кивнуть в ответ.
        - Но что-же тогда так сильно обеспокоило тебя? - спросила она, немного помолчав.
        - Скажу честно, сначала я был потерян. Я словно снова стал двенадцатилетним ребенком. Всё в один миг стало таким ненастоящим. Я почувствовал, что проиграл эту войну. Я молчал и, клянусь, в голове проносились тысячи мыслей и одновременно я совершенно ни о чём не думал. Пока я вдруг не почувствовал, что знаю кое-что очень важное: меня питает не страх, ненависть или месть, а чувство справедливости, я так жажду её! Это то, что ведёт меня и что не позволит потеряться и отступить.
        Ива поражалась до глубины души каждым сказанным словом. Но затем Нобили сказал то, что она никак не ожидала услышать.
        - Но кое-что я всё же должен сделать. При следующей встрече я убью этого человека.
        - О чем ты? - спросила Ива, почувствовав, как пересыхает в горле.
        - Я убью чёрного рыцаря, погубившего моего отца, я убью лорда Тенеброна.
        Если бы Ива стояла на ногах, они бы непременно подкосились, и она бы рухнула на землю. Но раз она уже сидела, рухнуло только лишь что-то внутри.
        - Не может…быть. Он?
        - Очень даже может. Столкновение с ним помогло осознать, что всё очень даже реально. Мы создадим новую прекрасную Фатуну. И таким бессердечным людям в ней не будет места. Иначе всё будет напрасно, понимаешь, Ива?
        «Неужели всё-таки правда, неужели Тене страшный человек?» - Ива столько раз отгоняла от себя эти мысли, а они нагнали её таким жестоким образом. Она не успела больше ничего подумать, её внимание вдруг привлекло что-то пёстрое, быстро маячащее в кустах колючки.
        - Смотри, что это? - она указала на птицу дивного сине-голубого расцвета.
        - Как странно… Это курига, птица, которая обитает на Землях. Но, кажется, это её более крупный подвид. Видишь, какие у неё мощные лапы и какой большой размах крыла? Этот подвид освоился у Вод. Их используют в качестве почтовых птиц.
        - Вот как. Но что она делает в Болотах?
        - Думаю, здесь она могла оказаться только с хозяином.
        Ребята переглянулись и поспешили проверить, над чем-же так тревожно кружила курига.
        Глава 12. Незваная
        Нереида не без труда открывала глаза. Голова ещё слегка кружилась, но боли в теле уже не было. По ощущениям уже наступило утро, но вокруг было как-то тускло. Зато сухо и тепло. Воздух пропах сушёной травой, а во рту ощущалась отвратная горечь.
        Уже долгое время девушка бродила по долине болот, твёрдо решив не возвращаться домой без Духа Судьбы. Нереида знала, что отец злится - она снова всё делает по-своему, но что поделать, отрекаться от своих обещаний не в её правилах. А отец простит, когда она вернётся с Духом. Вот только бы вернуться. Провизия закончилась несколько дней назад, путешествие по топям сильно измотало её. Но разве это может остановить бесстрашного воина?
        Голова сильно гудела. Последнее, что она помнила, как пыталась дойти до деревни. Её всё чаще мучали подозрения, что Дух Судьбы может находиться среди людей. Хотя это мало вероятно, ведь все бы уже давно об этом знали. Неужто Духа кто-то прячет? Однако дойти до деревни она не сумела. Измученная голодом, отсутствием нормального сна и необходимостью быть постоянно начеку, она свалилась без сил, едва преодолев ручей. А падая, к тому же сильно ударилась головой, отчего та сейчас зверски болела.
        «И как это меня ещё черви не слопали?» - подумала Нереида и с содроганием осознала, что понятия не имеет, где находится. Она приподнялась на локти и осмотрелась. Оказалось, что она лежала в кровати, в какой-то каморке, укрытая непомерно тяжёлым одеялом.
        Ёин шумно завалился в хижину Турана. Он промок, но волосы всё равно продолжали торчать в разные стороны, словно иголки у ежа.
        - Брр…ну и погодка. Туран? И тут никого нет? Да чтоб их, куда все запропастились?
        Юноша водил глазами, пытаясь найти хоть какие-то признаки пребывания здесь Нобили и Ивы. Но неожиданно для себя столкнулся взглядами с прекрасной голубоглазой девушкой, та настороженно выглянула из-за шторки, укутавшись в одеяло. Янтарные глаза юноши заблестели.
        - Ух ты! Вот это красотище! Ничего подобного в жизни не видел! - Он вытянул руки и двинулся к девушке. - Я просто обязан потрогать!
        Нереида даже обомлела от возмущения. Не будь из робких, она стала в боевую позу и собралась испортить планы нахала, что, глупо улыбаясь и потирая руки, шёл на неё.
        - Ну, ты! Не смей приближаться!
        Но Ёин и не думал останавливаться. Тогда Нереида приготовилась атаковать, но, к удивлению, поняла, что парень прошёл мимо неё.
        - Ваууу…настоящий!
        Обернувшись, Нереида увидела, что незнакомец крутил в руках её меч. Она и не заметила, что он был прислонён к кровати. Девушка почувствовала, как наливается румянцем и в то же время злостью.
        - Ты что, совсем идиот?! Кто же так делает?
        - Не понял, - обернулся Ёин, уже забыв о существовании девушки. - Ты ещё кто?
        Нереида от злости заскрипела зубами и, не удержавшись, всё же заехала Ёину кулаком по голове.
        - Ай-ай! Моя шишка, да чтоб тебя… - бедолага принялся прыгать и ругаться, держась за голову.
        Нереида даже подумала, не переборщила ли она сгоряча.
        - Дурная башка! Опять от тебя слишком много шума! Ты же разбудишь… - едва ли тише Ёина, с порога прокричал Туран, а потом понял, что будить уже некого.
        - Да что я? Тут какая-то полоумная девица кулаками размахивает, - простонал Ёин.
        - Как ты меня назвал? Дикарь! Мало я тебе приложила?
        Если бы вслед за Тураном на пороге не возникли Ива и Нобили, дело могло закончиться дракой. Но теперь Нереида начала понемногу понимать происходящее.
        - Нобили? Вот так встреча!
        - Рад, что ты в порядке, Нереида.
        - Ты что, знаешь эту ненормальную? - непонимающе помотал головой Ёин.
        - Не обращай внимание, он просто так шутит, - улыбнулась Ива. - Конечно, мы знакомы - Нереида помогла нам, когда мы попали в плен в Водах.
        Нереида с недоумением осмотрела хрупкую девчушку с копной вьющихся, растрёпанных волос. Странно, но это по-детски открытое, светлое лицо было ей знакомо.
        - Киту, правильно? Хмм…я думала, ты мальчик.
        - На самом деле меня зовут Ива.
        Нереида вернулась за шторку, чтобы привести себя в порядок. Она надела поверх своего короткого голубого платья чешуйчатые доспехи, которые закрывали плечи, руки и грудь. Собрала волосы в высокий хвост и перевязала его голубой лентой. И, наконец, подвесив свой могучий меч, с видом гордой воительницы вышла к остальным. Ёин даже слегка присвистнул от такого вида.
        - Значит, вы нашли меня, когда я свалилась в кустах колючки?
        - Да. Мы отнесли тебя сюда, чтобы ты отдохнула, - ответил Нобили.
        - Спасибо. Что вы хотите в благодарность?
        - Здесь мы помогаем, чтобы помочь. А не для того, чтобы получить награду. Но ты можешь считать, что мы вернули тебе долг.
        - Как скажешь, - фыркнула девушка.
        - Нереида, неужели ты бродишь по болотам с тех самых пор, как мы виделись в последний раз? - озадачено спросила Ива.
        - Если честно, то да, - устало выдохнула Нереида. - И я думаю, что мне снова пора.
        - Постой, дева! Тебе нужно поесть и ещё немного отдохнуть, иначе твоих сил надолго не хватит, - вступил Туран, до этого не обращавший внимание на болтовню молодёжи.
        - Остаться я больше не могу. Но вынуждена попросить пополнить у вас запасы еды.
        Туран тут же сунул ей в руки миску с горячей, но не слишком то аппетитной похлёбкой.
        - Ешь и не спорь. Здесь есть корень землянки, он поможет восстановить силы.
        В любой другой раз Нереида сочла бы это за оскорбление, но сейчас ради своей цели она переступила через гордость и вежливо приняла еду и приглашение на ночлег.
        - И как твои поиски? Ты, кажется, тоже за Духом Судьбы охотишься? - неловко спросила Ива.
        - Тоже?
        - Ива имела в виду, что здесь уже появлялись воины Вод, - резко вставил Нобили.
        - Вот как. Да, появлялись, но продвинулись в этом деле не больше меня. Раз вы сами заговорили об этом, я хочу кое-что у вас узнать. - Она отодвинула миску и хотела уже было расспросить о жителях деревни, но неожиданно задалась совершенно другим вопросом: - Кара! Что с ней?
        Ребята удивлённо переглянулись. Ёин помахал пальцем у виска, пологая, что у девушки от одиночества помутилось сознание. Он ожидал, что она снова заедет ему кулаком, но та совершенно изменилась в лице, побледнела и схватилась за голову.
        - Неужели пропала? Пропала, сгинула моя Кара…
        - Кто такая Кара? - поинтересовалась Ива.
        - Когда вы нашли меня, не видели ли вы где-то рядом птицу?
        - Куригу? - уточнил Нобили.
        - Да! - подскочила Нереида. - Мою куригу зовут Кара. Так вы видели её?
        - Да, мы не знали, что с ней делать и оставили её в клетке, где когда-то жили гуси. Мы как раз только что оттуда.
        Нереида слегка дернула Нобили за рукав.
        - Какое счастье! Я должна её увидеть!
        Когда птицу вернули хозяйке, та никак не могла выпустить её из объятий.
        - Отец отправил мне письмо вместе с ней, - поясняюще сказала девушка. - Она нашла меня два дня назад, отыскала среди бескрайних болот…
        Каждый пытался дотронуться до прекрасной, величавой птицы, с пёстрым голубым опереньем, массивными когтями и золотыми глазами.
        - Ай, зараза! - одёрнул руку Ёин. - Она меня клюнула!
        - Она клюёт всех, кто мне не нравится, - задиристо улыбнулась Нереида.
        - Правда? - с детской наивностью спросила Ива.
        - Иногда мне кажется, что так оно и есть. Но на самом деле они не выносят, когда их трогают за голову. Конечно же, этому болвану это неизвестно.
        - Ну, ты! Видишь этот кулак? Он тоже бьёт всех, кто мне не нравится! - надулся Ёин.
        Не обращая на него внимания, девушка продолжила:
        - Куригу уже давно научились приучать, но в Водах образовался более крупный и выносливый вид этой птицы. Они не только дрессируются для переправления писем, но и могут ловить рыбу. Но Кара…в первую очередь, она - мой лучший друг.
        За этими событиями неожиданно стемнело. Нереида готовилась ко сну, а вот Ива с друзьями твёрдо решили, что на рассвете, как только проводят гостью, сами отправятся в опасный путь, лежащий в лес призраков. Поэтому они наполнили походные мешки необходимым запасом еды, воды, теплой одеждой и зажигательными камушками для костра, и принесли их в отправную точку - хижину Турана.
        - Вы собираетесь в дорогу? - заинтересовалась происходящим Нереида.
        - Ничего интересного, немного поохотимся на червей, - сухо ответил Нобили.
        Даже если бы Туран не велел сохранить всё в тайне, Нобили всё равно не стал бы ничем делиться с Нереидой, хоть она трижды бы помогала им выбраться из плена. Нобили знал, что воины Вод во всём преследуют только свои цели, вряд ли Нереида была исключением.
        - Как скажете, - в очередной раз фыркнула девушка. Птица на её плече чуть шелохнулась и издала тонкий, неприятный уху звук, словно поддакивая хозяйке.
        - Нереида, Туран сказал, что сегодня ночью будет ясное небо и даже можно будет увидеть звёзды. Мы залезем на крышу, чтобы понаблюдать за ними, хочешь с нами?
        Нереида резко повернулась к Иве спиной, да так, что кончик её хвоста, чуть не хлестнул Иву по лицу.
        - Смотреть на звёзды? Что за глупости? Что я там не видела? И вообще, я не нуждаюсь в вашей компании, мне нужно хорошо выспаться.
        На это ребятам оставалось только пожать плечами.
        Глава 13. В добрый путь, герои!
        - Какие сегодня яркие звёзды! Но я не узнаю ни одного созвездия. - Ива лежала на крыше, укутавшись в плед, одну руку она положила под голову, а второй тыкала в небо, указывая то на одну, то на другую звезду.
        Неподалеку таким же образом расположился Ёин. А Нобили сидел на краю крыши, свесив ноги вниз.
        - Созвездие? Что это? - спросил он.
        - Это когда скопление звезд образует какую-нибудь фигуру. В моем мире даже есть такая наука - Астрономия, которая эти созвездия изучает.
        - На Землях есть подобное учение. Но здесь, в Болотах, небо почти всегда затянуто тучами, и никто ничего не знает про звёзды, - грустно заметил Нобили.
        Ёин восторженно захихикал:
        - Смотрите! Я, кажется, открыл созвездие! - Он прищурился. - Оно похоже на пляшущего человека, я назову его… «Пляшущий человек»!
        - Где? Где?
        - Да вот же! Ну?
        - Хмм…больше напоминает…профиль девушки, - пригляделась Ива.
        Нобили сделал то же самое:
        - Да. И у неё словно закрыты глаза.
        Теперь и Ёин увидел это и расстроился - ему понравилось быть открывателем. А затем он заметил ещё что-то.
        - Смотрите, а на голове у неё корона!
        - Да, ты прав, действительно похоже на корону, - одобрил Нобили, а Ёин снова засветился от счастья.
        Ребята продолжили непринуждённо болтать, совсем позабыв, что завтра им предстоит отправиться в непростое путешествие. А вот Нереида, напротив, ни на минуту не забывала о своём путешествии. Сна на удивление не было, и она решила отыскать своих новых и старых знакомых - пока она здесь стоило бы расспросить их о Духе. Вдруг и правда что-то знают. Долго искать их не пришлось, она точно знала, что они должны быть на крыше хижины Турана.
        Девушка вышла на улицу тихо, чтобы не побеспокоить спящего старика. Обойдя хижину, она заметила приставленную лестницу. Но едва поднявшись на несколько ступенек, Нереида застыла, вслушиваясь в разговор. Может быть, она бы этого и не сделала, если бы вдруг не услышала своё имя:
        - Странно…а ведь Нереида всё это время искала здесь меня, - говорил тоненький голосок - это была Ива.
        - Раз она действительно здесь для этого, давайте просто возьмем Нереиду в плен? - то ли в шутку, то ли всерьёз предложил Ёин.
        - Нет, у нас другие методы. Мы будем строить новую Фатуну без ущемлений и кровопролитий. К тому же она не сделала нам ничего плохого. По утру она отправится в свой путь, а мы в свой, - ответил Нобили.
        - Даже не знаю, что я могу сделать в качестве Духа Судьбы… - вздохнула Ива.
        - Не волнуйся, мы это обязательно выясним в лесу призраков.
        От услышанного Нереида чуть пошатнулась, старая дряхлая лестница пошатнулась в ответ - мгновенье и они обе со страшным грохотом свалились на землю.
        Услышав шум, ребята тут же склонились с края крыши. Нобили побледнел от злости, обнаружив источник шума. Он спрыгнул вниз и поставил лестницу на своё место. Нереида спешно поднялась с земли и отряхнулась.
        - Как ты могла? Зачем ты подслушивала?! - рявкнул Нобили.
        - Я не подслушивала. Я случайно застала вас за этим разговором, - невозмутимо ответила девушка.
        Нобили сделал над собой усилие и спросил более спокойным тоном:
        - Что ты слышала?
        - Достаточно, чтобы узнать, что эта коротышка Дух Судьбы и вы отправляетесь в лес призраков. - Она могла бы солгать, но это было слишком низко для неё.
        - Коротышка? - обиделась Ива, из уст Турана это не звучало, как оскорбление.
        Какое-то время все молчали.
        - Завтра я пойду с вами, - нарушила тишину Нереида.
        - Не может быть и речи, - отрезал Нобили.
        - Зато тебе больше не нужно бесцельно бродить по болотам, и ты можешь вернуться домой, - виновато улыбнулась Ива.
        Нереида не ответила. Сейчас она испытывала сильную неприязнь к Иве, словно злясь, что та уже была в её руках.
        - Ты и правда пришла в Болота только ради Духа? - спросил Ёин.
        - Да. Но это было моё личное решение, а не приказ.
        - Ага, как же. - Он скрестил руки на груди.
        - Послушайте, это правда! Я не хочу войны и мне было крайне важно отыскать Духа.
        - Войны? - переспросил Нобили. - Нереида, мы не можем доверять тебе.
        - Убьете меня?
        - Можешь остаться здесь на ночь, но потом тебе лучше исчезнуть. - Нобили собрался уходить и кивком позвал с собой Иву и Ёина, но Нереида перегородила им дорогу:
        - Дух Судьбы и её роль - это не ваше личное! Это касается не только вас, меня и Болот - это касается всей Фатуны! Вы не можете решить судьбу королевства одни. К тому же в походе я смогу вам помочь.
        Никто в Водах не знал полную и достоверную легенду о Духе Судьбы. Нереида понимала, что схватить Иву быстрее Земель ещё не всё. Чем больше будет информации - тем больше будет преимущество в надвигающейся войне. Теперь она была уверена, что неспроста оказалась здесь. Именно она, Нереида, должна сыграть такую важную для Вод роль.
        - Она права, - шагнула вперед Ива. - Это касается не только нас. Если Нереида пойдет с нами - это будет справедливо.
        Ёин пожал плечами и кивнул, соглашаясь с Ивой. Нобили не хотелось признавать, но было в этом что-то правильное.
        - Хорошо…но только потому, что с нами ты будешь под наблюдением, - немного подумав, сказал Нобили.
        Больше никто ничего говорить не стал и вскоре все разошлись, чтобы успеть выспаться.
        Ближе к рассвету Нереида вышла на улицу. Она поцеловала Кару и разомкнула ладони, чтобы птица смогла взлететь. Курига поднялась в небо, сделала небольшой круг над хозяйкой и, махнув на прощанье крылом, полетела, держа путь в Воды, унося с собой важное послание.
        - Счастливого пути, дорогая, - чуть слышно прошептала Нереида.
        Утро было туманным и прохладным. В такое утро не то что куда-то идти, даже вставать из тёплой постели не хочется. Но друзья уже готовились выдвигаться. Нобили обошёл лошадей, проверил уздечки, сёдла и надежность крепления мешков с провизией. Всё было в порядке.
        - Зачем ты берёшь его с собой? - обратился он к Ёину, увидев, что тот подвешивает топор.
        - Я подумал, что у меня неплохо получается управляться с ним, - довольно улыбнулся парень.
        Нобили махнул рукой:
        - Как скажешь, но не переусердствуй.
        Ива натянула поверх своего платья тёплую жилетку с капюшоном и теперь с интересом наблюдала, как Нереида заматывалась в широкую тёмно-синюю накидку.
        - А куда делась Кара? Ты не берешь её с собой? - спросила Ива.
        - Нет, я отправила её домой. Она плохо переносит этот климат.
        - Вот оно что…
        Из хижины вышел Туран.
        - Что ж… Ясная ночь перед дорогой - это хороший знак, - сказал он, то ли подбадривая себя, то ли ребят. - К тому же Слепая Королева предвещала удачу.
        - Что ещё за Слепая Королева? - спросила Ива.
        Старик запрокинул голову к небу - к утру его уже затянули тучи:
        - Вы должны были наблюдать её здесь ночью.
        Все, кроме Нереиды, тоже запрокинули головы, поняв, о чём сказал старик, но не поняв, каким именно образом созвездие Слепой Королевы сулило удачу.
        - Чуть не забыл! - Туран достал из кармана небольшой грязный мешочек. - Если этот ворчливый призрак будет вредничать, передайте ему это. Он поймёт, что это и от кого. Но сами не смейте заглядывать сюда! - Он строго посмотрел на Ёина. - Ты понял меня, дурная башка?
        - Да понял я, дедушка, понял!
        Ива удивилась, она и не догадывалась, что Ёин внук Турана.
        Туран передал мешочек Нобили, а тот спрятал его в карман своей накидки. Друзья уселись по лошадям.
        - Она точно справится? - Нереида с презрением указала на Иву.
        - За меня можешь не беспокоиться, - возмутилась в ответ Ива.
        - И запомните! Что бы вам ни пришлось увидеть в лесу, кто бы ни попался вам на пути - это всё козни призраков! Пойдешь за призраком - больше никогда не выйдешь из леса. А коль увидишь призрака со своим лицом - делай что угодно, но не смей говорить с ним. Вы поняли?
        - Да. Мы справимся, - твёрдо сказал Нобили.
        Ива была настроена не так решительно, ей было страшновато. Оно и понятно, никогда ей еще не доводилось иметь дело с призраками. Зато она была уверена в своих товарищах. Вместе у них всё получится.
        - Берегите себя, дети! Доброго пути! - сквозь слёзы прощалась Ралия.
        - Не волнуйтесь о нас. Вперёд! - скомандовал Нобили.
        Ребята на мгновение замялись, развернули лошадей и, быстро ускоряясь, помчались навстречу судьбе. Скоро начнутся топкие болота и передвигаться придётся медленнее. Но пока они разгоняли лошадей как могли. Их волосы и одежда развивались на ветру, словно знамя новой эры. Когда-нибудь о них станут слагать легенды, а пока всё что у них есть - это храбрые сердца, наполненные верой, что они принесут возрождение на эти земли. В добрый путь, герои!
        - Туран, как думаешь, скоро они вернутся? - Ралия не могла сдержать волнения.
        - Пройдет долгих два или три дня, прежде чем они застанут границы леса. Что будет дальше и как скоро они вернутся, зависит только от них. Будьте храбры, дети. Во времена, когда к концу подходит целая эпоха, всё что у вас есть - это вы сами. Будьте храбры и доброго пути.
        Глава 14. Марионетки
        Там, где заканчивалась граница Вод, начиналась территория Земель. Землям принадлежали все леса, ручьи и душистые луга, усеянные Виентой - целебным цветком, без которого существование Фатуны невозможно. Ближе к городу располагались небольшие деревеньки - владения фермеров и ремесленников. Затем жили горожане: честные трудяги, хозяева таверн, пошивочных мастерских и разнообразных лавочек. Ближе к дворцу, в больших красивых домах жила знать, высокопоставленные военные и светские люди. А обитателями дворца были самые знатные князья и лорды, министры, приближенные и родственники семейства правителя Горольда. И чем ближе к центральной площади, где располагался дворец, тем краше был город: фонтаны, статуи из гордыни, гирлянды цветов, самые дорогие лавки и самые ароматные пекарни, площади с торговцами и уличными музыкантами. Каждый уголок утопал в зелени и солнечных лучах. Каждый человек, живший на Землях, был ли то простолюдин или важный министр, был за это благодарен судьбе.
        Жизнь здесь шла своим чередом. Сегодня на главной площади артисты давали красочное представление. На балконе дворца, который смотрел на площадь, собрались самые приближенные правителю, и он сам. Слуги подносили свежие фрукты и вино, а артисты разыгрывали спектакль. Внизу площадь была окружена зрителями, каждый желающий пришёл посмотреть на представление.
        Советник Чум водил глазами в разные стороны. Развлечение явно не приходилось ему по вкусу, он думал о чем-то другом. Стараясь не привлекать внимание, Чум покинул своё место в ложе и прошмыгнул во дворец. Там он опасливо осмотрелся и зацокал дальше по коридору. Затем взлетел по спиральной лестнице вверх, но вместо того, чтобы зайти на третий этаж, где располагались его покои, он поднялся выше. Дальше лестница упиралась в небольшой коридор, пройдя по которому, он попал на узкую, почти вертикальную лестницу. Она вела в одну из башен, куда, к слову, никто никогда не ходил. Чум замер, прислушиваясь, не было ли слежки. Всё было тихо. Тогда он робко постучал в маленькую уродливую дверь и распахнул её, не дождавшись ответа.
        - Моя госпожа…
        - Ааа…советник Чум. Я ждала вас, - ответил ему хриплый и в то же время оглушающий женский голос.
        Комната была тёмной, пыльной и прохладной, словно она была в подвале, а не на вершине башни. Пахло сыростью. Из темноты протянулась костлявая, когтистая рука, которую можно было хорошо разглядеть, только потому что она попадала на просвет маленького окошечка. Луч солнца, который будто бы и сам был на рад, что попал в такое место, словно разделял комнату на две части.
        - Проходите, господин советник Чум.
        - Благодарю. - Он уселся на приготовленный для него стул.
        - Есть ли у вас новости для меня?
        - Моя госпожа, Горольд отдал приказ своим лордам и Симе из Вод обыскать всё и найти Духа Судьбы.
        - И?
        Чум замялся:
        - Этой девчонки нигде нет, словно в Болотах сгинула или вовсе её не было! Некоторые подшучивают, что видения провидицы Горольда были ложными и все ищут Духа условно, только чтобы не разгневать правителя.
        - Что же он сам?
        - Как обычно, его больше волнуют развлечения. Ответственным за поиски он назначил лорда Тенеброна.
        - Значит, Тенеброн всё ещё появляется в Болотах?
        - Да, моя госпожа.
        - Чум…господин советник Чум, нам с вами не нужно, чтобы в это дело вмешивался ещё и Тенеброн. Какие у Горольда на него виды?
        - Он недолюбливает его. Но Тенеброна уважает вся старая знать, к тому же ему принадлежит большая часть бюджета. Так что ему приходится считаться с ним.
        В темноте послышалась глухая усмешка.
        - Что ж, если Горольд побаивается Тенеброна, ему будет выгодно заключить с ним союз. Убедите его, чтобы он отстранил Тенеброна от поисков и отдал ему в жёны свою племянницу, леди Мариэ.
        - Но…
        - Разве я вас когда-нибудь подводила?
        - Нет, что вы!
        - Тогда прошу, сделайте всё как можно лучше.
        - Да, моя госпожа.
        Чум поклонился и удалился. Женщина встала со своего места, придерживаясь одной рукой за стену.
        - Я ещё слишком слаба…
        Она выглянула в оконце, через которое можно было смотреть только одним глазом - такое крохотное оно было. Внизу проходило представление, артисты плясали под заводную музыку, кто-то из зрителей не удерживался и тоже бросался в пляс. Среди толпы пробирались торговцы с разносами, предлагая купить лакомства или побрякушки.
        - Пляшите, пляшите, мои марионетки! Всё-всё идёт по моему плану! - Она подняла одну руку и стала делать движения пальцами, словно она кукловод, а все люди внизу её куклы. - А пока пляшите, мои марионетки!
        ***
        - Ваше святейшество, позвольте справиться о вашем самочувствии? - Чум осторожно вошёл в покои Горольда, предварительно постучав.
        - Ох, Чум, до вашего прихода было великолепное! От вас у меня почему-то всегда болит голова. - Он снял с кудрявой головы королевскую диадему и размял виски.
        Горольд был невысоким, полноватым мужчиной, чуть старше сорока. От него не исходило ни благородство, ни коварство. Он не был мудрым правителем, но и тираном он тоже не был. Больше всего он ценил лёгкую жизнь и эстетику. Поэтому окружал себя красивыми вещами и людьми, что, в прочем, для него иногда было одним и тем же. Больше всего Горольд боялся потерять власть. Если вдруг ему выдумывалось, что что-то угрожает его высокому статусу, поджилки Горольда начинали трястись, руки потеть, а глаза начинали наливаться кровью. И уже в таком состоянии он был способен вступить в любые заговоры и пройтись по чьим угодно головам.
        В Фатуне ещё со старых времён было принято, что правитель сам назначает наследника, что займет трон после него. И это не обязательно был кровный наследник. Это мог быть обычный министр или советник, который преуспел в общественных делах и имел много заслуг. Иными словами, правитель выбирал самого достойного. Горольду же борозды правления достались от его дедушки - Славного Эльвина. Несмотря на такое мягкое имя, Эльвин был человеком жёстким, волевым и целеустремленным. За время своего правления он сделал много для развития Земель: отстроил большие фермы и усилил союз с Водами. Доподлинно неизвестно, честным ли способом Горольд попал на трон, но так или иначе, правил он уже пятнадцать лет.
        - Ох, ну что же вы такое говорите, вы не справедливы ко мне.
        - Говорите, Чум, что вы хотели?
        - Пустяки, хотел проведать вас на сон грядущий.
        - Тогда вам лучше уйти, а то мне всю ночь будут сниться кошмары.
        Чум выдавил из себя притворный смешок:
        - Хо-хо-хо, всё шутите, значит, вы в хорошем настроении. Я лишь…лишь хотел поделиться с вами своими соображениями. Но куда мне… Думаю, вы и без меня справитесь.
        Чум поклонился и собрался уходить.
        - Что? Постойте, советник вы или нет, в конце концов? Я требую, чтобы вы говорили!
        - Как прикажите. Меня заботит вопрос о Духе Судьбы. Ходят слухи, что кто-то насмехается над правителем, мол, ищет то, чего нет.
        - Что?! Да как они!
        - Но тише, мы то с вами знаем правду. К тому же жена Симы, Гаурия, утверждает, что её посещало такое же видение, что и вашу провидицу. Это не может быть фикцией!
        - Верно. Я прикажу выпороть всех, кто насмехается надо мной! - взвизгнул Горольд.
        - Полностью поддерживаю. Но меня больше беспокоит другое.
        Чум обошёл кресло, в котором сидел Горольд, встал за его спиной и наклонился так, чтобы говорить в самое ухо.
        - Я думаю, нам стоит отстранить лорда Тенеброна от поисков Духа Судьбы.
        - Что? Это ещё почему? Кто же справится лучше него?
        - Вы правы, но только подумайте, что будет, если он найдет Духа и…не передаст нам, а использует в своих целях?
        - Как вы сказали? - округлил глаза Горольд.
        Чум понял, что правитель проглотил наживку и продолжил извиваться вокруг него:
        - Да-да! Он способен на всё! Вы же знаете, кто он такой. Ему совершенно нечего терять!
        - Этот наглый юнец! Не сносить бы ему головы, если бы я только мог!
        - Тише…тише. Я знаю, как решить проблему с Тенеброном раз и навсегда. Пусть прекратит заниматься поисками и предложите ему руку вашей племянницы.
        - Что? Леди Мариэ?
        - Конечно. Так вы обеспечите с ним союз, ведь он будет вашим родственником. Старая знать, поддерживающая его, перестанет цепляться к вам. А леди Мариэ давно по нему вздыхает, с ней проблем не будет.
        Горольд подпёр подбородок рукой:
        - И как вам в голову приходят такие мысли?
        - Я ваш советник, мой господин.
        - Я должен всё обдумать. И у меня опять заболела голова. Я же говорил, что от вас у меня всегда болит голова!
        - Оставляю вас одного. Доброй ночи и не затягивайте с решением.
        Чум поклонился и словно тень проскользнул за дверь. Он был уверен, что Горольд всё сделает именно так, как он сказал. Так было всегда.
        Глава 15. Плохая примета
        Ребята были в пути уже несколько часов. Сейчас, когда местность стала незнакомой, они передвигались медленно и осторожно, дабы не угодить в топь. Пейзажи давно перестали сменять друг друга: кругом лишь унылые заросли колючки, да грязные болота. Нависшие серые тучи не мог разогнать даже сильный степной ветер. Из-за всего этого дорога казалась бесконечной. Иве казалось, что они попали на какую-то странную карусель и теперь будут вечно кататься на ней по кругу, так никуда и не приехав. Первое время от дурных мыслей её отвлекала бесконечная болтовня Ёина. Но, в конце концов, он тоже устал и притих.
        - А в лесу призраков водятся дикие звери? - нарушила всеобщее молчание Ива.
        Нереида залилась холодным, неприятным смехом:
        - Звери? Какая глупость! Она даже не знает, в какое место держит путь, какой от неё толк?
        «Что это на неё нашло? При первой встрече она не показалась мне такой грубой». Иве стало неприятно, но внешне она постаралась скрыть обиду. Дома она была жуткой плаксой. Сейчас ей даже казалось, что жутко избалованной плаксой. Но здесь, в Фатуне, ей придётся стать сильнее. Не то она найдёт свою гибель раньше, чем путь домой.
        Нереида, всё еще не скрывая усмешку, хлестнула лошадь и обогнала ребят.
        - Лес призраков - это не тот лес, где живут зверушки и растут деревья. - Нобили замедлил лошадь и оказался рядом с Ивой. - Там нет ни зверей, ни птиц, ни насекомых, ни привычных растений. Ничего из мира живых. Вот поэтому туда так опасно ходить людям.
        Иву снова передёрнуло от упоминания призраков. «Вот тебе и отвлеклась от дурных мыслей».
        - Там обитают не нашедшие покоя души. Они безобидны. Но прибавь к этому собственную сущность, и они предстанут перед тобой в обличии твоих страхов или желаний. Они всё будут знать о тебе, поэтому держи свой разум и сердце чистыми и ничего не бойся.
        - «Пойдешь за призраком - больше никогда не выйдешь из леса», - Ива испуганно повторила слова Турана.
        Хоть Нереида и ехала впереди всех, она всё же старалась слушать разговоры позади. Девушка фыркнула:
        - Если вы желаете успокаивать эту коротышку, я поскачу быстрее и разведаю местность. Если всё будет хорошо - я подам сигнал, чтобы вы тоже ускорялись. Может быть, хоть так мы доберемся быстрее.
        - Нет, - возразил Нобили. - Это может быть опасно.
        - Можешь командовать ими, но не мной! - Девушка чуть приподняла лошадь на дыбы и быстро ускорилась.
        - Нереида! Ты погубишь коня! - только и успел крикнуть вслед Нобили.
        - Что за оторва, а? - усмехнулся Ёин. - Не волнуйся, я пригляжу за ней.
        - Подожди…будь осторожен.
        Ёин беззаботно кивнул и погнал коня вслед за Нереидой.
        - Мне кажется, ему это даже нравится, - улыбнулась Ива. - Вы, должно быть, с ним с детства дружите?
        Нобили растерянно улыбнулся:
        - Мы с Ёином? Сказать честно, мы никогда не были друзьями. Конечно, мы были знакомы, но толком не общались. Я наблюдал за ним: мы разные. Он живёт по велению сердца, делает необдуманные поступки. Иногда этим навлекает на себя проблемы, но никогда ни о чём не жалеет. И посмотри, он снова со всей дури мчится навстречу неприятностям!
        - «Дурная башка», - улыбнулась Ива. - Той ночью, когда я убежала, он нашёл меня и сказал хорошие слова. У него светлое сердце. И не важно, что он набивает шишки, бросаясь с головой в омут. Он всем сердцем верит, что именно так и нужно жить.
        - Да. Иногда я завидую ему.
        - И я тоже…
        ***
        После непродолжительной погони, Ёин наконец-то поравнялся с Нереидой.
        - Кому и что ты пытаешься доказать, принцесса водного царства?
        Девушка промолчала, проскрежетав зубами.
        - Оставь свои штучки для Вод, с нами соперничать тебе ни к чему. К тому же, - он лукаво усмехнулся, - наездник из тебя отвратительный.
        - А ну замолчи! - оскалилась девушка, её явно раздражала такая компания.
        Ёин озорно подминал и опередил Нереиду.
        Приняв вызов, девушка тоже ускорилась и снова оказалась впереди. Ёин не задумываясь сделал то же самое. Совсем скоро они сильно разогнали коней, и в яром соперничестве перестали замечать всё вокруг. На высокой скорости пейзаж превратился в одно серо-зелёное пятно. Средь этого пятна в глаза Ёину бросилось что-то большое и чёрное. Он притормозил, чтобы лучше рассмотреть это, а вот Нереида вихрем пронеслась дальше. Он не успел предупредить, что заметил вдалеке болотного вампира. Червь шарили по округе отростками, он чувствовал добычу.
        Ёин судорожно соображал: «Если червь на такой скорости вцепится в коня - этой выскочке конец!»
        - Эй, ты! Уродец! - Ёин затормозил и принялся топтаться на месте, чтобы издать как можно больше шума и принять удар на себя. - Ну ты, насекомое! Я к тебе обращаюсь!
        Долго зазывать червя не пришлось. Теперь огромная туша ползла на Ёина, точно зная, что у неё сегодня на обед. В надежде, что как только он нагонит Нереиду, они вместе без труда разберутся с вампиром, Ёин помчался вперёд. Болотное чудище помчалось следом, снося на своём пути все кусты и с лёгкостью преодолевая глинистые места.
        Конь Ёина здорово выдохся, но Нереида всё ещё была далеко. Девушка мчалась без оглядки, радуясь своей победе и совсем не замечала преследования.
        - Нереида, червь!
        Когда девушка наконец обернулась, червь был настолько близко, что уже пытался дотянуться до Ёина. Но того это только подстёгивало.
        - Давай догони, букашка несчастная! Что, не можешь?
        Растерявшись, Нереида совсем упустила из виду то, что пока она смотрела на Ёина, её конь продолжал мчаться вперёд. Когда она повернула голову обратно, было уже поздно. Конь резво преодолел неожиданно выросшие на пути заросли и угодил в затаившееся за ними болото.
        «Как такое могло случиться?» - только и успело промелькнуть в голове девушки. Она принялась яростно дёргать коня за узду:
        - Давай, родной, попытайся ещё разок!
        Но конь увяз слишком сильно. Он паниковал, фыркал и дёргался, но неминуемо шёл ко дну. Суша была слишком далеко - Нереида не решалась прыгнуть. Она взобралась выше и поджала ноги, чтобы не увязнуть самой.
        - Держись, хороший, сейчас мы как-нибудь выберемся, - ласково произнесла она, сама не веря себе.
        Тем временем щупальца червя не оставляли попыток добраться до Ёина. Он заметил болото, в котором уже ожидала свою участь Нереида, и увёл коня в сторону так резко, как только смог. Не заметив подвоха, вампир не успел затормозить и всей своей тушей влетел в болото. Извиваясь и пища, он попытался освободится из плена. Но болотам всё равно, кто ты: человек, животное или чудище. Оно тихо и упрямо губит всех, кто имел несчастье угодить в его владения.
        Нереиду обдало густыми брызгами от брыкавшегося червя. Девушка обхватила коня за шею, с ужасом осматривая топь. Неужели прекрасному ребёнку воды суждено погибнуть в грязных болотах?
        - Нереида, действуй! - крикнул Ёин и словно вывел её из транса.
        Девушка старательно отбросила сковавшую её панику и перепрыгнула на тонувшего червя. Вскоре до места добрались Ива и Нобили. Всё, что им оставалось - это с замиранием сердца смотреть, как Нереида изо всех сил пытается вытянуть коня на тушу червя.
        - Давай! Ну! Не смей тонуть!
        Когда у несчастного животного на поверхности осталась только голова, стало понятно, что всё бесполезно. Теперь оставалось только спастись самой. Она побежала по телу червя, словно по спасательному мостику. Только до берега всё равно оставалось слишком далеко. Не допрыгнув, она упала в болото у самого берега. Но, к счастью, друзья быстро вытащили её.
        - Ты справилась. - Ёин накинул не неё свою жилетку.
        - Да о чём ты? Я погубила животное! - почти разрыдалась она.
        Ива ждала, что Нобили сейчас начнет кричать, махать руками, спрашивая, что здесь произошло. Но Нобили молчал. Он и так уже всё понял. Юноша сорвал какую-то неприметную травинку и бросил в болото, в память о погибшем.
        - Плохая примета, - угрюмо сказал он. - Ива, пересаживайся ко мне, а своего коня отдай Нереиде. Нам нужно двигаться дальше.
        Ива послушно кивнула и отправилась к Нобили, но на полпути застыла и сжала кулаки. Эта ситуация словно вышибла из неё какую-то пробку.
        - Нет! Я прекрасный наездник и останусь на своём коне. Это ваша вина, - она бросила пылающий, полный решимости взгляд на Нереиду и Ёина, - будет справедливо, если вы продолжите путь на одном коне. Это предупреждение для всех нас: в первую очередь из-за нашего легкомыслия страдают те, кто рядом!
        Ёин выпучил глаза, а Нобили снова промолчал. Он знал, что так будет. Знал, что она не всегда будет только плакать и бояться. Вдоволь натерпевшись, она здорово закалится. Нобили знал это по собственному опыту.
        Ива и Нобили тихо продолжили свой путь, а вот Ёин и Нереида ещё долго таращились на коня и друг на друга, не веря, что им придётся ехать вместе. Но Нереиду всё же накрыло чувство вины и, склонив голову, она согласилась сесть позади Ёина. Большой радости это ему не принесло, всё равно настроение было унылым.
        Напоследок они еще раз оглянулись на болото, где с последним лопнувшим пузырем затонула туша червя. Сколько жизней оно забрало? Сколько ещё заберёт?
        - Думаешь, я была не права? - Ива успела остыть и теперь ей было даже немного стыдно. - Что ты имел в виду, когда сказал «плохая примета»?
        В глазах юноши блеснула тоска.
        - Всего лишь старая примета: потерял коня в первую дорогу - во вторую потеряешь себя. Что может означать, что обратно мы вернёмся тоже не все.
        - Но…но ведь это всего лишь глупая примета? - тревожно спросила девушка.
        - Да, придуманная по большей части для того, чтобы зеваки-пастухи лучше приглядывали за скотом.
        Ива промолчала. Сильный порыв ветра подхватил её волосы и, немного поиграв с ними, помчался дальше, прихватив с собой мысли девушки. Вскоре ребят догнали Нереида и Ёин. И до самого вечера они ехали молча, словно боясь, что, нарушив тишину, они нарушат спокойствие и снова случится что-то плохое.
        Глава 16. Ураган
        К вечеру следующего дня нависшее над всеми уныние понемногу отступало и каждый вновь становился собой. Ребята оживлённо готовились к ночлегу. Ёин развёл костёр и, насадив кусочки репы на заточенные веточки, готовил ужин. Ива раскладывала вокруг костра покрывала, чтобы всем было тепло и удобно спать. Нереида кормила уставших коней. А Нобили обходил окрестность, собирая сухие ветки для костра и заодно высматривая норы червей.
        - Отменное кушанье должно получиться! - Ёин потянулся к самому поджаристому кусочку, но тут же одёрнул руку: - Горячо, зараза!
        - Сразу мордой в огонь ныряй, - ядовито посоветовала Нереида.
        - Сначала я тебя туда брошу, - оскалился он.
        Когда вернулся Нобили, ребята уселись ужинать.
        Нереиде еда показалась пресной, но отдавать свою порцию жадно жующему Ёину она не спешила. Каждая минута, проведённая в голодных Болотах, могла стать роковой. Значит, не время привередничать и лишать себя необходимых калорий.
        Ива съела всё с большим аппетитом.
        - Мой папа готовит просто отвратительно. Но, несмотря на это, готовкой в нашей семье занимается только он, - вдруг улыбнулась она.
        - Тебе тоже не понравилось? - расстроился Ёин.
        - Нет, что ты. Я лишь хотела сказать, что сейчас я очень скучаю по его стряпне. И по нему я тоже очень скучаю, - со светлой грустью в глазах ответила девушка. - Эй! Что это в кустах?
        Все повернулись к темнеющим в густых сумерках зарослям колючки. Те дрожали и вибрировали, словно сквозь них пробирался недруг. Вооружившись, ребята подкрались к кустам. Ёин нетерпеливо срубил часть веток топором, а Нобили и Нереида приготовились атаковать.
        - Стойте! - вдруг закричала Ива. - Это какой-то зверёк!
        Нобили вытащил из костра тлеющее полено и осветил им заросли. Теперь все могли убедиться, что Ива оказалась права.
        - Это же лисица! - заключил Ёин.
        - Вот это хвост… - изумлённо протянула Ива.
        Она внимательно изучила дивного зверька: маленькая лисица очень сильно напоминала ей тех, что она когда-то видела в зоопарках, только эта была с пышным, втрое превышавшим её саму хвостом.
        - Да, из-за него то за ней и охотятся, - сурово заметил Нобили, указывая на задние лапы зверя, что угадили в капкан.
        - Кто это сделал?
        - Люди с Земель, - почти равнодушно ответила Нереида. - Хвост лисицы считается роскошным трофеем на Землях.
        - Всё так, но, к счастью, эти существа очень умны. Они так хорошо прячутся от людей, что считаются почти вымершим видом, - добавил Нобили.
        Ёин наклонился, чтобы погладить животное и проверить, как обстоят дела с капканом, но лисица изогнулась и не позволила коснуться себя.
        - Бедолага, она, наверное, просто пришла на наш костёр - вот и попалась.
        Когда общими усилиями они разрубили конструкцию, намертво стиснувшую лапы зверька, лисица моментально выпрыгнула из кустов и в один прыжок добралась до костра. Прыжок - другой и она скрылась в сумерках.
        - Подожди! - дёрнулась Ива.
        - Ты не угонишься за ней, - Нобили остановил её.
        - Но…кажется, я видела кровь…
        - Это очень гордые существа, Ива, они совсем не подходят к людям.
        - Если люди Земель и правда делают с ними такое - лисицы правильно поступают, что не подходят к людям…
        Вскоре все уселись вокруг костра и забыли о произошедшем, наблюдая, как языки пламени жадно пожирают дрова.
        Разговор о Землях и о людях, что там обитают, заставил что-то ныть в груди Ивы. Она думала о Тене. Ей было страшно признаться себе в этом, ещё страшнее рассказать кому-то, но она думала о нём. Не переставала думать ни на минуту. Больше всего её пугало, что сколько бы плохого она о нём ни узнавала, она не могла заставить себя выбросить его из головы. Лорд Тенеброн, привилегированный лорд правителя Горольда, юноша, живущий в тёмном замке… Чёрный рыцарь, убивший отца Нобили. Тене…
        Нобили сидел напротив Ивы. Он знал, что сейчас все наверняка думают о важном: о том, какой путь им предстоит преодолеть завтра, о том, что ждёт их в лесу и о том, что будет дальше…совсем дальше. И ему было слегка стыдно, что он не мог сейчас думать об этом. «Надо же, всё как в ту ночь на празднике. Её волосы так же переливаются под светом костра, становясь почти огненными, а спокойные карие глаза наполняются множеством маленьких искорок. Только с той ночи её волосы немного подросли, и сама она неожиданно похорошела». При этих мыслях он почувствовал, что наливается румянцем. «Нет, так нельзя!» Тогда, неожиданно для себя, он задал вопрос, который интересовал его очень давно, но осмелился он только теперь:
        - Расскажи о своём мире, Ива. Какой он?
        Ребята вытянулись, словно их резко разбудили, и с нескрываемым интересом посмотрели на Иву. Но та лишь удивленно уставилась в глаза Нобили. Страшно краснея, он боролся с собой, чтобы не отвести глаза и выдержать этот взгляд. Наконец девушка улыбнулась.
        - Мой мир? Мой мир он… - Она замялась, потому что понятия не имела с чего начинать. Ведь это даже не рассказывать кому-то про другой город или страну. Это целый мир, в котором, по правде говоря, и сама Ива не сильно разбиралась. - Он огромный. Правда, очень большой! Такой большой, что порой удивляешься, почему там не все могут ужиться в мире, словно кому-то не хватает места… Там существуют удивительные открытия и изобретения. Люди даже научились летать к луне, представляете? И бороздить океаны… Люди могут общаться на расстояние городов и даже стран. В моём мире куча вкусной еды и интересных книг. А еще…там живёт моя семья. Мои мама, папа, брат и сестра…Простите, вы, наверное, ничего не поняли. Если бы вы увидели хоть глазком…
        Нереида демонстративно фыркнула и улеглась на покрывало, повернувшись к остальным спиной.
        - Да, хоть глазком! Хотелось бы мне увидеть твой мир! - Ёин мечтательно откинулся назад.
        - А вот мне бы хотелось увидеть цветущую Фатуну, - тихо произнесла Ива, заваливаясь на бок.
        - Непременно. Однажды, - очень серьёзно сказал Нобили.
        Перед отбоем ребята условились о очередности дежурства. Первым вызвался Нобили. Но, видя, как он валится с ног и всё ещё чувствуя за собой вину, Нереида взяла на себя обязанности первого дежурного. К тому же сна всё равно не было. Иве, несмотря на усталость, тоже не спалось. Она ворочалась с бока на бок под мирное сопение парней. Наконец смерившись с бессонницей, она повернулась лицом к костру.
        - Ну и чего уставилась? - Нереида смерила её взглядом.
        - Почему ты так со мной разговариваешь? - нахмурилась Ива.
        - О чем ты? Я со всеми так разговариваю. С чего мне делать ради тебя исключение?
        - При первой встрече ты мне показалась совсем другой. Но, наверное, все люди Вод злые и грубые.
        - Не смей думать, что ты об этом что-то знаешь!
        - Я лишь говорю, что вижу.
        - Тогда тебе лучше бы заткнуться.
        - Я видела, как люди, которые называют себя воинами, швырнули в сырую клетку женщину и ребёнка. Однажды и я чуть не погибла, когда в Болотах меня преследовал воин. И ты…ты такая же. Не знаю, какие у тебя цели, но ты преследуешь их так слепо, не жалея ни себя, ни коней и ни тех, кто рядом…
        На этих словах терпению Нереиды пришёл конец. Голубые, некогда ясные глаза горели огнем. Она ловко перепрыгнула костёр и повалила Иву на землю. Нереида приставила к шее Ивы небольшой, но острый клинок, припрятанный на особый случай.
        - Мне ничего не стоит убить тебя сейчас! - сказала она, сбивчиво дыша.
        Ива была на редкость спокойна. Она просто продолжала смотреть на девушку ясным, почти усыпляющим взглядом.
        - Ты понимаешь, что мне ничего не стоит убить тебя?!
        - Тише, ты разбудишь остальных. Конечно, я понимаю это, ведь что значит для вас чужая жизнь?
        - Ах ты мерзавка! Что ты знаешь обо мне? Что ты знаешь о выживании в Водах? Ты заявилась сюда, сопливая, никчёмная, и считаешь, что все должны относиться к тебе как-то по-особенному? Ничего подобного! Ты ничтожество, пешка! Я вижу тебя насквозь!
        Теперь на глаза Нереиды накатились слёзы.
        «Что это? Слёзы ненависти? Такое бывает?» - невзначай подумала Ива.
        - Надеюсь, теперь тебе полегчало? - искренне поинтересовалась Ива. - Каким бы прекрасным воином ты не была, что это значит, если ты становишься так уязвима, когда подавляешь в себе человека?
        Ива попыталась посмотреть на костёр и на мирно спящих друзей. Если Нереида надавит на клинок чуть сильнее - ей конец. Но Нереида ослабила хватку и колени, которыми прижимала руки Ивы. Ещё одним ловким прыжком девушка перепрыгнула костёр обратно и снова оказалась на своём месте.
        - Запомни, девчонка, с тобой будут возиться до тех пор, пока не используют, а затем вышвырнут, как бездомную зверушку. А я и сейчас честна с тобой и не скрываю своего отношения. И кто из нас слеп?
        Больше Нереида не произнесла ни слова. Ураган закончился так же внезапно, как и начался. Как и всякий ураган, Нереида, выплеснув свою энергию, стала спокойной, словно ничего и не было. Как и всякий, переживший бедствие, Ива ещё долго приходила в себя, заснув только к утру.
        Глава 17. Затишье
        Утро было туманным. Днём он не рассеялся, наоборот - чем ближе ребята подходили к лесу, тем гуще становился туман, и тем влажнее и прохладнее был воздух. На перевале они заметили свежие следы лошадиных копыт.
        - Кто-то был здесь совсем недавно, - насторожился Нобили.
        - Это странно? - поинтересовалась Ива.
        - Ещё несколько лет назад в лес призраков частенько наведывались смельчаки и любопытные искатели приключений. Но после участившихся случаев, когда человек не возвращался домой или возвращался полностью седым и обезумевшим, по всей Фатуне расползлись страшные истории и люди перестали приходить туда.
        - Мы первые за много лет, - не скрывая тревоги, добавил Ёин.
        - А не может быть так, что человек и не держал путь в лес, а просто проезжал мимо?
        - Боюсь, Ива, что это путь в никуда. Он ведёт лишь в лес. В лес и никуда больше, - мрачно ответил Нобили, после чего взобрался на коня - перевал был окончен.
        - Что за удовольствие, прогуливаться по пустоши без дела, а? - усмехнулся Ёин, подмигнув Нереиде.
        Та поймала себя на мысли, что едва не улыбнулась ему в ответ. Ива с интересом изучила лицо Нереиды - она тоже заметила в нём что-то непривычное. Нереида, почувствовав на себе взгляд Ивы, резко выпрямилась, встряхнула головой, словно выбрасывая из неё глупые мысли, и тоже взобралась на коня.
        До самого вечера путь был спокойным. Дул попутный ветер, прогнавший вязкий туман. Уже давно не было видно ни топей, ни нор червей. Казалось, что даже солнце скудно освещало им дорогу, выглядывая их-за туч.
        - Эй, вас ничего не настораживает? - Нереида сидела позади Ёина и озабочено крутила головой.
        - Ты тоже заметила? - повернулся Ёин.
        - Затишье… - прошептала Ива. Всё шло настолько хорошо, что начало попахивать фальшью, западнёй.
        Все почувствовали угрожающие вибрации в воздухе и напряглись. Теперь они продолжали путь с опаской, боясь наткнуться на какую-нибудь ловушку. Но всё по-прежнему было безоблачно. Когда на горизонте появились границы леса, все облегчённо выдохнули. Конечно, это не означало, что все трудности теперь позади - наоборот, они только начинались. Но первая часть путешествия подходила к концу.
        Новая волна тревоги появилась, когда они заметили, что лес не становился ближе. Они разгоняли коней сильнее. Пейзажи по бокам мелькали быстрее, но лес по-прежнему застыл на горизонте и отказывался приближаться. Но, как одержимые, они разгонялись ещё и ещё. Кошмар про бесконечную карусель становился явью.
        Вдруг что-то рыжее зарябило в глазах Ивы. Повернув голову, она снова заметила ту самую лисицу. Кони мчались так быстро, что едва ли можно было поспеть. Но лисица просто стояла рядом, жалобно скуля.
        - Стойте, здесь что-то не так! - выкрикнула Ива.
        Ничего толком не поняв, остальные всё же остановились. По мере осознания происходящего, их стал накрывать ужас. Всё вдруг стало таким, каким и должно быть. Болота стали прежними - злыми и мрачными. Их накрывали сумерки, а лошади повязли в глине и не могли ступить и шагу. Лес, как и положено, мирно стоял неподалёку и никуда от них не двигался. Где-то позади слышалось хлюпанье червей.
        - Что это за шутки? - рассеяно почесал затылок Ёин.
        - Что это такое? Какая-то иллюзия? - подхватила Нереида.
        - Не знаю… Нужно спрыгнуть на сушу и вытянуть лошадей, - скомандовал Нобили.
        Так и было сделано: они допрыгнули до сухой земли и принялись тянуть лошадей.
        - Ладно, народ, не паникуем, нам ещё повезло, что мы не угодили в топь, - Ёин изо всех сил делал вид, что спокоен и нисколько не напуган.
        - Наваждение, посланное призраками… Раз-два тянем! Больше мы не должны на это попадаться. Раз-два тянем! - тяжело дыша, говорил Нобили.
        Когда двое из трёх коней были освобождены из вязкого плена, ребят настигли два болотных вампира. Пришлось на время забыть про последнее животное и отбиваться от червей. К слову, орудовать в команде у них получалось всё лучше и лучше. Ива с небольшой завистью и досадой отметила, что её роль в команде всего лишь постараться не стать добычей.
        Лисица, вернув долг ребятам, тут же скрылась с людских глаз.
        Уже скоро поверженные черви свалились замертво.
        - Ну и гадость же! - буркнул Ёин, вынув из туши червя свой топор.
        Из раны брызнула тугая струя вонючей зелёной жижи. Теперь Ёину и правда стало дурно и он помчался в ближайшие заросли колючки. Нереида залилась смехом:
        - Вот же дубина! Все знают, что червю нужно рубить щупальца и голову. Если, конечно, не хочешь, чтобы тебя залило его ядовитой кровью.
        - Да знаю я! Вот только сейчас не до этого было! - обиженно донеслось из кустов.
        Убедившись, что опасность миновала, Нобили снова принялся тянуть коня.
        - Ива, а ты как?
        - Я в порядке, вот только не могу отыскать лисицу.
        - Какую лисицу?
        - Ну ту, что…подожди, там еще черви?
        Все обернулись и увидели дюжину чудищ, надвигающихся на них. Их было так много, что казалось, будто болотные твари сползались на пир.
        - Плохо дело… Сможем ли мы отбиться от такого количества? - Нереида помогла Нобили, и последний конь тоже оказалась на свободе.
        - Не уверен. Что-то подсказывает мне, что это очередные проделки призраков. Черви будут сползаться сюда до бесконечности. Видимо, это новый план после того, как иллюзия рассеялась. Если бы не Ива…кстати, как тебе удалось увидеть обман?
        - Говорю же, лисица! Я увидела, как она стояла рядом, в то время как мы, казалось бы, мчались на огромной скорости.
        - Ах, лисица… Ужасно гордые создания, она просто не могла не вернуть долг.
        - Мы так и будем стоять и мирно беседовать? - нервно вставила Нереида. - Если мне помнится, на нас надвигается стадо упырей, ведомые некой призрачной силой!
        - Наш единственный шанс - это войти в лес.
        - И чего мы ждём? Этого громилу с топором?
        Ива наконец осознала, что стоит недалеко от леса, кишащего призраками. Она передёрнулась и не без опаски посмотрела на него. «И ничего ведь особенного - лес как лес», - подумала она, вглядываясь в величавые деревья, стоявшие тесно к друг другу, и словно врастающие в небо.
        - Сейчас расскажу одну вещь, которая только что пришла мне в голову, - с довольной улыбкой из кустов появился Ёин.
        Его счастливое озарение быстро сменилось недоумением: друзья уселись на коней и уже стояли чуть поодаль, готовые рвануть в любой момент.
        - Мы что, уже даём дёру? - Юноша обернулся на странные звуки и тоже обнаружил стадо голодных червей. - Дёру, так дёру! Я же не против! Как мы попадём в лес? - спросил он, почти на ходу запрыгивая на коня, теперь он оказался позади Нереиды.
        - Что значит «как»? - удивилась она.
        - Я как раз пытаюсь это объяснить, - раздражённо ответил Нобили. - Вход в лес возможен только через врата. Остальная его часть непреступна. Смотрите. - Он подъехал в плотную к границе леса и протянул руку, но та не смогла попасть внутрь.
        Ива сделала то же самое. И у неё тоже ничего не вышло: рука словно столкнулась с невидимой холодной стеной. Бросилась в глаза и прежде не замеченная особенность: по всему периметру деревья росли так ровно и близко друг к другу, что создавалось впечатление, будто бы они стоят в строю.
        - И где же эти врата?
        - Этого я не знаю. Нам придётся просто ехать вдоль границы и нащупывать вход.
        - Боюсь, что «просто» превратилось в «сложно», - заявил Ёин, кивая в сторону надвигающихся червей.
        - Как их много… - ахнула Ива.
        - Как они быстро! - добавил Ёин.
        - Вперёд! Нужно поторопиться!
        Остальные поскакали вслед за Нобили, проверяя время от времени лес-стену на наличие врат. На Иву, правда, накатывали подозрения, а не очередная ли это ловушка-иллюзия? Уж больно бесконечной казалась стена.
        От испуга кони резко затормозили и привстали на дыбы. Впереди путь им перегородила кучка кишащих вампиров. От мерзкого хлюпанья и извивания щупалец создавалось впечатление, что они сливаются в одного гигантского слизкого монстра. Позади настигала та же картина.
        - Мы в ловушке. Приготовьтесь отбиваться! - Нереида вынула свой меч, заехав при этом кулаком в нос Ёину.
        - Я бы лучше от тебя отбивался!
        Прорываться было уже некуда, вампиры зажимали их со всех сторон. Ребятам только и оставалось пятиться вдоль леса, надеясь на чудо.
        - Удачи, всего лишь капельку удачи - всё, что нам сейчас нужно, - умоляюще шептала Ива.
        Одна изворотливая щупальца дотянулась до неё и почти обвилась вокруг тонких запястий, но её вовремя перерубил Нобили. Но на смену потянулись другие. Ива зажмурила глаза, понимая, что вскоре Нобили будет не поспевать и тогда… Девушка, что есть силы, вжалась в холодную стену и вдруг поняла, что проваливается куда-то. Ей казалось, что она падает, а сверху на неё падают друзья и даже кони. Каким-то чудом они оказались у врат и провалились за стену. Вот только за стеной не было видно никакого леса - просто пустая темнота. Они словно попали в какое-то чёрное желе и медленно падали на дно. Вот только падали не вниз, а скорее в бок.
        Неизвестно, сколько времени прошло прежде, чем они упали (а может быть, взлетели или скатились) на землю.
        - Это и есть врата? - спросила Нереида, поднявшись на ноги и отряхивая с себя непонятно что.
        Ёин присвистнул и закрутил головой:
        - Надеюсь, лестница на обратный путь у них тоже предусмотрена.
        «И лес не лес и врата не врата», - подумала Ива, рассматривая тёмный коридор, в который они и попали.
        - И что дальше? - спросила она.
        - Не знаю. Наверное, нужно идти дальше, - ответил Нобили.
        - Вот гадкая напасть! - простонал Ёин, распихивая коней. - Кажется, они погибли! - Но тут они начали издавать такой храп, что казалось, будто «желе» начало трястись. - Да они же просто спят! Дряхлые вы колымаги, как можно спать в таком месте?
        - Кони уснули, думаю, это значит, что дальше мы сможем идти только одни.
        - Идти куда? - послышался из темноты голос Нереиды.
        - Да вот хотя бы туда, - ответил Нобили.
        И все увидели тусклый просвет. Нельзя было точно сказать, близко ли он или далеко, внизу или вверху, большой или маленький. Это был просто просвет в «нигде» или «ничём».
        Глава 18.1 Наваждение. Остаюсь
        Взяв с собой всё самое необходимое, ребята двинулись дальше. Место, в котором они оказались, меньше всего напоминало лес. Просвет вдалеке приближался неохотно.
        - Вам не кажется странным, что мы идём уже много часов, а всё ещё никуда не пришли? - Ива сбивчиво дышала, путь совершенно лишил её сил.
        - О чём ты? Мы же только что отошли от места, оглянись! - с непривычным ехидством усмехнулся Ёин.
        - Мы и правда только отошли, - сказал Нобили, прибавляя шагу.
        - Что? Да прошла целая вечность. Что с вами, ребята?
        - Я же говорила, что от этой коротышки нет никакого толку. Маленькая плаксивая девочка! - позлорадствовала Нереида.
        Ива застыла на месте. «Почему время для нас течёт по-разному? Очередное наваждение? Неужели…» Напутствующие слова Турана вспыхнули в сознании.
        - Нам нельзя терять время, не отставай, Ива, - позвал Нобили.
        - Идём, коротышка. Идём с нами, - окрикнула Нереида.
        Ива тяжело покачала головой, еле сдерживая дрожь:
        - Нет. Уходите. А я останусь.
        - Пойдём с нами, - настойчиво позвал Ёин.
        Но та не шелохнулась:
        - Нет! - Ива зажмурилась. - Оставьте меня в покое!
        Привычные голоса друзей, зовущее за собой, вдруг превратились в голоса незнакомцев. Они злобно шипели и гоготали. У Ивы заложило уши: пронзительный призрачный смех проникал в голову и сводил с ума. Но она так и продолжила стоять, сильно зажмурившись, не смея пошевелиться, пока всё не затихло. Буквально всё. Весь мир больше не издавал ни единого звука.
        Ива приоткрыла глаза: призраки исчезли, а она сама теперь стояла по среди леса. Он и правда был призрачным. Под ногами беззвучно стелился туман. Между белых стволов деревьев, не замечая Иву, проплывали призрачные силуэты дивных животных. Абсолютно всё вокруг было белым и бесшумным. Даже опавшая листва и ветки не хрустели под ногами. Собственное сердцебиение казалось невыносимо громким.
        - Ну вот ты и в лесу, Ива, - сказала она сама себе. - Если это были призраки, то где остальные?
        Она оглянулась по сторонам, пытаясь сориентироваться, и с удивлением обнаружила, что почти за самой спиной проходила граница леса. Отсюда тоже не было видно никакой стены. Сквозь деревья можно было видеть, как, упустив добычу, черви расползались в разные стороны. Сразу за деревьями, словно мёртвые, лежали кони, но Ива знала, что они просто в глубоком, навеянном лесом, сне. Значит, всё было правдой: упав в лес сквозь врата, друзья пошли на источник света, но в какой-то момент Ива отстала и чуть не пошла за призраками.
        - Что же мне теперь делать? - она снова обратилась к себе. - Одни неприятности со мной, тоже мне «Дух Судьбы» …
        Глава 18.2 Наваждение. Я - Нереида
        Ребята упустили момент, когда тёмный коридор закончился и теперь, обнаружив себя в странном монохромном лесу, они растеряно таращились по сторонам.
        - Жутковатое местечко… - присвистнул Ёин.
        - Как во сне… - прошептала Нереида, выставив перед собой руки - на фоне белизны леса её бледная кожа выглядела серой.
        - Подождите-ка…где Ива?! - встревожился Нобили.
        - Ива! - крикнул Ёин.
        «Ива, Ива, Ива…» - эхом пронёсся по лесу чужой голос.
        - Проклятье! Как это могло произойти? - Щурясь, Нобили пытался отыскать хоть какие-то следы Ивы - от белого цвета глаза предательски слезились.
        Нереида криво улыбнулась:
        - Неужели Дух Судьбы настолько беспомощна?
        - Помолчи. Не понимаю, чему ты так радуешься?
        - Ну, скучать по ней я точно не буду.
        - Все женщины Вод такие заразы? - поинтересовался Ёин и тут же получил оплеуху от разгневанной девушки. Он подскочил и надулся. - Спокойно, Ёин, ты это вынесешь, она того не стоит, - пробурчал он. - Может, нам стоит разделиться?
        - Не лучшая идея, так мы все можем потеряться. Нереида, а ты как считаешь?
        Она не ответила. Ей показалось, что кто-то прошмыгнул в кусты и она молча вглядывалась туда.
        - Я спрашиваю, как ты считаешь?
        - Я? Я…вас догоню…я сейчас… - И девушка затерялась в белых зарослях быстрее, чем Нобили успел возразить.
        Нереида пробиралась сквозь заросли. Ветки больно били по лицу и рукам, но её это не останавливало. Кто-то был впереди. И он убегал. Нереида не раздумывая бросилась в погоню. Вскоре девушка остановилась, потому что тот, кто был впереди, тоже резко остановился. К этому моменту девушка чётко осознала, что тот, кто был впереди, вовсе не убегал - он пытался запутать её.
        - Какие дураки, правда?
        Нереида обомлела, увидев перед собой лучезарно улыбающуюся себя.
        Девушка чуть было не спросила: «Кто?». Но, вовремя вспомнив слова Турана, так и осталась стоять с открытым ртом.
        - Все они дураки. Мы их так просто обманули, - радостно продолжила двойник.
        Нереида прикрыла рот и, не отрывая взгляд от «себя», стала нащупывать меч.
        - Вот сейчас узнаем всё, что нужно, заберём девчонку и обратно. Правильно?
        Нереида не ответила, но отвести взгляд по-прежнему не могла.
        - Чего молчишь? Я что, сама с собой разговариваю? - рассмеялась та, другая. - Отец зол на тебя! Он в тебя никогда не верил. Он всегда считал, что ты похожа на свою мать!
        Сердце сжалось. Откуда этому отребью было известно то, что тщательно пряталось в глубине души?
        - Так давай докажи, что ты не похожа на неё! Докажи, что ты лучше своего брата! Предай своих спутников, ударь их в спину. Это будет легко - они так наивны.
        «Только бы она замолчала», - молила про себя девушка. Лицо призрака искривилось и теперь уже очень отдалённо напоминало Нереиду.
        - Ты уже заблудилась, так почему бы тебе не спросить меня об обратной дороге?
        «Вот еще! Я что, похожа на лёгкую добычу? Ну уж нет, меня не запугать. Я просто уйду от неё!»
        Нереида твёрдо решила не слушать больше ни единого слова призрака и вернуться к остальным. К сожалению, у неё ничего не получилось. Сделав первый шаг в сторону, она провалилась в какую-то лужу. И, словно позабыв, что всю жизнь она провела в воде, медленно пошла ко дну. Далеко на поверхности, искажённые водной гладью, виднелись две фигуры. Они говорили голосами отца и брата:
        - Я же говорил, она похожа на твою мать.
        - Да, отец, она и закончит так же.
        Услышав это, Нереида в ужасе принялась оглядывать свои руки, которые стали покрываться чешуёй и плавниками.
        - Нереида, это всё неправда! - послышался сверху знакомый голос.
        Но девушка продолжала тонуть, попутно неистово отдирая чешую с рук.
        - Послушай, только ты можешь прекратить всё это! Видишь, я тоже здесь! - С поверхности потянулась рука. - Давай, ты можешь!
        Едва коснувшись руки, девушка наконец смогла сделать вдох. Вода и остальное видение исчезли вместе с озлобленным призраком. А над Нереидой с озабоченным видом нависла Ива.
        Глава 18.3 Наваждение. Здравствуй, друг
        Блуждая среди взмывающих к небу стволов, вглядываясь в проплывающие то здесь, то там призрачные фигуры и вслушиваясь в тишину, Нобили не заметил, как остался один.
        - Проклятье, мы все заблудились! - он злился на призраков, но ещё больше на себя. - Эй, хоть кто-нибудь живой тут есть?!
        - А ты сам-то живой? - послышалось где-то за деревом.
        - Он живой, вот только надолго ли? - ехидно ответил другой голос.
        Нобили чертыхнулся и пошёл в противоположную сторону. Где-то совсем рядом он услышал новый голос:
        - Обернись! Посмотри на меня, если хочешь узнать что-то интересное о себе.
        Но и это зазывание не вызвало у Нобили ничего, кроме раздражения.
        - Мне страшно, ты обещал, что будешь защищать меня… - всхлипывал кто-то, спрятавшись в тумане.
        - Ива?
        - Мне так страшно…
        Нобили нерешительно подошёл к сгустившемуся туману: там и правда кто-то плакал, обхватив колени руками.
        - Наконец-то ты нашлась, Ива!
        Он приготовился опустить голову в туман, но вдруг почувствовал, что за спиной стоит кто-то ещё.
        - Нобили? Это правда ты? Не ходи в туман!
        Парня обдало холодным потом. Он знал этот голос и не слышал его уже много лет. Но самое ужасное, он был уверен, что больше никогда и не услышит его.
        - Я знаю - это очередные проделки призраков! Разве вы ещё не поняли, что меня не одурачить?
        - Нобили, почему ты здесь? Живым здесь не место. Тебе нужно уходить.
        Туман резко рассеялся, а вместе с ним и плачущая фигура, но Нобили это больше не беспокоило. Он повернулся лицом к голосу и обомлел. «Нет, этого не может быть!» - убеждал он себя. Но всё говорило об обратном: рядом с ним стоял мальчишка, лет двенадцати, и смотрел на Нобили так же растеряно, как и Нобили смотрел на него.
        - Кан… это правда ты?
        - Я, кто же ещё? Как ты вырос, Нобили, - с грустью подметил мальчик.
        Нобили убрал прядь пшеничных волос за ухо. Да, он давно превратился из смешного пухлощёкого мальчишки в складного, высокого юношу. Но Кан так и остался двенадцатилетним ребёнком.
        - Я не верю… Ты здесь…в таком месте…
        Никаких сомнений не оставалось, что это был настоящий Кан. Фантомы никогда не бывают так правдоподобны. Они похожи только до тех пор, пока ты веришь в это, а после становятся расплывчатыми и уродливыми.
        - Кан, значит теперь ты обитаешь здесь?
        - Нет, но на это нет времени. Тебе нельзя здесь оставаться. Прошу, уходи как можно скорее.
        - Я не могу уйти прямо сейчас. Кан, столько всего произошло с того времени, мне так много нужно тебе рассказать и о многом спросить! Я так скучаю, друг…
        - Послушай меня, мы ещё обязательно встретимся. Поверь, все однажды встречаются вновь! Когда придёт время…Но прямо сейчас погибает твой друг! Его спасти ты обязательно успеешь.
        - Мой друг?! Ёин…Ёин!
        - Прощай, Нобили. Я очень рад за тебя.
        - Постой, Кан, мой отец тоже где-то здесь?
        - Твой отец? Я не встречал его среди мёртвых. Но и среди живых его нет. Поторопись, Нобили! Прощай и удачи вам!
        После этих слов Кан исчез. Нобили лишь надеялся, что он отправился в более приятное место. Юноша не сдержался и всё же позволил себе несколько скудных слёз:
        - Прощай, друг! - Затем живо встряхнулся и подскочил. - Держись, Ёин, я иду!
        Нобили рванул сквозь чащу, словно точно зная куда идти, словно кто-то освещал ему путь.
        ГЛАВА 18.4 Наваждение. Жертва
        Когда Нобили наконец добежал до места, он обнаружил Ёина совершенно одного. Тот пятился в разные стороны и, кажется, с кем-то разговаривал:
        - Советую отпустить моих друзей! У меня есть заложник и ему несдобровать! Так что верните мне друзей!
        - Ёин, кто у тебя в заложниках? - едва отдышавшись, спросил Нобили.
        Услышав его голос, Ёин резко обернулся, продолжая удерживать своего «заложника».
        - Не приближайся, упырь, я не привык бросать слова на ветер!
        Но никакие упыри к нему не приближались и в заложниках у него тоже никого не было. Он обхватывал воздух руками, приставляя клинок к самому себе.
        - Очнись, Ёин, здесь только мы! Это всё обман! - шагнул вперед Нобили.
        - Куда вы дели моих друзей?! Отвечай!
        - Это я - Нобили! Очнись же, приятель.
        - Как же вы меня достали! - рявкнул Ёин. - Порублю весь ваш идиотский лес и дело с концом! - Он схватил топор и ловко швырнул его в Нобили, тот чудом успел спрятаться за деревом.
        Вдруг белые кусты призрачного леса бесшумно качнулись и оттуда вышли две фигуры:
        - Ребята, это вы? Наконец-то мы вас нашли!
        Ива было радостно побежала к Ёину, но Нобили резко утянул её в укрытие и жестом позвал туда же Нереиду.
        - Так вы были вместе? С вами всё в порядке? - спросил Нобили, украдкой выглядывая из-за дерева.
        Девушки неоднозначно переглянулись:
        - Д-да… А что у вас происходит? Почему мы прячемся от Ёина? - спросила Ива. Нереида молчала. Она всё ещё не пришла в себя после собственного наваждения.
        - Он в бреду. И дело очень плохо, он бросил в меня топор.
        Ребятам пришлось быстро перебежать за другое дерево, потому что Ёин подошёл ближе, по-прежнему не выпуская из плена невидимого заложника.
        - Теперь ты решил схватить девочек? Плохая идея! - задиристо выкрикнул он.
        - Ёин! Это мы, мы снова вместе и теперь нам нужен ты, чтобы идти дальше. Помнишь? - мягко проговорила Ива.
        Ответа не последовало, тогда Ива вышла из-за дерева, Нобили не успел остановить её.
        Ёин уставился на друзей мутными глазами:
        - Верно…мы все шли сюда, сопровождая тебя в качестве Духа Судьбы. Ты пришла сюда, чтобы вернуть процветание на наши земли. И я никому не позволю помешать нам, - теперь его глаза прояснились.
        Друзья облегчённо выдохнули, наивно решив, что худшее позади, как вдруг Ёин отскочил назад и замахнулся на «пленника» ножом.
        - Ива, беги! Я задержу их! - заорал он.
        - Остановись, Ёин, что ты делаешь?! - хором закричали друзья, но сделать ничего не успели.
        Ёин со всей своей недюжинной силы вонзил клинок в своё правое плечо, затем резко выдернул его и победоносно поднял руку над головой. И лишь только после этого к нему вернулась ясность ума.
        - Что…за… - так ничего и не поняв, он рухнул без сознания.
        Нобили в спешке разорвал свою рубаху и отдал Нереиде, в оказании первой помощи она понимала больше него. Девушка обильно залила рану отваром и перебинтовала руку.
        - С ним всё будет в порядке? - дрожащим голосом спросила Ива, первый раз в жизни она видела такое количество крови.
        Нобили тоже напряжённо уставился на Нереиду, желая узнать ответ.
        - Я…я не знаю… Рана серьёзная, он теряет много крови. Если так продолжится, я не уверена…
        - Ох, Ёин, и как мы это допустили? - Ива заботлива провела рукой по его лохматой голове.
        - Тогда нужно поспешить! - Нобили не без труда переборол дрожь и встал на ноги.
        - Верно. Но мы даже не знаем, в какую сторону нам идти.
        - Не знаем, но нам…подождите… Я, кажется, знаю! - Нобили посмотрел в заросли, словно там простилалась дорога.
        - Так чего же мы расселись? Давай взгромоздим на тебя этого громилу и вперёд! - следом поднялась Нереида.
        - Откуда ты знаешь, куда нам идти? - спросила Ива.
        - Мне подсказал друг…
        Глава 19. Знахарь
        Вскоре ребята вышли на небольшую опушку. Лес здесь казался самым обычным. Не было ни белых стволов, ни тумана, ни животных-призраков. Сквозь густо растущие деревья проглядывали лучи солнца. Совсем недавно здесь прошёл дождь, капельки воды скапливались на плодах ягод, цветах и между редких паутинок, и сияли не хуже каких-нибудь драгоценностей. Пахло свежестью и мокрой травой. Посреди опушки стояла старая изба с полуразвалившейся крышей и почти полностью покрытая мхом.
        - Вы тоже это видите? - вылупилась Нереида.
        - Очень отчётливо, - кряхтя и сопя ответил Ёин, понемногу приходя в себя. Больше всего это обрадовало Нобили, которому пришлось всё это время нести Ёина на себе. - Что происходит? Почему у меня страшно болит рука? О…и почему я верхом на Нобили? - В ту же секунду Нобили скинул его с себя и с облегчением выпрямил спину. - Эй! Я же не сказал, что против!
        - Да не дёргайся ты, а то снова кровь пойдёт. Ты ранен, дубина, - почти с заботой произнесла Нереида.
        - Ага, а ещё мы, кажется, наконец-то добрались до места! - улыбнулась Ива.
        - Фууух… Я не умер, мы добрались до знахаря. Хороший выдался денёк, - засмеялся Ёин, скрывая чудовищную боль.
        - Мы что, просто постучимся к нему?
        - Нереида права, с чего нам лучше начать?
        - Думаю, мы просто войдём. Не зря же Туран дал нам какой-то гостинец! - Нобили принялся суетливо рыскать по одежде в поисках мешочка.
        - Может, лучше подождем его здесь?
        - С каких пор ты стал таким трусливым?
        - Кто тут трус? Я вообще-то ранен!
        За бурным обсуждением ребята не заметили, как из-за провисшей двери показался маленький старичок с длиннющей бородой, в цветастой одежде, усыпанной множеством заплаток:
        - Что должен сделать старый дух, чтобы побыть в тишине?! Это вы устроили кавардак в моём лесу? Сколько шума! Я уж думал, целая армия забрела, а тут поглядите - четыре невоспитанных ребёнка, негодники!
        Ребята так и обомлели. После всего пройдённого они ожидали увидеть многое, но никак не древнего старичка, покрывающего их бранью.
        - Это вы Деду? Знахарь Деду? - робко спросила Ива.
        - Ну я и что? Какой бедлам! Какой беспорядок! - Он подошёл к одной надорванной паутине и поправила её. - Вот, всё как было.
        - Простите, мы не хотели. Мы пришли по важному делу. - Нобили старался сделаться как можно серьёзнее и учтивее. - Эта опушка очень отличается от остального леса. Здесь он словно настоящий.
        - Он и есть настоящий. Я создал это место для себя. Не люблю я всей этой призрачности, загадочности…
        - А я думал, вы мёртвый и вам всё равно, - ляпнул Ёин и получил острым локтем Нереиды в бок.
        - То, что я мёртв - не мешает мне наслаждаться жизнью! А теперь вон отсюда, ишь забрели они…
        - Но мы и правда пришли по важному делу! Мы многое преодолели, чтобы дойти сюда, наш друг ранен, и мы никуда не уйдём! - возразила Ива.
        - И слышать ничего не желаю! Всё это ваши трудности, а я ухожу спать. И когда я проснусь, вам лучше бы уже убраться отсюда! - Деду топнул ногой и решительно зашагал к двери.
        - Постойте… Это для вас. - Нобили подошёл ближе и протянул гостинец Турана.
        - И что там? - Мешочек явно заинтересовал старичка.
        - Это вы нам скажите.
        Старик протянул руку, но одёрнул её на полпути и всё же захлопнул за собой дверь. Не прошло и двух секунд, как он снова показался из-за двери. Деду злобно плюнул, выхватил подношение из рук Нобили и принялся его торопливо разворачивать. Раз-два и все увидели содержимое мешочка. На ладони знахарь держал плоский, переливающийся разными цветами, безумно красивый, но всё же самый обыкновенный камушек. У всех в голове пронеслась одна и та же мысль, что Туран, должно быть, издевается или выжил из ума, теперь-то Деду точно прогонит их. Но глаза старичка налились теплотой. Он смотрел на камушек с такой нежностью, с какой только может смотреть призрак на камень.
        - Вы знаете, что это? - удивилась Ива.
        - А как же… Мой правнук однажды принёс его мне. Он нашёл его на берегу реки, когда я учил его рыбачить. «Смотри, деда, какой красивый», - сказал он мне. А я смотрю, камень как камень. А этот сопляк всё равно тянет его мне и улыбается во все свои четыре зуба. Ну, думаю, и правда красивый. Откуда он у вас?
        - Нам отдал его Туран, - хором ответили ребята.
        Старик погрозил кулаком:
        - Этот болван никогда не навещал здесь своего прадеда! - а потом расплылся в беззубой улыбке: - Должно быть, он и сам уже древний старик.
        Все ошалело переглянулись и уставились на Ёина, раз Турану он приходился внуком, то Деду - пра-пра-правнуком.
        - Ну, теперь понятно, почему дед себя так ведёт, такие уж у него корни! - усмехнулся Ёин.
        - Вот именно, корни! - добавила Нереида.
        Теперь усмехнулись все, кроме Ёина, и даже не потому, что он обиделся на шутку, а потому что рана неожиданно завыла с новой силой и повязка быстро пропиталась кровью.
        - Что это с вашим другом? - уставился Деду.
        - Мы же говорим, что он ранен.
        - Ох, а плохо дело-то… Ну заходите, посмотрим, что тут можно сделать.
        Возражать никто не стал и все быстро поспешили за старичком. Внутри дом оказался еще более дряхлым, чем снаружи: перекосившийся пол, хилая печь, над которой маленькими пучками висела сушёная трава, подгнившие брёвна стали убежищем для множества жучков и червячков, ну а все углы были облюбованы пауками. И лишь маленькие ящики, распиханные по всему дому, от пола и до печи, издавали магическую энергетику и напоминали, что друзья забрели в гости к духу.
        - Посадите его на скамейку, да поживей, - указал знахарь. Осмотрев рану Ёина, он нахмурил седые брови: - Нехорошая рана. Но так уж и быть, помогу.
        Он подошёл к стене, на которой были хаотично приколочены ящики, и, немного подумав, открыл один из них. Старик запустил в него руку и принялся что-то нащупывать, но тут открылся другой ящик, тот, что был в верхнем углу, и из него показалась старческая рука. Так рука Деду входила в один ящик, а выходила из другого. Не найдя желаемого, знахарь открыл другой ящик. И та же картина, только теперь открылся ящик, который был в печи, и снова показалась рука. Но и там не оказалась ничего подходящего.
        - И куда я только дел… - без устали бормотал старик.
        Тогда он распахнул тот ящик, что был на полу, - открылся ящик на потолке и на ребят упало его содержимое: различные баночки, свитки, перья. Но снова ничего нужного. Он даже засунул голову в печь, но лишь испачкал бороду в саже.
        - Ты не видел? - спросил он у одного паука.
        Друзья терпеливо и с большим любопытством наблюдали за этим действием.
        - Да чтоб меня! - воскликнул Деду, увидев запачканную бороду, и тут же принялся её отряхивать, а потом и вовсе полностью запустил в неё руку. - Ну надо же! - обрадовался он, вытащив из бороды нужную баночку и снова склонился над раной Ёина.
        - Мы промыли отваром Виенты, но, кажется, не помогло, - пояснила Нереида.
        - Хорошо, что промыли, никакая зараза не попала. А быстро затянуться ране поможет вот эта мазь.
        Старик смыл кровь с руки Ёина и втёр в неё немного мази из баночки. К большому удивлению всех присутствующих, рана начала затягиваться прямо на глазах.
        - Невероятно! - восхищались ребята.
        - Конечно, вероятно, я же знахарь, - с гордостью отвечал Деду.
        - Что же это за мазь такая целебная? - спросил Нобили.
        - Я придумал её ещё при жизни. Но, к несчастью, напрочь забыл её состав. И вот…эта последняя из моих запасов. - Он с досадой покрутил баночку в руке и сунул её обратно в бороду. - Не забыть бы на сей раз.
        - Ну, спасибо тебе, дед, большое! - улыбался Ёин, оглядывая целёхонькую руку.
        - Не спеши так радоваться. Твоя рука здорова лишь внешне, последствия ранения не избежать никак.
        - Что это значит?
        - То, что твоя прежняя сила руки уменьшилась в три раза.
        Наверное, для кого угодно эти слова прозвучали бы не так страшно. Живой и уже хорошо. Но для Ёина это было сродни приговору.
        - Это что же получается, я теперь самый обычный?
        - Неправда, даже так ты самый сильный из нас, - Нобили похлопал его по плечу.
        - Верно, громила, - подхватила Нереида.
        - Ёин, пусть ты и был в иллюзии, но жизнью ради нас ты рисковал по-настоящему. Ты правда очень-очень сильный! - не удержалась и Ива.
        Ёин улыбнулся, было видно, что ему всё еще больно и страшно, но он улыбнулся:
        - А я всё равно кому угодно наваляю ради вас!
        Глава 20. Легенда
        - А теперь кыш отсюда, мне нужно отдохнуть!
        - Вот ещё! - возмутился Ёин. - Туран отправил нас сюда, чтобы вы поведали нам о Духе Судьбы и его легенде.
        - Что? И зачем же вам?
        - Кажется…кажется, это я, тот самый…ну этот…
        - Ты? - вылупился знахарь на Иву. - Я ждал, что это будет кто-то вроде неё! - он указал на Нереиду. - Но ты… Хватит ли тебе силёнок?
        - Я не напрашивалась на эту должность, и сама не рада нести такую ответственность, - Ива обиженно склонила голову.
        - Судьбе виднее… - задумчиво протянул старик. Потом он хитро улыбнулся и щёлкнул пальцами: - Ладно, посмотрим, кто ты на самом деле.
        - Что это вы задумали? - подозрительно спросила Нереида.
        Правда, Ива уже не услышала ответа, ведь в тот же миг всё вокруг неё потемнело, и она осталась одна. Ива потёрла глаза - никого. Покричала - тишина.
        - Вы это специально, да? Хотите, чтобы я разревелась? А если я разревусь, вы отправите меня домой?
        После этих слов темнота рассеялась, и Ива поняла, что находится в лесу.
        - Что это ещё за игры? Мне это уже действительно надоело! - Она уселась на землю и сердито скрестила руки на груди: - Вот с места не сдвинусь! Делайте, что хотите! Считают меня никчёмной слабачкой, а сами издеваются как могут…
        - Ива? Девочка моя, неужели ты нашлась? - донеслось из кустов.
        Иве не пришлось долго гадать, чей это голос, она тут же подскочила:
        - Мама! Мама! Ты пришла за мной!
        Через секунду из кустов в привычном деловом костюме и с безупречной укладкой и в самом деле вышла мама Ивы. Она брезгливо отряхивала с себя лесных насекомых и очень разочаровалась, увидев грязь на лакированных туфлях.
        - Ну и местечко! Ива, как тебя сюда занесло?!
        Ива тут же повисла на шее матери и, почувствовав знакомый аромат духов, чуть не расплакалась.
        - Мамочка, я так тебя ждала!
        - Тише, дорогая, теперь всё будет хорошо.
        Кусты зашуршали и оттуда вышел отец, на его плечах гордо восседала Анжелика:
        - Я и правда слышу голос своей девочки?
        - И вы здесь?! - обрадовалась Ива.
        - И правда Ива нашлась? - теперь из кустов вынырнул Макс. - И где ты пропадала, бестолочь?
        - Вы все искали меня?! Как я рада, я вас так ждала!
        Ива позволила себе пару минут утопать в объятиях семьи.
        - Ой, идём, я познакомлю вас со своими друзьями! Они должны быть где-до здесь!
        - Уже и друзьями успела обзавестись? - недоверчиво спросила сестра.
        - Послушай, Ива… - начал мягко отец.
        - Ива, девочка, - продолжила строго мать, - мы сейчас же забираем тебя отсюда.
        - Прямо сейчас? Но…я хотя бы должна попрощаться с друзьями.
        - Ничего, найдешь других друзей дома, в нашем мире. Где всем нам, кстати, и место.
        «Как же быть? Я не могу просто взять и уйти, все так надеются на меня… Но я всё равно ничем не смогу помочь им и к тому же так сильно хочу домой. Что же делать?»
        - Ты готова? - поторопил её Макс.
        Ива вспомнила каждого человека, что повстречался ей в Фатуне. Рита, Нарин, Ралия, малышка Мон, Нобили, Ёин, Нереида и… Тене… Они заслуживают жить в цветущей Фатуне. И даже если Ива до конца не верит в свои силы - она всё равно обязана сделать всё от неё зависящее. «Нет, это не может быть ошибкой или случайностью - я должна быть здесь!»
        - Простите, но я не могу вернуться домой сейчас.
        - Ты хорошо всё обдумала? - спросила мама.
        Ива кивнула:
        - Да, я обещаю, что обязательно вернусь к вам! Но сейчас я нужна здесь.
        - Ты стала совсем взрослой, - отец смахнул слезу.
        - Раз пообещала, то обязательно вернись, слышишь, дурёха? - грустно улыбнулся брат.
        - Вернусь, честно-честно, - сквозь слёзы ответила она.
        Семья обнялась ещё раз, после чего Ива снова осталась одна. А через мгновенье снова очутилась в избе знахаря Деду. Рядом стояли друзья и изумлённо таращились на неё. Она сразу всё поняла.
        - Вы всё видели, да? - Ива вытерла слёзы и улыбнулась.
        За всех ответили их намокшие, блестящие глаза.
        - Что это было? Снова фантомы?
        - Фантомы? Нет, всё происходило по-настоящему, но в твоей голове. Так было бы, если бы твои родные и правда оказались здесь. Ты сама приняла решение остаться, я лишь подтолкнул тебя своим колдовством.
        - Значит, если бы я решила отправиться домой, ничего бы не изменилось? Я бы всё равно осталась здесь?
        - Абсолютно точно. Ты бы лишь доказала, что ничего не сможешь сделать для Фатуны.
        - Всё правильно, не сомневайся, Ива, так и должно быть, - широко улыбнулся Нобили.
        И все были согласны с этим. Даже в Нереиде что-то изменилось: сама не понимая почему, она искренне радовалась, что Ива оказалась истинным Духом Судьбы.
        - Деду, так мы дождёмся помощи или нет? - спросил Ёин.
        - Ах ты сопляк, а я, по-твоему, чем тут занимаюсь? - пробубнил старик. - Ладно, слушайте, расскажу всё, что знаю сам. Как вы, наверное, знаете, Фатуна не всегда была такой, она раскололась на три части после проклятия ведьмы. А предыстория у всего этого такова: тогда я был совсем ребёнком и только поступил учеником к знаменитому знахарю. На троне тогда была Четвёртая Королева Фатуны. Четвёртая и последняя.
        - Разве у Фатуны были королевы? Я думал, что всегда избирался или назначался один правитель? - озадачился Нобили.
        - Верно, всегда был избираемый правитель, что занимался политикой и обустройством страны. Но династия королев, начиная от первой, всегда оставалась единственным представителем истинной аристократии, хотя правлением они и не занимались. Только дело то и не в этом. Ведьма, проклявшая Фатуну, была обычной безобидной колдуньей, и промышляла она мелким волшебством, да помогала жителям: кому хороший урожай послать, а кому долгожданным ребёночком обзавестись.
        - Ничего себе, безвредная колдунья, разрушила целую страну! - фыркнул Ёин.
        - А ну не перебивай меня, дурной, не то рассержусь и лягу спать!
        - Прости, продолжай, дедушка. Пра-пра-пра-пра…
        - О чём это я? Ах, да… В соседней империи тогда как раз случился раскол. Она всё белела и белела. И в Фатуне всё чаще бывало неспокойно. В сердце Королевы тогда поселилась чернота. Молодость её уходила и решила она родить наследницу. Но никак у неё не получалось забеременеть. Тогда она позвала к себе на помощь ту самую ведьму. Та ей, конечно, помогла, но предупредила, что на ней прервётся Династия Королев Фатуны, а дитя её будет несчастно. Королеву это сильно разозлило… Приказала она изжить ведьму из города и обречь на отшельничество. Так и было сделано. Но ведьма не отчаялась, она поселилась в лесу и стала ждать себе какого-нибудь счастья. И вскоре повстречался ей заблудившийся в лесу паренёк. Они сразу полюбили друг друга, и уже скоро ведьма и сама ждала ребёнка. Беременность же Королевы проходила тяжело, она много болела и почти не вставала с кровати. Все даже сильно удивились, когда она родила живого и здорового ребёнка. Но здоровье её самой сильно ухудшилось. Она во всём винила ведьму, мол, та прокляла её. А прознав, что один из бравых солдат Фатуны женился на ведьме, приказала бросить
бедолагу в темницу. Ведьма стала просить правителя о пощаде, но тот лишь разводил руками. Тогда она обратилась к Королеве, умоляла её, обещала всё на свете за свободу мужа. Королева оставалась непреклонна - чернота всё больше поглощала её. Вскоре солдата казнили, а затем разгневанная толпа, направленная Королевой, пришла уже за самой ведьмой и её дитя. Все словно позабыли, как много добра она для всех делала, словно в их сердцах тоже поселилась чернота. Ведьма храбро приняла свою судьбу, но не могла простить убийство мужа и ребенка. Перед смертью она выкрикнула проклятие и в тот же миг земля содрогнулась. Потом началась страшная разруха, Фатуна стала меняться и, в конце концов, всё привело к тому, что мирная и процветающая страна раскололась на три части.
        Когда знахарь договорил, все ещё какое-то время молча приходили в себя, ведь история оказалась грустной, а судьба самой ведьмы трагичной.
        - Несчастная женщина, получается, она и не желала никому зла, - Ива понуро опустила голову.
        - А Королева, почему её сердце охватила чернота? - взволновано спросила Нереида.
        - Кто знает…на всех нас влияет то, что происходит вокруг. Соседнее королевство тогда гибло и белело, в сердцах многих поселился страх и гнев. Если не противостоять этим чувствам, они становятся главенствующими в нашей жизни.
        - Ну и что же стало с самой Королевой?
        - Ничего. Прожила до конца своих дней в одиночестве и забвении. И, как и предсказывалось, стала последней Королевой Фатуны - у неё родился мальчик. Отныне в их роду больше не рождались девочки.
        - И как нам снять это проклятие?
        - Об этом я тоже немного знаю. Та, что явилась сюда под знаменем Духа Судьбы, должна посадить цветок Виенты в Болотах, а чтобы он пророс, его необходимо полить кровью ведьмы и тогда…Фатуна зацветёт, как прежде.
        - Всего лишь посадить цветок? Что может быть проще? - Ёин радостно потёр ладони.
        - И где нам взять кровь ведьмы, чтобы сделать это? - раздражённо спросил у Ёина Нобили.
        - А вот этого никто не знает, - ответил за него старик и пожал плечами.
        - И что же тогда нам делать? - растерялась Ива.
        - А это, деточка, и есть твоя работа, - отмахнулся старик.
        - Не пойму, я думал, что мы так близко, я полагал, что главным испытанием станет путь сюда. Как наивно было думать, что всё так просто! - расстроился и снова рассердился на себя Нобили.
        - Ну-ну, не унывайте, у вас всё получится, Дух Судьбы вам в помощь. Помощь… Ах, да! Есть у меня ещё кое-что для вас.
        Старик начал задумчиво осматривать дом, что-то мучительно вспоминая. На этот раз первым делом он посмотрел в бороде. Но нужный сундучок скрывался в углу под вековым слоем пыли. Деду не задумываясь распахнул его и пыль серым клубом разлетелась по всей избе. Когда все прокашлялись и протёрли глаза, наконец смогли увидеть некогда расписной, вычурный ларец, который доверху был забит хламом и безделушками.
        - Ну, посмотрим, кажется, где-то здесь…
        Знахарь принялся копошиться в куче всякой всячины и занырнул в ларец так, что остались видны только ноги, а затем скрылись и они. Друзья с любопытством склонились над сундуком, который теперь уже больше напоминал колодец, и вскоре оттуда показалась голова старика.
        - Эй, ты, лопоухий, подойди-ка сюда, - указал он на Ёина.
        - И как это Туран никогда не рассказывал о тебе? - обиделся тот, но всё же наклонился к голове в сундуке.
        - Носи и вспоминай добрым словом! - Деду вручил Ёину весьма потрепанную пыльную пару перчаток.
        - И зачем они мне? Вон, в них даже пальцев нет! - ещё больше обиделся тот.
        - Бери, кому говорят. Они особенные. Они приумножат твою силу, в них ты будешь сильнее, чем был.
        - Правда? Честно? - выкатил глаза Ёин.
        - Правда. Честно.
        Ёин восторженно примерил перчатки и на его руках они перестали выглядеть так, словно вот-вот распадутся на лоскуты. Наоборот, теперь они пышели благородством и дороговизной.
        - Так-с, что тут есть ещё…
        Немного покопавшись, Деду достал маленький черный мешочек.
        - А знаете ли вы о таких существах, как русалки? Очень жизнерадостные они. Но если разбить им сердце, они начинают без остановки плакать, пока не умрут от тоски… А слёзы их мгновенно застывают.
        Ребята переглянулись, кажется, о таком они слышали впервые.
        - Так вот, эта серьга из слезы русалки для тебя, - обратился он к Нереиде. - По правде говоря, сама по себе она не имеет особых свойств, но вот в комплекте с таким же ожерельем - могущественная вещь! - он достал из мешочка маленькую прозрачную капельку.
        Нереида с опаской взглянула на подарок, но увидев, как серьга блестит на свету и примерив её на свое ухо, наконец-то благодарно склонила голову.
        Настала очередь Нобили. Для него Деду вытягивал что-то крупное с самого дна сундука, если он вообще имелся.
        - Неужели это для меня?! - воскликнул юноша, когда старик развернул свёртку неприметных тряпок и оголил изумительный меч с золотой рукояткой и таким же лезвием.
        - Тебе, тебе. Много лет он ждал себе подходящего хозяина. Один кузнец сковал его из украшений Первой Королевы, для её же защиты. Цели его были благородны и меч служил верой и правдой. После этого многие хотели им обладать, но никого достойного меч так и не выбрал. Он либо не работал, либо не давался в руки.
        - Не работал?
        - Именно. Созданный для защиты Королевы, он менял свою окраску на кроваво-красный, каждый раз, как ей грозила какая-нибудь опасность.
        - Вот чудеса! - подскочил Нобили, ему непременно хотелось обладать таким мечом.
        Но только протянув за ним руку, он одёрнул её, усомнившись, что меч захочет принадлежать обычному оборванцу, как он.
        - Бери скорее, - сказал знахарь, заметив его сомнения.
        Нобили аккуратно схватился за прохладную рукоять, затем более уверенно покрутил меч в руках и, наконец, вдел в ножны. Сомнений больше не было - это его меч.
        Теперь Деду бросил взгляд на Иву. У той в предвкушении даже сердце забилось сильнее. Но Деду неуклюже отрыл себя из кучи хлама, вылез из сундука и благополучно закрыл его.
        - Увы, для тебя у меня ничего нет. Свою миссию ты должна выполнить сама, в этом и есть суть. Если только… - он немного порылся в настенном ящичке. - Вот тебе сосуд, сюда ты наберешь кровь ведьмы.
        Сосуд, правда, больше напоминал небольшой стеклянный кулончик. Конечно, Ива немного огорчилась, ей бесспорно хотелось получить волшебную штуковину в помощь, но делать было нечего, и девушка с благодарностью приняла сосуд-кулон.
        - Ну а теперь самое главное, слушайте внимательно, особенно ты, Дух Судьбы. То, что я вам сейчас скажу, должно стать для вас большой подсказкой и, надеюсь, что рано или поздно пригодится вам.
        Друзья притаились, не желая упустить ни единого слова. Знахарь же ещё какое-то время просто стоял, молча смачивая губы слюной, то ли нагоняя важности, то ли попросту вспоминая слова. Наконец он заговорил:
        Сердце камень - нет его, но живёт и дышит,
        Перепутав зло с добром, ты его отыщешь.
        Приготовься потерять, не спеши дитя отнять,
        В нас спасенье, в нас же яд - в нас же и ответы,
        Слёзы спрячь, смотря назад, перепрыгнув время.
        Бодрствуй там, где все уснули, чтоб тебя не обманули.
        И ведомая судьбою - окропи болота кровью!
        Путь к рассвету ты отыщешь, коль достойных поведешь!
        Ива словно зачарованная повторила все слова Деду, чтобы навсегда запомнить эти строчки. Вот только понятными они были едва ли.
        - Всё, детишки, больше я вам ничем не могу помочь.
        - Но мы всё ещё не знаем, где нам искать кровь. Куда нам идти? - озадачился Нобили.
        - Просто идите и вы обязательно придёте куда нужно. Не ждите, что путь будет быстрым и лёгким, судьба поведёт вас окольными путями и опасными тропами. Но она обязательно выведет вас на верный путь. И не волнуйтесь об обратном пути из леса, я накажу призракам, чтобы они вас не трогали.
        - За дело, ребята, кажется, дорога предстоит длинная! - воодушевился Ёин.
        - Спасибо за вашу помощь! - прощалась Ива. - И вы самый добрый призрак, что я видела.
        Когда все устремились в чащу, Нереида чуть задержалась у крыльца:
        - Как вы узнали? Про ожерелье моей матери?
        - Я ничего не знал. Просто так должно было случится, вот и всё, - хитро улыбнулся старик.
        Нереида улыбнулась в ответ и догнала друзей.
        - Ну вот теперь можно и отдохнуть, - выдохнул Деду и неожиданно стал прозрачным, как и полагалось быть призраку.
        * * *
        Тем временем на Землях наступало утро. Дворец уже давно кипел жизнью. Слуги убрали со стола остатки завтрака Горольда и теперь, оставшись наконец наедине с собой, он принялся расхаживать по комнате вперёд-назад.
        - Волнуетесь, ваше высочество? - как всегда абсолютно бесшумно появился Чум.
        - Не без этого. Аудиенция сегодня обещает быть трудной. Много народу прибыло?
        - Не то слово! Помимо знати сегодня очень много фермеров с окраин. Все терпеливо ожидают, когда вы сможете их принять.
        - Я и раньше не любил аудиенции, скажу вам честно, Чум, а сегодня сильнее прежнего не хочу никого видеть. Может, сослаться на плохое самочувствие?
        - Никак нельзя. По Землям и без этого ползут неприятные слухи. А если вы отмените ещё одну аудиенцию, все начнут думать, что вы чего-то боитесь.
        - А мне есть чего бояться? - застыл на месте Горольд, выпучившись на своего советника.
        Тот, смакуя страхи своего правителя словно сладкий нектар, медленно зашагал к нему, останавливаясь у каждой вазы, чтобы блаженно вдохнуть аромат цветов.
        - Видите, что творится за окном?
        - А что творится за окном?
        - А то, мой господин, взгляните, какое хмурое небо и сильный ветер. Для этого времени года это нетипичная погода.
        - Да, вы правы. И сердце моё из-за этого не на месте… Ох-ох
        - Поэтому прибыло так много фермеров - они волнуются за урожай. Они ждут совета, мой правитель.
        - Разве я виноват в непогоде? - жалобно простонал Горольд.
        - Нет, что вы! Уверен, это всё из-за девчонки, благословлённой Фатуной, из-за неё всё здесь начинает меняться.
        - Убил бы! Убил бы! - снова проскулил правитель.
        - Это ещё не самое страшное. Я имел храбрость отстранить Воды от поиска Духа. Больше мы не будем сотрудничать с Симой в этом вопросе.
        - Ох, Чум, вы слишком мнительны.
        - Отнюдь! Несмотря ни на что, Воды продолжают интересоваться Духом Судьбы. Это подтверждает мою теорию о том, что они хотят найти её первыми, чтобы подорвать авторитет Земель и захватить всю власть себе!
        Горольд выкатил глаза:
        - Разве они посмеют?!
        «Бедный, несчастный глупец! Давно уже утратил остатки разума. Нет, всё же я сделаю доброе дело, когда освобожу от тебя трон!» - подумал Чум.
        - Они давно ждут подходящего момента для этого. Захватить ту, что может изменить строй Фатуны, не это ли самый подходящий момент?
        Горольд резво скинул диадему и впился пальцами в кудри.
        - Как же разболелась голова!
        - Итак, наше положение шатко. Сегодня мы правители Земель, а завтра…
        - А завтра?
        - Никто!
        Горольд ахнул и чуть не свалился в обморок, не хуже какой-нибудь придворной дамы. Чум заботливо усадил правителя в кресло и не менее заботливо вернул ему диадему.
        - Думаю, я нашёл хорошее решение.
        - Слушаю…
        - Помните наш разговор о Тенеброне?
        - Ох, не упоминайте имя этого мальчишки, мне и так дурно, - отмахнулся Горольд.
        - Вы только послушайте, одним ходом мы обезопасим себя от риска поддержки Духа Тенеброном и укрепим к вам доверие народа!
        - Интересно, продолжайте.
        - Пусть лорд забудет о поисках Духа Судьбы и отдайте ему в жёны леди Мариэ.
        - Вы уже говорили об этом, и я совершенно не понимаю для чего это нужно.
        - Допустим, у них родится ребёнок, возможно, даже девочка, тогда вы объявите себя и ребенка частью истинной королевской династии и назначите ребёнка своим наследником. Как бы не закончилась история с Духом Судьбы, народ будет охранять свои ценности, свою землю и своего наследника. К тому же…
        - К тому же я люблю его больше жизни! Без него моё сердце разорвётся на куски! - в покои резко ворвалась прекрасная леди Мариэ. - Прости, дядя, но я люблю лорда Тенеброна, люблю так сильно, что больно. Позволь мне стать его женой…
        - Так это ты надоумила Чума на этот план? - подскочил Горольд.
        - Нет, я как-то услышала ваш разговор и поняла, что это мой единственный шанс быть с Тене, ведь ты его так ненавидишь, а он так горд…
        - Всё это… Всё это слишком сложно, чтобы принять решение - вот так сразу, - схватился за голову Горольд.
        - Чем раньше мы начнём - тем лучше, мой господин. Тенеброн сейчас находится в Болотах, мы бы могли послать ему письмо. Но если вы сомневаетесь, я оставлю вас в покое, чтобы вы могли всё спокойно обдумать.
        - Подождите! Ладно…записывайте! Приказываю…
        ГЛАВА 21. Ловушка
        «Разве я могу? Нет-нет, они не простят и не поверят мне. Но у меня нет выбора, мы почти пришли… Как же быть?»
        - Я говорю, ты с нами? - Ёин ткнул локтем Нереиду.
        - Чт…что? - растерялась та.
        - Что-то не так? - обернулся Нобили - он шёл впереди.
        «Как же подобрать слова, чтобы сказать такое?» - снова подумала Нереида.
        - Мы собираемся отправиться на Земли. Ты ведь с нами? - с надеждой повторил Ёин.
        - Ребята…конечно!
        Ёин побежал выражать радость по-своему: поднимая над головой самые тяжёлые брёвна и камни, что попадались ему на пути. Но скоро это перестало казаться ему забавным, тогда он подхватил Иву и словно силач из цирка подбросил её вверх. Та звонко взвизгнула и расхохоталась.
        - Старик не солгал - в этих перчатках моя сила увеличивается. Эх, надо ещё попробовать!
        Он подскочил к Нобили.
        - Только попробуй, - предупредил тот.
        Тогда Ёин быстро переметнулся к Нереиде, которая, погружённая в свои мысли, даже не заметила этого и тут же взлетела вверх-вниз. После чего Ёин поставил её на землю и зажмурился, приготовившись получить от неё тумаков. Но та лишь слегка пошатнулась и пошла дальше, как ни в чём не бывало.
        - Ну дела… - протянул он.
        - Смотрите! Это же граница леса! - прокричала Ива.
        - Так просто отсюда выйти и так сложно сюда попасть… - задумчиво произнёс Нобили. - Идём же скорей!
        - Стойте, ребята! Я должна вам кое-что рассказать. Это важно. Когда моя курига улетела… - замялась на месте Нереида.
        - Нобили, твой меч! - разинул рот Ёин, увидев, как меч окрасился в кровавый цвет.
        - Поблизости какая-то опасность. Держимся вместе! - скомандовал Нобили.
        Насторожившись, ребята аккуратно вышли из леса, прежде чем услышали крик Нереиды: «Ловушка! Это ловушка!»
        Все трое так и открыли рты, не ожидая увидеть ничего подобного. А вот Нереида же точно знала, что их ждёт за пределами леса, она обречённо вздохнула и вышла вслед за друзьями.
        По всему периметру леса, во всеоружии и в парадном обмундировании, ребят ожидала армия воинов Вод. Во главе, с развевающимся плащом и в чешуйчатом шлеме, стоял сам предводитель Сима. Рядом, в таком же командирском одеяние, стоял его сын - Маркус. Его милые кудряшки, выглядывающие из-под шлема, и пугающий, суровый взгляд так сильно контрастировали, что вгоняли в ступор.
        - Эти придурки воины Вод, что ли? - сам у себя спросил Ёин.
        - Как бестактно, - своим низким голосом произнёс Сима, - мы и сами бы представились. Хотя, что ещё можно ожидать от болотного мальчишки? Я предводитель Вод - Сима, и я пришёл сюда, чтобы с честью воина забрать девчонку, благословлённую Фатуной, в свои владения.
        У Ивы всё внутри сжалось - ей совсем не хотелось туда возвращаться.
        - Поищите дураков, - погрозил кулаком Ёин. - Толпой на четверых, тоже мне «честь воина»!
        - Вы не получите Иву, мы не позволим! - Нобили схватил девушку за руку и занёс меч перед собой.
        - Какие жуткие угрозы от кучки отбросов, - засмеялся Сима. - Нет проблем, мы сами заберём её.
        Несколько воинов тут же послушно шагнули в сторону ребят.
        - Отец, нет! Ты не прав! - попыталась вмешаться Нереида.
        - Хорошая работа, сестрица. А теперь не мешай отцу, - оскалился Маркус.
        - Простите, ребята, я не хотела, чтобы всё получилось так, - она виновато опустила голову, боясь посмотреть в глаза друзьям.
        - Как ты могла? - прошептала Ива.
        - Идиот! Я ведь знал, что тебя нельзя брать с собой! - не выдержал Нобили.
        А вот Ёин промолчал, внутри него что-то обвалилось, и он так и не смог выдавить из себя ни слова.
        - Отец, прошу, мы совершаем ошибку! У нас есть шанс возродить страну! - вновь взмолилась девушка.
        - Замолчи! Ты сама не знаешь, что несешь!
        - Глупец! Это ты ничего не знаешь! Ты глуп и слеп! - не своим голосом взвыла Нереида.
        Через мгновенье в её глазах потемнело, ведь крепкая ладонь брата лишь одной пощёчиной отшвырнула её в сторону.
        - Заберите её отсюда, чтобы не мешалась, - сказал Маркус кому-то позади.
        Ребята попятились назад, пытаясь вернуться в лес, но воины быстро окружили их, отрезав пути отступления. В какой-то степени Ёин обрадовался такой возможности - давненько у него чесались кулаки. Он резво схватил одного воина и швырнул в остальных, проделав брешь в окружении.
        Этим воспользовался Нобили. Он помчался прочь, утягивая за собой Иву.
        - Ёин! Бежим!
        - Спасайтесь! Я буду отбиваться сколько смогу! Не дайте себя схватить!
        На Ёина налетела толпа людей, но он без труда сумел раскидать их. Следом налетела другая толпа, уже гораздо больше. На сей раз они повалили парня на землю и набросились сверху.
        Тем временем Нобили и Ива продолжали бежать вперёд, надеясь, что-то где-то там они наткнутся на своих коней. Но воины не могли дать сбежать им просто так. Даже волшебным мечом Нобили было сложно отбиваться от славных воинов Фатуны.
        - Беги, Ива! Найди коней и вернись в долину!
        - Я не оставлю тебя!
        - Живо! Не дай поймать себя, иначе всё зря! Беги, Ива!
        Нобили отвлёк внимание на себя, а Ива упала на колени и выползла из эпицентра схватки. Но незаметно убежать у неё не вышло - какой-то шустрый воин тут же бросился вдогонку.
        Нереида лежала где-то без сознания, Ёина повалили и связали, Нобили тоже оказался повержен. Ива напугано пятилась назад, понимая, что у неё почти нет шансов на спасение.
        Девушка развернулась и приготовилась удирать, но тут же врезалась в чей-то крепкий торс.
        Преследователь отскочил назад и застыл. Весь рёв толпы резко стих.
        - Ты! Ты один из лордов Горольда, верно? - подоспел Сима.
        - Что здесь происходит? - презрительно осмотрелся Тенеброн.
        - Нет необходимости вмешиваться. Просто нам нужно кое-кого, за кое-что наказать, - усмехнулся Сима, понимая, что нельзя ничего говорить про Духа Судьбы человеку с Земель.
        Тене взглянул на заплаканную Иву и как-то странно улыбнулся:
        - А ты не ищешь лёгкой жизни, да? Что ж, не стану вам мешать.
        - Мудрое решение, лорд.
        - Но эта девчонка моя сбежавшая служанка, так что я забираю её.
        - Лорд, это наша добыча!
        - Моя служанка, - твёрдо повторил Тене. - У вас есть серьёзные причины для её пленения?
        Сима стиснул зубы и сжал кулаки. Люди Земель были неприкосновенны. Сказать, что это Дух Судьбы он тоже не мог, ведь тогда бы Тенеброн её всё равно забрал и отправился бы прямиком к Горольду.
        - Забирай свою служанку, но проследи, чтобы она не покидала пределы твоего дома и не путалась с болотными отпрысками.
        - Не сомневайтесь.
        Тене подозвал к себе коня, усадил на него Иву и взобрался сам.
        - Тене, у них в плену мои друзья, мы должны им помочь, - прошептала Ива, но Тене словно не услышал её.
        Зато Нобили всё прекрасно слышал и видел, и уже точно знал, что лорд отвезет Иву на Земли. Он до крови прикусил губу. Может, оно и к лучшему, ведь сейчас это единственный шанс спастись от Симы и его воинов. Но он бы отдал всё на свете, лишь бы спасителем Ивы оказался кто угодно, но только не Тенеброн.
        Тенеброн в последний раз обменялся с Симой взглядами и погнал коня вперёд.
        - Нет! А как же мои друзья? Тене! Прошу, спаси их! Умоляю! Почему ты молчишь? Тогда отпусти меня, я сама помогу им! Слышишь? Отпусти! Отпусти…
        Как бы она ни кричала, Тене никак не реагировал на её мольбы. К собственному удивлению, он даже не понимал, зачем спасал и её.
        Вскоре их застали сумерки. Потеряв последние силы, Ива уснула, положив голову на грудь Тене.
        - Если опять начнёт реветь - скормлю первому попавшемуся червю, - произнёс лорд, но даже сам не поверил в сказанное.
        ***
        С наступлением темноты стало совсем холодно. Воины Вод возвращались в свои владения, таща за собой связанных пленников.
        Ёину сильно досталось, он долго не приходил в себя. Нобили как мог придерживал друга, чтобы тот не волочился по земле. В груди всё пылало, но что он мог сделать в такой ситуации? Ничего. От этого ему хотелось выть. Но он продолжал мужественно держаться на ногах, повторяя про себя, что это всего лишь испытание, которое им необходимо выдержать.
        Ничего сейчас не могла сделать и Нереида. Она ехала в одиночном паланкине, тоскливо поглядывая на ночные болота. Время от времени девушка высовывала голову, чтобы убедиться, что Нобили и Ёин всё ещё держатся.
        - Значит, Иве удалось сбежать. Молодец! Отец наверняка в бешенстве. Парни, только держитесь, умоляю, держитесь…
        Глава 22. Уснувший
        Ива открыла глаза, но какое-то время не могла понять своё местонахождение. Комната была знакомой, но не родной. Голова гудела. Тело не слушалось. Сколько она проспала?
        - Неужели? Значит, я вернулась…
        Ива соскочила с кровати и осмотрелась: всё верно, это была её комната в замке Тенеброна.
        «Как он посмел снова привезти меня сюда? Если не мог помочь Ёину и Нобили - тогда и меня не нужно было спасать! На этот раз выскажу всё, что о нём думаю! Доставала бы до его башки - надавала бы подзатыльников!»
        Вне себя от возмущения Ива схватилась за ручку и дёрнула дверь на себя. От неожиданности Рита выронила поднос с едой, запачкав подол своего платья.
        - Рита! - Ива тут же забыла про свои возмущения и повисла на её шее.
        - Киту, сорванец! Девочка моя…
        - Ива. Моё имя Ива…
        - Конечно, конечно, Тене так и сказал. Он рассказал, как столкнулся с тобой в Болотах.
        Ива всплеснула руками:
        - Он и правда передал мои приветы?
        - Конечно. Я так волновалась, места себе не находила, пока он не успокоил меня.
        - Прости, Рита, но у меня были веские причины сбежать с Земель, - Ива виновато склонила голову.
        - Я не сержусь, всё хорошо.
        - Как долго я спала?
        - Вы прибыли под утро…
        - Значит, всё было вчера. Но как мы могли за одну ночь добраться до Земель?
        Рита пожала плечами:
        - Крон очень резвый конь, а Тене может бодрствовать всю ночь. Поговаривают, даже сам Горольд побаивается нашего Тене… И не сносить бы мальчику головы, если бы он не был таким могущественным.
        Внешне Тенеброн казался хрупким, но тёмная, пугающая сила словно сочилась из него. Она окутывала его, словно ночной туман окутывает запоздалого путника. Ива чувствовала это. Ива это знала. Лучший лорд самого правителя Горольда. Худший враг самого правителя Горольда. Даже грозный Сима не посмел перечить лорду. Так почему, думала Ива, почему он не помог Ёину и Нобили?
        - Мне нужно срочно поговорить с ним!
        Ива было рванула вперёд, но Рита остановила её, мягко положив руку на плечо:
        - Мальчик сейчас отсыпается. Болота сильно измотали его. Придётся немного подождать.
        Ива задумалась: «Вдруг он не смог помочь друзьям, потому что был обессилен? Тогда это я эгоистка, а не он… В любом случае я должна попросить его о помощи ещё раз».
        Девушка задрала голову:
        - А это что за звуки?
        - Сезон дождей на этот раз пришёл рано, - нахмурилась Рита.
        - Сезон дождей?
        - Да, перед сезоном урожая на Землях всегда наступает сезон дождей. Дождь льёт несколько дней, пропитывая почву. Вот только на этот раз всё не так… Мало того, что дожди начались раньше обычного, так ещё и погода стала страшно непостоянной. Днём яркое солнце, а ночью ужасный шторм. И наоборот. Вот и сегодня льёт. Погода бушует, что-то ей не нравится…
        «В моём мире, - подумала Ива, - это не было бы чем-то тревожным, погода переменчива - это нормально. Но Фатуна живёт по другим законам, такие аномалии могут означать что угодно».
        - Ох, да чего же мы это сидим? Ты, должно быть, голодна, как стая волков?
        - Я так соскучилась по твоей стряпне!
        - Да вот беда, последнюю порция я обронила на пол. Теперь нужно готовить заново.
        - Ничего, я помогу.
        - Сходи-ка ты лучше помойся, видок у тебя, девочка… - Рита достала платок и попыталась оттереть засохшее пятно грязи со лба Ивы.
        - Представляю… - покраснела та. Рита не могла знать, что Ива вместе с друзьями недавно совершила опасное путешествие в лес призраков и ей было совсем не до внешнего лоска.
        «И такая вот «принцесса» сейчас бы пошла давать тумаков Тенеброну?»
        - В нашей умывальне холодно, так что пойди в ванную Тенеброна. Я топила её с утра, она ещё тёплая. И не волнуйся, до ужина господин точно не проснётся.
        Ива пожала плечами - горячая ванна сейчас и правда не повредит.
        Она вытянула из комода свежую рубаху, предназначавшуюся Киту, и полотенце - такое длинное, что из него запросто можно было бы смастерить трёхместную палатку.
        В ванной комнате и правда было ещё тепло. Ива подкинула ещё пару дров в печь, чтобы подогреть свежую воду.
        Если бы она не бывала здесь раньше, удивилась бы царившему в умывальне полумраку и свечам с благовониями.
        Ива укуталась в безразмерное полотенце, и, открыв зеркальный шкафчик, ласково провела рукой по баночкам и вазам, которые были наполнены лепестками цветов, различными порошками и разноцветными блёстками. В ярко-розовой светящейся жидкости она узнала отвар Виенты.
        Немного подумав, девушка остановила свой выбор на голубом порошке, серебряных блёстках и красных лепестках. От них вся комната наполнилась ароматным паром, и Ива наконец погрузилась в манящую голубую пену.
        - Кто бы мог подумать, что Тене любит подобные вещи? - игриво улыбнулась она.
        Ива вытянула руку - теперь вся её кожа мерцала серебряным цветом.
        Девушка шлёпнула ладонью по воде, голубая пена разлетелась в разные стороны, а потом Ива принялась размышлять вслух:
        - Как там Нобили и Ёин? Должно быть, они попали в плен… Нереида… Странно, но я почти не злюсь на неё. Она задумала всё заранее, это понятно. Но она была искренней, когда просила отца остановиться… Но как быть сейчас? Что мне делать? Я на Землях, может, мне стоит отправиться к правителю Горольду? Нет… Боюсь, Туран был прав. Духа Судьбы ищут не для того, чтобы возродить Фатуну, а чтобы сохранить сложившийся строй. Чтобы власть была сосредоточена у кого-то одного. Дух Судьбы угроза их строю. Всё так? Тогда я не буду рисковать. Первым делом нужно спасти друзей. Если я заручусь помощью Тене, я без труда доберусь до Вод, а там Нереида, она поможет, я знаю…
        Шаги за дверью отвлекли Иву от мыслей. Но кто бы это мог быть? Рита внизу, на кухне, а Нарин не бывает в этой части замка. Неужели Тене проснулся?
        - Спокойно, Ива, тебе показалось…
        Но в следующую секунду дверь распахнулась и в проёме показалась высокая фигура Тенеброна. Ива не успела дотянуться до полотенца, поэтому она судорожно нагнала на себя пену и притаилась.
        Постояв неподвижно несколько минут, Тене прошёл вглубь умывальни. Теперь Ива увидела, что он был обнажён по торс, а его лаково-чёрные волосы спутались. Он пришёл сюда прямиком из спальни. Сердце забилось сильнее.
        - Ты…
        Тене дошёл до большой ванны и навис над Ивой. Его лицо было совсем близко. «Что он задумал?» - перепугалась девушка, но сказать ничего не смогла - слова застряли в горле.
        Тогда лорд опустил руку и мягко, почти не касаясь, провёл ладонью по подбородку Ивы и спустился к нежной шее. Ива зажмурилась, а Тене намотал на палец прядь её медных волос и наклонился к самому уху:
        - Ты знаешь, почему я тебя спас? Тогда скажи мне, потому что я не знаю этого, - голос Тене был с бархатной хрипотцой.
        Вдруг Иву захлестнула неведанная ярость. Она была готова дать Тене пощёчину и убежать отсюда прочь. «Что он себе позволяет?»
        - Но я кое-что вспомнил… Я вспомнил. Что когда-то был ребёнком. Чистым, наивным, непосредственным - совсем как ты. Совсем как ты, Ива…
        Ива поперхнулась воздухом и встретилась с лордом взглядами. Глаза Тене были застывшими, похожими на мутное стекло. И тогда её осенило: «Да он же спит! Неужели Тене ходит во сне?»
        Она захотела вылезти из ванной и привести Риту - та наверняка знала, что делать в таких ситуациях. Но Тене резко выпрямился и устремился к выходу. Но, прежде чем выйти, он обернулся ещё раз и медленно произнёс:
        - Когда души людей засыпают, просыпаются души чудовищ…
        После этих слов Тенеброн исчез. Плавно и бесшумно, как призрак. А Ива ещё долго не могла ни пошевелиться, ни вздохнуть.
        Тене?
        Вскоре девушка спустилась к ужину. Стол был накрыт на четверых, но пока там была только Рита, она зажигала свечи на люстре, стоя на табуретке.
        - А где все?
        - Нарина я отправила переодеться к ужину. Он закрывал на ночь конюшню и весь промок. Представляешь, в таком виде и заявился за стол.
        - Тене не спускался?
        - А я ему и говорю, что мы редко ужинаем в парадной столовой, а он в таком виде! - не слыша Иву, продолжила Рита.
        Закончив со свечами, она спустилась на пол, и Ива повторила свой вопрос.
        - Господин ещё не вставал.
        - Рита, я видела, как он… Как он ходит во сне.
        Взгляд у Риты помрачнел, она улыбнулась, чтобы скрыть тревогу, но Ива уже заметила перемены.
        - Да… Да, иногда мальчик ходит во сне. Это у него с детства.
        - Может, стоит разбудить его?
        - Ох, это совершенно бесполезно.
        - Рита, мне очень-очень нужно с ним поговорить! Это вопрос жизни и смерти!
        - Девочка моя, это невозможно. Ты должна кое-что знать о Тенеброне. Он может не спать очень много ночей подряд, но, когда приходит пора засыпать - его нельзя разбудить, пока он сам не решит проснуться.
        Ива побледнела, предчувствуя, что это не единственное, что ей предстоит узнать про лорда Тенеброна.
        - Не переживай ты так, пока погода не успокоится - из замка всё равно никуда не деться. Ближайшее время поживёшь с нами.
        Ива прикусила губу. «Надеюсь, у меня есть это время».
        Непогода чувствовалась даже внутри замка: по столовой гулял стылый, колючий сквозняк, то и дело задувая свечи.
        - Рита, а этот замок очень старый?
        Женщина задумалась, что-то подсчитывая в голове.
        - Он был построен по велению Первой Королевы Фатуны. Она собиралась устроить здесь что-то вроде загородного поместья.
        - Надо же!
        - Да, место здесь очень красивое: и поляна, и ручеек, а с холма хорошо просматривается город.
        - Это правда. Значит, сама Королева жила здесь?
        - Не совсем, сюда она так и не заехала.
        - Почему?
        - Когда замок достроили, он получился не совсем таким, каким видела его Королева. Он словно нагонял на неё жуть. Или кто-то из рабочих погиб… А потом люди и вовсе напридумывали про него много страшных историй. Так замок и пустовал много лет, пока сюда не переехала Четвёртая Королева со своим новорождённым сыном и горсткой слуг.
        - Последняя Королева?
        - Именно…
        - А дальше?
        - Ну, а дальше те далёкие времена прошли, а замок стал передаваться из поколения в поколение как фамильная ценность.
        Ива чуть не упала со стула:
        - Получается, что Тене потомок королевской семьи?
        - Вот именно! Если бы он женился и у него родилась дочь - династия Королев бы снова продолжилась. Но его это совсем не интересует, - вздохнула Рита.
        «Ну и чего я удивляюсь? - подумала Ива, - с его то замашками, чем не принц?»
        Вскоре подошёл Нарин, и они принялись ужинать.
        - А почему ты спрашивала про возраст замка?
        - Я подумала, что в каждом старом замке должны водиться призраки.
        Нарин чуть не подавился супом, а Рита расхохоталась:
        - Ох, Ива, у тебя детская фантазия, ну уморила…
        Только сама Ива после путешествия в лес призраков уже не считала это фантазиями.
        - Хотя знаешь, - Рита сделалась серьёзной, - иногда здесь и правда происходят странные вещи: поставлю я что-нибудь под нос и отвернусь, повернусь обратно - пропало, снова отвернусь-повернусь - появилось на месте. А иногда, клянусь, я словно слышу детский плач. Должно быть, ветер завывает. Да, ветер…
        - Признаться, и я иногда замечаю здесь странности, - тихо произнёс Нарин, отодвигая тарелку. - Я живу в замке довольно давно, но так ни разу не осмелился полностью подняться на третий этаж, туда, где находятся покои господина. Моя нога каждый раз зависала в воздухе, отказываясь ступать на последний этаж. Вскоре я забросил это дело, и вместе с тем выкинул все глупые мысли из головы. Но в последнее время, представьте себе, я начал замечать, как тени разгуливают сами по себе, без хозяев.
        Ива вжалась в стул - как уснуть после таких рассказов?
        К вечеру следующего дня Тене так и не просыпался, а погода стала ещё хуже. После всех дневных работ каждый занимался личными делами, и в замке стало совсем тихо. От этого Иве стало ещё грустнее. И поэтому, желая ощутить кипение жизни, она вышла на балкон, совсем забыв, что ни одно окно в замке не смотрит в сторону города. Зато с него хорошо просматривался ручей, огибавший замок. Из-за непогоды он стал намного шире и быстрее.
        - Не стояла бы ты тут, в такую погоду легко простудиться.
        На балконе неожиданно появилась Рита и накинула на Иву шерстяной платок.
        - И волосы то как растрепались на ветру.
        - На самом деле, они всегда такие, - улыбнулась девушка.
        - Зачем ты вышла сюда?
        - Хотелось взглянуть на город. Забыла, что он с другой стороны.
        - В такую погоду ты бы всё равно ничего не увидела.
        - И то правда…
        - Хватит грустить, Ива. Давай-ка сядем у печи, заварим вкусный чай, и я как следует причешу тебя?
        Ива кивнула. Должно быть, это не самый худший способ скоротать бесконечно тянущийся вечер.
        Перед уходом Ива ещё раз устремила свой взгляд вдаль. На ум пришла странная мысль, от которой девушка почти подпрыгнула.
        «Почему я раньше об этом не задумывалась?»
        Чай был заварен из трав, которые Рита собственноручно собирала, тщательно отбирала и сушила, будучи уверенной, что в городских лавках такой вкусный чай не продают.
        - Так-с… Это зачешем сюда…здесь затянем потуже…
        - Рита, скажи, что находится за пределами Фатуны? За Землями, за Водами, за Болотами… Что начинается там, где заканчивается Фатуна? - спросила Ива, скрывая боль от парикмахерских стараний Риты.
        - А ты не знаешь?
        Ива пожала плечами. Рита тяжело вздохнула и продолжила пыхтеть над причёской Ивы.
        - Ты же знаешь про те времена, когда Фатуна была цветущей?
        - Да.
        - Так вот, эта история случилась ещё раньше… Когда-то короли были мудры и справедливы, Виента росла везде и была доступна всем, тогда ещё никто не подозревал, сколько горя и печали придётся перенести Фатуне. В те времена по соседству с нами находилась страна, название которой уже давно позабыли люди. Она была во много раз больше Фатуны и такой-же красивой и цветущей. Однажды король соседнего королевства посчитал, что он уже слишком стар, чтобы исполнять свои обязанности, и передал бразды правления своим двум сыновьям. Братья условно поделили страну на два региона и стали спокойно управлять каждый своим. Ой, прости, не больно?
        - Нет-нет, - солгала Ива, не желая прерывать Риту.
        - Славно. И было всё хорошо, но однажды между братьями словно кошка пробежала. Что-то их поссорило. Да так сильно, что с каждым днём их конфликт разрастался всё сильнее. Не сумев прийти к обоюдному соглашению, братья стали строить друг другу козни, а потом и вовсе подсылать наёмных убийц. И, несмотря на все отговорки своих окружений, пошли друг на друга войной. Люди тогда подняли восстание. Они не желали убивать жителей своей страны из-за глупых разборок правителей. Но восстание быстро и жестоко подавили. Люди начали бояться своих королей и больше не смели их ослушиваться. Развернулась страшная война, которая топила королевство в крови. Однажды там пошёл снег. Он падал огромными хлопьями каждый день, каждый час, каждый миг. Казалось, что сама природа больше не в силах выносить алый цвет крови. Она решила скрыть её под девственной чистотой снега. Так и случилось. Всё королевство засыпало снегом. Враждующие короли и их подданные навеки уснули там, под белым покрывалом.
        - «Соседнее королевство тогда гибло, оно всё белело и белело…» - прошептала Ива, теперь уже понимая грустную суть этих слов.
        - И ведь много смельчаков пыталось пробраться в белое царство сна… Но там по-прежнему завывают вьюги, а непроходимые сугробы не пускают гостей в свою тихую обитель.
        «Вот он истинный смысл проклятия? Короли не смогли перебороть темноту внутри себя, это привело к войне, а затем и к гибели всего королевства. Раскол Фатуны - это ещё не проклятие! Самое страшное начнётся, когда темнота проберётся в сердца правителей, а затем и в сердца обычных людей! Тогда и начнётся война, что сотрёт Фатуну с лица земли!»
        - Ты чего притихла?
        - Задумалась слегка…
        - Смотри, Ива, как хорошо получилось!
        Ива взглянула в небольшое карманное зеркальце, поднесённое Ритой, и обомлела, не сразу признав в отражении себя. И дело было даже не в идеально уложенных, украшенных цветами волосах, а в том, чьи это были губы? Чьи глаза? Чей это уже такой взрослый взгляд смотрел на неё?
        - Неужели это я?
        Рита расхохоталась:
        - Конечно, совсем недавно тебя с мальчишкой путали, а сейчас погляди, какая ты красавица!
        Ива улыбнулась. «Должно быть, дома мне придётся долго доказывать, что я это я».
        - То ли ещё будет, - похлопала её по плечу Рита. - Идем, найдём тебе приличное платье.
        Глава 23. Колыбельная
        Уже скоро Ива шагала к своей спальне в роскошном голубом платье с кружевным воротником и широкими рукавами. Подол юбки легко свисал чуть ниже колен, подпрыгивая в такт походке. Но это не помогало снять тревогу с сердца. Ива расхаживала по комнате, в ожидании сама не зная чего.
        - Сколько Тене ещё собирается спать? Даже смешно: как только становится нужен - он вечно исчезает, а если не ждёшь - так от него не скрыться даже в самых забытых уголках Фатуны. Знаю, что не следует так говорить, ведь он спас мне жизнь, но сидеть сложа руки я тоже больше не могу! Всё-таки я попробую его разбудить…
        Ни в лестнице, ни в самом чердаке, несмотря на рассказы Нарина, ничего особенного не было. Всё те же тёмные коридоры, скрывающие под слоями пыли роскошь, напоминающую о первых владельцах замка. Только лишь одна дверь отличалась от общего стиля замка, она явно была установлена гораздо позже всей постройки и выглядела очень массивной. Судя по всему, за ней и находилась спальня нелюдимого хозяина.
        Немного замявшись, для начала Ива решила постучать, но рука так и зависла в воздухе, едва девушка услышала чей-то тоненький, но напористый голосок:
        - Кто ты такая? Что ты собираешься сделать?
        Обернувшись, Ива увидела перед собой хрупкую девушку. Её кожа не то просвечивала, не то отдавала синевой. Она злобно сверлила Иву своими лиловыми глазками.
        - Я? Я…подожди, а ты кто?
        Незнакомка убрала за ухо прядь голубых волос и недовольно цокнула:
        - Не собираюсь я тебе тут представляться. А ты отвечай, кто такая?
        - Ты здесь живешь? Ты друг Тене? - спросила Ива.
        - Может быть, я то и друг, а вот кто ты ему, не ясно.
        - Я тоже друг. Вроде того… Почему я тебя раньше здесь не видела? Да и дружелюбной ты не кажешься.
        - Что?! - нахмурилась незнакомка. - А я, кажется, догадываюсь, кто ты. Это из-за тебя Тене смертельно устаёт и бесконечно пропадает в Болотах! Я вижу, что ты задумала. Не смей его беспокоить, гадина!
        - Ну и грязный же у тебя язык! - Ива грозно шагнула на девушку и ухватила её за запястье.
        - Ты что делаешь? Бить будешь? Я всё расскажу Тене, он обо мне заботится, он накажет тебя! - запищала та.
        - Уж будь добра! Может быть, хоть так он соизволит проснуться!
        - А вот это вряд ли! Ты его так измотала, что он не проснётся, пока не наберётся сил.
        Ива ослабила хватку:
        - Ты хорошо его знаешь?
        Девушка выхватила руку и с гордостью заявила:
        - Мы очень близки. Меня зовут Иф, - вздёрнула нос она. - И мы с Тене неразлучны.
        Ива помрачнела, а Иф задиристо расхохоталась:
        - Да-да, мы всегда вместе. Ну ладно, ты это…береги себя, а мне пора. Пока, подружка.
        - «Подружка»?
        Иф не ответила, она уже убежала за угол. Но когда Ива заглянула туда, там уже никого не было.
        «Ну и что это было? Местное приведение? Не страшное, конечно. Но жутко раздражающее. Они и правда очень близки с Тенеброном? Довольно с меня всего этого! Плевать на Тене, пусть проспит хоть до скончания веков в компании этой выскочки! Сама… Я всё сделаю сама. Не нужна мне его помощь!»
        После ужина Ива украдкой собрала оставшуюся еду в сумку. Правда, получилось немного: всего полголовки сыра и пара пирогов. В своей спальне она поменяла непригодные для похода туфельки на привычные сапожки и, захватив ещё пару вещей, направилась к выходу.
        - Я снова сбегу, не попрощавшись? Если Рита узнает, она точно остановит меня… У меня ещё будет время попрощаться, но сейчас я должна уйти.
        Ночь входила в свои права и все жители замка (конечно, кроме тех, кто уже спал) готовились ко сну. Поэтому Ива рассчитывала, что до утра её пропажу никто не заметит. Она понятия не имела, что будет делать, когда подойдёт к границам Вод, как будет вызволять друзей. Для начала ей хотелось лишь убедиться, что они живы и поделиться с ними своими догадками.
        Ива спешно покинула территорию замка. Хотя ещё днём лил страшный дождь и разгуливал сносящий с ног ветер, ночь оказалась безмятежной, но прохладной.
        После всех непогод прозрачный ручей, огибавший замок, разлился, стал мутным и быстрым. Чтобы перейти его, Иве пришлось идти к и без того довольно хилому мостику, который теперь ещё больше покосился и частично затонул. Она отбросила все тревожные мысли, о том, какая холодная вода и какое быстрое течение, и шагнула на мостик. Первый шаг был удачным. Второй тоже. На третьем она чуть поскользнулась, обернувшись на шум в кустах, но всё же устояла.
        «Мне нужно быть аккуратней, я уже прошла половину пути, но если упаду сейчас, окажусь в самом глубоком месте ручья, так что держись, Ива, держись!»
        Сразу же после этой мысли нога Ивы поскользнулась, наступив на затопленную часть мостика. И не миновать бы ей страшной участи, если бы не крепкая рука Тенеброна, которой он закинул Иву себе на плечо и вынес обратно на берег.
        Дойдя до поляны, он скинул её на траву, а сам уселся рядом и мечтательно откинулся назад.
        - Ну и что это было? Куда ты собралась?
        - Ты следил за мной?!
        - Много чести. Проснулся и решил прогуляться. А тут ты снова на приключения нарываешься.
        - Ничего я не нарываюсь! Мне нужно друзей спасать. Я уверена, что они в плену у Вод.
        Тене приоткрыл один глаз.
        - Друзей? Это ты про тех двух недоделанных защитников?
        - Тебе то что? Ты не пожелал даже попробовать помочь им, - надулась Ива.
        Тене промолчал. Ива залилась краской, ей стало стыдно за свои слова.
        - Прости. Я знаю, что если бы тебе не пришло время засыпать, ты бы обязательно помог им…
        - Хорошая ночь, - протянул Тене, словно и не слыша Иву.
        - Да, хорошая… - выдохнула она, осознавая, что план побега провалился.
        - Значит, ты держала путь в Воды?
        - Да, - буркнула Ива.
        Юноша не глядя порыскал рукой в лежавшей рядом сумке.
        - Ты хотела победить знатных воинов, вооружившись головкой сыра? - вдруг рассмеялся лорд, дивясь небывалой наивности девушки.
        «Да что это с ним? Он проснулся в хорошем настроении? Не знала, что он бывает таким… тёплым?»
        - А какой у меня выбор? - обиделась она.
        - А с чего ты решила, что это ты должна их спасать? Сами справятся.
        - А если нет?
        - Тогда зачем тебе такие беспомощные друзья?
        - С таким отношением у тебя, должно быть, совсем нет друзей, - рассердилась та, и только потом подумала, что, может быть, всё совсем наоборот? Она подняла взгляд на Тене. Его это ни капельки не задело. Он сосредоточено смотрел куда-то вдаль.
        «Может быть, пришло время рассказать Тене правду? Не будет ли это ошибкой? Сможет ли он помочь мне? Захочет ли?»
        В голове Ивы мысли проносились со скоростью света, между тем время тянулось мучительно долго. Лёгкий ветерок спутал их волосы. Ива покраснела, осознав, насколько близко они сидят.
        - О чём ты думаешь? - зачем-то спросила она, понимая, что ей этого никогда не узнать.
        И он это понимал, поэтому просто молча посмотрел на неё. В голове снова заиграла музыка старой песни, слова которой никак не могла вспомнить Ива.
        «Говорят, глаза - это зеркало души. Что ж, если это так, тогда душа Тене чернее бездны…»
        Когда засыпают души людей, просыпаются души чудовищ…
        - Не хочешь пойти спать? - Тене сорвал цветок Виенты и принялся его беспощадно общипывать.
        Ива поджала колени к груди и тоже было потянулась к цветку, но одёрнула руку, вспомнив, что благородный цветок могут рвать только благородные люди.
        - Нет, не хочу, - буркнула она.
        - А что же? Всё ещё собираешься в Воды?
        Девушка снова покраснела. Признаться, это уже не казалось ей такой уж блестящей идеей.
        - Не знаю, вот посижу немного и решу. А там, - она кивнула в сторону замка, - слишком беспокойно для этого.
        - И кто же тебя там мог побеспокоить? Рита и Нарин? Больше там никто и не живёт.
        «Вот ведь врун».
        - А как же девушка по имени Иф?
        - Ты видела Иф? - вытянулся Тене.
        Ива кивнула. На мгновение ей показалось, что Тене чуть смутился, но он быстро снова стал отстранённым и безразличным.
        - Она не должна тебя беспокоить. Иф всего лишь моя тень. Видимо, опять гуляла, пока я не видел.
        - Чего?
        - Ты не знаешь о феях полнолуния, что, однажды приняв облик человека, превращаются в тень?
        Ива изумлённо покачала головой:
        - Нет, расскажи.
        - Пусть Рита рассказывает тебе байки, - Тене снова развалился на поляне.
        После этого они долго молчали. И Иве показалось, что она вот-вот вспомнит слова песни, чей мотив никак не покидал голову.
        - Как же тут необычно, - словно невзначай произнесла она. - В моём мире такого не встретишь… Я словно попала в давно всеми забытую сказку и, оказавшись здесь, запустила цепь происшествий, и всё начало кружиться, жить. Кажется, что как только я отправлюсь домой, все снова тут же застынут. Глупость, конечно. Этого не будет…
        Глаза Тене вспыхнули и тут же погасли, но сам он не шелохнулся.
        - Так ты всё знал? Ты поэтому меня спасал?
        Ива украдкой рассматривала лорда, пытаясь понять, что у него сейчас на уме. Может, ей уже стоило бежать? Но куда? Зачем? Ведь он один сейчас мог помочь ей. Один во всём этом чужом для неё мире…
        - Не знал. Но пока я спал, мне что-то приснилось. Я должен был догадаться раньше. Дух Судьбы…
        - Знаешь, если бы ты смог мне помочь, мы бы освободили друзей, отыскали кровь ведьмы, посадили бы Виенту в Болотах. И наконец всё стало бы хорошо. Скажи… Ты хочешь этого?
        - Помолчи. Я хочу подумать.
        Девушка смиренно вздохнула и отползла за ближайший куст малины. Много ягод отбил сильный дождь, но те, что остались, были крупными и сочными.
        - И о чём тут думать? - спросила Ива у ползущего по веточке червячка.
        Когда ягоды на кустике закончились, Ива рискнула выглянуть посмотреть, не надумал ли чего Тенеброн. Но на прежнем месте его уже не оказалось.
        - Сбежал? - рассерженно стукнула по земле кулаком Ива. - Не стоило от него ждать ничего другого! - Тогда она улеглась на травку. - Подожду здесь до утра, а там, как и планировала, в Воды.
        Заснуть в таких условиях было сложнее, чем хотелось бы. И Иве только и оставалось с досадой пялиться в небо.
        - Ночь тёмной ладонью укроет от боли… - протянула она и осознала, что это и были заветные слова той песни, тогда она поспешила напевать их дальше:
        Ночь тёмной ладонью укроет от боли, укутает в звёзды, поможет уснуть,
        Вот только не спится в далёких просторах, не знаю поможет покой что вернуть…
        За горизонтом уже рассвет, может, где-то шумит гроза,
        За моим окном выпал снег - он белый такой, что слепит глаза.
        Я точно не знаю, в каком миру и было ли это взаправду,
        Встречались ли мы с тобой наяву, ведь ты существуешь, правда?
        А вдруг привиделось всё в бреду и запах волос твоих нежный,
        Но знаю, ты точно где-то ждёшь на самом краю бездны, на краю бездны…
        Ива пела и чувствовала, как тихо стало в округе. Деревья перестали шелестеть листьями, птицы перестали летать, а сверчки трещать. Даже глухо доносившиеся звуки города стали не слышны. Вся вселенная словно замерла, чтобы послушать эту песню. А кто-то вслушивался совсем близко. Девушка запрокинула голову и увидела Тене, стоявшего с другой стороны куста и досадно высматривающего хоть одну ягоду.
        - Этот язык и песня принадлежат твоему миру?
        - Да, - заливаясь краской, ответила она. - Это колыбельная, мне её мама пела. Я давно забыла про неё. А вот теперь вспомнила…
        - У меня тоже есть колыбельная, которую я никак не могу вспомнить. Возможно, когда-нибудь я захочу узнать о твоём мире больше.
        - Правда? Я тебе с удовольствием всё расскажу. Хочешь?
        - Нет, сейчас нам лучше вернуться в замок, - Тене подхватил её за локоть и поднял с земли.
        - Подожди, - Ива попыталась освободиться, но Тене сжал руку сильнее и потянул девушку за собой. - Подожди же! Ты что-то решил? Тене, мне нужно знать ответ! Тене? Тене!
        - Хватит шуметь! Я не твоя нянька. И я не буду помогать тебе, не обдумав все возможные последствия. А пока мне ровным счётом плевать, чью сторону принимать, так что заткнись, поняла?
        Ива вздрогнула и замолчала. Тене довольно усмехнулся, и они вошли в замок.
        Оказавшись в своей комнате, Ива обнаружила, что на сей раз её заперли.
        - Ну и пожалуйста, я всё равно слишком устала…
        Глава 24. Неродные
        - А я говорю, дайте пожрать! Не притворяйтесь, что не слышите меня! - Ёин без устали барабанил пустой миской по решёткам темницы.
        Если охраннику, недавно заступившему на пост, терпения ещё хватало, то Нобили терпеть шум уже не мог. Он подобрал камушек и предупреждающе кинул его в Ёина.
        - Ай! Ты чего?
        - Помолчи, мешаешь сосредоточиться.
        - Я не виноват, что эти гады кормят нас так, словно мы на диете. Организм требует!
        - Ты неплохо держишься для человека, которого недавно избили до полусмерти.
        Ёин оставил миску в покое и устало плюхнулся рядом с другом.
        - Не дождётесь, - улыбнулся он разбитыми губами.
        - Не сомневаюсь, - улыбнулся в ответ Нобили.
        - Эх, если бы они не отобрали мои перчатки, я бы запросто разнёс всю их темницу. Думаешь, они догадались, что они волшебные?
        - Вряд ли, просто забрали все личные вещи, как и верхнюю одежду. Кстати, нам бы как-то просушить то, что осталось, а то рискуем простудиться.
        Оба посмотрели на свои босые ноги.
        - Мы в болотах не сгорели, не пропали в лесу, и здесь мы тоже не сгинем, понятно?
        Нобили верил в это чуть меньше.
        - Думаешь, с Ивой всё в порядке? - спросил он.
        - Уверен, - без раздумий ответил Ёин. - Если бы что-то случилось - мы бы почувствовали. Теперь ведь мы тоже часть чего-то? Теперь у нас всех есть особая связь, правда?
        Нобили задумался. И правда, интуиция подсказывала, что у Ивы всё хорошо. Но всё же от мысли, что она с лордом Тенеброном, у него всё внутри переворачивалось.
        - Это ведь тот, кто убил твоего отца, верно? Прости, если слишком бесцеремонно.
        - Тебе прощается, - отвернулся Нобили, чтобы Ёин не увидел в нём слабость.
        - Хочешь сказать, что я невежа? - обиделся Ёин.
        - Ты сам знаешь.
        - Я тонкая натура, между прочим!
        Сверху послышался тяжёлый скрип отпирающейся двери, а затем и спускающиеся шаги. Нобили уже была знакома эта ситуация и он ничуть не удивился, когда у решётки появилась Нереида.
        - Привет… Я еду вам принесла…и одежду.
        Она вошла внутрь и бережно поставила на пол разнос с едой и скинула с плеча сумку с тёплыми накидками.
        - Так ничего и не скажите?
        - Спасибо, очень мило с твоей стороны! - наигранно поклонился Ёин и кинулся к еде, бросая на девушку косые взгляды.
        - Ребята… Я знаю, я облажалась. Но я вытащу вас отсюда, потерпите ещё немного! Поверьте мне.
        - Однажды мы уже поверили тебе. И где мы? Брошены в темницу! - не отрываясь от трапезы, проворчал Ёин.
        - Я клянусь, на этот раз я не предам вас! Теперь всё иначе!
        Нереида выскочила из клетки, чтобы не слышать очередную брань от Ёина и не видеть пустой взгляд Нобили.
        - Снова навещала своих дружков?
        Снаружи, прислонившись к стене, сестру поджидал Маркус. Их запросто можно было бы назвать близнецами, хоть он и старше Нереиды на год. Всё те же острые черты лица, голубые глаза и золотистые волосы, правда у Маркуса они слегка кудрявились.
        - Прочь с дороги, - бросила Нереида.
        - Не слишком-то ты любезна, - губы Маркуса расплылись в коварной улыбке. - Выкладывай, что ты там узнала?
        - «Там»?
        - Только не говори, что ты пошла с ними в лес просто за компанию.
        - Не поверишь, но именно так!
        - Набиваешь себе цену, сестрёнка?
        Девушка оттолкнула руку брата, преграждавшую путь, и скрылась за углом, так ничего ему и не ответив.
        Несмотря на такое родство, их отношения никогда не были тёплыми, ведь им приходилось соперничать с младенчества. С возрастом Нереида стала с опаской относиться к брату, замечая, что для достижения цели он не брезговал прибегать к самым грязным и нечестным средствам. А после смерти их матери Нереида и вовсе старалась общаться с ним только по острой необходимости. Сима, их отец, был более благосклонен к Маркусу, ведь видел в дочери мятежный дух её матери, который он так презирал.
        Гаурия перебирала камушки, пытаясь выведать у духов хоть что-нибудь. Но они, судя по всему, решили пока быть молчаливыми наблюдателями и не отвечали ей. От этого она слегка нервничала, боясь гнева мужа. Но тот, наоборот, вёл себя очень спокойно. Он расплылся в кресле и мечтательно поглаживал лысину.
        - Сима, ты меня пугаешь…
        - Это ещё почему?
        - Я считала, что после неудачи ты будешь крушить всё на своём пути. Но ты… ты выглядишь таким умиротворённым, что у меня закрадываются подозрения, не повредился ли ты рассудком?
        - Конечно, я был в гневе. Это был лорд Тенеброн, на Землях про него многое говорят… Говорят, связываться с ним себе дороже. Я не верю в это, но, если бы я напал на него и отобрал девчонку, слухи бы дошли до Земель очень быстро, они бы успели подготовиться.
        - Я по-прежнему ничего не вижу, - Гаурия равнодушно отложила гадальные камушки.
        - Тебе и не нужно. Отныне я не буду надеяться на сказки. Как обычно, я сделаю всё сам!
        - Что ты задумал?
        За дверью раздался стук, а затем в покои вошла Нереида. Гаурия поспешно встала, предчувствуя семейный скандал, но любопытство взяло над ней верх и, не дойдя до двери, она уселась рядом с мужем.
        - Отец…
        - Хватит, Нереида! Я больше не хочу ничего слышать о твоих странствиях с этими жалкими болотными отпрысками! Если тебе больше нечего сказать - пойди вон. Я не желаю разочаровываться в тебе ещё больше.
        «Странно, как слова, причиняющие боль, утрачивают свою силу, когда слышишь их слишком часто», - подумала девушка, прежде чем ответить.
        - Зачем тебе Дух Судьбы? - прямо спросила она.
        Но Сима промолчал, он и не думал обсуждать это с ней.
        - Ты преследуешь коварные цели! Это плохо кончится! Пойми, что в наших силах снять это проклятие с Фатуны!
        - Но в наших ли интересах? - стукнул по столу кулаком отец.
        - Сейчас не время думать о своих интересах…
        - Начнём сборы, отец? - в дверях появился хитро улыбающийся Маркус.
        - Что вы задумали?
        - А, сестрёнка… Не желаешь попрощаться со своими друзьями? Завтра мы планируем избавиться от всех бесполезных пленников. Пора собирать провизию…
        «Я зря теряю время», - девушка окинула семью взглядом. Отец, которому она слепо всю жизнь пыталась доказать, что чего-то стоит; брат, с которым она соперничала за любовь и одобрение отца; мачеха, которую она ненавидела только потому, что она не её мать, - эти люди были её семьёй и одновременно с этим они были абсолютно неродные для неё. «Бесполезно говорить с ними!»
        Выбежав из хижины отца, желая срезать путь, Нереида спрыгнула с мостков прямо в воду. Вплавь она в два счёта добралась до следующего островка с хижинами. На том островке находились склады с провизией, оружием и награбленными вещами. Хоть склады всегда и охранялись, Нереиде как дочке предводителя проход был открыт везде.
        - Вечерок, Нереида, - улыбнулся старенький, но ещё крепкий воин.
        - Привет, Владли. Как дежурство?
        - Всё спокойно. Ты по делу или как?
        - Да… мне поручено кое-что проверить. Где вещи тех двух пленников из Болот?
        Старик радушно провёл её в один из складов:
        - Да вот же они. Зачем они тебе?
        Девушка раскрыла свёрток мокрой одежды. Внутри лежали потухшие без хозяина перчатки и золотой меч Нобили.
        - Меч, конечно, необычный. Сколько лет живу, но ещё не видел сплава такого цвета, - любопытно заглядывал из-за спины Нереиды Владли.
        - Ничего особенного, - уверила его Нереида, - болотная побрякушка. Я их заберу на время.
        Пока Владли запирал на замок этот склад, Нереида прошмыгнула в соседнее строение. Оттуда она уже вышла с большим мешком и, стараясь остаться незамеченной, направилась в темницу.
        На посту стражника тюрьмы стояла суровая женщина внушительных размеров.
        - Грина, уже заступила? - поприветствовала её Нереида.
        - Твой брат предупредил, что ты придёшь, - сказала женщина без всяких эмоций.
        - Да, хочу попрощаться с ними, ведь завтра… Сколько в тюрьме всего пленников?
        - Вместе с твоими дружками - шесть, их тоже казнят. Ещё трое наших - наказаны за драку.
        - Грина, пока я буду у них, можешь пойти отдохнуть, ведь тебе ещё всю ночь стоять.
        Женщина недоверчиво покосилась на Нереиду. Затем на мешок. Снова на Нереиду.
        - Зря ты это задумала, милая. Сима тебе этого не простит.
        - А я больше не боюсь его, - твёрдо ответила Нереида.
        Грина наигранно зевнула и потянулась:
        - Что ж, пожалуй, немного отдыха мне не повредит. - А перед уходом добавила: - А я его никогда не боялась.
        Нереида благодарно кивнула. Грина была подругой её матери, и она являлась гордой воительницей, твёрдо верующей в свои устои, но Симу она никогда не считала достойным предводителем.
        Дверь камеры отворилась, и задремавшие парни подняли на Нереиду уставшие взгляды. Ёин хотел что-то сказать, но девушка опередила его:
        - Сегодня уходим.
        Она перевернула мешок, высыпав из него перчатки, меч и местную одежду с элементами чешуйчатой брони.
        - Ваша старая одежда ни на что не годна, так что надевайте эту.
        - У тебя есть какой-то план? - недоверчиво спросил Нобили.
        - Как знать… Через час будет ужин. Почти все уйдут в столовую - лучшего времени для побега не придумать. Я пока кое-что ещё соберу в дорогу, а через час встречаемся у моста.
        - Мы сможем проплыть под мостом, если мой плот всё ещё там.
        - Нет, его уничтожили, когда схватили твою мать и Мон.
        - Тогда отправимся вплавь.
        - Я плохо плаваю, - возразил Ёин.
        - Тут без вариантов, приятель.
        - Ребята, я не знаю, как это работает и работает ли вообще, но рискнуть мы обязаны, - немного неуверенно начала Нереида. - Я думаю, вот как мы сделаем…
        В скором времени Нереида вернулась в свою хижину. Прежде всего ей было необходимо кое-что найти. Не жалея порядка, она переворачивала вещи вверх дном, чувствуя себя ничуть не лучше старого призрака Деду. Правда, в отличие от него, Нереида так отчаянно искала нужную вещь не потому, что забыла, где её оставила, а потому что когда-то сама пожелала больше никогда её не видеть.
        Дверь отворилась, и кто-то вошёл внутрь. Девушка не стала даже оборачиваться, она знала, что только один человек мог войти к ней так бесцеремонно.
        - Чего тебе, Маркус?
        - Как грубо, - расплылся он в оскале.
        - Тебе не кажется, что на один день с нас уже достаточно общения? - не отрываясь от поисков, спросила девушка.
        - Вообще-то, я к тебе по делу.
        - Неужели?
        - Сегодня утром мне плохо спалось, и я решил пойти пострелять птиц…
        - Невероятная история.
        - На мостках ещё оставались рыбьи потроха и туда слетелось много птиц. Забавы ради я метнул одну стрелу в самую гущу этого пиршества. Знаешь, люблю, когда они в страхе разлетаются в разные стороны.
        В конце концов, девушка не выдержала и обернулась:
        - Ну и что?!
        - В общем… - Глаза юноши недобро сверкнули, он вытащил руку из-за спины и небрежно швырнул на кровать тушку мёртвой куриги. - Ты уж прости, но кто знал, что она с дикими пташками путается. Аристократка чистых кровей спуталась с каким-то отребьем и так плохо закончила. Грустно, правда? И очень поучительно. Ладно, увидимся.
        Парень выдавил из себя сочувствующий смешок и удалился.
        Слёзы потекли ручьём. Нереида склонилась над бездыханным телом своей Кары.
        - Прости меня, моя хорошая… - она провела рукой по синему оперенью и прижала птицу к себе. - Пусть не сейчас, но он поплатится за это, обещаю.
        Глава 25. Вместе
        Через час парни переоделись, Ёин натянул свои перчатки и без труда разогнул толстые прутья решётки. По счастливой неслучайности дверь на поверхности темницы оказалась незапертой и неохраняемой. Конечно, они не могли знать, что Грина таким образом решила помочь Нереиде.
        - Ты знаешь, куда нам идти? - спросил Ёин, пятясь по сторонам.
        - Не думал, что когда-нибудь так скажу, но, к счастью, я здесь уже бывал, - ответил Нобили.
        - Думаешь, Нереида уже там?
        - Если только всё идёт по плану.
        Неожиданно из-за угла появилась Грина в компании более хрупкой, но на вид ещё более суровой женщины.
        - А вы чего не на ужине? - уставилась на них Грина. - Давайте скорей, пока есть чем ужинать, - она подтолкнула застывших от растерянности парней дальше, пока её спутница не успела их как следует разглядеть и заподозрить неладное.
        Юноши хором кивнули и прошмыгнули мимо воительниц.
        - Они приняли нас за своих? Хорошо, что Нереида нашла для нас местную одежду, - шепнул Ёин.
        Нобили не ответил, он поймал взглядом Нереиду, которая уже стояла у моста и о чём-то разговаривала со стражником. Заприметив друзей, вместо того чтобы по плану спрыгнуть в воду, она побежала в сторону темницы.
        - Спрячетесь под мостом и дождитесь меня, - шепнула она, пробегая мимо парней.
        - Эй! Ты чего удумала?
        - Тише, Ёин, - одёрнул Нобили, - идём.
        Чуть не попавшись на глаза стражнику, они спустились под мост и, почти полностью скрывшись под водой, стали ожидать Нереиду.
        - Ну и где она? - проскулил Ёин, устав ждать.
        - Не знаю, но если она не появится в ближайшее время - придётся выбираться отсюда самим.
        Они просидели в воде не меньше получаса, прежде чем Нобили заявил:
        - Ужин заканчивается, значит, вероятность преследования возрастает. Нужно уходить, Ёин.
        - Ну нет же, она не могла обмануть нас дважды!
        - Выбора нет, нам нужно оказаться на Землях, чтобы найти Иву.
        Ёин ещё раз с надеждой осмотрел округу и нехотя поддался вперёд. Но тут Нобили удивленно вылупился и радостно воскликнул:
        - Смотри!
        Из тюрьмы показалась Нереида, а позади неё в разные стороны разбегались освобождённые ею пленники. Судя по одежде, это были как жители Болот, так и Земель. Стражник на мосту тоже заметил их. Он что-то прокричал, и ему на помощь примчалось ещё несколько человек. Они окружили беглецов, не давая им подбежать к мосту.
        Ёин и Нобили не мешкая выбрались из своего укрытия и принялись помогать Нереиде и пленникам отбиваться от стражей.
        Увы, битва проходила на вражеской территории, и воинов становилось с каждой секундой всё больше.
        - Лови! - Нереида подкинула Ёину громоздкий боевой топор, взамен тому, что он потерял в лесу.
        Ёин радостно принял подарок и раскромсал часть мостков, чтобы задержать воинов. Но они ловко попрыгали в воду и принялись сдёргивать туда и пленников, добрая часть из которых, кажется, даже не умела плавать.
        Благо не все жители вод были настроены враждебно. Завидев замес, могучая Грина раздобыла где-то увесистое бревно, и смела им толпу своих соратников, воинственно рыча и приговаривая: «А ну, мужики, берегитесь!»
        - Грина… - застыла Нереида. - Что теперь с тобой будет?
        - Давай, милая! Я не всегда такая добрая, бегите отсюда!
        Грина помогла расчистить ребятам путь к мосту. Пока они сдерживали воинов, все пленники быстро пересекли мост и разбежались кто в Болота, а кто на Земли. Все, кроме одного. Один мужчина, явно житель Земель, продолжал сражаться наравне с героями. И как бы Нобили ни подталкивал его к мосту, он продолжал гордо махать какой-то палкой, не принося, в сущности, никакой пользы.
        Сдерживать натиск становилось всё сложнее, узкие мостки уже еле вмещали толпы воинов. Где-то вдалеке уже замаячила фигура разгневанного Симы, а за ним бежал и Маркус. Пришло время вернуться к изначальному плану.
        - Готовы? - выкрикнула Нереида, тяжело дыша.
        Ответа не последовало. И без того было понятно, что всем не терпелось убраться отсюда.
        Девушка спрыгнула в воду и занырнула поглубже. Под водой она быстро доплыла до границы с Землями, выбралась на сушу и забежала поглубже в лес, тревожно крутя в голове лишь одну мысль: «Лишь бы всё получилось».
        - Думаю, она уже там, доставай, Ёин!
        Парни сделали последний рывок и забежали на мост. Ёин вынул из кармана серьгу Нереиды, ту самую, сделанную из слезы русалки, что даровал Деду.
        - Его тоже нужно подтянуть к нам! - Нобили кивнул в сторону мужчины, который отказался трусливо сбегать, и теперь беспомощно барахтался в воде под мостом.
        - Эй, там, в воде! Я опущу топор пониже, а вы попробуйте схватиться!
        Тем временем Нереида осторожно надела на шею ожерелье, переливающееся десятками капелек русалочьих слёз. То самое единственное воспоминание о матери, которое она так надёжно спрятала, чтобы не тревожить сердце.
        - Наверное, я должна что-то сказать… Даже не знаю…
        Девушка зажмурилась и изо всех сил сжала ожерелье. Но ничего не произошло. А где-то там, на другом конце моста, её друзья висели на волоске от гибели. Нереида снова сжала ожерелье.
        - Да чёрт возьми, я не могу подвести их! Сейчас же! Вернись к хозяину!
        И тотчас серьга в руках Ёина слабо сверкнула, чуть нагрелась и оказалась в руках хозяйки, прихватив с собой Нобили, Ёина и даже мужчину, который держался за рукоятку топора Ёина. Чуть ошалев, и ещё не до конца осознавая происходящее, он всё ещё пытался барахтаться, уже лежа на траве. В прочем, парни, да и сама Нереида, были поражены не меньше и ещё какое-то время просто удивлённо хлопали глазами, застыв в одних позах.
        - Там… А теперь тут… Там-тут! Там и… - не слишком красноречиво попытался объяснить произошедшее Ёин.
        - Получилось! Я не верю, получилось! - Нереида восхищённо повертела в руках серьгу и вдела её в ухо.
        Меч Нобили погас и снова окрасился в сверкающий золотой цвет, давая знать, что опасность миновала, и все трое устало рухнули на траву.
        - Признаться, мне не верилось в эту затею, - сообщил Нобили. - Деду говорил, что слёзы русалок большая редкость. Откуда у тебя целое ожерелье?
        - Его подарила мне мама. Сказала, что оно обязательно мне пригодится. А я не верила. После её смерти спрятала его подальше, чтобы не вспоминать о ней. Выходит, я ошибалась…
        - Кхе-кхе… - мужчина, наконец, пришёл в себя, и теперь очень хотел поучаствовать в разговоре.
        Он был высоким, светловолосым, с мягкими чертами лица, и выглядел не старше тридцати. Он аккуратно поднялся на ноги и галантно поклонился.
        - Позвольте представиться - граф Бельельё - журналист, поэт и просто благородных целей человек.
        Ребята удивлённо переглянулись и тоже представились ему. Правда, сделать это так же изыскано у них не получилось.
        - Друзья, что это за небывалое волшебство я имел честь только что лицезреть? Вы колдуны?
        - Видите, эти украшения сделаны из слёз русалок и в комплекте друг с другом обладают свойством всегда возвращаться к хозяину.
        - Поистине чудо! Никто не встречал русалок уже много лет. Должно быть, это последнее упоминание о них. Нельзя ли мне взглянуть?
        - Думаю, лучше не стоит…
        - Лишь глазком!
        - Скажи-ка, граф Бёль… Бельё… Бёльбле… - вмешался Ёин, переключив внимание графа с Нереиды на себя.
        - Можно просто Бел, - смутился граф.
        - Бел… Так что вы делали в плену у вод?
        - Видите ли, совсем недавно по всей Фатуне разлетелась весть о том, что некая девушка под знаменем Духа Судьбы явилась сюда, чтобы воссоединить эти земли, как говорилось в одной забытой легенде. Тут же началась призрачная погоня за ней. Правитель Горольд поручил её поиски Симе и нескольким своим лордам. Разные слухи поползли по всем закоулкам… Меня эта история сильно заинтересовала. И будучи скептиком касательно таких дел, я решил сам разобраться со всем. И волею случая оказался в Водах, где случайно узнал то, что знать был не должен: Духа Судьбы Сима разыскивал отнюдь не для Горольда, а для своих целей. Собственно, это недоразумение и сделало меня пленником сырой темницы, - граф горько вздохнул, ожидая сочувствующих речей, но когда их не последовало, продолжил: - Меня должны были казнить наравне со всеми. Поэтому я обязан вам жизнью, особенно вам, юная леди!
        Бел попытался благодарно поцеловать руку Нереиды, но та учтиво уклонилась от этого, забежав за спину Ёина.
        - Кажется, здесь неподалёку есть небольшой ручеёк. Не хотели бы вы утолить жажду?
        - Нет, сходите туда один, граф. Нам как раз есть что обсудить, - серьёзно произнёс Нобили.
        - Естественно, - понимающе улыбнулся Бел и скрылся за кустами.
        - Ребята, нам нужно обсудить дальнейший план действий, - начала Нереида.
        - Если честно, - нахмурился Нобили, - не уверен, что тебе нужно идти с нами.
        - Это ещё почему? - возмутилась та.
        - Спасибо, конечно, за помощь, но я не уверен, что смогу доверять тебе.
        - Послушайте, теперь всё по-другому! Теперь я попросту не могу вернуться домой, теперь у меня одна цель - воссоединить Фатуну!
        - Прости, но на этом наши пути расходятся.
        - Моя мать ненавидела воду… Ненавидела насилие, не хотела быть воином. Она мечтала о другой жизни, поэтому её считали сумасшедшей. Со временем она и сама начала чувствовать себя такой. Ей начало казаться, что её кожа покрывается чешуёй, как у рыбы… В ту ночь она обняла меня и сказала, что я могу быть кем угодно, посвятить себя чему угодно. Что судьба - это ещё не всё, мы и есть наша судьба. Это было её прощальное напутствие. Перед рассветом она утопилась. Я решила всей своей жизнью доказать, что моя судьба стать знатным воином, как мой отец. Решила отказаться от эмоций и мечтаний, чтобы не быть похожей на неё. Но я страшно ошиблась, - на глаза девушки накатились слёзы. - Она была прекрасным человеком, почему я всё это позабыла? Я больше не хочу быть воином, я хочу посвятить себя доброй миссии, я хочу пойти с вами! Так скажите мне, почему я не могу это сделать?
        Пару минут ребята молчали. Тишину нарушил Ёин:
        - Нобили, я думаю, будет справедливо взять её с собой. Нет, даже не так. Будет нечестно оставить её одну, - совершенно серьёзно произнёс он.
        Нобили тяжело вздохнул:
        - Я ничего не могу запретить тебе, Нереида. Если мы действительно хотим одного и того же - давай объединимся.
        Наконец все угрозы были позади, а разногласия улажены. Теперь можно было смело отпраздновать воссоединение (хоть и не полное) объятьями. Ёин притянул друзей к себе и обнял:
        - Давайте больше не будем ссориться, а?
        Тут показался приводивший себя в порядок у ручья граф.
        - Я что-то пропустил? - изумился он, застав друзей за объятьями.
        - Самую малость… - хором ответили те.
        Глава 26. Эпоха жизни
        Когда Нобили, Ёин и Нереида в сопровождении графа Бельельё подошли к окраине города, стало уже совсем темно.
        - Вы только посмотрите, - озираясь по сторонам, воскликнул Ёин. - Кажется, совсем недавно здесь бушевал ураган!
        - Да и как-то прохладно, - добавил Нобили, поёжившись.
        Граф досадно пнул поваленное в неравной схватке с непогодой деревце и заявил, что в это время года ни о какой непогоде не может быть и речи. Но положение дел говорило об обратном: водостоки пёстрых домиков не справлялись с напором воды и аккуратные улочки утопали в лужах; кое-где болтались оторванные оконные ставни, а в кучках поломанных веток деревьев и цветов можно было разглядеть принесённые ветром дамские платочки, пуговицы или даже детские игрушки.
        - Друзья, мой дом совсем рядом, потерпите ещё немного, - сказал Бел, услышав душераздирающее урчание, доносившееся из живота Ёина.
        - Вы приглашаете нас на ужин? - обрадовался тот.
        - Я приглашаю вас на ночлег, - отозвался граф. - Вам ведь негде заночевать? А я должен вас хоть как-то отблагодарить за свое спасение.
        Вскоре компания дошла до высокого узкого домика, выкрашенного во все известные цвета. Дом находился между такой же цветастой булочной и швейной мастерской. На двери висела массивная вывеска: «Издательский дом Бельельёнов».
        - Мой отец начал это дело, - пояснил Бел, - а я продолжаю.
        В узкой незамысловатой прихожей красовались мягкие диванчики для посетителей, на одном из которых, постоянно ворочаясь, дремал маленький курносый мальчик. От шума и зажжённых свечей он тут же подскочил и принялся сонно тереть глаза, не до конца понимая, сон это или нет.
        - Граф? Это вы?
        Граф обрадовался нежданному гостю, он склонился над ним и ласково встрепал волосы мальчишке.
        - Руди! Что ты тут делаешь?
        - Вас так давно не было! Я боялся, что с вами что-то случилось! Мама каждый день приходит проверять ваш дом, она сказала, что вы отправились в путешествие. Но я ей не верил! ВЫ бы мне рассказали об этом, правда?
        Руди очень быстро взбодрился ото сна и был готов взахлёб рассказывать графу о всех происшествиях, которые произошли, пока он отсутствовал, но внезапно заметил незнакомых ребят, смутился и замолчал.
        - Это мой ученик, Руди, - Бел представил мальчика ребятам. - Ну, в каком-то смысле я и правда был в небольшом путешествии. Приходи завтра с утра - я тебе всё-всё расскажу.
        Он подмигнул мальчику и тот, воодушевлённо пританцовывая, отправился к себе домой, в соседнюю булочную лавку.
        - А вы что застыли? Проходите! Там дальше есть ванная комната и кухня. В подвале находится моя мастерская, а наверху три спальни - места хватит всем!
        Ребята изумлённо осмотрели светлый дом графа: Нереиде и Нобили не доводилось бывать внутри домов Земель, а Ёин и вовсе оказался здесь впервые. Вскоре все приняли горячие ванны и переоделись в предложенную графом одежду, ведь в одежде Вод они бы привлекали много ненужного внимания. У Ёина и Нобили это были хорошо скроенные свободные рубахи и брюки. Расшитые камзолы показались им слишком напыщенными и смешными - их надевать они не стали. Женской одежды у Бела не оказалось, поэтому Нереида остановила свой выбор на длинной мужской рубахе с широким поясом. После они сидели на кухне, пили горячий чай и пялились в окно, которое выходило на соседнюю улочку.
        - Простите, друзья, за такой скромный приём…
        - Разве это скромно? - Нобили чуть не подавился булочкой. - Едва ли нас бы принимали здесь более радушно.
        - Да, - протянул Ёин. - Здесь очень красиво, к этому можно привыкнуть. Правда, я думал, что у графа должен быть целый замок и куча прислуг.
        - О, нет-нет, - смущённо улыбнулся Бел. - Когда-то моя семья так и жила, но я, как и считал мой благородный отец, думаю, что такая роскошь лишнее. Титул графа всего лишь формальность, не более.
        - Не часто встретишь привилегированного человека с таким мнением, - задумчиво протянула Нереида.
        - Благодарю. Скажите, друзья, а с какой целью ВЫ прибыли на Земли?
        - Нам необходимо встретиться с лордом Тенеброном, - ответил Нобили. - Вы что-то знаете о нём?
        Бел задумчиво поболтал чайной ложкой:
        - Хм, кажется, он живёт за пределами города. Лично с ним быть знакомым мне не довелось, но я слышал много слухов о нём. Например, поговаривают, что сам правитель Горольд сильно недолюбливает его.
        - А есть за что? - приподняла бровь Нереида.
        - Понимаете, этот лорд прямой потомок последней Королевы Фатуны. Полагаю, Горольд, как и любой правитель, судорожно боится потери власти и опасается, что при поддержке старой знати Тенеброн сможет продолжить Королевскую династию, а значит, пошатнуть авторитет Горольда. Правда, там какое-то родовое проклятье, да и с самим лордом что-то не так… А знаете, это было бы довольно интересно записать! Я бы тоже хотел встретиться с ним!
        Вскоре все отправились спать. Как и говорил Бел, место нашлось всем. Ёин и Нобили ночевали в одной комнате.
        - Эй, Нобили, не спишь? - прошипел Ёин, ворочаясь в своей кровати.
        - Теперь нет.
        - Ты что, так легко уснул?
        - А почему нет? Мы давно нормально не спали, а здесь тепло и удобно, - сонно прохрипел Нобили.
        - Вот именно! Здесь слишком удобно. Мягкие перины, ароматное одеяло. Посмотри на этот ковёр! А подсвечники видел?
        - Ты не можешь уснуть, потому что слишком удобно? Да ты даже ненормальнее, чем я думал.
        Ёин сделал вид, что страшно оскорбился, но болтать не перестал:
        - Я вот думаю, а что, если этот Тенеброн похитил Иву, потому что узнал, кто она. Что тогда? - Нобили не ответил, и Ёин понял, что подобные мысли навещали не его одного. - Я имею в виду…
        - Завтра будет трудный день! Так что спи. Или хотя бы дай поспать мне, - отрезал Нобили и отвернулся, больше не реагируя на болтовню друга.
        Тогда Ёин тоже закрыл глаза и даже вроде стал засыпать, как неожиданно понял, что очень хочет пить.
        - Раз в жизни выдалось поспать на такой кровати, а я никак не усну, - недовольно пробормотал он и на цыпочках спустился вниз.
        К собственному удивлению, он обнаружил, что на кухне уже кто-то был. В полумраке перед окном сидела Нереида. Её светлые волосы спадали на изящные плечи, которые оголяла ночная рубашка. Ёин почувствовал, как к щекам приливает кровь.
        - Это я тебя разбудил? - ещё он почувствовал, как потеют ладони и колотится сердце, а желудок вновь урчит от голода.
        - Как ты мог меня разбудить, если я пришла сюда раньше тебя, дубина?
        - Тоже не спится? - он не обиделся.
        - Как сказать… Непривычно здесь.
        - Вот и я о том же. А Нобили храпит без задних ног.
        - Просто он знает, что завтра ему будут нужны силы, вот и пытается выспаться.
        - Вечно он со своей ответственностью… - Ёин осушил графин с водой и почувствовал, что ему стало намного лучше. - А ты молодец, что решила освободить несчастных пленных.
        Нереида смерила парня взглядом и быстро отвела глаза:
        - Я это сделала для себя. Чтобы не было ни одного шанса струсить и вернуться назад.
        - И ещё потому, что ты просто пожалела этих людей.
        - Жалость презирается в Водах, - пожала плечами девушка.
        - И теперь ты из-за этого чувствуешь себя как-то не так?
        - Ты ведь только притворяешься таким дурачком, на самом деле, ты всё-всё понимаешь? - еле заметно улыбнулась Нереида.
        - Это ты меня сейчас что, оскорбила? - нахохлился парень.
        - Впрочем, забудь…
        Ёин налил в стакан воду и вручил Нереиде, словно микстуру от всех тревог.
        - Ты не сделала ничего такого, чтобы не спать по ночам. Твой отец может считать тебя предателем. Но ты вправе выбирать свой собственный путь. И что бы ни случилось, ты всегда можешь положиться на меня.
        - Ответь мне, Ёин, Болота скудны и презираемы, как так получается, что ваши жители такие добрые и искренние?
        - Просто нам нечего делить. Всё что у нас есть - всё общее.
        - Верно, - сделав несколько глотков, заключила девушка. - Это ваше выживание. Когда Фатуна раскололась, долина, в которой сейчас находятся Воды, оказалась затоплена. Местные жители приняли решение приспособиться и много трудиться, так они превратились в воинов. Это наше выживание.
        - Вот, что я тебе скажу: пора закончить эпоху выживания и начать эпоху жизни. - Ёин задул свечу. - Идём, нужно отдохнуть.
        «И всё-таки ты притворяешься», - нежно подумала Нереида.
        * * *
        Тем временем во дворце правителя Горольда:
        - Я чувствую, что вы меня ждали, моя госпожа, - Чум учтиво поклонился и прокрался в тёмную комнатку в заброшенной башне.
        - Вас давно не было, - прохрипела женщина уже намного живее, чем в прошлый раз.
        - Простите, были прочие дела государственной важности… К тому же, сказать по правде, особых новостей у меня нет.
        Советник нащупал стул в кромешной темноте и, кряхтя и вздыхая, уселся.
        - Этого и не нужно. Я и сама прекрасно чувствую все метаморфозы в Фатуне. И прошу, не зажигайте свечу.
        - Значит, я полагаю, всё идёт по плану?
        - Будьте уверены.
        - Но ведь девчонку так и не нашли? Сгинула, не иначе. Или кто-то её прячет…
        - Это всё не важно. Свою роль она уже сыграла. Но она жива, мой дорогой Чум. И не сомневайтесь, на свою смерть она придёт сама. - Женщина поднялась со своего скрипучего кресла и, чуть прихрамывая, подошла к окну. - Погодка шалит?
        - Просто бушует! - расхохотался советник.
        - Это же прекрасно. Просто прекрасно! А что на счёт моих указаний по поводу лорда Тенеброна?
        - Недавно он вернулся из Болот. Полагаю, скоро он появится в городе.
        - Что ж, в таком случае приступаем к финальному плану.
        - Так скоро?
        - Это даст мне недостающие силы. Не подведите меня, Чум.
        - Рассчитывайте на меня, госпожа.
        Вскоре Горольд готовился отужинать в большом зале со всеми своими приближёнными, но Чум решил использовать это время для финального разговора с правителем:
        - Гая, подойди-ка сюда, - подозвал он служанку, отвечавшую за сервировку стола. - Будь душкой, накрой стол для меня и Горольда в малом зале. Только для нас двоих, поняла?
        Девушка пожала плечами и услужливо поклонилась. Горольд появился там с опозданием, сердито хлопнув дверями.
        - В чём дело, Чум? Я должен был отужинать с семьёй!
        - Я взял на семя смелость поставить дела государственные превыше родственных обязательств, - хитро оскалился тот, уже закусив гусиной печенью в одиночестве.
        Служанка налила в бокалы вино и послушно удалилась, а Горольд недовольно уселся в кресло.
        - Я внимательно слушаю, господин советник.
        - Простите, мой правитель, но речь снова пойдёт о наболевшем.
        - Конечно, Чум, вы моя головная боль, - тяжело вздохнул Горольд.
        - Боюсь, и вашей, и моей головной болью является кое-кто другой. Весь день мне не давали покоя эти мысли. И вот теперь, всё хорошенько обдумав, я готов выложить вам все свои соображения, судите сами: несмотря на все наши усилия обнаружить Духа Судьбы так и не удалось. Известно, что люди Симы занимались её поисками по нашему указу, но и после того, как мы приказали прекратить поиски, они не остановились. Я полагаю, есть все шансы, что девчонка у них.
        Горольд икнул, подскочив от этого в кресле, и отложил кусочек запеченной дичи, ошалело уставившись на своего советника:
        - Если это так, то что тогда?
        - Терпение, мой правитель, это ещё не всё. Стало известно, что несколько дней назад Воды прекратили поставку Гордыни для Земель.
        - Что?! - от такой дерзости Горольд ударил кулаками по столу, бокалы зазвенели, брякаясь друг об друга, и повалились на пол. - Тогда немедленно прекратить поставку Виенты!
        - Само собой. Но ведь мы с вами прекрасно понимаем, что всё не так просто.
        Свой бокал Чум успел спасти от неминуемой гибели, он взволнованно отхлебнул вино, на самом деле, еле сдерживая ехидный оскал.
        - Сима просто так не остановится, - продолжил Чум. - Будем честны: он всегда ждал подходящего случая захватить Земли. А что, если он считает, что это время настало?
        - Он жаждет войны?! Он её получит!
        Ужинающие в большом зале застыли от криков Горольда и звона бьющейся посуды. Вскоре вышел невозмутимый советник Чум с указом мобилизовать всех мужчин для вооружения в армию.
        Глава 27. Кукла
        - Ты почему ещё не готова? Пора на завтрак. - Рита вошла в покои и застала Иву ещё в постели. - Не понимаю, зачем Тенеброн тебя запер….
        - Уже утро? - спросила Ива, высунув голову из-под одеяла.
        Рита недовольно цыкнула и нахмурилась:
        - Ты что, спала прямо в платье? Посмотри, как оно помялось!
        - Прости. Я могу переодеться в свою старую одежду, мне в ней будет даже удобнее.
        - Вот ещё! Я принесу тебе новое. Умывайся, скоро я вернусь и причешу тебя.
        Рита довольно хлопнула в ладоши и вышла за дверь. Вскоре она вернулась и всучила Иве новое нежно-голубое платье, с полупрозрачными шёлковыми рукавами. Ива надела его безо всякого энтузиазма, не желая обижать Риту. Затем женщина причесала непослушные волосы Ивы и вплела в причёску Виенету.
        - Вот теперь и ко столу можно! - радостно воскликнула она.
        - Это же всего лишь завтрак… - кисло протянула Ива. Она скучала по непринуждённым дням в долине Болот. Там она поняла, что всю свою жизнь плыла по течению, старалась не выделяться и очень боялась разочаровать кого-то, потому что боялась конфликтов. Но теперь она осознала, что за право быть собой нужно бороться. Свои принципы и идеалы необходимо отстаивать. Нельзя стараться всем угождать, иначе однажды разочаруешь своего самого строгого судью - себя.
        - Завтрак с господином Тенеброном! - добавила Рита и подмигнула.
        Стол уже был накрыт и Нарин нетерпеливо маячил вокруг него. Вскоре ко столу спустился и хозяин замка, одетый в свой лучший чёрный камзол с тёмно-зелёной вышивкой. Лаково-чёрные волосы Тене лоснились под пламенем свечей. Взгляд был неустрашимый, решительный и резкий. Ива еле сдержала смешок, представив, что Рита точно так же причёсывала лорда и уговаривала одеться поприличнее.
        Тене уселся во главе стола, и все принялись за завтрак. Ни слова, ни взгляда, ни единого намёка на вчерашний разговор с Ивой. Она даже невольно задумалась, не приснилось ли ей всё?
        - Собираетесь куда-то отлучиться? - нарушила всеобщее молчание Рита.
        - Я уеду до вечера в город. Полагаю, я должен присутствовать на военной мобилизации.
        Остальные поперхнулись завтраком.
        - Так война - это не слухи? - озабоченно спросил Нарин. - Что же теперь будет… с Фатуной?
        - Я не знаю, насколько всё серьёзно, - лорд поднял на Иву многозначительный строгий взгляд. По спине пробежали колючие мурашки. Она захотела спрятаться от этого взора, но он означал что-то мучительно важное, поэтому она пересилила себя и не отвела глаза. Тене продолжил: - Горольд не отличается мудростью. Нужно узнать, что у него на уме.
        - Что происходит? - не выдержала Ива, отодвинув тарелку с едой, так почти ни к чему и не притронувшись.
        Рита шикнула и одёрнула её:
        - Не следует так себя вести за столом! Теперь ты леди, а не лохматая служанка.
        Нарин сделал вид, что ничего не заметил, а Тенеброн сухо поблагодарил за трапезу, встал из-за стола и вышел из столовой. Следом подскочила и Ива. Она ударила кулаком по столу:
        - Что происходит, Рита?! К чему эти платья, причёски, странные разговоры?
        - Тише-тише… Что с тобой? Если не нравится это платье, я принесу новое.
        - Дело не в этом… Не нужны мне никакие платья! Я должна сейчас быть вместе с друзьями, а не играть здесь в принцессу! - Ива решительно растрепала уложенные волосы - теперь они снова вились и изгибались как им вздумается.
        - Что ты такое говоришь? Ты должна хорошо выглядеть, чтобы нравиться лорду Тенеброну.
        На этих словах повисла резкая тишина. Нарин тихо вышел из столовой, чтобы его не приплели к разговору.
        - Ч-что? - обомлела Ива. - И почему ты решила, что я стану притворяться тем, кем не являюсь, чтобы понравится ему?
        Рита осела и поджала губы:
        - Но, милая, разве ты здесь не для того, чтобы стать его невестой?
        Ива округлила глаза. Рита относилась к Тене как к сыну, и наверняка мечтала о «внуках». Но с чего она решила, что Ива его избранница?
        Девушка не успела ничего ответить, потому что в столовую снова вошёл Тенеброн:
        - Ива, мне нужно поговорить с тобой.
        Ива обменялась взглядами с Ритой, еле заметно кивнула и поплелась за Тене.
        Они вышли из мрачного замка и, ослеплённые утренним солнцем, прошли к вчерашней поляне.
        - А я думала, ты боишься солнца, как вампир, - улыбнулась Ива, чтобы разрядить напряжение. Но Тене обладал удивительной способностью не слышать того, чего не хотел.
        - Здесь нас никто не услышит, - он немного помолчал, вглядываясь в облик Ивы. «Чужестранка» напоминала ему что-то тёплое и горячо любимое. Что-то родом из детства, о котором он страшно давно забыл. - Ты ведь следуешь пути Духа Судьбы только потому, что никак иначе не сможешь вернуться в свой мир?
        - Поначалу так и было, - призналась Ива, отметив про себя дотошную наблюдательность лорда. - Но вскоре я всем сердцем полюбила Фатуну. Я сделаю всё, что будет от меня завесить.
        - Даже если тебя будут попросту использовать? - как-то неприятно прищурился Тене.
        - Используют в гадких и корыстных целях, - твёрдо ответила она.
        Тене печально улыбнулся. Он знал, что Ива искренне верит в то, о чём говорит. И как всё-таки жаль, что, в сущности, это ничего не меняет.
        - Слушай меня, Ива: у тебя больше шансов окончательно разрушить Фатуну, чем спасти её от неминуемого краха.
        Тене медленно встал на ноги и пошёл к замку, маячившему уродским чёрным пятном на фоне сияющего утра.
        - Что ты хочешь сказать? - бросила Ива вслед.
        Когда Тене не ответил, она подбежала к нему и попыталась толкнуть, глаза защипало от слёз, хотя она уже столько раз обещала себе больше не плакать.
        - Просто скажи, что ты отказываешься мне помогать! Скажи, что испугался! Но не придумывай глупые отговорки!
        Лорд резко развернулся, притянул девушку к себе, схватив её за локоть, и, перебарывая одновременно всех своих демонов, сказал:
        - Сейчас я отправлюсь к Горольду и всё как следует разузнаю. Кто знает, может, мне и удастся отправить тебя домой. Но ты должна быть хорошей девочкой и не высовывать из замка свой любопытный носик, чтобы ни одна живая душа не заметила тебя. Ты не понимаешь, что происходит на самом деле. И никогда не поймёшь. Ты чужестранка, тебе здесь не место.
        Куклу. «Чужестранка» напоминала ему куклу, что была у него в детстве. У неё были лохматые волосы, некрасивое платье и глаза из разных пуговиц. Мама прятала её, считая куклу отвратительной. «Посмотри, какие у тебя нарядные куколки! Не смей трогать это чучело!» Но Тене не было дела до остальных игрушек, он хотел играть только с той странной куклой: она одна казалась ему живой, а значит - была самой прекрасной на свете.
        - Ты действительно хочешь отправить меня домой?
        Лорд устало вздохнул:
        - Сам во всём виноват. Не стоило тогда спасать тебя в Болотах.
        «Ах, как же давно это было…» - подумала Ива.
        Глава 28. Навстречу войне
        Вскоре Нарин подготовил коня для лорда Тенеброна, и тот, строго наказав Рите не выпускать Иву из замка, отбыл в город.
        - Идём, за делами день пройдёт незаметно. А вечером сходим набрать цветов, - Рита одёрнула неспокойно расхаживающую по коридору Иву.
        Девушка тяжело вздохнула. Замок Тене всё больше напоминал ей темницу, а Рита словно играла роль надзирателя. Ива злилась на Тенеброна. И в то же время он был абсолютно прав. Она здесь чужая. Она не принадлежит этому миру. Но что значили его слова? «У тебя больше шансов окончательно разрушить Фатуну, чем спасти её от неминуемого краха». Что лорд знает такое, чего не знал ни Туран, ни призрак знахаря Деду?
        Даже если он найдет способ вернуть Иву домой, что случиться с её Фатуной?
        - Ох, - напущено погрустнела Рита, вытирая насухо тарелки. - Как чувствовала, что погода портится неспроста… Значит, будет война с Водами…
        - Что же делать?
        Рита скинула фартук и устало села рядом с Ивой.
        - Мы ни на что не сможем повлиять. Остаётся только надеяться, чтобы всё обошлось.
        Ива согласно кивнула, но сама принялась судорожно размышлять: «Для Вод Дух Судьбы - это преимущество на войне, для Земель - угроза смена уклада. Вот для чего я была нужна. Я разрушу Фатуну? Вот, что значили слова Тенеброна! Война - это и есть чернота, расползающаяся от правителей к обычным людям. И если ничего не предпринять, всё закончится как в соседнем королевстве: Фатуна побелеет. Ведь это и есть истинный смысл проклятия ведьмы. Нужно торопиться!»
        Ива неуклюже поднялась на ноги:
        - Рита, я отойду на минуточку.
        - Хорошо, возвращайся скорей, будем шить.
        - Я быстро! - Ива подорвалась с места, но в проходе резко замерла и обернулась: - Рита, спасибо тебе за всё. Правда.
        Женщина улыбнулась и махнула рукой, мол, прекрати, мы же не прощаемся.
        На сей раз Ива не стала собирать провизию, она лишь переобулась в свои старые удобные башмаки и накинула плащ с капюшоном, после чего сразу же выбежала к конюшне. Пока не видел Нарин, она отвязала самую спокойную, на её взгляд, лошадь и уселась верхом. Оставалось только покинуть владения Тенеброна. Но у ворот её уже поджидал Нарин.
        - Прости, Ива. Но я не могу выпустить тебя. Тене ясно дал понять, что тебя никто не должен видеть. Да и опасно сейчас в городе.
        - Да поймите же, я не могу сидеть сложа руки! В этот час я должна быть с друзьями, Ёином, Нобили и Нереидой. Прошу, Нарин!
        Мужчина замер и взволновано всмотрелся в Иву:
        - Ты… ты знаешь? Ты его знаешь?
        - Кого?
        Нарин опасливо оглянулся и быстро открыл ворота:
        - Рита идёт, поторапливайся!
        - Спасибо!
        Ива широко улыбнулась и погнала лошадь вперёд.
        Вслед она как будто бы услышала: «Ты знаешь моего Нобили!»
        - Всё-таки сбежала… - с доброй тоской протянула Рита, навалившись на холодную стену замка.
        Нарин опустил глаза. Он не боялся гнева господина. Просто он вспомнил кое-что из прошлой жизни. Кое-что очень важное.
        Рита покачала головой, смотря на собирающиеся тучи. Погода менялась. Всё в Фатуне менялось. Их хрупкий мир перестраивался. «И всё-таки Тене нашёл в Болоте то, что искал», - подумала женщина. Духа Судьбы ждали много лет, пока про эту легенду не забыли. И вот он объявился.
        Но почему на сердце так тревожно? Почему Тене теряется в нерешительности и впервые в жизни не знает, как ему поступить? Почему на вечнозелёных Землях меняется погода?
        Ответ лежал на поверхности: старые легенды не оживают просто так. Кто-то оживляет их намерено. И лучше бы эти намерения оказались добрыми, ведь пока всё шло по чьему-то чёткому плану.
        Глава 29. Бессердечный
        Утром в доме графа оживлённо завтракали принесёнными Руди свежеиспечёнными булочками, а Бел, как и обещал, рассказывал мальчику о своих странствиях.
        - И вас схватили и связали?! - Глаза мальчика горели, а рот был так широко открыт, что кусочки булочек вываливались из него непрожёванными.
        - Ну, предположим, связывать меня не было необходимости. Я ведь даже плавать не умею, чтобы суметь сбежать, - скромничал граф, но восхищение мальчика это не убавляло.
        - Здесь всегда так шумно? - спросила Нереида. Она сидела у окна и не отводила взгляда от пёстрой улочки, по которой оживлённо ходили люди. Большинство из них были в королевском жёлтом обмундировании, они то и дело стучались в дома и коротко о чём-то объяснялись с ещё сонными хозяевами.
        Граф вздохнул и мягко потрепал Руди по голове:
        - Прошёл слух о готовящейся войне. Боюсь, это самое что ни на есть тому подтверждение.
        - И к нам приходили! - заявил Руди. - Только в нашем доме нет мужчин. Только мама, бабушка и я.
        В дверь постучали. Настойчиво и громко. Сидевшие за столом содрогнулись и тревожно переглянулись.
        Бел подошёл к двери, а остальные остались украдкой наблюдать из кухни.
        - Приветствуем! Граф Бельельё? - В проёме вырос крепкий мужчина в жёлтой форме и лоснящихся на солнце чёрных сапогах. Позади него стояли два высоких юнца, судя по всему, они занимали должность пониже.
        - Собственной персоной. А в чём, собственно, дело?
        - Вы должны быть доставлены во дворец в кротчайшие сроки по приказу правителя! - отчеканил главный.
        Руди резко выбежал в прихожую и вцепился в графа, словно защищая его от нежданных визитёров:
        - Нет! Вы всё врёте! Будет война - значит, будут убивать! Я не хочу, чтобы графа убили, как моего папу! - Руди мужественно сдерживал слёзы, которые, вообще-то, в его возрасте были вполне позволительны.
        Граф ласково погладил мальчика по голове:
        - Не бойся, я писатель, а не вояка. Пожалуйста, продолжай завтрак.
        Руди бросил на солдат призирающий взгляд и вернулся на кухню, где притаились Нобили, Нереида и Ёин.
        - Что же правителю от меня потребовалось?
        - Не могу знать. Полагаю, дело касается вашей специализации.
        - Что ж… Мой долг записывать историю для потомков. Когда я должен прибыть?
        - Боюсь, прямо сейчас. - В жёлтом мундире махнул рукой и двое за его спиной двинулись к графу, чтобы добровольно-принудительно сопроводить его во дворец.
        Увидев беспредел, Ёин почти выскочил из укрытия, чтобы помочь графу. Но его остановили друзья. Да и сам Бел сделал за спиной знак рукой, чтобы ребята не вмешивались.
        - Руди, будь другом, присмотри за моим домом. Я вернусь, как только смогу. - Мальчик одобрительно шмыгнул носом, из-за двери кухни.
        Граф надел камзол, перекинул сумку через плечо и, прежде чем пойти за солдатами, сказал, явно обращаясь теперь не только к Руди:
        - Будь как дома и оставайся здесь сколько потребуется.
        Как только входная дверь захлопнулась, ребята оживились:
        - Вы это слышали? Эту войну задумал мой отец! Что нам теперь делать?
        - Снять проклятие до того, как она развяжется, - рассудительно произнёс Нобили.
        - Но как? Мы даже не знаем, где Ива! - всплеснул руками Ёин.
        - Мы отыщем её. Но нам придётся разделиться. Я отправлюсь на поиски замка Тенеброна, а ты и Нереида отправляйтесь во дворец к правителю. Нужно убедить Горольда притормозить с войной.
        - Почему я должна идти с Ёином? Я сама могу отыскать Иву, - возразила Нереида.
        - Нет, - помрачнел Нобили. - У меня старые счёты с лордом Тенеброном. Больше он не будет мешать нам.
        Нереида захотела переспросить, что Нобили имеет в виду, но Ёин мягко положил ей руку на плечо и покачал головой. «Не стоит».
        Пока ребята спорили, Руди хозяйственно убирал со стола, даже не пытаясь вникнуть в суть разговора.
        - Так вы не останетесь до возвращения графа? - спросил он.
        - Нет, приятель. Нам нужно сделать что-то очень важное. Но ты ведь здесь справишься? - склонился над мальчиком Ёин.
        - Само собой, - гордо ответил тот.
        После недолгих сборов друзья были готовы вновь отправиться в путь.
        - Нобили, возьми моё ожерелье. Когда отыщешь Иву, попроси его воссоединится с серьгой - тогда вы перенесётесь к нам с Ёином.
        Юноша бережно спрятал ожерелье за пазуху, и друзья разошлись в разные стороны: Ёин и Нереида направились к центру, во дворец Горольда, а Нобили в сторону окраины, чтобы выйти на холмы, к замку Тенеброна.
        ***
        В это время сам Тенеброн прибыл ко дворцу Горольда. Слуги носились по делу и без, норовя сбить друг друга с ног, чиновники и министры, перекрикивая друг друга, собирали какие-то совещания. Посреди такого бедлама расхаживал совершенно довольный советник Чум, словно Земли готовились к празднику, а не к войне.
        - Лорд Тенеброн! Рад снова видеть вас! - наиграно улыбнулся Чум.
        - Не сомневаюсь… Мне нужен Горольд. Срочно.
        - Увы, в данный момент у него важное совещание с генералом Тумом. Этот надоедливый старик считает, что знает о искусстве войны всё, и нескоро отпустит правителя.
        - Я не отниму много времени.
        - К чему такая спешка? Я займу вас. Расскажите лучше о ваших путешествиях!
        - Неужели главному советнику кроме пустой болтовни нечем себя занять в такое время? - на губах Тене заиграла злая улыбка.
        - Вечно юн и дерзок - такой наш Тене! - криво усмехнулся Чум. - Тогда, быть может, вам захочется скоротать время в компании прекрасной леди Мариэ? Она пьёт чай в саду.
        Нельзя сказать, что компания Мариэ была Тене приятной, но это всё же лучше, чем трепаться с этим болваном Чумом.
        - Правда ли, что Болота так отвратительны, как о них говорят? - Леди сделала маленький глоток малинового чая.
        - Они так же отвратительны, как вы прекрасны, - сухо ответил Тене, не отводя глаз от прелестных кустов алых роз.
        - Буду считать это комплиментом. - Девушка махнула изящной ручкой и слуги покорно скрылись из виду. - Тене… Я просила дядю отдать меня тебе в жёны…
        - Тебя тоже совершенно не волнует судьба Фатуны в разгар угрозы войны? - Лорд сорвал бутон розы и, вдоволь насладившись ароматом, смял его в руке.
        - А что от меня зависит? Я могу лишь покорно ждать свою судьбу. Любую женщину в первую очередь волнуют дела сердечные. В этом наше счастье.
        - Нет, не любую, - задумчиво протянул Тене.
        - Это не важно! Всё не важно! Мы уедем так далеко, что до войны нам не будет никакого дела! - Девушка повисла на шее Тене так, что столик с чаем и сладостями повалился, а сам Тене едва не упал со стула.
        - Не позорься, Мариэ. Ты аристократка и не должна вести себя, как дешёвая женщина.
        Девушка огрела лорда звонкой пощёчиной и громко зарыдала.
        - Я отдаю тебе всю себя! Тело, душу, сердце! А ты называешь меня дешёвой женщиной?! Я умираю, а тебе всё равно? Бездушный! Бессердечный! Чем я заслужила такое наказание, полюбить тебя?
        Несчастная металась между гневом и слезами. В то время как Тене был отстранённым и холодным.
        - Мариэ, я делаю большой подарок, отвергая твои чувства. Моё проклятие не позволит сделать тебя счастливой. Будь благоразумной, моя прекрасная леди, забудь обо мне. И благодарю за чай. Но мне пора.
        - Подожди, Тенеброн! - девушка не оставляла попыток растопить сердце лорда. - Мой дядя отчаянно боится тебя. Боится, что королевская семья отнимет его власть. Но я на твоей стороне! Наш наследник продолжит династию! Ты будешь королём, мой Тене! Никакое проклятие не помешает нашему счастью!
        Леди рухнула без сил на землю. Тене нехотя вернулся и усадил Мариэ на край фиолетового фонтана.
        - Я не собираюсь возрождать эту убогую династию. Я буду последним потомком королевской семьи. Династия умрёт на мне. Если… умрёт.
        - Значит, это правда, - понуро произнесла Мариэ. - А я не верила дяде…
        - Мне очень жаль. - На прощание Тене сорвал ещё один бутон розы и небрежно вставил его в пышную причёску леди. После чего покинул девушку.
        - И вовсе тебе не жаль, - Мариэ проронила несколько горьких слёз. А потом встряхнула несколько раз головой и зажмурилась: ей показалось, что тень Тенеброна ещё какое-то время находилась в саду и с сочувствием и пониманием смотрела на неё…
        Глава 30. Заблудшие
        Пересечь холмы по единственной тропинке было несложно, но как только стали появляться первые домики и фермерские угодья, Ива поняла, что не помнит дорогу к дворцу Горольда. Поэтому она просто решила ехать на людской гул. «Чем он громче, тем ближе центр города». И совсем скоро редкие домики начали сменяться богатыми разноцветными домами, а тропа превращаться в широкую мощеную дорогу.
        На улицах люди что-то оживлённо обсуждали, туда-сюда сновали солдаты в жёлтых мундирах, матери загоняли детей в дома. Ива накинула капюшон так, чтобы он скрывал лицо. «Вдруг на меня где-то есть ориентировка?»
        Ещё через какое-то время улочки стали петлять, то сужаясь, то расширяясь снова. Ива то оказывалась на широкой площади, то плутала в узких переулках, пока совершенно точно не заблудилась, оказавшись в весьма странном квартале. Каждый из домов в том квартале был раскрашен ярче другого, но казались они при этом ненастоящими, словно возведённые в качестве декораций. Тропинки к домам поросли травой, а окна были густо закрашены белой краской. Людской гул стих, по улочкам больше никто не гулял, и в такой тишине собственное сердцебиение казалось невыносимо громким.
        Девушка остановила лошадь и аккуратно спустилась на землю, решив, что намного лучше спросить у кого-нибудь дорогу, чем пытаться добраться наугад и заблудиться ещё сильнее.
        Хорошенько оглядевшись, она заметила старика, сидевшего на скамье перед домом. К нему-то она и направилась. Но, подойдя ближе, к удивлению, осознала, что перед ней вовсе не старик, а тряпичная кукла в человеческой одежде. Лёгкий холодок пробежал по спине. Девушка в спешке отошла от того дома и попыталась разглядеть хоть одного живого человека.
        Так никого не увидев, Ива решила постучаться в один из домиков. Дверь с неприятным скрипом распахнулась, едва Ива только коснулась её. Она просунула голову в проём и спросила:
        - Есть тут кто?
        - Кто? Кто? Кто… - ответило глухое эхо.
        Внутри было темно, лучи солнца пробирались в дом только сквозь худую крышу. Казалось, кроме темноты и дыр на крыше там больше ничего и не было. Однако в самом тёмном углу стояло кресло, в котором Ива отчётливо разглядела человеческий силуэт. Но стоило ей подойти ближе, как она поняла, что это очередная кукла, теперь уже наряженная, как женщина.
        Ива, охваченная лёгкой жутью, тотчас выскочила на улицу. Она была готова поклясться, что весь этот странный квартал населён лишь безмолвными куклами.
        На улице Ива заметила ещё один женский силуэт. Но на сей раз он двигался. Ива в ужасе замерла. Куклы всегда казались ей зловещими.
        - Простите, я вас, кажется, напугала? - спросила у неё женщина совершено печального вида.
        Ива опасливо покосилась, но, убедившись, что перед ней возникла настоящая женщина, а не ходячая тряпичная кукла, облегчённо выдохнула:
        - Если честно, то немного.
        - Вы, наверное, пришли с кем-то попрощаться, извините меня.
        - Я просто заблудилась. А что это за место?
        Женщина одёрнула подол платья и посмотрела на Иву с жгучей тоской:
        - Это место скорби. Мемориал. Несколько лет назад здесь случился пожар. Ужасная трагедия - дотла выгорел целый квартал. Тогда скорбящие родственники возвели эти сараи и соорудили кукол, чтобы попрощаться с близкими. Многие куклы так и остались здесь. А некоторые всё ещё ждут своих родственников.
        Ива передёрнулась. Место нагоняло одновременно печаль и ужас.
        - И вы пришли проститься с кем-то? - спросила Ива.
        Женщина сделалась ещё печальнее:
        - Мои дети… Детки… Я лишь отошла в лавку за молоком. Когда вернулась, дом полыхал. Я не раздумывая кинулась внутрь. Одна балка повалилась, и я никак не могла добраться до них. Не помню, что было дальше. Наверное, меня вытащили соседи. День за днём я брожу здесь, но не могу набраться мужества зайти к ним и попрощаться.
        Ива с трудом проглотила давящий комок в горле.
        - Почему вы не сделаете этого?
        - Я боюсь. А вдруг они не простят меня?
        - Но вдруг они ждут вас всё это время? - Ива мягко коснулась рук несчастной женщины. - Давайте я вас провожу. Где этот дом?
        То оказался зелёный ветхий на вид сарай. Перед дверью, в поросшей траве лежало множество детских игрушек.
        Женщина отпустила руку Ивы, поджала губы и смахнула слёзы.
        - Они так долго ждали…
        - Идите к ним, - улыбнулась Ива.
        Женщина благодарно кивнула и шагнула за дверь. Иве показалось, что в тот же миг она услышала восторженный детский визг и смех. «Мама! Мама!» Но обдумать это она не успела, ведь ветхое сооружение тотчас вздрогнуло и сложилось, словно карточный домик, подняв до неба густую пыль.
        Нобили держал свой путь к холмам, но после того, как его меч окрасился в красный, он принялся с тревогой прочёсывать опустевшие улочки, разыскивая опасность, о которой предупредил меч.
        Иву он заметил случайно и даже не сразу понял, что это она. Просто увидел, что разрушающееся строение вот-вот придавит ничего не подозревающую девушку. Он в один прыжок добрался до неё и вытянул с пути падающей балки.
        - Там женщина! - прокричала Ива. Она тоже не сразу узнала Нобили.
        Парень и Ива тут же принялись разгребать развалины. И лишь когда никого так и не обнаружили и рухнули на траву, чтобы отдохнуть, узнали друг друга.
        - Ива?!
        - Нобили! Откуда ты здесь?!
        Забыв обо всём, они крепко обнялись и какое-то время молча не отпускали друг друга. Будто их снова разлучат, если они расплетут объятья.
        - Это долгая история. Как ты? Почему ты не с Тенеброном?
        - Я сбежала от него… Как я рада тебя видеть! А где Ёин и Нереида?
        - Они направились к Горольду. Ива, грядёт война…
        - Я знаю…
        - Нужно спешить! Колье Нереиды перенесёт нас к ним!
        - Подожди, Нобили… Куда же подевалась женщина? Она ведь зашла внутрь…
        - Я не видел здесь никого, кроме тебя, Ива.
        Девушка грустно улыбнулась и оглядела кукольную улочку. Поднявшийся ветерок скинул с неё капюшон и волосы растрепались.
        - Ну конечно… Они наконец встретились. Здесь случился страшный пожар. А каждая кукла - это погибший в нем человек.
        - Да, - кивнул Нобили. - Это местный обычай. Люди делают куклы, чтобы душа умершего вселилась в неё, если с ним не успели попрощаться.
        Ива ещё раз обернулась на развалины сарая.
        - Всё это время он стоял только для того, чтобы дух мамы воссоединился с детьми, а потом сразу же разрушился.
        Нобили взял Иву за руку:
        - Значит, за них можно больше не беспокоиться. А теперь идём, нам нужно воссоединиться с остальными.
        - Да… Нобили, как думаешь, куда деваются воспоминания людей после их смерти?
        Парень пожал плечами, изумлённо вглядываясь в Иву:
        - Не знаю. Наверное, умирают следом.
        - Нет, - покачала головой девушка. - Они разливаются по свету и превращаются в сны.
        Глава 31. Напарники
        - Простите, мой друг сегодня немного не в себе… - Нереида виновато улыбнулась и помогла встать на ноги пожилому мужчине. Ёин сбил его с ног, засмотревшись по сторонам.
        Мужчина отряхнулся и мило поблагодарил девушку. Когда он ушёл, она оттянула ухо Ёину и тихо, но настойчиво проговорила:
        - Это уже третий. Может, хватит витать в облаках? Ты привлекаешь к нам внимание. Напомнить тебе, что мы незаконно находимся на Землях?
        - Прости, - парень потёр горящее ухо. - Я никогда не видел ничего подобного, ни разу не покидал Болота, понимаешь?
        - Тсс… совсем идиот? Не знаешь, что у стен есть уши? Ты большой ребёнок, Ёин!
        - Тогда ты молодая старушка! - хихикнул он и влетел головой в вывеску с бубликами, которая оказалась слишком низкой для него.
        - А вот на это я бы посмотрела ещё раз! - рассмеялась Нереида.
        Ёин обиженно потёр новую шишку, и они двинулись дальше, держа путь ко дворцу Горольда.
        Вдруг их внимание привлекла странная ругань, что доносилась из ближайшего переулка.
        - Пустите! Подонки! Трусы! - кричал кто-то молодой и дерзкий.
        - Не дёргайся! - сипло отвечали ему.
        Герои, не сговариваясь, заглянули за угол и увидели следующую картину: у небольшого, по местным меркам, дома скопились несколько солдат в жёлтой униформе во главе с крайне усатым дядькой. Они отчаянно пытались вытащить из дома какого-то юношу, который в свою очередь отчаянно держался за косяк и выходить к солдатам не хотел. Но молодой голос принадлежал не ему, а рыжему парню помладше, что мешался под ногами у солдат, словно надоедливая муха.
        - Последний раз говорю, отойди, малец! - Усатый дядька схватил паренька за шиворот и пинком отправил подальше.
        Но тот, словно борзый щенок, вцепился зубами в ногу главного.
        - Паршивец! Тюрьма по тебе плачет! - завопил усач, когда его помощники оттащили парня от его ноги.
        Один из солдат собрался огреть мальчика палкой, но вмешался Ёин и остановил его замах:
        - Чего это вы к детям цепляетесь?
        Рыжий паренёк выплюнул кусок жёлтых штанов усача и сказал:
        - Эти, так называемые, солдаты хотят забрать Уюга на свою войну!
        - Он слуга и должен воевать по приказу, а не по желанию! - цыкнул на него усач.
        - Сам ты слуга! - возразил парень. - Его старуха Куриха приютила и воспитала, а ещё у него сестра слепая. Если вы его заберёте, кто о них позаботится?! - он высунул язык и передразнил солдат.
        Выслушав это, Ёин спокойно произнёс, обращаясь к солдатам:
        - Ну и на кой вам этот юноша? Поищите другого, видите же, он здесь нужен.
        Парень в дверях скромно опустил глаза и вжался в стену.
        - Тебя никто не спрашивает! Иди отсюда по добру! - пригрозил усач и снова натравил своих подчинённых на Уюна.
        Но тут прибыла «тяжёлая артиллерия»: в дверях показалась сухая старушка и с криками: «Пошли вон, проклятые! Я вам покажу, как чужих внуков похищать!» огрела одного из солдат скалкой. От удара солдат отправился отдыхать у противоположной стены и рассуждать о своей судьбинушке.
        Усач свистнул и в переулок с главной улицы повернула ещё небольшая компания солдат.
        «Ох, не остаться нам незамеченными», - горько подумала Нереида. До этого она лишь наблюдала в сторонке, но теперь решила вмешаться. Она подбежала к домику и втолкнула внутрь старуху и Уюна.
        - Запритесь! - скомандовала она и схватила Ёина за руку, который уже весело разворачивал свой топор из ткани, готовясь к небольшой драке. - Уходим, иначе всё пропало!
        Ёин решил послушать Нереиду и рванул следом, не забыв прихватить с собой борзого паренька.
        Прибывшие на помощь солдаты не сразу сообразили, что вихрем пробежавшая мимо них троица и есть те, кого им нужно поймать.
        - За ними, идиоты! За ними! - просвистел усач.
        Когда ребята выбежали на главную улочку, люди, находившиеся на ней, прижались к стенам, чтобы не мешать погоне. Поэтому затеряться в толпе у них не вышло. Тогда они решили свернуть в ещё один переулок, но оказались в тупике.
        Зато Ёин без труда смог вскарабкаться на крышу какого-то невысокого здания и подтянуть за собой парня и Нереиду. Как выяснилось, они оказались на торговой улочке: все здания на ней были низкими и с плоскими крышами - удирать по ним было легко. Если бы только вдоль улицы за ними не бежала толпа солдат.
        - Сюда! Сюда! - прокричал мальчик, когда ребята обнаружили, что ряд магазинов закончился.
        Он спрыгнул на небольшой балкон и взобрался на угловой дом с треугольной крышей. Нереида и Ёин проследовали за ним. Солдаты тоже не отставали.
        - Вот пристали! - пыхтел Ёин.
        - Что из фразы «Нельзя привлекать к себе внимание» тебе не понятно? - в ответ пропыхтела девушка.
        - Я не смог закрыть глаза на несправедливость!
        - Ты прав. Прав, Ёин…
        Добежав до очередного края, их спутник сказал, чтобы они бежали дальше, пока не окажутся на площади с торговыми палатками, где и смогут спрятаться. А сам скатился вниз по крыше, словно по горке, и спрыгнул в чей-то дворик.
        - Стой, как тебя зовут? - окликнула вслед Нереида.
        - Агун! - прокричал мальчик и скрылся из виду.
        - Ну ты видела! - восторженно произнёс Ёин.
        - Значит, он знает, куда бежит. А нам нужно дальше, не отставай.
        Нереида и Ёин добежали до конца квартала и выяснили, что солдаты, просчитав их план, ожидали их у края крыши, поднимаясь наверх, словно дюжина жёлтых паучков. Позади их тоже нагоняли. Они оказались в засаде.
        Тогда ребята спрыгнули в чей-то балкон, но оказалось, что и там их уже ожидали.
        - Нам нельзя с ними драться! - предупредила Нереида. - Но что же делать? Мы в ловушке.
        Глаза Ёина хитро сверкнули. Он выдернул один край натянутой бельевой верёвки и обхватил Нереиду за талию. Девушка не успела и пискнуть, как Ёин встал на перила балкона, и они полетели вниз.
        Приземляясь, они сбили с ног добрую часть солдат, но какой-то умник содрал ткань с торговой палатки и набросил её на ребят. Сверху на них набросились остальные.
        - Вот вы и добегались, - радостно потёр ладони запыхавшийся усач.
        Когда ребята смогли просунуть головы наружу, увидели, что какой-то дылда тащит за шкирку брыкающегося Агуна.
        - Доволен, паршивец, каких дел натворил? - Усач склонился над мальчиком, но тот, будучи не из робкого десятка, наступил на ногу дылде, плюнул в глаз усачу и, проползя у него между ног, лихо удрал дальше.
        - Бежать за ним? - растеряно спросил дылда.
        - Нет, - устало отмахнулся усач, - это Агун, он на обучении во дворце, я до него всё равно доберусь. А эту парочку в тюрьму!
        - И сейчас не драться прикажешь? - шепнул Ёин Нереиде.
        Кто-то шустрый уже начал их связывать и заметил меч Нереиды и топор Ёина, замотанные в тряпки.
        - Командир! У них оружие Вод!
        - Так вы шпионы Симы! - свирепо проговорил усатый, осмотрев их оружие. - Что вы здесь разнюхиваете?
        Ёин чертыхнулся и разом испортил все старания связывающего их солдата.
        - Ну, теперь-то у нас точно нет выбора… - медленно протянул он, вставая.
        - Мы действительно прибыли из Вод, - опередила его Нереида. - Мы находились там по важному заданию. У нас срочное сообщение для правителя Горольда, он нас весь день ждёт, а вы посмели нам мешать!
        Усы командира задёргались, он недоверчиво сузил глаза:
        - И я должен вам поверить?
        - У вас нет выбора, - пожала плечами Нереида. - Если будете препятствовать воле правителя, вас, наверное, казнят…
        Раздалось недовольное перешёптывание солдат.
        - Ладно, - протянул усач. - Но мы сами сопроводим вас до дворца. И если вы меня обманули, не сносить вам головы!
        - Как пожелаете… - равнодушно бросила Нереида.
        И вот уже ребята превратились из преследуемых нарушителей в важных персон, которых сопровождал картеж из солдат.
        - Ну что ж… Так или иначе, но мы всё же идём во дворец. Хоть и под конвоем, - вздохнула Нереида.
        Ёину же нравилось ощущать себя важной персоной. Он деловито шагал по улице под удивлённые взгляды прохожих и хитрюще улыбался.
        - Когда всё закончится, я, пожалуй, на тебе женюсь, - вдруг ляпнул он. - Из нас получилась отличная команда. Хоть ты меня и бесишь.
        Нереида шутливо щёлкнула Ёина по уху:
        - Кто же тебе позволит, дубина…
        Глава 32. Переполох во дворце
        Оказалось, что дворец находился уже совсем рядом. И вот вскоре перед Ёином и Нереидой распахнули высоченные ворота. Пока Ёин вертел головой, Нереида гадала, как бы правильнее сформулировать своё обращение к правителю и по возможности избавиться от солдат. Ещё через некоторое время они преодолели несчётное количество ступеней и оказались внутри дворца.
        - Это что такое? Ещё добровольцы? - спросил бородатый дядька, к которому усач обращался «начальник караула».
        - Никак нет! Некто, кто был на секретном задании в Водах!
        Начальник хмуро осмотрел ребят.
        - Знать не знаю ни о чём таком, - протянул он.
        - Вам по статусу не положено, - деловито вздёрнула нос Нереида и пошла дальше.
        - А ну стоять! - хором окрикнули бородач и усач.
        - Мы будем говорить только с правителем! - так же деловито фыркнул Ёин.
        Усач подозвал к себе мальчишку-лакея и что-то шепнул ему на ухо. Нереида испугалась, что, если он доложит Горольду про них, а тот скажет, что и сам ничего не слышал про секретную миссию в Водах, у них могут случиться большие проблемы. Она стала пробираться сквозь солдат ещё отчаяннее, желая опередить лакея.
        - Да подождите же! Сначала нужно получить разрешение, чтобы Горольд принял вас! - выкрикнул усач, поражаясь невежественности шпионов.
        Вскоре из-за шума в коридоре собралось столько любопытных зевак, что стало душно. К счастью, прошло немного времени, прежде чем другой разодетый лакей распахнул двери, выкрикнув: «Правитель Горольд ожидает с докладом!»
        Нереида и Ёин изумлённо переглянулись и, решив, что удача на их стороне, пошли вслед за лакеем. Но вдруг случилось непредвиденное: Нереида застыла на месте и вцепилась в ухо с серёжкой.
        - Ты чего?
        - Горячо… - простонала девушка.
        И вот уже откуда ни возьмись сверху на них упали Ива и Нобили. Рядом, чудом никого не придавив, свалился перепуганный конь.
        - Надо будет ещё как-нибудь порепетировать такие перемещения, - как ни в чём не бывало сказал Нобили, поднимаясь на ноги.
        Солдаты на время застыли от удивления, выкатив глаза. Но потом кто-то из них рявкнул: «Это колдуны! Колдуны!» - и все оживились.
        - Схватить колдунов! - подхватил усач.
        И недоумение солдат сначала превратилось в панику, а потом и агрессию. Конь от такого переполоха встал на дыбы и, не дожидаясь пока ему откроют, вышиб двери и помчался куда-то вниз.
        - Что здесь происходит? Мы во дворце? - озадачился Нобили.
        - Что-что… Удираем от разъярённой толпы! - выкрикнул Ёин и потянул друзей за собой туда, где только что скрылся лакей. На радостные приветствия времени, конечно же, не осталось.
        Ребята убегали по лестницам, коридорам и залам, снося всё и вся на своём пути. Они совершенно упустили из вида лакея и теперь заглядывали во все двери, разыскивая Горольда.
        Наконец им повезло. За очередными резными дверями скрывался большой зал с высокими потолками, украшенный цветастыми гобеленами. В центре красовался массивный трон, а на нём и сам Горольд.
        Ребята ввалились туда так резко, что свалили с ног двух стражей у дверей. Толпа солдат тоже рванула в зал, но то и дело кучками застревала в дверном проёме.
        Горольд, выпучившись, смотрел на происходящее. Рядом стояла бледная фигура лорда Тенеброна. Судя по всему, их отвлекли от важного разговора. И в отличие от Горольда, Тенеброна нелепый переполох позабавил. Впрочем, ровно до того момента, пока он не увидел в толпе ворвавшихся людей Иву. Тогда его глаза налились злостью. Она ослушалась его!
        Ива знала, что во дворце обязательно столкнётся с Тенеброном. И ей было чуточку страшно, но нисколько не стыдно за то, что не послушалась Тене и не стала отсиживаться в его замке.
        Наконец Горольд подскочил на троне и заверещал:
        - Что здесь, в конце концов, происходит?! - Все резко застыли. - Я вас спрашиваю, кто вы такие и как посмели ворваться сюда так бесцеремонно?!
        Усач было отряхнулся и со всей учтивостью принялся рассказывать о своём героическом преследование нарушителей. Но из толпы вперёд вышла Ива, а Тене от злости стал почти белым. Она не была уверена, что знает, как общаться с правителями, но на всякий случай поклонилась:
        - Простите, из-за нас и правда случился небольшой переполох. Но на это есть серьёзные причины. Вы должны выслушать нас!
        Набежала дворцовая стража, откуда-то появился Чум. Все они пытались схватить Иву и её друзей, но Горольд заинтересовался словами Ивы и велел не мешать.
        - Мы знаем, как остановить войну!
        - Неужели? - хитро улыбнулся Чум. - Интересно послушать.
        - Нужно снять проклятье с Фатуны!
        Чум и Горольд хором загоготали, а следом и усач, и вообще все солдаты и стражники, хотя большая часть из них наверняка не понимала, о чём идёт речь.
        - Но это правда! - разозлился Нобили. - Помогите нам отыскать кровь ведьмы и после воссоединения Фатуны никому не придётся сражаться.
        Горольд слегка растерялся, а вот Чум расхохотался пуще прежнего:
        - И вы, конечно, предоставите нам Духа Судьбы?
        Все напряжённо замерли. Тене сурово посмотрел на Иву, словно умоляя не делать глупостей. Она еле заметно кивнула ему, мол, другого выхода нет, и сделала шаг вперёд.
        - Я! Я Дух Судьбы! И я проращу цветок Виенты в Болотах. Только отложите войну! Это принесёт много горя и заберет ни в чём не повинные жизни! Если война начнётся - черноту будет не остановить, Фатуна будет окончательно разрушена!
        Никто в зале не шелохнулся. Но Горольд, кажется, из всего сказанного услышал только одно:
        - Так ты Дух Судьбы? - дрожащим голосом спросил он. - Благословлённая Фатуной?! Где же ты была, когда тебя все искали?
        Но Чум, испугавшись прямоты незнакомки, не дал ей ответить. Он свистнул и завопил, брызжа слюнями:
        - Вы слышали? Это Дух Судьбы! Схватить девчонку!
        И тут же многочисленные стражи, солдаты и слуги кинулись к Иве. Но путь им перегородили её друзья, оголив свои мечи и топор.
        - Прекратите держаться за власть! На кону жизни людей, неужели вы допустите напрасные смерти?! Очнитесь, пришла новая эра! - Ива не оставляла попыток достучаться до Горольда. Но тот лишь растеряно поджал ноги, словно по полу ползали мыши.
        Усач схватил Иву за волосы и поволок подальше от помощи друзей. Но кто-то поднял его за грудки и отшвырнул в сторону.
        - Ты не тронешь эту девушку! Никто из вас не тронет! - заявил Тене, раскидывая стражу.
        Чум суматошно подбежал к правителю: «Я же говорил! Говорил, что Тене спутается с Духом Судьбы! Он предатель! Предатель!»
        Тенеброн поднял Иву и направился к окну. Осознав, что он задумал, Ива стала сопротивляться.
        - Нет, Тене! На этот раз просто сбежать не получится!
        Она вырвалась от него и снова побежала к Горольду.
        - Дура! Разве я не говорил тебе не высовываться?
        Он завёл её за спину, а сам принялся отбиваться от солдат.
        Неизвестно, сколько бы всё это продолжалось, если бы в зал не ворвались несколько взволнованных людей:
        - Ваше высочество! Генерал Тум сообщает, что армия Вод под руководством Симы ворвалась в город и скоро будет здесь!
        От таких новостей все тут же забыли про Духа Судьбы и почти все солдаты убежали под чьим-то командованием оборонять дворец.
        Горольд от страха вжался в трон.
        - Как же так? Как же так, Чум? Так быстро? Они даже официально не объявили войну… Это неправильно, это нечестно…
        - Успокойтесь, мой правитель, - невозмутимо сказал Чум. - Скоро всё закончится.
        Тене крепко сжал Ивину руку и потянул за собой. «Уходим». Но та осталась стоять на месте. Но только потому, что за другую руку её держал Нобили.
        - Я долго ждал встречи с тобой, лорд… - Нобили крепче сжал меч, который давно сменил свой цвет на кроваво-красный.
        Тене смерил его взглядом и, мрачно усмехнувшись, выставил перед собой меч.
        - Нет! - Ива выдернула руки и встала между ними. - Как вы смеете? Сейчас не время для старых разборок, мы должны держаться вместе!
        Ёин и Нереида напряжённо уставились на них. Нобили сжал челюсти, жажда этой мести подпитывала его, давала силы. Он может подождать ещё немного. Но способен ли он объединиться с врагом?
        - Ива права, - вдруг сказал Тене, убрав меч в ножны. - Сейчас не до мелких стычек.
        Он снова схватил Иву за руку, и они выбежали из зала. Ёин и Нереида растеряно переглянулись и тоже покинули зал.
        Нобили часто и сбивчиво дышал. «Ещё не конец. Это ещё не конец», - повторял он про себя.
        Он смахнул скупую слезу и помчался вслед за друзьями.
        Глава 33. Срывая маски
        Вскоре Тене, Ива и остальные выбежали на площадь перед дворцом. Казалось, ещё утром это было совершенно другое место. Теперь от ясного денька остались лишь воспоминания. Завывал страшный ветер, готовый сбить с ног любого зеваку. А над головой было зелёное небо. Именно зелёное. Тёмное, зловещее. Совсем как в тот день, когда Ива попала под машину.
        Солдаты выстраивались в стройные шеренги. Люди в панике бежали в дома и захлопывали ставни.
        - Что теперь? - взволнованно спросила Нереида.
        Все переглянулись и уставились на Нобили как на негласного лидера. Но говорить внезапно начал Тенеброн:
        - Войну нам не становить. Не стоило и пытаться. Сейчас здесь слишком опасно, отправляйтесь в Болота.
        - А как же ты? - Ива всё ещё держала его за руку.
        Нобили одёрнул Иву и их с Тенеброном руки расплелись.
        - Вы слышали его? Уходим! - Ёин и Нереида кивнули. Ива, замявшись, всё ещё стояла между Тене и Нобили. - Ива, я видел его сущность, забудь о нём. Уходим…
        - Дух Судьбы с вами не пойдёт, - твёрдо заявил Тене, положив руки на плечи Ивы.
        - Отпусти её! - рявкнул Нобили, вновь обнажив меч.
        Тене зло улыбнулся, в Нобили он видел лишь того двенадцатилетнего напуганного мальчишку, что тайком пробрался с отцом на Земли.
        - Что скажешь, Ива? - Тене наклонился к её уху. - Я ведь обещал отправить тебя домой.
        Домой…
        Ива резко развернулась и оттолкнула Тенеброна:
        - Я не отправлюсь домой, пока не увижу цветущую Фатуну! И вам двоим или придётся забыть про разногласия и следовать за мной, или…
        Ива резко замолкла на полуслове, как зачарованная уставившись на горизонт: в облаках густой пыли неторопливыми, сплочёнными колонами к площади подходила армия Вод.
        Уже через мгновение начались первые столкновения. На вымощенную городскую площадь упали первые капли крови…
        - Смотри, Горольд! Смотрите, жители Земель! Смотрите, как мы завоёвываем вас! - ораторствовал Сима.
        Тенеброн махнул рукой в сторону какого-то переулка. Ива с друзьями и несколько простых горожан, волей случая оказавшихся на площади, рванули туда.
        Между тем Сима продолжал наступать, подбираясь к дворцу.
        - Горольд, твои солдаты на границе просто трусливо убежали! Ты жалок, жалок! Так выйди сюда и склони голову перед новым правителем Фатуны!
        Вся площадь была занята сражениями. Кое-где полыхали дома, город наполнялся едким дымом.
        На глазах Ивы один из воинов хладнокровно пронзил юного солдата насквозь. На её лицо упали брызги ещё горячей крови. Она вжалась в стену, с ужасом понимая, что уже ничего не исправить.
        Вокруг было слишком много людей. Тене отбивался от противников. Нобили пытался не подпускать никого к Иве. Нереида и Ёин работали в команде. В ушах звенели женские крики и детский плач. И кругом кровь. Красная, красная, красная…
        Вдруг воздух стал вязким. Движения людей вокруг замедлились. Ива почувствовала, что ей тяжело дышать и с ещё большим ужасом поняла, что эти ощущения ей знакомы. Словно в подтверждение этому, на город стал опускаться зелёный жгучий туман, пугая и парализуя толпу.
        Ива упала на колени и, осмотревшись, поняла, что сражениями больше никто не занимается. Все с паникой в глазах пытаются пошевелить хоть пальцем или безуспешно хватают ртом воздух.
        Нереида стояла на коленях и пыталась сорвать с шеи невидимые оковы. Нобили и Ёин застыли, как и все. Тене ещё сопротивлялся. Вокруг него образовался сгусток зелёного тумана, он обступал лорда со всех сторон, стараясь поглотить в себя.
        В тот раз этот приступ случился с Ивой по дороге в школу и никто, кроме неё, ничего не заметил. Но сейчас это происходило со всеми.
        Апогеем стал зловещий смех, раскатившийся по небу. Над дворцом пронеслась небольшая вспышка, и упала на балкон Горольда.
        - Приветствую вас, жители Фатуны! Надеюсь, мой маленький подарок понравился вам!
        Вместо вспышки на балконе возникла женщина в развивающихся одеждах. Вокруг неё парила чёрная аура, а волосы свисали зелёной слизью до самой земли. Она так живо смеялась, что, если бы кто-то знал, ни за что бы не поверил, что совсем недавно она была рассыпающейся старухой.
        - Только посмотрите, какие вы все напуганные! Наверное, вам интересно, что здесь происходит? - женщина снова залилась смехом. Удивительным образом её было видно и слышно каждому человеку в городе. - Меня зовут Ирма, и я так {долго} ждала момент, когда смогу вам представиться! Не стоит меня бояться, я - это вы! Я ваша тёмная сущность, ваша чернота. Я зародилась в момент раскола Фатуны, и сначала я была маленькой и слабой. Но я терпеливо ждала! Меня подпитывала людская злоба, обида, страх и ненависть. Ваша жажда войны дала мне недостающие силы! И вот я стою перед вами! Давайте поблагодарим за это… Где же ты, крошка?
        Непонятным образом Ирма смогла увидеть Иву, а затем и сделать так, чтобы все без исключения повернули головы в её сторону. Под немыми и испуганными взглядами людей Ива чувствовала себя актёром на сцене. Это был страшный, безумный спектакль.
        - Представляю вам мою крошку, Дух Судьбы собственной персоной! Благодаря ей наконец пришла в движение старая легенда. Всё завертелось! Ваши вожди принялись слепо хвататься за власть и, о чудо, выбрали самое лучшее время для войны! Как только пролилась первая кровь, я получила недостающие силы! Спасибо вам всем за это!
        Ирма взмахнула рукой и зелёный туман нахлынул с новой силой.
        - Это… - задыхаясь, прошептала Ива. - Это ты… Из-за тебя я здесь… Ведьма от тебя защищала Фатуну! А ты поселилась чернотой в сердце Четвёртой Королевы и убила ведьму!
        - Какая крайне сообразительная девочка, - оскалилась Ирма.
        - Но я узнала, как победить тебя! Ведьма оставила для этого свою кровь!
        Ирма на миг застыла, а потом расхохоталась пуще прежнего:
        - Нет, я всё-таки поспешила с выводами. - Сгустки тумана приняли образ длинных когтистых пальцев и стали водить по подбородку Ивы. - Глупышка, ты, наверное, возомнила себя такой особенной? Ещё бы, стать избранной в чудесном странном мире… Но, девочка моя, ты самая обыкновенная. Ведь это я нашла тебя! Помнишь? Я устала ждать и решила сама оживить старую легенду. Я искала кого-то слабого, кого можно будет легко переправить… Это моя заслуга, что ты стала Духом Судьбы! Вы все прекрасно исполнили свои роли! А что касается ведьминой крови… - Ирма выдержала паузу, хищно улыбаясь. - Глупышка, ты нашла её с самого начала… Разве вас не притягивало друг к другу? Тогда знакомьтесь, Тенеброн - бессмертный сын ведьмы!
        Уши заложило от звона. Все слова смешались и превратились в густую кашу. Сердце колотилось, как загнанная мышь. Ива сделала немыслимые усилия и повернула голову в сторону Тене. Тот выглядел совершенно потерянным. Почти не поддаваясь чарам Ирмы, он всё же замер от услышанного.
        - Не волнуйся, мой мальчик, - ласково протянула Ирма, - я не позволю им пролить твою кровь. Идём со мной, я расскажу тебе всё, что ты о себе ещё не знаешь…
        После её слов зелёный туман опустился на лорда, почти скрыв его с головой.
        - Нет, Тене! Не позволяй ей забрать тебя! Ты должен остаться! Остаться со мной! - отчаянно кричала Ива.
        А Ирма всё не унималась, продолжая зазывать Тенеброна.
        «Как же там было? Как было? - думала Ива, - Перепутав зло с добром, ты его отыщешь… Нечестно! Нечестно! Я никогда не считала его злым! Нечестно…»
        Тене тоже не собирался сдаваться просто так. Он живо выхватил меч и разрубил сгустки тумана. Это немного ослабило чары Ирмы и люди стали пытаться шевелиться. При первой возможности Нереида, Ёин и Нобили присоединились к истреблению тумана. Это ослабило чары ещё сильнее.
        Тогда Ирма придумала другой план: из сгустков тумана стали формироваться зловещие фигуры с множеством рук и острыми когтями. Они мешали всем, кто сопротивлялся колдовству Ирмы.
        Тене что-то кричал, пытаясь прорваться к Иве, но его к ней не подпускали зловещие фигуры из тумана. Союза Духа Судьбы и Тенеброна - сына ведьмы - больше всего боялась Ирма. Из раза в раз через Чума она воздействовала на Горольда, чтобы тот отстранил лорда от поисков Духа. Но она была права: их притягивало друг к другу, словно таинственное провидение связало их невидимой нерушимой нитью.
        - Ива! Услышь меня! - кричал он. - Послушай! Должна… найти… убей… тогда… вернёшь меня!
        Иве казалось, что она почти уловила смысл его слов, но в такой обстановке совершенно не могла думать. Люди то побеждали монстров из тумана, то вновь становились их заложниками.
        Облако тумана отделило Иву от всех остальных. Он был везде: в ушах, глазах, носу и горле. От нехватки кислорода кружилась голова. Ирма решила раз и навсегда избавиться от угрозы, убив Духа Судьбы. Ива чувствовала холодное и неотвратное дыхание смерти.
        - Ты поняла? Ива, ты всё поняла? - словно из ниоткуда повторял голос Тенеброна. Тёплый, бархатный, родной голос. Он видел мучения Ивы и быстро понял, что Ирма отступит только если разлучит их. Она или заберёт Тенеброна, или убьёт Духа Судьбы. - Сделай это, Ива! И тогда я вернусь! Мой меч будет рядом с тобой! Я тебя…
        Лорд кинул Иве свой меч и позволил туману наконец поглотить его.
        - Нет! Тене!
        Ива протянула руку, но лорд уже растворился, словно никогда его и не было. Тогда она храбро смахнула слёзы и обхватила рукоятку его меча. Чувствуя небывалую силу, она встала на ноги и разрубила пелену колдовского облака.
        - Что ж… - протянула Ирма. - На сегодня достаточно. Но скоро мы увидимся снова. Увидимся в новом мире. Моём мире!
        Затем показалась вспышка и Ирма исчезла с балкона. Туман тоже начал рассеиваться и люди стали приходить в себя.
        Ива закрыла глаза, чувствуя, как сила покидает её тело. Ноги подкосились, и она рухнула на землю. В груди щемило. Она всех подвела. Она ни на что не годится. Права была Нереида, она всего лишь пешка. Она отдала Тенеброна… Вот что он имел в виду, когда говорил, что у Ивы больше шансов окончательно уничтожить Фатуну, чем спасти её. Злая сила отправила её сюда, чтобы она всё разрушила. Ива сжала меч Тене крепче и потерялась между сном и явью.
        Глава 34. Ведомые судьбою
        - Ты же понимаешь, что праздновать победу ещё рано? - Гаурия обеспокоено кружилась у окна, выходящего не главную площадь, в то время как Сима гордо восседал на троне Горольда. - Люди отойдут и начнут восставать против тебя. К тому же эта Ирма… Нужно найти способ избавиться от неё.
        В зал резко вошёл Маркус. Он вальяжно прогуливался по захваченному дворцу и чувствовал себя настоящим принцем. Завоевателем. Покорителем. Руки так и чесались совершить новый «подвиг».
        Следом зашёл один из бывших советников Горольда.
        - Ваше…. Ммм… - замялся он. - Ваше покорительство… Прибывают фермеры. У них тревожные новости: вслед за ухудшением погоды стали вянуть поля с Виентой. Позвольте напомнить, что как правитель Земель вы должны заботиться о благополучии Виенты. Без этих цветов существование Фатуны немыслимо!
        Гаурия бросила на мужа острый взгляд, словно говоря: «Я предупреждала!» Затем в зал вошёл ещё один человек, он завёл незнакомую женщину и швырнул её к ногам Симы.
        - Мы всё осмотрели. Из тех, кто не брошен в темницу, пропал лишь советник Чум. Леди Мариэ заперта в башне. А вот эта, - он презрительно осмотрел немолодую особу с беспокойно бегающими глазами, - говорят, это провидица Горольда.
        Женщина всплеснула руками и бросилась в ноги к Симе:
        - Пощадите! Помилуйте! Я ни в чём не виновата! Я обычная торговка! Это всё Чум, всё он, проклятый! Год назад он нашёл меня, сказал, что я буду жить во дворце и купаться в роскоши. А взамен нужно лишь выдавать Горольду за видения то, что скажет Чум!
        Она умолкла и стала с содроганием ждать вердикт Симы. Тот долго молчал, строго вглядываясь в неё, а потом заливисто расхохотался:
        - Нисколько не сомневался, что этот Чум тот ещё прохвост! Швырните её пока в темницу, разберёмся с ней позже.
        Когда все ушли, Гаурия снова напомнила мужу о необходимости решить проблему с Ирмой и Виентой.
        - Ты можешь что-нибудь увидеть в своих камушках?
        - Ты же знаешь, Сима, что величавые духи приоткрывают мне завесу лишь когда сочтут это нужным.
        Сима ударил кулаком по подлокотнику:
        - От твоего дара нет никакого толку!
        - Может, я смогу вам помочь? - мелодично спросила вошедшая в зал фигуристая женщина с короткими белыми волосами. Не дожидаясь ответа, она продолжила: - Я знала, что настанет час, когда я смогу вернуться. Меня зовут Лаура. - Женщина подошла ближе неторопливой, раскачивающейся походкой, стреляя глазами. - Я была придворной провидицей, пока Горольд год назад не выбросил меня на улицу. Ему, видите ли, не понравилось моё предсказание…
        Сима заинтересовался незнакомкой. Он подался вперед и, обольстительно улыбнувшись, спросил:
        - И что же такого ты ему предсказала, Лаура?
        - Что конец своих дней он встретит в темнице….
        ***
        Всё тело ломило, как при простуде. Ива понимала, что, если болит - значит, она жива. Но просыпаться отчаянно не хотелось. Во сне не было ни времени, ни суматохи. Не было и слёз, разочарования. А значит, только во сне можно было привести мысли в порядок. Хотелось вспомнить, о чём же говорил Тене перед тем, как сдаться Ирме. Теперь Иве было ясно, откуда у него этот безразличный, уже ничего не ждущий от жизни взгляд. Каково жить, когда все вокруг стареют и умирают, а ты только и успеваешь стричь отросшие волосы?
        «Перепутав зло с добром, ты его отыщешь… Нечестно… Я никогда не считала его злым. Все вокруг. Но не я. Поэтому не догадалась? Тебе было так одиноко, правда? Ты поэтому сказал мне, что вспомнил, что когда-то тоже был ребёнком? Как тебя вернуть, мой Тене?»
        Ива спала и не знала, что как только туман рассеялся, Сима, не теряя времени, прорвался во дворец. Горольда незамедлительно бросили в темницу. Его приближённые, опасаясь за себя и своих близких, отреклись от него. Ива ещё не знала, что друзья отправились в Болота, чтобы зализать раны и придумать, что делать дальше. Не знала, как Нереида прокралась во дворец, желая вызволить графа Бельелье. Но он отказался следовать с ними в Болота, потому что твёрдо решил записать историю. По приказу Горольда он уже начал делать угодные ему записи. Сейчас Бел будет писать то, что прикажет Сима, чтобы подпольно запечатлеть подлинную историю. Без прикрас и лжи.
        В нос прорывались знакомые запахи. И голоса были все знакомыми и родными. Ива хмурилась и ворочалась, продолжая сопротивляться пробуждению. Туран поджёг какой-то корень и поднёс его к лицу Ивы. Та тотчас распахнула глаза и зажала нос от невозможной вони. А придя в себя, обнаружила, что вновь проснулась в доме Нобили. В её ногах, словно котёнок, клубком свернулась Мон. Ралия штопала рубаху Нобили. А сам он подбрасывал дрова в печь. Нереида чистила меч в углу. Ёин, вероятно, отправился к своей семье.
        Ива потерла глаза и села на кровати, прикрыв пледом сопящую Мон. Все вздрогнули, словно перестали верить, что Ива ещё когда-нибудь проснётся.
        - Ну и напугала же ты нас! - Нобили подсел рядом. - Больше не убегай от меня в страну снов, ладно? - Хоть он и старался казаться спокойным, голос его дрожал.
        - Нобили, Туран, Нереида… все… - девушка всё ещё плохо ориентировалась. Сколько она спала?
        Туран сунул ей в руки какую-то микстуру и помазал лоб чем-то вонючим и липким. После чего удовлетворенно сел на скамью и пригубил из припрятанной за пазухой дутой бутылочки.
        - Жить будешь, коротышка, - объявил он.
        Все радостно поприветствовали её, но Ива совсем поникла и, уткнув лицо в колени, стала тихо всхлипывать:
        - Простите меня. Вы все считали, что я пришла в ваш мир, чтобы возродить его, но меня привели сюда, чтобы всё разрушить…
        - Ты Дух Судьбы - это всё, что важно, - попытался подбодрить её Нобили.
        - Я была обязана догадаться про Тене, это был мой долг! А теперь я позволила Ирме забрать его, без него ничего не выйдет!
        - Значит, нужно вернуть лорда Тенеброна, - спокойно заявила Нереида.
        - Эта гнусная Ирма всё хорошо спланировала, - согласился Туран. - Но и ты не должна сдаваться так просто. Отыщи отпрыска ведьмы и исполни своё предназначение.
        «И ведомая судьбою, окропи Болота кровью. Путь к рассвету ты отыщешь, коль достойных поведешь…»
        - Тене, он… Он дал мне какое-то напутствие… - Ива схватилась за голову и принялась мучительно вспоминать его слова. Вдруг в ней что-то щёлкнуло. «Когда засыпают души людей, просыпаются души чудовищ». Она задержала дыхание, боясь прогнать эти мысли, а потом резко подскочила: - Туран, скорее расскажите, как можно проклясть кого-то бессмертием?
        Туран выронил бутылочку из рук и взволновано потрепал бороду.
        - Ну… - он задумчиво уставился перед собой. - Это непросто. Формально для этого нужно два человека. Один из них погружается в вечный сон, а другой обретает бессмертие. Но если убить спящего, ко второму вернётся смертность. Поэтому спящего хорошо прячут. Но это всё теория, я не знаю, так ли это.
        - И бессмертные люди почти не спят? - нетерпеливо спросила Ива, в то время как все остальные не понимали, о чем они говорят.
        - Они могут даже не есть, им это ни к чему, - отозвался Туран. - Это тёмная магия, Ива. Я мало об этом знаю.
        Ива прикусила губу и подняла глаза на друзей, которые ждали объяснений.
        - Ведьма сделала свою кровь, своего ребёнка, бессмертным, чтобы даже спустя много-много лет проклятие можно было снять. Всё это время, сам того не зная, Тене ждал Духа Судьбы, ждал меня! Но если для бессмертия нужно два человека, значит, есть кто-то спящий. Он сказал найти его и убить. Тогда он станет смертным и вернётся к нам.
        - Найти спящего будет ещё сложнее, чем кровь ведьмы, - покачала головой Нереида.
        - Нет. Я знаю, где его искать. - Ива на миг замолчала, словно пыталась проверить достоверность собственных слов. - Если сам Тене и все вокруг считали, что он потомок последней Королевы Фатуны, значит, «спящий» - настоящий сын Четвёртой Королевы. Я думаю, он спит где-то в стенах замка Тене! Рита… Рита говорила, что иногда слышит в замке детский плач. Я думаю, когда Тене засыпает - просыпается сын Королевы…
        - Если мы его убьём, Тенеброн вернётся? - ещё раз уточнил Нобили.
        - Он сам так сказал, - кивнула Ива. - И я проращу в Болотах цветок Виенты, политый его кровью…
        Все напряжённо переглянулись. Всё это означало, что им нужно возвращаться на Земли. Вчера Эрмони сообщал, что болота снова ведут себя неспокойно - в любой момент они могут вспыхнуть.
        Когда долина загорится, когда территория Вод превратится в болота, когда на Землях пойдёт снег - уже ничего нельзя будет исправить. Все понимали, что времени мало и медлить нельзя - нужно собираться в путь.
        - Что происходит? - с порога спросил Ёин, заметив суету в хижине.
        - Собираемся в замок лорда, - ответила Нереида. - Я тебе потом всё объясню.
        За суматохой они не сразу услышали, как в хижину кто-то тихо постучал.
        - Кто там? - насторожилась Ралия, когда стук стал настойчивее.
        - Простите за такое позднее время, но у меня срочное дело, - раздалось за дверью.
        Нереида вздрогнула, узнав голос, и распахнула дверь.
        - Что ты тут делаешь?! Шпионишь?!
        На пороге, замотанная в невзрачный платок, стояла Гаурия. Она выглядела изнурённой и держалась за косяк, чтобы не рухнуть в открывшийся проём.
        - Да она еле на ногах стоит! - Ралия подхватила нежданную гостью под локоть, усадила на скамью, и подала душистый горячий чай. Женщина обхватила стакан тонкими обветрившимися руками и поблагодарила хозяйку дома.
        Нереида недоверчиво скрестила на груди руки:
        - Тебя подослал отец? Он захватил Земли, что ему ещё нужно?
        - Ах, Нереида… - вздохнула Гаурия и в чай упали капли слёз. - Ты была права! Я должна была прислушаться к тебе!
        - Теперь это уже не имеет никакого значения, - хмуро ответила Нереида. - И даже не надейся, что я поверю твоим фальшивым слезам.
        Женщина скинула платок, высвободив огненно-красные волосы.
        - Нет-нет, я преодолела этот путь не для того, чтобы просить прощения. Я хочу предупредить вас. Во дворце появилась женщина, истинная провидица Земель. Она надоумила Симу заключить сделку с Ирмой. Та ещё довольно слаба, я это чувствую. Иначе она бы не ушла в тот раз так скоро. Ей нужны ещё негативные эмоции, чтобы подпитаться. И Сима хочет дать их ей взамен на покровительство и власть над Землями. На Землях начали гибнуть поля с Виентой. Люди будут бунтовать против Симы, а он утопит Земли в крови и даст силы Ирме. Глупец… Величавые духи шепчут, что как только их союз состоится, солнце больше не взойдёт…
        - Ей можно доверять? - Ёин подошёл к Нереиде, но спросил так, чтобы слышали все.
        Девушка тяжело вздохнула и опустила голову:
        - К сожалению, мой отец способен на такое. Гаурия гадалка, а не воин. Такое путешествие забрало у неё добрую часть жизни. Я думаю, она говорит правду.
        Гаурия вытерла слёзы. Гордится таким самопожертвованием она не могла, ведь как провидица она должна была это предвидеть.
        - Мы помешаем Симе, - решила Ива. - Мы сплотим людей. Это немного ослабит Ирму, а мы выиграем ещё немного времени, чтобы закончить с кровью ведьмы.
        - Ива, люди напуганы. Это может быть непросто, - сказал Нобили и достал свой меч, словно хотел убедиться, не притаилась ли неподалёку опасность. Меч по-прежнему был золотым.
        - Я знаю… Мне тоже страшно. Но именно это и даёт силы Ирме. Мы должны донести это до людей.
        Никто не осмелился возражать. Ива была права. Она говорила как истинный Дух Судьбы. И пусть её заманили сюда обманом. Пусть она иногда позволяет себе слёзы - разве это признак слабости? Она умеет чувствовать и сопереживать. В этом её сила. Люди пойдут за ней.
        - Тогда не будем терять времени, - воодушевлённо заявил Нобили. - Туран, вы должны выступить перед людьми долины Болот, они имеют права знать, что происходит. Гаурия, вам нужно вернуться во дворец, чтобы кто-то держал нас в курсе дел Симы. Я, Ёин, Ива и Нереида сегодня же отправимся в замок Тенеброна.
        Туран хмуро осмотрел совсем осунувшуюся Гаурию.
        - Нет, её здоровье совсем слабое, обратный путь она может не пережить. Лучше ей пока остаться здесь. Эй, дурная башка, принеси мне кувшин отвара и земляной корень.
        Ёин не стал спорить с дедушкой и быстро побежал по поручению.
        - Не смотри на меня так жалостливо. - Гаурия поймала на себе открытый взгляд Ивы. - Мне не нужно твоё сочувствие.
        На что Ива грустно улыбнулась:
        - Может, вы и заплатили за свой дар здоровьем. Но сердце и гордость у вас настоящей воительницы.
        Гаурия ничего не ответила. Это было сущей правдой.
        Глава 35. Впереди
        Нобили отправился запрягать коней, и Ива пошла с ним, потому что хотела поговорить о чём-то очень важном. Вечер встретил их прохладным, освежающим ветром. До конюшни они шли молча, потому что Ива никак не могла подобрать слова, чтобы рассказать Нобили про свою очередную догадку.
        Иву весьма порадовало, что после путешествия в лес призраков все кони смогли самостоятельно вернуться в долину.
        - Бедолаги, наверное, вам пришлось непросто. - Девушка вытянула руку и попыталась дотронуться до гривы. Конь испуганно дёрнулся. - Неспокойные они…
        - Да. Животные чувствительны к изменениям в погоде, вот и нервничают. Так о чём ты хотела поговорить?
        - Нобили… - Ива сделала паузу. Если она ошиблась, она подарит Нобили ложную надежду. Но промолчать она просто не имеет права. - В замке Тене живёт и работает один мужчина по имени Нарин. Он неразговорчив и у него грустные, но добрые глаза. Он вырезает игрушки из деревянных брусков. Вроде тех, что ты делал для Мон.
        Нобили отошёл от коня, недоумевающе смотря на Иву.
        - Это отец научил меня. В долине у каждого ребёнка были его игрушки.
        Ива закусила щеку и кивнула, но Нобили всё равно не понял, к чему она клонит.
        - Мне кажется… Мне кажется, это твой отец, Нобили.
        Юноша округлил глаза и, не найдя, куда присесть, сел прямо на землю.
        - Это невозможно… - глаза парня заблестели от слёз. - Я видел, как его… Его убили. На моих глазах! С молчаливого одобрения лорда Тенеброна!
        Ива села радом и положила ему руку на плечо:
        - Тене совсем не такой плохой, каким кажется. Он… - Ива почувствовала, как в груди снова защемило. Она скучала по нему. Необъяснимо и очень сильно. - Просто он другой. Не убийца, не монстр, не враг. Тене - другой. Может, он такой же чужой в этом мире, как и я… Он мог принести твоего раненого отца к себе, а Рита могла его вылечить. Что, если Тене на самом деле спас твоего отца, а не погубил?
        Нобили пробила лёгкая дрожь. И он не знал, что сильнее взбудоражило его: разговоры об отце или то, что Ива сказала в одном предложении «Тене» и «спас».
        - Почему? Почему ты думаешь, что это он? Ведь если бы он выжил, разве бы он не вернулся домой? Ко мне.
        Ива поджала колени и обхватила их руками:
        - Он всё время молчит, словно боится о чём-то рассказать. А однажды, услышав твоё имя, он изменился в лице и сказал: «Ты знаешь моего Нобили». Я не знаю, почему он не вернулся, но какая-то причина должна быть. Прости, если я ошибаюсь. Но я должна была сказать. Должна, понимаешь?
        Нобили немного помолчал, напряжённо смотря перед собой. А потом закрыл глаза и тепло улыбнулся.
        - В лесу призраков я встретил Кана. Он сказал, что моего отца нет ни в мире живых, ни в мире мёртвых. Давай пока оставим это между нами? У Мон и мамы сейчас полно переживаний.
        Они обменялись молчаливыми улыбками и, выйдя из конюшни, отправились в хижину, к остальным. Стало совсем темно. Долина наполнялась густым дымом, вырывающимся из труб хижин. Если температура продолжит опускаться, у жителей Болот могут возникнуть трудности с добычей дров. Скот начнёт болеть, а урожай погибать.
        - Всё так странно, да? - заговорила Ива. - Мы снова собираемся в путь. Кажется, что позади уже так много… Но впереди ведь гораздо больше, да? Правда? Там, за тучами, спрятались звёзды. Что нам сулит «Слепая королева»? Хотя какая разница? Какая разница, я говорю… Я только всё думаю над напутствием знахаря Деду. «Перепутав зло с добром, ты его отыщешь» - отыскала. «Приготовься потерять» - потеряла, только успев найти. «Не спеши дитя отнять» - что это означает? Это не даёт мне покоя. Но мы ведь справимся? И Тене, с ним тоже всё будет хорошо, ведь правда?
        Они тихо шли, и Ива всё говорила и говорила. Она была уверена, что, если скажет вслух, что всё будет хорошо - значит, непременно так и будет. Нобили молча шагал рядом. Внутри у него клубилось какое-то чувство счастья. Он забыл его давно, а вот теперь вспомнил.
        - Ты чего? - спросила Ива, когда Нобили внезапно остановился и запрокинул голову к небу.
        Вместо ответа он мягко запустил руки в её непослушные волосы и сорвал свой первый поцелуй. Для Ивы этот поцелуй тоже был первым. Она робко застыла и закрыла глаза.
        Фатуна писала свою грустную историю. Земли зализывали раны и готовились к новым битвам. Болота были готовы вспыхнуть в любой момент. Тёмная сущность Ирмы где-то притаилась, ожидая недостающие силы. И на фоне этого всепоглощающего мрака - невинный, чистый, сияющий поцелуй посреди болот стал символом отваги, мятежного духа, света, что прорубает тьму. Он стал символом вечной юности. Символом нового мира.
        Ива чувствовала тепло Нобили. И ей не хотелось думать, что как только она откроет глаза, больше не сможет смотреть на него как раньше. Что-то поменялось. Они стали взрослее. И уж совсем точно ей не хотелось думать о том, что ей придётся признаться Нобили, что её сердце тоскует о другом.
        ***
        Туран напоил Гаурию лечебным отваром, а Ралия уложила гостью в кровать.
        - Я не смогу вернуться во дворец, - дрожащим голосом прошептала Гаурия. - Но там есть человек, что подпольно записывает историю. Свяжитесь с ним, он поможет вам.
        Ёин и Нереида переглянулись. Гаурия говорила о их друге, графе Бельельё. Если о его подпольных делах прознают, Белу не сносить головы. Он писатель до глубины души преданный своему делу. Он верит в силу слова и готов рисковать жизнью, отстаивая свои убеждения. Он сам выбрал остаться во дворце, но всё же ребята сильно переживали за него.
        - Бел далеко не дурак, он не попадётся так просто, - Ёин решил подбодрить помрачневшую Нереиду.
        - Ох, дубина… - ласково протянула она. - Ты не знаешь моего брата. У него нюх как у ищейки.
        - Не бойся. - Никто не заметил, как Ёин взял её за руку и крепко сжал. «Я рядом».
        - Я не боюсь. - Она тоже сжала его руку. «Я знаю».
        В это время Нобили и Ива вернулись в хижину.
        - Всё готово? Пора в путь.
        Ралия спешно скидала в мешок ещё горячие лепёшки. Она тревожилась за сына и не хотела отпускать их в ночь. Но разве Нобили может остаться в стороне, когда вершится судьба Фатуны? Нет, ей не удержать его.
        - Обещай, что будешь осторожен. - Ралия обхватила тонкими ладонями лицо сына.
        - Я вернусь, мама. - Он обнял её, вдохнул запах её волос, потрепал по голове сонную Мон. - Обещаю.
        Нереида переоделась в свою старую одежду. Теперь нет смысла скрываться, а в своих доспехах ей будет комфортнее. Замоталась в синюю накидку, на удачу дотронулась до ожерелья своей мамы.
        Ёин с трепетом надел свои перчатки. Подвесил подаренный Нереидой фиолетовый топор из Гордыни, попрощался с дедушкой.
        Ива достала из-за пазухи цветок Виенты, покрутила его в руках. Бутон всё ещё благоухал, словно его только-только принесли с цветочного поля. «Это твой цветок, Ива, он принесёт тебе удачу». Девушка накинула плащ с капюшоном и потянулась за мечом Тене, что был прислонён к изголовью её кровати.
        Вдруг хижина озарилась бледно-синим свечением. Меч Тенеброна завибрировал, поднялся в воздух и лёг на руки Иве. После чего свечение исчезло, и всем стало понятно, что меч взлетел не сам по себе - его поднесла Иве хрупкая девушка с прозрачной кожей и лиловыми глазами.
        - Иф? Что ты здесь делаешь? - удивилась Ива.
        - Вы знакомы? - Увидев незнакомку, Нобили взялся за меч.
        - Да. Мы встречались в замке Тенеброна. Она была феей полнолуния, пока не превратилась в тень Тене.
        Иф вздёрнула носик, надменно осмотрев всех присутствующих. Мон захлопала глазами, на цыпочках подобралась к незнакомке и попыталась кончиком пальца дотронуться до её крохотного сиреневого платья. Но пальчик Мон прошёл сквозь неё.
        - Я бестелесна, прелестная маленькая девочка, - беззлобно рассмеялась Иф.
        Мон смущённо улыбнулась и спряталась за маму.
        - Почему ты здесь? - снова спросила Ива. - Разве ты не должна быть с Тене?
        - Он попросил меня стать тенью его меча и присмотреть за тобой, - ответила та, немного погрустнев. - Я помогу вам вернуть его.
        - Чтобы лорд Тенеброн вернулся, нам нужно найти «спящего» ребёнка Королевы, - недоверчиво косясь на Иф, сказал Нобили. - Ты жила в замке, ты знаешь, он где-то там?
        - Уже нет, - покачала головой она. - Его перепрятали.
        - Кто? Это мерзкая Ирма? Порублю её на куски! - выругался Ёин.
        Иф снова покачала головой. Она поджала дрожащие губы и больше не казалась Иве той заносчивой выскочкой, какой она была при их первой встрече.
        - Нет. Тот, кто это сделал, хочет, чтобы до Тене не смогли добраться ни вы, ни Ирма. Ведь если убить дитя Королевы, к Тене вернётся смертность. Кто-то очень этого не хочет.
        Все напряжённо переглянулись. Они ещё даже не успели отправиться в путь, а их поиск уже упёрся в тупик.
        - Я знаю, кто спрятал ребёнка, - вдруг нахмурилась Ива. Она подвесила меч Тене за спину. Убрала волосы под капюшон, осмотрела друзей. - И знаю куда. «Бодрствуй там, где все уснули, чтоб тебя не обманули». Его спрятали среди бескрайних снегов уснувшего соседнего королевства.
        - Невозможно… - протянул кто-то.
        Ива закусила губу. Неужели им придётся отправиться туда? В место, где снег, желая перекрыть своей девственной чистотой алый цвет крови, навеки усыпил всё королевство? Только там ребёнка Четвёртой Королевы никто не сможет найти. Никогда.
        «Зачем ты это сделала, Рита?»
        Глава 36. Не забывай
        Спи, дружок, ночь так темна,
        А я спою тебе рассказ,
        Про деву, что была обручена с Принцем Пустоты…
        ***
        Тело обхватил лихорадочный жар. И вместе с тем внутри разлился могильный холод. Я стараюсь сосредоточиться на физической боли. Пусть она не даст помутиться рассудку. Этот туман… он лезет в самое нутро, в самую глубь тебя. Он шепчет, он поёт, он убийственно ласкает. Ирма хочет, чтобы я забыл, кто я. Но…
        Невозможно забыть то, чего не знаешь.
        Я мало что помню из своего детства. До встречи с Ивой я даже не был уверен, что когда-то был ребёнком.
        Зато всегда знал, что меня прокляли. Все знали. За какие грехи? Этого я не вспомню. А тот, кто хоть что-то знал - умер давным-давно.
        Если я сын ведьмы, если я проклят собственной матерью, если я не потомок Четвёртой Королевы Фатуны, тогда почему я живу в замке? Когда нас подменили?
        - Я на всё дам тебе ответ, мой мальчик… - нараспев произнесла Ирма. Я не вижу её. Только ощущаю её присутствие. Вокруг лишь туман и её сущность.
        - Что тебе от меня нужно? Я не стану помогать тебе.
        Она невыносимо звонко засмеялась. Уши пронзило острой болью. Я попытался закрыть их руками и понял, что не могу пошевелить и пальцем. Сейчас её колдовство направлено только на меня. Я не могу сопротивляться.
        - Хорошо, давай немного порассуждаем…
        Ирма обхватила мой подбородок. Туман опустился вниз, и я наконец увидел, что мы находимся в какой-то полусгнившей хижине. Она выглядела такой покинутой, что сквозь полуразрушенные стены прорастали деревья.
        - Я справлюсь и без тебя, мой милый Тене. Но что ты будешь делать, оставшись один? Я твой единственный настоящий союзник. У нас одна сущность. Ты проклят собственной матерью, обречён на бессмысленную жизнь, полную лжи и одиночества. Всё ради того, чтобы однажды спасти Фатуну своей кровью?
        - Мне плевать на Фатуну, - неожиданно для себя, прохрипел я. - Сожги хоть дотла.
        - О, мои планы более изысканы. Кто захочет быть повелителем пепла и праха?
        - Тогда что тебе ещё нужно?
        Ирма оскалилась. В глазах заиграло коварство. Ей не терпелось посвятить меня в свои гнусные планы.
        - Дух Судьбы и сын ведьмы вовсе не единомышленники. Вовсе нет. Нет, мой мальчик. Вы - враги. Ты умрёшь, как только твоей кровью окропят Болота. Фатуна расцветёт, а ты сгинешь навеки веков. Бессмысленная жертва ради кучки людишек. Ради этого ли твои юность и красота сохранились сквозь столетия? В тебе дремлет большая сила.
        Я отвернулся. Ирме не загипнотизировать меня. Она отстранилась и по-матерински провела рукой по голове.
        - Ах… Так вот в чём дело, мой мальчик? Ты влюблён? Тебе плевать на судьбу Фатуны, ты волнуешься за жизнь этой девчонки?
        «Я обещал вернуть её домой», - напомнил сам себе.
        Ирма рассмеялась, словно услышала мои мысли.
        - Так вот, Тене, знай, как только она исполнит свою миссию - ты умрёшь, а она благополучно вернётся в свой мир. А теперь слушай очень внимательно: вернувшись домой, она тотчас забудет, где она была и всё что с ней происходило. Она не пронесёт твой образ в сердце до конца своих дней. Она не вспомнит ни тебя, ни твою жертву.
        Я вздрогнул. Сам не знаю почему, но эти слова окончательно выбили почву из-под ног.
        Она всё забудет? Ну и что? Какая мне разница? Что это меняет? Ей так будет лучше.
        Я почувствовал на лице что-то тёплое и влажное. Взор помутился. Неужели это слёзы? Почему…
        - Но ты не умрёшь от её руки, я не допущу этого. ТЫ САМ УБЬЁШЬ ЕЁ. Знаешь, что будет, если ты, сын ведьмы, прольёшь кровь Духа Судьбы?
        Я закатил глаза и громко рассмеялся:
        - Что бы ты не задумала, я не буду твоей марионеткой. Я не позволю тебе навредить Иве.
        Рот Ирмы искривился в уродливой ухмылке. В тёмном углу что-то шелохнулось. Теперь я заметил, что в старой хижине есть кто-то ещё.
        Советник Чум, скользкий змей… Что она пообещала ему за его услужливость?
        - Знаешь, Тене, - хитро протянула Ирма, - я правда очень надеялась, что до этого не дойдёт. Но вижу, по своей воле ты меня не послушаешь. Что ж…
        Она взмахнула рукой и Чум любезно поднёс ей флакон с дымящейся зелёной жидкостью.
        - Пей до дна эликсир, Тенеброн! Пробудись ото сна, мой дракон! И явись пред хозяйкой своей! И волю её исполни скорей!
        Мысли стали вязкие. Голова закружилась. Воздух стал пряным. Я терял сознание, одновременно чувствуя внутри себя рост разрушительной мощи.
        - Так или иначе, но ты убьёшь её! Я об этом позабочусь!
        Последнее, что я видел…
        Её волосы развевал тёплый ветер…
        С губ не сходила улыбка…
        Она смеялась, как ребёнок…
        Пела мне песни и плела венки из цветов…
        Один венок она надела себе на голову, другой мне…
        «Смотри, Тене! Мы с тобой Король и Королева, а это наши короны!»
        Я смотрю на неё и мне тепло. И я думаю, что все эти одинокие годы стоили того, чтобы встретиться с ней…
        Не покидай меня! Никогда! Никогда…
        Не забывай меня… Н е з а б ы в а й…
        Что ты ищешь в моей тишине?
        Скольким ветрам назло пришла ты ко мне?
        При виде твоих глаз вспомнил себя.
        Скольким ветрам назло полюбил я тебя?
        ***
        - Мама, хватит плакать, - выдохнул Макс. Он не думал, что когда-то придётся говорить такое. Ведь мама семейства Нечаевых была железной леди.
        - Как ты можешь! - всхлипнула она. - Как я могу сохранять спокойствие? Моя дочь… Моя девочка!
        Анжелика молча подала маме стакан воды и снова уставилась в окно. Теперь она всегда смотрела в окно. Ей казалось, что вот-вот к подъезду своей лёгкой походкой пойдёт Ива. И в их семью снова вернётся покой и счастье.
        - Мила, ты же обещала, что больше не будешь. Если ты расклеишься, то что будет с нами?
        Из мастерской вышел Виктор, отец семейства. После пропажи Ивы он долго не мог спать. Ни днём, ни ночью. Оставалось только рисовать. Это его и спасало. Благо, заказы шли хорошие.
        Первые две недели их телефон разрывался от звонков полиции и родственников. Первые держали семью в курсе о всех этапах поисков, вторые беспокоились и ждали любой информации. Все столбы и стенды в городе были увешаны фотографиями Ивы. Месяц спустя полиция ясно дала понять, что найти Иву, что важно, найти живой, вероятности с каждым днём всё меньше. Её фотографии на столбах посерели. В город пришла осень и принесла с собой дожди и горечь.
        - Мне Ива сегодня приснилась, - вдруг сказала Анжелика, не отворачиваясь от окна. - Будто мы нашли её в каком-то странном лесу. На ней была чудная одежда… Мы позвали её домой, но…
        - Но она сказала, что нужна здесь, - завороженно закончила за неё мама. - Что её ждут друзья.
        - И она пообещала, что обязательно вернётся к нам, - Макс тоже вспомнил свой сегодняшний сон.
        Семья изумлённо переглянулась. Папа шлёпнул себя по лицу и убежал в мастерскую. Уже оттуда крикнул, чтобы все заглянули к нему.
        - Что случилось? - взволновано спросила мама.
        Виктор оглядел семью, снял очки и смахнул прозрачные слезинки. А потом развернул лицом к семье свой мольберт и улыбнулся:
        - Посмотрите. Посмотрите, какая она уже взрослая.
        На холсте все увидели ясное небо и яркую лужайку. Где-то вдалеке виднелся замок и журчал быстрый ручеек. На поляне, словно волшебная фея лесов, сидела Ива. Её вьющиеся волосы сплелись с чёрными волосами рядом сидящего юноши. На их головах были венки из ярко-розовых цветов. Они улыбались, и вся радость мира слеталась к ним и обнимала за плечи. Там же был благородный юноша с волосами цвета пшеницы и красивым золотым мечом. Прекрасная девушка с неустрашимым взглядом. Неуклюжий высокий парень со смешными торчащими волосами и доброй улыбкой.
        - Что это? - округлила глаза Анжелика.
        - Я не знаю. Какая-то сказка. У всех сказок добрый конец, правда?
        Никто ничего не ответил. Теперь все были уверены, что с Ивой всё в порядке. И она обязательно вернётся домой. Просто где-то она сейчас нужнее, чем здесь.
        ПЕРВАЯ ЧАСТЬ КНИГИ НА ЭТОМ ЗАВЕРШЕНА. СПАСИБО ВСЕМ ТЕМ, КТО ПРОШЁЛ СО МНОЙ ДО ЭТОГО МОМЕНТА, Я ЭТО ОЧЕНЬ ЦЕНЮ!
        ЧТО ЖДЁТ НАС ВО ВТОРОЙ ЧАСТИ?
        МЫ УЗНАЕМ О ПРОИСХОЖДЕНИИ ЛОРДА ТЕНЕБРОНА. О СУЩНОСТИ ИРМЫ И ЕЁ ПЛАНАХ. ПОЙМЁМ, ЧТО ТАКОЕ ФАТУНА И ОТКУДА ОНА ВЗЯЛАСЬ. ЧТО СЛУЧИЛОСЬ С ОТЦОМ НОБИЛИ И МНОГОЕ-МНОГОЕ ДРУГОЕ. ЕЩЁ БОЛЬШЕ ОПАСНЫХ ПРИКЛЮЧЕНИЙ И ОЖИВШИХ СКАЗОК!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к