Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Игнатова Ната / Кристиан Торо: " №01 Таинственная Незнакомка " - читать онлайн

Сохранить .
Таинственная незнакомка Ната Игнатова
        Кристиан Торо #1
        Шотландский замок, оживший портрет, дотошный репортер, его верные друзья и коварные враги - все сплетается в один прочный узел. Кто-то Неведомый и Могущественный начал Большую Игру - ставки слишком велики! Первый ход - и, подчиняясь странному приглашению, молодой репортер отправляется в путь не только в пространстве, но и во времени. Выполнив свое предназначение, герой должен исчезнуть, чтобы освободить место для более важной персоны. Так решил тот, кто затеял Большую Игру. И вот перед нами Она - Таинственная Незнакомка, возникшая словно из ниоткуда. В старинном замке, где проходит граница миров! Встретив Ее, герой решает рискнуть и продолжить игру самостоятельно.
        Ната Игнатова
        Таинственная незнакомка
        ТАИНСТВЕННАЯ НЕЗНАКОМКА
        Часть первая
        ПРОШЛОЕ и НАСТОЯЩЕЕ
        иногда так тесно переплетаются,
        что порой даже точно не знаешь,
        что реально, а что нет.? А. В. Тор

1
        …Однажды он уже видел это лицо. Но где? Может быть, во сне? Или в потаенных глубинах подсознания нарисовал себе идеал? И вот эта женщина перед ним, на портрете. Чудесное ангельское лицо обрамляли золотистые кудри. Они колечками падали на высокий мраморный лоб, белизну которого оттеняли черные бархатные брови-стрелы. Такие же темные ресницы как бы открывали миру синие лучистые глаза. Бывает, распахнешь ставни, и прямо тебе в душу взглянет небесная синь без конца и края. На минуту ему показалось, что молящий ангельский взгляд коснулся самых потаенных глубин-души, и мир вокруг стал ясным и светлым. Это лицо притягивало к себе, заставляя забыть обо всем. Хотелось остаться здесь навсегда и бесконечно любоваться им…
        …Кристиан привык доверять интуиции. Поэтому, когда неожиданно пришло странное приглашение посетить старинный шотландский замок, даже не задал себе вопроса, зачем ему все это надо? В ту минуту у него внутри словно какой-то механизм сработал. Многим творческим людям знакомо это чувство внезапного озарения - вот «ОН»! Тот долгожданный шанс, внезапно дарованный судьбой. Пропусти его - и можно потом жалеть всю жизнь. Какое-то особое чутье подсказало нашему герою: вот-вот должны произойти события, которые поставят все с ног на голову. В который раз перевернут наши устоявшиеся представления о мире и вещах, происходящих в нем. Внутренний голос, так часто выручавший господина Торо в трудные минуты, вдруг настойчиво потребовал выбрать из горы писем именно это! А затем, не раздумывая, пуститься в путь, отложив остальное на потом.
        Тяга к приключениям, ко всему необычному и загадочному была у талантливого фоторепортера, одного из крупнейших издательств «Terra incognita» («Неведомая земля»), в крови. Он готов был бесстрашно отправиться за три-девять земель в поисках новых удивительных открытий. Даже если для этого ему требовалась не обещанная сенсации, а всего-то маленькая зацепка «non multa, sed multum» - «не многое, но много». Но почему-то именно это «немного» и оказывалось в нужный момент тем самым ключом, открывающим таинственную дверь в «ЗАГАДОЧНОЕ НЕЧТО»!..
        С тех пор, как Кристиан Торо впервые переступил порог знаменитого и не менее скандального издательства «Terra incognita» («Неведомая земля»), популярность журнала выросла в несколько раз. Умело написанные отважным и инициативным репортером статьи находили живейший отклик не только среди рядовых читателей, но и с пылом обсуждались всевозможными светилами науки, а также внимательно просматривались в кулуарах «сильных мира сего». К тому же эти спонтанные поездки помогали юноше отыскивать еще одну изумительную жемчужину, пополнявшую его коллекцию фотоснимков очередным шедевром. Со своим надежным «Кодаком» он объездил почти полсвета, пытаясь запечатлеть этот разнообразный изменчивый мир, остановив застывшее мгновение. Вот уже несколько лет выставки его фотоснимков неизменно собирали не только толпы любопытных фанатов, но и истинных ценителей искусства. Одаренный фотограф интуитивно находил во всем некую изюминку, незаметную другим. И поклонники его таланта только руками разводили, обнаруживая в привычном для себя некую чарующую красоту. Маститые критики в один голос твердили, что этот способный юноша
умеет удивляться как ребенок и удивлять других, радоваться каждому мгновению и радовать окружающих.
        Сильный загорелый, с пронзительными серыми глазами, преуспевающий журналист и известный путешественник был пределом женских мечтаний, но… работа всегда была для него на первом месте. Ведь он мог позволить себе путешествовать по всему миру, посещая самые загадочные и красивейшие места планеты. Представься такая возможность, он бы и в космос слетал налегке, впрочем, ему и на земле пока хватало работы.

2
        …Пока же Кристиан неподвижно застыл у портрета.
        «Удивительная все-таки штука - эта наша жизнь!» - думал юноша. Он всегда твердо знал; человек - властелин своей судьбы! Но иногда обстоятельства складывались так странно… Поневоле начинало казаться, будто кто-то неведомый и могущественный управляет людскими судьбами, заставляя невольно подчиняться роковым обстоятельствам, ниспосланным свыше…
        В эту минуту дверь тихо отворилась. В комнату заглянул невысокий, крепкого телосложения светловолосый юноша. Тонкие черты его задумчивого благородного лица выдавали еле скрываемое беспокойство. Он неловко поправил очки в изящной тонкой оправе и с удивлением огляделся. Заметив друга, молодой человек просиял, но тут же растерянно замер на месте, выдохнув: «С ума сойти! Неужели когда-то существовал оригинал?! Или художник приукрасил… или… не знаю, сколько копий было сломано на рыцарских турнирах за такое сокровище?»
        Кристиан неохотно обернулся. Джеймс стоял сзади, не сводя восхищенного взгляда с таинственной красавицы. Только сейчас мистер Торо заметил, как темно и тоскливо в комнате. Он стремительно направился к окну и, отдернув тяжелые парчовые портьеры, еще раз взглянул на портрет. Солнечные лучи заиграли на стенах комнаты. Один из них, самый яркий и золотистый, скользнул по картине, и Кристиану на минуту показалось, что девушка ожила и улыбнулась. Это ощущение было так явственно, что он вздрогнул, услышав, как Джеймс воскликнул: «Кристиан, ты видел? Она улыбается!»
        Мужчины так завороженно созерцали прелестную незнакомку, изображенную на полотне, что не обратили внимания, как в комнату неслышно проскользнула сестра Кристиана. Джейн встревожило их долгое отсутствие, и она отправилась на поиски. Заметив, что все в порядке, девушка облегченно вздохнула. В ту же минуту опытный взгляд художницы остановился на чудесном портрете. «Ах, как хороша эта девушка!.. - не смогла удержаться она от изумленного возгласа. - Интересно, кто она? Хозяйка замка или его пленница?..» Молодые люди, наконец-то, очнулись от колдовских чар, навеянных старинным замком, таинственной комнатой и загадочным портретом. Появление сестры Кристиана словно оживило все вокруг. Взгляд мистера Уайта сразу стал более осмысленным и нежным. Кристиан лукаво усмехнулся, как много иногда зависит от случая…
        Вскрыв в тот день конверт, юноша обнаружил написанное на гербовой бумаге легким изящным почерком письмо. В нем извещалось, что господина Торо будут ждать по указанному адресу в любое удобное для него время. В приглашении была упомянута одна из нашумевших статей, недавно опубликованная в «Terra incognita». Она называлась «Парадоксы времени» и выдержала не одну, а целую сотню нападок ученых мужей. Автор письма не высказывал своего отношения по поводу приведенных там высказываний и предположений, а лишь обещал репортеру довольно-таки весомое доказательство его правоты. Но только в случае немедленного приезда! В конце была убедительная просьба соблюдать максимальную конфиденциальность и предосторожность…
        Почему он клюнул тогда? Возможно, автор сумел заинтриговать его чем-то или стиль и слог письма… Но ведь еще до прочтения известный и очень занятый репортер выбрал из горы писем именно этот конверт! Интуитивно? Хотя скорее всего потому, что младшая сестра с таким нетерпением ждала письма из Англии от их нового друга Джеймса Уайта…

3
        Осмотрительная серьезная Джейн была полной противоположностью импульсивного Кристиана. Брат в одну минуту готов был сорваться с места, чтобы отправиться в новое опасное путешествие. Сестра предпочитала внимательно все изучить и обдумать. Так уж повелось, что скорее Джейн опекала неугомонного старшего брата, а не наоборот. Когда предстояла срочная поездка, он с успехом мог перепоручить сестре самые неотложные свои дела, а по возвращении обнаруживал, что все идеально исполнено. Почта в полном порядке, издательство вовремя получило необходимые материалы, а подготовка к одной из его выставок в полном разгаре. Джейн успевала везде. Честно говоря, ей ужасно нравилось быть правой рукой старшего брата. Она втайне восхищалась и ужасно гордилась им. Ведь решительной тихоне не раз приходилось помогать известному репортеру и словом, и делом. Мисс Торо умела настоять, когда брат в очередной раз, забыв об осторожности, с головой окунался в новое авантюрное приключение. Строгое выражение лица и укоризненный взгляд очень часто достигали своей цели. Упрямый юноша начинал прислушиваться к доводам разума, усмирив на
время эмоции. В то же время юная леди прекрасно осознавала, каким упорством и мужеством нужно обладать, чтобы бесстрашно взбираться на обледенелые неприступные-вер-шины и опускаться на дно океана, пробираться сквозь непроходимые джунгли и исследовать запутанные лабиринты темных и глубоких пещер. Она, как и брат, считала, что смелость и отвага - удел победителей, а потому риск чаще всего оправдан.
        Понятно, почему Джейн так настойчиво уговаривала брата взять ее с собой. Сначала Кристиан был непреклонен, но сестра не отступала. Несколько месяцев назад она с честью выдержала вступительные экзамены в Художественную академию. Старший брат необдуманно пообещал в награду исполнить любую ее просьбу. Юноша был озадачен, когда сестра твердо заявила, что единственным ее желанием является отправиться в одну из его удивительных поездок. Пришлось согласиться. Так они оказались в Стране восходящего солнца.
        Дотошному журналисту предстояло разобраться в одном очень щекотливом деле. Две недели назад шефу-редактору «Terra incognita» сообщили об удивительной находке, представляющей собой огромную историческую ценность. Во время раскопок древнего японского храма совершенно случайно обнаружили Серебряного Дракона. Это уже была сенсация! Потом события стали набирать обороты. Неусыпно охраняемый японскими полицейскими Дракон был похищен при столь загадочных обстоятельствах, что тянуть с поездкой уже было нельзя. Издательство тут же командировало в Японию своего лучшего сотрудника господина Торо. Не медля ни минуты, молодой человек отправился в дорогу. И, конечно же, по приезде тут же бросился на место преступления.
        Но не тут-то было. Территорию оцепили. Требования, просьбы, уговоры, связи не действовали. Репортеры и зеваки могли наблюдать за происходящим лишь издали. Если бы не случайное знакомство, то вряд ли господин Торо попал на нужный объект так скоро. Кружа в поисках хоть какой-то лазейки, Кристиан и Джейн случайно столкнулись с 24-летним археологом из Англии. Молодые люди сразу же подружились. Ведь у них было так много общего. Оба до самозабвения любили свою работу. И если знаменитый фоторепортер с успехом фиксировал наиболее поразительные и невероятные открытия, отыскивая самые красивейшие и загадочные места на нашей планете, то новый друг с пылом ученого исследовал и изучал эти удивительные находки. Оба с азартом брались за разгадку всевозможных тайн древнейших цивилизаций. Джеймс Уайт твердо верил: только узнав прошлое, можно понять настоящее! Юноша недавно защитил докторскую диссертацию и преподавал в колледже историю. В Страну восходящего солнца он прибыл на симпозиум историков-востоковедов. А на место недавних событий попал по рекомендации коллег из Японии в качестве консультанта.
        Новые друзья решили провести собственное расследование. Им даже удалось напасть на след похитителей. Не вмешайся полиция, и Серебряный Дракон остался бы на своей исторической родине. А так ценная реликвия уплыла «за тридевять морей» на торговом судне известных контрабандистов…
        Когда пришло время расставаться, молодой англичанин пообещал писать и сдержал свое слово. Он постоянно звонил и слал хорошенькой американке чудесные открытки с видами своей удивительной родины. Очевидно, у мистера Уайта и мисс Торо назревал бурный роман. Ну, а проницательный брат лишь втихомолку посмеивался над «романтическими страданиями пронзенных стрелою Амура сердец».

4
        Итак. Обнаружив необычное приглашение, брат и сестра сразу, же собрались в дорогу. И хотя причины у них были несколько разные, цель была одна - как можно скорее докопаться до истины. Новый друг был тут же извещен о скором приезде. Ученый ужасно обрадовался и сразу же вызвался быть их гидом.
        …Правда, сначала все пошло не совсем так, как они рассчитывали. Мало того, что поезд прибыл с опозданием, и уже стемнело. Стоило им выйти из вагона, припустил такой ливень, какой бывает только в тропиках. Пока они искали попутную машину, стихия разбушевалась вовсю. Дождь хлестал по стеклу машины, а резкий ветер безжалостно рвал с деревьев зеленую листву вместе с тоненькими ветками и с размаху швырял под колеса автомобиля. Но, как оказалось, и это еще было не все. По дороге выяснилось, что до места назначения нужно еще с полчаса добираться пешком по узкой, заросшей густым кустарником тропинке.
        Уже сгущались сумерки, когда совершенно обессиленные и промокшие до нитки путешественники постучали в массивные ворота замка. Странным показалось гостям и то, что, несмотря на проливной дождь, привратник не торопился впускать их. Наконец, они кое-как уговорили несговорчивого старика открыть железные засовы. Он с удивлением взглянул на непрошеных гостей. Выяснилось, что сторож ничего не знает о письме. Хозяина не было дома. Да если бы и был, то ни о каких незваных посетителях не могло быть и речи. Со слов привратника друзья поняли, что владелец замка слишком нелюдим и предпочитает жить отшельником. Кроме него в доме жила одна-единственная служанка. Усталым путникам с трудом удалось уговорить ее разрешить им остаться на ночь. Слишком уж боялась бедная женщина строгого и сурового хозяина. Наконец она все-таки сжалилась и согласилась. Ведь до ближайшего селения было очень далеко, идти надо было через лес, а на улице лило как из ведра и было темно. Джейн поблагодарила добрую женщину, а Кристиан заверил, что утром они уйдут.
        Старику-привратнику и его жене так понравились вежливые милые молодые люди, что они даже напоили их чаем и разожгли камин, чтобы нежданные гости могли согреться и высушить одежду. Оказалось, в замке много лет не было гостей. Муж с женой так обрадовались приятному обществу, что весь вечер проговорили с молодыми людьми. Не очень-то весело жилось им в этом мрачном и одиноком жилище! Наконец, заметив, что Джейн еле держится на ногах от усталости, а Джеймс уже начал клевать носом, удобно устроившись в кресле, Марта, так звали служанку, проводила их в приготовленные комнаты. Пожелав всем спокойной ночи, она предупредила, чтобы постояльцы ни в коем случае не ходили в заброшенное левое крыло замка. Там давно никто не живет. Все рассохлось и обветшало. Да и хозяин строго-настрого запрещал заглядывать туда. Молодые люди так устали, что не придали ее словам никакого значения.

5
        Ночь промчалась незаметно. Кристиан прекрасно выспался. Он снова был полон энергии и сил. Пока все спали, юноша решил осмотреть замок. Взяв с собой фотоаппарат, наш герой осторожно выскользнул за дверь, пытаясь не разбудить мирно посапывающего на диване Джеймса. Пройдя через гостиную, где друзья вчера согрелись и мило провели время за чашкой горячего чая, мистер Торо вышел в коридор.
        Справа была кухня и комната для слуг. Дальше библиотека и закрытые двери. Дойдя до конца коридора, юноша очутился у выхода в заброшенный сад. Здесь все говорило о былом богатстве: мраморные статуи, фонтан, заросший пруд и старинная беседка. Похоже, привратник с женой пытались навести здесь порядок, но саду требовались энергичные руки опытного садовника. Тогда бы этот чудесный уголок природы предстал во всей своей красе.
        А хозяину замка, как видно, до всего этого уже давно не было дела. Дотошный фоторепортер решил все-таки сделать несколько снимков. Вскоре он так увлекся, что не заметил, как прошел час. Опомнился мистер Торо, когда часы на башне пробили семь. А ведь он не предупредил друга и сестру! Пора было возвращаться. Оглянувшись вокруг, молодой человек заметил, что в погоне за светом оказался довольно-таки далеко от того места, откуда при-' шел. Тогда он решил поискать другой вход и вскоре нашел, хоть и с большим трудом.
        Железная дверь вся проржавела и долго не поддавалась. Но Кристиан был на редкость упорным. С жутким скрипом мрачный страж таинственных покоев наконец-то поддался, впустив его внутрь. После яркого дневного света юноше показалось, что он ослеп. Пытаясь привыкнуть к темноте, Кристиан с трудом нащупал ступеньки и начал медленно подниматься вверх. Через некоторое время наш герой оказался еще перед одной дверью. Она была не такая проржавевшая, но открылась с таким же трудом. Правда, без жуткого скрипа. Наверное, кто-то смазал петли. Здесь тоже было темно. Пришлось сделать несколько шагов наугад. Кажется, это уже не коридор, а комната… Молодому человеку стало не по себе. Что подумают о нем добрые люди, милостиво впустившие их на ночь? Лучше вернуться…
        И тут он заметил робкий лучик света, пробивающийся сквозь тяжелые портьеры. Юноша отодвинул их, впустив в комнату яркий солнечный свет. Затем с любопытством огляделся. Теплые золотые лучи заиграли на старинных бронзовых подсвечниках, изображающих двух голубков, держащих в клювах желтые розы. Рядом стоял изящный перламутровый столик, на позолоченных ножках, и два удобных кресла, обтянутых золотой с красными розами парчой. У стены находился диван с мягкими атласными подушками. На полу лежал персидский ковер. Казалось, здесь обитала молодая красавица, которая только что вышла прогуляться в сад. А раз красавица, то где-то должно было быть и зеркало, чтобы она могла любоваться собой. Где же оно? Кристиан уже мысленно представил себе хозяйку этой комнаты и оглянулся. Тут только он заметил на одной из стен огромную картину в позолоченной раме. Она была накрыта легкой прозрачной тканью. Повинуясь внутреннему порыву, юноша быстро подошел и резко сдернул покрывало. То, что там было изображено, заставило его изумленно застыть на месте.
        Он не помнил, сколько времени провел в комнате, любуясь прекрасной незнакомкой, пока не услышал голос Джеймса. Оказалось, друг давно уже проснулся и вышел следом. Разыскивая Кристиана, он обнаружил Джейн. Она тоже вскочила чуть свет, спустилась вниз и отправилась осматривать замок. По дороге девушка встретила старого привратника, посоветовавшего ей взглянуть на. сад. Юная мисс отправилась в указанную сторону и вскоре отыскала незапертую дверь, ведущую наружу.
        Так как она взяла с собой мольберт, кисти и краски, то решила сделать несколько набросков. Когда еще представится удобный случай!
        …Свежесть раннего утра, веселое щебетанье птиц, зеленые заросли, полуразрушенный мраморный фонтан с бронзовыми скульптурами - все это так увлекло ее! Как и брат, Джейн забыла обо всем. И только приход Джеймса вернул девушку к действительности. Она уже совсем собралась отправиться на поиски брата, но тут из лесу прилетела необычная пташка с ярким опереньем. Задорная звонкоголосая пичуга уселась на плечо одной их нимф, и фонтан вдруг приобрел новые очертания и формы. Казалось, дочери речного бога Пенея ожили и сейчас пустятся в пляс, радуясь жизни. Джейн быстро принялась наносить краски на холст. Юноша не стал мешать. Он по себе знал, как неприятно, когда отвлекают от любимого дела. Пообещав, что не пройдет и нескольких минут, как ее брат отыщется, он пошел в глубь сада. Пробираясь сквозь заросли, молодой человек не переставал удивляться запустению, царившему вокруг. Неожиданно для себя он наткнулся на приоткрытую дверь. Что было дальше, вы уже знаете.

6
        …За завтраком Кристиан, которому не давал покоя таинственный портрет, не удержался и, пристально глядя на служанку, спросил: «У хозяина есть дочь?» Привратник с женой быстро переглянулись. «Нет. Он живет здесь уже много лет один. Иногда отправляется ненадолго в поездки. Чаще всего куда-нибудь на Восток. По-моему, господин всю жизнь ищет, а что - не знает сам…» - проговорила женщина, пожав плечами. «Здесь у вас много старинных вещей. Хозяин - коллекционер, а может, историк или археолог?» - поинтересовался Джеймс. Старик вдруг разозлился: «Скажешь тоже, ученый! Скорее сумасшедший колдун, вот кто он! Запрется в кабинете и вытворяет непонятно что с разными жидкостями и порошками, а ей потом убирай всю эту грязь. Да еще шагу никуда не ступи, хоть я и служу у него уже три десятка лет. Как женился на ней, так и поступил сюда на службу. До сих пор помню, как пришел сюда устраиваться. Он меня долго изучал, а потом начал: «Сюда не ходи, туда не смотри. Комната для прислуги и клочок сада - вот твое место!» Если б не она, я вообще сюда бы ни ногой. Я сам не местный. Во время войны наш полк тут целый месяц
стоял. А ее я сразу приметил! Она часто за покупками в город приходила. Худенькая такая, маленькая и пешком несколько километров, да еще через лес. Спрашиваю у местных: «Где живет?» А они мне: «В замке с привидениями. Ее мать там экономкой служит, а отец привратником». Смотрю, сторонятся их люди. А мне-то что, я солдат, и не такое видал. Ну, стал, значит, помогать ей покупки носить, так и познакомились. А когда нужно было дальше уходить, она меня ждать пообещала. Война окончилась, я сюда вернулся. Женился на ней и остался здесь привратником. - Усмехнувшись, он ласково посмотрел на жену. А потом продолжил: - Ни друзей у нас с ней нет, ни знакомых. И все из-за этого! Первейшее условие: никаких чужих! Я-то еще хоть в город к приятелям вырываюсь иногда пивка попить, а она жалеет этого ненормального и не уходит! Хотя куда уж нам! Совсем старые стали!» «А сколько же вашему хозяину лет, если еще ваши родители ему служили?» - с изумлением спросила Джейн. «А кто его знает! Может, сто, а может, и больше. Я же вам говорю, что он точно колдун! - убежденно ответил старик. - Вы бы послушали, что о нем в деревне
рассказывают!» «И за все это время ни одного человека в замке не было?» - удивился Кристиан. «Кроме нас и хозяина, никого!» - уверенно проговорил привратник. «Ну и ну, - подумал Кристиан, - Похоже, старик говорит правду. Но кто же эта девушка на портрете?» Но так как расспрашивать дальше было бесполезно, он попросил: «Можно остаться у вас еще на один день? Мы хорошо заплатим!» Старик посмотрел на жену: «Наш-то вернется не скоро. Пусть остаются? Люди ведь хорошие!» Женщина задумалась. Она с удовольствием разрешила бы им остаться подольше, но уж слишком строг и непреклонен был хозяин. Он, не задумываясь, мог прогнать их с мужем на улицу, несмотря на долгую и преданную службу. Но, с другой стороны, кто-то же написал это приглашение? И адрес на нем их. Может быть, все-таки хозяин передумал и после стольких лет одиночества решился пригласить в замок гостей. Хотя слишком уж невероятно это было. Но как выгнать таких приятных и вежливых молодых людей на улицу?
        Марта пожала плечами, вспомнив, что в последнее время хозяин действительно был какой-то странный. Откопал то ли на чердаке, то ли в подвале какую-то старинную колдовскую книгу и носился с ней по дому, не выпуская из рук. Да при этом еще и бормотал себе что-то под нос. Потом перерыл весь дом в поисках какого-то ключа. Они предложили свою помощь, но он только грозно предостерег, чтобы не лезли не в свое дело. Тогда-то супруги и подумали, что старик совсем спятил от одиночества. Вот и вчера. Никуда ведь ехать не собирался. Как вдруг, прочитав какую-то заметку в журнале, неожиданно для всех побросал в чемодан вещи и был таков. Вызвал по телефону машину и уехал. Сказал только: «Приеду через три дня». Пойди тут разберись, что к чему. А под вечер явились гости. Так что все могло быть. Рассудив так, добросердечная женщина сказала, что она-то ничего против пребывания их здесь не имеет, но все же боится гнева хозяина. «Может быть, нам лучше не подводить этих милых людей?» - Джейн с сомнением взглянула на брата, но он ответил ей таким умоляющим взглядом, что она не решилась продолжать. Зато отозвался старик.
«Может быть, хозяин написал письмо, а потом забыл, - заявил он. - Так что если мы вас выгоним, нам все равно попадет, а потому не стесняйтесь и оставайтесь!» И он засмеялся, довольный своей находчивостью. Друзья переглянулись и решили остаться. Джейн интересовал сад и начатый пейзаж, который она непременно хотела закончить. У Джеймса не выходила из головы таинственная комната. Ну а кто удерживал здесь Кристиана, догадаться было совсем нетрудно!

7
        Вскоре все разбрелись по своим делам. Джейн отправилась в сад рисовать, А любознательные молодые люди решили еще раз попытать счастье в башне. Оказавшись снова в таинственной комнате, каждый из них занялся своим делом. Пока Кристиан выбирал нужный ему ракурс, Джеймс осматривал все вокруг. Его внимание сразу же привлек изящный золотой дракон, в пасти которого находился голубовато-прозрачный шар с серебристым мерцанием внутри…
        «Странно, - подумал молодой археолог, - О похожем драконе шла речь, когда мы впервые познакомились на раскопках древнего храма в Японии! Дракон, правда, был из серебра и держал в зубах сверкающий кристалл. «Кристалл и лунный камень в пасти драконов символизируют противостояние света и тени, добра и зла», - вспомнились ему слова одного из коллег. Тогда еще юноша заметил, с каким сожалением седой японец добавил, что, к великому огорчению, найти второго дракона, а также Книгу и Ключ, пока так и не удалось. Но они существуют! О них упоминается в старинном свитке, найденном в полуразрушенном подвале императорского дворца. Было принято решение отвезти найденный экспонат и свиток в музей. Но Серебряный Дракон тоже исчез при весьма странных обстоятельствах. Джеймс и новые друзья тогда еще попытались помочь его коллегам-археологам разобраться во всем. И кое-что им удалось. Если бы только не мешала полиция, то…
        И вот теперь такая неожиданность! В каком-то обветшалом замке на севере Великобритании нашелся Золотой Дракон! Но это еще не все! Рядом с ним лежала старинная книга в кожаном переплете. На черном бархате ярко выступали рубиново-красные магические знаки. Сверху и снизу книга была закрыта на две массивные золотые застежки. Создавалось впечатление, будто бы кто-то готовился здесь к какому-то таинственному магическому ритуалу, но его что-то отвлекло. Ненадолго покинув комнату, он вот-вот должен был вернуться…
        «Странно все это…» - подумал Джеймс, а вслух произнес:
        - Как тебе эти приготовления, Кристиан?
        Друг вздрогнул, словно очнувшись ото сна.
        Весь его вид как бы спрашивал: «А ты что тут делаешь?» Археолог указал ему на необычные находки.
        - Похоже на атрибуты восточной магии, - окончательно пришел в себя мистер Торо. - Но меня больше интересует портрет…
        - Точнее девушка на портрете, - уточнил Джеймс. - К сожалению, это было так давно… Вряд ли остались живы те, кто знал ее близко…
        - Счастливец! - вырвалось вдруг у Кристиана.
        - Кто? - удивился приятель.
        - Художник!.. И почему это был не я?
        - И что бы сделал ты? - хмыкнул Джеймс. - Женился бы на ней? Вряд ли! Похоже, она из очень знатного рода, а художники в те времена, как правило, едва сводили концы с концами
        - Тебе не кажется удивительным: везде пыль и паутина, а здесь чисто убрано? - задумчиво спросил Кристиан и добавил: - Мне все время чудится, что сейчас откроется дверь и войдет Она!..
        - Действительно, - Кивнул товарищ и опять насторожился: - Мистика какая-то!..
        Честно говоря, происходящее почему-то ужасно напоминало сказку о Спящей красавице. Джеймс давно уже привык иметь дело с прошлым и его тайнами, но здесь испытывал какое-то противоестественное чувство. Что-то уж слишком живая была девушка на портрете! Казалось, протяни руку - и она с грацией королевы сойдет с картины. И хоть дотошного археолога очень интересовал Золотой Дракон и загадочная книга, ему почему-то захотелось на цыпочках выйти из странной комнаты и как можно плотнее прикрыть за собой дверь. Зато Кристиан покидать комнату явно не собирался. Ему казалось: останься он еще на несколько минут - и тайна юной графини на портрете будет раскрыта. Надо только понять - как? А еще разгадать, кто она? И откуда попал сюда этот удивительный портрет? Приходилось признаться, что юная леди по-настоящему заинтересовала его. Все это было более чем странно. Ведь он прекрасно понимал, что жила она много веков назад. Это было видно по ее одежде и убранству комнаты. Но этот взгляд, молящий о помощи!..
        Верный друг терпеливо ожидал у дверей и, наконец, не выдержал:
        - Я тебя прекрасно понимаю. Но не можем же мы находиться тут вечно? Дождемся хозяина, у него и спросим. А сейчас, думаю, нам лучше уйти!
        Кристиан еще раз взглянул на портрет и нехотя направился к выходу.

8
        Если бы он знал, какое разочарование ожидало его! Оказалось, что, пока они обследовали загадочную комнату и сад, звонил хозяин. Осторожный вопрос привратника о возможных гостях сразу же вывел его из себя. Господин грозно сообщил, что никого не ждет, и строго-настрого приказал не впускать в замок никаких посторонних. Иначе непослушную чету ждет неминуемое наказание. Поэтому вопрос о возможности дождаться хозяина замка и попытаться переговорить на интересующую тему отпал сам собой. Достаточно было только взглянуть на встревоженные лица стариков. Но когда настойчивый юноша все же попытался заикнуться об этом, Марта испуганно замахала руками, а муж отрицательно покачала головой, уверенно заявив, что хозяин даже слушать никого не захочет. Оставаться дольше не имело никакого смысла. Очевидно, все же произошла ошибка. Их тут явно не ждали. К тому же молодым людям не хотелось подводить гостеприимных супругов. Незваные гости и так уже доставили им много хлопот своим неожиданным визитом.
        Узнав по телефону расписание поездов, друзья решили сходить на станцию за билетами. К тому же им хотелось прогуляться пешком, чтобы лучше рассмотреть окрестности. Раз уж волей случая или чьей-то странной шутки оказались в этих краях, наши герои решили провести остаток времени с максимальной пользой.
        Кристиан был так расстроен таким поворотом событий, что чуть не забыл фотоаппарат, с которым никогда не расставался. Уже на выходе Джейн поинтересовалась: «А фотоаппарат? Вдруг по пути встретится что-нибудь интересное?» Брат хлопнул себя по лбу: «Представь! Впервые в жизни забыл!» Когда он побежал за камерой, девушка с удивлением взглянула на Джеймса: «Что это с ним?» Тот пожал плечами: «Не знаю…» «Это тот портрет виноват! - уверенно проговорила Джейн. - Не нравится мне все это…»
        Прогулка и вправду оказалась полезной.
        Джеймс и Джейн увлеченно обсуждали, чей странный розыгрыш мог заставить приехать в замок, в котором их совсем не ждали? Среди друзей Джейн таких несерьезных личностей не водилось, а вот знакомые Кристиана вполне могли подшутить подобным образом. Особенно представительницы женского пола, бесцеремонно отвергнутые привлекательным, но таким неугомонным и непостоянным молодым человеком. Джеймс оглянулся: «Кристиан, ты идешь?»

9
        Друг неторопливо брел следом. «Все в жизни взаимосвязано…» - бормотал он. Юноша ни минуты не пожалел, что приехал сюда.
        …Шотландия - удивительная страна! С первого взгляда она заворожила их первозданной красотой и величием. Невозможно было остаться равнодушными при взгляде на горные вершины, покрытые вереском, глубокие и леденящие горные озера, широко раскинувшиеся среди сказочных замков. Не говоря уже о теплом душевном гостеприимстве местных жителей, чаще всего выражающемся в виде стакана виски, медленно потягиваемого усталыми путниками у камина с потрескивающим торфом. За время путешествия брату и сестре удалось даже побывать на народном гулянии и послушать старинную музыку, исполняемую на волынках. Так уж повелось, что шотландцы с давних пор любят народное пение и танцы.
        Пока Джеймс и Кристиан вовсю веселились с новыми друзьями, Джейн рисовала местных жителей в их живописных национальных костюмах. Особенно поразили девушку килты - клетчатые мужские юбки. Ей казалось, они придают особый контраст мужественности и силе их обладателей.
        А сколько старинных легенд и преданий узнали Кристиан и Джейн за короткое время путешествия по северной части острова! Взять хотя бы известную многим легенду о глубоком озере Лох-Несс и его загадочном обитателе чудовище Несси… Изредка тишину мирных убежищ нарушала случайно заглянувшая редкая хищная птица, беспечный горный кролик или топот диковинного красного оленя. Кристиан увлеченно фотографировал чудеса северной части острова, записывал что-то в путевой блокнот. А Джейн беспрестанно делала наброски диковинных пейзажей. Ее просто очаровало многообразие и буйство красок нетронутой дикой природы. Поразило наших путешественников и западное побережье. Там располагалась цепь очаровательных островков, представляющих собой миниатюрные копии шотландского пейзажа: пустынные пляжи, редкие цветы, горы, реки, исторические замки, дикие животные и морские птицы, уютные традиционные пивные. Некоторые из островов, такие, как Мулл, были настолько велики, что их невозможно обойти и за несколько дней, другие почти безлюдные маленькие жемчужины, добраться до которых можно только на лодке…
        - Райский уголок! - восхищенно вырвалось у Джейн. На что Джеймс только головой покачал.
        - Не всегда это так тихо, мирно и спокойно было здесь! - печально ответил он. - Враждующие кланы и кровопролитные сражения оставили свой прочный след на многих старинных замках, разбросанных по всей стране. Некоторые из них, например Айлин Донан, до сих пор являются крепостями, впечатляющими своим суровым величием. Правда, есть и другие, такие, как Гламис и Красис. Своими острыми шпилями, высокими башнями и резной работой они по-прежнему напоминают сказочные замки, многие из которых все еще остаются домами родовых вождей и шотландской аристократии…

10
        Нет! Очевидно, все же провидению свыше было угодно, чтобы он оказался здесь!.. Как все-таки странно: старый полуразрушенный замок, окруженный высокими горами и непроходимой чащей, таинственная комната и приготовления в ней к какому-то колдовскому ритуалу и, главное, юное прелестное создание на картине, похожее на невинного ангела. Кристиан вздрогнул. Словно кто-то затеял с ним странную игру, прислав то загадочное приглашение. Еще тогда ему показалось, что почерк явно женский. Что-то утонченно-аристократическое чувствовалось в каждом изгибе букв, а стиль написания? Царственный и уважительный одновременно, с соблюдением всех норм делового письма. Ни одного лишнего слова. Все точно и выверенно. А внизу - роспись, легкая, словно пронзившее чье-то сердце, стрела любви! Юноша усмехнулся про себя. Да, что-то он заговорил, как средневековый трубадур, но дама сердца, увиденная в замке, заслуживала и не таких строк. Интересно, вписался бы он в то время, в котором жила она?
        Кристиан огляделся вокруг и замер от неожиданности. Былое словно ожило перед ним, став реальностью.
        …Все как много лет назад: громадные раскидистые тысячелетние дубы, густая шелковая трава на цветущих равнинах, старинный замок, бесстрашные рыцари, прекрасные дамы, беспощадные вельможи и коварные колдуны. Ему даже показалось, что он слышит звон мечей и торжествующий клич победителей…
        Юноша замотал головой, отгоняя наваждение, и заспешил по узкой тропинке вперед за другом и сестрой, которые успели уже уйти довольно-таки далеко и теперь терпеливо ждали его приближения. Чтобы не терять времени зря, Джейн делала какие-то наброски в блокноте, а Джеймс пытался вспомнить все, что было ему известно о замке и его хозяине. Как оказалось, совершенно ничего! Он собирался срочно это исправить по возвращении в Лондон, проконсультировавшись у коллег-историков.
        Заметив, что брат опять загрустил, сестра попросила сфотографировать ее на фоне живописных белых валунов, расположенных невдалеке. Кристиан мрачно кивнул и стал выбирать нужный ракурс. В это время, обменявшись с девушкой многозначительными взглядами, смышленый Джеймс как бы между прочим сообщил, что все проблемы решаемы. Стоит только захотеть, они всегда смогут вернуться в замок. Просто для этого нужно навести кое-какие справки и посоветоваться со знающими людьми. После этих слов Кристиан заметно. оживился. Он усадил сестру на один из валунов и увлеченно защелкал затвором фотоаппарата. Джейн с удовольствием позировала брату, пока Джеймс терпеливо ждал в стороне. Во-первых, ему не хотелось им мешать. Во-вторых, он, как и Кристиан, был заинтересован в возвращении в замок. Причина, правда, была несколько иная. Известному археологу не давали покоя старинная книга и Золотой Дракон, увиденный в пустующей комнате. «Как могли попасть эти атрибуты явно восточной магии в шотландский замок? - думал он. - Звонить профессору или нет? И кто этот таинственный хозяин: коллекционер, ученый, свихнувшийся фанат? Как
знать…»

11
        Вскоре друзья обнаружили деревенский трактир и решили зайти туда перекусить и утолить жажду. Людей было мало, а хозяин оказался на редкость общительным. Заметив необычных гостей, он тут же подскочил к ним и поинтересовался, что могло привести столь преуспевающих молодых людей в их захолустье. Узнав, что они гостят в замке, трактирщик несказанно удивился. Он немного помолчал, а потом спросил: «И вы не боитесь старого колдуна и его призраков?» «Хозяина нет дома. Он в отъезде. А что касается призраков, то что-то я их там не видел!» - хмыкнул Джеймс. «Все равно проклятое место!» - не сдавался упрямый толстяк-трактирщик. «А почему вы думаете, что место там нехорошее?» - робко поинтересовалась Джейн. «Молва без крыльев, а летает», - пробурчал хозяин трактира. Так как он явно уклонялся от ответа, Кристиан достал из кошелька деньги и, многозначительно глядя притихшему собеседнику в глаза, поинтересовался: «И о чем же говорит молва?»
        Хозяин вздохнул и с явной неохотой начал рассказ. Но по мере продолжения повествования глаза его все чаще и чаще стали вспыхивать каким-то странным огнем. Его речь вдруг полилась полноводной рекой, не знающей на своем пути никаких преград: «Старики говорят, жил когда-то в наших краях властный и богатый вельможа. Никого не жалел этот корыстолюбец ради денег. Разорял соседей, строчил доносы на честных людей, подкупал судейских, чтобы те решали все дела в его пользу. И ни стоны о помощи, ни потоки слез, проливаемые жертвами, не могли растрогать это холодное сердце. Много ездил он по стране, разыскивая и прибирая к рукам разные сокровища.
        Однажды судьба занесла его на юго-восток
        Англии. Там бездушный ловкач познакомился с одним замечательным семейством. Доходы отца-полковника были не так велики, зато честь, благородство и любовь всегда царили в этом гостеприимном доме, открытом для друзей. Приветливые хозяева поместья доверчиво пригласили коварного вельможу погостить. Спустя какое-то время высокопоставленный приятель расположил к себе простодушного вояку и его жену. Лишь сестра хозяина, которая жила в доме и присматривала за детьми, не доверяла ему. Она упрашивала брата быть осмотрительнее с хитрым мошенником, о котором ходило много разный противоречивых слухов, чаще нелицеприятных.
        У полковника было два сына и дочь от первого брака. Девушка была столь красива, что от женихов не было отбоя. Но отец слишком ее любил и пообещал отдать только за лучшего из лучших. Увидев прекрасную Изабеллу, коварный злодей потерял покой и сон. Постепенно ему удалось втереться в доверие к хозяину, став главным советчиком в делах, в которых тот мало смыслил. Полковнику привычнее было рубить врагов и отбивать атаки. И если на поле боя он чаще всего выигрывал сражения, то в делах, связанных с деньгами и управлением имения, был слишком уж простодушен и доверчив. Однажды приятели крупно повздорили. Поговаривали, что потерявший голову от сжигавшей его неуемной страсти дряхлый богач посватался к дочери полковника. Тот не только отказал ему, но и иронично заметил, что приятелю лучше обратить внимание на тетушку Изабеллы. Эта леди больше подходит ему по возрасту, чем юная шестнадцатилетняя шалунья. Его дочь еще такой наивный и простодушный ребенок! Для нее лучше пока щебетать вольной птичкой в родных пенатах и веселиться на балах. Отец никогда не позволит своему сокровищу пополнить коллекцию пусть даже
очень влиятельного и богатого господина. Граф Торси желает для дочери лучшей доли. Он в состоянии обеспечить ее будущее. Поэтому выдаст замуж по любви, а не по расчету. Вельможа затаил зло. Негодяй поклялся страшно отомстить за отказ и нанесенное оскорбление. Нехорошее дело затеял этот мерзавец! Но уж слишком запала в его душу гордая красавица…
        Вскоре злодей устроил так, что семья полковника была на грани разорения. Отцу Изабеллы грозила долговая тюрьма. Жена и дети вынуждены были умолять о пощаде и отсрочке уплаты по векселям. Но бессердечный вельможа только расхохотался им в лицо. Помощи было ждать неоткуда. Все лишь сочувствовали, но слишком боялись приезжего богача. Ведь у него были не только несметные сокровища, но и огромные связи. Самые влиятельные люди королевства находились на крючке у злодея. Он удачно использовал людские пороки и слабости. Владел многими тайнами и секретами. Не гнушался подкупами, доносами и слежкой. Его коварный изощренный ум плел такие искусные и прочные сети, что попавшая в них жертва не только погибала, но и испытывала при этом ужасные мучения. Семья и родственники жертвы были опозорены и подвергались гонениям. От них отворачивались бывшие друзья и просто знакомые, не желая иметь с ними ничего общего, а безжалостный палач радостно потирал руки. Еще один его коварный замысел удался! Тем же, кто хоть как-то пытался ему противостоять, злодей вовремя умел пригрозить публичным разоблачением и казнью по
обвинению в растрате государственной казны, политической неблагонадежности, колдовстве. Да мало ли в чем можно было обвинить человека в те далекие невежественные времена! Противники покорно отступали, понимая, что вельможа слишком богат и хитер, чтобы поступать, как заблагорассудится, с каждым, кто встанет на его пути.
        Итак, срок уплаты по векселям настал, судебные исполнители явились в дом гордого и отважного ветерана, чтобы описать имущество и отправить его в долговую тюрьму. И впервые мужественный человек растерялся. Он не знал, как поступить с подлыми и продажными людьми, готовыми на все ради денег. Возглавлял процессию жестокий мучитель, радостно потирающий руки. Хитрый пройдоха опять выиграл дело и был горд собой. Благородная девушка выступила вперед. «Прошу вас! Остановитесь! Я согласна, пожалейте только моих родных», - сказала она, побледнев как полотно. «Ну, что ж, - захихикал лжец и мошенник. - Свадьба состоится завтра!»

12
        «Неужели не нашлось настоящего мужчины, чтобы спасти ее?» - с негодованием воскликнул Кристиан. «Некоторые пытались, но коварный злодей кого подкупил, а кого запугал!» - удрученно изрек рассказчик. «И она стала женой этого страшного человека? - не удержалась от горестного восклицания Джейн. - Какой ужас!» «Но это еще не все! - угрюмо сообщил трактирщик, грозя кому-то неведомому указательным пальцем, а может быть, призывая окружающих не мешать и слушать дальше, - Отец Изабеллы, узнав, какой ценой ему досталась свобода, заболел от горя. Ни он, ни его близкие не позаботились о том, чтобы забрать у бессердечного богача векселя. И сразу же после свадьбы он этим воспользовался, потребовав у несчастной семьи уплаты долгов. Больного полковника отправили в тюрьму, где он скончался от горя. Вскоре за ним последовала и бедная жена. Осиротевших детей отдали в приют. И сколько ни умоляла несчастная девушка пощадить родных, злодей был непреклонен. Уж теперь-то, когда она стала его женой, он показал свое истинное обличье!» «Он погубил и ее?» - мрачно спросил молчавший до этого Джеймс. «И нет, и да. Сначала увез
подальше от тех, кто хоть чем-то мог ей помочь. В один из многочисленных замков в Шотландии. Дряхлеющий ревнивец даже не разрешил юной леди взять с собой кого-либо из прежних слуг. Он нанял охрану из отъявленных головорезов и приказал глаз не спускать с прелестной госпожи. Даже подумать страшно, как жилось этому невинному возвышенному созданию у безобразного, жестокого и грубого тирана! Наверное, очень уж горько и тяжело, если она решилась на это». «На что?» - воскликнули друзья в один голос. «…Старый скупец собирал в своем доме уйму всяких дорогих вещей, достававшихся ему за бесценок после гибели и разорения бывших хозяев. Среди них была роскошная колдовская книга, полученная им нечестным путем. Ее хозяин по доносу был брошен в тюрьму. Поговаривали, это был какой-то восточный маг. На суде он умолял не открывать ужасную книгу, если им дорога жизнь. Бездушный вельможа, выслушав эти слова, только рассмеялся. Ему не нужно было содержание, его привлекала цена, которую дадут за чудесную вещь. Вскоре он забыл о старинной в кожаном переплете, с золотыми застежками вещице. Она валялась среди груды драгоценных
безделушек, собранных в одной из многочисленных комнат замка. Когда муж был в отъезде, Изабелла нашла колдовскую книгу. Что уж она там прочитала, не знаю, но только когда ее мучитель вернулся, то не узнал ни замка, ни жены. Страшно даже подумать, чем пришлось пожертвовать бедняжке, чтобы овладеть мастерством темной магии. Но красавица была слишком упорна в достижении цели. Ей ужасно надоело, что с ней обращаются как с вещью. Живя с бездушным злодеем, она видела вокруг только подлость и ложь. Он оскорблял и унижал молодую жену, не зная, что в груди у нее постепенно вырастал протест и возмущение. Бежать она не могла: сторожа охраняли ее день и ночь. Да и куда ей было бежать? У ней не осталось на свете никого, кто помог бы ей посочувствовать: ни родных, ни друзей. К тому же местные жители вряд ли стали бы помогать английской графине, да еще и дочери полковника. Так уж вышло, что шотландцы и англичане много лет враждовали между собой, ненавидя ближайших соседей лютой ненавистью. Получалось, что у юной леди не было иного выхода, как обратиться с помощью магии к неведомому, но довольно-таки опасному
потустороннему миру. Так сложилось, что колдовская книга явилась для несчастной хоть каким-то выходом из создавшегося положения. Ее мучитель ненавидел всех вокруг, а она уже больше не могла выносить его - жадного, гадкого и развратного старика. А может быть, гордая аристократка просто хотела отомстить за гибель своей семьи?
        Постепенно прекрасная и добрая девушка превратилась в коварную и злую искусительницу, уничтожающую все, что вставало на ее пути. Вскоре ее палач оказался запертым в подземелье, а верные слуги беспрекословно выполняли все приказы красавицы-госпожи. С тех пор замок превратился в страшное и опасное место. Там собирались мерзавцы всех мастей и устраивали оргии. Каждый из них готов был пожертвовать жизнью ради малейшей прихоти жестокой красавицы…»

13
        «Лучше бы они готовы были ради нее отдать жизнь, покачал головой Кристиан, - когда это действительно было нужно!» Он никак не мог поверить, что прекрасная незнакомка на портрете, благородная Изабелла, пожертвовавшая своим счастьем ради отца, мачехи и сводных братьев, и жестокая повелительница замка - одно и то же лицо. «Нет. Не может быть!» вырвался у юноши невольный возглас. Джеймс и Джейн молчали. Они тоже находились под впечатлением удивительной истории, с таким воодушевлением рассказанной трактирщиком. Будучи, прежде всего, ученым, привыкшим полагаться на факты, а не на эмоции, Джеймс в глубине души прекрасно понимал, что такие легенды служат для привлечения падких на все необычное туристов. И, тем не менее, никак не мог избавиться от ощущения, что рассказчик говорит чистую правду. «Будто бы сам побывал там», - подумал Джеймс и попытался отогнать от себя эти странные мысли. «А дальше? - не выдержала Джейн затянувшейся паузы. - Что было потом? Неужели все закончилось так плохо?» «Да. Это все очень тяжело», - вздохнул хозяин трактира, словно не слыша ее вопроса. Почему-то все это время он не
спускал с Кристиана странно горевших глаз. Джеймс вздрогнул. Ему на минуту показалось, что трактирщик находится в каком-то длительном трансе или под воздействием каких-то психотропных препаратов. «Фу-ты, - юноша попытался унять беспокойство, нараставшее в нем, словно снежный ком. - Словно зомби какой-то! Если он каждому своему посетителю так вдохновенно рассказывает эту историю, то сколько же должно быть желающих проникнуть в замок, чтобы раскрыть тайну заколдованной красавицы и несметных богатств ее мужа-злодея?» Приходилось признать: легенда что надо, и рассказывает он мастерски! Но что заставляет их слушать, раскрыв рот? Да при этом еще так сопереживать какой-то средневековой сказке. Одному Богу известно!..
        Чтобы отогнать наваждение и хоть немного прийти в себя, Джеймс незаметно отодвинулся в сторону и обвел взглядом трактир. Посетители преспокойно занимались каждый своим делом. Все было буднично, тихо и слишком уж спокойно. Словно бы кто-то невидимый наблюдал за всем происходящим со стороны, осторожно дергая за нужные ему веревочки. «Так, - хмыкнул известный историк. - Дожились! У меня паранойя! Не хватало еще, чтобы привидения мерещиться начали!» «Сколько прекрасных молодых людей, попадая в замок, поддавались ее чарам, - опять донесся до Джеймса голос необычного повествователя, словно одержимого неведомым, но коварным духом. - Они готовы были пожертвовать ради графини де Перси честью, славой, состоянием. Шли на предательство и преступления, чтобы добиться ее благосклонности. Но она только смеялась в ответ и постоянно требовала все новых и новых доказательств их верности. Ее сердце стало холодным как лед, а красота не угасала с годами, а, наоборот, приобретала какую-то роковую и ослепительную прелесть. Мужчины в ее присутствии теряли силу воли и готовы были погибнуть, если того пожелает их
повелительница. Она же хотела только безграничной власти и денег, а ради этого не останавливалась ни перед чем. Никто не мог устоять перед ее чарами…»
        В эту минуту дверь распахнулась. На пороге появились новые посетители. Рассказчик так неожиданно прервал свой рассказ, что слушатели вздрогнули от какого-то внутреннего напряжения. А толстяк потерянно обвел вокруг туманным взглядом. Но призывный звон монет оказался сильнее. Он-то и привел хозяина трактира в чувство. Сознание постепенно возвращалось к нему, хотя голова все еще продолжала кружиться. Толстяк неловко вскочил и, словно выполнив какую-то одному ему известную тяжелую миссию, пошатываясь, направился к новым клиентам. Слушатели все еще пребывали в полном недоумении. Казалось, они побывали на одном из спиритических сеансов, некогда столь популярных в великосветских кругах прошлого века. Происходящее можно было сравнить с умелым гипнозом, телепатическим подчинением воли и сознания. Несколько минут они находились в глубокой задумчивости и сомнениях: неужели все это на самом деле? «Как это там говорят, - пытался вспомнить Джеймс. - Слушать, развесив уши? Право слово, этому человеку на сцене выступать, а не в трактире торговать!» Джейн все это время не оставляли смутные предчувствия
надвигающейся опасности. Она сама не могла объяснить своей беспричинной тревоги, поэтому и проговорила срывающимся голосом: «Завтра же уезжаем отсюда, ладно, Кристиан?» Брат угрюмо молчал. Наконец и он очнулся от задумчивости, проговорив: «Вы идите, а я побуду тут еще немного, мне надо кое-что уточнить». «Уточняй при нас», - не согласился с ним Джеймс, измерив-друга подозрительным взглядом. Он, конечно, мало верил подобной ерунде и мистике, но отрицать тот факт, что о роковых женщинах существовало множество мифов, не мог. Та же Клеопатра, леди Макбет, Лукреция Борджиа, Иродиада. О таких женщинах писал Эсхил в своих «Жрицах» и Готье в новелле о прекрасной явайке. А еще ему почему-то передалось волнение Джейн, и он, как верный друг, не собирался бросать Кристиана в таком непонятном состоянии. Портрет явно произвел на того если не магическое, то какое-то странное действие. А рассказ трактирщика лишь подлил масла в огонь. Оставалось только гадать, что выкинет непредсказуемый и бесстрашный приятель-журналист. А уж этого точно никто не мог предвидеть, даже родная сестра Кристиана, ради которой суровый
ученый готов был на все! Даже на несвойственные ему безумства. Только она, это он уж точно знал, никогда бы не допустила, чтобы кто-то подвергал себя опасности в доказательство своей любви к ней. Поэтому, когда трактирщик после настойчивой просьбы Кристиана опять подошел к ним, Джеймс насторожился, ожидая очередного подвоха.

14
        «Вы знаете что-нибудь о портрете?» - задал Кристиан волновавший его вопрос. Трактирщик испуганно охнул и перекрестился. «Никогда не видел и вам не советую! - выговорил он, наконец, задрожав от страха, и вдруг, опять обведя всех остекленевшим взглядом, вдохновенно продолжил свой рассказ. - Говорят, прошло несколько лет с тех самых пор, как Изабелла стала полноправной хозяйкой замка и всех его богатств. Ее корыстолюбивый и бессердечный муж давно уже сгнил в темнице. Шло время. Самые красивые и умные юноши продолжали попадать в плен к жестокой красавице, и никто ничего не знал об их судьбе. В соседнем графстве проживал один очень богатый и знатный вельможа. У него был единственный любимый сын. Как-то юноша отправился с друзьями на охоту в лес, граничащий с замком по-прежнему юной и очаровательной графини де Перси, и пропал. О хозяйке замка ходило много страшных и таинственных легенд, и добрый люд обходил стороной это пустынное и опасное место. Вельможа пообещал огромное вознаграждение тому, кто хоть что-то узнает о судьбе благородного и отважного юноши.
        Однажды вечером в ворота дома, где жил вельможа, постучались. Грязный и оборванный карлик попросил впустить и выслушать его рассказ. Слуги провели странного чужеземца в богато обставленную гостиную. Там убитый горем отец узнал о том, что его сын живет в замке жестокой красавицы, а если нужны еще доказательства, пусть вельможа захватит огромную сумму денег и в одиночку отправляется за нищим бродягой. Ни минуты не медля, убитый горем отец пустился в путь. Говорят, то, что он увидел в замке, ужаснуло и напугало его. Он умолял сына вернуться, но тот только грубо расхохотался в ответ. Вскоре отец узнал, что его сын пойман и казнен за совершенные им злодеяния. Честное имя семьи было опорочено, друзья отвернулись от вельможи. Его жена заболела от горя и слегла. А он сам поклялся отомстить жестокой повелительнице замка. Но как прекратить бесчинства, творящиеся в замке, когда вход туда охраняли самые отъявленные бандиты, всецело преданные своей госпоже? Тогда вельможа стал собирать сведения и натолкнулся на историю о Хранителе книги, брошенном в темницу еще мужем бессердечной хозяйки замка. Не надеясь на
чудо, он все же направился в тюрьму и в одном из казематов обнаружил невредимого восточного мага. Сначала тот не захотел даже разговаривать с богачом, но, узнав, что колдовскую книгу открывали, побледнел. Пообещав почести и свободу, несчастный отец умолил его помочь. Для этого колдуну нужно было отправиться на Восток. Снабдив союзника деньгами, вельможа остался ждать, продолжая наводить справки о замке и его обитателях.
        Прошел целый год, и однажды в ворота замка постучался измученный усталый старик. Добрая служанка разрешила ему переночевать на кухне. Ночью, когда все спали, он открыл ворота и впустил в замок колдуна. Они тихо пробрались в комнату хозяйки замка и наложили на красавицу ужасное заклятие, отправив в портрет. После исчезновения юной графини все ее верные слуги и преданные рабы разбежались кто куда. Одни, очнувшись от чар, вернулись домой, к давно оплакавшим их семьям и родственникам. Другие ушли в монастырь, замаливать грехи. А третьих настигла железная рука закона. Через некоторое время вельможа выкупил пустующий замок и поселился в нем с двумя слугами и Хранителем, оставшимся присматривать за портретом. Слишком уж велика была сила чар прекрасной Изабеллы! Говорят, даже благородный хозяин дома однажды поддался на них и чуть не выпустил прекрасную обитательницу портрета на свободу. И если бы не восточный маг, то еще неизвестно, чем бы все это закончилось. Колдун успел вовремя, чтобы отправить прекрасную обитательницу картины обратно. Жаль только, что несчастный вельможа не смог забыть красавицу. Он
раздал все имущество бедным, отписал замок на колдуна и поселился отшельником в дремучем и мрачном лесу. Вскоре он умер от тоски и раскаяния, так как не смог забыть роковую красавицу, погубившую его сына…»

15
        Взяв на следующее утро билеты, друзья всю обратную дорогу в замок не проронили ни единого слова. После ужина старики отправились спать, а гости продолжали сидеть в гостиной у ярко пылавшего камина, ведя неторопливую беседу. Луна светила так ярко, что молодым людям не хотелось расходиться. «Ты веришь, что все было именно так?» - растерянно взглянул на друга Кристиан. «Я думаю, это еще одна чудесная история, специально рассчитанная на искателей приключений и авантюристов всех мастей, приезжающих сюда за очередной сенсацией. Кому-то по душе летающие тарелки, кому-то призраки и монстры, кому-то пиратские сокровища, а кому-то заколдованные принцессы, томящиеся в мрачных стенах средневековых замков. Красивая сказка, вот и все! Хотя все может быть, - задумчиво ответил Джеймс.
        - Но меня больше занимает книга. Неужели это правда, что в ней хранятся древние магические заклинания. Если это так, то она представляет собой большую историческую ценность. Вот бы увидеть ее еще раз!» «Ты с ума сошел? - вскрикнула Джейн. - И думать забудь!» Уловив в ее голосе неприкрытую тревогу, Джеймс проговорил: «Не волнуйся, милая. Разве я когда-нибудь поступал вопреки разуму и логики?» Джейн вздохнула: «Всегда! Ты, как и Кристиан, все делаешь по-своему, даже если это очень опасно. Вас мало беспокоит, что кто-то места себе не находит, пока вы рискуете своими жизнями ради достижения великих целей! - Внезапно она смутилась и, огорченно махнув рукой, встала. - Я иду спать! А вы?» «И мы тоже! - Джеймс поднялся и взглянул на друга. - Ты идешь? Уже двенадцатый час!» «Еще немного посижу, - задумчиво ответил Кристиан. - Мне надо подумать! Мы ведь все равно завтра уезжаем! Не волнуйтесь! Идите спать. Я не наделаю глупостей!»
        Джейн и Джеймс разошлись по своим комнатам. Пробило двенадцать. «Странно, - принялся размышлять Кристиан. - Как в каком-нибудь приключенческом романе. Полночь - граница времени, когда возможны любые чудеса!» Сквозь витражи проникал неясный свет, и по каменным плитам пола рассыпались серебряные монетки лунных бликов. Юноша подошел к окну и отодвинул бархатные портьеры. Луна сияла в небе, как одинокая гордая красавица, а вокруг нее толпились тысячи сверкающих звезд, восхищенно любуясь своей госпожой. Он опять подумал о девушке на портрете: «Нет. Не может быть, чтобы она была жестокой повелительницей темных сил!» Ему нестерпимо захотелось еще раз увидеть юную графиню. Луна как бы поняла его намерения. Казалось, она зовет и манит его погрузиться в мир таинственный и неизведанный.
        Как он мог забыть? Сегодня ведь полнолуние! Оттого-то так ярка и прекрасна золотая спутница ночи! Ничего ведь не случится, если он прогуляется в саду!
        Ветер шевелил ветви деревьев, и юноше на минуту показалось, что они тоже манят, зовут его за собой. Не выдержав искушения, он быстро направился в левое крыло, прихватив с собою огонь и свечи. Подняться наверх за фонариком Кристиан не захотел - не было времени. А еще он боялся разбудить сестру и друга.
        …Лунный свет хорошо освещал комнату и портрет на стене, ведь друзья забыли задернуть шторы. Часы на башне медленно отсчитывали время. Юноша задумался: «По мнению большинства, Время постоянно и непрерывно всегда и везде, оно течет только в одном направлении, с одной скоростью, изменить его не могут ни Природа, ни человек, ни машины. Но так ли это в действительности? Почему же тогда чем больше мы спешим куда-либо, тем быстрее ОНО летит; чем скучнее дело, которым мы заняты, тем медленнее ОНО тянется. А во время опасности или стресса?» Кристиану вспомнился тот случай, когда ослабло крепление у Джейн во время подъема на гору, и он всего за какую-то долю секунды совершил невероятное. Пусть даже у него была прекрасная реакция, но в обычных обстоятельствах он бы уже никогда не смог повторить всех тех стремительных отлаженных и четких действий, которые произвел тогда почти машинально. Жаль только, что человеку подобные фокусы никогда не приносили удовольствия, хотя часто и спасали от неминуемой гибели.
        Пробив двенадцать раз, часы умолкли. Все вокруг как бы замерло и притаилось в ожидании: что же будет дальше?! И опять это странное чувство, как тогда, в минуту опасности, охватило юношу.

16
        (Иное измерение)
        …Все это время, пока в шотландском замке разворачивались столь странные и непонятные события, холодные беспощадные глаза пристально следили за всем происходящим. И все бы ничего, но почему наши герои совершенно не замечали присутствия некой таинственной личности? А дело вот в чем. Тот, кто закрутил этот сюжет, тщательно спланировав, предусмотрев и связав воедино мыслимые и немыслимые причины и обстоятельства, находился, скажем так: не далеко и не близко, не высоко и не низко, а всего лишь в параллельном с нами мире. Он внимательно наблюдал за участниками действа из своего волшебного зеркала и по мере возможности принимал во всем самое непосредственное участие.
        - Мой повелитель опять пишет свою книгу судеб! - довольно проскрипел маленький злобный карлик, обращаясь к своему господину. - И кто на этот раз будут участниками вашего психологического эксперимента: маг, принцесса, воин?..
        Его хозяин, не ответив, снова повернулся к своему серебряному магическому стеклу. Прошло еще немного времени. Наконец владелец
        Всевидящего Ока задумчиво проговорил: «Возможно, что этот сгодится. И тогда я продолжу Игру!..»
        Карлик подкрался поближе к магическому зеркалу и с любопытством взглянул в него. Иное измерение. Другая комната. Высокий сероглазый юноша, одетый в джинсы и футболку, в восхищении замер у портрета очаровательной юной леди из далекого прошлого…
        - Как? В этот раз ваш избранник обыкновенный человек?!
        - Ну, не совсем обыкновенный, - пробормотал могущественный Власизл. - Скорее, особая порода вымирающего вида последних романтиков и первопроходцев…
        - Ох, уж эти непоседливые первооткрыватели! - не удержавшись, посетовал карлик. - Вечно от них нет никакого покоя. Да к тому же они так непредсказуемы…
        - Так даже лучше, - не отрывая холодных глаз от Всевидящего Ока, пробормотал Власизл. - Мне и нужен сейчас именно такой. Герой, готовый в одну минуту сорваться с места и пуститься в долгий опасный путь…
        - Ради чего?
        - Ради внезапно осенившей блестящей идеи или неудержимого желания перемен. К сожалению, их так мало осталось на земле!
        - Но почему, мой господин, сожалеете о том, что этих импульсивных, повинующихся какому-то внутреннему наитию и совершенно не задумывающихся о последствиях людей осталось так мало?
        - Простые обыватели столь предсказуемы. С ними мне уже неинтересно… - изрек Власизл и философски продолжил: - Это как шахматные фигурки передвигать. Когда конечный результат заранее известен - рано или поздно все равно это будет шах, а затем мат. Мне нужен романтик, возвышенная натура или, на худой конец, какой-нибудь энтузиаст-мечтатель, от которого никогда не знаешь, чего ожидать.
        - Но зачем?
        - Во-первых, это именно им, как ни странно, человечество обязано самыми удивительными открытиями и находками в своей жизни. Взять хотя бы того же Колумба, открывшего Америку, или Ньютона с его яблоком. Смешно, но случай и логика помогли этому человеку понять и сформулировать закон всемирного тяготения! Во-вторых, трудности только разжигают во мне желание во что бы то ни стало одержать над ними победу. А затем заполучить их души, а иногда и их сами ко мне в услужение. В-третьих, вступив с ними в единоборство, я смогу узнать, чего они стоят. Ну, а в-четвертых, согласись, жизнь без них была бы намного скучнее!..
        - Но они ведут себя так неразумно! - скептически пожал плечами карлик. - Зачем подвергаться неоправданному риску, когда результат неизвестен, гарантий никаких, шанс на успех почти нулевой? Вокруг ведь столько возможностей проявить себя и при этом еще заработать!
        - Такие люди, как наш новый герой, считают, что все в жизни имеет свою ЦЕННОСТЬ, а не ЦЕНУ…

17
        - Но это же нелогично! - воскликнул маленький сморщенный прагматик, воздев скрюченные руки к небу, как бы призывая его в свидетели.
        - Как раз логично, - хмыкнул его Господин. - Они утверждают, что с таким же успехом на одну чашу весов можно положить бессмертную душу и все материальные и физические блага мира!
        - Не понимаю! - изумился горбун.
        - Ха-ха-ха! Потому что ты никогда не имел души! - произнес его Хозяин. - А это довольно-таки занимательно. Представь, пожертвовать всем ради кого-то или чего-то…
        - Это как?
        - Ну, это отдать жизнь за возвышенную идею, способную осчастливить человечество…
        - …которому это и даром не нужно! Им бы хлеба и зрелищ! Да желательно сейчас, в этой жизни, а не в прекрасном далеко!
        - А можно еще - работать, не покладая рук…
        - …ради никому неизвестного светлого будущего?
        - Ну, да! Это вместо того, чтобы наслаждаться сегодня…
        - Похоже на сказку с хорошим концом.
        - Возможно. Сказка и мечта тем и хороши, что пока не осуществились. А вот когда осуществятся…
        - …станут тяжелой реальностью…
        - …ага, бытом, который, как они говорят, заел…
        - Нет, мне больше по душе рационалисты и прагматики! - насупился карлик. - Эти хоть определились, кто, зачем, куда, почем и почему?
        - Ты так считаешь? - презрительно переспросил Власизл. - А разве это не их фраза: «У каждого есть шанс, главное - все правильно рассчитать и обдумать»?..
        - Но ведь это так!
        - Глупец, все предвидеть нельзя! Слишком уж все разные. Даже расстояние взрослый и ребенок измеряют по-своему. Взрослому, чтобы взять со стола какую-то нужную ему вещь, достаточно просто подняться из удобного кресла, где он уютно расположился с газетой. А трехлетнему ребенку, чтобы достать ту же вещь со стола, иногда приходится проделать полный разных препятствий долгий путь по огромной комнате среди множества непонятных ему предметов и вещей…
        - Но то вещь, а ради какой-то бесплотной идеи? - возмутился расчетливый и предприимчивый слуга-горбун. - Не понимаю, что заставляет этих так называемых отважных и дальновидных борцов за справедливость ежеминутно рисковать тем, что бесценно? То есть своими жизнями! Ради какого-то там открытия, символа (в смысле там любви, дружбы, верности, патриотизма и т. д.) или мечты? Ведь все это даже нельзя пощупать, в руках подержать, поскольку оно, это самое, не-ма-те-ри-ально!
        - Честно говоря, не знаю. Все зависит, смотря чем и как мерить все их действия и поступки. Можно смыслом, можно чувствами, можно вечной гармонией и красотой… А можно блестящими побрякушками или куском черствого хлеба и глотком чистой родниковой воды, которой у этих «детей природы» уже «днем с огнем не отыскать»! Смотря по обстоятельствам, законам окружающего мира и, конечно же, от них самих. Диогену, например, для полного счастья достаточно было бочки, ума и духовных богатств, которыми он щедро делился с окружающими. Знаешь, это меня ужасно веселило! В отличие от тех, кто не погнушается отобрать последнее у себе подобного, в том числе мечту и жизнь… Инстинкты выживания и самосохранения присущи и животным. А чтобы в ущерб себе, да еще ради общего блага! Вот достойные для меня противники! Ради этого стоит заварить кашу и затеять Большую Игру!

18
        (Наше время)
        ….Мир как бы разделился на день и ночь, на прошлое и настоящее. Медленно уходил в прошлое этот сумбурный странный день, а на смену ему уже спешил новый неведомый, ведя с собой настоящее, приветствуя будущее.
        «И какое имеет значение: завтра, сегодня, вчера? - спросил себя Кристиан. - Где эта невидимая грань между ними? Для кого-то прошлое - 100 лет назад, а для кого-то вчера». Он встретил Изабеллу вчера, а искал всю жизнь - словно внезапное озарение пронзило юношу. Да и кто скажет точно, чем можно измерить время: часами, минутами, событиями? Почему они не могли жить в одну эпоху? А если эта девушка его судьба, и разве он виноват, что время распорядилось так беспощадно, и должны были пройти века, пока они нашли друг друга?
        Кристиану вдруг на минуту показалось, что с боем часов исчезла эта невидимая грань между прошлым и настоящим, он с Изабеллой остались наедине. Вот только протяни руку и коснись ее прохладной мягкой ладони. «Бедная, как она, должно быть, страдала!» - подумал наш герой и подошел к портрету совсем близко.
        В это время лунный свет коснулся шара. Отраженные им блики заскользили по картине. Девушка ожила. Синие доверчивые глаза взглянули юноше прямо в душу. Таинственная красавица протянула к нему руки. «Умоляю. Помоги мне! - услышал он нежный и трогательный голос. - Этот злой старик приходит сюда каждый день, чтобы мучить меня. Дай мне свою руку, и тогда я снова стану свободной!» Юноша, как зачарованный, направился на зов о помощи. Еще секунда, и он прикоснется к маленькой перламутровой ладошке. «Кристиан, нет!» - донесся до него издалека дрожащий голос Джейн. «Не давай ей руку», - Джеймс внезапно оказался перед ним. «Уйдем отсюда! Пожалуйста, уйдем отсюда!» - умоляла брата дрожащая сестра. «Что это было?» - бормотал Кристиан. - Как такое возможно?» Он все еще никак не мог прийти в себя. «Зачем ты мне помешал?» - вдруг набросился он на друга, в отчаянии схватившись за голову. «Потом все поймешь! А сейчас нам лучше уйти отсюда, и чем быстрее, тем лучше!» - Джеймс пристально взглянул на Кристиана и обнял за плечи расстроенную девушку. «Это был сон. Правда ведь? Это был только лишь сон», - испуганно
бормотала она. «Конечно, сон!» - Джеймс нежно вывел ее из комнаты. На пороге он остановился и строго сказал: «Кристиан, идем! После разберемся во всем…»

* * *
        Они ушли, а невидимый обладатель расчетливого ума, ледяного взгляда и коварного сердца с досадой поморщился и от досады пнул ногой злобного карлика, бесцеремонно путающегося у него под ногами. Тот отлетел в сторону, жалобно скуля. Затем, постанывая, встал и заковылял к выходу. Хозяин загадочного кабинета даже бровью не повел, словно ему и дела не было до того, что происходит у него за спиной. Он продолжал пристально вглядываться в старинное колдовское стекло, находившееся в центре комнаты. Казалось, лишь оно одно являло для него единственную настоящую ценность!
        Словно изваяние застыл могущественный Власизл у Волшебного Зеркала, устремив в глубь него темный пронзительный взгляд. Всевидящее Око много лет верой и правдой служило своему господину. Мало того, что зеркало открывало двери в потусторонний мир, повелителем которого он был. Впрочем, ровно настолько, насколько ему позволяли послушные и в то же время такие лживые жители Зазеркалья. Хозяин замка мог видеть в магическом окне прошлое и будущее, а также управлять ими. А еще с помощью этого колдовского предмета можно было не только увидеть истинного себя, но и взглянуть на один из параллельных миров, побывав в любом его уголке, а также мысленно нарисовать свой мир, который тут же оживал, отразившись в магическом стекле. Если, взглянув в это зеркало, любое из существ было неискренним, эта надетая маска вскоре могла стать его сущностью, переворачивая все с ног на голову. И тогда порок превращается в изысканность, снобизм - в элитарность, злоба - в откровенность. Тут же на поверхности волшебного стекла появлялась как бы мелкая рябь, и ты уже не осознавал, что реально, а что нет…
        …А сейчас Повелителя Сил Зла терзали смутные сомнения. Он мучительно раздумывал о том, насколько выигрышен этот вариант. Ведь, как ни старался он, Хозяин Всевидящего Ока, жизнь все равно преподносила ему непредвиденные сюрпризы, как, например, с этой глупой девчонкой, которая, вместо того чтобы спать, отправилась проверять, что делает ее любимый братец, да еще прихватила с собой этого неугомонного ученого. При этом оба чуть не сорвали все его планы. Все-таки странные эти люди - неугомонные, непредсказуемые, непоследовательные, своенравные! Вот уже несколько тысячелетий он наблюдает за ними, а они по-прежнему не перестают удивлять его. Что ж, эксперимент продолжается. Посмотрим, что ждет впереди. К тому же ставки сделаны, колесо судьбы приведено в действие, и отступать уже поздно!..

* * *
        …На следующее утро, наскоро позавтракав, друзья простились с приветливыми старикам». Уже провожая их к выходу, привратник поинтересовался: «Вы что, были ночью в левом крыле?» Молодые люди переглянулись. «Там же одни летучие мыши! - хихикнул старик. - Не знал, что вас интересуют заброшенные развалины!» «Неужели вы ничего не знаете о портрете?» - не выдержал Кристиан. Джеймс дернул его за руку. Старик удивился: «О портрете? О каком портрете?»
        Часть вторая
        Душа в тот круг уже вступила,
        Куда невидимая мгла ее неволей увлекла.? Фет

1
        Незаметно пролетело два месяца. Все это время Кристиан вспоминал умоляющий взгляд прекрасных глаз, «Почему я не остался тогда и не попытался разобраться во всем? А вдруг мне удалось бы помочь? - мучился юноша. - Чем я лучше остальных? Ведь оставался еще один день до приезда хозяина замка, но они испугались. Запаниковали и сбежали! А все почему? Потому что не смогли найти рациональных объяснений. А нужно было просто постараться все выяснить до конца. И главное! Кем была та загадочная красавица на портрете?..»
        Среди читателей (и особенно читательниц) «Terra incognita» завязалась целая дискуссия по этому поводу:
        - В чем вина молодой неопытной девушки из средневековья? - рассуждали одни. - В том, что юная англичанка так ослепительно красива?
        - Или в том, что не сломалась? Захотела жить, как она того заслуживала? - поддерживали другие. - И не ее вина, что мужчины готовы были совершать ради нее разные безрассудства….
        - Но ведь и преступления?! - возражали третьи.
        - Каждый сам должен отвечать за свои поступки! - парировали четвертые. - Разве не так? Она ведь никого не заставляла силой! Любой имеет право жить, как ему хочется!
        - Да, но не в ущерб другим, - укоризненно качали головами моралисты.
        - Но если бы все так думали и поступали в соответствии с совестью, а не с желаниями и постоянно растущими потребностями! И вообще, если бы знать: где эта грань между добром и злом?.. - вздыхали гуманисты и философы.
        Короче говоря, путевые заметки об удивительных приключениях в Шотландии наделали много шума. Читатели ждали продолжения. А шеф-редактор новой сенсации. Ну, а господин Торо? Кристиан считал юную графиню беззащитной жертвой. И, как большинство читателей, искал ей оправдание. Хотя, честно говоря, в истории трактирщика юная леди скорее представала как несущий возмездие «падший ангел». К тому же нельзя было отрицать влияние колдовской книги, подчинившей гордую леди своей власти. По этому поводу тоже разгорелись всевозможные дискуссии и дебаты. В общем, история о таинственной незнакомке наделала много шуму. Шеф торопил с поездкой и, отложив все текущие дела в сторону, мистер Торо отправился в Шотландию. Разве он мог отказаться от такой возможности еще раз навестить заброшенный замок? Но, главное, - это был шанс еще раз увидеть Ее!
        Джейн умоляла отложить поездку, но брат был непреклонен. Он готов был рискнуть, даже если бы это стоило ему жизни!..
        Но этого делать ему пока не пришлось. Напечатав путевые заметки, наш репортер оказал себе «медвежью услугу». Как оказалось, в Шотландии были прекрасно осведомлены о скандальном издательстве. Его представителя даже на порог замка не пустили! К тому же привратник уже был другой. Он стоял как неприступная скала. Не помогли ни уговоры, ни деньги, ни обещания прославиться… Настырный репортер продолжал свои попытки выяснить хоть что-то. Но пока безуспешно. Лишь однажды мистеру Торо удалось, наконец-то, увидеть самого хозяина. Он высунул из окна бледное лицо и злобно прокричал охраннику: «Гони его отсюда! Вечно нет покоя от этих репортеров!» Тогда совершенно отчаявшийся Кристиан придумал дикий план проникновения в замок незаконным путем. Но тут неожиданно позвонила сестра и взволновано сообщила, что мистер Уайт сделал ей предложение! Они решили поселиться на юге Англии. Кристиан задумался. Он прекрасно понимал, как сильно будет скучать Джейн по Лос-Анджелесу: родителям, друзьям-художникам, любимым местам. Очень уж отличался солнечный город Ангелов от суровой туманной Англии. А желание сестры посвятить
себя живописи? И выдержит ли Джейн вечную занятость мужа, его фанатичную преданность работе, продолжительные поездки в разные концы света? Сестра поняла его тревогу: «Ни о чем не волнуйся, все будет хорошо. Рисовать я смогу и здесь. А расстояние? Для этого есть самолет. К тому же Джеймс решил на время отложить длительные экспедиции и вплотную заняться научной деятельностью. Он продолжит читать лекции студентам колледжа и работать консультантом в Британском музее». «Вот это да! - вырвалось у Кристиана. - Похоже, вы уже все обдумали и пришли к компромиссу». Брат пообещал обязательно приехать на свадьбу и положил трубку.
        «А ведь эти двое, действительно, созданы друг для друга и заслуживают счастья! - усмехнувшись, подумал он. - Выходит, настоящей любви не страшны никакие преграды: ни время, ни расстояние, ни обстоятельства, ни издевки скептиков, разглагольствующих о том, что отношения между полами - это лишь физиология и инстинктивное стремление к продолжению рода. А ведь до посещения замка он считал примерно так же. Вернее, думал, что пока не готов к серьезным отношениям. Брак - слишком уж большая ответственность! Ему с лихвой хватало невероятных приключений и ни к чему не обязывающих знакомств. Хотя, может быть, он никогда и не любил по-настоящему? Не встретил той единственной? Тогда что случилось сейчас? Он и сам толком не мог себе объяснить, что изменилось? Почему снова и снова он с таким упорством пытается проникнуть за неведомую ему доселе грань? Почему не может забыть загадочную девушку с портрета? Как далеко готов зайти, чтобы узнать ее тайну? И если это любовь, то так ли глупа она? Выходит, правы поэты, воспевающие это странное «смятение чувств и трепет в груди»? Есть ли у него хоть маленький шанс понять,
что же случилось на самом деле там в замке? Какие неведомые силы управляют человеческими судьбами, заставляя совершать непредсказуемые и на первый взгляд лишенные логики и здравого смысла поступки?

2
        …На свадьбе к Кристиану сразу же подошла стройная темноволосая девушка и решительно представилась: «Мари Смит - кузина Джеймса! Будем знакомы…» Затем оказалось, что за праздничным столом им предстояло сидеть рядом. Вскоре выяснилось, что Мари недавно вернулась из Пекина, куда знаменитый фоторепортер только собирался ехать в командировку. Они разговорились. Потом он пошел ее провожать. Был мил, предупредителен и… все! Тогда мисс Смит сама предложила ему зайти. Выпить кофе, ну и… Но мистер Торо лишь вежливо отказался. Быстро попрощавшись, молодой человек преспокойно удалился восвояси. Заинтригованную Мари точили сомнения. Не похоже, чтобы такой красавец был монахом. Нет. Он явно не монах! Тогда с ней что-то не так! Но что? Не урод, умна, самостоятельна, свободна! Такое с ней было впервые…
        Когда молодожены вернулись из свадебного путешествия, Мари сделала так, чтобы ненароком еще раз встретиться у них с неуловимым журналистом. Юноша по-прежнему был очень любезен, но при этом не проявлял никакой инициативы. Ведь все мысли мистера Торо были заняты девушкой с портрета, но Мари-то этого не знала и не собиралась отступать. И постепенно, сама того не желая, влюбилась в неприступного юношу без памяти. А Кристиан? Он уже давно обо всем догадался, но не торопил события. Ему, конечно, было приятно ее внимание. Раньше он, вероятно, не отказался бы провести с ней несколько вечеров. Но сейчас. Честно говоря, он и сам не понимал, что с ним происходит? Изабелла не выходила у него из головы и остальные не шли с ней ни в какое сравнение.
        Получалось, что он безнадежно влюблен в девушку на портрете, которому, может быть, несколько сотен лет? Тоже мне Пигмалион и Галатея! Так тот хоть создал желанный идеал своими руками и смог потом оживить силой своей любви. А что сделал Кристиан? Сбежал, когда была нужна его помощь! И хотя юноша понимал, что звучит это довольно-таки странно и все произошедшее с ними скорее похоже на мистику или игру больного воображения, но, разъезжая по самым загадочным местам планеты, неугомонный сотрудник «Terra incognita» повидал много такого, чего никто не мог объяснить. Поэтому прежде, чем отвергать, стоило бы, наверное, во всем разобраться. Ведь как бы людям ни хотелось верить в могущество науки, иногда приходилось признавать тот факт, что перед некоторыми явлениями она бессильно разводит руками, не в силах дать вразумительных объяснений. Все попытки ученых откреститься от проблем уфологии, аномальных явлений, экстрасенсорики, парапсихологии, магии, астрологии и многих других нетрадиционных дисциплин человеческого миропонимания напоминали юноше страуса, прячущего голову в песок. Проще всего было. объявить
призраков и мифических существ - галлюцинациями и фольклором, НЛО - результатом неумеренного употребления алкоголя, целительство и медиумизм - бредом сивой кобылы. Гораздо сложнее признать наличие этой проблемы и попытаться объяснить ее. Правда, господин Торо не отрицал и тот факт, что очень часто люди выдают желаемое за действительное, но отвергать то, что на протяжении тысячелетий человечество постоянно сталкивается с чем-то неведомым, дошедшим до нас в легендах, притчах, сказках и былях, было бы глупо. Если бы знать, была ли прекрасная Изабелла в действительности или это только вымысел, «легенда для привлечения падких на сенсации туристов», как выразился Джеймс? Но ведь Кристиан же явственно видел ее, слышал ее голос, коснулся руки! Фантастика? А вдруг именно там и тогда прошлое и настоящее на секунду соединились и в эту долю секунды Кристиану и Изабелле удалось увидеть друг друга наяву? Как знать! Но ведь именно это юноша и стремился так упорно выяснить с тех самых пор!
        И все же пока его попытки по-прежнему не увенчались успехом. Тогда, чтобы забыться, мистер Торо с головой окунулся в работу. Сначала он отправился в Индию, затем побывал на Тибете. Не привыкшая терпеть поражений Мари взяла отпуск, чтобы поехать вместе с ним. Кристиан был не против. А вдруг ей удастся сделать то, что никак не удавалось ему? Поможет избавиться от этого наваждения!

3
        Наконец, настало время вернуться домой. Но не в Лос-Анджелес, где брат с сестрой жили раньше, а в Лондон, в пригороде которого поселился его друг с женой и сыном. Кристиану не терпелось увидеть племянника, которому уже исполнился год. Долгожданный гость засиделся у Джеймса и Джейн до глубокой ночи. Они вспоминали свои приключения, рассказывали о том, что произошло с ними за время разлуки, но ни единым словом не упомянули о событиях, произошедших с ними в Шотландии: о старом замке, портрете и странных видениях, казавшихся им сейчас сном. На часах было уже половина двенадцатого, когда Кристиан собрался домой. Друг не стал его удерживать, так как знал, что там его ждет верная Мари. Кое-что ей все-таки удалось. Кристиан перестал думать: а что, если бы?.. И начал размышлять: что ж, так тому и быть!.. Они вместе с той поездки в Азию. Как-то так само собой получилось, что путешествие сблизило их. Оказалось, что у них действительно много общего. Или так, по крайней мере, казалось. Мари была заботлива, преданна, нежна, а он? Он все еще пытался выздороветь от неразделенной любви к, как ему теперь казалось,
придуманному идеалу. Это тоже помогла ему осознать Мари. Сегодня она не пришла к ним, так как простудилась в дороге. Счастливые лица друга и сестры, их милый малыш заставили юношу пересмотреть свои взгляды на его отношения с Мари. Не в его правилах было продолжать морочить ей голову. Пора было расставить все точки над «i». Обожаемые родственники давно уже прожужжали ему все уши о том, что пора остепениться. Все прекрасно знали, как горячо Мари любит его. А он?
        Он так и не смог забыть красавицу на портрете. «Кто же она на самом деле, женщина моей мечты? - думал Кристиан, идя по темным улицам старинного города. - Недоступная, не похожая на простых смертных. Его падший ангел!» Ярко светила луна. «Совсем как тогда!» - вспомнил Кристиан и собрался уже выругать себя за бесплотные грезы, как вдруг… внимание его привлек роскошный автомобиль, остановившийся у дверей одного из дорогих ресторанов. Здесь в основном собиралась «золотая молодежь» - дети самых влиятельных и состоятельных английских семейств. Прохожие как обычно остановились поглазеть на то, какая еще знаменитость приехала сюда повеселиться и приятно провести время? И не ошиблись! Из машины вышли известный испанский футболист, знаменитый итальянский модельер и популярный в Англии певец и музыкант. Но не к ним были прикованы все взгляды, а к ослепительной молодой девушке, перед которой поспешно распахнулись дверцы шикарного «мерседеса». И не роскошный наряд, украшенный бриллиантами, привлек к ней всеобщее внимание, а ее удивительная красота. От белокурой синеглазой леди нельзя было отвести глаз. Столько
было в ней какого-то неуловимого шарма, какой-то кошачьей грации, великолепия королевы и повелительницы сердец. Она гордо проследовала к дверям, не обращая внимания на взволнованную толпу. «Кто она?» - послышался чей-то восхищенный шепот. «Известная модель! Англичанка! Изабелла де Перси!» - сразу же ответило несколько голосов, явных поклонников прелестной красавицы.
        Кристиан вздрогнул. «Нет! Не может быть! - подумал он. - Это сон или наваждение?» Тем временем фанаты окружили модель, умоляя об автографе. Изабелла остановилась на пороге. Репортеры защелкали фотоаппаратами. Кристиан не сводил с девушки зачарованного взгляда. Ветер растрепал светлые и легкие колечки золотистых волос, и они упали на мраморный лоб. Темные ресницы обрамляли такие знакомые лучистые доверчивые глаза. Наконец, испанцу надоела такая назойливость толпы. Он кивнул охране и, поспешно оттолкнув слугу, сам распахнул двери ресторана. Красавица улыбнулась и что-то мило проговорила. Ее спутник кивнул. Знаменитый модельер обиженно надул губы: «Изабелла, дорогая! Здесь все готовы исполнять малейшие ваши прихоти. Вам стоит только пожелать!»
        Хорошенькая модель кивнула и еще раз взглянула на восхищенную толпу. В ту же минуту ее взгляд остановился на Кристиане. Заметив, какое она произвела на него впечатление, Изабелла усмехнулась и что-то прошептала своим спутникам. Один из них кивнул и поманил юношу за собой. Забыв обо всем на свете, Кристиан неловко протиснулся сквозь толпу. «Вы тот знаменитый фотограф и путешественник, о котором я слышала столько лестных отзывов?» - проговорила девушка кокетливо. Знаменитый фотограф кивнул. «Составьте нам компанию, пожалуйста, - улыбнулось чудное виденье, «чистейшей прелести чистейший образец». - Нам ведь о многом надо поговорить, не так ли?» Кристиан смотрел на нее во все глаза, все еще не в силах прийти в себя. Красавица еще раз загадочно окинула юношу своими небесными глазами и томно опустила ресницы. «Ради вас, Изабелла, я готов на все!» - невольно вырвалось у Кристиана, как будто он был героем какого-то рыцарского романа. Испанец мрачно усмехнулся и, измерив соперника ревнивым взглядом, произнес: «Тогда следуйте за нами!» Остальные, недовольно оглядев невесть откуда взявшегося соперника, но не
посмев возразить, молча посторонились, пропуская юношу вперед.

4
        Под утро Джеймсу позвонила взволнованная кузина. «Кристиан у вас?» - спросила она. Джейн насторожилась: «Что случилось?» «Не волнуйся, милая, ничего страшного! ответил супруг, а потом шепотом проговорил в трубку: - Может быть, его задержало что-то важное. Не паникуй, никуда он не денется!»
        Но наступило утро, а Кристиан так и не появился ни дома, ни у них. Мари обзвонила все больницы. Там ей Ответили, что похожих на Кристиана к ним не поступало. Тогда Джейн позвонила в полицию. Там сказали, что еще рано беспокоиться.
        Прошло две недели. Верные друзья, перепробовав множество способов найти юношу, совсем отчаялись. Кристиан бесследно исчез.
        Джеймс подумал и решил отправиться в Шотландию. К этому его побудило странное послание, доставленное курьером в тот злосчастный день. Письмо было предназначено господину Торо, но он так и не узнал, что было в нем. Посыльный явился слишком поздно,
        когда юноша уже ушел. А потом расстроенные исчезновением Кристиана родственники просто-напросто забыли о письме. Оно так бы и лежало в прихожей, если бы его не нашел Майкл и не попытался вскрыть. Сын Джеймса и Джейн был как раз в том возрасте, когда все изучают на ощупь и на вкус. А так как на вкус письмо малышу не понравилось, он понес его матери, чтобы она помогла ему его открыть. Джейн дрожащими руками вскрыла конверт и прочла: «Каждый человек - мир. Если он писатель, музыкант, художник или фотограф, то еще и творец миров. И очень опасно, когда такой человек нарушит уже созданное кем-то равновесие, воспользовавшись для этого силой, неведомой ему. Начав какое-то дело, надо всегда предвидеть его конец». Вместо росписи в конце был изображен какой-то восточный иероглиф. Вот тогда-то Джеймс и засобирался в дорогу.
        Перед отъездом он позвонил Мари, которая не теряла надежды и все еще продолжала бесплодные поиски пропавшего возлюбленного. Решительная девушка подняла на ноги всех своих знакомых и не собиралась успокаиваться. Официально считалось, что мисс Смит психоаналитик, практикующий в одной их престижных частных клиник Лондона. Но друзья догадывались, что на самом деле Мари работала на правительство. И все же, когда встревоженная девушка прибежала к ним, супруги даже не знали, с чего начать.
        Выслушав их сбивчивый рассказ, не перебивая, кузина вскочила: «Так. Мне срочно надо кое с кем посоветоваться! Зря вы так долго молчали. Это все меняет!» «Мы боялись, что ты посчитаешь нас сумасшедшими!» - жалобно проговорила Джейн. Муж кивнул, подтверждая ее слова. «Мне по ходу своей деятельности приходилось сталкиваться и не с таким! - мисс Смит поняла, что сказала лишнее и нахмурилась. - А сейчас нам нужен человек, незаинтересованный в расследовании! Я боюсь поддаться эмоциям, понимаете?»

5
        Еще до личной встречи с друзьями Джеймса девушка слышала от него много лестного о Кристиане и его сестре. Но служба забирала все свободное время и, если бы не венчание кузена и Джейн, как знать, когда бы еще Мари и Кристиан встретились? Уже тогда Мари заметила, что брат Джейн чем-то удручен. Правда, держался он довольно-таки мужественно. Кристиан так искренне радовался счастью молодых, что Мари невольно подумала: «Вот настоящий мужчина, который не хочет никого впутывать в свои проблемы». Она первая подошла к нему. Мари была девушка современная и привыкла к тому, что знакомые мужчины считали в порядке вещей не тратить лишних слов на долгие ухаживания и романтические встречи при луне. Уже при первом знакомстве большинство из них предпочитало затащить девушку в постель, а утром сбежать, не сказав ни слова на прощанье. Для них естественно было, прежде всего, думать о себе, а потом уже о других. Как оказалось, Кристиан был не из их числа. Он купил ей цветы, проводил к дому, вежливо распрощался и, пожелав спокойной ночи, ушел. Сначала Мари растерялась, потом задумалась, а после ужасно разозлилась. А так
как она привыкла идти к цели, не взирая на препятствия, то решила расставить ловушку, а попалась сама. Впрочем, так ей было и надо! Что за детские игры с чувствами?
        В общем, все пошло наперекосяк. Вместо того, чтобы выполнять служебные обязанности, мисс Смит витала в облаках. Правда, это продолжалось до тех пор, пока она не узнала от Джеймса, что Кристиан собирается отправиться в длительную поездку в Азию. Вот тогда-то Мари бросилась к шефу за помощью.
        В их особом отделе собрались молодые энергичные и способные люди, горячо преданные общему делу. А так как работка там была еще та, то на личную жизнь ни у. кого из них свободного времени не оставалось. Их могли сорвать по телефонному звонку в любое время дня и ночи и отправить на край света. В короткие сроки нужно было провести экспертизу, составить отчет и положить на стол шефу научно обоснованные выводы. Дальше уже компетентная комиссия наверху принимала решение и давала новые распоряжения и приказы. От всех сотрудников требовалось четкое подчинение служебным инструкциям. Обо всех отклонениях в срочном порядке нужно было докладывать шефу. Но Мари и ее коллеги знали, что внешне суровый и неприступный Ричард Браун всегда внимательно выслушает и, если это будет нужно, придет на помощь и словом, и делом. Так было и в этот раз. Слушая сбивчивые объяснения Мари, шеф только головой качал. «Не даете отпуск?! - запальчиво выпалила девушка. - Тогда вот заявление!» Ричард Браун пожал плечами: «Но раз все так серьезно, что ж, езжай, решай свои проблемы. Тебя пока заменят Паула и Рауль…» Услышав это, мисс
Смит нахмурилась: «А как же дело о похищенном папирусе?» «Я же уже сказал, - остановил ее шеф. - Им займутся твои коллеги!» «Но…» - попыталась возразить принципиальная Мари. «Никаких но… - грозно перебил шеф, а потом, смягчившись, добавил: - А когда отдохнешь и все хорошенько обдумаешь - возвращайся обратно!»
        Тогда еще Мари подумала: «Похоже, шеф знает ее лучше, чем это может показаться на первый взгляд. Так. Теперь оставалось только уговорить Кристиана взять ее с собой». Для нее вдруг жизненно важно стало выяснить: кто или что мешает им быть вместе? Кристиан сначала нахмурился, а потом, подумав немного, спросил: «А как же твоя работа?» «Я все уладила, - твердо проговорила Мари. - Дай мне шанс!» Юноша только пожал плечами: «Похоже, ты уже и так все решила, что ж, едем…» Мари взглянула ему в глаза и в эту минуту окончательно осознала, что ему и правда нужна ее помощь.

6
        Пока Мари предавалась размышлениям, супруги Уайт терпеливо ждали. А кузина все еще не могла прийти в себя и решить, что делать дальше? В эту минуту она услышала, как Джеймс прошептал: «Надо было сразу ей все рассказать!» Его жена только вздохнула: «Если бы все знать наперед, но так не бывает!» Мари опять задумалась: «У них с Кристианом оставался еще один-единственный вечер, чтобы решить, как им быть дальше. Она приготовила романтический ужин и с нетерпением ожидала возвращения своего молодого человека. Но, оказалось, все приготовления были напрасны. Ужин остыл, новое роскошное вечернее платье так и осталось висеть в шкафу. Ах, этот злосчастный вечер, в который «мужчина ее мечты» исчез так внезапно и надолго! А ведь она так надеялась, наконец-то, услышать, что ему нужна именно она. Не идеальная возлюбленная, нарисованная фантазией художника. А живая и любящая земная женщина. Пусть несовершенная, готовая в чем-то уступать, а с чем-то спорить, но ведь любовь не выбирает! Иногда даже не можешь себе объяснить, почему любишь?
        Только с исчезновением Кристиана Мари до конца поняла, как он ей дорог. Хотя до этого сомневалась, стоит ли продолжать дальше их отношения? Ведь после всех ее усилий возлюбленный по-прежнему был как бы с ней, и в то же время где-то далеко. Правда сейчас она готова была горы свернуть, чтобы найти его. Помочь всем, чем сможет. Лучше поздно, чем никогда! Но одного желания мало. Нужно было действовать, а для этого трезво проанализировать сложившуюся ситуацию. Мисс Смит же воспринимала все слишком близко к сердцу и не могла быть объективной. К тому же, девушка уже и не знала: чему верить, а чему нет? И готова была поверить всему, что даст хоть какую-то зацепку. Позволит понять, что же произошло на самом деле? Смешно, но Мари легче было признать существование таинственного призрака из портрета, чем предположить, что она просто наскучила возвышенному и романтичному Кристиану. А ведь эту версию никак нельзя было отбрасывать, а как хотелось! Согласитесь, кому захочется признать, что тебя бросили, да еще так прозаически, ничего не объяснив?
        И все же нет. Не похоже это было на Кристиана! Если бы это был кто-то другой, то можно было бы просто предположить, что он не хочет продолжать отношения и таким образом дает ей это понять. Но Кристиан был не из тех людей, которые убегают в неизвестность, оставив близких и друзей в неведении и замешательстве. Он обязательно бы позвонил, не ей, так сестре. Или прислал бы записку. В общем, непременно дал бы о себе знать. Поэтому так волновались Джеймс и его жена, не получая от юноши никаких известий вот уже вторую неделю. Выходит тогда что? Какой-то средневековый призрак прошлого мешает ее настоящему и будущему счастью. Она давно уже почувствовала, что между ней и Кристианом стоит какая-то загадочная женщина, но даже представить не могла, кто это окажется на самом деле. Ужас! Девушке на минуту показалось, что это наказание ей за то, что она по ходу своей деятельности очень уж часто вмешивалась в тот мир, который принято считать не существующим на самом деле. Да мало того, что вмешивалась. Насмехалась над теми, кто пытался доказать ей, что такая проблема на самом деле существует, а не является
тщательно спланированным жульничеством!
        Мари вдруг почти физически почувствовала, как неумолимая ледяная рука с силой сжала сердце. Ну уж нет! Не из тех людей была отважная Мари. Во-первых, она не привыкла так просто сдаваться. Во-вторых, бросать начатое дело. В-третьих, отказывать в помощи тем, кому эта помощь была нужна. В-четвертых, она не позволит таинственному фантому помешать их с Кристианом счастью!
        Поэтому Мари решительно достала из сумочки телефон и набрала номер своего непосредственного начальника, человека умного и предусмотрительного, имевшего огромный опыт в распутывании самых запутанных и загадочных дел. Выслушав ее, шеф согласился, что стоит все проверить на месте, но настоятельно советовал им держаться вместе. «Слишком уж много непонятного во всем этом деле, - задумчиво проговорил он под конец, а потом добавил: - Я позвоню в Шотландию своему человеку и попрошу вам помочь. Он будет ждать в местной гостинице, расположенной недалеко от замка. А наши люди тем временем наведут кое-какие справки о хозяине и слугах…» После звонка Мари почувствовала себя более уверенной, чем до этого. А Джейн почти успокоилась, узнав, что кузина тоже отправится в Шотландию вместе с ее мужем. Оставалось только терпеливо ждать от них известий.

7
        В Шотландии все снова пошло не так, как было задумано. Помощник, обещанный шефом, так и не появился. Их никто не встретил на вокзале. Пришлось самим разыскивать гостиницу. Там о них тоже никто ничего не знал и номер не был заказан, хотя свободных место было хоть отбавляй. Уставшие Джеймс и Мари поужинали в баре и отправились спать, решив все выяснить утром. Было 6 часов, когда девушку разбудил стук в дверь. Решив, что это брат, она быстро вскочила и побежала открывать. Но за дверями стоял рассыльный. «Вам записка, мисс!» - проговорил он и протянул ей конверт. Мари расписалась в получении. Не дожидаясь, когда дверь закроется, быстро вскрыла письмо и пробежала глазами по строчкам: «Связующее звено между Вселенной и жизнью на Земле - любовь. Она дает начало новой жизни, надежду живущим, веру отчаявшимся. И если она есть - ничто не исчезает бесследно! Если же ее нет, то все разлетается вдребезги, наступает хаос. Любовь - самоотверженна и бессмертна. Она - пожелание вселенского счастья всем и каждому. Она многое может, но только если она настоящая. Но кто-то может этого не понять, не захотеть увидеть и
услышать. Верящий в себя - продолжи путь! Сомневающийся - вернись! Вольному - воля! В конце каждый получит то, что заслуживает. Помни это…» Почерк был тот же, что и в письме, адресованном Кристиану. Внизу неизменно располагался восточный иероглиф, но уже другой. «Что за игры?» - нахмурилась Мари, встряхнув темными коротко остриженными волосами. Затем решительно встала и, положив записку в карман куртки, поспешно спустилась вниз. Она собиралась разгадать эту загадку. И пусть никто даже не пытается ей мешать!
        Джеймс уже ждал в баре. Он заказал сладкие булочки и кофе. За завтраком кузина сообщила о странном послании. Не медля ни минуты, они решили отправиться в замок, чтобы все выяснить там.
        Сначала огромный и больше похожий на громилу привратник не хотел их впускать. Но Мари сообщила, что они хотят узнать по поводу девушки с картины. Пожав плечами и подозрительно оглядываясь на них, верзила отправился доложить хозяину. Вскоре он вернулся и, не говоря ни слова, провел их в уже известную Джеймсу гостиную. Внимательно выслушав их, хозяин замка нахмурился. Это был неопределенного возраста высокий темный сухощавый человек, больше похожий на жителя востока. Взгляд его пронзительных глаз стал подозрительным и суровым. «Глупцы! - с презрением проговорил он. - Кто просил вас лезть не в свое дело? И как могли эти болваны пустить вас сюда? Ну да ладно. Они и так уже получили по заслугам…» При этих словах Джеймс вздрогнул: «Мне бы не хотелось, чтобы кого-то наказывали из-за нас…» Суровый хозяин замка презрительно перебил: «Что случилось, то случилось. Значит, так тому и быть! А сейчас вам лучше уйти. И мой вам совет: держитесь подальше от этого дела!» Он кивнул слуге, показывая, что беседа окончена. Уже в дверях Джеймс спросил: «Неужели вы верите всей этой чепухе с ожившим портретом? Скорее
всего, это был какой-то трюк, придуманный вами…» Слуга вздрогнул и испуганно взглянул на вскочившего хозяина. «Убирайтесь из моего дома, - грозно прошипел тот. - И не суйте нос не в свои дела!» Его темные глаза выражали столько гнева и ненависти, что визитеры поспешно ретировались.
        «Странный он какой-то, я же тебе говорил!» - уже на улице проговорил Джеймс, кивнув на дом. «Я бы не сказала, - задумчиво ответила Мари… - Он явно что-то скрывает!»
        Когда они вернулись в гостиницу, там их ждала еще одна записка, уже адресованная Джеймсу: «Не отрицай, чего не знаешь!» Юноша только головой покачал. Ему привычнее было пытаться разгадать, куда смотрит Сфинкс или отчего погибла Атлантида, чем оставаться в этом захолустье и позволять неведомому фантому делать из них покорных марионеток. К тому же, им стало казаться, что за ними неотступно кто-то наблюдает. Поэтому они решили вернуться домой. Вдруг есть какие-нибудь новости? Связь по телефону была плохая. Им удалось только расслышать, что заходил какой-то человек и спрашивал Мари.

8
        Когда усталые и огорченные путники вернулись в Лондон, Мари прямо с вокзала позвонила на работу. Ответила секретарь шефа Ники. Узнав, кто говорит, она попросила срочно приехать. Не дослушав, Мари бросилась' ловить такси. Она даже не подумала о том, что надо бы заскочить домой, переодеться и оставить вещи. Вскоре девушка ворвалась в приемную, сметая все на своем пути. Ники даже не решилась остановить ее, а только изумленно подняла тонкие брови и с открытым от возмущения ртом застыла на месте. В кабинете у шефа уже находился посетитель. Таинственный незнакомец лишь чуть-чуть повернул голову в ее сторону, терпеливо ожидая, что последует дальше? Девушка сразу же отметила, что выглядел он довольно-таки необычно. На юноше был длинный темный плащ с капюшоном, какой носят священники. Но даже этот наряд не мог скрыть его силу и мощь. «Настоящий воин! Или, скорее всего, представитель одной из восточных школ единоборства…» - подумала мисс Смит. Тут взгляды их встретились. «Разве бывают зеленоглазые японцы? - удивилась Мари. - Да еще такие красивые!» В ту же минуту ей показалось, что странный гость прочитал
ее мысли. Лукавые огоньки заплясали в изумрудных глазах, хотя внешне он остался невозмутим.
        Во время ее рассказа незнакомец не проронил ни слова. Ни одним движением не выдал своего отношения к происходящему. Необычный посетитель скорее наблюдал за ее поведением, чем слушал. «Словно оценивает, - злилась Мари. - Подхожу я или нет? Знать бы только, для чего?» Девушка интуитивно чувствовала, ничего нового для него она не сообщила. Когда сотрудница замолчала, шеф обменялся с загадочным посетителем многозначительными взглядами. Тот отрицательно покачал головой. Тогда Ричард Браун попросил подождать в приемной, пока ее не пригласят. Он объяснил это тем, что им с мистером Ясунари нужно кое-что обсудить наедине. Выходя, она услышала, как таинственный гость проговорил: «Нет. Она не годится!» А шеф попросил: «Может быть, пусть попробует? Это же ее жених!»
        Прождав в офисе с полчаса, Мари уже начала тревожиться. Решившись, она заглянула в приемную. «Он еще там», - пожала плечами Ники. Но тут дверь распахнулась, и статный посетитель величественно прошествовал мимо них. На Ники он даже не взглянул, а Мари измерил с ног до головы недоверчивым взглядом холодных изумрудных глаз и произнес: «Не осуждай других и не питай к ним ненависти. Бояться нужно только недостатков искренности в самом себе…» Ники обиженно фыркнула, а Мари поспешно вошла в кабинет. Начальник пребывал в глубокой задумчивости и никак не отреагировал на ее приход. Девушка терпеливо ожидала в дверях. Заметив ее, шеф пояснил: «Понимаешь, это древняя восточная каста магов. Хранителей Равновесия в мире. Человек, с которым ты встречалась в замке, - отступник. Он призван был охранять портрет, но поддался на чары красавицы. Отступник решил отправиться в то время, чтобы получить руку прелестной графини и богатства ее мужа. Для этого он долгое время разыскивал Золотого Дракона, Колдовскую Книгу и Ключ.
        Все эти магические вещи специально были разделены Хранителями Равновесия, чтобы непосвященным труднее было соединить их и открыть портал. Но это не остановило отступника. Этот человек дошел даже до того, что несколько лет назад похитил Золотого Дракона из музея востоковедения. Затем то ли на чердаке, то ли в подвале он обнаружил столь необходимую Книгу Зла. Ключ все это время хранился у одного из людей клана. Вскоре в его жилище все было перевернуто вверх дном, а Ключ пропал. Догадываешься, чьих это было рук дело? Теперь отступнику оставалось лишь заполучить Серебряного Дракона с кристаллом в пасти. Тогда он сможет завладеть прекрасной Изабеллой, отправившись с ней в ее мир…»
        Мари открыла рот, пытаясь задать вертевшийся у нее на языке вопрос, но шеф опередил ее: «Не беспокойся, остаться здесь они не смогут. Люди Ордена неусыпно следят за любыми отклонениями от временной и пространственной нормы. Тем более он прекрасно понимает, что там никто не запретит ему жениться на очаровательной графине де Перси и стать владельцем всех ее богатств. Честно говоря, он ужасно зол на твоего жениха, который помешал ему достичь желаемого. Сунув любопытный нос не в свое дело, дотошный репортер не только сам оказался в опасности, но и нарушил временной и пространственный баланс. Изабелла очутилась на свободе в совершенно незнакомом для нее мире, но она прекрасно владела древними заклинаниями и ничуть не растерялась. Все это свершилось в тот момент, когда колдун уже почти напал на след Серебряного Дракона. О том, что пленница освободилась от наложенных на нее заклятий, узнали люди из Ордена. Они приказали отступнику вернуться в замок и все исправить до следующего полнолуния. Иначе его ждет жестокое наказание!..»

9
        - Но как попала сюда графиня де Перси? - спросила Мари.
        - Было полнолуние. Часть атрибутов магического ритуала уже была собрана отступником. Не знаю, что подействовало: Книга или Золотой Дракон? А может быть, все вместе! Но главное - Кристиан коснулся ее руки. И он единственный, кто может вернуть девушку обратно или сам стать пленником картины… - Заметив, что Мари побледнела и хочет о чем-то спросить, шеф жестом остановил ее и продолжил свой рассказ. - Конечно, если твой жених сумеет найти все магические атрибуты и правильно воспользоваться ими, откроется проход, находящийся за портретом, и любой желающий сможет оказаться в том месте, где раньше жила Изабелла. Но это очень опасно, так как может привести к необратимым последствиям в нашем и ее мире. Отступник все это знает, но упрямо пытается открыть портал, собирая нужные ему магические атрибуты. А пока в картину заточен старый привратник, нарушивший данное хозяину слово и решивший проверить, о каком таком портрете идет речь. Изабелла заняла его место здесь, а твой жених удачно избежал неприятностей благодаря твоему кузену и Джейн, помешавших магическому заклятию отправить его в картину…
        - Выходит, пленником портрета должен был стать Кристиан? - испугалась Мари.
        - Да, - кивнул шеф, - а стал старый слуга, поддавшись любопытству.
        - А его жена? - поинтересовалась Мари.
        - Узнав обо всем, хозяин замка выгнал ее на улицу. Она вернулась в дом своего отца, доставшийся ей в наследство, - ответил мистер Браун.
        - Но зачем Хранителю портрета так упорно продолжать собирать магические атрибуты? Ведь девушка уже на свободе и он вряд ли сможет отыскать ее?
        - Изабелла в нашем мире не надолго. Она должна вернуться обратно. Ведь это не привратник освободил ее, и не он должен был занять ее место там, понимаешь? Она здесь временно и пойдет на все, чтобы остаться, - объяснил шеф.
        - А она знает этот способ? - нахмурилась девушка.
        - Да. Первый шаг уже сделан. Мы узнали, что господин Торо сейчас с ней. Ей остается только отправить его в картину в назначенный час. Ведь это он ее освободил, он и должен занять ее место там… - шеф замолчал.
        - А как же привратник? - уточнила мисс Смит.
        - Он звено. Скорее всего, его уничтожат, как ненужного свидетеля…
        - Но вы ведь сказали, что есть какой-то выход? - настаивала Мари.
        - Есть. Об этом мне поведал мой недавний посетитель, - нехотя проговорил мистер Браун.
        - Говорите же! - заторопила его девушка.
        Шеф нахмурился, а потом сказал:
        - Нужно найти Серебряного Дракона. С ним возможны три варианта. Отправить девушку в ее время одну. Самому отправиться с ней. Или, если найдется человек, который полюбит ее по-настоящему, она сможет остаться с ним здесь, в нашем времени…
        Мари вздрогнула, а Браун вздохнул. Он сразу же понял, что третий вариант подходит кое-кому меньше всего. А если ревность одержит в сердце девушки верх, то предсказать последствия будет очень трудно. Об этот его тоже предостерег Хранитель. Выходило, что ради таинственной незнакомки юноша был готов на все, но согласится ли с этим Мари?
        Когда сотрудница уходила, шеф предостерег:
        - Советую быть очень осторожными, ведь хозяин замка тоже охотится за Серебряным Драконом. И не стоит забывать, что он все-таки колдун…
        Он не стал рассказывать и так встревоженной девушке, что посланного в помощь человека нашли в совершенно бессознательном состоянии. Их агент абсолютно не мог вспомнить, кто он? Зачем прибыл в Шотландию? Как попал в глухой лес, в котором скитался несколько дней, пока его не нашел лесник и не вызвал полицию…

10
        Супруги Уайты с нетерпением ждали дома. Узнав подробности, кузен вскочил и забегал по комнате.
        - Это невероятно! - повторял он. - Это просто фантастика какая-то! Теперь остается только найти Кристиана…
        - О чем ты? - изумилась Мари.
        - Серебряный Дракон у нас! Правда ведь, Джейн?
        Но жена уже выбежала из комнаты.
        - Перед исчезновением Кристиан обнаружил дракона у одного известного коллекционера, - продолжил Джеймс. - С большим трудом нам удалось уговорить его вернуть бесценную вещь настоящим владельцам. В общем, мы догадались, что Серебряный Дракон достался собирателю раритета не совсем законным путем. И если бы не угроза разоблачения, то как знать…
        - Вы уже известили твоих коллег из Японии?
        - Да. Я жду их приезда со дня на день. Кстати, они сообщили, что кристалл в пасти дракона - это символ скромности и целомудрия, наивности и чистоты. Такой дар можно поднести тому, чья душа невинна и бескорыстна. Только тогда талисман будет оберегать своего владельца, храня от всех неприятностей. А если вещь была украдена, то ничего, кроме неприятностей, она не принесет. Возможно, это тоже повлияло на решение нынешнего хозяина дракона вернуть статуэтку-талисман в Японию. Ты же знаешь, люди искусства все немного суеверные…
        В комнату влетела Джейн. Она торжественно держала в руках Серебряного Дракона с магическим камнем в пасти.
        - Это просто невероятно, как иногда разворачиваются события, - сокрушенно проговорила она. - Если бы только брат знал, что от этого камня зависит его счастье…
        Мари мрачно выслушала ее восклицание, до боли закусив губу. Джейн осеклась и замолчала.
        …До полнолуния оставалось два дня. Днем они прибыли в северную часть острова и поселились в той же гостинице. Оставалось ждать, когда события начнут набирать обороты. Мисс Смит считала, что графиня непременно заманит Кристиана в замок для осуществления своих коварных планов. Вот тут-то они ей и помешают! Молодая женщина вряд ли призналась кому-либо, как страстно желала, чтобы колдун и Изабелла поскорее исчезли, оставив всех в покое. Если бы все было так просто!

11
        Наступил вечер, но ни таинственная красавица, ни колдун не дали о себе знать. Брат с сестрой опять почувствовали, что за ними исподволь пристально наблюдают. Вооружившись пистолетом, Джеймс охранял Серебряного Дракона. В дверь требовательно постучали. Он вскочил и громко спросил:
        - Кто там?
        - Это я? - ответила кузина. - Мне не спится. Можно я посижу с тобой?
        Молодой человек облегченно вздохнул и поспешно открыл замок.
        - Нервы что-то на пределе, - оправдывался он, убирая подальше от глаз заряженный пистолет. - Завтра ведь последний день, а они еще не дали о себе знать…
        - Мне тоже все время кажется, вот-вот произойдет что-то непоправимое, - стараясь скрыть волнение, ответила девушка. - Ты поспи, а я подежурю…
        - А ты?
        Я выспалась, - пожала она плечами. - А ты не спишь уже вторую ночь…
        Брат улегся на кровать. Через минуту он уже спал, беспокойно ворочаясь во сне.
        «Знать бы, что будет завтра! Перед каким выбором поставит ее судьба?» - думала Мари. Почему Хранитель сказал, что она не годится? Что она может сделать не так? Как оказалось, для Кристиана она готова была пожертвовать многим. Но готова ли она пожертвовать им? Отдать его другой? К этому Мари не готова! Что будет с ней, если Кристиан решится остаться с Изабеллой? Этого она допустить не могла! Хоть и понимала, что силой привязать к себе нельзя. Интересно, если бы ей представилась возможность овладеть тайнами магии, что бы она сделала? Мари почему-то поежилась. Фу-ты! Фауст какой-то! Но приходилось признать, что она ревновала. Наверное, потому что боялась потерять! А ведь раньше смеялась: «Ревнует тот, кто не уверен в себе!» А Мари всегда была уверена в себе… до тех пор, пока не встретила Кристиана. Он тогда уже верил и в ревность, и в любовь!..
        «Люди искусства все воспринимают и чувствуют по-другому!» - шутила над серьезным выражением его лица мисс Смит. Убеждала поскорее избавиться от глупой зависимости к придуманному идеалу «Таинственной Леди из прошлого». А сама? Чем она лучше? Нарисовала себе образ необыкновенного возлюбленного. Где-то в глубине души лелеяла мечту о встрече! А когда появился Кристиан, не похожий на прежних знакомых, убедила себя, что это он. Мари тряхнула волосами, отгоняя наваждение. Или это все-таки любовь? И она ищет оправдание. Не желает признавать, что сильные женщины иногда тоже хотят внимания и тепла. Шеф и Хранитель ошибаются, если думают, что она сломается! Мари не отступит и не предаст все то светлое, что было между ней и Кристианом. Пусть даже они останутся только друзьями. Что ж. Значит, не судьба! У нее еще остается любимая работа… Девушка горько усмехнулась: «Легко давать советы другим!» Она считалась в этой области профессионалом. Психоаналитик, который не может помочь себе!..
        Джеймс застонал во сне. Мари вздрогнула и взглянула на кузена. Поворочавшись, он открыл глаза и сел на кровати.
        - Фу-ты! Ну и ерунда мне приснилась. - проговорил он сонным голосом. - А который час?
        - Только шесть… - успокоила кузина. - Можешь еще поспать.
        Но Джеймсу спать уже не хотелось.
        - Может, позавтракаем? - предложил он. Мари кивнула. Через минуту они уже спускались вниз, закрыв дверь на ключ.

12
        За завтраком Джеймс с аппетитом уплетал жаркое.
        - Надеюсь, что и дальше все будет так легко, - весело проговорил он. - Главное - увидеть Кристиана. А там, я думаю, он уж разберется, что к чему…
        Они пока не знали, какое разочарование ждет впереди. Вернувшись через двадцать минут в номер, постояльцы обнаружили, что дверь взломана, а дракон похищен! У Мари от бессилия и гнева даже слезы на глазах выступили. Потерять бдительность именно сейчас, это было так непростительно! А разъяренный Джеймс пулей вылетел из номера. Прыгая через деревянные ступени, мистер Уайт клял себя, хозяина гостиницы и удачливых похитителей на чем свет стоит.
        Прибывших по вызову хозяина полицейских интересовала только стоимость украденных вещей. Они пообещали во всем разобраться. Затем, бегло опросив постояльцев, стали осматривать место преступления. Джеймс как тень ходил за блюстителями закона в надежде что-либо выяснить по ненароком оброненной фразе или случайно найденной улике, но все было тщетно. Ему казалось, что ищейки действуют очень медленно и нерешительно. Наконец, полицейским надоело, что их «вежливо контролируют», и они отправились в участок, хмуро пробурчав напоследок: «Вечно эти приезжие врем недовольны!» Джеймс упрямо проследовал за ними, чтобы подать заявление о пропаже.
        Вернулся он только к обеду. Грабителей никто не видел. Да и местные жители оказались не очень-то разговорчивыми. Они только недоуменно пожимали плечами, до этого у них ничего не пропадало. Об этом же твердил и расстроенный хозяин гостиницы. Единственной стоящей новостью за весь этот суматошный и бессмысленный день было то, что по дороге обратно Джеймс заметил серебристый гоночный автомобиль, мчавшийся по направлению к замку.
        - Думаешь, это они? - дрогнувшим голосом спросила кузина.
        - Не знаю, но надо проверить…
        Они стали собираться в путь. Подойдя к замку, юноша недоуменно пожал, плечами. Даже признаков автомобиля не было видно. Все казалось унылым и пустынным. Усталые путники постучали в ворота. Им открыл уже знакомый верзила-привратник. Хмуро взглянув на них, он пробурчал: «Хозяина нет дома!» И с лязгом захлопнул перед их носом ворота. Пришлось возвращаться назад.
        - Ну, и что теперь делать? - совсем отчаялась Мари.
        - Дождемся ночи, - пожал плечами Джеймс. - Помнишь: в полнолуние, в 12 часов. Если боишься, я сам пойду…
        - Я боюсь? - возмутилась кузина.
        Брат примирительно улыбнулся.
        - Я просто хотел тебя отвлечь от мрачных мыслей. Слишком уж вид у тебя несчастный.

13
        Когда они вышли из гостиницы, по земле стелился низкий туман. Путники с трудом различали узкую тропинку. Не помогали ни мощный фонарь, специально купленный Джеймсом, ни прибор ночного видения, выпрошенный Мари у шефа. Луна, казавшаяся фосфорной, подсмеивалась над глупыми людьми, решившимися в такую ночь выйти из дому. Ветер шелестел в кустах и траве, раскачивал ветви деревьев. Путникам казалось, что кто-то неслышный крадется следом, выжидая удобного момента для прыжка. Вскоре из сумрака и тумана начали вырисовываться мрачные очертания таинственного замка. Приблизившись к воротам, Джеймс и кузина застыли от изумления. Двери были распахнуты настежь, и никакого привратника в помине не было рядом. «Что происходит?» - прошептала Мари. «Они уже там!» - так же тихо ответил Джеймс. Проскользнув в ворота замка, незваные гости оказались на темной дорожке, ведущей к дому. Вдруг Мари обо что-то споткнулась и громко вскрикнула. «Ты что? - Джеймс обернулся. - Чего кричишь?» «Там кто-то есть!» - и Мари указала себе под ноги. Чтобы не привлекать лишнего внимания, им пришлось потушить фонарик. А прибор ночного
видения Мари сняла, чтобы не мешал. Вдруг они столкнутся с охранником и он окажет сопротивление. Хотя, вообще-то, шуметь было не в их интересах.
        Джеймс быстро опустился на корточки и попытался разглядеть что-то в кустах. Мари замерла, прислушиваясь.
        - Это охранник! - наконец услышала она его шепот.
        - Он мертв? - спросила Мари, и все похолодело у нее внутри.
        - Нет! Кажется, спит. По-моему, ему укололи какое-то снотворное! Не будем его будить, ладно? - Он вскочил на ноги. - А теперь быстрее в дом. Что-то мне все это ужасно не нравится!
        В доме стояла странная тишина. Вокруг не было ни души, хотя повсюду был ужасный беспорядок. Видимо, что-то искали.
        - Что теперь? - развела руками Мари.
        - Они в башне! - вспомнил Джеймс, - Быстрее за мной!
        Они выскочили в сад и помчались к башне. Распахнув дверь, незваные посетители на минуту зажмурились от яркого света. Вдоль винтовой лестницы ярко горели факелы. Забыв об осторожности, наши герои быстро взбежали по лестнице вверх и распахнули дверь в комнату графини де Перси. То, что предстало их взору, было достойно кисти художника.

14
        В комнате было полутемно. Единственный луч света проникал сквозь окно и был направлен на первого дракона. Отразившийся от лунного камня луч падал на портрет, у которого стояла Изабелла. Картина была пуста. Зато под ней на полу лежал старый привратник. Он бессмысленно обвел всех взглядом, пытаясь понять: где он был и как тут очутился? Кристиан помог ему подняться. И тут заметил друзей. Юноша собирался броситься к ним навстречу, но графиня умоляюще произнесла: «Кристиан, нет!» Мистер Торо послушно замер на месте. У Мари подкосились ноги. Она в отчаянии опустилась в кресло, с горечью отметив: «Девушка действительно ослепительно красива!»
        Рядом кто-то зашевелился и захрипел. Это был колдун. Он сидел в другом кресле, пожирая юную графиню глазами. Колдун был связан, а во рту него находился кляп. Мари заметила, что между ними находится перламутровый столик, на котором стоял Золотой Дракон и лежала старинная Книга. В комнате находился еще один человек. Это был молодой испанец. Взглянув на Джеймса, он направил на него пистолет и грозно приказал: «Ни с места!» «Это мои друзья! - попытался объяснить Кристиан. - Оставьте их. Они тут ни при чем!» «Кристиан! Не верь ей. Она хочет погубить тебя, отправив в картину вместо себя!» - не спуская глаз с коварной соперницы, твердо проговорила Мари. Она понемногу начала приходить в себя.
        Кристиан растерянно взглянул сначала на нее, потом на Изабеллу. «Это правда?» - наконец спросил он у замершей в растерянности красавицы. Она вдруг смутилась и сразу стала похожей на маленькую провинившуюся девочку. «Мари говорит правду! Нам лучше отсюда уйти!» - подал голос Джеймс. «Никто никуда не пойдет! - усмехнулся испанец. - Я готов на все, чтобы спасти Изабеллу…» «Я тоже! - вдруг сказал Кристиан, не спускавший пристального взгляда с белокурого создания. - Я спасовал, когда это было нужно. Что ж, отправлюсь в картину сейчас! Если ничего нельзя сделать?.. Ты уверена, что так будет лучше и нет другого выхода?..» «Я не хотела, чтобы все так получилось! - вспыхнула юная леди, но тут же добавила нежным капризным голоском: - Но у меня не было другого выхода. Я не хочу туда возвращаться! Ты же знаешь, сколько мне пришлось там вынести. Я не смогу еще раз выдержать все это! Я хочу остаться здесь…» В это время колдуну удалось вытолкнуть кляп. «Вы же видите, он околдован, - тихо прошептал он сидевшей рядом Мари. - Освободите меня быстрее, ведь это же в ваших интересах!» И мисс Смит, забыв обещания быть
осторожной и не поддаваться эмоциям, решительно достала нож и быстро перерезала веревки. Почувствовав себя на свободе, колдун вскочил, схватил Книгу и мрачно зашептал какие-то заклинания. Испанец прицелился. «Не стоит он этого!» - тихо попросил Джеймс и попытался ему помешать. Темноволосый великан, не ожидавший от интеллигента в очках такой наглости, хмыкнул и легко отодвинул Джеймса в сторону. Но не тут-то было! Внешне спокойный и неторопливый археолог, оказывается, умел за себя постоять. Он стремительно бросился на противника. Раздался выстрел. Пуля, угрожающе просвистев, с размаху врезалась в стену. Изабелла вскрикнула и попятилась. Кристиан бросился к ней, но Мари преградила ему путь. «Одумайся! Ты околдован и не понимаешь, что творишь! - выпалила она, вцепившись в юношу. - Немедленно остановись! Мы же современные люди, в конце концов, а это какая-то средневековая мистика!» В ту же минуту грозный колдун подскочил к Изабелле. Привратник все это время незаметно пытался выползти из комнаты. «Нет! - жалобно проговорила девушка. - Я не хочу опять в это мрачное и темное прошлое!» Взглянув на нее,
испанец окончательно растерялся: «Опять стрелять или подождать? Если да, то в кого? В колдуна, но у него в заложниках Изабелла! В воздух? И что это изменит? А тут еще этот нелепый крепыш повис на руке…»
        Колдун все это время с успехом отступал к желанному порталу, увлекая пленницу с собой. Кристиан сразу же все понял и, оттолкнув Мари, бросился на выручку Изабелле. Джеймс, проследив за ним взглядом, тут же забыл обо всем на свете (и, в частности, об испанце) и тоже невольно сделал шаг в сторону графини. Привратник, наконец-таки, добрался до двери и попытался позвать кого-нибудь на помощь. Но от неожиданности совершенно забыл, в какую сторону открывается дверь, и безрезультатно дергал ручку на себя.

15
        Одна лишь Мари неподвижно стояла в стороне, в отчаянии кусая губы. «Изабелла околдована и не ведает, что творит», - растерянно думала она. Но что заставляет ее, Мари, помогать колдуну? И при этом прекрасно осознавать, что все совершаемое - настоящая подлость и предательство. Так чья же душа вступила туда, откуда нет выхода? Словно прочитав ее мысли, колдун обернулся: «Надеюсь, вам невыгодно мне мешать?» Взгляд его пылал такой ненавистью и злобой! «В человеке вечно борются добро и зло, - вспомнились девушке слова шефа. - Не позволяйте темным страстям одерживать верх!» «Ну же, - прохрипел колдун. - Или ты просто так отдашь его ей?» Мари вдруг физически почувствовала: «Душа в тот круг уже вступила, куда невидимая мгла ее неволей увлекла…»
        Злобный служитель темных сил тоже понял это и прорычал: «Лучи должны перекрещиваться! Да быстрее!..» Мисс Смит машинально кивнула и словно во сне направилась к Серебряному Дракону. Она направила отраженный от кристалла луч в нужном колдуну направлении. «Мари! Что ты делаешь?» - изумился Джеймс, но тут же по мановению руки мага застыл не в силах пошевелиться. Он отлично понимал, что происходит вокруг, но у него не хватало силы воли продолжить борьбу. Джеймс чувствовал, что ему позволено лишь наблюдать, а не действовать. Остальные тоже не могли пошевелиться, застыв на месте, словно изваяния. Один Кристиан, не поддавшись чарам, укоризненно проговорил: «Для чего тебе все это надо, Мари?» Девушка побледнела, но колдун гневно перебил юношу: «Ты делаешь все правильно. Не слушай его! Он околдован графиней и не в силах отвечать за свои поступки и слова. Только ты можешь помочь ему! А для этого нужно восстановить нарушенное равновесие, вернув Изабеллу в ее время…» Мари кивнула: «Что дальше?» «Книгу и Ключ! - потребовал отступник. - Нужно закрыть проход, чтобы у нее, - он указал на Изабеллу, - не было
желания вернуться!»
        Кристиан бросился на мага: «Изабелла никуда с вами не пойдет!» «Зачем она тебе? - захохотал тот. - У тебя уже есть женщина, которая тебя любит! А Изабелла читала Книгу и стала служительницей сил зла. Эта девушка так же красива, как опасна и коварна. Она никого не любит, кроме себя. Оставь ее мне. Я один знаю, как ей помочь!» «Помочь? Сделав своей рабыней? - возмутился мужественный юноша. - Этого не будет никогда! Она меня не любит? Пусть даже так! Мне все равно. Но я никому не позволю еще хоть раз причинить ей вред! Пусть сама решает, что для нее лучше!» «Кристиан! Она же хотела отправить тебя навечно в портрет вместо себя. Неужели ты еще этого не понял?» - подала голос Мари. «Понял! Я все равно хочу помочь ей. Я… наверное, люблю ее! Осознай это, в конце концов!» - обернулся юноша к Мари. «Ты околдован и не ведаешь, что творишь! - не сдавалась Мари. - Оставь их! Пусть… проваливают оба в свой мир. С этим уже ничего нельзя поделать…»

16
        Довольный колдун кивнул и обернулся к Изабелле: «Ну, девочка, нам пора!» Лунный свет заструился сквозь голубой камень в пасти Золотого Дракона. Отразившись в нем, он ярким клинком скрестился с лучом, отраженным от кристалла. Изабелла замерла. Комнату постепенно окутал серебряный туман. Коснувшись картины, он обволок колдуна и красавицу, и они покорно двинулись на зов времени. «Тогда я пойду с ней, а он пусть остается!» - юноша оттолкнул старика. «Нет. Только не это! Если ты действительно так любишь ее… - вырвалось у Мари, совершенно потерявшей способность мыслить трезво и рассудительно. - Пусть тогда остается!»
        Она бросилась к Серебряному Дракону и повернула его в сторону девушки. Теплый золотистый свет пронзил Изабеллу с головы до ног. Она со стоном опустилась на руки Кристиана, потеряв сознание. Лишенный отражателя голубой луч Золотого Дракона в ту же минуту коснулся Мари. Девушка вздрогнула и поежилась. Это был холодный, как лед, свет, пронзивший ее до самого сердца. «Глупцы! - прохрипел колдун и, обернувшись к Мари, пригрозил: - Ты еще пожалеешь!» Кристиан, бережно сжимая освобожденную пленницу в объятиях, обернулся к колдуну: «Убирайся к своим несметным богатствам, а это сокровище останется здесь!» Мари стояла, закрыв лицо руками. Она никак не могла прийти в себя и понять, хорошо или плохо она поступила. В голове вихрем проносились какие-то странные образы. Наконец самообладание все-таки вернулось к ней. «Видели бы меня сейчас шеф и коллеги, - вдруг покраснев, подумала опытный агент особого отдела. - Настолько непредсказуемо, глупо и непрофессионально я себя еще никогда не вела…»
        Пытаясь окончательно собраться с мыслями и исправить хоть что-то, Мари машинально развернула Серебряного Дракона. Лучи опять перекрестились. Колдун вздрогнул. В последней отчаянной попытке он выхватил стальной кинжал и подскочил к Кристиану, пытаясь заполучить Изабеллу обратно. Юноша осторожно опустил бесчувственную красавицу на диван. Затем обернулся к магу, приготовившись защищать любимую до конца. Поняв, что силы не равны, отступник, изловчившись, ударил юношу в грудь сверкающим лезвием. «Так пусть же не достанется она и тебе!» - злобно прохрипел он. Кристиан пошатнулся, зажав рану рукой. Мари отчаянно вскрикнула…

17
        Дело опять принимало нежелательный оборот. «Все - как в плохой драме!» - пронеслось в голове мисс Смит, и она бросилась на помощь. Воспользовавшись замешательством, торжествующий Колдун опять схватил на руки драгоценную добычу и бросился к порталу, образовавшемуся в картине. В эту минуту дверь с шумом распахнулась. На пороге стоял Хранитель. «Хватит! - приказал он громовым голосом и взглянул на колдуна холодными зелеными глазами. - Каждый пусть получит свое!» Он взмахнул рукой, и колдун, выпустив бесчувственную девушку, исчез в картине. «Кристиан!» - Мари бросилась к раненому. А он, отстранив ее, бережно подхватил Изабеллу и опять уложил на диван. После этого в изнеможении опустился рядом, крепко зажав рану рукой.
        Высокий, одетый во все темное, зеленоглазый воин, странно взглянув на Мари, проговорил: «Любовь многое может, если она настоящая!» И исчез. Просто растворился в воздухе. Все очнулись, пытаясь сообразить, что с ними было? Джеймс подскочил к другу: «Ты ранен?» «Ничего!» - с трудом проговорил Кристиан. В ту же минуту очнулась и юная леди. Она растерянно оглядела комнату, удивленно поинтересовавшись: «Где я?» Испанец уже был возле нее: «Все в порядке! Ты спасена, дорогая!» Затем, с уважением взглянув на раненого, предложил: «У нас машина во дворе. Тебе к врачу надо. Идем, я помогу тебе дойти…» Юноша мужественно усмехнулся: «Не стоит. Кожаный пиджак ослабил силу удара. Мне бы перевязать покрепче, чтобы кровь остановить…» «Я могу перевязать», - тут же вызвалась Изабелла и сорвала с шеи атласный шарфик. Затем девушка осторожно коснулась плеча Кристиана: «Можно я посмотрю?» «Нет! - резко оттолкнула ее Мари. - Я сейчас сама перевяжу! Остальное сделает врач. И никакого колдовства! Хватит с нас на сегодня…»
        Все только недоуменно переглянулись. И лишь Кристиан не обратил никакого внимания на поведение Мари. Он не сводил с Изабеллы сияющих глаз, все еще не в силах поверить, что его таинственная незнакомка живая, здоровая и реальная здесь. Рядом с ним! Золотоволосая красавица покорно протянула Мари шарфик и прошептала: «Хорошо. Перевяжи ты. Но после этого, пожалуйста, поедем к врачу… быстрее!» «Не надо перевязки, - отмахнулся Кристиан и поднялся. - Едем!» Джеймс подхватил друга с одной стороны, а Мари с другой. Сзади шли испанец с Изабеллой. Следом семенил все еще ничего не понимающий привратник. Когда Кристиана усадили в машину, Изабелла, взглянув на Мари, решительно заявила: «Я тоже поеду с вами в больницу!»
        После осмотра хирург сообщил поздним и довольно-таки подозрительным посетителям, что их другу ничего не угрожает. Лезвие лишь задело мягкую ткань, соскользнув по ребрам. И хотя разрез был глубоким, жизненно важные органы не пострадали. Единственное, чего никак не мог понять проработавший много лет в хирургии и, казалось, все повидавший на своем веку пожилой врач, до чего это надо было дойти, чтобы драться на старинных кинжалах? Поэтому он попросил юношу остаться в больнице до утра для более тщательного обследования. По его настороженному взгляду репортер все понял и усмехнулся: «Не стоит так беспокоиться. Поверьте, психиатр мне не нужен». Но доктор был непреклонен. «Вы потеряли много крови, - только и сказал он. - Сейчас отдыхайте, а утром поговорим…»
        Проснувшись утром, Кристиан обнаружил у своей постели Мари. «Ну, как ты?» - сочувственно поинтересовалась она. «Все нормально, - улыбнулся юноша. - А остальные где?» «Джеймс побежал звонить домой. Надо же сообщить, что все в порядке! Испанец беседует внизу с полицейскими. Но, думаю, мой босс замнет это дела Я уже позвонила в офис Лол-часа назад. Привратник отделался испугом. Он. совершенно не помнит, что с ним произошло. Старик считает, что после вашего отъезда он поднялся наверх посмотреть на портрет и обнаружил на нем своего хозяина. Джеймс уже позвонил его жене и попросил приехать за мужем…» Кристиан терпеливо все выслушал, а потом спросил: «А где Изабелла?!» Мари нахмурилась: «Твоя неземная красавица в холле. Дает твоим коллегам-журналистам интервью о событиях этой ночи. Эта девушка как всегда в центре всеобщего внимания! Благодаря юной леди мы теперь станем ну просто очень знаменитыми!..»
        Часть третья
        В том, что известно, пользы нет,
        Одно неведомое нужно. Иоганн Вольфганг Гёте

1
        В эту минуту дверь распахнулась, и в палату заглянул сияющий Джеймс. «Тебе горячий привет от Джейн и Майкла, - радостно сообщил он. - Да, тут кое-кто еще очень хочет тебя видеть». Вслед за ним в комнату впорхнула Изабелла. Кристиан расцвел в радостной улыбке, а Мари нахмурилась. В руках у девушки был пакет с фруктами и сок. «Врач сказал, тебе нужно много витаминов, - прощебетала она и добавила: - Можно я посижу тут немного?» Джеймс подмигнул Кристиану и обратился к Мари: «Тебе нужно поесть, кузина. Идем вниз, я с удовольствием составлю тебе компанию!» «Я не голодна, - холодно ответила Мари. - Не могу же я оставить здесь Кристиана одного!» Друзья удивленно переглянулись. «Ты забываешь, что я не один. Мне уже лучше, а ты устала, и тебе не мешало бы подкрепиться!» - терпеливо объяснил девушке Кристиан. Взгляд его при этом говорил: «Ну, пожалуйста, Мари! Изабелла хрупкая, нежная, беззащитная. Ей нужна моя помощь. А ты сильная и справишься! Оставь нас, пожалуйста, одних. Нам нужно о многом поговорить». Но Мари сделала вид, что совершенно ничего не понимает: просто с сообразительностью у нее что-то, а
может быть, с тактом. Ну, так что же? Не виновата она, так получилось! Временное затмение какое-то. Кристиан нахмурился и умоляюще посмотрел на Джеймса: «Сделай же что-нибудь! Друг ты мне или как?» Джеймс решительно подошел к Мари и, не говоря ни слова, потянул ее за собой к двери. Но кузина отрицательно покачала головой и не сдвинулась с места. Со стороны все это выглядело довольно-таки комично. Изабелла попыталась скрыть улыбку и предложила: «Тут хватит на двоих. Вы можете подкрепиться здесь, а если что-нибудь понадобится, Энрике достанет! Кстати, вот и он!» В палату заглянул испанец. «Ты как, амиго?» - поинтересовался он. «Намного лучше, - кивнул Кристиан. - Вот только врач считает, что мне стоит еще пройти кое-какие тесты». «Значит, надо слушаться врача, - наставительно добавил Джеймс, строго взглянув на кузину. - Мари, составь мне компанию, пожалуйста!» Девушка упрямо дернула плечом, собираясь возразить, но тут Кристиан многозначительно произнес: «Не волнуйся так! Ты же видишь, что здесь Изабелла и Энрике. Я думаю, что ничего страшного не случится за то время, пока ты позавтракаешь с Джеймсом».
Мари нехотя поднялась и гордо прошествовала к двери, измерив соперницу подозрительным взглядом. Джеймс и Кристиан только переглянулись, а Изабелла с беспокойством спросила: «Ты себя хорошо чувствуешь, Мари?» «Кристиан вне опасности, значит, я чувствую себя прекрасно!» - обиженно отрезала мисс Смит и, понимая, что ведет себя довольно-таки глупо, удалилась, хлопнув дверью.
        «Что с ней, не понимаю!» - сокрушенно покачав головой, пробормотал Джеймс и отправился следом. Энрике отошел к окну, сделав вид, что его это не касается. Изабелла осторожно присела на край кровати Кристиана: «Тебе, правда, лучше?» Он кивнул, не сводя с нее сияющих глаз. Изабелла улыбнулась в ответ. Тогда Кристиан решился и приглушенным голосом попросил: «Ты ведь никуда больше не исчезнешь?» «Конечно же, нет! - заверила его красавица и добавила: - Мы ведь друзья!» Кристиан все понял и потемнел. А Энрике, не спускавший с них внимательного взгляда, просиял. «Да, - вздохнув, проговорил Кристиан. - Мы друзья!»

2
        Изабелла все поняла и попыталась перевести разговор на другое.
        - Кажется, помощь может потребоваться твоей… - девушка внезапно запнулась, а затем смущенно пробормотала: - Знакомой.
        - Мари? - удивился юноша. - Моя помощь? А как же ты?
        - Я справлюсь, - вздохнула она. - Хотя все еще как в тумане. Словно заново родилась здесь, уже в этом времени. Та, другая, пленница колдовской книги и портрета, исчезла. Не оставив и следа! А здесь с вами прежняя Изабелла. Та, что была тогда. Когда еще жила в доме доброго отца моего…
        - Ты всегда оставалась той Изабеллой, - постарался успокоить девушку Кристиан. - Попытайся забыть. Это был страшный сон, а кристалл помог тебе проснуться.
        - Да, - согласилась девушка. - Настоящая Изабелла все это время жила глубоко в моем сердце, но никак не могла освободиться от власти темных сил. Кристалл очистил меня, помог оттаять сердцу, но, боюсь, ничего еще не закончилось… В какие руки попадут теперь два дракона и камни, олицетворяющие Солнце и Луну, магию Дня и Ночи? А еще эта ужасная книга!
        Изабелла вздрогнула и поежилась. Кристиан, как какой-нибудь средневековый рыцарь, нежно коснулся губами ее руки. Перебивать юноша не решился. Слишком уж серьезным было это ангельское личико! Энрике тоже терпеливо молчал, ожидая продолжения рассказа. Ведь Изабелла все еще оставалась для них Таинственной Незнакомкой из странного мира мечей, магии, старинных замков со скрытыми в их подвалах сокровищами.
        - Когда я открыла Книгу, то как бы перестала быть собой, - вздохнув, продолжила Изабелла. - Это, действительно, был другой человек: холодный и беспощадный. Как бы вторая сторона меня!
        - Но ведь в каждом человеке живут два «я»: один со знаком «+», другой со знаком « -". Они вечно находятся в противостоянии и вечной борьбе, - попытался утешить Изабеллу Энрике. - Я тоже иногда такое вытворяю, что сам себе удивляюсь. Знаешь, в этом мире остаться совершенством слишком трудно, скорее даже невозможно. Все время словно скользишь по лезвию бритвы, а кругом сплошные соблазны!
        - Я понимаю, - кивнула Изабелла. - В нашем мире это было тоже очень трудно, но можно. Мне иногда кажется, что именно поэтому силы зла, жаждущие полной власти над душами людей, и придумали Книгу. Она служила для того, чтобы легче было сбивать людей с истинного пути. Подчинять себе, играя на их слабостях и привязанностях. Возможно, что тогда Маги и создали двух Драконов, символизирующих равновесие двух миров. Вечную борьбу добра со злом, где нет победителя, а лишь перевес. Перевешивает одна сторона - наступает «золотой век». Вторая - мир стонет от вражды и войн, несущих погибель всему живому. Книга служит злу. Ключ помогает открыть портал в мой мир. Драконы - символ выбора: чью сторону принять! Правда, они не действуют один без другого…
        - То есть когда они не вместе или в руках непосвященных - это просто историческая ценность, памятник древности, - задумчиво уточнил Кристиан.
        Изабелла кивнула и продолжила:
        - Когда совершается таинство магии, в нем нельзя принимать участие непосвященным. Колдун это знал…
        - Вот почему мы все застыли на месте не в силах пошевелиться! - воскликнул Энрике.
        - А я-то думаю, что на меня нашло?
        - Все? - быстро обернулась Изабелла.
        - Кроме Кристиана и Мари! - поправился испанец.
        Изабелла изумленно вскинула брови: «Кристиан - один из участников обряда, поэтому колдовство и не должно было на него подействовать, но-почему Мари?» Девушка подозрительно оглядела притихших юношей: «Вы мне что-то не договариваете?» Кристиан неловко молчал, а Энрике пожал, плечами: «Насколько я понял, Мари тоже участвовала в обряде. Вернее, - тут юноша растерянно усмехнулся, - как бы это точнее выразиться - она помогала…» «Избавиться от меня, - понимающе кивнула Изабелла. - Я на нее не сержусь. Для вас, действительно, было бы лучше не встречаться со мной». Тут девушка грустно взглянула на Кристиана. «Не знаю, как жил бы, не повстречай тебя, - неожиданно для себя признался юноша. - Казалось, у меня было все. Но такого ощущения счастья и полноты жизни, как когда ты рядом, я не испытывал никогда». Изабелла погрустнела еще больше. «Да, - спохватился вдруг Энрике. - Кажется, тогда и правда что-то пошло не так». «Что должна была сделать Мари?» - сразу же очнулась от глубокой задумчивости Изабелла. «Она скрестила лучи, - начал вспоминать Энрике. - А потом, когда колдун попытался утащить тебя в портал,
открывшийся в картине, она опомнилась и разорвала связь». «Что? - вскрикнула Изабелла. - Она не должна была этого делать!» «Тогда бы ты оказалась в портале с колдуном или с Кристианом, - покачал головой Энрике. - Я думаю, она сделала все правильно!» «Луч кристалла осветил меня, а луч лунного камня? - голос девушки дрогнул. - Куда упал луч Золотого Дракона?» «Кажется, на Мари», - подал голос Кристиан, которым по ходу рассказа начинала овладевать смутная тревога. Собеседники растерянно переглянулись.
        В это время в палату заглянули Джеймс и Мари. «А вот и мы, - довольно улыбнулся Джеймс. - Мари удалось уговорить доктора отпустить тебя под расписку. Мы сегодня же едем домой!»

3
        «Ну, как все прошло?» - поинтересовалась Ники. Мари, не ответив, прошла прямо в кабинет шефа. Мистер Браун удивленно поднял на нее глаза, а потом мягко уточнил: «Я слышал, все прошло успешно?» «Не совсем так, как хотелось бы, - пожала плечами агент Смит. - Вернее, совсем не так, как хотелось бы!» Начальник задумался. Он никогда еще не видел девушку такой раздраженной и сердитой. Браун, конечно, был посвящен в подробности. Если честно, знал даже намного больше, чем показывал. Но кое-что осталось для 112 него загадкой. Энергичная решительная агент Смит всегда отличалась дисциплинированностью в выполнении заданий и ответственностью в принятии решений. Компромиссы были не для нее. Она твердо шла к цели, педантично собрав необходимую информацию, все уточнив и проверив. Но с некоторых пор девушка так сильно изменилась, что Ричард Браун начал тревожиться. Это заметил не только он, а и сослуживцы Мари, не говоря уже о близких ей людях. Все прекрасно понимали, что разбитое сердце не способствует поднятию настроения, но пора бы уже успокоиться и все забыть.
        Шеф как всегда был в курсе всех событий. Что ж поделаешь, работа у него такая! Знал он и о том, что произошло в замке: исчезновение колдуна, ранение Кристиана, появление Хранителя. Мистер Браун был даже проинформирован всезнающей Ники, что, поправившись, бывший возлюбленный Мари согласился принять участие в несколько ином направлении своей репортерской деятельности. Очаровательную Изабеллу попросили поучаствовать в качестве фотомодели для нового выпуска знаменитого Календаря: «Женщины - десятилетие за десятилетием». Концепция каждого из календарей строилась по принципу - каждый снимок представлял собой определенный месяц. Творческой группе предстояло отснять двенадцать великолепных сюжетов, радикально отличающихся от всего, что было придумано до этого. Кристиану предложили освещать это мероприятие на страницах нескольких из журналов, заказавших ему коммерческий материал и фотографии. И хотя Кристиану больше по душе было несколько иное направление… «Творчество есть творчество», - подумал он и неожиданно для всех согласился. Эта поездка решала многие проблемы. Во-первых, он сможет все время быть
рядом со своей по-прежнему таинственной юной леди. Во-вторых, продолжит заниматься любимым делом. Ведь руководство Календаря собиралось снимать натуру на фоне 7-ми чудес света. Как раз то, что юноше было нужно. Он позвонил своему шефу-редактору и пообещал раскопать что-нибудь интересное для «Terra incognita». Естественно, тот не стал возражать!
        Вечером молодой человек попытался объяснить все Мари. Вернее, то, что Изабелла в нашем мире недавно. Ей необходима помощь и поддержка. Так получилось, что у них сейчас общие задачи и цели. И вообще, он не должен никому отчитываться и ни перед кем оправдываться. Он уже принял решение - и точка! Мари внезапно вспылила, наговорила ему кучу глупостей и, хлопнув дверью, ушла.

4
        Через три дня Кристиан и Изабелла уехали, а Мари вернулась в отдел, загрузив себя работой. Но шеф заметил, что его инициативного и ценного сотрудника словно подменили. Раньше Мари часто любила повторять: «Я плохо переношу общение с теми, кто имеет тягу ко всему потустороннему, магическому и вообще странному. Парапсихология и экстрасенсорика не для меня. Люди, занимающиеся этим, либо сумасшедшие, либо ловко кем-то одураченные. Все это обман или цирковой трюк, который не стоит внимания настоящего ученого. И нечего тратить на эти глупости такое драгоценное время…»
        Скептически настроенная девушка предпочитала браться за дела, где требовались научные знания и логические выводы, основанные на конкретных ясных для понимания вещах. А если и встречалась с чем-то необъяснимым, считала, что здесь явно хорошо поработали ловкие мошенники. Но с некоторых пор недоверчивую и непоколебимую в своих убеждениях Мари вдруг невероятно стали интересовать все дела, хоть как-то связанные с тем, что она раньше во всеуслышание отрицала. А именно оккультные науки, мифологию и колдовство. Предусмотрительная Ники по секрету предупредила шефа, что Мари не только перерыла весь архив отдела и Интернет, но и потихоньку от всех скупает разные связанные с магическими ритуалами книги и старинные рукописи. Оставалось только гадать, что она искала!
        Ричард Браун попытался вызвать Мари на откровенный разговор, но она хитро ушла от ответа. Лишь заявив, что решила расширить свои знания в неизведанной до этого области. Ведь ей больше приходилось сталкиваться с научными фактами, а не с потусторонним миром! Сейчас ей это интересно, что в этом такого?
        Прошла неделя. За это время сотрудники бюро договорились о передаче украденных хозяином замка ценностей в музей. Узнав об этом, Мисс Смит сразу же прибежала к шефу. Она настаивала на том, что должна быть одним из сопровождающих. Ричард Браун, не желая еще раз бередить ее раны, предложил хорошенько подумать'. Но упрямая девушка была непреклонна. Мари заявила, что ее прямая обязанность - содействовать, чтобы вещи, представляющие историческую ценность, оказались в хранилище музея, а не в частной коллекции богатого фаната. Она уже знакома со всеми обстоятельствами этого дела и охотно еще раз съездит в Шотландию. Тем более что ей срочно требовалось кое-что уточнить. У нее появились новые зацепки, и она…
        Но шеф даже не захотел слушать дальше. Он настаивает на том, что лучше всего с этим делом справятся Паула и Рауль. Мари же предстоит работа в отделе. Пусть нудная и бумажная, но… У нее еще не было написано заключение по делу 14/41!
        Девушка вспылила и стала доказывать, что с этим смогла бы справиться даже Ники. Где-то в глубине души шеф сочувствовал Мари, но что-то удерживало его дать добро на эту поездку и ее участие в расследовании. Мистера Брауна настораживал тот факт, что всегда сговорчивая Мари сейчас вела себя как-то даже слишком неординарно. Он уже все объяснил, а она, совершенно потеряв самообладание, продолжала доказывать, что так надо. От этого многое зависит! Он должен просто поверить, не требуя объяснений. Шеф спокойно выслушал, а потом твердо заявил, что ее доводы его не убедили. Поэтому он решил оставить все, как есть, не меняя уже принятого решения. Он назначил людей - и точка!
        Но, похоже, мисс Смит не так легко было провести. Она постояла еще немного, все еше не веря, что ее отстранили, а потом стремглав выбежала вон. Через минуту в дверь испуганно заглянула Ники: «Что с Мари происходит? Выскочила от вас вся в слезах и бормочет: «Я все равно добьюсь своего! И как это я раньше об этом не подумала!» Мистер Браун пожал плечами и попросил пригласить к нему брата и сестру Фокс. Сокрушенно качая головой, Ники отправилась выполнять поручение. Она все еще надеялась разузнать, что происходит, из других источников.
        Через два дня Паула и Рауль уехали в Шотландию, а за день до этого пропала Мари. Вернее, она должна была представить отчет по делу 14/41, а вместо этого собрала вещи и скрылась в неизвестном направлении, никому не сказав ни слова!

5
        Дальше - больше. Приехав на место, Рауль и Паула Фокс обнаружили, что сотрудник из их агентства уже побывал здесь. Одна из тщательно оберегаемых от посторонних глаз вещей исчезла. Охранник описал человека, предъявившего ему удостоверение и бумаги, - это была агент Смит. Ей якобы потребовалось кое-что уточнить и составить опись. После ее ухода сержанту даже не пришло в голову проверить, все ли на месте, так как девушка пообещала еще вернуться. Обо всем этом немедленно сообщили шефу. Он приказал никому ничего не говорить и сразу же выехал на место сам.
        Вскоре Ключ и Золотого Дракона отправили в музей. Серебряный Дракон благополучно вернулся к Уайтам и занял свое место на мраморном столике в уютной гостиной. Японский коллега-археолог задерживался. Ему нужно было еще уладить кое-какие формальности. А отправлять такую ценную вещь почтой было бы, по меньшей мере, глупо! К тому же Джеймс испросил у властей Страны восходящего солнца разрешение продемонстрировать чудесного Дракона на предстоящем семинаре. Те, подумав немного, согласились.
        Итак, оставалась лишь пропавшая Книга. Вот это-то больше всего и беспокоило мистера Брауна, знавшего, какую опасность она в себе таит. Шеф подключил к поиску Мари лучших людей. Ники обзвонила всех ее родственников и знакомых в надежде, что им хоть что-то известно. Но тщетно. Мари так и не появилась ни у кого из них. Оставалась надежда, что девушка одумается и вернется с пропавшей Книгой, но она как в воду канула. Прошла неделя. Началось служебное расследование. Джеймс позвонил Кристиану и, ничего не объясняя, попросил срочно приехать домой. У него был такой встревоженный голос, что юноша забеспокоился: «Что случилось?» «Мари пропала, - только и смог сказать друг. - Нам нужна твоя помощь. Остальное узнаешь при встрече!»
        На следующий вечер Кристиан и Изабелла уже сидели в уютной гостиной Джеймса и Джейн. Выслушав друга, Кристиан помрачнел, а Изабелла нахмурилась. «Не верю я, что Мари могла взять эту Книгу», - сокрушенно проговорила Джейн. Кристиан кивнул, лишь Изабелла казалась безучастной. Она так глубоко задумалась, что не услышала, как хозяйка заботливо предложила ей сок. Наконец девушка очнулась: «Спасибо, Джейн. Мне что-то не хочется!»
        «Я думаю, уже поздно, - проговорил вдруг Джеймс. - Вы устали с дороги, нужно отдохнуть…» «Да, - согласилась с мужем Джейн. - Идите наверх и хорошенько выспитесь. А утром решим, как быть». Кристиан вопросительно взглянул на Изабеллу, она кивнула. Тут только юноша заметил, что девушка не сводит пристального взгляда с сияющего в пасти Серебряного Дракона кристалла. Это восточное чудо гордо располагалось на мраморном столике в центре комнаты, и все домашние считали его главным украшением гостиной. Во время разговора Изабелла невольно бросала на него растерянные взгляды. Казалось, юная леди мучительно пыталась вспомнить что-то важное. Все сразу же отметили про себя, что она очень расстроена. «Не печалься, Изабелла, вздохнула Джейн. - Все вместе мы обязательно что-нибудь придумаем». Изабелла опять кивнула и направилась за гостеприимной хозяйкой наверх, в приготовленную комнату.

6
        - Как у вас? - шепотом поинтересовался Джеймс у друга.
        - Изабелла еще такой ребенок, - с нежностью проговорил Кристиан. - Доверчивый, наивный, открытый…
        А также избалованный всеобщим вниманием, непредсказуемый и своенравный? - уточнил Джеймс.
        - Ей нравится эта жизнь, - вздохнул Крис-таан' Слава, поклонники, восхищенье…
        А куда делся наш знаменитый испанец? - поинтересовался мистер Уайт.
        Энрике сейчас играет в лиге чемпионов за свою команду, - ответил Кристиан. - Он приглашал нас, но тут такое…
        Ему тоже не удалось завоевать сердце красавицы-графини? - понимающе произнес Джеймс. - Изабелла рождена для поклонения, но не создана для семьи, да?
        - Ну не всем же посвящать себя дому, детям, мужу, - слишком резко отпарировал друг. Очевидно, это была для него «больная тема».
        Ты хочешь сказать, твоя сестра со мной несчастна? - растерялся Джеймс. - Что я заставил ее сделать выбор между любимой работой и семьей?
        - Перестань, - успокоил его Кристиан. - Можно ведь прекрасно совмещать. Вот Майкл подрастет немного - и Джейн сможет посвящать больше времени написанию своих картин.
        Джеймс задумчиво кивнул. А Кристиан, хитро взглянув на друга, добавил:
        - Если вы, конечно же, не решите подарить мне племянницу!
        - Так ты уже знаешь? - изумился Джеймс.
        - И когда только Джейн успела тебя рассказать? Я ведь сам только недавно узнал об этом.
        Кристиан расхохотался:
        - Поздравляю! Честно говоря, я ничего не знал, а только предположил, глядя на ваши довольные лица…
        Джеймс растерянно заморгал, а потом неожиданно смутился и закашлялся.
        - Пора бросать курить, папаша! - поддел его Кристиан и добавил: - Знаешь, я ужасно рад за вас! А что будет с нами - время покажет! Пока же я счастлив, как никогда! Мы вместе, и, кажется, моя прекрасная леди не против моего скромного общества…
        - По-моему, даже очень не против! весело поддакнул догадливый мистер Уайт.

7
        Утром Кристиана разбудил взволнованный голос сестры: «Проснись скорее, Изабелла исчезла!»
        Юноша вскочил, поспешно набросил халат и, забыв о шлепанцах, босиком выбежал из
        комнаты. В гостиной его уже ждал сонный Джеймс с хнычущим Майклом на руках.
        - Я встала очень рано, чтобы подогреть Майклу молоко, и увидела это, - растерянная Джейн протянула брату записку.
        «Я не хочу, чтобы еще кто-то пострадал, запинаясь, прочитал он. - Не ищите меня пожалуйста, и не волнуйтесь о Мари. Я постараюсь найти ее и помочь. Кажется, я знаю где она.»
        - Смотрите, - вскрикнул вдруг Джеймс.
        Майкл упрямо тянул пухлые ручонки к дракону. Тут только все заметили, что в пасти восточного чудища нет сверкающего кристалла, а на шее у дракона отсутствовал блестящий, обрамленный драгоценными камнями ошейник, на котором раньше красовалась массивная золотая цепь.
        - Вам это ничего не напоминает? - не унимался Джеймс. - Как же я раньше не сообразил, что если снять с дракона ошейник, то он служит для кристалла оправой!
        Получается кулон-талисман! - догадавшись, о чем сокрушается муж, вскрикнула Джейн. Я ведь тоже все время мучалась: что он мне напоминает? Этот дракон всегда так нравился Майклу. Каждый раз он переставал капризничать и с удовольствием замолкал, наблюдая, как солнечные лучи отражаются в гранях чудесного камня!
        - Неужели Изабелла знала это? - прошептал Кристиан.
        Скорее всего, вспомнила вчера, - задумчиво проговорил Джеймс. Она ведь с тех пор так больше и не видела этого дракона. Похоже, она что-то узнала и поэтому ушла.
        - Куда? - перебил его Кристина. - Где ее теперь искать?
        В это время в дверь позвонили. Все вздрогнули и растерянно переглянулись. «Изабелла!» - обрадовался Кристиан и заспешил открывать. Но в дверях стояла не Изабелла, а Ричард Браун, начальник Мари. Он понимающе оглядел присутствующих и спросил: «Можно войти?» Все кивнули, ожидая объяснений. Он быстро прошел в гостиную. «Присаживайтесь, пожалуйста, - пригласила Джейн. Кофе будете?» «Спасибо, не откажусь, - поблагодарил он гостеприимную хозяйку и добавил. Простите, что так рано, но дело не требует отлагательств…»

8
        Вскоре Кристиан стремительно выскочил из дому, вскочил в машину и помчался на вокзал. Там он сразу же выделил из толпы отъезжающих стройную грациозную девушку в джинсах и белом пушистом свитере. Длинные золотистые волосы ее были собраны в высокий хвост. Через плечо у красавицы была переброшена спортивная сумка. В очаровательной юной особе, в нетерпении расхаживающей по перрону в ожидании поезда, юноша сразу же узнал ослепительную графиню де Перси.
        - Изабелла, - бросился к ней Кристиан и, резко повернув девушку к себе, укоризненно воскликнул: - Ты же обещала, что больше не исчезнешь так внезапно!
        Девушка вздрогнула.
        - Я хотела… - она не договорила и покаянно опустила голову.
        - Хорошо, что я успел. Идем быстрее. Мне надо тебе кое-что рассказать, - заторопил ее юноша, увлекая за собой. - Вернее, тебе надо кое с кем встретиться!
        - Но как ты узнал, где я? - поинтересовалась Изабелла.
        - По дороге все объясню, - поторопил ее он. - У выхода нас ждет машина.
        - А как же билеты, - не сдавалась Изабелла. - Мы разве никуда не едем?
        - Едем, - успокоил Кристиан. - Но позже. А сейчас нам надо кое-что уточнить. Не бойся. Человек, ожидающий нас в машине, все уладит, но сначала ты должна его выслушать. Идем, прошу тебя!
        Когда они подошли к машине, из нее выглянул Ричард Браун. Пристально взглянув на девушку, он тихо проговорил: «Садитесь быстрее, время не ждет!» Они вскочили в машину. По дороге шеф Мари несколько раз внимательно посматривал в зеркало заднего вида, а потом вдруг тихо выругался. «Что происходит?» - вздрогнула Изабелла и растерянно взглянула на Кристиана. Он нахмурился: «Кажется, за нами хвост». «За нами погоня?» - сообразила девушка. Юноша кивнул, а мистер Браун попытался успокоить ее: «Ничего, сейчас мы от них оторвемся!» Изабелла кивнула и уточнила: «Если у них что-то сломается, они отстанут?» «Конечно, - усмехнулся мистер Браун. - Но если бы все было так просто, то…» Он не договорил, потому что Изабелла перебила его: «Если у них плохие намерения, то это будет несложно».
        Начальник особого отдела с удивлением взглянул на девушку и вдруг округлил глаза, а Кристиан уставился на любимую, открыв рот. Изабелла легко коснулась талисмана Серебряного Дракона и что-то тихо прошептала. Кристалл на ее груди вдруг засиял таинственным холодным светом. Привыкший за время службы к разным неожиданностям Ричард Браун вскоре пришел в себя. Он лишь пожал плечами и прибавил газ. Кристиан с любопытством оглянулся назад и вдруг обнаружил, что их преследователи отстали. Не удержавшись, он выпалил: «Это невероятно, но у них, по-моему, что-то сломалось! Машина заглохла - и ни с места! Как тебе это удалось?» Теперь он уже не сомневался, что это ее работа. «Просто я еще кое-что помню из магии, - не стала отрицать девушка. - Вернее, хотела забыть и Книгу, и колдовство, и все… но, похоже, это уже со мной навсегда. Остается принять, как должное… и использовать данную мне силу… только в мирных целях…»
        Проговорив это, она покаянно опустила голову. Будто чувствовала вину, что не сдержала данное слово. «Что не делается - все к лучшему, - будто отрезал Кристиан и добавил:
        - Нечего себя корить - ты ни в чем не виновата!» Браун только плечами пожал, мол, делайте, что хотите. Честно говоря, он уже и не знал, чему верить, а чему нет. Лучше уж не вмешиваться. «Мари в опасности, - неожиданно сообщила графиня. - И еще. Кто-то пытался открыть книгу. Это очень плохой человек. С дурными намерениями, поэтому кристалл и предупреждает нас об угрозе…» Услышав такие слова, юноша нахмурился. Потом вопросительно взглянул на шефа Мари. Тот только крякнул: «Ну, дела!»

9
        …Вечерело. Небо окрасилось в огненно-багровые тона.
        - Должно быть, завтра будет ветренно, - задумчиво проговорил Рауль, многозначительно взглянув на сестру.
        Она не ответила. Рауль и Паула встречали на вокзале присланных шефом людей.
        - Явно какие-нибудь особо важные персоны, высказал волновавшие его мысли вслух Рауль. Шеф распорядился содействовать им во всем. Может быть, зря мы все это затеяли?
        - Боишься? - насмешливо поддела сестра. - Спать - так с королевой, воровать - так миллион! как любил говорить наш папаша.
        - И что? - вспылил вдруг Рауль. - Ему это помогло? А Ричард? Уже забыла, сколько он для нас сделал?
        - Я тоже не хочу подводить шефа, но… -
        Паула нахмурилась. - Но отказаться от такого предложения было бы ужасно глупо. Не надо было играть на бегах!
        - А сама, - вспылил Рауль. - Ничего страшного, никто не узнает!
        - Все, хватит! - перебила вдруг сестра. Смотри, наш поезд. Какой там вагон, не помнишь?
        Состав остановился. В дверях показалась юная ослепительно красивая девушка, словно сошедшая с обложки модного журнала. Сопровождал ее мужественный загорелый юноша с пронзительными серыми глазами. Он помог спутнице сойти и обратился к раскрывшему от удивления рот Раулю: «Это вы Рауль Фокс?» «Какие кадры работают наверху!» - восхищенно подумал Рауль и машинально кивнул, а его сестра проговорила:
        - А я Паула Фокс. Шеф нам звонил и просил встретить вас! Кстати, вон наша машина. Едем сначала в гостиницу?
        Кристиан и Изабелла (а это были они) дружно кивнули.
        Всю дорогу Рауль не сводил с синеглазой красавицы восторженного взгляда, окончательно потеряв дар речи и способность трезво мыслить. Зато его сестра говорила не умолкая.
        - Поиски не дали никаких результатов, - доложила она, как только машина тронулась с места. - Мы перепробовали все: поставили на ноги местную полицию, разослали фоторобот агента Смит, перерыли все окрестности и опросили местных - ничего.
        - Бедная Мари, - вздохнула Изабелла, внимательно взглянув на Паулу. Все вышесказанное напомнило девушке охоту на загнанного в ловушку зверя.
        Паула же удивилась:
        - Бедная? Похитила книгу для личных целей. Подставила всех нас. Скомпрометировала шефа и отдел. И вы ее еще жалеете Изабелла? Похоже, вы плохо знаете Мари Если ей что-либо взбредет в голову, она не остановится ни перед чем. Возомнила себе, что Книга поможет вернуть возлюбленного, вот и выкрала ее!
        Кристиан вздрогнул и поморщился. Шеф явно не поставил своих подопечных в известность, что он-то и есть тот, ради которого по словам Паулы, Мари похитила Книгу.
        - Вы хотите сказать, что Мари готова на все ради личной выгоды? - уточнила Изабелла.
        - Ну, конечно, - кивнула Паула. - Именно это я и хочу сказать!
        - Но вы ведь проработали вместе более пяти лет? - не унималась Изабелла, внимательно наблюдая за реакцией рыжеволосой коллеги Мари. - Неужели вам ее ничуть не жалко? Может быть, она просто поддалась эмоциям, не желая никому зла?
        Рауль хмыкнул и перевел взгляд на сестру. Она нахмурилась, а потом пробурчала:
        - Мари - эмоциям? Ну уж нет! Она всегда была карьеристкой, а любовь считала глупостью. Она, скорее, могла воспользоваться чьей-нибудь слабостью, но никак не сострадать!..

10
        Кристиан только брови поднял от удивления. Мари неожиданно предстала перед ним с совершенно другой стороны. «Нет, - подумал вдруг он. - Мари можно было обвинить в чем угодно, но в непорядочности и бессердечии - никогда!» В ту же минуту юноша заметил, что талисман на груди Изабеллы, как и тогда во время погони, засветился каким-то странным блеском. Он как бы сигнализировал им, что надо быть предельно осторожными. Выходит, Изабелла неспроста завела этот разговор. Вероятно, она надеялась, что брат с сестрой хоть как-то выдадут себя. Вообще-то, так и получилось. Было ясно, что между Мари и ее коллегами давно уже существует какая-то давняя недоговоренность и даже, если можно так выразиться, еле скрываемая вражда. Причины ее пока были неизвестны ни Кристиану, ни Изабелле.
        Рауль все это время искоса наблюдал за происходящим. Что-то настораживало его в новых знакомых. «Интересно, кто она? - размышлял он, совершенно позабыв следить за дорогой. - Новая знакомая слишком молода, чтобы быть проверяющим, но в то же время слишком умна и проницательна, чтобы им не быть. Но, главное, как она красива! Как держит себя: величественно, с чувством собственного достоинства! Как королева!» «Рауль! - прервала его мысли сестра. - Ты не забыл, кто у нас водитель?» Юноша вздрогнул и уставился на дорогу. «Так, - мысленно приказал он себе. - Главное - не отвлекаться! А то еще неизвестно, чем закончится поездка с водителем, который вместо того, чтобы следить за дорогой впереди, предпочитает смотреть назад на очаровательную попутчицу».
        Хорошо, хоть на дороге почти не было машин. Вскоре они подъехали к гостинице. «Поужинаем вместе?» - предложил Рауль, галантно распахивая перед красавицей дверцы автомобиля. Кристиана возмутила такая бесцеремонность, и он попытался резко возразить, заявив, что им надо отдохнуть с дороги, но Изабелла мягко остановила юношу, незаметно коснувшись его руки мягкой прохладной ладошкой. Неожиданно на выручку Кристиану пришла Паула. Она измерила брата укоризненным взглядом и, подхватив белокурую спутницу под руку, прощебетала: «Идем, я покажу тебе твой номер и помогу разложить вещи!» Изабелла ее совершенно очаровала. Паула не узнавала себя. Она готова была выложить девушке всю душу, а вот этого как раз делать не стоило. «Я отнесу сумки в номер, - твердо заявил Рауль и бросился за девушками вдогонку. Нагнав их, он просительно заглянул Изабелле в глаза: «Так я закажу столик?» Изабелла оглянулась и кивнула: «Ну конечно же! Мы ведь не закончили наш разговор».

11
        После ужина они еще немного посидели и поговорили, но узнать что-либо нового нашим друзьям так и не удалось. Рауль, словно загипнотизированный, не сводил с Изабеллы глаз, а Паула все время переводила разговор на другое. Поэтому Кристиан облегченно вздохнул, когда Изабелла неожиданно поднялась и, пожаловавшись на усталость, пожелала всем спокойной ночи и грациозно удалилась в свою комнату.
        - Какая она необыкновенная! - прошептал ей вслед Рауль. - Кажется, я нашел то, что искал всю жизнь!
        Кристиан тоже встал, собираясь последовать за Изабеллой, но при этих словах застыл на месте, а потом холодно произнес:
        - Тебе не кажется, что ты торопишь события?
        - А что? - принял вызов Рауль. - Ты тоже претендуешь на эту очаровательную фею или ее сердце уже занято?
        - Ее сердце свободно, - вырвалось у Паулы. - Она сказала, что вы просто коллеги. Это так?
        Кристиан не ответил. Все должно было выглядеть именно так. Об этом просил их Браун. Похоже, Изабелла прекрасно справлялась с поставленной задачей, а вот он? Забыв обо всем, начал ревновать и допустил ошибку!
        - Да. Мы просто коллеги, - с трудом произнес он.
        - Что, брат, - похлопал его по плечу бесцеремонный Рауль. - Тяжело работать с такой красавицей бок о бок и при этом оставаться только коллегами?
        - И не говори, - поддержала брата Паула и кокетливо предложила: - Знаешь, Кристиан, если захочешь об этом поговорить, можем пойти ко мне, я не ложусь так рано!
        Юноша сделал вид, что не понял намека и взглянул на часы. На них был уже двенадцатый час:
        - Я привык ложиться рано, - зевнув, проговорил он. - Завтра нам предстоит много дел. Мне надо выспаться, да и вам не помешает!
        - Ну, как хочешь, - пожала плечами рыжеволосая бестия. - А я собираюсь еще спуститься в бар. Рауль, ты со мной?
        Брат кивнул.
        12
        Открыв дверь в свой номер, Кристиан в изнеможении опустился в кресло. Все шло совершенно не так, как он предполагал. О Мари не было никаких известий. Где она скрывается? Что с ней? Зачем она это сделала? Неужели Паула права и, чтобы вернуть его, Мари решила воспользоваться магической Книгой? Бред какой-то!
        Юноша чувствовал себя виновным в том, что произошло. Поговори он тогда с Мари начистоту. Объясни все, как есть… Может быть, все было бы иначе? Но он надеялся, что Мари все поймет сама! Хотя… что поймет? Что он все это время успешно притворялся? Делал вид, что забыл таинственную девушку с портрета. Изабелла заставляла его сердце биться сильнее тогда, и ровным счетом ничего не изменилось с тех пор.
        А как же Мари? Она случайно оказалась рядом, когда он не находил себе места от тревоги и тоски. Хотя известный репортер не первый год работал в скандальном издательстве «Terra incognita», но одно дело - кто-то столкнулся с чем-то. Другое - ты сам! Чего скрывать, иногда приходилось работать «на публику», выискивая сенсацию. Никаких рациональных объяснений тому, что произошло с ним в замке, у него тогда. не было. В голове почему-то крутилась разная мистическая чепуха. Было от чего запаниковать! Умом он понимал: глупо пытаться научно объяснить это. Сердце говорило ему другое. Что надежда умирает последней! Что любое открытие раньше было бесплодной мечтой! Всегда находились скептики, утверждавшие: тише едешь - дальше будешь! Вот стоит Земля на трех китах, ну и пусть себе стоит, а не вращается вокруг Солнца. И нечего лезть, куда не звали! В космос, например! Но творческую личность нельзя ограничить рамками и запретами. Во все времена романтики и фантазеры двигали прогресс вперед, поступая с точностью до наоборот. Им непременно нужно было заглянуть за грань невозможного. Объяснить необъяснимое.
Непременно найти ответы на все волнующие их вопросы. Как оказалось, Кристиан тоже был из этих людей…

13
        А Мари? Она принадлежала к разряду тех людей, о которых принято говорить: «Рационалист и прагматик от мозга до костей, живущих в век огромных скоростей». Таким людям вечно нужно куда-то торопиться. Они убеждены, что должны успеть сделать как можно больше. У них все расписано по минутам. А чувства? На такие глупости у них времени не остается. Как, впрочем, и на то, чтобы остановиться хоть на миг, посмотреть вокруг. Вспомнить, как выглядит звездное небо над головой, пахнет скошенная трава и полевые цветы. Задуматься: зачем им эта сумасшедшая гонка? Куда они так спешат? Что оставят после себя? Им чужды метания и сомнения. Они живут сегодня. Кристиану вдруг показалось, что именно такая женщина ему и нужна, чтобы отвлечься от несбыточных проектов и собраться с мыслями.
        Мари помогла ему обрести почву под ногами, вернуться в реальность, а он в благодарность за это повел себя с ней, как эгоист. Никто и не спорит, что им было хорошо вместе. Но, если бы на ее месте внезапно оказалась другая, Кристиан только пожал бы плечами. Это ради Изабеллы он готов был бросить все и мчаться на край света. При этом он отдавал себе отчет в том, что с Мари все просто и понятно, а с Изабеллой - неопределенно и необъяснимо. Мари столько сделала для него: расставила все по своим местам; научила, что бы ни случилось, двигаться вперед, а не жить воспоминаниями о прошлом. Ему уже стало казаться, что бесплодные мечты забыты.
        Лишь иногда странно сжималось сердце. Как тогда, когда Кристиан любовался Тадж-Махалом, жемчужиной Индии, и слушал легенду о вечной и трагической любви принца Хурама и красавицы Арджуманд. Там на лестнице мавзолея его опять охватило то странное чувство, которое возникло у него, когда он впервые увидел девушку на портрете. Тоже чувствовал он, пытаясь разгадать загадки прошлого. Знаменитый Тадж-Махал - «Слеза на щеке Времени», символ вечной любви - и был одной из таких загадок. Было в нем что-то незыблемое и вечное, заставляющее острее чувствовать нерасторжимую связь прошлого, настоящего и будущего. Улавливать бег времени и кратковременность человеческой жизни. Глядя на него, хотелось глубже вдыхать полной грудью воздух, радоваться теплому солнечному лучу и щемящему ощущению счастья от встречи с чьим-то лучистым взглядом. Там, в Индии, он окончательно осознал, что не имеет права обманывать Мари, вселяя в нее надежду.
        А ведь она очень привязалась к нему и даже начала строить совместные планы, в то время как он упрямо продолжал «мечтать о журавле в небе, имея синицу в руках», Мари отказывалась все это понимать! Она привыкла констатировать факты и делать выводы. Она не хотела ничего видеть и замечать. Ей не нужны были объяснения. Ей нужен был он. И она не собиралась отступать! Но мистический фантом оказался слишком уж реальным и осязаемым. У Мари словно выбили почву из-под ног. Ее возлюбленный вернулся к той, которой не был нужен! Не сумев толком объяснить происходящего, Мари не нашла ничего лучшего, как посчитать все это колдовством. Хотя и понимала, что такое признание в ее устах, по меньшей мере, звучит довольно-таки странно. При этом она упрямо продолжала обвинять Изабеллу во всех смертных грехах. Хотя после случая в замке прекрасно понимала, что это не так.
        «Зачем ей понадобилась эта злосчастная Книга? Что и кому она хотела доказать? - мрачно размышлял Кристиан, не находя себе места от беспокойства. - А вдруг Мари опять попытается причинить Изабелле зло?..»

14
        Проснувшись рано утром, Изабелла спустилась в холл гостиницы. Там уже беспокойно расхаживал Кристиан, с нетерпением ожидая ее прихода. Еще с вечера они договорились поговорить с охранником без свидетелей, благо все нужные бумаги у них для этого были. Браун заранее позаботился, чтобы им во всем содействовали.
        Перекусив на скорую руку кофе с булочками, молодые люди собрались незаметно выскользнуть из гостиницы, как услышали голос неугомонной Паулы:
        - Как, вы уже собрались? Подождите немного, мы сейчас!
        Через минуту ее брат пулей вылетел из своей комнаты, набрасывая на ходу куртку.
        - Простите, простите, - проговорил он. - Проспал, виноват!
        Кристиан с Изабеллой только переглянулись. Их явно не желали отпускать одних.
        - Может быть, позавтракаете, пока мы сходим замок? - вежливо предложил Кристиан. - А мы вас там подождем…
        - Ничего, не впервой, - успокоила его Паула. - Поедим по дороге. Рауль, ты что будешь?
        Прихватив с собой бутерброды с ветчиной и баночное пиво, брат с сестрой с довольным видом последовали за новыми знакомыми.
        …Увидев новоприбывших, охранник повел себя как-то странно. Он, запинаясь, повторил им то, что они уже знали: «Агент Смит появилась за день до сотрудников отдела. Предъявила удостоверение и прошла в комнату, где находились музейные ценности. Пробыв там час, она вышла и сказала, что подождет в гостинице коллег, и ушла. Позже обнаружилась пропажа Книги». Во время его рассказа Изабелла не сводила с простоватого парня пристального взгляда. «Она так больше и не появилась?» - вдруг уточнила Изабелла. Парень вздрогнул и, запинаясь, выдавил: «Нет, ни в тот, ни на следующий день!» «Хотите осмотреть комнату?» - невинно поинтересовалась
        Паула. Кристиан кивнул, а Изабелла покачала головой: «Нет. Мне и так уже все ясно…»
        В гостинице она отозвала Кристиана в сторону и уверенно прошептала: «Охранник лжет!» Кристиан кивнул. Репортер тоже почувствовал: парень что-то скрывает. К сожалению, это были лишь предположения. Никаких доказательств у них пока не было…
        Весь день Рауль и Паула ни на минуту не оставляли Кристиана и Изабеллу. Мистер Фок явно был доволен таким поворотом событий. Выжидая, когда же объявится Мари, юноша ужасно скучал в этой, как он считал, дыре. Он и Паула привыкли к благам цивилизации и, когда не были на задании, предпочитали расслабляться в таких местах, о которых их строгому шефу явно не стоило знать.

15
        …Брат с сестрой выросли в неблагополучной семье. На наследство от богатых родственников им надеяться не приходилось. Их отец был карточным шулером, а мать работала танцовщицей в ночном клубе. Брак родителей вскоре распался. Дети остались с матерью. С юных лет они были предоставлены сами себе, поэтому росли непредсказуемыми и неуправляемыми. Правда, с ранней юности ребятишек отличало огромное честолюбие и настойчивость. Им хотелось многого и сейчас. А это означало, что они ни перед чем не остановятся для достижения собственных целей! Поэтому эти юные создания оказались вскоре в одной из многочисленных уличных банд, которой руководил опасный и жестокий человек. Неоправданный риск, азартные игры, наркотики. Этот путь вел в никуда и не обещал никакого будущего! Да, они о нем и не думали, живя настоящим. Наслаждаясь, как им казалось, собственной смелостью и свободой. И хотя за ними давно уже охотилась полиция, невероятная находчивость и острый ум неизменно спасали брата с сестрой Фокс от неминуемого наказания. К тому же эти двое отлично могли постоять за себя. Подростки были очень самоуверенными и
расчетливыми людьми. В общем, неизвестно, чем бы закончилась их преступная деятельность, если бы не встретился им на пути энергичный и благородный Ричард Браун, настоящий блюститель закона и порядка. А дело было вот как.
        Однажды их банда ограбила один богатый дом. Вместе с другими дорогостоящими вещами была украдена необычная золотая пластина со странными иероглифами. Поговаривали, что существует несколько таких пластин, на которых записаны так называемые «истинные знания», оставленные нам другими цивилизациями, находящимися на более высоком уровне развития, чем мы. Эта вещь представляла собой огромную историческую ценность, поэтому этим делом заинтересовался особый отдел. Тогда-то брат с сестрой и познакомились с Ричардом Брауном, который в то время вел это дело. Столкнувшись с неведомым им до этого миром, Рауль и Паула призадумались, а Браун помог им пересмотреть их взгляды на жизнь.
        Он был единственным, кто поверил в них и предложил сотрудничество. Неуправляемая парочка сначала удивилась. Потом, немного поразмыслив, умерила свой гонор и стала оказывать помощь полиции в ходе расследования. Ричард Браун не подвел. Он сдержал данное слово. Помог подросткам выкрутиться и не попасть за решетку. Позже он нашел им жилье, заставил закончить колледж.
        Прошло немного времени. Брат с сестрой вели законопослушный образ жизни и вовсю старались не свернуть с праведного пути. Иногда, правда, это выглядело довольно-таки комично, а иногда вызывало грустную улыбку. Но подростки старались вовсю. Ведь они дали своему поручителю слово и собирались его сдержать. Что-что, а свой собственный, довольно-таки своеобразный кодекс чести у брата с сестрой был. Ричард Браун интуитивно понял это и, немного подумав, решил забрать Рауля и Паулу к себе в отдел. Сначала они просто выполняли его поручения, но так старательно и ловко, что вскоре им стали поручать несложные задания.
        Дружную парочку вполне устраивала неплохо оплачиваемая работа в особом отделе. А риск? Им всегда нравился риск! К тому же Рауль и Паула были честолюбивы, энергичны, и, невзирая на препятствия, целеустремленно двигались к намеченной цели: сделать карьеру, обеспечить будущее благосостояние и доказать шефу, что он в них не ошибся. Честно говоря, Ричард Браун был их маленькой слабостью. Для них до сих пор оставалось загадкой, как можно было поставить все на карту из-за каких-то двух неуправляемых и обозленных детей, какими тогда были они. Он был в их жизни первым человеком, который просто протянул руку помощи, ничего не требуя взамен.

16
        - Послушай, Паула, - обратилась Изабелла к новой знакомой, когда все собрались в баре перекусить и заодно обсудить, что им делать дальше. - Я никак не могу понять, чем Книга Зла могла помочь Мари? Что она' собиралась в ней найти?
        Рауль, который в это время не отказывал себе в удовольствии сытно поесть и выпить, неожиданно выпалил, глядя на Изабеллу преданными глазами:
        - Неужели, крошка, ты не понимаешь, чего они все хотят?
        Девушка резко обернулась к нему, ожидая продолжения.
        - Рауль, замолчи, - вдруг нахмурилась сестра. - Ты на сегодня и так уже много выпил!
        Брат хитро переводил взгляд с одной девушки на другую.
        - Может быть, потанцуем? - предложил он вдруг Изабелле. - Похоже, моя сестра не настроена на разговор!
        Он привстал и галантно обратился к очаровательной соседке:
        - Разрешите?
        Она кивнула.
        - Пойдем и мы? - осведомилась у Кристиана Паула.
        Ей явно не хотелось оставлять без присмотра брата, совершенно потерявшего бдительность. Кристиан тоже заметно нервничал. Он не мог скрыть недовольства и еле сдерживался, чтобы не поставить этого нахала на место. Они встали и направились вслед за Раулем и Изабеллой. Во время танца настойчивая Изабелла с любопытством взглянула на совершенно потерявшего от страсти голову Рауля.
        - И все-таки не понимаю, что ты этим хотел сказать?
        Рауль нагнулся и прошептал ей на ухо:
        - Секрет молодости и красоты! Неужели ты еще этого не поняла, девочка моя. Да любая из этих леди готова все отдать, лишь бы узнать тайну Книги! Да и не только они: каждая косметическая фирма, продающая всем желающим видимость «призрачного счастья вечной юности и привлекательности», не пожалеет никаких денег и пойдет на все, чтобы заполучить этот рецепт! А если Книга еще дает власть над людьми! Тут любой готов на все!
        Изабелла вздрогнула и отшатнулась:
        - Неужели они пойдут даже на преступление? - испуганно начала она. - Но ведь Книга Зла опасна! Каждый, кто ее откроет, становится рабом темных сил!
        - Мы и так в этой жизни рабы… обстоятельств, - усмехнулся Рауль. - Если Книга исполняет желания, а при этом требует такую малость, то…
        - Прекрати сейчас же! - отшатнулась от него Изабелла. - Неужели вы все не понимаете, как это опасно!..

17
        - Что случилось? - подскочил к ним Кристиан и гневно взглянул на соперника. - Что ты ей сказал?
        - Рауль, - прошипела Паула. - В чем дело?
        - Ничего, - опомнилась Изабелла. - Ничего страшного!
        А Рауль не сводил внимательного взгляда с опечаленного ангельского личика. Кажется, только теперь он начал догадываться, кто были на самом деле присланные шефом люди, и доселе неизвестные чувства зашевелились в его груди.
        «Похоже, кроме богатства, власти и славы на свете существует еще кое-что другое, - подумал он и попытался отогнать от себя эти несвойственные ему мысли. - Изабелла, конечно, прелесть, но такому бриллианту нужна достойная оправа». Если выгорит, то, что они с Паулой задумали, он сможет предложить юной графине де Перси весь мир, как она того и заслуживает!
        Неукротимый мистер Фокс с детства привык думать, что повсюду почитают только
        золото, а подчиняются силе и власти. Рауль считал, что большинство готово на все ради удовлетворения постоянно растущих потребностей и личных амбиций. Главное - на этом удачно сыграть, а там - как повезет! Он сумеет заставить эту девочку полюбить его!
        В это время талисман на груди Изабеллы опять засветился каким-то странным таинственным светом.
        - Занятная вещица, - проговорила Паула. - Что это?
        - Талисман Серебряного Дракона, - просто ответила красавица. - Он помогает заблудшим душам окончательно не сбиться с пути!
        Брат с сестрой удивленно взглянули на опечаленную девушку.
        - Ты хочешь сказать, что ты тоже? - начала Паула, но брат перебил ее:
        - Что - тоже? Изабелла не может быть…
        - Все возможно в этом мире, - задумчиво проговорила вдруг синеглазая красавица. - Главное - вовремя остановиться, чтобы успеть спасти все то хорошее, что есть в каждом из нас. То, что неподвластно времени и обстоятельствам: дружба, любовь, верность, талант…
        Неожиданно Паула прикусила губу и отвернулась, а Рауль прищурился. Он опять почувствовал, как невольно подчиняется исходящей от Изабеллы загадочной силе. Кристиан поддержал любимую:
        - Ты совершенно права, милая. Не все можно купить. Никогда не знаешь, как все повернется в жизни. Но где же Мари?
        - Кажется, я знаю, где она, - внезапно произнесла притихшая Изабелла.
        - Где? - не удержавшись, выпалили в один голос брат с сестрой.
        Их глаза при этом сразу же вспыхнули каким-то хищным блеском. Изабелла только головой покачала.

18
        …Уже через полчаса брат с сестрой, словно гончие, мчали по проселочной дороге в сторону леса. Рауль все никак не мог успокоиться:
        - И как мы сами не догадались?
        Паула молчала. Когда Изабелла выдвинула свое предположение, рыжеволосая миссис Фокс, не дожидаясь объяснений, вскочила с места и отправилась звонить в полицейский участок. Нужно было узнать, где прожийает сейчас старый привратник с женой? Через минуту она вернулась и сообщила:
        - Это тут, недалеко. Только придется идти пешком, машина туда не пройдет!
        - Люблю пешие прогулки, - усмехнулся брат. - Вы как?
        - Идем, - поднялся Кристиан. - Время не ждет!
        Изабелла продолжала сидеть, не сводя загадочного взгляда со своих собеседников.
        - Может быть, нам не стоит пугать пожилых людей, вваливаясь к ним такой шумной компанией? - проговорила вдруг Паула. - Мы с Раулем быстро сходим и все узнаем, а затем сразу же сообщим вам!
        - Хорошо, - согласилась вдруг Изабелла.
        - Мы с Кристианом подождем вас здесь! Юноша вопросительно взглянул на нее.
        - Ну вот и прекрасно! - обрадовалась неожиданной поддержке Паула. - Изабелла, ты просто прелесть!
        - Может, вы с Кристианом сходите, а я тут с Изабеллой посижу, - неожиданно для себя предложил Рауль. - Чтобы ей не было скучно…
        - Ты что, совсем с ума сошел? - вспылила вдруг сестра. - Мы тут для чего собрались? На пикник или делом заниматься? Не забывай, что ты пока еще сотрудник особого отдела!
        Рауль вспыхнул:
        - Д-да… Идем!
        Брат с сестрой опрометью выскочили из гостиницы, хлопнув дверью.
        - …Почему ты отпустила их одних? - поинтересовался Кристиан, когда они ушли. - А вдруг Мари и вправду там?
        - Она там, - уверенно кивнула Изабелла.
        - Только старики им об этом не скажут, можешь мне поверить. А мы пока еще раз наведаемся в замок и поговорим с охранником. Мне нужно кое-что уточнить…
        - Ты все еще сомневаешься, что они тоже замешаны в исчезновении книги? - спросил Кристиан. - А вот я уверен: Мари сбежала, потому что не доверяла им!
        Изабелла пожала плечами.
        - Пока ясно только одно: Мари не с ними. Но, что она приехала сюда именно за книгой, отрицать нельзя. Итак, теперь нам известна еще парочка охотников за неприятностями!
        Она вскочила:
        - Пора начинать действовать самостоятельно!
        Кристиан кивнул и поднялся, собираясь последовать за ней.
        - Но вот кто взял книгу? - подавая Изабелле плащ, продолжал задумчиво размышлять он. - Пока для нас загадка. Или нет?..
        Не ответив, Изабелла стала быстро спускаться по лестнице. Юноша отправился следом, размышляя вслух:
        - Так. Мотив нам ясен, но неужели Мари, действительно, поддалась искушению испытать силу книги? Она всегда была настойчивым и твердым в своих убеждениях человеком. Нет. Не могла она решиться на такое. Хотя ее могло толкнуть на это любопытство. Вечное желание проникнуть в тайну и раскрыть ее. Она ведь человек науки. Ей постоянно требовались достоверные факты и подтверждения гипотез…
        Изабелла усмехнулась. Кристиан явно пытался найти хоть какое-то объяснение поступку Мари.
        - Похоже, ты прав, - кивнула она, направляясь к выходу. - Мари просто решилась на очередной научный эксперимент, забыв об осторожности. Не подумав, какую опасность могут представлять такие скоропалительные действия! А может быть, она узнала что-то? И ей это не понравилось. Поэтому мисс Смит и решила попытаться исправить все сама…
        - Это на нее похоже! - Кристиан с благодарностью взглянул на девушку. - Наверное, все так и было…
        - Но, чтобы убедиться в правильности наших предположений, мы должны поговорить с охранником. Узнать, о чем он не договаривал сегодня утром! - подытожила Изабелла. - Поторопись…

19
        - Неужели все именно так и было? - никак не мог успокоиться мистер Торо на обратном пути.
        Изабелла грустно шла рядом.
        «Опять все начинается, но уже в этом мире», - подумала она, а потом тихо попросила:
        - Постарайся не выдать себя, когда мы вернемся в гостиницу.
        Кристиан кивнул и нахмурился:
        - Что-то я совсем запутался, Изабелла! В нашем времени даже не пришлось открывать эту. злополучную Книгу. Для того, чтобы заполучить с ее помощью власть над миром, неплохие, на первый взгляд, люди готовы врать, предавать, продаваться тем, кто больше заплатит. А ведь никто из них даже еще не заглянул в нее! Что же будет, когда они откроют ее и погрузятся в мир ее злого и опасного колдовства?
        - Даже представить страшно! - девушка вздохнула. - Именно поэтому мы должны скорее встретиться с Мари и убедить отдать нам Книгу. Если она еще у нее…
        - А как быть с Паулой и Раулем? - задумался Кристиан. - Может, сообщить обо всем Брауну? Хотя нет. В подобных обстоятельствах доверять нельзя никому!
        - Ты что, Кристиан? - Изабелла удивленно взглянула на юношу. - Ричард Браун - порядочный человек! Это же он предупредил нас обо всем и попросил проверить его подозрения насчет Рауля и Паулы…
        - А также насчет Мари? - не сдержал своего раздражения юноша. - Зачем она взяла эту ужасную книгу?
        - Очевидно, у нее были на это веские причины, - Изабелла пожала плечами. - Мне кажется, она что-то заподозрила, когда встретилась со своими коллегами. Ведь в первый свой приход она так ничего и не тронула. Охранник сказал, что все вещи оставались на своих местах после ее ухода. И только уже после приезда Рауля и Паулы события начали развиваться так непредсказуемо…
        - Ты права, - опомнился юноша. - Какое право у меня осуждать ее, когда никто так толком ничего и не знает, что же произошло на самом деле? Но что ее насторожило? Напугало так, что она даже близким людям ничего не сообщила? Неужели она не доверяла даже Джеймсу и мне?
        Тут он вдруг осекся, вспомнив их последний разговор.
        - А эта парочка Фокс, тоже мне коллеги! - возмущенно вырвалось у него минуту спустя, - Хладнокровно сообщили шефу только то, что им было выгодно! Книга пропала. Мари исчезла. Охранник получил хорошие деньги и готов был подтвердить все, что им требовалось. Фактически ему даже врать не пришлось. Он просто не сказал, что Книга исчезла не из замка, а из номера! Честно говоря, мне уже кажется, что они вообще не собирались отдавать Книгу.
        - Может быть, Мари потому и забрала ее, - предположила Изабелла. - Что догадалась обо всем?
        - Похоже на то, - кивнул Кристиан. - Охранник сказал, что они сделали опись вещей, упаковали их и забрали с собой с гостиницу. Мари все это время была рядом и помогала им…
        - Оставалось только отправить груз, - подтвердила Изабелла.
        - И тут они обнаружили, что нет ни Мари, ни Книги, - презрительно усмехнулся Кристиан.
        - Но почему они не рассказали Брауну все, как было на самом деле? - недоумевала Изабелла.
        - Потому что сами хотели воспользоваться магией Книги, - хлопнул вдруг себя по лбу Кристиан. - Точно! А Мари узнала об этом. И, испугавшись последствий, пошла на преступление! Похитила Книгу и скрылась в неизвестном направлении. Опередив их, она нарушила планы этих пройдох! Хотя и подбросила новую идею: свалить все их промахи на нее…
        Талисман на груди Изабеллы вдруг засиял мягким золотистым светом.
        - Все именно так и было! - обрадовалась Изабелла. - Мари ни в чем не виновата! Но долго держать Книгу у себя ей нельзя. Она и сама не заметит, как откроет ее. Со мной было то же самое. Я долго боролась с искушением воспользоваться хранимыми в ней заклинаниями. Но колдовство темных сил, управляющих Книгой, оказалось сильнее. Поэтому нам срочно нужно найти Мари и все ей объяснить…
        Кристиан свернул на узкую тропинку в направлении к лесу:
        - Что ж, возвращение в гостиницу придется отложить. Идем, поищем новое пристанище привратника и его жены.
        Изабелла кивнула.
        - Главное теперь - не встретиться по дороге с Раулем и Паулой, - твердо произнесла она. - Эти двое уже поддались колдовскому влиянию, и теперь ничто не сможет их остановить.
        - Ты думаешь, они уже открывали ее? - насторожился Кристиан.
        - Раз кристалл еще на них действует, то нет, - заверила его Изабелла. - Но они держали ее в руках. И силы зла, заключенные в ней, уже знают, что ради богатства и славы эти люди готовы пойти на все. Поэтому завладеть их умами и душами им ничего не стоит!

20
        …Казалось, деревья расступаются перед ними, давая им проход. Кристалл продолжал сиять радужным теплым светом. Он как будто звал, манил путников за собой, и Кристиан с Изабеллой не останавливались ни на минуту Наконец, отдышавшись, они постучали в дверь. В доме было тихо. Это настораживало. Ведь ни Рауль, ни Паула им так и не встретились. Значит, они были где-то поблизости. Прошло еще немного времени, пока дверь тихо не приоткрылась. Из нее опасливо выглянула опрятная немолодая женщина. Увидев незнакомых людей, она изменилась в лице и недоверчиво взглянула на них.
        - Что вы хотите?
        Похоже, хозяйка ожидала увидеть кого-то другого. Кристиан любезно осведомился:
        - Вы меня не помните? Мы уже однажды встречались.
        - Я узнала вас, - приветливо улыбнулась женщина. - Вы останавливались у нас с другом и сестрой, когда мы с мужем еще служили в замке.
        Юноша радостно закивал головой и спросил: к
        - Мы ищем девушку. У нее короткие темные волосы и карие глаза…
        Хозяйка отрицательно покачала головой.
        А мужчину и женщину, сотрудников особого отдела, очень похожих друг на друга? - поинтересовалась Изабелла.
        - Эти были, - услышали они хриплый мужской голос. - Но быстро ушли. Мы ничем не смогли им помочь… Тут мужчина внезапно осекся й с изумлением уставился на Изабеллу.
        - Графиня де Перси? - с трудом выдавил он.
        Красавица кивнула и умоляюще произнесла:
        - Помогите нам, мы ищем нашего друга, который подвергается ужасной опасности! Не скрывайте от нас правды, пожалуйста! Она здесь?
        Привратник с женой переглянулись.
        - Заходите, - посторонился мужчина, пропуская их внутрь. - Девушка здесь.
        - И эта страшная книга тоже, - прошептала женщина. - Мы не могли отпустить вашу подругу одну с этой ужасной вещью…

21
        - Мари! - Кристиан рванул вперед. - Но где же она?
        - Успокойтесь, - все еще запинаясь, проговорил бывший привратник замка. Она скоро придет.
        - Ей нужно было сделать срочный звонок. Мы посоветовали ей сходить к леснику, моему дальнему родственнику, - охотно сообщила его жена. - Бедная девушка и так уже столько времени сидит взаперти…
        - Да, - подтвердил старик. - Вторая неделя уже пошла, когда она появилась здесь у нас и попросила о помощи.
        - Ох, мы и испугались тогда, - всплеснула руками добрая женщина. - На улице темень, проливной дождь, и вдруг стук в дверь. Открыли, а там она - белая, как привидение. Вода с нее стекает ручьями. В руках завернутая в непромокаемый плащ эта жуткая Книга. Стоит, дрожит вся. «Умоляю, - говорит, - выслушайте меня. Только вы сможете мне помочь, потому что уже сталкивались с этим в свое время!»
        Ну, мы и пустили ее. Потом в деревне стали поговаривать, что разыскивают какую-то девушку, похитившую старинную вещь. Мы, конечно, догадались, о ком и о чем идет речь. А так как ужасно боялись, чтобы злое колдовство не попало в дурные руки, то решили подождать, пока все утихнет…
        - А ведь Книгу украли ее коллеги, - сообщил вдруг бывший привратник замка, - Те, которые приходили сюда сегодня. Леди Смит рассказала нам, что случайно подслушала их разговор. Эти проныры еще до поездки сюда заключили с кем-то сделку!
        - Выходит, все это правда, - мрачно проговорил Кристиан.
        - Они загодя устроили так, чтобы Книга не попала в музей, - кивнула головой жена привратника. - Им оставалось только переправить ее покупателю и придумать убедительное объяснение своему начальнику.
        - Внезапный приезд вашего агента был им на руку, - поддержал жену старик. - Они уже давно враждовали и теперь могли одним выстрелом убить двух зайцев. Убрать конкурента, свалив на него всю вицу, и отхватить приличный куш…
        - Но что-то пошло не так? - задумчиво произнесла Изабелла.
        - Да поругались они из-за денег, - сердито выпалил бывший привратник. - Брат хотел поскорее получить деньги, должность и освободившееся место инспектора особого отдела, взвалив всю вину на вашу Мари. А сестра сама захотела воспользоваться колдовством. Когда ей еще такой случай представится?
        - Догадываюсь, что было дальше, - прошептала Изабелла. - Наверное, Мари услышала, как они ссорятся, поэтому и решила действовать самостоятельно. Нельзя допустить, чтобы Книга и дальше продолжала творить зло! Это надо остановить…

22
        Кристиан нежно обнял девушку за плечи:
        - Успокойся, Изабелла. Книга, может быть, и ни при чем. Просто время сейчас такое. Что-то случилось с душами людей, некоторым даже не надо колдовства, чтобы решиться на подлость, преступление и предательство…
        Старик задумался, а его жена уточнила:
        - Ваша подруга подобрала ключи и похитила Книгу из номера.
        - Ага, - привратник вдруг довольно потер руки, - а когда эти прохиндеи спохватились, было уже поздно. Девчонка сбежала у них из-под носа! Вот как все вышло.
        - Получается, - осенило вдруг Кристиана.
        Мари не хотела воспользоваться колдовством. Она прибыла в Шотландию, чтобы проконтролировать доставку Книги! Скорее всего, роясь в старинных рукописях, она поняла, какую ужасную опасность эта вещь представляет для этого мира и так уже переполненного насилием, жаждой легкой наживы, власти и славы!
        - Мари сильная… - вздохнула вдруг Изабелла.
        Кристиан сокрушенно замолчал, а привратник вдруг заявил:
        - Да не сильная она! Это с виду только. Когда она тогда прибежала к нам, то долго не могла успокоиться и прийти в себя. Она была растерянна и не знала, кому может доверять, а кому нет. А тут еще такое! Охоту они, видите ли, на нее объявили…
        Кристиан нахмурился и машинально сжал кулаки.
        Уже намного позже ваша Мари призналась, что тоже хотела сначала воспользоваться колдовством Книги, чтобы вернуть вас, - смущенно призналась Марта, глядя на Кристиана.
        Ее муж кивнул и продолжил:
        Но, увидев, как эти двое, совершенно потеряв человеческий облик, готовы броситься друг на друга, чтобы заполучить этот…
        - …Ящик Пандоры! - нашел юноша нужное слово, а потом, извинившись, добавил: - Продолжайте, пожалуйста!
        - Вот-вот… - кивнула женщина, так и не поняв, о чем это он. - Пришла в себя и одумалась. Ей стало стыдно. Она так боялась, что вы станете презирать ее.
        - Я не имел никакого права сомневаться, - сокрушался юноша. - Хорош, нечего сказать! Сидел в уютной гостинице и рассуждал о том, кто прав, а кто виноват? А она в это время вступила в схватку со злом…
        - Не корите себя, - попыталась утешить его жена привратника. - Никто ни в чем не виноват! Мы с мужем люди верующие, а тоже подвергались такому страшному искушению… если рассказать, так не поверите…
        - Иногда такое примерещится, что и подумать страшно, - добавил муж. - Уж лучше этого не знать!
        - Да, - вздохнула хозяйка. - Многие хотели бы получить все и сразу, не прилагая никаких усилий…
        - В этом и притягательность Книги, - подтвердил ее муж. - Но оступись раз и даже не знаю, как далеко можно зайти! Мы уже целый век пожили, и то, а что уж говорить о вас, молодых!
        - Я знаю, о чем вы говорите, - вдруг вырвалось у Изабеллы. Горько вздохнув, она вдруг жалобно добавила: - Я так не хотела возвращаться сюда!
        Кристиан нахмурился:
        - Почему ты молчала?
        - Я должна была помочь, не смотря ни на что, - дрожащим голосом ответила Изабелла.
        - А если бы вы все знали, то не пустили меня сюда…
        - Ты права, - подтвердил юноша. - Глупо было еще раз подвергать тебя новым испытаниям! Я не учел этого. Подумал: лучше, если я буду рядом. Вместе мы сможем покончить со всеми неприятностями сразу…
        - Все-таки хорошо, что вы приехали! - тихо произнесла Марта. - Ваша Мари хотя и не показывала виду, но совсем упала духом. Она все время ждала, когда же друзья придут ей на помощь.
        В эту минуту раздался осторожный стук в дверь.

23
        - Мари! - Кристиан сорвался с места.
        - Не торопись, - остановила его Изабелла. - А вдруг она испугается и уйдет?
        Юноша застыл на ходу.
        - Вы подождите пока в другой комнате, - посоветовал им хозяин. - Мы вас позовем, когда будет можно…
        Новые знакомые кивнули и исчезли за занавеской. И только после этого муж кивнул жене. Она заспешила открывать: «Иду, иду!»
        Щелкнул замок. Дверь резко распахнулась. В комнату ввалились Паула и Рауль. Они тащили за собой упирающуюся Мари.
        - Оставьте девушку в покое, - попробовал вступиться за гостью хозяин, но Рауль наставил на него пистолет, грозно проговорив сквозь зубы:
        - Не лезь не в свое дело, старик. Мало тебе было путешествия в потусторонний мир, так ты еще захотел отправиться к праотцам?
        - Не трогайте их, - слабым голосом попросила Мари. - Они же пытаются помочь вам, олухам!
        - Где Книга? - дерзко обратилась к хозяйке Паула. - Живо неси ее сюда!
        - Ты не это ищешь? - в дверях показался Кристиан, держа охотничье ружье старика наперевес.
        Мари вырвалась и кинулась юноше навстречу. Но, заметив Изабеллу, замерла на месте, побелев как мел.
        - Брось пистолет, - холодно глядя Раулю в глаза, приказал Кристиан.
        - Не дурите, парни! - опомнилась Паула. - Уберите оружие, ведь всегда можно договориться… Она обернулась к брату: - Рауль!
        Изабелла взглянула на Кристиана:
        - Поговорим с ними, ладно?
        Все это время Мари не сводила вопросительного взгляда с бывшего возлюбленного.
        - Кристиан, - прошептала она. - Ты здесь откуда?
        - Мы с Изабеллой уже давно разыскиваем тебя, - проговорил юноша, опуская ружье. - Кстати, нам в этом очень помог твой шеф.
        - Ричард? - изумилась Паула.
        - Похоже, он нас давно заподозрил, - хмыкнул Рауль. - Говорил же тебе, его не проведешь!
        - Это правда, - подтвердила Изабелла. - После вашего звонка он сразу же почувствовал, что вы что-то не договариваете. Ричард Браун стал наводить справки и вскоре узнал о заключенной вами сделке. Тогда-то он и попросил нас помочь все выяснить. Раз уж все равно едем сюда… Единственное, что мы никак не могли понять, какую роль во всем этом играла ты, Мари?
        - Никто и предположить не мог, что, начитавшись древних рукописей, ты, дорогая, начнешь действовать самостоятельно, - укоризненно проговорил Кристиан. - Ни с кем не посоветовавшись, на свой страх и риск!
        Неожиданно Мари покаянно опустила голову.
        - Я думала, так будет лучше для всех!
        - Не знаю, как для всех, - хмуро выдавил Рауль, - но нас ты сначала озадачила, потом заставила изменить все планы, а затем вообще выбила из колеи. Так что извини за временные неудобства, сама во всем виновата!
        - А как вам удалось выследить Мари? - спросила Изабелла.
        - Мы почувствовали, что старики что-то знают, - смягчился вдруг рыжеусый ирландец.
        - И решили за ними проследить.
        - Мы видели, как они впустили вас в дом,
        - добавила сестра. - Вскоре появилась Мари. Мы даже не ожидали, что все так удачно сложится для нас!
        - Удачно? - переспросили Кристиан и Мари в один голос.
        - Ну да, - кивнула Паула. - Ведь перевес на нашей стороне!
        Тут она хладнокровно вытащила второй пистолет и направила его в голову Мари. Рауль направил дуло в сторону Кристиана.
        - Книгу! - еще раз потребовала Паула и добавила: - Ружье на пол, и быстро! Кристиан осторожно опустил оружие на пол и оглянулся на Изабеллу. Она кивнула ему и вздохнула:
        - Я сейчас принесу Книгу, раз вы этого так хотите…
        - Изабелла, не делай этого, - возмутилась Мари. - Неужели ты ничего не понимаешь? Они же блефуют!
        - Я не хочу, чтобы кто-то пострадал, - усталым голосом ответила синеглазая графиня. - Если они этого так хотят, пусть потом пеняют на себя!
        Она пристально взглянула на Рауля. Тот вдруг смутился, и рука его дрогнула. В ту же секунду Кристиан бросился на него. Юноши схлестнулись в яростной схватке. Хозяйка испуганно отшатнулась. Ее муж сделал попытку помочь Кристиану. «Стоять! - приказала Паула и направила пистолет на старика. Воспользовавшись подходящим моментом, Мари разъяренно бросилась на бывшую коллегу, пытаясь заломить ее руку назад. Наконец это ей удалось. Паула выпустила пистолет, и он с грохотом упал на пол. Никто даже не заметил, как Изабелла тихо исчезла в соседней комнате.

24
        Схватка была в самом разгаре, когда прозвучал звонкий голос Изабеллы:
        - Что вы делаете? Остановитесь немедленно!
        Все оглянулись и в ужасе застыли на месте. Юная графиня с трудом удерживала на вытянутых руках злополучную колдовскую книгу, из которой вырывались наружу языки пламени. Казалось, она жгла девушке руки, поэтому Изабелла изо всех сил старалась не уронить ее на пол. «Этого еще не хватало», - пробормотал привратник и попятился. Его жена охнула и схватилась рукой за сердце, а Кристиан, успевший поднять ружье с пола, от неожиданности снова выронил его из рук прямо Раулю на ногу. Тот болезненно скривился и выругался: «Какого!..» Мари и Паула нерешительно переглянулись, не зная, что им делать дальше? Продолжать схватку или попытаться заполучить у юной графини вожделенную колдовскую книгу, обещавшую такие блага? Кристиан, забыв об осторожности, бросился к Изабелле:
        - Зачем ты сняла с себя талисман Серебряного Дракона?
        - Иначе Книгу Зла было не взять, - растерянно прошептала девушка. - Она так. жжет мне руки!..
        Тут только остальные заметили, как на черном бархате таинственной Книги ярко выступил кроваво-красный магический знак. Казалось, еще минута - и массивные золотые застежки будут сорваны какими-то неведомыми силами, и из середины книги вырвутся наружу языки пламени.
        - Что за фокусы? - пробормотал Рауль, а потом добавил: - Как ты ее держишь? Брось скорее!
        - Это потому, что вы готовы убить друг друга, - укоризненно произнесла юная графиня- Я не могу с этим бороться, пока вами руководит месть и ненависть!
        Кристиан почти физически ощутил, какой жар исходит от этой ужасной вещи, и попытался выхватить ее у Изабеллы из рук.
        Не нужно, Кристиан. Ты и так уже дважды помог мне. Я должна это сделать сама. Мне придется вернуться в мой мир и забрать с собой эту ужасную книгу! - дрожащим голосом проговорила красавица, отступив назад. - И будь что будет!
        - Пусть поступает, как считает нужным! - неожиданно для всех подала голос Мари.
        Что ты говоришь? - вспылил Кристиан. - Как ты можешь?
        Мисс Смит угрюмо замолчала, а Паула вдруг алчно произнесла:
        - От-дай Книгу! Эт-то же какие деньги можно заработать!
        Таинственный знак на книге опять вспыхнул зловещим огнем. Казалось, мощные свирепые силы, заключенные между строк ужасной Книги, ощущают злую и завистливую энергию, исходящую от собравшихся вокруг людей. Еще минута - и они вырвутся тружу, ураганом сметая все на своем пути. Неожиданно Изабелла пошатнулась:
        - Перестаньте, прошу вас. Я не удержу ее.
        - Тогда отдай Книгу мне! - завопила Паула и, вывернувшись из рук Мари, бросились к Изабелле.
        Рауль, хромая, заспешил навстречу сестре, пытаясь загородить юную графиню собой. Кристиан рванул с другой стороны. Мари опять вцепилась в Паулу, а Рауль в Кристиана.
        - Ее нельзя открывать, - шептала совершенно сбитая с толку Изабелла. Но если вы не прекратите, я!..
        - Не делайте этого, сударыня, - забормотал вдруг старик. - Пожалейте себя. Я там был. Я знаю, как вам там жилось. В золотой клетке с разбитым сердцем!
        Паула, сердито оттолкнув бывшую коллегу, бросилась к Изабелле:
        - Не понимаю, из-за чего весь этот сыр-бор, если тебе не хватает духу осуществить задуманное, это сделаю я!

25
        В эту минуту Кристиан, наконец, смог стряхнуть с себя Рауля и выхватить из рук растерявшейся Изабеллы злополучную Книгу.
        - Зачем жертвовать собой из-за корыстности других? - пробормотал он, измерив остальных презрительным взглядом. - Не стоят они этого! Мы с ними и без колдовства справимся.
        Он оглянулся, куда бы подальше убрать эту гадость, которая все еще продолжала обжигать его руку.
        - Отдай Книгу мне, - вдруг умоляюще попросила Мари.
        - Нет, мне! - вскрикнула Паула.
        Они обе метнулись к Кристиану. Не ожидавший такого натиска юноша, свободной рукой прижав к себе Изабеллу, медленно стал отступать к выходу. Все это было так похоже на смертельную атаку скорпионов, что даже неустрашимый Рауль не выдержал и опять выругался.
        - Да что ж это такое, - запричитала Марта. - Словно звери какие!
        Старик укоризненно покачал головой и перекрестился.
        - Хватит, - Рауль, наконец, смог заговорить на человеческом языке. - Паула, прекрати все это. Кристиан прав, не стоит эта пакость (он указал на книгу) того! Достаточно мы уже все себя проявили…
        - Как в негативе! - возмущенно выпалил Кристиан. - Последнюю совесть все вы, что ли, растеряли?
        Ладно, примирительно проговорил вдруг Рауль. - Не спорю, я сам был не лучше остальных, но всему есть предел! Пора одуматься и прекратить этот беспредел!
        - Глупец, - вспылила вдруг Паула. - Ты
        что, проповеди нам вздумал читать? А кто первым предложил подставить эту выскочку? И она зло ткнула пальцем в Мари.
        - Это я выскочка? - резко обернулась та. - Протеже шефа голос подала! Да он с вами вечно нянчился, как с малыми детьми!
        Она вдруг нагнулась и схватила оброненное Кристианом ружье. В ту же минуту Паула опять наставила на нее пистолет.
        - Девочки, - Рауль переводил взгляд с одной на другую. - Вы совсем рехнулись, что ли?
        - Это не они, - испуганно проговорила Марта. - Это Книга! С нами уже такое было, когда она (женщина указала на Мари) принесла сюда это Орудие Сил Зла. Мы потом отдали Книгу священнику, а сегодня утром забрали. За ней должны были приехать люди из Ордена, так она сказала…
        Хозяйка опять кивнула на Мари.

26
        - Нужно забрать в соседней комнате талисман Серебряного Дракона, - прошептала вдруг Изабелла. - Я оставила его на столе, когда брала Книгу Зла. А раз сейчас она не у меня, можно попробовать с его помощью противостоять темным силам…
        Кристиан кивнул:
        - Я сейчас…
        Неожиданно даже для себя он повернулся к Раулю:
        - Держи Книгу, для Изабеллы это слишком опасно!
        Рауль кивнул и, польщенный таким безоговорочным доверием, произнес:
        - Действуйте и ни о чем не беспокойтесь!
        Кристиан усмехнулся и потянул Изабеллу за собой в соседнюю комнату. Рауль обернулся к Пауле с Мари и язвительно усмехнулся:
        - Ну, девочки, кто первый?
        - Болван! - прошипела Паула. - Ты еще об этом пожалеешь!
        Мари задумчиво остановилась, сурово глядя на внезапно выросшее перед ней препятствие.
        Паула словно под гипнозом продолжала идти на брата, который, стиснув зубы от боли, сжимал в руках злополучную книгу. У нее в руках все еще был пистолет, поэтому Рауль медленно отступал, пытаясь усовестить сестру: И гы решишься стрелять в собственного брата?
        - Я - нет, - проговорила она. - А вот она - да!
        Мари кивнула и направила оружие на Рауля. Стоп! - не понял тот. - Ты что, позволишь ей меня убить?
        На пороге возник Кристиан и насмешливо сообщил, глядя на Мари:
        - Кстати, ружье было не заряжено…
        Сзади него стояла Изабелла, на груди которой уже красовался талисман Серебряного Дракона. Мари с грохотом бросила ружье на пол.
        - А, делайте, как знаете! - проговорила она и уселась на стул, обхватив голову руками. Привратник опять перекрестился, его жена выскользнула на улицу, подальше от греха…
        Паула бессмысленно обвела глазами комнату.
        - Не хотите по-хорошему, будет по-плохо-му! - проговорила вдруг она и наставила пистолет на Кристиана, грозно приказав: - Книгу!
        Мари подскочила на месте, потому что юноша неожиданно для всех презрительно проговорил:
        - Стреляй, если совсем себя не контролируешь! Тоже мне - спецагент!
        Не ожидавший такого поворота событий, Рауль выпустил из рук злосчастную Книгу. Словно хищная птица, Паула стремительно подхватила вожделенный предмет и отскочила назад.
        - Ну, вот и все! - злорадно проговорила она. - Сейчас мы узнаем, насколько опасна эта штука.
        И самоуверенная особа попыталась открыть Книгу. Привратник в испуге попятился, а Изабелла вздрогнула и закрыла лицо руками. Кристиан попытался загородить хрупкую графиню собой. Один Рауль остался на месте, не сводя с сестры застывшего взгляда.
        - Не делай этого! - предостерегал он ее. - Ты совершаешь большую ошибку!
        - Ну, чего тебе не хватает в жизни? - попытался усовестить Паулу и привратник. - Зачем бросать вызов судьбе и рисковать понапрасну?
        - Поступай, как считаешь нужным, - неожиданно потребовала Мари. - Ну что же ты медлишь? Открывай быстрее, и покончим со всем этим раз и навсегда!
        - Замолчи сейчас же! - Рауль грозно обернулся, сжав от злости кулаки. Еще минута - и он бросится на эту ненормальную выскочку. - Она же погибнет, если послушается тебя!
        - Но Изабелла-то не погибла, а получила все, о чем может только мечтать женщина, - резким голосом ответила ему Мари. - У нее есть вечная молодость и красота, а самое главное - власть над всеми вами, мужчинами! А для этого требуется такая малость - вечно прислуживать силам зла. Но ведь тебе, подружка, это ничего не будет стоить. Ты и так уже давно продала свою душу за яркие побрякушки и зелененькие бумажки. Что же ты медлишь? Действуй, не бойся! Это того стоит!
        Паула остановилась и недоверчиво покосилась на Мари:
        - Ты что, действительно так думаешь? - проговорила она наконец.
        - Конечно же, нет! - выпалила Мари и выбила Книгу из рук растерявшейся Паулы. Книга подлетела высоко в воздух и, неожиданно для всех, повисла под самым потолком, застыв на месте.
        - Ничего себе! - ахнул Рауль. - Опять начинается, как тогда, с табличкой!..

27
        - Трусы, - презрительно вымолвила вдруг Паула и обвела всех безумным взглядом. - А вот я попробую!
        - Одумайся, - завопил Рауль. - Остановись сейчас же! Ты что, забыла, что тогда было?
        Но Паула только покачала головой:
        - Никто из вас не сможет остановить меня. Это мой шанс осуществить все мои желания!
        - Паула, пожалуйста, не надо, - робко попросила Изабелла. - Желания людей бесконечны, но ведь ничего не бывает даром!
        - За все надо платить, - поддержал юную графиню Кристиан. - Получить все и сразу невозможно. Так не бывает!
        - Нет, бывает! - упрямо повторила Паула.
        - А может быть, она права? - задумчиво проговорила Мари.
        - И ты туда же? - резко обернулся к ней Кристиан. - Да что на вас нашло, не понимаю?
        - Книга и правда сначала исполняет все твои желания, - проговорила вдруг Изабелла, и голос ее постепенно креп, - но потом ты становишься ее рабом, выполняя все, что желает она. Я хотела избавиться от одного плена, а попала в другой. Ты этого хочешь?
        Все опустили головы, а Мари смущенно отвела глаза. Паула вдруг усмехнулась.
        - Я поняла. Изабелла подчинилась тебе
        поневоле, а я делаю это добровольно! - патетически выкрикнула она, обращаясь к Книге.
        Все даже не поняли, что произошло потом. Вернее, не успели отреагировать должным образом. Книга раскрылась прямо над головой Паулы и вдруг начала вращаться против часовой стрелки. В ту же минуту из нее вырвался огненный вихрь, и сестра Рауля исчезла в нем, словно ее и не было вовсе. Пламя будто бы поглотило ее. Только что девушка была, и вот ее уже нет. Она исчезла, как бы растворившись между строк раскрытой Книги.
        - Найдется ли кто-либо, кто, бросая целый день дротик, не попадет однажды в цель? - услышали они вдруг суровый голос.
        - Хранитель? - вскрикнула Изабелла, оглянувшись. - Но почему так поздно?
        - Ты же знаешь, мы не имеем права вмешиваться, - ответил он ей, будто они были уже давно знакомы. - Мы можем только наблюдать!
        - Но ты же помог мне тогда? - не сдавалась красавица.
        - Ты этого хотела, - пожал плечами зеленоглазый юноша. - Она - нет! Паула сама сделала свой выбор, а у тебя не было выхода!
        Изабелла замолчала, обменявшись с Хранителем понимающим взглядом. У Кристиана тревожно забилось сердце. Ему почему-то показалось, что зеленоглазый воин и юная графиня знают друг друга уже целый век.

28
        Пока обеспокоенный Кристиан пытался отогнать от себя нелепые подозрения, Изабелла попробовала снять с шеи талисман, чтобы отдать Хранителю. Но он отрицательно покачал головой и ободряюще проговорил: «Попробуй, не бойся. Ведь, когда она выбрала тебя, ты смогла контролировать силы, заключенные в ней». Изабелла кивнула и, сжав в руках кристалл, послушно закрыла глаза. Все выжидающе замерли. Книга перестала вращаться и извергать пламя. Хранитель прищурился: «Прикажи ей подчиниться. Ты сможешь, я верю в тебя!»
        Остальные все это время пребывали в полной растерянности, наблюдая за происходящим как бы со стороны. Рауль вдруг присвистнул от удивления, а Мари ахнула, завистливо наблюдая, как колдовская книга послушно поплыла прямо в руки юной графини де Перси. Изабелла открыла глаза и вопросительно взглянула на Хранителя. «Молодец», - похвалил девушку новый друг. Она доверчиво улыбнулась в ответ. «Похоже, что они не только понимают друг друга с полуслова, а как-то связаны между собой. Что бы это могло означать?» - вертелось у Кристиана в голове. Тут такое происходит, а он ревнует, как мальчишка, и ни о чем другом, кроме этого, думать не может?
        - А как же Паула, - наконец смог выговорить Рауль. - Где она?
        - Девушка может быть сейчас где угодно,
        - пожал плечами зеленоглазый юноша, забирая опасную вещь из рук юной леди. - Книга Зла могла перенести ее, куда она пожелала.
        - А что еще могла сделать Книга Зла? - подозрительно поинтересовалась Мари и выжидающе замерла, ожидая ответа.
        - Все, что угодно, - прошептала Изабелла.
        - Как - все, что угодно? - не понял Рауль.
        - Она что, могла превратить ее в кого угодно?
        - И даже во что угодно, - злорадно добавила Мари. - Ты сам знаешь, какая у твоей сестры фантазия! К тому же в древних письменах сказано, что открыть эту колдовскую книгу - все равно что выпустить джина из бутылки. Предсказать последствия невозможно. Силы, заключенные в ней, неуправляемы и неконтролируемы!
        - Спасибо, успокоила, - заикаясь, пробормотал Рауль. - О твоей отзывчивости можно легенды слагать!..
        - Прости, - опомнилась Мари. - Сама не знаю, что со мной в последнее время происходит?
        - Попробуй теперь догадаться, что она пожелала, когда открылась Книга? - подал голос старик-привратник.
        - И что теперь делать? - настаивал Рауль.
        - Ждать, - просто ответила Изабелла.
        - Сколько ждать? - не сдавался Рауль.
        - Иногда приходится ждать века, - вздохнул Хранитель, внимательно взглянув на Изабеллу. - Всегда следует сто раз подумать, прежде чем один раз сказать, чтобы потом не жалеть всю жизнь. Такова магия сказанного слова, материальное воплощение наших неосознанных мыслей и желаний…
        - Как века? - не понял Рауль, пропустив все остальное мимо ушей.

29
        - Кажется, мы, как всегда, вовремя, - прозвучал такой знакомый уверенный голос, и в дверь заглянул еще один человек.
        - Мистер Браун? - выдохнули все в один голос.
        За подвижным энергичным начальником Рауля и Мари семенила жена привратника. А уж за ней следовали два полицейских из местных, ну, тех, что посообразительнее.
        - Так что у нас плохого? - сразу же догадался шеф по удрученным лицам присутствующих. - А Паула где?
        Рауль неопределенно махнул рукой, прочертив в воздухе знак вопроса. У него неожиданно пропал голос.
        - Понятно, - кивнул Ричард Браун. - Хотел вас наказать, но с этим, как видно, придется подождать…
        - Хорошо все, что хорошо кончается, но, как видно, не для нас, - мрачно пошутила Мари.
        Шеф только головой покачал, измерив девушку укоризненным взглядом. Затем, обратившись к Кристиану, Изабелле и добрым хозяевам, мистер Браун поблагодарил: «Спасибо за помощь и содействие!» После этого он строго взглянул на своих сотрудников: «А с вами мы еще поговорим!» Не оправдавшие доверие шефа Рауль и Мари удрученно опус-, тили головы. Хранитель, все это время не спускавший с Изабеллы внимательного взгляда, проговорил: «Нам тоже надо поговорить». Девушка послушно проследовала за ним на улицу, освещенную заходящими лучами солнца. Остальные потянулись за ними, будто бы каждому из них вдруг срочно понадобилось вдохнуть глоток свежего воздуха.
        Ласковый ветерок шевелил кроны деревьев, самозабвенно пели птицы. Пока шеф сурово выслушивал покаянные объяснения Мари и растерянные оправдания Рауля, Кристиан не находил себе места, бродя вокруг и искоса наблюдая за таинственной парочкой. Он прекрасно понимал, что зеленоглазому воину таинственного магического Ордена нужно поговорить с юной графиней де Перси и некрасиво им мешать, но его сердце сжимала неосознанная тревога. Томительное беспокойство нарастало. Не выдержав, Кристиан подошел поближе. Хранитель продолжал в чем-то настойчиво убеждать Изабеллу. Она грустно слушала, не решаясь возразить. Заметив репортера, собеседник что-то тихо спросил у Изабеллы, указав на него. Она кивнула. Тогда Хранитель проговорил: «Мудр тот, кто понимает события и умеет управлять собой!» Девушка помолчала немного, а потом произнесла: «Я все понимаю. Так, действительно, будет лучше!»

30
        …Пора было собираться в дорогу. Распрощавшись с перепуганными хозяевами лесной сторожки, мистер Браун, его подчиненные и Кристиан остановились. Все ожидали, когда загадочный незнакомец отпустит Изабеллу. Заметив это, Хранитель что-то тихо произнес, обращаясь к огорченной девушке. Она покорно кивнула и подошла к друзьям.
        - Я должна пойти с ним, - неожиданно сообщила Изабелла, отводя взгляд. - Так надо!
        - Но почему? - вскричал Кристиан. - Что ты говоришь? А как же я, вернее, как же мы? Никуда ты с ним не пойдешь! Я не отпущу тебя!
        Все выжидающе обернулись к Хранителю. Он был невозмутим, не принимая возражений.
        - Изабелла, - вмешался Рауль. - Не слушай его и… не бросай нас, пожалуйста! Будем вместе искать Паулу…
        Хранитель удивленно поднял брови. При его сдержанности и непроницаемости это выглядело довольно-таки комично. Но никто даже не улыбнулся. Сообразив, что сморозил глупость, мистер Фокс неожиданно покраснел.
        - Мистер Браун, - прошептала Мари. - Куда он забирает ее? Сделайте что-нибудь, пожалуйста!
        Начальник особого отдела только плечами пожал:
        - Думаешь, я не просил?
        - Так вы знали, что она должна уйти? - догадалась девушка и вдруг умоляюще попросила: - Изабелла, останься! Прости меня, если сможешь! Я была неправа, когда сомневалась в тебе!
        Изабелла мужественно усмехнулась:
        - Я не держу ни на кого зла! Просто так будет лучше для всех! Будь добра, позаботься о Кристиане!
        - Я никому не позволю заставить тебя, - твердо заявил юноша и решительно обернулся к мускулистому Хранителю: - Пусть только попробует прикоснуться к тебе!
        - Правильно, - поддержал его Рауль, к которому постепенно вернулась его самоуверенность. - Послушайте, как вас там…
        - Для вас - мистер Ясунари! - неожиданно представился незнакомец.
        - Ну, да… - растерялся Рауль. - И все-таки… Оставьте девушку в покое! Вы не имеете на нее никаких прав! Мы пока живем в свободной стране…
        Мари умоляюще обратилась к Хранителю:
        - Я, кажется, не оправдала ваших надежд, но человек ведь не совершенен? Не увозите от нас Изабеллу, пожалуйста! В молодости все совершают ошибки…
        - И не только в молодости, - поддержал своего агента мистер Браун, многозначительно взглянув на сурового человека в черном плаще. - Может быть, мы смогли бы вместе все как-то уладить?
        Тот только плечами пожал, по-прежнему оставаясь непроницаемым и невозмутимым.
        - Нам пора, - Хранитель протянул графине руку. - Ты же понимаешь, что я не могу позволить тебе остаться. На это есть веские причины!
        Изабелла грустно кивнула:
        - Я все понимаю. Прощайте, друзья!
        - Почему прощайте? - испугалась Мари, а Кристиан страшно побледнел и бросился к той, которая была для него дороже всех сокровищ мира. В ту же минуту зеленоглазый маг прочертил в воздухе какой-то огненный знак. Он и Изабелла исчезли. Просто растворилась в воздухе. Растаяли, как туман. «Изабелла!» - в отчаянии вскрикнул юноша. Будто и не было статного воина и хрупкой нежной графини…

31
        - Ничего себе, - выдохнул Рауль. - Слушай, друг, не грусти! Как я сегодня понял, на свете нет ничего невозможного!
        - Хочешь, я помогу тебе искать ее? - сочувственно проговорила Мари, доверительно дотронувшись до руки огорченного юноши.
        - После того, как закончится служебное расследование, - охладил их пыл мистер Браун. - Кажется, вы забыли, что находитесь под следствием за разглашение служебной тайны, а ты, Рауль, еще и за попытку продать вещь, представляющую историческую ценность третьим лицам!
        - Но ведь вещи-то нет, - обиженно пробурчал Рауль. - Она исчезла, растворилась в воздухе. Значит, и говорить не о чем! И Паула тоже растворилась. И Хранитель с Изабеллой - все растворились! Пф-а! Мне надо выпить! А потом делайте со мной, что хотите!
        - Мне тоже, - вдруг поддержала его Мари.
        - И желательно чего покрепче! А ты, Кристиан?
        Но юноша только отрицательно покачал головой. Он чувствовал себя совершенно опустошенным и не в силах уже был трезво соображать. Как говорится, был пьян без вина. Но слишком уж горькое это было похмелье.
        - Говорить как раз есть о чем, - нахмурился Ричард Браун, сочувственно взирая на свою команду, совершенно упавшую духом. - Нуда ладно. Сегодня приходите в себя или, вернее, выходите из себя, а завтра, чтобы как стеклышко. Пора нам всем возвращаться в Лондон!
        Он повелительно махнул двум полицейским, приказывая им следовать за собой, и быстро зашагал по узкой дорожке в сторону поселка. Рауль и Паула благодарно кивнули и дружно последовали за шефом. Один мистер Торо не сдвинулся с места.
        - Кристиан, идем! - умоляюще оглянулась
        Мари. - Здесь и сейчас ты все равно уже ничего не сможешь сделать!
        Внезапно репортер догнал их и резко повернул Мари к себе.
        - Ты ведь должна знать, куда он забрал Изабеллу? - бесцеремонно затряс он девушку. - Ты же звонила ему сегодня?
        Бывшая подружка кивнула:
        - Я попытаюсь, но ничего не могу обещать! Я давно искала хоть какой-нибудь выход на них, но все было безрезультатно. Когда понадобилось, они сами нашли меня. Незнакомый человек появился здесь так же внезапно, как и Хранитель, и просто попросил меня в определенный день в указанное время позвонить по такому телефону. Там мне ответили, что все уладят сами. А как они могут улаживать, ты сам только что видел, так что не торопись. Они всегда знают, где и когда им следует появиться! Ты же уже слышал - их Орден предпочитает наблюдать, но не вмешиваться…
        Ричард Браун неожиданно поддержал:
        - Она права, Кристиан. Не нервничай ты так, постарайся успокоиться. Я тоже попытаюсь тебе помочь. Хотя заранее говорю, быстрого результата не обещаю. Надо знать этих людей! Они живут по своим законам. Им нельзя приказать, а просить - бесполезно. Остается только ждать, какое решение они примут…
        - Позволить им решать за нас? - с горечью воскликнул юноша. - Да кто они такие?
        - Они - посредники между Прошлым, Настоящим и Будущим, Хранители тайн пространства и времени. Их ордену десятки тысяч лети… - с досадой поморщился Ричард Браун.
        - В общем, мне бы тоже хотелось знать о них больше! Намного больше, чем они позволяют, но… Может быть, для всех нас даже лучше незнание. Все равно ведь не поймем. Меня до сих пор в дрожь бросает от того, как он исчезает и появляется, словно из ниоткуда…
        - А ведь правда, - подал голос Рауль. - Как они это делают?
        - Мистика это все, - махнула рукой Мари.
        - И колдовство!
        - А вот и нет, - победно усмехнулся шеф.
        - Все довольно-таки просто. Они умеют создавать вокруг себя электрические вихри, переносящие их из одного пространственно-временного измерения в другое. Доказано, что на Земле существуют места, где законы земного и магнитного притяжения действуют в непривычном режиме.
        - Вы хотите сказать, что он и Изабелла как бы прошли по «тоннелю» и оказались в нужном месте за считанные доли секунды, - мрачно уточнил Кристиан. - Об этом еще писали Сайдерсон и Кип Торн?
        - Ну да, - кивнул Ричард Браун, с уважением взглянув на репортера, и добавил: - Даю слово, я сделаю все возможное, чтобы помочь тебе и Изабелле опять встретиться!
        - Если шеф сказал, что сделает, то можешь
        не сомневаться, - твердо заявил Рауль, а Мари кивнула.
        - Спасибо, конечно, за поддержку, - поблагодарил Кристиан. - Но я все равно узнаю, куда и зачем они забрали Изабеллу? Клянусь! И не успокоюсь до тех пор, пока не найду ее! Пусть она сама мне скажет, что не хочет меня видеть и что…
        Кристиан с горечью махнул рукой и поспешно отвернулся. Мужчины понимающе переглянулись, а Мари закусила губу.

32
        …Время шло. Поиски Изабеллы пока не дали никаких результатов, но Кристиан не собирался сдаваться. Джеймс и его жена делали все, чтобы помочь ему осуществить намеченное. Они уже ничуть не сомневались в реальности прекрасной графини де Перси. К тому же трудно было забыть, в каком состоянии приехал Кристиан с той самой поездки. Мари-то он нашел, а вот Изабеллу опять потерял!
        - Любовь - великий парадокс, - мрачно размышлял он, сидя с Джеймсом в уютной гостиной Уайтов. - Она - проклятье и благословенье. Любовь заставляет ослепнуть и прозреть, пророчит погибель и несет спасенье, забирает жизнь и дарит ее. Любовь приходит, когда ее не ждут. Она способна сделать из нас победителя или побежденного. Она может покорить и поставить на колени любого. Ее бесполезно торопить с ответом, заставлять, просить и умолять…
        Юноша горестно махнул рукой. Его сестра и ее муж грустно переглянулись.
        - Может быть, уже хватит? - робко спросила Джейн, указав на пустую бутылку от виски.
        - Не надо, милая, - попросил ее Джеймс. - Мы знаем нашу норму. Все будет в порядке. Просто нам нужно поговорить обо всем.
        - Я глупо выгляжу, да? - усмехнулся Кристиан. - Опять упустил свою Любовь…
        - Нет, - горячо возразила ему сестра. - Ты прав. Любовь крылата, как птица. Ее нельзя насильно удержать и заставить - она погибнет без свободы. Ничего не поделаешь, но настоящая любовь внезапна и неизбежна. Любовь меняет все вокруг, изменила и тебя. И никому не дано разгадать эту вечную загадку времени, не признающую ни прошлого, ни будущего!
        - Милые вы мои романтики! - проговорил вдруг Джеймс. - Честно говоря, не знаю, как жил бы, не повстречай вас на своем пути…
        - Я тебя тоже люблю, - хмыкнул Кристиан. - Кажется, пора мне уже, наконец, прийти в себя. Хорошо все-таки, когда есть друзья!..
        Постепенно юноша оправился от душевной раны. Он не забросил любимого дела. Его статьи по-прежнему затрагивали «больные и закрытые темы». Вызывали разные отклики, создавали общественное мнение, побуждая правительство делать хоть какие-то шаги в данном направлении. А фотовыставки господина Торо продолжают собирать толпы посетителей. Так, совсем недавно талантливый фоторепортер опять удивил критиков, выставив на суд зрителей целую галерею фотопортретов, на которых изображены друзья, знакомые и просто интересные люди, повстречавшиеся юноше на пути. Новое направление в его творчестве снова наделало много шуму. Но самыми замечательными и чарующими среди всей этой фотогалереи были признаны фотопортреты детей, среди которых первое место занимал портрет похожей на ангела маленькой белокурой Изабеллы, племянницы фотографа.
        Джеймс и его жена, естественно, были в первых рядах почетных приглашенных. Честно говоря, эта замечательная выставка состоялась благодаря Джейн. Брату, занятому поисками людей Ордена, похитивших Изабеллу, просто некогда было организовывать показ. Как всегда сестра с удовольствием вызвалась помочь. Выставку решено было провести в Лондоне, где прочно осело семейство Уайтов. Правда, изредка они совершают вылазки в любимый Лос-Анджелес, чтобы навестить родителей и друзей.
        Чуть только дети подросли, Джейн смогла вернуться к занятиям живописью. Она продолжает с удовольствием писать пейзажи. Специалисты заявляют, что они очень даже хороши, как в гармоничном сочетании красок, так и в содержании. Молодая женщина обожает бывать в Национальной лондонской галерее и любоваться там знаменитой коллекцией европейской живописи XIII - XX веков, а также прекрасным собранием произведений искусства эпохи Ренессанса. Честно говоря, Джейн с удовольствием проводила бы там целый день: попробуй рассмотреть более 2000 полотен, среди которых картины таких признанных мастеров, как Рембрандт, Микеланджело, Боттичелли, Леонардо да Винчи. Но, понимая, что объять необъятное невозможно, молодая женщина, вздохнув, возвращается к своим прямым обязанностям матери и жены. Правда, иногда, оставив детей на попечение няни, Джейн вытаскивает мужа в построенную сахарным миллионером Сэром Генри Тейтом галерею «Тэйт», которая располагает общенациональной, коллекцией британских произведений искусства с XVI века до наших дней, а также коллекцией произведений современного зарубежного искусства, включая таких
мастеров, как Сальвадор Дали, Мане или в галерею Клор, где собрана коллекция произведений Тернера, подаренная стране самым великим ее художником. Правда, каждый из супругов находит в этих экскурсиях свой интерес: Джеймс - исторический, Джейн - эстетический. Но так ведь и должно быть.
        Молодой ученый все еще безмерно увлечен прошлым и его тайнами, хотя и несколько остепенился. По ходу своей деятельности Джеймс вырывается иногда на столь увлекательные для него раскопки. Правда, чаще всего это происходит во время летних каникул в колледже или на студенческих практиках. Остальное же время мистер Уайт преподает студентам и пишет научные статьи. Ну, а все свободное временя Джеймс посвящает обожаемой жене и детям. Любимое их занятие - пешие прогулки по Лондону. Джеймс любит повторять слова Сэмюеля Джонсона, написанные им в 1777 году: «Если Вы устали от Лондона, то Вы устали жить, потому что здесь есть все, чего можно ждать от жизни». Кристиан души не чает в племянниках и старается чаще бывать у дорогих его сердцу Уайтов. Он с удовольствием играет с детьми: непоседливым и бойким Майклом и веселой шалуньей Изабеллой, и вправду очень похожей на красавицу графиню.

33
        А как же другие действующие лица нашей истории? Пока шло расследование, Рауль и Мари в корне пересмотрели свои взгляды на жизнь. Мистер Фокс с горечью признал, что желание быстрее разбогатеть любым путем лишь навредило им с сестрой. Их былые иллюзии потерпели полный крах и ничего, кроме неприятностей, не принесли. К тому же у него никак не выходили из головы слова графини о том, что есть в жизни вещи важнее богатства и славы. «А ведь эта девочка была права, - все время думал он. - Почести и деньги - все это так сиюминутно! Взять, например, Кристиана, Ричарда или команду «Поиск» не похоже, чтобы их все это интересовало! Они живут такой интересной и плодотворной жизнью, что кое-кто все отдал бы, чтобы каждый его день был так наполнен и ценен во всех смыслах!»
        Бедный Рауль все время чувствовал свою ответственность за то, что произошло с сестрой. Он никак не мог себе простить, что не остановил ее тогда. Поэтому мистер Фокс не стал дожидаться результатов служебного расследования, а сам подал рапорт об отставке. Он решил вплотную заняться поисками Паулы. Шеф не стал его удерживать. Не для того он потратил столько сил и времени на нерадивых подопечных, чтобы потом расхлебывать кашу, которую они заварили. Юноша с завидным смирением воспринял все упреки начальника и друга. Ричард смягчился и посоветовал ему обратиться за помощью к своему хорошему знакомому, возглавлявшему команду «Поиск».
        Эти люди работали на свой страх и риск, проявляя собственную инициативу, не требуя почестей и наград. Обнаружив что-то выходящее за рамки обычного, они тут же выезжали на место событий, вооружившись последними достижениями науки и техники. Все они были энтузиастами, увлеченными своим делом. Внимательно выслушав молодого человека, они пообещали помочь ему во всем разобраться. Правда, сейчас им предстояла важная поездка в Суффолк, где пропало несколько подростков, отправившихся на велосипедах на пикник. По свидетельству очевидцев, подобное уже случалось в октябре 1926 года, когда две подруги во время прогулки зашли в огромную усадьбу с хвойными деревьями. На следующий день выяснилось, что все постройки на том месте были снесены еще в прошлом веке. А когда объявившиеся совершенно в другом месте дамы в сопровождении полиции прибыли на место своей вчерашней прогулки, то ничего, кроме пустоши, не обнаружили. Очевидно, в том месте было какое-то нарушение временных границ, то есть аномальная зона.
        Естественно, что Рауль заинтересовался этим делом и упросил новых знакомых взять его с собой. Инициативный и бесстрашный юноша органично вписался в команду и даже начал находить особое удовольствие, занимаясь тем, о чем не положено было знать рядовому обывателю. Хотя, если честно, даже у нашего отважного любителя рискнуть иногда волосы вставали дыбом от неожиданных находок. Вскоре он уже возглавил одну из групп, куда входили преданные и надежные люди. Энергичному юноше и его друзьям все чаще и чаще удавалось раскопать что-то стоящее. Иногда за этим даже следовали сенсационные сообщения в прессе и на телевидении. Все это время Ричард Браун внимательно присматривался к работе Рауля и его новой команды. И когда им все чаще и чаще стали поступать предложения о сотрудничестве не только от неофициальных лиц, но и от властных структур, на пороге их офиса возникла Ники. Она мило, но требовательно пригласила Рауля и его коллег на неофициальную встречу с бывшим шефом. Оказалось, Ричард Браун решил сформировать под крылышком своего особого отдела подчиняющуюся только ему команду. В нее должны были входить не
только ученые и специалисты в разных областях знаний, но и просто энтузиасты, всецело преданные любимому делу. Эти люди должны были изучать различные необъяснимые науке явления. Мудрый шеф пообещал будущим сотрудникам относительную свободу действий, прекрасно оборудованную лабораторию, которая в дальнейшем могла превратиться в настоящий исследовательский центр. А также неплохие премии и поощрения. Рауль и шеф ударили по рукам, договор был заключен. И вскоре мистер Фокс опять стал работать с энергичным и дальновидным шефом, который по-прежнему верен данному слову и никогда не подводит своих людей. Он не мешает им заниматься любимым делом, а иногда, когда очередная вылазка в свет непостижимого и таинственного оказывается очень удачной, даже поощряет материально. Правда, все полученные деньги Рауль и его коллеги тут же тратят на новые исследования. А все лавры достаются знаменитому особому отделу. Звонки начальства и тактичное заявление мистера Брауна, что его энергичный сотрудник не случайно оказался на месте событий, а уже давно работал под прикрытием над поставленной перед ним задачей, дают свои
результаты. Особый отдел и его секретная группа «Хронос-1» процветают. Все большее и большее количество заинтересованных людей согласны спонсировать нужные им исследования. Можно сказать, что усилия шефа относительно Рауля не пропали даром. Не зря он поверил в него, тогда еще «зеленого и неуправляемого» юнца, и вытащил из тюрьмы. И хотя буйно проведенная юность дала о себе знать в деле «Магические атрибуты», школа шефа все-таки оправдала-возложенные на нее надежды. После ухода из отдела юноша не покатился по наклонной плоскости, а сумел найти любимое дело и даже сформировать преданную команду. Так что Ричард Браун доволен своим человеком.
        К тому же мистер Браун знал, что Рауль, восхищенный верностью и упорством Кристиана, все еще не терял надежды отыскать пропавшую сестру. Это тоже на руку предусмотрительному начальнику особого отдела. Ведь в его планы входит докопаться до тайны замка, который с некоторых пор тщательно охранялся от любого вторжения извне. Загадочную же комнату вообще опечатали. То есть официально попасть туда людям из особого отдела никак не удавалось. А вот неофициально это мог сделать только бесшабашный мистер Фокс с его бурным прошлым и своей инициативной командой, привыкшей чаще всего достигать цели именно обходным путем. А то, что кое-какие разработки пронырливым и упрямым Раулем в этом направлении велись, Ричард не сомневался. Об этом ему сообщила верная Ники, которая прибежала к шефу за советом, обеспокоенная решением жениха проникнуть на частную территорию незаконным путем.
        Вот уже год, как симпатичная секретарь шефа смилостивилась над настойчивым парнем, обратив на него свое благосклонное внимание. Во-первых, Рауль после исчезновения сестры изменился в лучшую сторону: перестал делать глупости, стал держать данное слово и выполнять обещания. Во-вторых, начал неплохо зарабатывать. Вернее, перестал транжирить деньги, проигрывая их на скачках и в казино. В-третьих, он ей давно нравился. Веселый, общительный, смелый, щедрый…
        Выслушав трогательную речь Ники, мистер Браун попросил девушку не волноваться понапрасну. Хитрый шеф заверил, что у него все под контролем. Ему-то было не знать причину внезапного решения Рауля забраться в замок! Однажды в частной беседе Ричард посетовал: «К сожалению, последняя ниточка узнать об исчезновении Паулы и Изабеллы оборвалась. Чья-то невидимая, но властная рука прикрыла все их разработки по делу «Магические атрибуты». А ведь поговаривают, что за портретом был один из временных порталов, но они теперь об этом долго не узнают!..» Рауль хмурился и кусал губы. Догадавшись, что рыбка уже на крючке, шеф строго-настрого запретил юноше даже пытаться что-либо выяснить, слишком уж большой риск. Агент Фокс кивнул и чересчур уж усердно стал заверять начальника в том, что он все понимает. Ричард облегченно вздохнул: «Все. Он свое дело сделал!» Шеф был уверен, что природное любопытство и страстное желание докопаться до истины любым путем одержит верх. Оставалось только ждать, какие дальнейшие действия предпримет решительный Рауль и его энергичные коллеги из «Хроноса-1».
        В общем, все складывалось как нельзя лучше для всех участников нашей истории, кроме мисс Смит. Мари все еще не теряла надежды «приручить» Кристиана. Она тоже решила уйти со службы, решив сопровождать возлюбленного в его поисках. Упрямая девушка твердо заявила, что ему может понадобиться ее помощь. Но проницательный Кристиан сразу же догадался, куда она клонит. Помня прошлый опыт и предвидя дальнейшие последствия их совместных поездок, юноша категорически запретил мешать ему. Мари обиделась, заявив, что все ее помыслы были невинны и чисты. Но Кристиан на все ее уговоры и просьбы только отрицательно качал головой. Мари продолжала настаивать на своем. Юноша был непреклонен. Они даже серьезно поругались и с месяц не разговаривали друг с другом. Но потом, на именинах крестницы, помирились. Мари приняла условия непоколебимого Кристиана остаться друзьями, но потихоньку от юноши решила продолжить поиск параллельно с ним. Ее все еще интересовала Книга, а также ужасно хотелось узнать, куда отправились Изабелла и Хранитель?
        В общем, все это привело к тому, что амбициозная девушка открыла собственное сыскное агентство «Возвращение». Мари ни на минуту не прекращала тесного сотрудничества с бывшим шефом. С его помощью ей даже удалось провести; несколько удачных операций частного характера. В общем, с работой у нее складывалось все нормально, а в личной жизни? Но ведь так не бывает, чтобы все время везло. Мари это прекрасно понимала и не теряла надежды. Она продолжает часто бывать в доме Уайтов и интересоваться всем, что там происходит. А на одной из стен ее кабинета красуется выдержка одного из классиков китайской литературы Лу Синь, Чжоу Шу-женя: «Мечта - это не то, что уже существует, но и не то, чего не может быть. Это, как на земле, - дороги нет, а пройдут люди, проложат дорогу». Мари почему-то уверена - это про нее. Когда-нибудь ее возлюбленный перестанет гоняться за призраком. Пусть даже очень привлекательным и милым! И обратит внимание на серьезного и ответственного человека рядом. Настойчивая и целеустремленная Мари не сомневается, что настанет день, когда она сумеет проложить дорогу к его сердцу. А пока она с
нетерпением ждет возвращения Кристиана. Упрямый юноша в очередной раз, бросив все дела, рванул на поиски своей таинственной незнакомки из шотландского замка.
        P.S.
        Смогут ли наши герои добиться желаемого? Как знать! Часы идут молча, а тот, кто всегда настороже, неумолимо следя за всем, честно говоря, пока не очень доволен. Слишком уж ему, столько прожившему и познавшему, трудно спрогнозировать этих таких непредсказуемых людей. Да, к тому же еще влюбленных! От этих, всяких гуманистов, пацифистов, романтиков и т. д., как он считает, вообще лучше держаться подальше. Ну, никак не хотят они делать подлости! И все норовят сделать не так, как ему нужно, а наоборот! А его слуги-оборот-ни ведь так старались: книгу зла им подсунули, ревновать и завидовать заставили, власть, богатство и вечную молодость пообещали, а они?! Рискуют своими жизнями ради себе подобных! Зачем? Для чего? Почему? Дружба эта какая-то у них странная? А еще долг и ответственность? Спасти весь мир, пожертвовав собой? Нет. Темным силам их никак не понять! Нужак с такими вести дела, плести интриги и расставлять капканы? Когда они все равно поступают нерационально, не по трезвому уму, хитрому расчету и хоть какой-то логике, а по велению своего сердца? Пойди, догадайся, что оно велит им в данную
минуту?!
        НАСЛЕДНИЦА МИЛЕСКА
        Часть I
        Всему свое время и все же…
        стрелки ТВОИХ часов по-прежнему
        куда-то спешат… А. В. Тор

1
        Хрупкая синеглазая девушка в кимоно, непринужденно придавив коленкой повергнутого ниц противника, изящно откинула со лба золотистый завиток.
        - Молодец, Изабелла! - услышала она голос зеленоглазого напарника. - Ты сделала все правильно, но не забывай: «Умелый воин не бывает гневен!» Оставайся всегда хладнокровной, сдерживай чувства, а ты иногда увлекаешься и забываешь об осторожности…
        В ту же минуту противник Изабеллы ловко перевернулся и попытался захватить девушку врасплох. Она изящно увернулась и вскочила на ноги.
        - Урок окончен! - услышали они голос учителя Хацуми.
        - Через 10 минут нас ждут на инструктаже, - поторопил Кен.
        - Новое задание? - Изабелла вопросительно взглянула на юношу. Напарник кивнул. - Значит, придется собираться в дорогу?..
        - Изабелла, не хитри! - наконец, улыбнулся Кен. - Узнаешь все через минуту…
        Девушка внимательно обвела глазами знакомое помещение. Вот уже второй год, как она стала воином Ордена Хранителей Равновесия в мире, о первых основателях которого ходили легенды, записанные золотыми буквами на свитке Времени. А начиналось все так: «Давным-давно в надежде восстановить утраченное равновесие и вернуть в свою жизнь гармонию и упорядоченность лучшие из лучших обратили свои взору к небу, прося помочь им в борьбе с хаосом и злом, царящим в мире и в душах людей…» Так появилась целая философская система, основанная на опыте лучших представителей человечества и глубинах интуитивного озарения, свойственного только посвященным. Это учение связывало воедино Космос, миры, природу, человека и все сущее вокруг. Малейшее нарушение этой цепочки могло иметь необратимые последствия. «Как величественное светило, входя во всякого, не перестает быть единым и, отражаясь во всем, дает ему жизнь. Солнце одинаково светит всем и каждому в отдельности, никого не умаляя и не возвеличивая, - такое представление о взаимодействии частного и целого лежало в основе философской системы учеников Ордена. Ибо истина
внутри, в собственной природе вещей. Найти знание в себе самом - значило вспомнить опыт прошлых поколений, ценные сведения, полученные извне от Космоса, природы, общения с себе подобными».
        «Не иди вслед за другими, выбери свою дорогу и найди то, что они искали до тебя, - писали мудрецы. - И, обретя это, продолжай следовать дальше. Остановка - смерть, в движении жизнь. Совершенствуйся все время, познавай себя и мир вокруг. Разбуди свою душу и свой ум. Ощути родство со всем живущим, и тогда ты не сможешь разрушать, потому что, причиняя вред кому-либо, ты наносишь непоправимый урон и себе самому. Глядя на луну, стань луной, почувствуй дрожь травинки на ветру, счастье жаворонка на рассвете, кратковременность полета мотылька, погрузись в природу, слейся с ней и стань хоть немного мудрее…»

2
        Как всякий человек с Запада, Изабелла привыкла жить, руководствуясь разумом. В Ордене ее научили думать сердцем. Доверять тому, что принято называть «интуицией». «Знания не будут ценны, если не наполнить их чувством», - постоянно твердили ей. Девушка привыкла считать, что гармония и порядок - синонимы. Что все должно быть на своем месте и использоваться только по назначению. А оказалось, что в незаконченности и незавершенности тоже есть своя прелесть. Этим ты как бы оставляешь место для полета фантазии. Попытки сделать что-то самому. Внести хоть маленькую, но собственную деталь в мир красоты. В природе ничто не повторяется. Нет двух одинаковых цветов, песчинок, звезд, капелек воды…
        «Каждая вещь неповторима», - за этой фразой стояла целая философская система, целое мировоззрение. Постигнув это, человек как бы становился соучастником в творческом процессе мироздания. Увидеть образ внутри себя и пережить слияние с природой. Осознать себя в этом мире его частью и продолжением, его созидающим началом. Поневоле начнешь ощущать себя добрым волшебником, способным творить чудеса. Следовать голосу сердца, искать и находить тончайшие нюансы и оттенки. Уметь наслаждаться тем, что дано, не зацикливаясь на «начале» и «конце». Есть движение и поиск истины. Вот и все! И движение это не по прямой линии: «начало - середина - конец», а по кругу жизни, где душа не умирает, а находится в вечном поиске, проходя различные этапы перевоплощений. При этом повторяемость, монотонность исключена. В настоящем присутствует и прошлое, и будущее. Прошлое - как итог. Будущее - как «зачатки» наступающих событий. Осознание того, что человек рождается, чтобы умереть, всегда трагично потому, что фиксирует нашу жизнь: есть точка отсчета, есть финиш. А осознание движения и развития. - всегда оптимистично и
созидательно. «Мы не умрем, а просто примем новый облик и продолжим стремление к совершенству», - утверждали ученики Ордена и были правы. Среди них были маги, воины, учителя, философы, ученые из разных стран и континентов - но все они называли себя Хранителями Гармонии и Равновесия в мире!
        Юная графиня гармонично вписалась в этот прочный дружный союз. Интеллект, сила и душа составляли единый неразрывный круг. Потому-то так спокойно и уверенно чувствовала себя здесь Изабелла. Несмотря даже на опасные задания, с которыми она всегда достойно справлялась. Еще бы! Ведь рядом всегда был верный друг и мудрый наставник, готовый в любую минуту подставить надежное плечо. Иногда юной леди казалось, что зеленоглазый Хранитель чересчур уж опекает ее. А еще девушка была уверена - Кен знает о ее прошлом! Но стоило только завести об этом разговор, серьезный юноша грустно замолкал или переводил разговор на другое…
        «О чем задумалась, птичка?» - услышала она ласковый голос друга. «Так. Ни о чем, - вздохнула Изабелла. - Мне интересно, какими были мои родители? Ведь у меня нет ни фотографий, ни писем - ничего, что могло бы мне помочь хоть что-то вспомнить! Есть ведь тот, кто знает о моем прошлом: родственники, друзья?» «Здесь почти все потеряли близких и родных, ты же знаешь, - помрачнел юноша. - Орден стал нам домом, а друзья? Разве мы не…» Изабелла вздохнула: «Конечно, друзья! Прости!» Она уже не рада была, что завела этот бессмысленный разговор и расстроила юношу.
        Учитель Хацуми когда-то сказал, что рад их дружбе. Под ее влиянием суровый и неразговорчивый Кен понемногу стал оттаивать. А причину такого его поведения с окружающими девушка случайно узнала год спустя после знакомства. Оказалось, всю семью Кена безжалостно истребили люди Якудзы. Отец юноши был тайным агентом полиции. Это был мужественный и благородный человек, настоящий профессионал своего дела. Однажды ему удалось задержать и посадить брата главы японского мафиозного клана и, хотя на отважного полицейского беспрестанно давили со всех сторон, он не пошел на сделку с совестью. Даже когда люди Якудзы пригрозили страшно отомстить, он не отступил. В день рождения Кена в дом ворвались вооруженные до зубов бандиты в черных масках. Праздник превратился в бойню. Все родные юноши погибли, а Кен чудом выжил. Его подобрали и выходили рыцари Ордена. С тех пор мальчик остался в школе Хранителей Времени, ведь ему все равно некуда было идти. Сейчас это уже был опытный и надежный воин, которому можно было поручить любое самое сложное и опасное задание. Юноша всегда достойно справлялся с поставленной задачей.

3
        - Должно пройти время, чтобы все забыли о существовании юной графини из прошлого, - постоянно твердил Кену сенсей.
        - Наверное, маги Ордена правы, раз так поступают, - думал юноша. - Хотя… это все равно их решение, а не ее. Жаль, что все складывается именно так!
        Однажды Кен уже попытался возразить Хацуми:
        - Может быть, лучше, чтобы Изабелла сама сделала свой выбор?
        - Но если так произойдет, то девушка постоянно будет находиться в опасности, - пожал плечами учитель. - Силы Зла все еще надеются заполучить ее. Не говоря уже об Отступнике! Даже находясь взаперти, колдун не оставил своих попыток вернуться и закончить начатое…
        Конечно, юноша знал, что темные силы никогда не оставят Изабеллу в покое. Ведь девушка такое прекрасное орудие для осуществления их коварных планов по завоеванию этого мира.
        …Они уже раз отпустили ее, когда в картину отправился отступник, получивший, правда, по заслугам! И что же? Сработало колдовство темных сил. Изабелла оказалась в опасности, снова чуть не открыв Книгу. Пусть даже в благих целях, чтобы спасти друзей. Но результат-то получился один: юная графиня еще раз стала бы служительницей зла.
        - Пусть лучше остается здесь, под нашим присмотром, - добавил учитель Хацуми. - Ты же знаешь, даже пройдя подготовку и приобретя необходимые для защиты знания, Изабелла все еще в душе сомневается в своем выборе. Юную леди по-прежнему влечет роскошь, блеск славы и поклонение толпы. Слишком уж долго она находилась во власти книги. А потом еще
        это заточение в портрете! Нам и так стоило больших усилий помочь ей забыть все…
        - Получилось, мы как бы поменяли их местами: Отступника и Изабеллу? - вырвалось у Кена.
        - И не только их, - нахмурился сенсей. - Не забывай о миссис Фокс, добровольно ставшей слугой Сил Зла. А вот Изабелла, действительно, была не виновата, став орудием темных сил.
        - Отступник не имел права самовольно решать ее судьбу, - мрачно произнес Кен.
        - Ты же знаешь: в этом мире ничего не бывает просто так. Колдун был наказан, получив по заслугам, - пожал плечами учитель. - Спохватившись, он попытался все исправить, но не смог…
        - Вот пусть и расхлебывает, что натворил тогда! - вырвалось у юноши.
        - Ты не слишком близко к сердцу принимаешь участие в судьбе этой девушки? - вдруг поинтересовался сенсей.
        Молодой воин смутился и замолчал.

4
        Что он знал об Отступнике? И много, и мало… чтобы защитить девушку.
        …Среди служителей Ордена не принято было навязывать кому-нибудь свою волю. Никогда в стенах школы не звучало ни одно нравоучение или наставление. Не говоря уже о подчинении чьему-либо приказу или инструкции, спущенной сверху. А ведь так было, во многих государственных военизированных, да и. не только, ведомствах. Человек, пожелавший стать воином Ордена и добровольно избравший служение Добру и Гармонии, призван был сам постигать Истину и Справедливые Законы космоса и Бытия. Ученик сам ставил цель, а затем вносил нужные коррективы в свою жизнь, чтобы в кратчайший срок осуществить задуманное. Служителям Ордена в любое время дня и ночи был разрешен доступ к ценнейшей сокровищнице опыта и знаний, собранной их талантливыми предшественниками на протяжении многих веков.
        Но одному из Хранителей мало было просто служить Добру и Свету. Он всегда втайне мечтал о безраздельной власти. Вскоре союзникам из параллельного мира понадобилась помощь. Хранитель попросил направить его туда. Но вместо того, чтобы наблюдать и изучать, этот человек стал действовать по своему усмотрению. Обнаружив Книгу, в которой было заключено Зло, Хранитель не сообщил о ней в Орден. Затем, никому не сообщив, зачем-то отправился через один из порталов в прошлое. Там он оказался заточен в тюрьму по ложному доносу, а Книгу заполучил корыстолюбивый муж Изабеллы. Когда Хранителю удалось освободиться, было уже поздно. Наивная и неискушенная графиня де Перси воспользовалась услугами темных сил, открыв Книгу. Ей казалось тогда, что против коварства, предательства и зла нужно бороться, применив их же оружие. К сожалению, это была лишь еще одна ловушка, умело расставленная на Неопытные и доверчивые людские души. И юная леди попалась в искусно сплетенные темными силами сети, а Хранитель не нашел ничего лучшего, как заключить несчастную девушку в портрет. Хотя чего уж тут скрывать: сначала он попытался
расколдовать невольную жертву роковых обстоятельств или чьей-то злой воли. Но темная магия Книги обладала огромной силой, не подвластной простому смертному. Бывший Хранитель Ордена, как оказалось, тоже попался. Ему было мало магии Света, он. захотел узнать тайны тьмы. Раскрыв Книгу, он стал отступником, потому что предал свой Орден Гармонии и Равновесия. Скрыв содеянное, колдун остался в замке. Служителям Равновесия и Гармонии в мире сразу нужно было догадаться, какие неблаговидные цели он преследует и какие коварные планы строит…
        «Выходит, мы, как и он, в ответе за случившееся?» - спросил Кен. Учитель кивнул. «А сейчас не происходит то же самое? Я. про Изабеллу. Не слишком ли жестоко мы поступаем с нею и с юношей, освободившим ее?» - не унимался верный друг и напарник юной леди. «Время рассудит!» - ответил мудрый учитель Хацуми.

5
        Пока юноща предавался тревожным мыслям, Изабелла успела уже переодеться. Хорошенькая девушка ни за что не позволила бы себе разгуливать по коридорам школы в тренировочном кимоно! Она облачилась в легкие белые брючки и топик. На ногах у нее были удобные кроссовки. Роскошные золотистые волосы стройная красавица кокетливо подвязала яркой ленточкой. В этом наряде она больше была похожа на студентку колледжа, чем на отважного служителя древнего Ордена.
        Заглянув в зал для тренировок, юная леди обнаружила там только Кена, который терпеливо ждал ее возвращения. Все остальные уже разошлись по своим делам. Когда Изабелла тихо приоткрыла двери, напарник даже не оглянулся. Он сидел к ней спиной, грустно размышляя о чем-то своем. «Так, - хитро усмехнулась милая озорница. - Вот сейчас и проверим вашу хваленую реакцию и тонкий слух, мистер Совершенство во всем!» С ловкостью пантеры и грациозностью змеи она попыталась осторожно подкрасться сзади, чтобы застать юношу врасплох. И хотя Изабелла делала все точно так, как учил тренер, Кен разгадал ее замысел. Но виду не подал. Когда довольная собой юная мисс была уже достаточно близко и предвкушала победу, хитрый юноша резко обернулся. Не дав ей опомниться, он нежно подхватил на руки и закружил коварную, но такую очаровательную подружку.
        - У тебя что, глаза на затылке? - рассмеялась она и тут же требовательно добавила: - Поставь меня на пол сейчас же!
        Кен неохотно поставил ее и вздохнул:
        - Это же так просто почувствовать, когда ты рядом. «Нежный вздох весны. Вновь касается меня Твой лучистый взгляд…»
        - Это хокку для меня? - лукаво прищурилась Изабелла.
        Юноша кивнул:
        - Они про тебя минуту назад, а сейчас о тебе вот эти строки: «Не видим и не слышим, весенний ветерок затих. Любуясь, как неугомонный легкий мотылек весело порхает в воздухе, играя с солнечным лучом…»
        Не дав договорить, Изабелла притворно нахмурилась и, дернув за руку, выпалила:
        - Не дразнись!
        - Да и не думал я! - стал оправдываться Кен.
        - Вот, сейчас, - сосредоточенно забормотала юная леди, нахмурив тонкие брови: - Я тоже что-нибудь придумаю…
        Но как ни старалась сообразить что-либо достойное поэзии Кена, так и не смогла. Тогда упрямое создание задумчиво обвело глазами зал.
        - Смотри, это про тебя, храбрый рыцарь, мудрый философ и сладкоречивый поэт!
        Кен обернулся. Над его головой красовалась надпись: «Умеющий побеждать - не нападает» (Дао Дэ Цзин).
        - Скажешь тоже, - смутился он вдруг. - Идем!
        - Слушаюсь и повинуюсь, сэр рыцарь! - шутливо отрапортовала Изабелла и опять рассмеялась надшотешным выражением его лица. Ей. доставляло несказанное удовольствие, когда на этом грустном серьезном лице появлялся хотя бы проблеск улыбки. А он хотя иногда притворялся сердитым и раздосадованным, Терпеливо сносил все ее веселые розыгрыши и озорные шалости.,

6
        Не так давно юной леди удалось узнать один необычный секрет мужественного и сурового Хранителя. Друг и напарник, оказывается, не только увлбкался поэзией, но и писал стихи! Правда, об этом никто не знал. Может быть, кроме учителя Хацуми.
        Тот был о многом проинформирован. Кое о чей догадывался, а кое в чем не сомневался. Впрочем, утверждать уверенно никогда нельзя? Иногда кажется, что нет сомнений, но даже собственные глаза и уши способны обмануть. В общем, молодежи казалось, что убелейному сединами наставнику известно о жизни очень много. А так ли это было на самом деле, как знать?
        - Нет предела совершенству… - иронизировал мудрый сенсей.
        …Однажды во время урока у них зашла речь о японской поэзии, и Кен показал себя истинным ценителем и знатоком в этой области. Они беседовали с наставником о таких потрясающих вещах, что Изабелле оставалось только слушать, раскрыв рот, и удивляться уровню и глубине их пбзнаний в таких разных областях. Да ей еще многому нужно было учиться! Тогда-то сенсей совершенно не случайно обронил фразу, что в жизни не бывает незначительного и неважного. Все предопределено! Необходимо лишь правильно избрать цель, предназначение, знать дорогу, по которой пойдешь. А для того, чтобы избрать верный и достойный путь, следует, прежде всего, помнить о духовном развитии и связующей гармонии всего со всем. О том, как важно научиться не только воспринимать и слушать, но также доступно и ясно 1 выражать свои мысли и чаяний, быть предельно осторожным в желаниях и хотениях…
        К. этому разговору их подтолкнуло предисловие к антологии стихов Кокинсю (X век) поэта Кино Цураюки, надолго определившее развитие поэзии в Японии: «Песни Ямато (древнее название Японии) вырастают из одного семени сердца и превращаются в мириады лепестков речи, в мириады слов. И когда слышится голос соловья, поющего среди цветов, или голос лягушки, живущей в воде, хочется спросить: «Что же из всего живущего на земле не поет свои собственные песни?» Этой песней для японского народа были стихи: хокку и танка. Стихи - диалог. Магия звуков и утонченность мыслей. В них всегда чувствовался подтекст, раскрывающийся в творческом взаимодействии двоих: творца и слушателя. «Опять эта удивительная магия слов, - подумала тогда Изабелла. - Кен умеет обращаться с ней, а я? Смогу ли я овладеть ею в совершенстве?»
        Девушке вспомнились недавно прочитанные строки японского поэта, сына буддийского священника, Исикава Такубоку: «Бывают такие мысли: как будто на чистый прохладный мрамор льется весенний свет…»
        Такие чувства были и у нее, когда она думала о доме и друзьях. Но раздумья эти были так неясны и неосознанны, как лондонский туман. Две разные культуры, но какое родство душ! Как у них с Кеном! Изабелла опять усмехнулась: «У друга и напарника, вероятно, такое состояние души было, когда он писал свои стихи, пряча их в глубине своего сердца от всех, ведь, прежде всего, он был воином, а не поэтом и потому считал, что стоять на защите мира и справедливости сейчас для него важнее. А стихи? Это для души. Маленькие искорки настроений и дум, а может быть, просто нереализованные мысли, невыраженные чувства и ассоциации».
        Юноша никогда бы не признался ни ей, ни себе, что самые прекрасные стихотворные строки рождались в сердце, когда Изабелла была рядом. Стоило девушке только появиться, и в его душе сразу же начинала звучать эта загадочная музыка слов. Тогда мужественному Кену начинало казаться что ему все по плечу и возможны любые чудеса: «Слова, неведомые людям… Вдруг показали мне - я знаю их один…»

7
        Изабелла вздохнула. Ее не переставало удивлять это странное мироощущение, свойственное окружающим ее здесь людям. Любое дело призвано было будить чувства, заставлять, думать, ощущать родство с огромным миром, где нет ничего незначительного. Важна любая мелочь! Искусством считалась даже чайная церемония и планировка садов. Не говоря уже о создании японцами сада камней или икебаны. Девушка с удивлением услышала, как, срезая цветы, мастер говорил каждому из них «прости». Словно у всего, что окружало, была душа.
        «А ведь они считают, что души есть и у слов, - невольно подумалось Изабелле. - Впрочем, и в Евангелии от Иоанна сказано: «Вначале было Слово». Но слово было у Бога! Они же полагают, что в словах живет дух, способный приводить в движение чувства. Выходит, слово может жить по своим законам, независимо от его творца? Тогда получается, человек лишь звено между Духом и Словом, простой посредник? Хорошо, когда слово идет от сердца, а если это просто то, что пришло в данную минуту на ум? Получается, людям нужно быть осторожными в мыслях, пожеланиях и даже мечтах! Вдруг они осуществятся?»
        Девушка вздрогнула. Верный друг вопросительно заглянул ей в глаза: «Все ли в порядке?» «Обращается, как с ребенком», - вздохнула Изабелла, хотя в глубине души была ужасно рада его настойчивому вниманию. Юноша присел рядом и осторожно коснулся маленькой руки: «Идем, напарник? Сенсей уже, наверное, заждался». Она кивнула, но не сдвинулась с места. Кен внимательно следил за изменениями на гордом подвижном лице, читая, словно по книге, все ее нехитрые мысли и тревоги. «Что опять беспокоит это неугомонное неуправляемое чудо? - размышлял он. - И чем он может помочь? Сказать правду! Но как? А вдруг и вправду иногда лучше промолчать и не' торопить события? Эх, напарник, напарник! Такой нежный, хрупкий, но все же упрямый и несгибаемый, как легкий, но прочный ивовый прут?» Юноше нравились эти обращения: «напарник», «партнер», «пара». В них опять незримо присутствовала эта загадочная игра слов и смыслов. Но, главное, они означали одно - всегда вместе! А ведь именно так оно и было.

8
        Сначала Кен наблюдал за Изабеллой со стороны. В его задачи Хранителей входило внимательно следить за теми, кто вольно или невольно нарушил временные границы. Когда девушка оказалась в Ордене, юноша сначала лишь опекал ее, как новичка. А потом незаметно привязался к наивному, но такому непредсказуемому созданию. Вот этого-то как раз делать не стоило! Дружба дружбой, но ведь чувства могли помешать работе! Но разве можно было, повстречав, не полюбить Изабеллу всем сердцем? Зеленоглазый Хранитель знал о ее судьбе все. Как она появилась в их мире. О том, какую роль сыграли люди из Ордена, особенно один из них, Отступник. Известно ему было и то, что она долгое время находилась во власти Сил Зла, но не потеряла душу. Благодаря талисману Серебряного Дракона и… еще одному человеку, о котором Кену не хотелось с ней говорить. Изабелла смогла противостоять колдовству и вырваться из магического плена. Она была сильная и смелая девушка. Подумав, учителя решили не отправлять ее назад, такой человек мог пригодиться и здесь. Правда, до конца осознать свои силы девушке пока не позволяли. Этому были свои причины,
одной из которых был Кристиан, невольно оказавшийся в сложной и запутанной игре одним из главных действующих лиц. Но об этом не знал ни он, ни юная графиня. И не должна была узнать!
        Сейчас Изабелла упорно шла к цели, не взирая на препятствия. Она с легкостью справлялась с поставленными перед ней задачами. Обладала нужной Ордену магической силой, которая крепла с каждым днем. И вообще девушка отличалась от простых смертных. Очень отличалась! Если Кену, считавшемуся одним из лучших воинов, для достижения нужных результатов требовались постоянные тренировки, которыми он занимался с 10 лет, то есть с тех пор, как люди Ордена оставили его у себя, то для Изабеллы, казалось, вообще не было ничего невозможного. Она училась всему с невероятной быстротой. Была очень ловкой и выносливой. А эта магическая сила, присущая ей, поражала даже опытных мастеров Ордена! К тому же Изабелла с легкостью находила контакт с любым живым существом. Как выразились бы психологи, обладала стопроцентной харизмой, что в природе встречается довольно-таки редко. Такие люди в будущем становились лидерами или вождями.

9
        Многих в Ордене удивляло, что всем этим набором качеств матушка-природа неожиданно для всех одарила не сильного мужчину-воина, а юное хрупкое создание? Сразу становилось понятно, почему девушка так заинтересовала колдовскую книгу и таившиеся в ней грозные силы хаоса и разрушения; Похоже, Отступнику повезло. Он еще просто отделался, пытаясь подчинить непокорную красавицу. Колдун даже не подозревал, какие неприятности мог бы приобрести, заставив юную графиню вернуться с ним в Прошлое через портал, о котором она, похоже, даже не догадывалась.
        - Почему она? - как-то спросил Кен учителя.
        Тот только пожал плечами, заявив:
        - Так было угодно Свыше! Мы должны подчиниться их воле и помочь девушке избрать правильный путь!
        Юноша тогда попросил Изабеллу себе в напарники. Учитель внимательно взглянул на него:
        - Но она еще так мало знает?
        - Я привел ее сюда по вашему приказу, - сурово ответил Кен, - и позволил сделать так, чтобы она все забыла. Но знайте, я отвечаю за нее и никому не позволю причинить ей зло!
        - Делай, как считаешь нужным, - кивнул Хацуми. - Мне нечему тебя учить!
        Прошло немного времени, и юноша убедился, что не ошибся в выборе. Изабелле уже несколько раз удалось проявить себя в нескольких важных для их Ордена операциях: «Портал-4», «Планета 2», «Стоунхендж. Врата времени», «Хрономиражи-Дроссолидес». Кен даже не знал, кто кому больше помогал при выполнении этих ответственных миссий. Он ей или она ему?
        Незаметно молодые люди очень сдружились, будто были знакомы с детства. Кен твердо знал: Изабелла не подведет, что бы ни случилось. А уж о нем и говорить было нечего! Все в ее присутствии становилось другим: наполнялось смыслом и чувствами… Честно говоря, благородный юноша уже давно рассказал бы Изабелле, кто она и откуда, если бы не строгий запрет. К тому же юной графине, как и ему, некуда было идти. Но в отличие от него ее ждали и искали! Но девушку заставили забыть прошлое, и особенно человека, который освободил ее из плена. «Почему это был не я?» - иногда думал Кен, на тут. же раздраженно: отгонял от себя эти глупые мысли. И что тогда?
        Великодушная Изабелла чувствовала бы себя обязанной. А он никогда бы не решился рассказать о своих чувствах. Пусть уж лучше никак, чем так…

10
        Узнав, что предстоит поездка в Лондон, Изабелла просияла, а Кен встревожился. Сославшись на то, что нужно обговорить детали предстоящей операции, юноша задержался в дверях.
        - Ты хочешь что-то уточнить? - взглянул на него учитель.
        Кен кивнул.
        - Может быть, не стоит брать Изабеллу на это задание? - задал он сенсею волновавший его вопрос.
        - Но, оставаясь здесь, она все равно подвергается опасности, - возразил Хацуми.
        Кен помрачнел. Он уже знал то, о чем девушка даже не догадывалась, - истинную причину поездки в Англию.
        …Вот уже два года люди из «Хроноса-1» путались у Хранителей под ногами. Сначала служители Ордена не обращал внимания: копошатся, суетятся, ну и пусть себе. Чем бы дитя ни тешилось, лишь бы не плакало! Но когда настырные энтузиасты подобрались слишком близко к охраняемому объекту, Хранители Равновесия в мире насторожились. Не хватало еще, чтобы дилетанты совали любопытные носы, куда не следует! Объект «закон-216 сервировали», выдвинув версию, что замок разрушается, и нахождение в нем представляет угрозу для жизни. К тому же - это частная территория, вход на которую категорически запрещен. Но принятые меры не возымели своего действия.
        Команда «Хронос-1» продолжала назойливо интересоваться замком в Шотландии. Мало того, настойчиво пыталась проникнуть туда! До недавнего времени им это не удавалось. Но неделю назад один из них смог отключить сигнализацию и проникнуть на территорию, тщательно охраняемую от посторонних. Человек из Ордена, постоянно дежуривший на засекреченном объекте, отлучился всего на несколько минут. Этого оказалось достаточно, чтобы незваный гость взломал замок и проник в комнату. О дальнейшем оставалось только догадываться! В результате чьей-то беспечности колдун опять оказался на свободе, а исследователь из секретной команды «Хронос-1» исчез.
        Кен знал, что его давний знакомый Ричард Браун тоже был в курсе последних событий и пусть даже косвенно, но поспособствовал случившемуся. Как говорится, благими намерениями вымощена дорога в ад. Сотрудники мистера Брауна «прокололись», и сейчас шеф метал громы и молнии, вовсю отрываясь на нерадивых подчиненных. Попало всем, но особенно влетело руководителю незаконного вторжения - Раулю Фокс, который никак не желал успокоиться. Его уже и уговаривали, и предупреждали - все было бесполезно! Если неугомонный субъект с темным прошлым вбил что-то в голову, то это уже ничем не возможно было выбить. Хотя не только он, упрямый фотограф был не лучше! Он тоже достаточно близко подобрался к местонахождению Изабеллы, и лишь стараниями Кена и его коллег юношу, и то с большим трудом., удалось сбить со следа. В душе зеленоглазый Хранитель сочувствовал настойчивому американцу. Все указывало на то, что Кристиан по-настоящему влюблен и ни перед чем не остановится, чтобы встретиться с юной графиней снова…

11
        Кену вспомнился недавний разговор с учителем Хацуми.
        - В том, что Отступник вернулся, есть и наша вина, - сурово размышлял сенсей. - Мы упустили из виду, что кто-то вспомнит про пустой полуразрушенный замок, в котором все обветшало и прогнило…
        - Но ведь это не так! И замок, и та комната в полном порядке, - вырвалось у Кена. - Почему вы не настояли, чтобы ее опечатали?
        - В замке постоянно находился наш человек, - сурово проговорил сенсей. - Нам нужен был этот проход в иное измерение. Мы собирались использовать его для изучения мира, находящегося на той стороне портрета. Но пока добились лишь того, что смогли загнать Отступника в картину, а открыть портал нам так и не удалось. Если бы все прошло, как нам хотелось, мы бы смогли пополнить наши знания и заполучить еще один нужный нам временной проход.
        - У нас и так уже пять открытых и столько же законсервированных! - не сдержал своего удивления юноша. - И ничего, кроме неприятностей, они нам пока не приносят. И днем, и ночью наши люди охраняют входы, ежеминутно рискуя жизнями. Миры, находящиеся за ними, так непохожи на наш! А живущие существа непредсказуемы и опасны! Неужели нам мало своих проблем: расщепление атома, клонирование, биологическое и ядерное оружие, надвигающаяся экологическая катастрофа? Создается впечатление, что человечеством овладела мания самоубийства, и оно каждый день придумывает все новые и новые способы покончить с собой!
        - Да, - мрачно кивнул сенсей. - Природные катаклизмы по сравнению с выдумками изощренного ума homo sapiensa кажутся простыми предупреждениями матушки-природы: «Хватит баловаться, дети, а то накажу!» - Учитель Хацуми помолчал немного, а потом добавил: - Понимаешь теперь, почему так нужны нам временные порталы?
        - Скажем так, на всякий случай, - кивнул юноша. - Ведь всего, не предвидишь…
        - Да, - вздохнул сенсей. - Хотя, скорее, предсказать конец можно. Но это в том случае, если сидеть на бочке с порохом и держать в руках зажженный фитиль!
        Кен хмыкнул, а потом проговорил:
        - Я ведь раньше даже представить не мог, что все мифические и сказочные монстры - реальность, преспокойно обитающая в параллельных с нами мирах. Взять хотя бы тот же полтергейст. Некоторые его разновидности опасны для людей. Зачем же нам так рисковать, каждую минуту ожидая нападения неведомых противников? Не лучше ли оставить безопасные проходы, а те, которые представляют угрозу, просто законсервировать?
        - Это как запретить ученым продолжать опыты по клонированию в одной стране. А где гарантия, что этим не займутся в другом месте? - глубокомысленно изрек сенсей. - Конечно, лучше было бы просто наложить вето и издать закон б запрете, но ты забываешь, что запретный плод сладок? Ученые - как дети, ты им говоришь «нет», а они понимают его как «да». А в нашем случае еще труднее. Закрыв порталы в одном месте, мы не застрахованы, что их откроют в другом, но уже извне. Так мы просто знаем, где он, и стоим на страже. А тогда попробуй обнаружить, где и когда нам ждать незваных гостей? Для этого и существует компромисс. И, скажем так, довольно-таки условные границы и гарантии. Поэтому на самом деле никто не застрахован от встречи с потусторонними силами. Скажем так, непосвященные сами ограждают себя от психического шока, привыкнув издавна считать вымыслом НЛО, полтергейст и призраков, а также различных монстров и чудищ из древних преданий и легенд. Официальная политика нашего мира в разные времена была однозначна: все неподвластное нашему разуму - плод больного воображения. А людей, которые пытались вступить
в контакт с существами из параллельных миров, называли шаманами, колдунами, служителями темных сил, а потому чаще всего не только не признавали, а упорно пытались истребить, считая врагами и преступниками. Хотя… с некоторых пор наука повернулась лицом к этой проблеме, но все это еще на такой начальной стадии, что просто смешно!
        - Вы говорите о психоисследователях и уфологах? - уточнил Кен.
        Учитель кивнул:
        - Иногда мне кажется, что лучше бы они вообще не совали свой нос в то, о чем так мало знают…
        Часть II
        Когда двое делают одно и то же,
        это уже не одно и то же. Торенций

1
        …Они приехали в Англию ранним утром. Изабелла сразу же потянула Кена осматривать город, ведь до назначенной встречи оставалась еще уйма времени. В Лондоне все напоминало нашим друзьям о Времени, которому служили люди их Ордена. И не только Гринвич и знаменитый Биг-Бен, голос Лондона, показывающий точное время с 1859 года. О Времени напоминали нашим героям архитектура города и его история. Улицы и памятники прошлого без слов рассказывали о знаменитых исторических событиях, происходивших здесь. Взять хотя бы Вестминстер, Мэрилбон, Кенсингтон, Хэмпстед и Хайгет, верно хранящие черты своего провинциального прошлого. На месте Вестминстера, например, раньше было болото. Примерно в 60-м году нашей эры римляне поселились на территории современного региона Сити, построили мост через Темзу и создали знаменитый коммерческий центр, привлекавший множество торговцев. Значение Вестминстера, который был первоначально построен как королевский дворец незадолго до вторжения в 1066 году Вильгельма-Завоевателя, стало возрастать после того, как он стал местом для заседания правительства. Дворец находился недалеко от
Темзы, радом с Вестминстерским Аббатством, в нескольких милях от Сити.
        Прошлое и Настоящее гармонично соседствовали рядом: небоскребы и Сити, башня центрального почтамта, Центр Искусства на южном берегу и выделяющийся на фоне этого Докландс - деловой центр 21 века. Центральные улицы и исторические памятники напоминали Кену и Изабелле о людях, создавших тот Лондон, который каждое поколение открывало для себя заново. Любознательным путешественникам представлялось, что Сэмью-эль Джонсон и сегодня мог бы пить кофе в Ковент-Гардене или бродить по узким переулкам Сити к церквям и конюшням, напоминающим о Средневековье. А великий фантаст Герберт Уэллс запросто смог бы присутствовать на дебатах в Парламенте, пойти на концерт в Альберт-Холл или слушать военный оркестр в королевском парке.
        Поэтому не удивительно, что разговор наших друзей все время вертелся вокруг одной темы: Время и его загадки. Над этим бились величайшие умы древности и наших дней. Но, увы, до сих пор никто так и дал на это точного ответа…
        Люди из Ордена не пытались раскрыть загадки Времени и Пространства. Они просто выполняли свой долг по сохранению равновесия в их мире и других мирозданиях. Кену удалось побывать в некоторых из параллельных миров благодаря обнаруженным порталам. Юную графиню де Перси вообще можно было считать «путешественницей во Времени». Ведь девушка попала в Настоящее из Прошлого, хотя еще раз повторить подобную процедуру вряд ли кто-либо решился. Маги Ордена до сих пор не могли сопоставить все звенья одной цепи. Для них все еще оставалось загадкой, что же произошло на самом деле? А ведь раскрой они эту тайну, какую пользу можно было бы из этого извлечь! Только представьте - Машина Времени, которую не нужно строить. Достаточно лишь заклинаний, магических атрибутов и еще чего-то важного, но вот чего?
        Лукаво взглянув на Кена, Изабелла вдруг произнесла:
        - Разве не странно? Хранители Времени в городе, в котором все так или иначе напрямую связано с этим таинственным свойством мироздания!
        Юноша изумленно взглянул на нее.
        - Почему ты вдруг сказала это? - вырвалось у него.
        - Ты думал о том же? - ответила вопросом на вопрос юная англичанка. Кен кивнул. - Учитель говорит, что напарники не только должны научиться действовать как одно целое, а и думать и чувствовать в унисон. У нас это получается, правда?
        Кен пристально посмотрел на нее и вдруг быстро отвел взгляд в сторону.
        - Куда дальше? - минуту спустя поинтересовался он.
        - Раз разговор зашел о времени, то едем на метро в Гринвич, - предложила Изабелла. - Ведь оттуда ведет отсчет время! А через холм, на котором стоит королевская обсерватория, проходит нулевой меридиан…
        Гринвич располагался в 10 километрах от Сити на южном берегу Темзы. В обсерватории размещалась богатая выставка старинных астрономических приборов. Еще одной достопримечательностью Гринвича был комплекс «The Millennium Dome» («Купол тысячелетия»), Открытие которого состоялось 31 декабря 1999 года. Оказывается, девушка давно мечтала побывать там.

2
        …Нужный им человек задерживался. Кен терпеливо ожидал в кафе, наблюдая за прохожими. Изабелла с удовольствием ела мороженое, исподволь следя за двумя нескладными посетителями за соседним столиком. «Явно из провинции, - с усмешкой размышляла она. - И, похоже, студенты». Вот уже несколько минут незадачливые ловеласы тщетно пытались обратить на себя ее внимание. Ах, как им хотелось подойти и заговорить, но не тут-то было! Рядом с очаровательной мисс находился широкоплечий статный джентльмен, под безупречно сидящим темно-серым костюмом которого угадывалась крепкая мускулатура. Непринужденная поза, мягкие и точные движения говорили о том, что человеку этому прекрасно знакомы боевые «искусства. Мужественное лицо юноши было невозмутимо, а холодный взгляд свидетельствовал о решительности и бесстрашии. Потому-то парни так долго раздумывали, не решаясь заговорить первыми. Но соблазн познакомиться с хорошенькой соседкой был слишком велик. В конце концов, один из них смущенно' кашлянул и поинтересовался: «Не подскажете, который час?» «Часы у вас над головой, - не оборачиваясь, отрезал Кен и добавил: - Еще
что-нибудь, сударь?» Юноша окончательно растерялся: «Нет, ничего. Спасибо!» Изабелла, не удержавшись, прыснула, а напарник остался невозмутимым и суровым. «Почему-то сегодня всех интересует время? - с удивлением отметил он. - Это что, всеобщий психоз, простое совпадение или какое-то предостережение высших Сил?»
        В это время Кен услышал за спиной сокрушенный вздох. В витрину Хранитель заметил, как первый, горестно жестикулируя, указал приятелю в его сторону: «Мол, попробуй тягаться с таким!» Тот кивнул, но опять не смог сдержать своего искреннего восхищения великолепной красавицей. В общем, так как все их усилия были тщетны, разочарованным парням оставалось только сокрушенно вздыхать.
        - Странные молодые люди, - пожал плечами Кен. - Ведут себя так нелепо и даже не, замечают этого! Явно собирались уходить, затем передумали и остались. Занялись бы лучше чем-нибудь полезным! Так нет же, сидят, как приклеенные, и от нечего делать пристают все время с глупыми вопросами. Похоже, эта фраза о них: «Бессмысленно тратить время».
        - А еще говорят - убить время, - серьезно поддержала разговор Изабелла. - Правда, страшно звучит? Как о живом существе, которое пытаются уничтожить? Как думаешь, может быть, оно и правда живое и с ним надо обращаться бережно, ценить его?
        Да, в языке существует много понятий о времени, иногда добрых, иногда несправедливых и злых. А ему хоть бы что: оно течет, бежит, останавливается. Какие интересные обороты и выражения, - кивнул Кен. - Вот бы открыть тайну Времени!
        - Я только «за»! - вздохнув, произнесла Изабелла. - Ведь мы так много всего не знаем. Взять хотя бы хрономиражи или порталы, и вообще, что такое на самом деле Время?
        - Исаак Ньютон утверждал, что пространство - пустая протяженность, а время - пустая длительность. Но это не так: пространство не может быть пустым. Его материальные, физические свойства проявляются в том, что даже в отсутствии вещества оно заполнено энергетическими полями. Время по аналогии с пространством тоже должно быть заполнено тем, что имеет конкретные физические свойства, и может, как и пространство, активно воздействовать на процессы, происходящие в нашем мире. И это «что-то», как считают некоторые ученые, - информация…
        - Как и слова, - задумалась девушка.
        Ведь в речи содержатся сведения о нас самих и об окружающем нас мире.
        Кен вздрогнул, вспомнив о колдовской книге. В ней заключались заклинания, позволяющие магам преобразовать магическую энергию в то, что требовалось им для достижения определенных целей. Юноше, прекрасно разбирающемуся в компьютерных технологиях, иногда даже казалось, что магические заклинания схожи с написанием программ на языке программирования. Слова заклинания - это команды, исполнение которых приводит к требуемому результату…

3
        Тем временем настырные провинциалы окончательно пали духом. Пленившая их красавица, совершенно позабыв обо всем на свете, увлеченно беседовала со своим статным спутником. Мало того, она так ни разу не взглянула в их сторону, словно они были пустым местом. Все их усилия были напрасны. Тогда неудавшиеся донжуаны решили послушать, о чем таком интересном рассказывает суровый незнакомец своей прелестной собеседнице. Вскоре они, раскрыв рты, внимали занимательной беседе. Один из парней решил придвинуться поближе, чтобы было лучше слышно. Он неловко отклонился на стуле, не рассчитанном на такие опасные маневры. В ту же секунду незадачливый провинциал потешно замахал руками и, зацепив скатерть и все, что на ней было, совершил аварийное приземление прямо под ноги изумленно замолчавшему Кену. Изабелла, закрыв лицо руками, сотрясалась от хохота. Наконец, ей удалось справиться с собой и поинтересоваться у невезучего парашютиста-десантника: «У вас же в порядке? Вы не ушиблись?» Бормоча извинения, юноша растерянно взглянул на красавицу и покраснел, как томатный соус, который он умудрился зацепить на соседнем
столе и разлить на скатерть. Терпение хозяина кафе лопнуло. «Вот болван!» подумал он, а вслух произнес:
        - Вам помочь подняться и уйти или вы сами?.. - Кен, очевидно, был солидарен в этом вопросе с взбешенным итальянцем. Они обменялись понимающими взглядами, и хозяин вдруг добавил: - Если вы, молодые люди, не прекратите безобразие, я вынужден буду вызвать полицию.
        Несуразные посетители, извиняясь, медленно ретировались к выходу. Их нисколько не обрадовала перспектива покинуть кафе «под свист и улюлюканье ликующих зевак».
        После их ухода итальянец, наконец, смог дать волю раздражению. Он забормотал что-то на родном языке, горячо размахивая руками. Повар и симпатичная рыжеволосая официантка, выглянувшие на шум, сочувственно кивали головами, слушая проникновенную речь хозяина.
        - Что он говорит? - поинтересовалась Изабелла.
        - Возмущается, - равнодушно пожал плечами Кен. Его невозможно было вывести из себя, особенно такими пустяками. - Говорит, что ворвались к нему, как ураган, за секунду проглотили булочки с кофе и засобирались уходить, даже не оставив официантке чаевые. Спешили, по-видимому, очень! - Кен не стал посвящать Изабеллу во все подробности и передал только часть бурного монолога экспансивного хозяина кафе.
        …Оказывается, столкнувшись в дверях с ним и Изабеллой, парни передумали уходить. Одному из них показалось знакомым лицо красавицы, только он никак не мог вспомнить, где уже видел девушку? Итак, усевшись за соседний столик, приятели бесцеремонно уставились на необычную парочку. Шло время, а они не думали покидать «насиженное место». Решив, что парни собираются пробыть тут весь день, хозяин кафе занервничал: «Непутевые юнцы только место зря занимали, а заказали - всего ничего! Да еще пристают к солидным клиентам. Но и этого им оказалось мало! Они еще решили продемонстрировать посетителям кафе свои акробатические способности и устроить художества на стенах, полу и даже потолке, облив все и всех соусом и посыпав солью и перцем! Это хорошо, что молодая парочка за соседним столиком оказалась столь терпеливой и интеллигентной. Такие приятные молодые люди. Не стали устраивать скандала даже тогда, когда этот провинциал со всего размаху плюхнулся под ноги мужественному джентльмену и обаятельной молодой леди…

4
        Итальянец продолжал бормотать, а Кен, устав переводить, замолчал.
        - А дальше? - озорно усмехнулась Изабелла. - Что их задержало?
        Напарник вздохнул и перевел:
        - Говорит, что несколько раз посылал к ним официантку, в надежде, что они Сообразят, чего от них хотят, и уйдут. Но эти тугодумы из провинции совершенно лишены воображения и даже «открытых» намеков не понимают! Грубияны, одним словом, что уж тут говорить! А когда бедная Вики (так зовут официантку) в очередной раз поинтересовалась у них, что они: будут заказывать, заявили: им предстоит важная встреча, а посему убедительная просьба не беспокоить. Они сами знают, когда следует. уйти, а когда остаться! Возмущенной их поведением девушке не оставалось ничего лучшего, как, раздраженно покачивая головой, вернуться к стойке бара, не дослушав до конца всю эту ерунду. У нее и так слишком много работы, чтобы заниматься пустяками. Кафе ведь находится в людном месте, и здесь всегда много посетителей. И еще. Хозяин этого уютного и. многолюдного заведения говорит, что у них в Италии не принято надоедать незнакомым людям и нарушать спокойствие в общественных местах: посуду побили, кафе разгромили, ой® заплатили за моральный и материальный ущерб. Жалеет, что не позвонил в полицию зятю, уж тот бы их приструнил…
        - Ты рассказываешь, как в кино, - весело сообщила юноше Изабелла.
        Ее вовсю развлекало развернувшееся в кафе представление. Кена же больше беспокоило происходящее. «Какой она еще ребенок, - с замирающим сердцем думал он. - Не нужно было ей сюда ехать!» Приходилось признать, что юношу невольно раздражала такая реакция на появление его очаровательной напарницы. И это уже не в первый раз мужчины начинали вести себя как шуты гороховые! Большинство из них начинало петушиться, гордо выпячивая грудь. Будто это придавало больше значимости и веса. Некоторые, стараясь казаться остроумными, принимались нести всякую ахинею. Другие, наоборот, замолкали, словно набрав в рот воды. И никакими силами из них нельзя было выдавить ни звука…
        Изабеллу производимый ею фурор только смешил, а Кен мрачнел. «Это мешает работе, - оправдывался он. - Чаще всего лучше оставаться невидимыми и неслышными. На публику пусть работают другие… Для этого их специально готовят!»
        Сенсей любил приводить в пример выдержки из Конституции, составленной принцем Сетоку еще в VII веке: «У каждого человека есть сердце. А у каждого сердца есть свои наклонности. Он считает это хорошим, я - дурным. Я считаю это хорошим, он - дурным. Но я вовсе не обязательно мудрец, а он вовсе не обязательно глупец. Оба мы только обыкновенные люди». Кен соглашался, но все-таки он нервничал. «Изабелла все делает правильно, - убеждал он себя. - В отличие от него она прекрасно понимала, что хотел сказать потомкам принц Сетоку. На этом была построена «формула успешного общения» с окружающими. Сказать «нет», чтобы прозвучало, как «да». Отказать, но при этом остаться в хороших отношениях. Взять, чтобы тебе еще оказались должны. И при этом не нарушить гармонию ни в чем, оставаясь естественным и заинтересованным. И, упаси Бог, ущемить чьи-либо права или ненароком обидеть невниманием…»
        Поведение напарницы всегда было четко продуманным и профессиональным. Юноша бьш твердо уверен, Изабелла никогда не допустила бы даже малейшего намека на флирт. «Мечтайте, сколько вам вздумается, но даже не пытайтесь подойти! - говорил весь ее вид. - Улыбка и видимое расположение - это всего лишь дипломатический этикет». При этом сразу и категорически пресекалась любая попытка перейти границы дозволенного. Каждое ее движение было четко отработано: умелая тактика и блестящий шарм, но не более…
        Почему же происходящее так задевает его? Вот и сейчас в кафе. Вместо того, чтобы весело посмеяться над незадачливыми поклонниками Изабеллы, он не находит места от беспокойства! «Глупо и непрофессионально», - досадовал Кен. Выходило, он ревнует? И с каждым разом все больше! Ну и ну! Да какое он имеет право? Никакого. Честно говоря, и повода не было. Умная и дальновидная Изабелла вела себя безупречно. С грацией и величием истинной повелительницы сердец. Девушка с легкостью подчиняла себе обстоятельства. При этом ее притягательная внешность и чудная грация работали на нее. Это лишь помогало сэкономить время в достижении поставленных целей.

5
        Честно говоря, Кена всегда восхищала коммуникабельность и гибкость Изабеллы. Ее готовность найти компромисс, приемлемый для обеих сторон. Сам он, хоть и был воспитан на яцонском менталитете отношений с себе подобными, скорее напоминал кремень и давно уже привык не обращать внимания на окружающих. Его трудно было вывести из себя внешними раздражителями, а внутри? Вряд ли кто мог догадаться, какие страсти иногда бушуют в его душе. Кен привык надевать на себя маску. Никто, кроме учителя Хацуми и Изабеллы, не мог понять, каков же юноша на самом деле? Это в своем роде тоже была своеобразная форма защиты, усвоенная с детства. Вернее, с тех трагических событий, когда погибла вся его семья и он остался круглым сиротой. В нем тогда словно что-то сломалось. Со временем боль и гнев понемногу поутихли, но рана на сердце хоть и зарубцевалась, все равно кровоточила. Кен всегда был настороже, словно ожидая внезапного удара в спину.
        Его все еще преследовали ужасные воспоминания прошлого. А по ночам он просыпался весь в холодном поту, кусая губы, чтобы никто не услышал ни стона, ни звука из плотно сомкнутых уст. Ведь жестокая расправа над дорогими сердцу людьми произошла на его глазах. Ему только исполнилось десять лет. Собрались гости на его день рождения, мать вынесла праздничный пирог. Дети запрыгали от радости. Отец подхватил сына на руки. «Ох, какой ты уже большой, мой герой! - усмехнулся он и добавил: - Никогда не сдавайся, иди только вперед, и пусть тебе всегда сопутствует удача!»
        В эту минуту появились чужаки. Веселье было в самом разгаре, поэтому никто не обратил внимания на незнакомцев. Они же, будто это было для них обычным делом, хладнокровно начали беспощадную расправу над беззащитными людьми. Присутствующие даже не успевали сообразить, что происходит. Люди Падали, как подкошенные, чтобы уже никогда не подняться. Мальчику сначала казалось, что это хлопают хлопушки, а взрослые просто - решили поиграть в войну. Но это была не игра, га жестокая реальность!
        Когда, наконец, приехала полиция, в живых не осталось никого, кроме маленького мальчика, которого закрыл собой изрешеченный пулями отец. С тех пор Кен перестал отмечать день рождения, ставший для него днем скорби. Юноша замкнулся, закрылся от внешнего мира, с головой уйдя в свою боль. Невыносимо было сознавать, что он ничего не смог тогда сделать, ничем помочь. Хотя в душе Кен прекрасно понимал, терзаться оттого, что из всех выжил лишь он один, было, по меньшей мере, нелепо…

6
        Шло время. Юноша повзрослел и возмужал, став таким же опытным и бесстрашным воином, как и отец. Но его сердце по-прежнему было закрыто для радости и счастья. Кен беспрекословно выполнял все поручения, был предан, беспристрастен, но… замкнут. Держался он всегда особняком, хотя все прекрасно знали: юноша никогда не подведет! А его нелюдимость? Учитель Хацуми догадывался об истинных причинах такого поведения. Возможно, где-то в глубине души Кен, как и юная графиня, боялся привязаться к кому-нибудь, из-за страха потерять. Оба они, к сожалению, считали: «Лучше уж никогда, чем унылое поздно». В этом они тоже были похожи.
        Поэтому, когда неприступный Кен, предпочитавший раньше работать один, внезапно изменил свое решение, попросив, в напарники еще неопытного воина, каким была Изабелла, сенсей не стал спорить. Учитель Хацуми заметил, что с появлением юной графини, отличавшейся переменчивостью характера и полным отсутствием даже намека на дисциплину, в холодных глазах Кена появился интерес к жизни. Может быть, потому, что все эти незначительные недостатки покрывала невероятная отзывчивость Изабеллы. Ее легкий веселый нрав. Девушка никогда не унывала, не падала духом, даже в самых, казалось, безвыходных ситуациях. Собранная и решительная при выполнении ответственных миссий, Изабелла совершенно преображалась, когда выдавалась свободная минута. Становилась похожей на шаловливого ребенка, за которым необходим был постоянный контроль и поддержка.
        В общем, работы Кену хватало с головой, но характер юноши стал меняться в лучшую сторону. Постепенно исчезла вечная еуровость и ледяная неприступность, а в глазах все чаще и чаще проскальзывали теплые веселые икорки. Лучший ученик терпеливо возился с недисциплинированной Изабеллой, беспрекословно снося ее шуточки и попытки то покомандовать, то пококетничать. В то же время юной графине все чаще удавалось вызвать улыбку на строгом лице верного напарника и друга, и не только его!
        Изабелла была всеобщей любимицей. Даже сенсей прощал девушке маленькие слабости. Такие, например, как вышивки на восточный манер на «хатимаки» (повязке на голову), «оби» (поясе), «вайсяцу и нэйсяцу» (верхней и нижней рубашках). Видите ли, юной леди казалось, что так красивее и эстетичнее, Или вместо того, чтобы изучать магию нападения и защиты, Изабелла принималась создавать священные талисманы для друзей или оживлять созданные ими оригами. Хорошо, когда это была просто птичка или бумажный сюрикэн. А, представьте, небольшого такого дракончика, извергающего из пасти огонь?
        Или вот еще: все поднимаются на неприступную стену здания по канату, а Изабелла по лиане из цветов. Да еще такой крепкой, что позавидует любой! В общем, хлопот - хоть отбавляй! Сенсей укоризненно качает головой, ученики стараются скрыть улыбки, а Кен умоляюще поглядывает на учителя Хацуми: не ругайте, мол, ее. Ведь все препятствия она все равно преодолела первой, дав фору опытным мужчинам. А что по-своему, так что ж? Так ей больше нравится… Пожурить, конечно, надо, но не так чтоб очень!

7
        - Когда же он придет? - обеспокоенно спросила Изабелла.
        - Похоже, профессора задержало что-то важное. - сразу посерьезнел Кен. - Он должен был появиться еще полчаса назад или хотя бы позвонить.
        Чтобы отвлечь девушку от мрачных мыслей, он незаметно указал Изабелле на незадачливых поклонников, спорящих о чем-то на той стороне улицы. Посетителям кафе прекрасно было видно их в огромную стеклянную витрину, а вот они, находясь на ярко освещенном месте, с трудом могли разглядеть сидящих за столиками людей.
        - Опять нехотя с ума свела? - спросил он.
        Лицо юноши при этом оставалось серьезным и строгим, и лишь в изумрудных глазах плясали насмешливые огоньки.
        - Надоели! - обиженно пожаловалась красавица. - Целый час карали в «кто кого переглядит»… Может быть, произошло что-то непредвиденное?.
        - Скорее всего, независящие от него обстоятельства, - предположил юноша. - Наши люди всегда очень пунктуальны.
        - Он тоже Хранитель?
        - Нет. Скорее эксперт. Ты же знаешь, у нас работают разные люди…
        - Не обязательно быть воином или магом, - кивнула головой девушка. - Главное, чтоб человек был хороший… Так говорит сенсей.
        Юноша кивнул и достал из кармана телефон:
        - Так. Сейчас узнаем, что там случилось. Вот незадача! Аккумулятор сел!
        - Я не надолго. - Изабелла встала. - Оставайся здесь, вдруг он появится, а я позвоню из автомата, ладно?
        - Только, пожалуйста, будь осторожна!
        …Дойдя до конца улицы, девушка обратила внимание на яркую афишу. «Должно быть, выставка какого-то знаменитого фотографа», - подумала Изабелла и невольно остановилась, чтобы полюбоваться на снимок, привлекший внимание. На фотопортрете была изображена прелестная малышка. Рядом стоял милый карапуз. «Наверное, брат», - усмехнулась любопытная мисс и вдруг замерла. Дети на фотографии увлеченно рассматривали серебряного дракона с раскрытой пастью. «А где же кристалл? - спросила себя юная леди. - И откуда я знаю, что дракон должен держать его в пасти? Нет. Не может» быть! Скорее всего, я ошиблась. Может бьугь, этот дракон проходил по какому-нибудь^-Делу? Но не могла же я об этом забыть?» Внезапно на Изабеллу нахлынули какие-то смутные воспоминания из прошлого.

8
        - Простите, - послышался за спиной робкий голое.
        Перед ней стояли парни из кафе.
        - Мой друг утверждает, что вы известная модель, - вежливо обратился к ней один из них. - Говорит, что у его сестры вся комната увешана вашими фотографиями.
        Рыжий веснушчатый юноша кивнул и, заикаясь, проговорил:
        - Шарлотта ваша большая поклонница. У нас дома даже кассета есть с показом нашумевшего дефиле в Италии с вашим первым участием.
        - Вы ошиблись. Я никогда не была моделью! - удивленно пожала плечами Изабелла и с досадой подумала: «Что за странная, манера знакомиться?»
        - Но вы ведь так красивы, - не отставал простоватый поклонник. - Может быть, я ошибся и вы знаменитая актриса?
        Изабелла отрицательно покачала головой. Юноша все еще не уходил.
        - Простите, мне пора, - нахмурилась гордая красавица и величественно удалилась. - Да не мог я ошибиться! - глядя ей вслед, удрученно оправдывался один из приятелей. - Вряд ли существует на свете вторая такая…
        На что его друг глубокомысленно изрек:
        - Жаль, что не она! Никогда не встречал подобной красоты!
        Встревоженный ее отсутствием Кен уже покинул свой наблюдательный пост и спешил навстречу.
        - Все в порядке? - поинтересовался он.
        - Почему ты спрашиваешь об этом? - Изабелла притворилась, что недовольна такой опекой. - Разве не знаешь, что я прекрасно йогу за себя постоять?
        Напарник не стал спорить, а миролюбиво предложил:
        - У нас еще уйма времени. Давай позвоним Филдингу, а потом, если хочешь, продолжим знакомство с достопримечательностями этого удивительного города?
        - Мне что-то не хочется, - вздохнула Изабелла, не понимая, что ее так растревожило. - Вернемся лучше в отель. Мне что-то не по себе…
        Юноша уже успел заметить, что она чем-то расстроена, поэтому не стал возражать, а только кивнул.

9
        …Ближе к вечеру нужный им человек все-таки позвонил. Давний эксперт Ордена мистер Филдинг долго извинялся за свою забывчивость, а потом сказал, что ждет их в 18:00. Профессор-лингвист и по-своему очень известная в своих кругах личность, как оказалось, был в повседневной жизни очень рассеян. Он так заработался, что пропустил назначенное время. Когда же спохватился и примчался в кафе, было уже поздно. Кен и Изабелла ушли. Вернее, обеспокоенные отсутствием ученого, они решили сначала позвонить ему по телефону, но им никто не ответил. Тогда они вернулись в отель и стали ждать, когда мистер Филдинг сам свяжется с ними. Вскоре его секретарь перезвонил им и передал трубку хозяину. После разговора молодые люди сразу же вызвали такси и отправились в особняк ученого.
        Дверь открыл чопорный секретарь профессора и сразу же повел их в кабинет. Мистер Филдинг расхаживал по огромному персидскому ковру, в нетерпении потирая руки. Увидев вошедших, он тут же забыл, зачем пригласил их к себе, и обрадованно начал демонстрировать свое новое приобретение. Как выяснилось, он недавно раздобыл старинное панно, на котором была вышита битва Красного и Белого Драконов. Мистер Филдинг вот уже лет 30 собирал различные древние английские предания и легенды. Панно, которое он обнаружил в одном обветшалом старинном особняке, сразу же обратило на себя его внимание, Не так давно просматривая свои старые записи, ученый отыскал давнее предание о битве двух драконов в горах Уэльса. «Долго длился непримиримый бой, а когда драконы, умаявшись, заснули, поселяне застигли их врасплох. Убив животных, местные жители схоронили останки тут же, в горах. Впоследствии Красный Дракон стал символом войны. Он до сих пор еще красуется на уэльском флаге», - с гордостью сообщил профессор внимательно слушавшим его гостям.
        Когда он умолк, Изабелла неожиданно спросила: «Скажите, а о Золотом и Серебряном Драконах вы что-нибудь знаете?» Мистер Филдинг удивленно поднял брови и вопросительно взглянул на Кена. Юноша опустил глаза, будто его совершенно не касалось происходящее. Давний знакомый и по совместительству эксперт Ордена задумался: «Кажется, такие драконы были в восточной мифологии. О них, я думаю, вам лучше всего расскажет ваш друг», - с ударением произнес он. Изабелла быстро обернулась к напарнику, но всегда невозмутимый Кен сделал вид, что не понял явного намека. Он лишь недоуменно пожал плечами и бодро проговорил: «Давайте лучше поговорим о том, зачем вы нас пригласили?!» «Ах, да! - спохватился рассеянный ученый муж. - Простите, совсем забыл!»

10
        Он поспешно поднялся и засеменил в сторону большого книжного шкафа.
        - Сейчас, сейчас, - приговаривал он впол-голоса. - Да куда же она могла запропаститься?
        - Может, вам помочь? - поинтересовался Кен. - Что мы ищем?
        - Кассету с записью, - ответил профессор.
        - Она должна быть где-то здесь!
        Кен и Изабелла с сомнением оглядели кабинет. Отыскать что-либо в таком беспорядке казалось им задачей не из легких.
        - И как он тут находит то, что ему нужно? - удивленно прошептала девушка.
        - Как видишь, не находит, - усмехнулся Кен. - Давайте рассуждать логически. Когда вы ее в последний раз смотрели?
        - Вчера! - хлопнул себя по лбу ученый. - Сразу, как получил!
        - Так, - кивнул Кен. - Скорее всего, она должна была остаться в видеомагнитофоне.
        Он подошел к столику, стоявшему в углу. Включил телевизор и нажал на кнопку «Воспроизведение». На экране появилось нечеткое изображение.
        - Кто это снимал? - обернулся Кен к мистеру Филдингу.
        - Мой племянник, - ответил тот. - Тоже ученый.
        - Тогда все понятно, - кивнул юноша, обменявшись с Изабеллой многозначительными взглядами.
        На пленке было запечатлено заседание ученого совета. Обсуждалась какая-то древняя рукопись. Потом на сцене показался мистер Фидцинг со старинной книгой в руке.
        «Ваш покорный слуга», - прошептал ученый, с гордостью глядя на Изабеллу. Но красавица и воин так и впились в экран, где профессор с довольным видом потрясал над головой книгой.
        - В этом письменном документе, - проговорил он патетически, - мы обнаружили зло в чистом виде!
        - Но ведь это все равно что объявить об изобретении колеса как новейшем открытии, - насмешливо вскричал его оппонент мистер Дулиттл и продолжил: - Понятие «зло» так же старо, как и человечество. Не вижу ничего нового! О каком открытии вы говорите, коллега?
        - Но ведь оно заключено здесь! - продолжал упрямо доказывать Мистер Филдинг. В самом тексте, в словах, между строк!
        - Вся история человечества - сплошное зло, - опять перебил профессора оппонент. - Об этом вечно писали поэты, твердили проповедники, философы и даже политики! Вспомните: опустошительные войны, социальные катаклизмы, загубленная природная среда, да мало ли еще! Есть такая аллегория. Люди идут друг за другом, положив руку на плечо впереди идущего. А во главе - поводырь-слепец. Похоже, поводырем человечества стала глупость!
        В зале зашумели, кое-кто зааплодировал, кое-кто стал вслух высказывать свое возмущение. В это время камера заскользила по рядам. Неожиданно она остановилась на странном человеке, молчаливо сидевшем на заднем ряду. Это был неопределенного возраста высокий темный сухощавый мужчина, очевидно, выходец с востока. Взгляд его пронзительных глаз выражал такую злобу и ненависть, что у оператора даже задрожала рука, когда он навел на него кинокамеру. Изображение вдруг опять стало нечетким и расплывчатым. Наконец, начинающему оператору удалось справиться с собой и опять навести камеру на странного слушателя. Бледное лицо, горящие черные глаза, презрительно сжатые узкие полоски губ. «Отступник!» - вскрикнули Кен и Изабелла в один голос.

11
        Позже в отеле Кен спросил: «Ты вспомнила?» «Я сама не пойму, откуда знаю этого человека», - растерянным голосом ответила Изабелла. «А Серебряный Дракон? - не отставал Кен. «Похоже, ты знаешь больше меня? - укоризненно отозвалась она. - Дракона я увидела сегодня на афише, и мне почему-то показалось, что в его пасти должен быть кристалл». Юноша понимающе кивнул. «Объясни, в конце концов, что происходит? - потребовала Изабелла. - А то я уже и не знаю, что думать!» «Нам срочно нужно возвращаться, - отвел взгляд напарник. - Не обижайся, но пока не имею права посвящать тебя во все детали. Будет лучше, чтобы все оставалось, как есть». Когда он говорил таким голосом, Изабелла по своему опыту знала, что продолжать разговор дальше бесполезно. Слишком уж хорошо изучила она юношу за эти два года. Если он сказал, что пока не может все объяснить, значит, так оно и есть. Она привыкла доверять напарнику, не раз спасавшему ей жизнь, но все равно обиделась. Кен это заметил. «Послушай, Изабелла, - попросил он. - Клянусь, я никогда не допущу, чтобы кто-либо причинил тебе вред. Не обижайся и больше ни. о чем меня не
спрашивай, ладно? Когда будет можно, я все расскажу. А сейчас просто поверь мне, пожалуйста!»
        Изабелла молчала. Честно говоря, она уже приняла решение. Во-первых, еще раз до отъезда встретиться с профессором. Во-вторых, заглянуть на привлекшую ее внимание фотовыставку. Кена она решила не посвящать в свои планы. Все равно юноша настоит на своем! Сославшись, что нужно отдохнуть, Изабелла Отправилась в номер… Кен решил позвонить Филдингу. «Могу я к вам сейчас прийти? - спросил он не принимающим возражений голосом. - Это по поводу нашего сегодняшнего визита!» «Девушка что-то вспомнила?» - сразу же сообразил профессор.
        Когда он не был увлечен своими любимыми мифами и легендами, то мог дать фору любому-профессиональному детективу, благодаря своему натренированному логическому уму. Филдинг давно уже привык на основе разрозненных фактов и сведений плюс невероятно развитой интуиции и огромного опыта делать блестящие открытия и сопоставления. И если некоторым для этого была нужна кропотливая и методичная работа, затрата уймы времени и сил, то у профессора это чаще всего были какие-то яркие вспышки и озарения.
        Кен знал, что у каждого кроме сознательной оценки действительности существует еще подсознательный опыт. Люди из их Ордена постоянно развивали и совершенствовали не только свою физическую силу и выносливость, а и свой внутренний потенциал. Интуиция у них была задействована постоянно и доведена до автоматизма. Внутренний потенциал помогал им совершенствоваться духовно, использовать внутреннюю энергию по максимуму. У обычных, людей интуиция действовала на рефлекторном уровне, неосознанно и до поры до времени ничем не проявляя себя. Но стоило только появиться опасности, представлявшей угрозу для жизни, или возникнуть какой-нибудь жизненно важной цели, организм включал все свои механизмы, в том числе и глубоко затаенные резервы. «Но к чему было ждать: сработает или нет? - удивлялся иногда юноша инертности простых обывателей. - Когда всего-то требовалось научиться доверять своим внутренним органам. Даже тем, которых вроде бы не чувствуешь, не ощущаешь. Болит сердце - вылил таблетки. Сломал кость - наложил гипс. А как вылечить душу? Как научиться слышать свой внутренний голос, никогда не советующий
ничего плохого. Как научиться доверять самому себе?» Ведь любой из нас является составной частью бытия. Каждый имеет Душу, каждого связывает с Космическими силами Дух. При этом всякий имеет потенциал интуитивного проявления неосознанных знаний. Не говоря уже о похожие на глубинные подводные течения моря или океана мысли и ощущения. К сожалению, для многих они так и остаются на уровне нереализованных мечтаний, неясных идей и научно не доказанных предположений. И лишь единицы принимают эти подсознательные интуитивные подсказки как руководство к действию. К таким людям относился и мистер Филдинг: талантливый ученый-практик, тонкий психологи опытный консультант.

12
        - Так о чем вы хотели спросить? - добродушно поинтересовался знаменитый профессор.
        - Книга у вас, - скорее уточнил Кен.
        Филдинг кивнул.
        - И что вам удалось выяснить? - резко продолжал допрашивать юноша.
        Профессор все понял и пригласил:
        - Вы проходите. Не нервничайте так, я не стану ничего скрывать…
        Когда они оказались в кабинете, ученый неожиданно прищурился и проговорил:
        - Судьба ваших друзей напрямую зависит от этой Книги?
        - Зависела, - поправил Кен и, нахмурившись, уточнил: - И я не хочу, чтобы еще когда-нибудь…
        - Так, - перебил его профессор. - Можете не продолжать, и так все ясно!
        Он позвонил в серебряный колокольчик и через минуту в дверях возник Патрик, верный ученик и секретарь профессора.
        - Книга в лаборатории? - спросил мистер Филдинг.
        - Да, - отчеканил Патрик. - Вот уже месяц наши сотрудники пытаются разгадать заключенные в ней тайны.
        - Месяц? - не понял Кен. - Почему месяц? Ведь Книга у вас еще с того времени, как…
        - Вашей напарнице удалось справиться со скрытыми в ней силами зла и прекратить на время их разрушительное действие, - перебил профессор. - Так вот с тех пор нам так и не удалось открыть Книгу. Хотя мы, кажется, поняли, как это сделать! Юноша терпеливо ждал продолжения, а Патрик гордо приосанился. Он считал своего наставника исключительной личностью. Мистер Филдинг был для него идеалом ученого. Он и Эйнштейн! Профессор кашлянул:
        - В общем, мы знали, что не стоит открывать Книгу, но не возможно, не исследовав, сделать выводы, поэтому и решили попытаться…
        - Не сообщив в Орден? - теперь уже Кен перебил профессора и укоризненно добавил: - Вы осознанно решили подвергнуть себя и своих сотрудников опасности!
        - Каждый из нас прекрасно знает, на что идет, - высокопарно произнес вдруг Патрик. - Иногда для того, чтобы сделать открытие, приходится рисковать!
        - Даже жизнями? - холодно поинтересовался Кен. - И сколькими жизнями вы готовы рискнуть?
        - Патрик! - неожиданно загремел профессор. Вы сейчас говорите такие глупости! Лучше уж идите, занимайтесь своими делами!
        Но упрямый секретарь не сдвинулся с места, застыв, как изваяние, у дверей.
        - Вы что, плохо слышите? - нахмурился ученый.
        - Я не могу уйти, - недовольно отпарировал чопорный Патрик. - Вам в любую минуту может понадобиться моя помощь!

13
        Кен терпеливо ждал окончания такой «содержательной» перепалки. Наконец, не выдержав, обратился к ученому:
        - И что вам удалось обнаружить?
        - Стоит только пожелать стать добровольным слугой сил зла, книга сама открывается и, пожалуйста, пользуйтесь ее заклинаниями, если, конечно, поймете и сможете контролировать себя, столкнувшись с миром неведомого и неуправляемого! - с гордостью сообщил профессор. - Но это еще не все! Говоря научным языком, Книга как бы «программирует» подвластного ей человека, заставляя мыслить и поступать только во зло. Положительное начало, заложенное в каждом, как бы кодируется. На первый план выступают пороки и дурные желания, а доброе и хорошее не может пробиться к душе и сердцу данного индивидуума. Давно известно, что в течение всей жизни человек непрестанно «строит» себя, подбирая способы мышления, чувствования и поведения, предназначенные для реагирования на самые разные жизненные ситуации. Так вот книга исключает любую реакцию со знаком «+»! Пример? Пожалуйста! Вас случайно задели на улице, реакция любого нормального человека: не заметить, пробурчать что-либо в ответ, задуматься, а не слишком ли много места он занял на тротуаре и так далее. А Книга Зла уже дает команду: нанести ответный удар, да так, чтобы
обидчику дальше уже неповадно было толкаться, а может быть, даже он уже не смог этого сделать. Каково?!
        Юноши переглянулись.
        - А сам текст? В нем тоже заключено что-то, ну, скажем так, неординарное? - помолчав немного, поинтересовался Кен.
        - В речи любого образованного человека содержится много ценной информации, как о нем самом, так и об окружающем мире, - объяснил ученый. - С помощью языка (письмо, слово) человека можно заставить что-либо сделать или отговорить совершать какое-либо действие. Еще предки предупреждали: «Слово зря не молвится», «Слово - ключ, открывающий сердца». Иногда, правда, бывает и наоборот. Об этом, кстати, тоже есть народное изречение: «Слово - убивает!» Точнее не скажешь! А вот еще. «Палкой можно только поранить тело, а злые слова проникают в душу».
        - Как просто: сказал не то слово - и вот уже отдал душу силам хаоса и зла, невольно встав на их сторону, - пробубнил вдруг молчавший до этого секретарь.
        - К сожалению, иногда это происходит сознательно, - вздохнул мистер Филдинг. - Все зависит от человека…
        - А можно еще и других спровоцировать на необдуманные поступки и опасные действия, - опять подал голос Патрик. - Бывает достаточно одного слова, чтобы толпа, сплотившись в едином порыве, вдруг бросилась все разрушать или дружно строить. Второе, правда, почему-то бывает реже. Отчего так?
        - Как знать, - развел руками ученый и перевел взгляд на Кена: - Кстати, у восточных народов тоже есть хорошее изречение со смыслом: «Слова, вылетающие из уст…»
        - «…подобны стрелам, пущенным из лука», - мрачно продолжил Кен и кивнул. Дав тем самым понять, что все понимает.

14
        Несколько минут все обдумывал услышанное, а затем профессор продолжил:
        - А теперь представьте, если к этому еще подключить магическую энергию, сконцентрировав свою силу в едином порыве и создав мыслеформу равную по мощи стихийным силам природы: цунами, например, ураган, землетрясение, тайфун - и все это направить в сторону предполагаемого объекта? - Ученый
        нахмурился. - Маг оказывается сразу на ином уровне воздействия на ситуацию по отношению к «жертве». Возьмем, например, спеллы, с их помощью древние маги вводили человека в состояние транса, полностью подчиняя своей воле. Иногда они даже могли заставить «жертву» повернуть против своих или совершить самоубийство. Вот вам и мистические силы! Или, например, телепатия, описываемая в разнообразных древних письменах. Некоторые избранные в совершенстве владели этим феноменом и даже во время военных действий, в качестве главного оружия использовали телепатическое усыпление противника. Древние колдуны и Шаманы могли запросто управлять энергиями, отрицаемыми современными науками, но успешно применяемыми представителями разных религий и верований. Йоги, например, называют эти энергии тантрическими силами. Виды таких воздействий на сознание человека и не перечислишь. Достаточно вспомнить заклятия, заклинания, наговоры, заговоры, т. е. любые звуко-моторные формы магического воздействия на реальность. Их применение уходит своими корнями в глубокую древность. - Ученый горько вздохнул и подвел итог: - Вот так-то,
друзья мои. Теперь о вашей Книге. Она - инструмент, позволяющий задействовать эти силы, применяемые, к сожалению, только во зло!
        В комнате воцарилось глубокое молчание. Каждый взвешивал все «за» и «против».
        - Почему же так мало изучена эта сторона слова учеными? - нахмурился Кен. - Я имею в виду не только как источника информации, а как способа влиять на массы, подчиняя своей воле?
        - Эту прерогативу они предоставили нам, - усмехнулся профессор. - Лингвистам, писателям и поэтам, ораторам, политикам, журналистам. Ну и пусть! Мы не обижаемся, а только благодарны за это. Хотя не зря ведь говорится: «Сто раз подумай, прежде чем сказать!» А еще, возможно, потому, что кому, как не творческим людям,' чувствовать эту невидимую магию рождающихся звуков? Я думаю, уже ни для кого не секрет, что главный тормоз науки не дефицит средств, а инерция мышления. Так и в этом случае. Открыв электромагнитные волны, освоив их механизм в своей техногенной деятельности, мы привыкли считать, что других носителей информации во Вселенной не существует. Даже с инопланетными цивилизациями пытаемся связаться с помощью радиотелескопов на волне межзвездного водорода. Но, оказывается, кроме электромагнитных волн существуют и другие неведомые поля с неизвестными пока возможностями. Их надо принимать как данность. Искать и осваивать. А мы почему-то привыкли сразу же отрицать то, что не можем объяснить, и воспринимать в штыки все, чего не понимаем!

15
        На следующее утро Кен постучал в дверь номера Изабеллы. «Леди только что ушла», - сообщила горничная, убиравшая в номере. - Она просила передать, что ей срочно нужно сделать кое-какие покупки. Мисс Изабелла извинялась, что вы не сможете позавтракать вместе, как собирались». Юноша огорченно кивнул и отправился перекусить в одиночестве. После завтрака он вернулся в номер. Ему срочно нужно было сообщить сенсею, что Отступник клюнул и появился на выступлении профессора. Как они и рассчитывали, Книга притягивала колдуна, как магнит. Заполучить Изабеллу он пока не мог, потому и охотился за Книгой, надеясь, что она поможет в достижении его преступных целей. Выслушав внимательно, учитель Хацуми приказал Хранителю немедленно возвращаться, прихватив Книгу и кассету. А до этого быть очень внимательным и осторожным. А главное - не спускать глаз с Изабеллы. «Кажется, действительно, не стоило посылать девушку в Лондон», - удрученно проговорил сенсей. Затем учитель сообщил еще одну неприятную новость. Освободившись, колдун отправил в картину одного из людей Рауля. Узнав об исчезновении товарища, его коллеги
попытались прорваться в замок, чтобы во всем разобраться самостоятельно. Они почему-то решили, что единомышленник погиб в неравной схватке со Злом. Воину Ордена, охранявшему портал, пришлось пригрозить, что, если они немедленно не уберутся отсюда, он применит магию. Люди Рауля временно отступили. «Честно говоря, нам с большим трудом удается удерживать эту неуправляемую команду за пределами замка», - сообщил Кену сенсей. По его голосу юноша понял, что учитель очень обеспокоен тем, что дела складываются не лучшим образом. «Мы вынуждены были в срочном порядке связаться с шефом этих беспокойных молодых людей, - пробурчал сенсей. - Пришлось открыть ему карты, сообщив о том, что его люди поспособствовали возвращению Отступника. Он обещал помочь в его розыске и поимке. И сейчас этим, параллельно с нашими людьми, занимаются лучшие сотрудники особого отдела. Мы решили, дела пойдут быстрее, если будем сотрудничать, а не мешать друг другу…»
        Только юноша закончил разговор, как опять раздался звонок. Кен поспешно включил телефон: «Алло! Говорите же!» Что-то он начинал беспокоиться за Изабеллу. Оказалось, не зря! Звонил профессор Филдинг. Он волновался, почему девушка так задерживается? Если ему не изменяет память, они договорились встретиться в кафе еще час назад. Кен сразу же все понял. Он попытался успокоить ученого, сказав, что все выяснит и перезвонит. Затем юноша вскочил и, захлопнув дверь, стремглав выбежал на улицу.

16
        …В дверь выставочного зала вошла шикарная молодая леди. На ней был темный классический костюм, белоснежная кружевная блузка и элегантная шляпка, из-под которой выбился непокорный золотистый локон. Девушка с интересом оглядела зал и посетителей. На вид ей можно было дать лет 18. Ну, конечно, это была Изабелла или, вернее, графиня де Перси. Ведь именно так она сейчас выглядела. Она ничуть не изменилась с тех самых пор, когда была вынуждена выйти за злобного вельможу. Правда, тогда ей едва исполнилось семнадцать. Когда девушка открыла Книгу, время для нее остановилось, ведь она была заколдована. Впрочем, это была еще одна из прерогатив, дарованная силами зла своим подопечным. С какой уж целью - не знаю? Может быть, чтобы привлечь в свои ряды как можно больше желающих. Ведь нет ни одного человека, который бы не мечтал о вечной молодости иТфасоте! А может быть, Книге не хотелось так часто терять своих так называемых «учеников». Человеческий век так недолог, а Зло, как помните, вечно! Просто его иногда удается успешно контролировать, не выпуская наружу и противопоставляя ему Добро и Гармонию -
созидательные силы.
        Но вернемся к юной графине де Перси. Честно говоря, юной красавице в своем времени даже делать ничего особо не приходилось. Мужчины сами готовы были совершать любые преступления, соперничая за ее руку и сердце. Она просто была их королевой, которой они подчинялись, приносили добычу и дарили драгоценности. Неприступная гордая красавица не торопилась дарить свою привязанность и любовь, так как никого не любила. Она иногда даже себе казалась каким-то золотым идолом, которому самозабвенно поклоняются дикие племена варваров. Каждый из них стремился разделить с госпожой своего сердца власть и корону. А, пока они спорили и дрались за нее, юная графиня совершенствовалась в искусстве магии. Порой достаточно было одного взмаха ресниц, чтобы влюбленный страдалец отправился на край света за необходимой ей вещицей. В распоряжении красавицы-госпожи находился целый штат преданных служанок и слуг. В число ее вассалов входили юноши из лучших английских и шотландских семей, но в сердце у синеглазой леди был такой холод и пустота, что бедная девушка все чаще и чаще не находила места от тоски и отчаяния. Она страстно
мечтала избавиться от колдовства, чтобы жить своей жизнью в кругу любящей семьи, как было в доме отца. Но все, кого она любила, уже умерли, поэтому, когда Хранитель книги решил сделать ее пленницей картины, она даже не попыталась оправдаться. «Я понимаю, что ты жертва, орудие зла, - сказал он тогда. - Но не в моих силах победить слуг тьмы и помочь тебе. Пусть все пока остается, как есть. Когда-нибудь найдется человек, который полюбит тебя по-настоящему и сможет расколдовать. Не знаю, правда, удастся ли ему отогреть твое холодное сердце?» После этого несправедливо обвиненная во всех смертных грехах гордая аристократка была заключена в картину в ожидании лучших времен…» Этот мучительный сон снился ей в последнее время слишком уж часто. Даже Кену не говорила она о своем кошмаре. В Ордене все так хорошо относились к ней, что Изабелла просто не могла поверить, что все это было на самом деле. Девушка решила, что это наваждение скоро пройдет.
        Вчерашние события опять всколыхнули в ней давно забытые воспоминания. «Что это было, - думала она. - Отчего мне все время снится один и тот же сон? Откуда я знаю об Отступнике? Почему он так похож на злобного колдуна из моего сна? А Серебряный Дракон с кристаллом в пасти? Он единственный не пугает меня, заставляя вспомнить о чем-то очень хорошем. О чем-то добром и светлом, случившемся в моей жизни». Изабелла вскочила чуть свет. Поспешно оделась и отправилась в кафе, где назначила филдингу встречу. Но, оказавшись на месте, сообразила, что до назначенного времени остается еще полчаса. Тогда девушка решила сначала заглянуть на заинтересовавшую ее вчера выставку…

17
        Фотографии, представленные та-м, ей очень понравились. И хотя посетителей было довольно-таки много, в помещении стояла торжественная тишина. Люди неторопливо расхаживали по залам, любуясь творениями мастера. «Интересно бы увидеть самого автора. Похоже, это очень талантливый и увлеченный человек», - подумала Изабелла. Ей почему-то все время казалось, что каждую из работ пронизывает
        какая-то тихая грусть о чем-то дорогом, но утерянном. Чудилось, что фотографа разлучили с кем-то, кто очень много для него значил. И теперь автор фотопортретов, одиноко скитаясь по свету, ищет и не находит утерянный идеал. В этом он и Изабелла были похожи.
        Расхаживая в раздумье по залам, синеглазая красавица совершенно забыла о времени. Ей все больше и больше хотелось познакомиться с автором работ.
        «Простите», - наконец решилась она обратиться к стоявшей к ней спиной элегантной молодой женщине. Та в это время что-то вежливо объясняла пожилой супружеской чете из Уэльса. «Очевидно, это и есть организатор и устроитель выставки», - догадалась Изабелла. Услышав ее голос, молодая женщина резко обернулась и вскрикнула: «Изабелла, ты?! Кристиан с ног сбился, разыскивая тебя! Вот и сейчас. Бросил все и помчался на север острова. Вчера ему позвонили и сказали, будто видели там девушку, похожую на тебя. А ты, оказывается, здесь!»
        Удивленно выслушав темпераментную незнакомку, Изабелла тихо уточнила: «Мы раньше встречались?» От неожиданности Джейн только руками развела. Затем опомнилась и умоляюще попросила: «Ты только не уходи никуда, пожалуйста! Я сейчас Джеймса позову! Или, нет, идем лучше со мной». Забыв спросить об авторе работ, Изабелла нехотя последовала за обрадованной молодой женщиной. «Не слишком ли много совпадений в последнее время? - раздумывала она. - Сначала эти парни из кафе, потом эта приветливая устроительница выставки, утверждавшая, что они знакомы…»
        В эту минуту супружеская пара из Уэльса растерянно произнесла, в один голос: «Извините, мисс, но как же мы?» «Ах, простите, Джейн оглянулось на так невежливо забытых ею почитателей брата. - Одну минутку, я сейчас освобожусь и вернусь к вам». Она нежно взяла Изабеллу за руку: «Где же ты так долго пропадала, милая?» У синеглазой красавицы от всего происходящего голова окончательно пошла кругом, и она попросила: «Я могу подождать. Закончите с этими людьми». Джейн пристально взглянула на драгоценную находку и неуверенно проговорила: «Ты действительно считаешь, что так будет лучше? Хорошо. Но затем поедем к нам домой, и мы с Джеймсом тебя больше уже никуда не отпустим. Ах, как обрадуется Кристиан!» Изабелла вздрогнула: «Это имя? Оно когда-то так много значило для нее! Вернее, этот человек сделал так много хорошего, что ее холодное сердце начало понемногу оттаивать».
        Внезапно совершенно сбитая с толку юная леди услышала за спиной тихий голос: «Не оборачивайся и ничего не говори, уходим!» Девушка попыталась возразить, но взгляд изумрудных глаз был таким умоляющим, что она окончательно растерялась. Ведь Изабелла привыкла доверять напарнику и другу. К великой радости юноши, Джейн отвлекли. К ней неожиданно подскочил солидный внушительного вида мужчина. «Здравствуйте, уважаемая миссис Уайт, - галантно обратился он к молодой женщине. - Разрешите представиться: профессор Филдинг - давний поклонник вашего брата и вас. Давно мечтал познакомиться с такими творческими и энергичными людьми, как вы. Надеюсь, я не очень помешал и вы уделите мне хотя бы минутку своего драгоценного времени?»

18
        Когда Джейн смогла-таки вежливо отделаться от милых, но несколько назойливых посетителей, то обнаружила, что Изабеллы нигде нет. «Ничего себе! - испугалась она. - Не могла же я сойти с ума?» Пока она в растерянности оглядывалась, к ней неслышно приблизился муж. «Ты не меня ищешь, дорогая?» - спросил он. Но супруга внезапно в панике заметалась по залам, в ужасе повторяя: «Как я могла оставить ее одну? Кристиан мне этого никогда не простит!» Джеймс бегал за ней следом, пытаясь понять, что произошло? Наконец, не выдержав этой неясности, он резко остановился и схватил жену за руку. Затем мистер Уайт строго потребовал: «Да объясни же, наконец, в чем дело? Чего не простит тебе брат?»
        Выслушав сбивчивый рассказ, супруг широко раскрыл глаза. «Изабелла была здесь? - запинаясь, проговорил он. - Ты ничего не перепутала?» «Хочешь сказать, - растерянно спросила Джейн, - мы так долго разыскивали и так много говорили о ней, что мне могло померещиться?» Джеймс растерянно пожал плечами. И хотя он уже давно перестал чему-нибудь - удивляться, все равно никак не мог поверить: «После стольких бесплодных поисков Изабелла неожиданно появляется на выставке, а потом так же внезапно исчезает. Мистика какая-то! Но ведь так оно и было с их первой встречи!» «Знаешь, - крепко сжал он ладонь супруги, - я тебе верю! Нужно срочно позвонить Кристиану». «Да, - обрадовалась Джейн. - А еще опросить посетителей!» «Ты иди, звони брату, а я переговорю со всеми, с кем только смогу, а начну с тех, которые во время вашего разговора находились к тебе и Изабелле ближе всех!» - распорядился Джеймс. «Мистер и мисс Эдисон! - вскричала Джейн. - Срочно найди их. Они, кажется, в соседнем зале. А еще профессор Филдинг!» Муж кивнул и помчался разыскивать таких нужных ему свидетелей.
        Вскоре супруги уже сидели в уютном кабинете Джейн. «Кристиан немедленно возвращается, - сообщила молодая женщина. - Он даже доехать до места не успел». «Ты ему сказала?» - взволнованно спросил муж. «Не смогла, - жалобно прошептала жена. - Я только сообщила, что видела ее среди посетителей выставки, но не успела догнать!» Джеймс укоризненно покачал головой. «И как мы с тобой не уследили, ума не приложу!» - огорченно произнес он. «Ну, а ты? - с надеждой в голосе поинтересовалась Джейн, - Узнал что-нибудь?» Муж долго молчал, а потом ответил: «Действительно мистика какая-то. Твой профессор Филдинг исчез вслед за Изабеллой, а вот супруги Эдисон поведали мне много интересного. Оказывается, они тоже обратили внимание на прелестную незнакомку, обратившуюся к тебе. Им показалось, что она была чрезвычайно удивлена твоими словами. А еще они заметили, юную леди очень расстроило, что она ничего не смогла вспомнить. И еще! В ту минуту, как к вам подошел таинственный мистер Филдинг, возле девушки оказался статный молодой человек. Судя по описанию, Маргарет Эдисон - очень привлекательный! Сильный, уверенный,
подтянутый, с непроницаемым гордым лицом и прямо-таки колдовским взглядом чудных зеленых глаз. Ни дать ни взять средневековый рыцарь! - попытался пошутить Джеймс. Но, прочитав тревогу в глазах жены, добавил: - Мистер же Эдисон утверждает, что молодой человек больше похож на воина какого-то восточного Ордена. А еще он успел заметить, что Изабелла собиралась дождаться, когда ты освободишься. И в планы ее спутника это не входило. Он настоял, чтобы она пошла с ним. Похоже, они очень хорошие друзья, и только поэтому девушка согласилась…»
        Джейн выслушала мужа не перебивая, а потом испуганно спросила: «Мужественный воин и красавица-графиня! Как думаешь, что все это может значить?»
        Часть III
        …Перепутал все пути,
        судьбы не спросив… А. В. Тор

1
        Поздно ночью в дверь требовательно позвонили. Джеймс вскочил с постели и помчался открывать. «Кто бы это мог быть?» - подумала Джейн и поспешила вслед за мужем. На пороге стоял Кристиан. Юноша с трудом переводил дыхание, словно пробежал длинную дистанцию. Понятно было даже то, что по лестнице он промчался за одно мгновение. Не дав любимым родственникам опомниться, он дрогнувшим голосом спросил:
        - Это была она? Ты не ошиблась, Джейн? Это была Изабелла?
        Сестра машинально кивнула. И, словно ища поддержки, оглянулась на мужа. Ну как она могла сразу огорошить брата горькой правдой?
        - Ну ты даешь, друг! - бодрым голосом заговорил Джеймс, крепко пожимая Кристиану руку. - Какими судьбами? Мы ведь ждали тебя только завтра утром!
        - И не спрашивай! - усмехнулся юноша. - Чем я только не добирался до вас: и автостопом, и на попутках, и даже на телеге. Ехал и боялся, что опять произошла ошибка!
        - Да не стойте вы в дверях, - пришла в себя Джейн. - Проходи, - путешественник…
        - Так, - опять взял инициативу в свои руки муж. - Сейчас поужинаем, потом отдохнешь с дороги…
        - Ну уж нет, - запротестовал неожиданный, но долгожданный гость. - Сначала вы мне все расскажете, и, пожалуйста, не пропуская мельчайших подробностей! А уж потом все остальное…
        Когда в полночь Джеймс осторожно спустился в гостиную, Кристиан все еще сидел там, задумчиво подперев ладонью голову.
        - Ты спать собираешься? - строго спросил Друг.
        Похоже, брат Джейн даже не слышал его. И лишь минуту спустя он произнес:
        - Что нам известно? Во-первых, Изабелла не помнит, что с ней произошло. Во-вторых, она находится сейчас с каким-то… - огорченный Кристиан запнулся, подбирая слова.
        - Статным зеленоглазым телохранителем? - скептически улыбнулся Джеймс. Но, заметив, что другу не до шуток, примирительно проговорил: - Может быть, миссис Эдисон только показалось, что спутник Изабеллы так хорош? Постой, а это не может быть Хранитель из загадочного Ордена, который забрал ее тогда?
        - Как я об этом не подумал! Конечно же, это он! - словно за спасательный круг ухватился Кристиан за предположение Джеймса.
        При этом в голосе его сквозила такая надежда, смешанная с отчаянием, что мистер Уайт невольно опустился рядом в кресло и вздохнул:
        - Но это всего лишь одна из версий. Я, к сожалению, видел этого вашего воина-тело-хранителя только раз, в замке. А там такое творилось! В общем, я его тогда не очень хорошо запомнил!
        - А я помню все, словно это было вчера, - произнес Кристиан угрожающе. - И не забуду никогда!
        - Вы что, решили сидеть здесь до утра? - услышали они сонный голос Джейн.
        - А этот Филдинг, - спохватился вдруг Кристиан. - Он что, действительно профессор?
        - Похоже на то, - задумчиво проговорила сестра. - Но почему он убежал тогда так быстро?
        - А если они с Хранителем заодно? - предположил брат.
        - Ну, Кристиан, ты уж совсем того, - не поверил Джеймс. - Что может быть между ними общего?
        - А мне кажется, слишком много общего. Да и вёл он себя как-то подозрительно, - настаивал Кристиан. - Вот с него завтра и начнем!
        - А ты не хочешь сначала позвонить мистеру Брауну? - спросила сестра. - Или Раулю с Мари? Ведь они все время помогали тебе в поисках.
        - Только не Мари, - запротестовал брат. - А вот Ричарду и Раулю можно. Этот вздорный молодой человек с некоторых пор изменился в лучшую сторону. Ищет сестру. Возглавил группу «Хронос-1», которая находится в ведении секретного отдела. К тому же мистер Фокс второй год пытается пробраться в замок. Вдруг это поможет в наших поисках?
        - К Ричарду Брауну лучше всего сходить,
        - задумчиво подал голос Джеймс. - И поговорить с ним с глазу на глаз. А вот остальным можно и по телефону сообщить, что произошло вчера.
        Строя планы и совершенно забыв о сне, друзья просидели в гостиной до самого утра.

2
        Лишь только забрезжили первые лучи солнца, дом наполнился топотом и шумом. Не обнаружив в спальне родителей, сонный Майкл отправился их разыскивать, а нашел приехавшего дядю. Мальчик завопил от восторга и бросился на шею Кристиану. От крика проснулась няня, присматривавшая за детьми. Она испуганно заглянула в гостиную, чтобы узнать, что там происходит. Вскоре за ней притопала маленькая Изабелла. «Красавица моя, - расцвел в улыбке Кристиан. - Иди ко мне». Девочка вся так и засветилась радостью.
        Пока варилось кофе и пеклись сладкие рулеты, Джейн успела позвонить Мари и Раулю. С некоторых пор они были частыми гостями в гостеприимном доме Уайтов. Кузина сразу же сообщила, что уже бежит. А вместо Рауля к телефону подошла Ники. Узнав, кто говорит, она заговорщицки прошептала: «Послушай, Джейн, у них там что-то произошло неделю назад. Рауль говорит, что все очень серьезно. Он приехал из Шотландии очень расстроенный и злой. А три дня назад они получили копию какой-то кассеты, и мой, ничего не объяснив, умчался в неизвестном направлении. Я даже не знаю, где он сейчас. Честно говоря, я страшно волнуюсь, не произошло ли еще чего-нибудь из ряда вон? По-моему, он собирался кого-то выслеживать и очень расстроился, узнав, что твой брат в отъезде. Мне показалось, Рауль хотел сообщить ему что-то очень важное». Джейн удрученно молчала. «Алло, куда ты пропала? Вы-то там как? А дети здоровы?» - продолжал звучать встревоженный голос Ники.
        С' некоторых пор кокетливую подружку Рауля словно подменили. Месяц назад мистер Фокс предложил ей переехать к нему. Капризная и привередливая Ники внезапно дала согласие, поэтому теперь ее живо интересовало все, что касалось детей и ведения домашних дел. Похоже, Ники с удовольствием осваивала новую для себя роль хозяйки и жены. Но, зная ее характер, знакомые и друзья сомневались, как долго она продержится? Поговорив еще немного со словоохотливой невестой Рауля, Джейн распрощалась и повесила трубку. Затем, Обернувшись к мужчинам, проговорила: «У Них там что-то произошло. Пропал товарищ Рауля и еще… кажется, все это случилось, в заброшенном шотландском замке!» От неожиданности Кристиан даже вилку выронил. «Мари спешит, - машинально проговорил Джеймс и добавил: - Звони скорее Ричарду!»

3
        В это время Ники принялась в срочном порядке разыскивать Рауля по телефону. А если настойчивый секретарь особого отдела ставила перед собой какую-нибудь цель, то можно было не сомневаться в ее исполнении. А тут еще и давнее страстное желание познакомиться с настоящей графиней де Перси! По секрету от всех Ники уже давно, хотя и заочно, по рассказам друзей, стала тайной поклонницей и союзницей Изабеллы. «Вот бы встретиться - с ней и поговорить! - мечтала она. - А вдруг у красавицы есть какой-то особый секрет и она поделится им с Ники! А еще лучше, если они станут лучшими подругами!»
        Поэтому, преспокойно отложив все важные дела и неотложные поручения шефа на потом, настойчивая девушка занялась «сбором информации о местонахождении интересующего ее лица». Вскоре ей действительно удалось разыскать неуловимого бойфренда. Правда, с большим трудом!
        Услышав ее, Рауль ужасно обрадовался. Хотя и сообщил заговорщицки, что долго разговаривать со своей милой крошкой не может. Он находится сейчас на наблюдательном пункте.
        - Слушай и запоминай, - перебила «милая крошка». Вчера днем Джейн видела на выставке Изабеллу! А вечером уже примчался Кристиан! Они ждут тебя у Уайтов!
        - Кто? Изабелла ждет? - голос Рауля предательски дрогнул.
        Ники насторожилась:
        - Не Изабелла, а Кристиан и Уайты!
        - Все равно бегу! - заявил вдруг Рауль. - Ничего страшного за полчаса не произойдет. К тому же Франко с удовольствием подежурит за меня…
        Он уже собрался распрощаться, но не так-то просто было отделаться от словоохотливой и подозрительной Ники. Сначала она замучила юношу расспросами о том, что он собирается предпринять дальше? Затем потребовала непременно помочь Кристиану разыскать Изабеллу. Потом сообщила, что сейчас она убегает на работу, посоветоваться с шефом. После этого отправится к Уайтам. А дальше? Даже не знает, где ее можно будет найти. В общем, смотря как развернутся события!
        Юноша терпеливо ответил на вопросы и выслушал все пожелания и просьбы. Положа руку на сердце, он и сам страстно желал еще раз увидеть синеглазую фею из прошлого. И в глубине души страстно стремился хотя бы косвенно поучаствовать в ее спасении. При этом мистер Фокс уверял всех, что интересуется этим делом только с профессиональной точки зрения. И еще. Изабелла ведь могла помочь ему найти сестру!

4
        Одобрив решение Ники проинформировать обо всем начальника, Рауль наконец-таки смог выключить телефон и обернуться к другу. Тот насмешливо покачал головой и преспокойно прикончил вторую кружку пива. Франко доставляло несказанное удовольствие слушать этот удивительный телефонный монолог. Да при этом еще наблюдать, как разговорчивый и общительный приятель пытался вставить хоть слово. Так как это ему не удавалось, неугомонный Рауль в отчаянии размахивал руками и делал столь потешные гримасы, что его неторопливый и спокойный подчиненный еле сдерживался, чтобы не расхохотаться над незадачливым влюбленным. Особенно приятеля развлекала попытка безалаберного Рауля быть галантным кавалером.
        - Ну что? - наконец, хмыкнул Франко, внимательно прислушивающийся к разговору. - Важные новости?
        - Это невероятно! - выпалил Рауль. - Оказывается, не только колдун в Лондоне, а и Она!
        - Кто - Она? - тут же заинтересовался напарник, но мистер Фокс только рукой махнул. При этом выражение его лица было столь блаженно-счастливым, что Франко без лишних уговоров согласился отдежурить для дела сверх нормы. Правда, потребовал купить ему еще ростбиф и пива.
        «Интересно, что предпримет шеф?» - раздумывал Рауль, спеша на встречу с друзьями. Предприимчивый молодой человек догадывался о том, что дальновидный начальник особого отдела тоже интересовался этим делом не совсем бескорыстно. И, действительно, опытный Ричард Браун вскоре сообразил, какие ценные сведения заключены в опасной, на первый взгляд, Книге. «Нет худа без добра, - думал «страж законности и порядка». - А вдруг магические спелы, заключенные в тексте, смогут помочь всему человечеству в борьбе со злом? Сколько уже раз было, обнаружив яд, ученые создавали противоядие. А вдруг и в этот раз будет так? Правда, риск велик. Но кто не рискует, тот не одерживает побед! Главное - заполучить сей таинственный предмет для исследования, а дальше - будь что будет!» Благородный полицейский ни на минуту не сомневался в том, что великодушная Изабелла с радостью согласится помочь. Была, правда, и вторая причина, о которой не знал дотошный Рауль. Миссис Браун умоляла мужа приложить максимум усилий, чтобы помочь таким милым и достойным людям, какими она считала чету Уайтов и талантливого фотографа, отыскать
очаровательную графиню. К тому же молодая женщина, как и Ники, страстно желала познакомиться с загадочной «Леди из Прошлого».
        Итак. Узнав, что Кристиан уже приехал и с нетерпением ждет в гостеприимном особняке Уайтов, начальник особого отдела сразу же помчался туда. Попутно он сообщил вбежавшей к нему Ники, где его можно отыскать. На тот случай, если произойдет что-либо экстраординарное. Секретарь открыла рот, но шеф замахал руками, даже не дав ей слова сказать. «Но…» - начала она опять. «Я к Уайтам!» - отрезал шеф. «Как? - изумилась преданная помощница. - Вы уже все знаете? Ну, шеф, вы даете!»

5
        Через полчаса мистер Браун уже сидел в уютной гостиной. С тех пор, как супруги Уайт решили прочно обосноваться в Лондоне, жена Ричарда очень сдружилась с Джейн. Вскоре оба семейства стали частыми гостями друг друга. Не говоря уже о праздниках, а также субботних и воскресных пикниках, проводимых на природе. На этих милых семейных мероприятиях неизменно присутствовали Кристиан, Мари, Рауль и Ники, Разговор там чаще всего вертелся вокруг одной и той же темы: «Хронос-1», «Поиск», «Возвращение», реальные и параллельные миры, магия и научный подход к изучению загадок природы. Все они, не сговариваясь, оказывали посильную помощь- Кристиану и Раулю в поисках. Правда, у каждого были свои причины. Особенно близко к сердцу проблемы брата принимала Джейн. Молодая женщина прекрасно понимала, все это слишком серьезно для Кристиана. К тому же постоянство легкомысленного господина Торо невероятно импонировало романтично настроенной сестре.
        Однажды миссис Уайт сидела в гостиной у
        камина. Муж был на работе, а путешественник-брат как всегда в отъезде. Малышка Изабелла потребовала новую сказку, и Джейн неожиданно для себя начала рассказывать детям изумительную историю о таинственном замке и заколдованной красавице. Так родилась волшебная сказка о Кристиане и Изабелле, горячо любимая детьми семейства Уайтов и рассказываемая по их настоятельным просьбам каждый вечер заботливой и любящей матерью. Молодой женщине с некоторых пор даже стало казаться, что все так и было на самом деле. Тем более что ребятишки сами придумали конец этой замечательной истории. Итак, вот вкратце ее содержание: любимый брат Джейн, а их знаменитый дядя освобождает из заточения таинственную незнакомку, влюбляется в нее без памяти, красавицу похищает злодей и добрый рыцарь, каким Джейн и дети всегда считали Кристиана, отправляется на поиски. По логике дальше следовала битва со Злом и победа Добра. Затем страстный поцелуй. Красавица расколдована. Она и отважный юноша счастливы. Ну а после пышная свадьба и всеобщее счастье. Хотя больше всего, конечно, Джейн пугала эта битва со Злом. А вдруг все пойдет не        Вскоре изумительное повествование услышала Ники, затем миссис Браун рассказала волшебную сказку дочери. Самой последней обо всем узнала Мари. Если Ники и миссис Браун пришли в невероятный восторг от литературных способностей миссис Уайт и ее драгоценных чад, то мисс Смит, наоборот, не смогла скрыть огорчения. Неужели Джейн считает, таинственная графиня де Перси и Кристиан созданы друг для друга? Мари по-прежнему ревновала, но приходилось согласиться, что «сестра Кристиана права. Не выдержав внутренних сомнений и мук совести, девушка решила поделиться своими мыслями с Ники, а та предложила спросить совета у Джейн. Уж кому, как не ей, лучше всего знать своего характер и Склонности брата! Хотя, если честно, Ники тоже давно поняла, бороться за любимого Мари бесполезно. Лучше уж принять, как есть, попытаться успокоиться и начать все сначала! Мисс Смит внимательно выслушала подругу, широко раскрыв глаза. Было видно, ей уже не раз приходили в голову подобные мысли, только она боялась даже себе самой в этом признаться.
        Джейн присутствовала при этом разговоре, но предпочитала отмалчиваться. Ведь ее мнение на этот счет тоже было известно.
        В эту минуту вбежали Майкл с Джейн и дружно потребовали сказку про Кристиана и Изабеллу. Мари нахмурилась, а Ники восторженно захлопала в ладоши: «Джейн, пожалуйста!» Миссис Уайт вопросительно взглянула на Мари, та только плечами пожала: «Чего уж, рассказывай! Публика просит!» И хотя привередливой кузине было ужасно неприятно слушать про возлюбленного и соперницу, любопытство одержало верх: что там еще придумала Джейн? Все уселись вокруг камина и притихли в ожидании чудесной истории…

6
        Мужчины в это время сидели в кабинете мистера Уайта и беседовали о том, не стоит ли Кристиану принять предложение Рауля о совместном довольно-таки опасном вторжении в шотландский замок. Вдруг это опять что-нибудь да даст? Вернее, поможет хоть что-то узнать! Через некоторое время удивленный тишиной в доме Джеймс поднялся и проговорил: «Надо проверить, чем они там занимаются? Не может быть, чтобы отправились на прогулку вечером?»
        А тишина стояла потому, что семейство Уайтов и друзья уютно устраивались возле камина, собираясь слушать Джейн. Мистер Уайт и Кристиан спустились из кабинета как раз вовремя, чтобы услышать начало удивительной истории. Все так заслушались, что даже не обратили внимания на новоприбывших в изумлении застывших в дверях. Пока длилась волшебная сказка о Кристиане и Изабелле, мужчины продолжали торчать в дверях как вкопанные. Остальные же так увлеклись, что по-прежнему ничего не замечали вокруг. «Красивая легенда!» - наконец вырвалось у Мари. «Я же тебе говорила - это просто прелесть, что за история!» - воскликнула Ники и опять восхищенно зааплодировала. Дети тоже присоединились к ней.
        За все это время Кристиан не пошевелился и не произнес ни единого слова. Джеймс, которому тоже ужасно понравилась сказка
        Джейн, собирался уже рассыпаться в похвалах многочисленным талантам жены, но перевел взгляд на друга и прикусил губу. «Похоже, Кристиан принимает все это слишком близко - к сердцу!» - подумал он и не нашел ничего лучше, как громко хмыкнуть и произнести.
        - Ну вы, девушки, даете!
        Мари вздрогнула и обернулась, а Джейн, нахмурившись, спросила:
        - И как давно вы здесь?
        - Достаточно давно, - ответил Кристиан каким-то странным голосом и неожиданно, махнув рукой, вышел.
        - Он очень расстроился? - вырвалось у Ники.
        - Похоже, что очень! - кивнул Джеймс. - Пойду, поговорю с ним…

7
        Но вернемся к последним событиям. Итак, друзья собрались на маленький семейный совет по поводу странных событий, случившихся недавно. Разговор затянулся надолго. Все это время в выставочных залах дежурили сотрудники Брауна. На тот случай, если Профессор, Хранитель или Таинственная Незнакомка объявятся снова. Хотя в это мало кто верил!
        В это же время люди Ричарда обходили отели, отыскивая приметную парочку. Что касается профессора Филдинга, то начальник особого отдела прекрасно знал, о ком идет речь. И, как ему казалось, догадывался, с кем сотрудничает известный ученый и исследователь. Единственное, что не мог понять мистер Браун, как это такой солидный человек мог опуститься до того, чтобы отвлекать такую милую молодую женщину, как Джейн? Пока Хранитель снова похищал Изабеллу!
        - Я немедленно свяжусь с Орденом, - хмурился он, слушая рассказ мужа и жены. - Хотя нет! Я думаю, пока не стоит. Они все равно ничего не скажут. Честно говоря, я давно уже подозревал, что девушка у них. Еще бы! Такого сотрудника заполучить и я был бы не против…
        Заметив, что все замолчали и с интересом смотрят на него, Ричард внезапно смутился:
        - Угу. Да. О чем это я?
        - О ваших догадках и предположениях! - услужливо подсказала Мари.
        - Так вот… - не растерялся начальник особого отдела. - Но у меня не было никаких доказательств!
        - Мы поняли, - кивнул Кристиан. - И все же?
        - Непредвиденные осложнения помешали мне осуществить задуманное, - твердо заверил всех хитрый шеф. - Да. А тут еще люди Рауля выпустили Отступника…
        Сообразив, что окончательно себя выдал и проговорился, мистер Браун тихо охнул и замолчал уже надолго. Но было уже поздно. Друзья повскакивали с мест, не в силах сдержать волнение.
        - Отступник вернулся! - вскричали все в один голос.
        Мистер Браун удрученно кивнул.
        - Но Изабелла?! - забеспокоился Кристиан. Она же в опасности!
        - Нужно что-то делать, - мрачно поддержал друга Джеймс. - Или будете продолжать отсиживаться в осаде, ожидая, что предпримут наши союзники или враги?
        - Ничего делать не надо, - попытался успокоить друзей Ричард. - У нас все под
        - Да? - радостно удивилась неугомонная Мари. - А кого же тогда выслеживает Рауль.
        Шеф только крякнул и насупился. Весь его нахохленный вид, казалось, говорил. «Вот погодите! Мы вам еще докажем, можем… но не сейчас, а позже…» Но унять Мари было не так-то просто.
        - Похоже, у вас есть какая-то особая стратегия? - коварно поинтересовалась она. - Настолько засекреченная, что о ней не положено знать не только вашим друзьям, но даже и самому изобретателю хитроумного плана под названием, скажем так, «Как исправить случившееся бе'з лишнего вмешательства кого бы то ни было и без особых жертв.» -
        Услышав о жертвах, шеф вздрогнул и сурово пробормотал:
        - Только не надо преувеличивать.
        - Вы хотели сказать - хамить? - уточнила совершенно разъяренная Мари.
        - Прекрати! - вдруг прикрикнул на кузину Джеймс и показал глазами на беспокойно расхаживающего по комнате Кристиана. Все опять замолчали, и лишь миссис Уайт догадывалась, почему так разбушевалась их своенравная родственница. До прихода Ричарда Брауна Джейн все рассказала кузине. И та уже успела прийти в отчаяние, оправиться и опять схватиться за голову.

8
        - Что касается Рауля, - наконец подал голос начальник особого отдела. - Тут уж я не виноват. Мистер Фокс непредсказуем, как и его сестра! Проговорив это, огорченный шеф вздохнул.
        А также неуправляем, бесшабашен, импульсивен! Мне продолжать дальше или хватит? опять заявила Мари, у которой нервы были явно на пределе.
        - Хватит, - остановил их Кристиан. - Нельзя же весь день сидеть и пререкаться. Давайте навестим вашего знакомого - профессора Филдинга.
        - Давайте навестим, - моментально согласился мистер Браун. - Но учтите, вряд ли он захочет говорить с нами.
        - Хорошо, - задумалась Мари. - Есть же у него хоть какие-то слабости?
        Есть! кивнул шеф. - Его конек - древние предания и легенды родной Великобритании, а также других стран. Этот великий ученый-лингвист, как и вы, Джеймс, больше предпочитает прошлое и его тайны.
        - Ну, не скажите, - не согласился с ним молодой историк. - Я уже давно нахожу в настоящем свои прелести и очарование!
        Он с любовью посмотрел на жену, а затем перевел нежный взгляд на детей, тихонько игравших у камина.
        - Начнем-с ученого, - нетерпеливо перебила их Мари.
        Она все это время продолжала наблюдать за Кристианом, нервно раскуривающим сигару у окна. И все бы ничего, если не учесть тот факт, что юноша вообще не курил и даже не выносил запах дыма! Мистер Браун, проследив за ее красноречивыми взглядами, достал из кармана пиджака записную книжку и стал разыскивать адрес и номер телефона Филдинга. В эту минуту раздался звонок. Джеймс вскочил с кресла и, галопом пронесшись по гостиной, поспешно схватил трубку. Майкл изумленно уставился на отца, скачущего по комнате, как лошадка. «Это Ники! - провозгласил Джеймс. - У нее есть сообщение от Рауля!» Все опять переглянулись, не зная, что делать и куда теперь бежать? «Давайте оставим Рауля с Отступником на потом, - попросил Кристиан. - Главное сейчас - найти Изабеллу!» Уайты понимающе переглянулись, а Браун кивнул:
        - Идем!
        - Мы будем ждать известий, - произнесла Джейн. - Пожалуйста, поторопитесь! Джеймс кивнул, пытаясь дозвониться до Рауля по номеру, любезно предоставленному Ники. Нужно же было выяснить, что на этот раз понадобилось неугомонному руководителю «Хроноса-1»?

9
        Профессор Фидцинг оказался дома. Чопорный молодой человек в массивной золотой оправе попросил незнакомцев подождать, пока он доложит. Вскоре высокомерный секретарь вернулся. «Следуйте за мной, - величественно проговорил он. - Только осторожнее: ничего не зацепите. Здесь много очень ценных вещей!» Ричард, Кристиан и Мари боком прошли за ним по темному узкому коридору и. поднялись по крутой лестнице наверх.
        В святая святых профессора царил творческий беспорядок, а хозяин кабинета увлеченно рассматривал в лупу клочок какого-то старинного пергамента. Это занятие так захватило его, что он совершенно не обратил внимания на новоприбывших. Секретарь многозначительно кашлянул и доложил: «К вам посетители, сэр!» Ученый поднял голову и с интересом уставился на непрошеных гостей.
        - Ричард Браун, начальник особого отдела, - представился мистер Браун. - А это мои друзья.
        - Чем могу помочь? - поинтересовался профессор. - Вам нужна консультация специалиста?
        Браун и Мари утвердительно кивнули, а Кристиан отрицательно покачал головой. - Так да или нет? - усмехнулся в усы мистер Фидцинг. - Может быть, все-таки скажете, чем я могу вам помочь?
        Кристиан резко подался вперед и выпалил:
        - Мы ищем Изабеллу де Перси!
        Браун и Мари дружно дернули юношу с двух сторон за полы пиджака.
        - Спасибо за откровенность, - вздохнул ученый, заметивший их маневры. - Простите, но помочь вам я не смогу. Ваш покорный слуга чаще работает с древними письменами, а не с их хозяевами…
        - Ага, значит, вы знаете, что она не из этого времени? - попыталась придраться к его словам Мари.
        - Даже если бы и знал, то, ученый поморщился, - почему я должен доверять вам?
        Посетители опустили головы и задумались.
        - А если мы вам обо всем расскажем, - умерила гонор Мари, - вы нам поможете?
        - Нет, - твердо ответил мистер Филдинг. - Потому что не имею права. И еще я дал слово!
        Кристиан болезненно поморщился, а Мари прикусила язычок. Ни одна из ее уловок не принесла нужного результата.
        - Простите за беспокойство, - проговорил вконец расстроенный юноша. - Нам, кажется, пора.
        - Был бы рад помочь, но вы уж не обессудьте… - вздохнул ученый. - Кстати, вы тот известный фоторепортер, на чьей выставке я недавно побывал? Впечатляет!
        - Значит, вы все-таки были там? - в один голос произнесли Браун и Мари.
        - Ах, эта Старческая забывчивость, - смутился профессор. - Не хотел, а проговорился!
        Да не волнуйтесь так, молодой человек. Ваша красавица-графиня у друзей, и ее самоотверженно охраняют от всяческих неприятностей. А теперь прощайте, я и так сказал вам слишком много.
        - Но… - запротестовала Мари.
        - Пора, - Браун потянул девушку за руку. - До встречи, мистер Филдинг…
        Когда непрошеные гости ушли, секретарь заглянул к хозяину. Тот задумчиво курил трубку. «Кто это был?» - поинтересовался юноша. «Сказочный принц, разыскивающий свою заколдованную принцессу. А с ним его свита», - ответил профессор. «Вот что значит постоянно сказки собирать, - сокрушенно подумал Патрик, но продолжать расспросы не решился. Вышколенный секретарь и ученик был всецело предан профессору. Он постоянно заботился о том, чтобы ученый вел здоровый образ жизни и не переутомлялся. Но сделать это было не так-то просто. Увлеченный любимым делом профессор мог сутками не выходить из кабинета, и заботливый секретарь страшно переживал, как бы чего не случилось с драгоценным патроном. Нередко у них завязывалась на эту тему перепалка, но ученый был упрям, как осел. И счет всегда был не в пользу Патрика. Потому-то хорошо изучивший привычки профессора сообразительный юноша не стал задавать лишних вопросов и требовать объяснений. Он лишь огорченно подумал: «Совсем что-то хозяин заговариваться стал» - а затем на цыпочках вышел из кабинета и отправился заваривать для глубокоуважаемого мистера Филдинга
травяной чай.

10
        - Ну, как все прошло? - засыпали их вопросами Джеймс и его жена. - Удалось узнать хоть что-нибудь?
        Кристиан, не ответив, подошел к окну, а Браун и Мари только развели руками.
        - Звонила Ники, - обменявшись с мужем понимающими взглядами, громко произнесла Джейн. - Ваши люди сообщили, что на выставке так никто и не появился. Зато она узнала, где Рауль.
        - И где в данный момент находится мой неуправляемый сотрудник? - равнодушно поинтересовался мистер Браун.
        - Здесь, в Лондоне, - сообщила Джейн.
        - Так почему он скрывается от всех? - удивилась Мари.
        - Он не скрывается, а следит за колдуном, - упавшим голосом сообщила Джейн.
        Все недоуменно переглянулись, а Кристиан резко обернулся, устремив на сестру встревоженный взгляд.
        - Ты хочешь сказать, что Отступник не в Шотландии, а здесь? - забеспокоился он. Сестра кивнула. - И Изабелла в Лондоне? - уточнил юноша. Джейн опять кивнула.
        - Хватит вопросов-ответов, - не выдержал Джеймс. - Давайте лучше я все объясню. В общем, Рауль охотится за Отступником, тот - за Книгой, которая до недавнего времени находилась у профессора Филдинга…
        - Ах он пройдоха, - перебил Джеймса мистер Браун. - Я имею в виду ученого. Так, дайте я попытаюсь сообразить. Профессор - Хранитель - Изабелла. Похоже, они преследуют сбежавшего Отступника. Если, конечно, Книга и Изабелла не служат приманкой!
        - Я не позволю им использовать Изабеллу в своих преступных целях! - прорычал Кристиан. - Мне срочно нужно во всем разобраться. И если это окажется правдой, то…
        - …им не уйти от справедливого возмездия!
        - съязвила Мари. Все так укоризненно на нее взглянули, что мисс Смит тут же смутилась и добавила: - Может быть, она знает, на что идет?
        - Мы с мужем так не думаем, - перебила кузину Джейн. - Изабелла не помнит прошлого, значит, не могла осознанно на это пойти!
        - Придется все-таки позвонить Хацуми, вздохнул начальник особого отдела. - Больше Ники ничего не просила передать?
        - Ах да, - спохватился Джеймс. - Похоже, ваши люди нашли отель, где остановились Изабелла и ее спутник! Они сейчас там и ждут вашего распоряжения. Это где-то в центре…
        - Бежим! - вскочил Кристиан.
        - Может быть, лучше поедем на машине? - вздохнул Браун.
        - Едем на машине, - сразу же согласился юноша. - Только быстрее! Вдруг они еще там!
        Прибыв через двадцать минут на место, друзья оказались в огромном холле отеля. Один из сотрудников сразу же подскочил к шефу и отрапортовал: «Они приехали сюда три дня назад. Номера заказали заранее, по телефону. Сейчас их нет на месте. Да это и неудивительно! По словам горничной, постояльцы редко бывают в отеле. Они отсутствуют весь день, а возвращаются лишь поздно вечером. Полчаса назад молодой человек куда-то звонил и договаривался о встрече. Затем, поймав такси, он и его спутница куда-то поспешно уехали на машине. Да, шеф, как мы ни старались, похоже, они нас заметили! И еще. Хозяин гостиницы сообщил, что перед уходом таинственный господин с Востока предупредил, что сегодня они съезжают. Вроде бы у них уже и билеты на самолет заказаны!» «Плохо работаете, ребята. Кажется, вы их спугнули! Так, ладно. А что-нибудь приятное ты мне можешь сообщить?» - недовольно пробурчал Ричард Браун. Юркий рыжеусый инспектор на минутку задумался, а потом серьезно проговорил: «Номер телефона, куда звонил мистер Ясунари и адрес, куда они уехали». «Так, уже лучше, - повеселел шеф. - Посмотрим…» Взглянув на клочок
бумаги, мистер Браун так и подскочил на месте: «Они у Филдинга! Скорее!»

11
        В это время в квартире профессора творилось что-то совершенно невероятное. Бедный секретарь в испуге застыл на пороге кабинета хозяина, пытаясь сообразить, как сюда попал этот странный человек. Дверь была закрыта, ученый-лингвист должен был прийти с минуты на минуту. Он спешил встретиться с давними знакомыми - суровым мистером Кеном и очаровательной мисс Изабеллой. Они сегодня возвращались в Орден и должны были забрать Книгу. Поэтому профессор отправился в лабораторию, где его сотрудники пытались исследовать диковинную вещицу, излучавшую целые потоки такой отрицательной энергии, что даже приборы зашкаливало!
        Секретарь услышал в кабинете ученого странный звук и решил подняться посмотреть, все ли в порядке. Он подумал, что забывчивый профессор, уходя, оставил окно в кабинете открытым, и теперь целый ворох нужных и ненужных бумаг летает по комнате. Такое было уже не раз. Иногда приходилось разбираться с перепутавшимися листами не одну неделю. Заглянув в комнату, бедный Патрик обнаружил в «святая святых» профессора Филдинга необычного посетителя. Его бледное лицо излучало такую дикую злобу, что ошарашенный секретарь от неожиданности забыл, зачем он сюда поднялся. С полминуты Патрик и невесть откуда взявшийся чужак с горящими черными глазами и презрительно сжатыми узкими бесцветными губами созерцали друг друга. Внезапно непрошеный гость прохрипел: «Где Книга Зла?» Патрик попятился. «Нужно срочно вызвать полицию!» - мелькнула в голове у юноши спасительная мысль. «Не стоит!» - словно отрезал человек, похожий на средневекового колдуна. «Что не стоит?» - запинаясь, переспросил окончательно запутавшийся Патрик. «Полицию вызывать не стоит, - проскрипел незнакомец. - Где ваш хозяин?» «Его нет дома!» - сразу же
предупредил сообразительный ученик профессора, понемногу начиная понимать, кто этот человек и что ему нужно.
        Ведь забывчивому ученому требовалось постоянно о чем-то напоминать, и постепенно Патрик догадался, с какими опасными и непредсказуемыми людьми сталкивает судьба неустрашимого профессора, верного Законам Добра и Справедливости. В душе юноша гордился отважным учителем, согласившимся стать приманкой для коварного и жестокого Отступника. И вот теперь колдун здесь. А совершенно выбитый из колеи Патрик никак не мог быстро сообразить, как предупредить ничего не подозревающего мистера Филдинга о том, что враг дерзко пробрался в его дом и устроил засаду. Осторожный молодой человек потихоньку стал отступать к выходу, надеясь позвать кого-нибудь на помощь, - «Замри, болван!» - приказал колдун, измерив противника полным ненависти взглядом. - Говоришь, хозяин сейчас будет, что ж, подождем». «Я молчал, - на всякий случай уточнил Патрик. - Хозяин ушел надолго, и мне тоже пора». Отступник только плечами пожал. Его явно раздражали жалкие попытки секретаря спасти бестолкового ученого.

12
        Мистер Браун и Кристиан поспешно выскочили из служебной машины и опрометью рванули к подъезду старинного особняка, где проживал профессор Филдинг. Все это время юношу не покидала неясная тревога. Позвонив в дверь парадного входа, Ричард и Кристиан терпеливо ожидали, когда появится секретарь и впустит их внутрь. Но в доме стояла странная тишина. У Кристиана мучительно сжалось сердце: «Но ведь Изабелла и Хранитель отправились из гостиницы сюда еще полчаса назад! Что же случилось?» Ричард нахмурился: «Войдем со двора. В таких домах непременно должен быть черный ход». Кристиан кивнул и торопливо последовал за более опытным в вопросах охоты за преступниками другом. Но их опять ожидало разочарование. Дверь также оказалась запертой.
        «Что теперь?» - задумался мистер Браун. «Ломать!» - спокойно предложил Кристиан, указав на дверь. Для того чтобы помочь любимой, юноша готов был и не на такое. «Зачем шуметь?» - возразил Ричард и, оглянувшись по сторонам, стал торопливо рыться в карманах. Спустя минуту он достал какое-то необычное приспособление и, покопавшись в замке, осторожно потянул дверь на себя. Она поддалась и бесшумно открылась. Заметив, что юноша изумленно поднял брови, Ричард галантно поклонился, пропуская его вперед: «Чувствую, придется нам с тобой держать ответ перед законом, ну да ладно. Поспешим проверить, что там еще случилось?»
        В коридоре было темно. Осторожно прокравшись через просторную прихожую и протиснувшись между многочисленными книжными полками и лестницей, бесстрашные взломщики стали подниматься наверх в кабинет профессора. Тут они четко услышали, что в комнате происходит настоящая борьба не на жизнь, а на смерть. Забыв об осторожности, Кристиан бросился вперед. Ой резко распахнул дверь и пулей влетел в кабинет.
        В ту же минуту на юношу неожиданно налетел отступающий к выходу колдун. Он грозно размахивал руками и бормотал какие-то заклинания. Повсюду валялись книги и мебель. У стола в живописных позах застыли профессор Филдинг и его секретарь, а у окна пытался освободиться от обвившего его мощного удава Хранитель. Разъяренное пресмыкающееся все сильнее сжимало его в своих железных объятиях. Казалось, еще минута - и юноша задохнется. Ни Книги, ни Изабеллы в комнате не было. Сообразив, что медлить больше нельзя, Кристиан бросился на колдуна. Тот ловко увернулся, пробормотав: «И этот тут!»
        Этого оказалось достаточным, чтобы отважный воин с холодными зелеными глазами стряхнул с себя чешуйчатого убийцу. В то время как Ричард и Кристиан пытались одолеть вовсю сопротивляющегося колдуна, резко зазвонил телефон. Все вздрогнули и прислушались. Стряхнув с себя Кристиана и отбросив Брауна, мерзкий служитель сил зла метнулся к дверям. Кен бросился следом. Профессор и секретарь смогли, наконец, - пошевелиться. Они понемногу начали приходить в себя после продолжительного пребывания в неудобных позах неподвижных статуй, в которые превратил их коварный колдун. «Колдовать и то по-настоящему не умеет, - проворчал мистер Филдинг, потирая занемевшее плечо. Вот что значит остановиться на достигнутом и не развиваться дальше!» «Ничего себе не умеет, - подумал начальник особого отдела. - Чуть не задушил мускулистого и ловкого Хранителя!» Но вслух высказывать свое мнение не стал.

13
        Тем временем колдун и Кен опять сцепились в яростной схватке. Их битва была похожа на битву титанов. Злобный слуга темных сил зашептал какие-то заклинания и метнул в юно-шу-воина настоящую шаровую молнию. Ричард и все остальные могли поклясться, что это было на самом деле, а не привиделось им в каком-то бреду. Кен и бровью не повел. Он просто, словно это было для него обычным делом, выставил вперед правую руку и, прищурившись, сурово взглянув колдуну в глаза. Отступник дрогнул. Шаровая молния остановилась, а затем, сверкая и искрясь, рассыпалась, если можно было так выразиться, в прах. Остался лишь запах гари и легкое облачко дыма. Окружающие облегченно вздохнули, но колдун опять начал угрюмо шептать какие-то заклятия.
        Тут Кристиан услышал сдавленный от ужаса голос секретаря профессора. Патрик стоял, прижавшись спиной к стене, а к нему, разинув пасть, полз ужасный удав. «Помогите, - бормотал секретарь, не в силах пошевелиться от страха. Кто-нибудь, спасите меня от этого ужасного Чудища!» «Сейчас, сейчас, - неожиданно опомнился профессор. - У меня где-то тут была одна из книг с заклинаниями. Такая большая, в зеленом переплете, на ней еще магический знак друидов изображен». Ричард и Кристиан растерянно посмотрели себе под ноги. Найти в этой горе сваленных как попало книг нужную - показалось им довольно-таки трудным делом. Внезапно Кристиан заметил прямо под столом утолок какого-то, как ему сначала показалось, словаря или справочника темно-зеленого цвета. «Может быть, эта?» - подумал юноша и, нагнувшись, потянул книгу на себя. «Она!» - услышал он рядом обрадованный голос профессора. Выхватив книгу, ученый принялся поспешно листать ее. «Вот!» облегченно выпалил он и быстро забормотал что-то себе под нос на незнакомом Кристиану языке. Удав как-то странно дернулся и остановился. Затем на глазах у изумленного Ричарда,
Кристиана и Патрика огромное пресмыкающееся стало медленно растворяться в воздухе. «Молодец, профессор!» - услышали друзья слабый голос Кена. Обернувшись, они увидели, что колдуна яростно сжимает в руках «когай», разновидность похожего на вертел кинжала, который воины использовали для добивания раненых солдат. Ослабевший после схватки с удавом, зеленоглазый юноша держался из последних сил. Гордый воин решил лучше погибнуть, чем потерпеть поражение. Ни минуты не медля, Кристиан рванул вперед и попытался оттащить разъяренного колдуна от Хранителя. Тот обернулся, не зная, кого же первого ему прикончить: рыцаря Хранителя или соперника Освободителя? Уж очень велик был соблазн покончить со своими злейшими врагами одним ударом. Но юноши не дали ему времени опомниться, а скрутили и повалили на пол. «Держите веревку, - проговорил Ричард Браун. - Да заткните ему рот, чтобы он не бормотал опять свои глупые заклинания».

14
        Когда дело было сделано и связанный, с кляпом во рту, колдун валялся на полу, Хранитель взглянул на Кристиана.
        - Спасибо, - произнес он. - Ты спас мне жизнь!
        - Хотя до этого хотел убить, - хмуро отрезал репортер «Terra incognita».
        - Убить? - усмехнулся Кен.
        - Где Изабелла? - не дав ему опомниться, выпалил Кристиан. - Какое право ты имел привезти ее сюда и подвергать такой опасности?
        - Я? - возмутился Хранитель. - Подвергал Изабеллу опасности? Да я никогда бы…
        - Молодой человек, - заступился профессор. - Вы ошибаетесь! Мой друг все это время пытался защитить очаровательную графиню де Перси.
        - А кто сделал ее приманкой для Отступника? - встал на сторону Кристиана начальник особого отдела. - И не стыдно вам, мужчинам, делать из прелестной девушки и ужасной книги наживку для сбежавшего из плена сумасшедшего маньяка!
        - Да это я должен был быть наживкой, а не Изабелла, - вырвалось у ученого. - Я и Книгу для этого специально демонстрировал на заседании совета, чтобы Отступник клюнул. Как вы могли такое подумать, что мы посмеем подвергать опасности такое невинное доверчивое создание?!
        Ричард и Кристиан переглянулись. Похоже, Кен и профессор говорили правду.
        - А где Изабелла сейчас? - снова вспылил Кристиан.
        - Внизу, - обиженно сказал профессор. - Кен сразу же почувствовал, что колдун в доме. Поэтому мы и попросили девушку подождать в кафе…
        Не говоря больше ни слова, Кристиан бросился к выходу. Кен попытался остановить его, но профессор и мистер Филдинг в один голос попросили:
        - Пусть поговорят. Он ведь так долго искал ее!
        Колдун застонал и завозился на полу.
        - Зачем? - пожал плечами Хранитель. - Она все равно его не вспомнит!
        Колдун опять завозился на полу.
        - Тихо ты, бандит! - внезапно подал свой голос молчавший до этого Патрик. - Ты опять проиграл!
        - Да, - усмехнулся профессор, глядя на осмелевшего секретаря. - На этот раз Добро опять победило, и это прекрасно! Идемте в гостиную, друзья мои. Похоже, нам о многом нужно поговорить.
        - Нет, - нахмурился вдруг Кен. - Я все-таки спущусь в кафе к Изабелле. А ты, Патрик, последи за этим, - и юноша кивнул на притихшего Отступника.
        - Сейчас же вызову своих подчиненных и отправлю эту личность, куда надо, - твердо заявил Браун.
        - Не стоит, - обернулся Хранитель. - Скоро появятся наши люди. Они обо всем позаботятся…

15
        …Кристиан ворвался в кафе и сразу же увидел сидевшую возле окна юную графиню де Перси. Девушка заметно нервничала, но терпеливо оставалась на месте. Она ведь поклялась сидеть здесь, что бы ни случилось. «Изабелла!» - прошептал юноша. От волнения у него неожиданно пропал голос. В ту же минуту красавица обернулась и сразу же заметила молодого человека, застывшего в дверях. Он не сводил с нее какого-то Зачарованного взгляда. Почему-то юную леди совершенно не рассердило такое бесцеремонное внимание к своей персоне. Во-первых, юноша был даже очень ничего: высокий светловолосый сероглазый. Но даже не это, а его растерянный и в то же время какой-то светящийся-от радости взгляд заставил прелестную мисс внезапно смутиться и опустить глаза.
        - Изабелла, - привлекательный незнакомец почти подбежал к ней. - Наконец-то я нашел тебя!
        - Мы знакомы? - удивилась гордая аристократка. Но, вспомнив, что в последнее время все отчего-то так и норовят записаться в ее друзья, поинтересовалась: - Простите, разве мы уже встречались раньше?
        Кристиан прикусил губу. От отчаяния он даже не нашелся, что ответить. «Ну как ей объяснить? - пронеслось в его голове. - Что предпринять, чтобы она поверила и выслушала? Да и с чего начать? Здравствуй, Изабелла! Это я тот юноша, с которым ты познакомилась в Шотландии где-то примерно в полночь. Было полнолуние, и возможны любые чудеса…. Звучало круто! Бред ненормального, да и только. Любая на ее месте вызвала бы полицию или просто, не сказав ни слова, удалилась бы подальше, недоуменно пожимая плечами!»
        Пока он раздумывал, что предпринять в такой нелепой ситуации, Изабелла сочувственно взирала на симпатичного парня, который, по-видимому, был чем-то ужасно расстроен.
        - Можно я присяду рядом с вами? - внезапно решился он. - Что-то меня ноги не слушаются!
        - Вам плохо? - девушка с беспокойством вскочила. - Конечно, садитесь!
        Сама не понимая зачем, Изабелла сочувственно коснулась его руки и доверчиво заглянула в глаза. «Ну чем я еще могу помочь? - подумалось ей. - Эти глаза. В них столько страданья и сомненья!» Что-то удерживало ее на месте. Неожиданно юноша растерянно усмехнулся и выдавил: «Не-волнуйся, пожалуйста. Все в порядке, ведь ты снова рядом!» Изабелла приподняла брови и заморгала: «Это он так шутит… или нет?» Но лицо незнакомца опять-стало грустным и серьезным. «Где же я могла его видеть? - размышляла девушка. - Вспомнила! Это же фоторепортер, на выставку которого я недавно ходила. Там еще была его фотография…»

16
        - Все! Поговорил и хватит, - раздался сзади резкий голос Хранителя. - Изабелла, нам, пора!
        - Ты в порядке! - просияла она. - Все прошло нормально?
        Напарник кивнул.
        - Тогда чем ты обеспокоен? - заволновалась девушка.
        - Ничем, - вспыхнул Кен. - Идем!
        - А профессор и Патрик? - решила уточнить она. - С ними все хорошо?
        - Да, Изабелла, - ответил Кен, не спуская встревоженно-пристального взгляда с хмурого Кристиана. - Нужно срочно доставить Книгу в Орден, пока не произошло еще чего-нибудь из ряда вон…
        Он не договорил и взял ее под руку. Красавица кивнула, но при этом растерянно взглянула на недавнего знакомца.
        - Простите, - извинилась она. - Нам уже пора…
        - Изабелла, послушай! - решительно вскочил молодой человек. - Не уходи, я должен все тебе объяснить!
        Девушка вопросительно посмотрела на Хранителя. Ей хотелось остаться и попытаться во всем разобраться, но Кен был непреклонен.
        - Тогда я поеду с вами, - твердо произнес Кристиан, решительно взглянув на соперника.
        - Куда? - смягчившись, вздохнул тот. - Неужели ты не понимаешь, что будет лучше пока оставить все как есть? Только мы сможем ее защитить! Подумай сам, за время заточения колдун стал невероятно силен. А еще в нем бушует дикая ревность и ненависть к тем, кто помешал ему достичь желаемого. Он не остановится ни перед чем, чтобы заполучить Книгу и ту, ради которой бросил все, чему служил столько лет…
        Внезапно дверь с шумом распахнулась. В кафе пулей влетел мистер Браун, за ним спешил солидный профессор.
        - Колдун сбежал, - задыхаясь, произнес ученый. - А Патрик спит, и мы не можем его разбудить…
        - Как это произошло? - Хранитель резко обернулся к ним.
        - Мы были внизу, когда услышали странный шум, как будто бы кто-то разбил окно. Вбежали и видим, Патрик лежит на полу, а колдун исчез. Веревки и кляп валяются тут же, на ковре. Окно раскрыто настежь. В общем, мистика какая-то! Мы начали будить Патрика, чтобы узнать, что произошло? А он вообще ни /на что не реагирует. Хотя живой еще, - сообщил Браун и добавил: - Идите и сами посмотрите…
        Все бросились к дому Филдинга.
        - Я не должен был его оставлять, - огорченно бормотал Хранитель. - И тем более поручать охрану Отступника непосвященному…
        Часть IV
        Любовь - единственная страсть,
        не признающая ни прошлого, ни будущего. О. Бальзак

1
        Прошла уже неделя с тех самых событий. К огромной радости Кристиана и его семейства Изабелла никуда не уехала. Она и Кен сообщили в Орден, что останутся и доведут начатое до логического и благополучного завершения. Не в их правилах было останавливаться на полпути. Патрик все еще находился в больнице, и никто и ничто пока не могло ему помочь. Врачи делали все возможное, но юноша пребывал в мире грез и пока не собирался возвращаться оттуда. Расколдовать его мог только Отступник. Друзья поклялись, что найдут его во что бы то ни стало. Выслушав их, учитель Хацуми долго молчал. Он прекрасно понимал, что его люди не привыкли бегать од опасности, а предпочитали идти ей навстречу. «Пусть будет так! - наконец изрек он. - Ничего уже не Изменишь. Вступив в опасную схватку со злом, все вы, так или иначе, оказались в игре. Остается только ждать, как дальше развернутся события…
        Сенсей знал, что Хранитель винил в случившемся себя. Юноша поддался эмоциям и забыл о долге. Колдун воспользовался этим и сбежал. Пострадал секретарь Филдинга, в опасности была юная графиня. «Изабелла должна уехать, - твердо произнес Кен. - Это его бой!» Выслушав напарника, Изабелла покачала головой. Еще чего! Она не собиралась покидать друга в трудную минуту. И ни уговоры, ни приказы не помогут. Она остается… и точка!
        И нечего так беспокоиться! Они остановятся у Уайтов, которые настойчиво уговаривали Изабеллу и Кена погостить, причем как можно дольше. К тому же в их доме кроме личного Хранителя будет еще надежный щит от всевозможных неприятностей - Серебряный Дракон. Японские коллеги Джеймса все еще оттягивали с визитом. Их знаменитый музей ужасно пострадал после одного из мощных землетрясений. Посовещавшись, они решили оставить пока удивительную находку у мистера Уайта. Здесь она будет в большей безопасности. Книгу же Филдинг просил оставить у себя. Ему необходимо было продолжать свои исследования. Пока профессор будет упорно пытаться раскрыть ее тайну, книга продолжит служить приманкой. Кен и Изабелла присмотрят, чтобы все было в порядке. Это будет несложно, так как ученый безвылазно сидел со своими коллегами в кабинете, оборудовав его под исследовательскую лабораторию. К тому же в доме профессора постоянно дежурили люди Брауна.
        Предварительно согласовав и продумав все, друзья решили, что колдун еще вернется. Главное - быть готовыми встретить его и вовремя остановить от совершения дальнейших преступлений. Помощников у них сейчас - хоть отбавляй. Не говоря уже о господине Торо. Опасаясь очередных подвохов уже кого бы то ни было: Отступника ли, Кена ли, Мари ли, людей из Ордена - в общем, все равно кого, Кристиан ни на минуту не отходил от Изабеллы. С некоторых пор юноша вообще никому не доверял, поэтому бродил за пленившей его графиней де Перси словно тень. Мари, Рауль и Ники неизменно составляли им компанию. Джеймс и Джейн только посмеивались про себя, с интересом наблюдая за тем, как развернутся события дальше.
        В общем, дело нашлось всем. Постоянно поступали все новые и новые противоречивые сообщения о нахождении колдуна от Рауля, обнадеживающие о Книге Зла из лаборатории Филдинга, неутешительные о Патрике из больницы, четкие и дельные от Ричарда Брауна и учителя Хацуми из Японии. Если выдавалась свободная минутка, молодежь с удовольствием отправлялась бродить по Лондону. По вечерам великосветское общество собиралось в уютной гостиной Уайтов. На огонек неизменно заглядывали не только Ричард Браун с женой и профессор Филдинг, но и Ники. Миссис Смит же вообще в последнее время не покидала особняк, очевидно, опасаясь, что в ее отсутствие произойдет что-либо из ряда выходящее. И только Рауль не присутствовал на ежедневных советах. Вот уже несколько дней от юноши вообще не было никаких вестей. Ники давно подняла бы всех на ноги, если бы он внезапно не позвонил поздно ночью и не предупредил, что у него все в порядке. Мистер Фокс просил передать друзьям, - что коварному Отступнику, к сожалению, и в этот раз удалось перехитрить людей из «Хроноса-1». Они потеряли его из виду, но теперь уже все в порядке. Кажется,
один из его команды случайно обнаружил теперешнее местопребывание колдуна. Когда Рауль будет точно уверен, что это так, он позвонит друзьям, которым передает горячий привет, особенно очаровательной графине де Перси, а также всем остальным знакомым и незнакомым сотоварищам. Это он имел в виду мистера Филдинга и, как он выразился, «современную версию «Спящей красавицы», то есть Патрика. Ники даже разозлилась на него: «Тоже мне, нашел над кем шутить! Человек в коме, а он - «спящая красавица»!»

2
        А, пока «суд да дело», столица Англии готовилась к празднику. Через два дня в Ноттинг-Хилле, знаменитом районе Лондона, должен был пройти грандиозный европейский карнавал в карибском стиле. Ежегодно более миллиона человек стекалось в самый фешенебельный район города посмотреть на это великолепное зрелище и поучаствовать в нем. Джеймс и Джейн пообещали детям в этом году взять их с собой. Ричард Браун и его жена тоже решили прихватить с собой маленькую Элизабет. Кен как всегда заупрямился, не желая, как он выразился, тратить время на пустяки. Но Изабелла, Мари и Ники так умоляли его пойти, что юноша согласился. «Ты всегда такой серьезный и занятый, - приставала к Хранителю Ники. - Так нельзя! Ты и так прекрасно выполняешь свою работу, но надо ведь когда-то и отдыхать. Веселиться с друзьями, радоваться жизни, влюбляться, ты же еще так молод!» Друзья даже заказали карнавальные костюмы у известного модельера, давнего знакомого Ричарда. Мистер Браун когда-то оказал ему неоценимую услугу в одном очень запутанном деле, которое только благодаря всезнающему шефу особого отдела закончилось благополучно.
Поэтому модельер только обрадовался звонку мисс Браун и тут же сообщил, что ждет всех у себя. Они смогут выбрать, что пожелают из его коллекции. Останется только подогнать по фигуре. Не откладывая на завтра, веселая компания дружно поспешила в Дом мод, пока капризный кутюрье не передумал и не заломил солидную цену.
        Жан Поль встречал на входе, довольно потирая руки. Ему ужасно понравилась идея вынести высокое искусство в массы! И тут мэтр заметил Изабеллу. Сначала он просто застыл на месте с открытым ртом. А когда к нему вернулся дар речи, заявил, что о такой модели мечтал всю жизнь! Под нее можно было сделать целое театральное представление.
        Начав с показа нарядов, которые носили английские королевы, и закончив современностью. Кутюрье собрался уже ринуться к девушке с заманчивыми предложениями; хотя в душе сам готов был принять любые условия синеглазой красавицы, но Кем пристально взглянул ему в глаза, и мастер застыл на месте как вкопанный. «Позже, - прошептал Кен. - Поговорите об этом позже, а сейчас займитесь делом». Мари, внимательно следившая за происходящим, только головой покачала. «Вам разрешают это делать?» - спросила она после. «Что?» - не понят или сделал вид, что не понял, Кен. «Применять магию на непосвященных?» - съязвила Мари. «Вообще-то нет, - с усмешкой взглянул на девушку зеленоглазый Хранитель. - Но ты ведь никому не скажешь? Тем более что это была не магия, а гипноз, который используют сейчас далее в медицине!» «Но с согласия клиента!» - упрямо возразила она. Кен неожиданно хитро прищурился, а Мари смутилась. С некоторых пор она чувствовала себя рядом с зеленоглазым Хранителем не в своей тарелке. И дело не в том, что она разлюбила Кристиана. Но ее чувство к нему было таким мучительным, а любовь без взаимности. Он
никогда не подпускал к себе, в свои мысли, в свой внутренний мир. Его сердце навсегда было отдано другой. Мари это знала, но не могла, не хотела так просто смириться. Она привыкла бороться за свое счастье. Но в то же время Мари была умным и рассудительным человеком. Она прекрасно видела, каким счастьем горят глаза юноши, когда он рядом с Изабеллой. Получалось, что о Кристиане она могла только мечтать, восхищаться им издалека. А Кен? Мари считала, что они очень похожи. Для них дело - прежде всего. Оба умные, рассудительные, прагматичные, не любят выставлять чувства напоказ. Кристиан, Джеймс, Джейн и Ники романтики, творческие личности, увлекающиеся натуры. Изабелла же - очаровательный наивный ребенок и еще долго останется такой. Прелестная графиня де Перси действительно невероятно подходила Кристиану. Они прекрасно смотрелись вместе, идеально ладили и, вообще, казалось, были созданы друг для друга. Так было у Мари с Кеном, с которым она чувствовала себя уверенно, надежно и спокойно. В душе она понижала, что зеленоглазый Хранитель нравится - ей, даже очень нравится. А еще Мари чувствовала, что он об
этом знает.

3
        Но вернемся к карнавалу. Джеймс и Джейн: выбрали себе и детям шотландский стиль. Кен и Мари, не сговариваясь, остановились не на карнавальных, а на деловых классических костюмах. Их друзья только переглянулись, пряча улыбки. Ники оделась под роковую испанку. Ричард, его жена и дочь облачились в восточные кимоно. А Кристиан и Изабелла составили Прекрасную средневековую парочку. Он в костюме рыцаря, она - Прекрасная Дама в чудном пурпурном платье с кружевами. Майкл захлопал в ладоши. Дядя и Изабелла-старшая понравились ему больше всех. Они словно вышли из той чудесной сказки, сочиненной мамой для него и Изабеллы-младшей. Поэтому мальчик не отходил от своих героев ни на шаг. Он тоже считал себя рыцарем, как дядя Кристиан, и собирался с мечом в руках защищать таких прекрасных знакомых дам, которые, не подозревая об опасности, веселились вовсю.
        Когда все уже были в дверях, Майкл внезапно протянул ручонки к Серебряному Дракону и указал сначала на кристалл, а потом на синеглазую красавицу. «Ты хочешь сказать, что Изабелла должна надеть медальон-талисман?» - догадался Кристиан. «Да!» - твердо вымолвил Майкл. «Действительно, будет очень красиво!» - в один голос воскликнули Джейн и Ники, а Мари вопросительно взглянула на Кена. Когда рыцари Ордена привезли им камень, Кен даже не подпустил к нему Изабеллу и все это время внимательно следил, чтобы девушка не подходила к Дракону. По-видимому, он боялся, что благородная графиня все вспомнит, и Кристиана в том числе. Мари тоже этого боялась. И между ней и Кеном установился как бы негласный договор. Оба прилагали максимум усилий, чтобы влюбленный рыцарь и прекрасная леди как можно меньше времени оставались наедине. Вот и сейчас, обменявшись с Хранителем многозначительными взглядами, Мари сказала: «Ои, Изабелла, у меня дома чудесное жемчужное 310
        ожерелье. Оно великолепно подойдет под твой замечательный наряд. Я сейчас привезу его!» Но Кристиан вдруг резко оборвал ее: «Не понимаю, что может быть прекраснее магического кристалла, правда ведь, Джейн?» Сестра кивнула, и юноша поспешно снял с шеи Дракона золотую оправу, осторожно вставил в нее сияющий кристалл и бережно надел на любимую. Все ахнули: «Как красиво!» Медальон словно создан был блистать на груди юной очаровательницы. Дамы окружили Изабеллу, любуясь ее нарядом. Дети радостно захлопали в ладоши и пустились в пляс вокруг прелестной графини, а Джеймс и Кристиан обменялись довольными взглядами. Мари покраснела и отвернулась. Ей было немного досадно. Кен только вздохнул, не решившись спорить. Один Ричард Браун многозначительно кашлянул. Поманив к себе ребятишек, он торжественно вручил каждому по яркому аппетитному леденцовому петушку, прошептав: «Молодцом, дети, так держать!»

4
        На празднично украшенных улицах шумела и ликовала нарядная толпа. Громко играла музыка, били барабаны, слышалось веселое пение и безудержный смех. Вскоре должно было начаться торжественное шествие. Джеймс посадил на плечи Майкла, а Ричард - Бетти и взял под руку жену, Кристиан нес на руках маленькую Беллу. Джейн, Изабелла и Ники шли рядом с ними, крепко взявшись за руки. Кен, усмехнувшись, предложил руку Мари. Им нужно было серьезно поговорить, но из-за такого шума и гама приходилось все время кричать, и вскоре деловой парочке это просто надоело. Мари решила перенести важный разговор на потом, как вдруг шедшая впереди Ники стала беспокойно оглядываться. «По-моему, я слышала голос Рауля, - уверенно заявила она и добавила: - Да вон же он!» На той стороне узкой улочки что-то громко кричал и размахивал руками все такой же беспокойный и шумный Рауль. «Встретимся после шествия, - закричала в ответ Ники. - В Гайд-парке, ладно?» Рауль кивнул. Даже если бы он очень хотел, все равно физически не смог бы пробиться к ним через сплошной поток нарядно украшенных колесниц, толпы танцоров, певцов, музыкантов,
циркачей и просто зрителей.
        Веселье было в самом разгаре, когда друзья-решили вернуться домой. Там их ждал празднично накрытый стол. К тому же ребятишки были еще слишком маленькими. Им требовался отдых. За обедом Ники неожиданно проговорила:
        - Такой чудесный праздник! Бедный Патрик, как жаль, что он не видел всего этого!
        Изабелла задумчиво взглянула на нее.
        - Мы могли бы навестить его в больнице, пока дети спят, а вечером пойдем смотреть праздничный фейерверк.
        Кристиан и Ники с радостью ухватились за это дельное предложение, а Кен внимательно посмотрел на очаровательную графиню.
        - Ты что-то не договариваешь? - тихо спросил он, когда все уже вышли из-за стола и расположились в гостиной.
        - Да, - кивнула она и потянула его за собой к окну. - Мне кажется, я знаю, как помочь. Вернее, хочу попытаться!
        - Воспользовавшись магией? - заволновался напарник. - Но ведь учитель Хацуми просил не торопиться, а подождать, пока ты полностью сможешь управлять силой, дарованной свыше! И вообще, тягаться с Отступником? Ты же знаешь, как это может быть опасно для тебя!
        - Но я хочу помочь Патрику! - заупрямилась Изабелла. - К тому же ты разве думал об осторожности, когда вступил в схватку с колдуном?
        - У нас свои счеты! - нахмурился Кен.
        - У меня тоже! - отрезала Изабелла и попыталась уйти, дав этим понять, что разговор закончен.
        Юноша вдруг крепко схватил ее за плечи, пытаясь удержать и заставить дослушать, что он ей скажет.
        - Изабелла, - строго проговорил он. - Ты же знаешь, что я хочу как лучше!
        - Я тоже! - нахмурилась она. - И хватит постоянно опекать меня, я не маленькая!
        - Прости! - понизив голос, смутился Кен, но рук не разжал: - Давай успокоимся и обдумаем все еще раз?
        Но юная леди была непреклонна. Она отрицательно покачала головой и, Величественно освободившись, холодно произнесла:
        - Ты сам меня учил не отказывать в помощи нуждающимся. Разве не так? Иначе зачем тогда мне это умение, если я не смогу использовать его для добрых дел?
        Кен опустил голову и вздохнул. Что сказать? Все так! Он не мог ей запретить рисковать, хотя все чаще и чаще машинально закрывал собой от всех видимых и невидимых угроз. Так было и на этот раз. Он невольно попытался предостеречь, а выходило - будто навязывал свою волю. Этого гордая и своенравная красавица стерпеть не могла. А ведь он так не хотел ссориться с ней, особенно сейчас!
        Заметив, что верный друг опечалился, Изабелла осторожно дернула его за рукав:
        - Ну же, не обижайся, ладно?
        Делай, как считаешь нужным, - прошептал юноша. - Только позволь мне всегда быть рядом…

5
        Все это время Кристиан ревниво следил за ними. Он понимал, что Кен отвечает за девушку. И ничего страшного нет в том, что Хранитель так волнуется. Что же тогда беспокоило его? Каждый раз на страстные мольбы господина Торо юная графиня предлагала лишь дружбу. Она имела полное право никому не доверять и во всем сомневаться, после всего, что пережила! Кристиан понимал это и не настаивал. Но вдруг непреступная графиня де Перси когда-нибудь передумает и решится отдать одному из влюбленных руку и сердце. Что тогда делать ему, Кристиану, если она вдруг выберет Кена или кого-нибудь другого? Бороться за нее до конца? Но ведь тогда он будет ничем не лучше Отступника, навязывающего очаровательной девушке свою волю. Смириться? Но в этом случае его сердце будет разбито навсегда! Ведь согласившись с ее решением, Кристиан заранее знал, что уже никогда и никого не сможет любить так преданно и безоглядно, как Изабеллу.
        В ото время Мари растерянно взглянула на Джейн.
        - Как думаешь, он ее очень сильно любит? - спросила она.
        - Ты же знаешь, что для Кристиана на свете не существует другой, - ответила Джейн.
        - Я о Кене, - смутилась вдруг Мари.
        - Мне кажется, они очень хорошие друзья, - понимающе усмехнулась Джейн. - Хотя ты права! При других обстоятельствах я сказала бы: «Да. Она ему очень нравится, но сейчас - нет! Кен слишком серьезный и ответственный. Изабелла - его напарник и друг. Он не должен давать волю чувствам, если хочет помочь ей. Охранник не имеет права влюбляться в ту, за безопасность которой несет ответственность. А Изабелла еще такой ребенок! Ей бы на подиуме блистать или на троне, а не в роли воина или хранительницы домашнего очага. Не забывай, у бедной девушки уже был неудачный опыт замужества. Вряд ли она так скоро еще раз решится на это. Даже если будет прекрасно знать, что избранник любит ее без памяти и готов на все ради ее счастья!
        Ричард с Джеймсом покуривали у камина трубки и пытались предугадать, что еще может выкинуть непредсказуемый Отступник? А мисс Браун и Ники с интересом рассматривали журнал мод, любезно презентованный модельером, у которого они шили костюмы. Неожиданно Ники еле слышно прошептала:
        - Как думаешь, кого она выберет?
        - И тот хорош, и этот, - вздохнула мисс Браун. - Даже не знаю, что бы я сделала на ее месте?
        Вскоре к ним присоединилась Джейн, Мари же подошла к Кристиану. Но юноша никак не отреагировал на ее приход, внимательно следя за Кеном и Изабеллой, которые все еще беседовали у окна. Наконец он не выдержал и спросил:
        Что вы решили? Мы поедем навестить Патрика или нет?
        - Конечно, - кивнула Изабелла и оглянулась на Кена. - Ты ведь не против?
        - Сказала бы ему уже сразу «дорогой», - тихо съязвила вдруг Мари.
        - Ты что?! - Кристиан резко обернулся к ней.
        А Ники, догадавшаяся по губам бывшей сотрудницы особого отдела, о чем это она, вдруг проговорила:
        - У ревности душа темна, - не помню, кто сказал, но как верно!
        Ричард насмешливо прищурился, супруги Уайт понимающе переглянулись, а мисс Браун поспешно опустила голову, стараясь скрыть улыбку. Лишь Изабелла и Кен никак внешне не отреагировали на удачный выпад подружки Рауля. Хотя в душе каждый из них догадывался о настоящей причине поведения Мари и, как ни странно это звучало, по-своему сочувствовал ей.

6
        Как только они приехали в больницу, Изабелла грациозно вбежала по лестнице вверх и направилась в палату, где находился Патрик. Юная графиня даже не стала ждать остальных. По-видимому, она прекрасно знала, что делать.
        Когда друзья заглянули в палату, Изабелла уже сидела у кровати Патрика, В руках у нее был. талисман Серебряного Дракона. Девушка осторожно приподняла голову секретаря мистера Филдинга и надела ему на шею медальон. «Что теперь?» - обменялся с ней взглядами Кен. «Ждать!» - уверенно ответила Изабелла.
        - Правда, я не знаю, как долго?» «Смотрите! - подпрыгнула вдруг от неожиданности Ники.
        - Как он светится!» Талисман на груди Патрика вдруг засиял теплым желтым светом. «Вот это да! - вырвалось у Мари. - Откуда ты знала, Изабелла?» Красавица не ответила. Она сидела, прикрыв глаза и прижав руки к груди. Губы ее шептали какие-то слова. Как знать, была ли это просьба к небесам или заклинания магов? Но друзьям на минуту показалось, что прелестная девушка удивительно похожа на ангела, спустившегося с небес, чтобы помолиться за исцеление страждущего. Все вдруг неловко замолчали. «Может быть, нам лучше выйти?» - охрипшим голосом спросила Мари. Хранитель вдруг усмехнулся: «Не надо!» В его глазах светилась такая гордость, что остальным показалось, сегодня юная графиня сдала какой-то очень важный экзамен в своей жизни.
        Вдруг Патрик шевельнулся. «Видели? - даже подпрыгнула от неожиданности Ники. - Нет, правда, он просыпается!» «Как тебе это удалось?» - проговорила Мари, а Кристиан пробормотал: «Какое это теперь имеет значение - главное - результат!» Изабелла вдруг открыла глаза, в них было бескрайнее синее небо. «Как тогда, - подумал Кристиан. - Когда он впервые увидел ее на портрете! Тот же взгляд и то же выражение…» На минуту юноше показалось, что он вновь обрел утерянное, но такое долгожданное счастье. «Хватит спать, соня! - завопила вдруг Ники, затормошив сладко зевнувшего секретаря мистера Филдинга. - Сколько людей заставил переживать, а ну-ка вставай быстрее!» «Тише ты, - дернула ее за руку Мари. - А то все больные и врачи сбегутся!» Но Патрик уже медленно открыл глаза и, заметив возле себя старых и новых друзей, спросил: «Это сон?» «Был сон, а теперь явь, - усмехнулся Кен. - Как себя чувствуешь?» «Превосходно! - блаженно потянулся Патрик. - А что я здесь делаю?»
        С большим трудом друзьям удалось втолковать недоверчивому парню, что с ним уже все в порядке. Им даже пришлось немного приврать, сообщив о том, что ему внезапно стало плохо, поэтому потребовалось отвезти*в больницу на обследование. Услышав шум и веселые голоса, в палату заглянул лечащий врач. Он долго не мог поверить в происходящее и наотрез отказался отпустить столь удивительный экземпляр-из больницы. Они столько бились, чтобы привести пациента в чувство, а он как в сказке очнулся ото сна и при этом еще чувствует себя настолько хорошо, что собирается Сбежать. Нет. Никуда они его не отпустят! Он, как лечащий врач, категорически против столь поспешной выписки! На что Патрик вдруг заартачился и заявил, что профессор без него как без рук. Ему срочно нужно домой. И нечего держать в больнице здоровых людей! Пришлось зеленоглазому Хранителю, и в этот раз повлиять на доктора и служащий персонал больницы. Вскоре довольный Патрик, горячо поблагодарив своих спасителей и вернув Изабелле талисман, галопом устремился к дому профессора, а довольные друзья решили посидеть в кафе и отметить столь радостное
событие.

7
        В кафе Ники опять осенило. Ведь Рауль назначил им встречу в Гайд-парке, а за всеми этими событиями все совершенно забыли об этом! Так как до назначенного часа оставалось слишком мало времени, пришлось позвонить Уайтам и предупредить, чтобы не волновались. Ники, не удержавшись, затараторила о том, что Патрик благодаря Изабелле здоров и уже успел вернуться к выполнению прямых обязанностей у профессора Филдинга. Она еще долго описывала бы все случившиеся в ярких красках, но Мари решительно отобрала у нее трубку. Она сообщила Джейн, что сейчас им надо спешить, когда вернутся, все расскажут.
        Когда запыхавшиеся друзья прибыли на место, Рауль в нетерпении расхаживал по длинной тенистой аллее, Он все время озирался по сторонам. Юноша недоумевал, почему так долго? И куда все запропастились? Ведь они должны были встретиться еще двадцать минут назад!
        - Рауль, мы здесь! - услышал он наконец звонкий голос Ники. - Прости, мы задержались, потому что…
        Тут разговорчивая мисс собралась уже выдать парню все события этого насыщенного приключениями дня, но Мари опять охладила ее пыл.
        - У тебя для нас что-нибудь есть? - с ходу спросила она.
        - Изабелла, рад тебя видеть! - расцвел в улыбке Рауль, увидев юную графиню. - А вы, агент Смит, как всегда в делах. Не пойму, зачем ты из отдела-то ушла? У тебя же там были такие перспективы!
        Заметив, что Мари нахмурилась, Рауль миролюбиво добавил:
        - Нет, правда. Если честно, то мы с сестрой всегда тебе завидовали. Решительная, целеустремленная, правая рука шефа! И как он только согласился отпустить тебя, не пойму?
        - Балаболка! - недовольно пробормотала Мари. - Ты и Ники - два сапога пара! Так есть что-нибудь об Отступнике или ты просто соскучился?
        Рауль сразу посерьезнел.
        - Вообще-то я больше хотел поговорить с
        мужчинами, - замялся он. - А вы, девочки, отдохните пока…,
        - Но, - попыталась возмутиться Мари. - Знаешь, не слишком ли много ты на себя берешь?
        Но Изабелла и Ники внезапно подхватили ее под руки и потянули за собой.
        - Пусть поговорят, раз им так хочется, - обиженно прошептала Ники. - Мы прекрасно обойдемся без них. Не переживай, я вечером и так все у него узнаю. Правда ведь, Изабелла?

8
        Юная графиня казалась такой серьезной и молчаливой, что Мари и Ники встревожились.
        - Что случилось? - затормошили они грустную подружку.
        Она вдруг вздохнула и спросила:
        - Что означает любить?
        Ники и Мари изумленно переглянулись.
        - Я имела в виду, когда ты влюблен, как это? - уточнила Изабелла.
        - Ты что, никогда не была влюблена? - ахнула Ники.
        - В кого? - перебила ее Мари. - В кого ей было там влюбляться, когда вокруг одни подлецы и бандиты!
        - Тише ты, - испугалась Ники. - Она же не помнит, что было!
        - Помню, - вздохнула Изабелла. - Уже все помню, мне талисман помог!
        - Все? - растерялась Мари. - И Кристиана?
        Изабелла кивнула.
        - Но почему ты спрашиваешь об этом у нас? - удивилась Мари.
        - Но вы. ведь обе влюблены, - удивилась ее недоумению Изабелла. - Ты сначала в Кристиана, а теперь, кажется, в Кена и немного еще в Кристиана. Разве так бывает?
        Мари широко открыла глаза, но не нашлась что сказать. Ники довольно захихикала:
        - Вот-те раз! А откуда ты это знаешь?
        - Просто знаю - и все, - пожала плечами Изабелла. - А ты, Ники, влюблена в Рауля, но почему-то все время делаешь вид, что это не так! Вернее, не показываешь ему, как он тебе дорог. Это что, у вас так принято, да?
        Девушки недоуменно переглянулись. Теперь уже Ники заморгала густыми ресницами, пытаясь понять, как Изабелла это делает? Наконец Мари, запинаясь, выговорила:
        - Это тебе талисман помог понять или ты мысли читаешь?
        Изабелла кивнула.
        - Чего? - уточнила Ники. - И то, и другое?
        - Извините, - жалобно проговорила вдруг Изабелла. - Я не специально, так получилось. Просто мне вдруг стало интересно, как это любить по-настоящему?
        - Ну и камушек! - ахнула Ники. - Ты только им ничего не говори, обещаешь? Ну, про нас, ладно? А то возгордятся еще!
        - Обещаю, - заверила их синеглазая красавица. - А почему нужно молчать и еще…
        - А про настоящую любовь это тебе Кристиан лучше всего объяснит, - перебив, съехидничала вдруг Мари, а Ники разгневанно толкнула ее и прошептала:
        - Опять ты в своем репертуаре - ревнивая и злая!
        Мари покраснела:
        - Прости, Изабелла, но этого объяснить нельзя!
        - Это как волшебство! - сказала вдруг Ники, обняв девушку. - Доброе и красивое волшебство!
        - Почему же тогда ты страдаешь? - не отставала Изабелла, указав на Мари.
        - Потому что любовь не всегда взаимна! - буркнула та. - Хорошо, когда чувство взаимно и двое страстно и преданно любят друг друга, как Джеймс и Джейн или как Ричард и его жена. А когда твоя любовь неразделенная… это очень больно!
        - Кажется, я поняла, - прошептала Изабелла. - Я больше не буду о таком спрашивать, чтобы не расстраивать тебя…
        Мари растерянно посмотрела на Изабеллу, подумав: «Какая же она, в сущности, еще девчонка!»
        А Ники, от которой ничего не могло укрыться, заметила, что талисман на груди очаровательной графини опять засиял загадочным теплым светом.

9
        Подружки так увлеклись разговором, что не заметили, как оказались в конце аллеи. В эту минуту из-за густых зарослей на них выскочила шумная ватага завывающих демонов, «цыган», «дикарей», «лесных женщин», покрытых мехом и лохматыми шкурами. Девушки растерянно замерли, а потом рассмеялись, сообразив, что карнавальное шествие уже добралось и сюда. Заметив их, веселая толпа окружила подружек, корча уморительные гримасы. Воздух огласился нестройным звоном бубенцов, переливами флейт и громом барабанов. У не-которых из них в руках были бенгальские огни, другие затеяли перестрелку конфетти. Одна из масок довольно-таки устрашающего вида схватила за руку Мари и потащила ее в круг. Ники уже давно плясала с каким-то королевским шутом, невероятную помесь ска и калипсо. «Девочки, не теряйтесь! - завопила вдруг Мари, пытаясь отделаться от назойливого кавалера, но тут к ней подскочила «гадалка» и стала уговаривать довериться картам. Она настойчиво убеждала, что все предсказанное непременно сбудется. Мари хотела уже применить «грубую силу», но тут цыганка выпалила: «Неужели ты не хочешь узнать о трефовом короле,
разбившем твое сердце, и белокурой даме бубен, похитившей у тебя возлюбленного?» И Мари сразу же потеряла бдительность. Где была в это время Изабелла и что она делала, никто из подруг не видел.
        Вскоре шумная ватага схлынула, оставив их в покое. Вакхи разбежались так же внезапно, как и возникли. Просто исчезли за следующим поворотом аллеи, как бы растворившись в воздухе. Их юной спутницы нигде не было видно. Ники с Мари растерялись.
        - Где она? - испуганно пробормотала Ники. - Как я могла оставить ее одну в этом шуме и гаме?
        - Да что ты так нервничаешь, - хмыкнула Мари. - Изабелла уже большая девочка, не потеряется!
        - А вдруг это козни колдуна? - зловещим голосом проговорила Ники.
        Мари вздрогнула и собиралась уже накричать на нее, как вдруг облегченно вздохнула:
        - Да вон же она, у фонтана!
        Подруги наперегонки бросились к Изабелле, которая почему-то осталась стоять на месте, как-то странно глядя в их сторону.
        За всеми этими волнениями молодые леди совершенно забыли о своих спутниках. Закончив важный разговор, мужчины обнаружили, что девушек нигде не видно.
        - Они что, обиделись и ушли? - недоумевал Рауль. - Но я ведь никого не хотел оскорбить. Мне действительно не хотелось впутывать их в это!
        - И правильно, - поддержал юношу Кен. - Все слишком опасно и серьезно.
        - Идем, поищем их, - предложил Кристиан. Он опять начал волноваться за свою Изабеллу. Хватит, он уже два раз потерял ее!
        Кен успел заметить, как девушки свернули на одну из аллей и друзья поспешили туда. Но там след их спутниц терялся. Кристиан и Рауль принялись в растерянности оглядываться по сторонам. «Кажется, нам туда…» - внезапно выговорил Кен и решительно свернул на одну из дорожек. Друзья не стали спорить, доверившись его интуиции.

10
        Вскоре они обнаружили потерявшихся дам у фонтана. Девушки о чем-то тихо разговаривали и так увлеклись, что не заметили подкрадывающегося к ним Рауля.
        - Вот вы где! - внезапно гаркнул он.
        - Совсем с ума сошел? - испуганно подпрыгнула Ники. - Разве можно так пугать?
        - О чем это вы тут так мило беседовали? - не отставал Рауль.
        - О вас! - сообщила Ники. - Каждого разобрали по косточкам! Выяснили все ваши достоинства и недостатки!
        - Это зачем? - не понял Рауль.
        - Пытались объяснить Изабелле, что в нашем времени тоже есть место настоящим мужчинам, - пошутила Мари.
        Кристиан и Кен изумленно взглянули на говорившую. Мол, что все это может значить? А Рауль вдруг расхохотался.
        - Так, понятно, - кивнул он, успокоившись немного. - Хотел бы я быть рыбкой в этом фонтане, чтобы узнать обо всем более подробно.
        - Попроси об этом, Кена или Изабеллу, - съязвила Ники. - Им это в два счета! Правда Кен?
        Зеленоглазый Хранитель, хитро взглянув на нее, кивнул и сочувственно спросил:
        - Ты действительно хочешь быть рыбкой, Рауль? Скажи только, какой, и…
        - Да вы что? - испуганно замахал тот руками. - И пошутить уже нельзя. Праздник ведь сегодня, карнавал, а все такие серьезные!
        - Пора возвращаться, - проговорил Кристиан и тут только заметил, что Изабелла незаметно сделала ему знак отойти в сторону для важного разговора.
        - Идем, - поддержала юношу Мари. - Джеймс и Джейн давно уже заждались. Ты с нами, Рауль?
        Тот кивнул и подхватил под руку Ники:
        - Давно не виделись, детка! Ты скучала?
        - Очень скучала, - просияла Ники, - а ты?
        - Я ведь звонил, - довольно заулыбался Рауль, - а когда не звонил, то вспоминал о тебе каждую минуту!
        Пока они мило переговаривались, Кристиан уже оказался рядом с Изабеллой. «Не уделишь мне минутку своего драгоценного времени?» - поманила его за собой прелестная графиня, уводя подальше от всех. Юноша изумленно кивнул. Он беспрекословно последовал бы за ней не только на другую сторону аллеи, айв огонь, в воду, а так же на край света, в космос и в многочисленные параллельные миры. Заметив их маневры, Мари прикусила губу от досады и, резко обернувшись к Кену, уточнила: «Похоже, на этот вечер моя пара ты?» Юноша сразу же все понял и пожал плечами: «Что ж поделать, раз всем так нужно побыть вдвоем?» Мари кивнула и предложила: «Посему не будем никому мешать. Идем? Заодно и обсудим все…»

11
        - Знаешь, Кристиан, - начала Изабелла. - Мне нужно тебе сказать кое-что важное…
        - Так давай убежим, - неожиданно предложил юноша. Он ведь так давно желал остаться с ней наедине. - Потеряемся в толпе, когда будем возвращаться домой!
        Красавица задумалась, а потом кокетливо уточнила:
        - А они не обидятся?
        Но по глазам было видно, что предложенный вариант полностью ее устраивал.
        - Думаю, они даже не заметят, - намекнул он, не понимая, почему она вдруг так переменилась.
        «Это сон или явь? - пронеслась у него шальная мысль. - Даже если сон, мне все равно!» Он все чаще вспоминал, как был счастлив в те короткие минуты и часы, когда им удавалось остаться вместе. В ту такую недолгую поездку по Европе, когда, бросив все, он сбежал со своей таинственной леди, впервые встретив ее наяву возле фешенебельного ресторана в компании новых друзей. И тогда, во время совместного турне по 7 чудесам света. Иногда ему казалось, что его преданная любовь и нежность помогут отогреть это холодное недоверчивое и неприступное сердце. А порой юноша терял всякую надежду, но все равно был счастлив, находясь рядом с пленившей его юной графиней из далекого прошлого.
        В это время их друзья так увлеклись, кто беседой, а кто выяснением отношений, что Кристиану и Изабелле ничего не стоило тихонько отстать. Парочка потихоньку свернула на одну из живописных аллей Гайд-парка.
        - Послушай, Изабелла, - юноша нежно взял ее за руку. - Ты ведь знаешь, как много значишь для меня. Увидев тебя впервые, я сразу же понял, что искал и ждал всю жизнь только тебя. Я не смею торопить тебя с ответом. Но если бы ты только вспомнила несколько дней, проведенных нами в Венеции? Тогда у меня впервые появилась надежда завоевать твое неприступное сердце!
        - Я все помню, - Изабелла вдруг скромно потупилась и выдохнула, - просто не хотела, чтобы об этом еще кто-либо знал…
        Юноша широко раскрыл глаза.
        - И каков твой ответ? - взволнованно произнес он. - Да или…
        Красавица томно вздохнула и нерешительно кивнула. От неожиданности юноша совершенно растерялся: «Неужели счастье возможно? Но ведь любимая тут, рядом и…» Кристиан, не в силах больше сдерживать бушующую в нем страсть, решительно заключил девушку в объятия.

12
        Если бы он только увидал сейчас взгляд той, ради которой готов был на все! Каким холодным коварством вдруг озарилось лицо прелестной графини, а эта торжествующая улыбка! Но юноша уже ничего не видел и не слышал, покрывая поцелуями драгоценное лицо и шепча:
        - Ты, правда, согласна?
        - Ну, конечно же, - капризно произнесла она. - Хватит с меня страданий и мук в том жестоком мире, когда я была пленницей жестокого старика, а потом портрета! Слишком долго я ждала, и чересчур велика была плата за свободу. И вот появился ты и спас меня, не поверив слухам и сплетням, не послушав даже любимой сестры и верного друга. Ты вернул мне веру в людей и надежду, что я еще смогу быть счастливой!
        - Забудь плохое. Оно осталось позади. Помнишь сияющее миллионами ярких звезд ночное небо Венеции и нашу поездку на гондоле по Большому каналу? - прошептал Кристиан, все еще нежно прижимая ее к своему сердцу. - Дно лодки было усыпано благоухающими цветами, играла тихая музыка, и ты попросила меня прочитать тебе тот самый сонет Шекспира, в котором, как в зеркале, отражена вся моя любовь к тебе!
        Изабелла вдруг удивленно приподняла брови, будто впервые слышала об этом. Тогда юноша легко коснулся ее губ и прошептал:
        - О, как я лгал когда-то, говоря: «Моя любовь не может быть сильнее». Не знал я, полным пламенем горя, - что я любить еще нежней умею…
        Изабелла довольно засмеялась. Похоже, такое прекрасное признание было для нее полной неожиданностью.
        - Бесценная моя! - ахнул юноша. - Неужели ты не помнишь все, что с нами было?
        Ах? если бы он смог прочитать ее мысли!
        - «Как? - думала красавица. - Неужели между ними что-то было? Молодец Изабелла! Как она умеет подцепить на крючок самых достойных представителей мужской братии! Ах, если бы Отступник дал мне больше времени, я смогла бы проверить, так ли хорош этот красавчик в постели, как на словах? Но у меня всего-то полчаса на то, чтобы доставить юношу к колдуну. Жаль только, что настоящая Изабелла сбежала. А она сильна! Может быть, в будущем даже превзойдет Отступника. Не зря тот так хочет заполучить девушку сейчас, пока она еще полностью не осознала, как могущественна магическая сила, таящаяся в ней!
        И Паула, а это была она, увлекла юношу за собой: «Идем. Мне так нужен твой совет… и помощь…»

13
        В это время Мари задумчиво посматривала на Кена. «Догадывается ли он о том, что Изабелла все вспомнила? - постоянно крутилось у нее в голове. - Если да, то почему ничего не предпринимает?»
        - Ты хочешь мне что-то сказать? - спросил вдруг юноша. - Знаю ли я о том, что талисман помог Изабелле все вспомнить? Да. Понимаешь, мне кажется, никто не может запретить влюбленным быть вместе. Ведь даже кристалл помогает им. Надо быть слепцом, чтобы не заметить, что Кристиан любит ее всем сердцем: пылко и самозабвенно! Если ему удастся вызвать в Изабелле ответные чувства, ни колдун, ни Книга Зла уже не будут иметь над ней власти. Помнишь, я когда-то сказал тебе: «Великая сила настоящей Любви способна творить любые чудеса! Это так. Я верю в это всем сердцем и не хочу мешать прекрасной графине освободиться от колдовских чар. Кристиан - ее рыцарь. Он уже однажды освободил ее, и теперь только силой своей бескорыстной преданной любви он сможет снять с нее заклятие и подарить Счастье, которого она так давно заслуживает! Я не имею права им мешать! Не хочу и не буду, даже если мне прикажут!
        - Но ведь ты же тоже ее любишь? - горестно воскликнула Мари. - Я знаю это, чувствую!
        - Люблю? - растерялся Кен. - К сожалению, я не имею на это права!
        Тут он вдруг резко замолчал, не понимая, что это на него нашло? Впервые в жизни он так разоткровенничался с совершенно чужим ему человеком. Но Мари даже не заметила его хмурый взгляд, так она была счастлива.
        - Это правда? - радостно выдохнула она. - Значит, у меня еще есть надежда, что…
        Внезапно она смутилась и осеклась. Кен нахмурился, не зная, что ответить. Он оглянулся, ища друзей. Рауль и Ники, держась за руки, ушли уже очень далеко вперед, а вот Кристиана и Изабеллы нигде не было видно.
        - Где они? - спохватился зеленоглазый Хранитель.
        Мари пожала плечами. Она тоже не заметила, когда Кристиан и Изабелла успели потеряться.
        Но что же на самом деле произошло с настоящей графиней де Перси?
        Когда на них так неожиданно вылетели из. кустов ряженые и принялись плясать, обсыпать конфетти, громко хлопать хлопушками и бить в бубны, девушка сначала изумилась. Ну а потом весело рассмеялась: «Карнавал ведь! Так и должно быть: шум и неразбериха, гомон и веселье, пляски и пенье!» Изабеллу окружили, и тут она, словно ее мысленно попросили, обернулась. Девушка увидела, что последним из кустов неловко выбрался Йейль в рыже-коричневой шкуре с кабаньими клыками и длинными загнутыми рогами, которые можно было направлять в разные стороны, так как они были подвижными. Йейль был очень популярен в средние века в качестве геральдического животного. В английской геральдике он считался одним из так называемых «королевских животных». Заметив девушку, он неожиданно просиял и, бесцеремонно растолкав шумную неуправляемую толпу, прямиком направился к ней. Величественно поклонившись своей повелительнице, он умоляюще прошептал: «Следуйте за мной, принцесса! Умоляю, доверьтесь мне и ничего не бойтесь! Вам угрожает опасность, а у меня всего лишь несколько минут! Больше я не могу оставаться в вашем мире. Духу леса и
его друидам и так пришлось постараться, чтобы перенести меня сюда. Но я должен был вас увидеть и убедиться, что с нашей маленькой госпожой все в порядке. А сейчас я отведу вас к учителю Хацуми, где вы будете в безопасности». Тут он горестно вздохнул: «Как же долго мы вас искали, а у меня так мало времени, чтобы все объяснить. Но мы еще встретимся, так сказал Оракул!» - Выслушав все, девушка кивнула и доверчиво последовала за диковинным существом, сама не понимая, зачем она так поступает? Почему-то она была уверена, он говорит чистую правду! Прочертив в воздухе огненный знак, они исчезли в открывшемся тоннеле.
        Слугам Колдуна, а это были они, осталось только растерянно развести руками. Слишком быстро появился незнакомец и слишком непредсказуемо он действовал. Гадалка только заскрипела зубами от злости: «Эй, такая добыча сорвалась! Ну да ладно. Уж юношу-то она не упустит!»
        Обманув доверчивую Ники и недоверчивую, но такую ревнивую Мари, Паула стала дожидаться прихода их спутников. Ей также ничего не стоило обвести вокруг пальца мужчин, изображая из себя недотрогу. Пока Рауль и Ники выясняли: любит - не любит? Паула занялась Кристианом. При этом коварная особа вовсю старалась держаться подальше от проницательного Хранителя. Но это было и не сложно, так как на юноше повисла Мари. Итак, Кристиан последовал за мисс Фокс вглубь аллеи и, когда хитрая обольстительница уже потирала руки в предвкушении победы, что-то опять пошло не так. Не то чтобы Кристиан ей не поверил, нет. Но чем дольше она вживалась в роль Изабеллы, тем сильнее в душе юноши просыпались подозрения, что перед ним не настоящая графиня де Перси. Вернее, облик-то был ее, но манеры, поведение, голос. И почему она все время прячет глаза, как будто боится себя выдать…

14
        В это время в парке события продолжали разворачиваться довольно-таки стремительно и совершенно не по плану. Напряжение нарастало. Заметив растерянно озиравшихся Кена и Мари, Ники первой пришла в себя. Дернув Рауля за руку, она с ужасом выпалила: «Где Кристиан и Изабелла?» Юноша изумленно пожал плечами и заспешил назад. Кен и Мари уже неслись им навстречу. Ровно посередине аллеи друзья встретились и, перебивая друг друга, заговорили все разом. Лишь Кен молчал, подозрительно оглядывая окрестность.
        - И отвлеклись же на минуту! - сокрушалась Мари.
        - Может быть, они уже дома? - выдвинул предположение Рауль.
        - Надо Джейн позвонить! - перебила его Ники. Она все еще надеялась, что тревога опять оказалась ложной.
        Кен хмурился и качал головой, а Мари, недовольно пожав плечами, пробурчала:
        - Неужели трудно было предупредить? Ну вот, пойди теперь догадайся, где их искать… или не искать?
        - Вот молодец-удалец! - неожиданно обрадованно заявил Рауль. - Похитил-таки свою прекрасную графиню!
        - Ты думаешь, он сделал это из-за того, что ты нам сообщил? - недоверчиво переспросил Кен.
        - Ну конечно, - уверенно заявил мистер Фокс. - Я бы поступил точно так же!
        - О чем это вы? - подозрительно поинтересовалась Мари.
        - Так, ни о чем, - отмахнулся Рауль.
        - А если это не Кристиан, а колдун? - остудила их пыл Мари. - Похитил Изабеллу и заколдовал Кристиана!
        - Тьфу, тьфу! - перепуталась Ники и суеверно поплевала через плечо. - Скажешь тоже!
        Рауль удрученно затих, а всегда невозмутимый Кен вдруг вспылил:
        - Неужели Кристиан не понимает, что подвергает ее и себя опасности? Тоже мне защитник!
        Девушки переглянулись, а Рауль даже присвистнул от удивления. Он впервые видел зеленоглазого Хранителя таким!
        - Давайте поищем их в парке, - наконец миролюбиво предложил мистер Фокс, который после слов Мари начал беспокоиться все сильнее и сильнее.
        - Вы ищите, а я пока позвоню Джейн, - кивнула Ники. - Встретимся на выходе. Только смотрите, сами не потеряйтесь…

15
        Оббегав за полчаса все аллеи парка, друзья встретились на выходе.
        - Ничего, - сообщил Рауль.
        - У нас тоже, - нахмурился Кен.
        - Нужно вернуться и подождать их дома! - заявила Ники. - Джейн думает, что они просто решили побыть вдвоем и обо всем поговорить. Вы ведь никогда им этого не позволяли!
        Девушка укоризненно взглянула на Кена и Мари. Те виновато переглянулись и понуро опустили головы.
        - Может быть, еще поищем? - попытался замять неловкость Рауль. - А если не найдем, вернемся в особняк Джеймса и Джейн. Вдруг они к нашему приходу тоже вернутся. Ну не могут они так просто пропасть?
        Исследовав еще раз все аллеи Гайд-парка, обыскав все его уголки и опросив прохожих, грустные друзья вернулись домой. Но и там их ожидало разочарование. Ни Кристиан, ни Изабелла еще не вернулись!
        - Надо что-то делать, - причитала Ники, бегая по гостиной. - Куда-то звонить!
        - Подождем еще немного, - пытался успокоить всех Джеймс. - Я верю, что с ними все в порядке. Ну, задержались немного. Ведь на улице карнавал! Может быть, они там веселятся и танцуют, а вы тут паникуете!
        - Могли хотя бы позвонить, - пробормотал Рауль. - Ладно Кристиан - совсем потерял голову от любви, но Изабелла!
        - Ты хоть Кристиана не тронь! - вспылила Мари. - Сам вечно исчезнешь - и ни слуху от тебя, ни духу!
        Рауль хмыкнул.
        - Она права! - поддержала подругу Ники. - Не думаешь о том, что кто-то может тоже волноваться!
        - Ну, простите, - примирительно забормотал Рауль. - Волнуюсь я за них очень! Когда сам пропадал, то даже подумать не мог, как это тяжело для близких людей ждать и беспокоиться!
        Ричард в это время о чем-то тихо шептался с Кеном, а его жена пыталась утешить Джейн.
        Внезапно Мари не выдержала и в отчаянии проговорила:
        - Вот так всегда! Мечемся по жизни, как слепые котята. Если бы знать заранее все, что предначертано нам судьбой! Сколько нервов бы удалось сберечь, каких разочарований избежать! А это невыносимое ожидание, когда внезапно полный штиль застигает, тебя в пути! Или выбор. Стоишь на перекрестке и думаешь: «Куда теперь?» Назад нельзя - это точно, но есть ведь не только вперед, а еще и вправо или влево…
        - Не говоря уже о том, что знал бы, где упасть, соломку подстелил! - хмыкнул вдруг Рауль.
        Остальные удрученно молчали, думая каждый о своем. Огорченно взглянув на девушку, Кен вдруг, проговорил охрипшим голосом:
        - Это так, неизвестность тяжела! Но все знать просто невозможно. Подумай сама. Ведь если бы у людей появилась возможность узнать будущее, исчезло бы тогда это удивительное ощущение полета, когда, преодолев все преграды, достигаешь желаемого и обретаешь такое долгожданное Счастье. Хотя это во многом зависит и от того, как ты шел и каким остался! Не стоит забывать: «Каждый сам хозяин своей судьбы…»
        В это время за окном грозно зашипела и взвилась в небо яркая ракета. «Праздничный салют! - подскочила Ники. - Дети, смотрите!» Майкл, Белла и Лиза с радостным смехом подскочили к окну. А Мари посмотрела на мужественного Хранителя долгим понимающим взглядом. Кену стало неловко. Он только хотел проявить сочувствие! Но позволил некоторым понять, что ничто человеческое ему не чуждо. «Нужно позвонить Филдингу, - юноша стал набирать номер профессора. - Как там продвигаются его дела с Книгой?» Мари кивнула и с замирающим сердцем подумала: «Какой он сильный, несгибаемый, решительный! И при этом так чуток; великодушен и добр. О таком можно лишь мечтать!»
        На улице шумели, кричали и веселились нарядные люди. «Где же все-таки Кристиан с Изабеллой?» - грустно думала Джейн, наблюдая вместе с Ники и детьми за красочным фейерверком. Супруг подошел и нежно обнял ее: «Не волнуйся, милая. Все у них будет хорошо!»
        Часть V
        Реальность не всегда то,
        что мы о ней думаем. А. В. Тор

1
        Поздно вечером, распрощавшись с гостеприимными хозяевами, семейство Браунов отправилось восвояси. Рауль ушел провожать Ники, а Мари собиралась остаться и ждать до утра, не будет ли каких Известий от Кристиана и Изабеллы? Уложив детей в постель, Джейн спустилась в гостиную и с удивлением обнаружила, что Кен собирается куда-то уходить. Как выяснилось, домашний телефон профессора Филдинга не отвечал, й Хранитель решил пойти выяснить, все ли там в порядке.
        - Но ведь уже так поздно! - попыталась отговорить юношу Джейн.
        - Все равно на улице полно людей и веселье будет продолжаться до утра, - заявила внезапно возникшая в дверях Мари. - Решено. Я иду с тобой!
        Кен как обычно попытался с ней поспорить, он привык все делать сам, но леди Смит упрямо заявила:
        - Иди, я все равно отправлюсь следом!
        Кен махнул рукой, подумав: «Никогда еще не видел подобных девушек!» Но спорить не стал. Ведь главное для него сейчас было узнать, что случилось с Кристианом и Изабеллой, а также почему не отвечает телефон профессора?
        Юноша чувствовал: существовала между всеми этими событиями какая-то связь! На первый взгляд, все разворачивалось так непредсказуемо, но опытный служитель Света был уверен: за всем этим явно скрывается чей-то зловещий замысел. Что-то не вписывалось в обычную логику. Отважный воин привык всегда быть начеку. Сказывались долгие годы упорных тренировок тела и духа. И сейчас Кен каждым нервом ощущал: игра начата! Не им были продиктованы условия и расставлены фигуры. Пока ему лишь оставалось осторожно продвигаться намеченным кем-то путем, продумывая возможные варианты и повороты неизвестного постановщика…
        Кен и Мари молча шли по ярко Освещенной улице. Мимо них пробегали веселые люди. Из ночных клубов, баров и дискотек Доносилась громкая музыка. «Как думаешь, - . наконец нарушила молчание Мари. - Где все-таки наши влюбленные?» Так и сказала - «наши». Будто желая этим словом доказать ему и себе, что сейчас они на одной стороне и так будет всегда! «Хочется верить, что у них все в порядке, - задумчиво ответил юноша, сделав вид, что не заметил этого ударения над словами «наши влюбленные». - А вот о профессоре и его коллегах я этого сказать не могу. Телефон молчит, да и Патрик еще не пришел в себя. Как бы там у них не произошло чего-нибудь непредвиденного!» И как в воду глядел!
        Когда они позвонили в дверь особняка, где проживал ученый, долго не было никакого ответа. Мари уже начала волноваться, а Кен мрачно хмурился. Наконец они услышали испуганный голос секретаря:
        - Кто там?
        - Патрик, ты что? - изумилась Мари, - Это мы!
        - Кто мы? - недоверчиво переспросил секретарь.
        - Кен и Мари! - подал голос Хранитель.
        - Что у вас случилось? Открывай же быстрее!
        - Поздно уже, ночь на дворе! - проворчал Патрик. - Свои в такое время дома сидят…
        - Праздник ведь! - вспылила девушка. - Карнавал на улице! Открывай сейчас же, а не-то я мистеру Филдингу пожалуюсь на твою нерасторопность.
        - Вот то-то, - продолжал бурчать секретарь. - Карнавал! А у нас гости непрошеные уже побывали и Книгу похитили!
        Замок щелкнул, и дверь отворилась. Кен и Мари, оттолкнув в сторону неповоротливого юношу, помчались по лестнице вверх.

2
        В кабинете профессора, как всегда, царил беспорядок. Мистер Филдинг сидел в кресле, держась за голову. Вокруг него столпились его коллеги и ученики. «Я ничего такого не хотел, - пробормотал ученый, увидев вбежавших Кена и Мари. - Они просто попросили меня продемонстрировать Книгу еще раз. Мы сидели в гостиной, а она была в кабинете. Я поднялся туда, мои люди продолжали работу. Я взял у них Книгу и спустился вниз. В это время за окном прогремел салют. Мы отвлеклись ровно на минуту». «А Книга? - перебила ученого Мари. - Где была Книга?» «Ее рассматривал оппонент профессора мистер Дулиттл,
        - подал голос один из коллег профессора. - Мы все находилась в комнате, а когда начался фейерверк, подошли к окну. У стола остался только профессор Дулиттл. Патрик в это время был на кухне, заваривал, кофе. Потом мы услышали, как хлопнула дверь, кто-то вышел в коридор. Мы обернулись и…» «Книга исчезла, а вместе с нею пропал этот несносный спорщик, мой вечный оппонент мистер Дулиттл! - всплеснул руками мистер Филдинг. - Как он мог пасть так низко? Прийти в гости и похитить вещь, которая ему не принадлежит!» «Может быть, это был не мистер Дулиттл, - внезапно осенило Мари. - Позвоните ему домой!» «Звонил уже, - проворчал профессор.
        - Никто трубку не берет!» «У вас, кстати, тоже никто не подходил к телефону, - уточнил Кен.
        - Мы весь вечер звонили. Пропали Кристиан с Изабеллой». Услышав это, профессор опять схватился за голову, а его коллеги взволнованно зашептались.
        В эту минуту в дверь заглянул Патрик и спросил: «Кофе кто-нибудь будет?» «Ваши манеры, юноша?» - удивился ученый. «Простите», - смутился Патрик. Было видно, что он явно не в себе. «Что с вами, Патрик? - строго спросил юношу Кен. - Вы что-то видели?»
        Секретарь кивнул. «Так говорите же, прикрикнул на него профессор, тоже забыв о манерах. - Не томите, что вы видели?» «Я не уверен, - начал секретарь, запинаясь. - Наверное, мне еще стоило бы немного побыть в больнице, подлечиться!» «Что такого необычного вы заметили? - сурово поторопил его Хранитель. - Говорите, не бойтесь. Нас уже трудно чем-нибудь удивить!» Испуганно взглянув на присутствующих, Патрик произнес. «Я видел, как профессор Дулиттл вышел в коридор. В руках у него была Книга, он забормотал себе что-то под нос и… растворился в воздухе.» Коллеги ученого-лингвиста опять зашептались, решив, что юноше явно не помешает обратиться к врачу, а профессор, Кен и Мари понимающе переглянулись. Все становилось на свои места. «Значит, он не мог навредить Кристиану и Изабелле, так как похищал Книгу, - облегченно вздохнула Мари. - Хоть это хорошо.» «У него оставалось время и навредить нашим влюбленным, и похитить Книгу, - покачал головой Кен… - Ты забываешь, что ему ничего не стоит за минуту оказаться в нужном месте в нужное время с помощью колдовства. Он ведь тоже когда-то открывал Книгу и кое-чему
научился!»
        Когда коллеги и ученики профессора разошлись по домам, Кен обернулся к Мари. «Я тебя сейчас отвезу домой, а потом вернусь сюда, - проговорил он. - Мне' надо будет еще кое-что предпринять». «Но…» - попыталась возразить девушка. «Никаких «но», - нахмурился Кен. - Мы сделаем так, как я скажу!»
        «Тогда я сама поеду к Уайтам и буду ожидать известий от Кристиана, - нахмурилась Мари.
        Заодно и расскажу им о том, что произошло». Юноша кивнул.

3
        На следующее же утро, восстановив по порядку все события, Ники неожиданно для себя страшно перепугалась. Все было не так! Словно кем-то подстроено и заранее распланировано. Тогда она бросилась за советом к шефу. Но, примчавшись на работу, обнаружила, что не задействованные в других операциях сотрудники уже собрались на совещание в кабинете мистера Брауна. Зная характер шефа, Ники даже беспокоить их не решилась. Потом ее отвлек неожиданно появившийся посыльный. Затем она на минутку выскочила в исследовательскую лабораторию, а когда вернулась, то столкнулась в дверях с убегавшим мистером Брауном. За ним по пятам следовал Рауль, преданно внимая всем указаниям начальника и друга. Девушке не дали даже рта раскрыть, лишь твердо отчеканили: «Все вопросы потом. Никуда не отлучайся и жди звонка!» - и скрылись в неизвестном направлении. Но не тут-то было! Убираясь на столе начальника, Ники быстро сообразила, что почем. Сопоставив разрозненные факты, она уже спустя минуту догадалась, куда направились шеф и Рауль.
        Волновать понапрасну Уайтов девушка не решилась, а Мари? Честно говоря, Ники ее недолюбливала, считая заносчивой карьеристкой. При этом еще эта ее постоянная борьба за место под солнцем и вечная ревность к Изабелле… Все это вызывало в щепетильном секретаре мистера Брауна противоречивые чувства по отношению к решительной и прямолинейной мисс Смит. «Слишком уж явно и неприкрыто она все это делала. Наверное, поэтому мужчины от нее и шарахаются, злорадно торжествовала Ники. - Ну, кому это понравится, когда тебе прямо в лицо заявляют: «Я тебя хочу. Потому что, просчитав все «за» и «против», решила, мы подходим друг другу!» Хотя отрицать тот факт, что Мари сообразительна, умна и хладнокровна, было нельзя. Тем более она посвящена во все детали и в тонкостях владела всеми секретами такой профессии, как инспектор особого отдела. Поэтому, подумав немного, Ники все же решилась позвонить той, которую терпеть не могла. Чего не сделаешь для дела? Мари не заставила себя ждать. Вскоре она ворвалась в приемную и бесцеремонно потащила сдавшуюся на милость победителя Ники к Филдингу.
        Там они обнаружили только Патрика. Секретарь по-прежнему был мрачен и неразговорчив. Ники с трудом удалось выпытать у него, что приходил ее начальник с Раулем. Затем Кен, профессор и еще один очень уважаемый человек куда-то поспешно ушли.
        - Не сказали, куда? - строго спросила Мари, не обратив внимания, что Патрик сделал ударение на фразе «еще один человек».
        - Сказали! - отрезал Патрик, который все еще был не в себе или просто предпочитал не связываться с женщинами, считая их слишком капризными, непостоянными и непредсказуемыми.
        - Патрик! - в один голос завопили Ники и Мари. - Ты что, издеваешься?
        - Я думаю, - медленно произнес секретарь, - они уехали в «Хронос-1».
        - На базу? - уточнила Ники. - То-то шеф сегодня какой-то не в себе! Вбежал в кабинет, потребовал к себе Рауля. А через минуту оба выскочили как ошпаренные! Не уведомив ни куда ушли, ни когда будут…
        - Придется вернуться к Уайтам и ждать, - вздохнула Мари. - Ничего не может быть хуже неизвестности и ожидания!
        Ники кивнула и добавила:
        - Знаешь, Мари, я лучше вернусь на работу. Мне в последнее время что-то тоже не по себе…
        Посоветовав расстроенному секретарю выпить зеленого чаю и успокоиться, девушки попрощались с ним и разбежались каждая в свою сторону.

4
        «И что мне теперь делать? - раздумывала всю дорогу Ники. - То ли это какое-то наваждение, то ли опять колдовство? Но сейчас я точно уверена - это была Паула!»
        …Уже под утро, когда Рауль убежал на работу, Ники начала наводить в комнате порядок и обнаружила альбом с фотографиями. Девушка с увлечением принялась их рассматривать, и вдруг словно внезапная вспышка пронзила ее: «Паула! Она видела ее тогда на аллее в костюме гадалки. Вернее, та женщина была очень похожа на сестру Рауля: манера, голос, интонация и этот холодный высокомерный взгляд из-под маски. Было темно, постоянно взрывались хлопушки и петарды, сыпалось конфетти. Ники затянули в круг, и, случайно оглянувшись, девушка неожиданно встретилась с полным ненависти взглядом, направленным на Мари. Тогда она подумала, что это так положено по сюжету. Ведь все вокруг корчили гримасы, завывали, пели, хохотали, в общем, сходили с ума, как кому было по душе. А потом обнаружилось исчезновение Изабеллы и ее неожиданное появление у фонтана. Хотя женское чутье подсказывало бывалому помощнику начальника особого отдела, что здесь что-то не так: слишком уж странно и непохоже вела себя Изабелла, но Ники тогда постаралась отогнать от себя эти странные мысли. А тут еще Рауль совсем заморочил ей голову, беспрестанно
твердя, как соскучился. Он умел заставить девушку забыть обо всем на свете, особенно когда ему это было нужно. Сколько раз она ругала себя за доверчивость и податливость, но все равно каждый раз так радовалась его любовным руладам. В общем, они увлеклись и совершенно упустили из виду тот момент, когда теперь уже Кристиан с Изабеллой исчезли из виду. А потом все, вообще, так закрутилось, что не было времени даже подумать…
        Не солоно хлебавши усталая и злая Ники вернулась в отдел. Там ее ждала записка. Шеф сообщал, что будет не скоро. Просил никуда не отлучаться, регистрировать все телефонные звонки и срочно разобрать электронную почту. На предмет: нет ли там чего-нибудь важного по интересующему их делу?
        Пока Ники разбиралась с делами и восстанавливала душевное равновесие с помощью рюмочки коньячку, позаимствованной у предусмотрительного начальника, Мари поймала такси и рванула в особняк Уайтов. Мисс Смит все еще надеясь обнаружить там Кристиана и Изабеллу.

5
        Дверь открыла сияющая Джейн.
        - Они вернулись? - обрадовалась Мари и, чуть не сбив с ног кузину, бросилась в гостиную. - Кристиан, Изабелла, где вы?
        Но в комнате был только Джеймс и дети. Мари недоуменно взглянула на кузена. Тот только плечами пожал и попытался уйти от ответа:
        - Как там Кен и профессор? Есть какие-нибудь сведения о злополучной Книге?
        - Нет, - ответила Мари. - А о Кристиане и Изабелле есть известия?
        Уайты переглянулись.
        - Да говорите же! - не выдержала Мари.
        - Вы что-то скрываете?
        - Н-нет, - смущенно проговорила Джейн.
        - Мы просто говорили сейчас о том, что, раз Изабеллу охраняет кристалл, с ними не может случиться ничего плохого. Талисман предупредит их о кознях колдуна…
        - И все? - не поверила Мари. - Больше ничего не произошло?
        Муж с женой отрицательно покачали головой. Слишком дружно и слишком старательно. Вот это-то и насторожило Мари.
        «Не хотят говорить и не надо! - обиженно подумала она. - Сияют оба от радости, как праздничные огоньки. Что же случилось? Похоже, они что-то знают! И, скорее всего, о сбежавшей парочке. По их довольному виду можно предположить, что супругам известно, где скрывается влюбленные. Но они упорно молчат об этом! Наверное, чтобы оградить их от козней Отступника и навязчивости друзей. Неужели они думают, что она выдала бы их местонахождение? Хотя, если бы Кен очень попросил, она, возможно, не удержалась бы и чуть-чуть намекнула бы зеленоглазому приятелю на то, где находится очаровательная графиня и ее верный рыцарь! - Мари вспыхнула: - Как она могла! Совсем потеряла голову от любви, и это уже во второй раз! Разве так бывает? Похоже, ей, как и Патрику, нужен крепкий зеленый чай с мятой и отдых…»
        Извинившись, Мари решительно зашагала домой, чтобы подумать наедине обо всех последних событиях.
        Но долго прохлаждаться ей не дали. В 16:00 позвонила Ники и жалобно затараторила в трубку: «Кен и Рауль что-то задумали. Шеф об этом знает и даже принимает во всем этом самое активное участие! Но почему они все скрывают от меня? Даже Рауль! Так ни разу сегодня не позвонил, хотя вчера был так мил!» «И эти туда же? - подумала Мари. - Точно сговорились все!» «А еще, - продолжала рассказывать Ники. - Сегодня целый день приходят какие-то странные люди и приносят то загадочные пакеты, то непонятные сообщения. Мистер Браун звонил несколько раз и просил усердного секретаря направить к нему то одного, то другого сотрудника. Сейчас они на базе «Хронос-1». Там, кстати, находится лаборатория, и профессор Филдинг с утра работает в ней. А еще она вчера видела Паулу…» «Ники, ты что выпила? - строго спросила Мари. - Какую Паулу? Где база находится, ты мне можешь объяснить?» «Могу, - пролепетала вдруг Ники. - Если я и выпила, то только чуть-чуть! Думаешь, я не переживаю! Сижу тут одна. Все уже разбежались, а я и уйти-то боюсь. Вдруг что-то важное! Я у шефа в шкафчике бутылочку коньяка нашла, ну и… нервы полечила
совсем немного!» «Вижу, как немного, - буркнула Мари. - Соберись! Я сейчас приеду, а ты мне адрес базы найди и как туда быстрее доехать. Некогда мне тобой сейчас возиться: утешать, в чувство приводить и все такое… Ищи адрес срочно!»

6
        Оказалось, база находилась где-то в пригороде. Ники целый день посылала туда сотрудников особого отдела и вызванивала всю не занятую в других операциях команду Рауля. Слушая ее, Мари только головой кивала, понимая, что предстоит что-то грандиозное. Речь же
        Ники все это время лилась бурным потоком, перебить который или хотя бы попытаться вставить хоть слово было не по силам ни одному здравомыслящему человеку. Оставалось только внезапно завопить, но и то словоохотливая мисс умолкла бы ровно на секунду, а потом продолжила бы свой безостановочный монолог.
        - Но ты не переживай, - вдруг вспомнила Ники о том, что на том конце провода тоже кто-то есть. - Тебя туда все равно не пустят, объект-то засекречен и надежно охраняется нашими людьми!
        - А как туда незаметно проехать? Ну, чтобы понаблюдать хотя бы издали? - перебила ее излияния Мари.
        - Точно! Как я забыла, есть обходной вариант, слушай, - спохватилась Девушка и тут же подробно изложила подруге, как лучше проехать на таинственную базу.
        Мари только головой покачала. Уж в чем-чем, а в своем деле Ники была настоящий ас. Тем временем полностью информированная по всем вопросам верная помощница начальника особого отдела уже продолжала:
        - Только я не могу поехать туда с тобой. Мне нельзя никуда отлучаться. Сэр Ричард… (Так за глаза звали в отделе бесстрашного шефа коллеги и подчиненные. Суровый, но справедливый начальник особого отдела почему-то ассоциировался у всех с Ричардом Львиное сердце.) приказал!
        - Начальник всегда прав, а потому сиди на месте и жди известий, - скомандовала Мари. - А я уже убегаю!
        - Стой! - опомнилась вдруг Ники. - Еще одно! По-моему, они завтра уезжают… Куда? Она пока не знает. А догадалась об этом, потому что шеф позвонил и сообщил, что его, вероятно, не будет на работе дня три. А все сообщения просил передавать секретарю мистера Филдинга. Патрик, видите ли, знает, как с ним связаться. - Представляешь, этот бестолковый секретарь! - запальчиво бормотала совершенно разобидевшаяся на весь свет Ники. - А еще несносный Рауль, хоть бы слово сказал или намекнул! Опять все скрывает и скрывается! Нет. Это невыносимо! Коварный притворщик! Еще говорил, что жить без нее не может!
        Мари только головой качала, в нетерпении выслушивая причитания Ники. Наконец, девушка умолкла. Оказалось, к ней кто-то пришел. «Потом договорим…» - произнесла секретарь шефа и бесцеремонно бросила трубку. Мари презрительно фыркнула ц, схватив со стола ключи от машины, бросилась к выходу. Она опять готова была действовать и бороться! Кен, шеф и Рауль с командой куда-то уезжают, что ж, она отправится вместе с ними! Главное сейчас - найти их теперешнее местопребывание, а потом Проследить за ними и узнать, что они задумали!»

7
        Поздно ночью усталая мисс Смит вернулась домой. Весь остаток дня она наблюдала за засекреченной лабораторией, укрывшись в машине от дождя, Как некстати оказался этот ливень! Припустил как из ведра! Мари так продрогла и вымоталась, что без сил упала на диван возле камина. Она понимала, надо встать, разогреть ужин, подбросить дров в огонь, но не могла даже пошевелиться. Все тело у нее болело от долгого неподвижного сидения в машине. Люди уходили и приходили. Какие-то посыльные метались туда и обратно целый день, но ни Кена, ни мистера Брауна девушка так и не увидела. Один раз появился Рауль. Но тут же исчез в неизвестном направлении, предварительно переговорив с людьми, дежурившими на входе. Ехать за ним Мари не решилась, интуитивно почувствовав, что он еще вернется. Действительно, ближе к вечеру он вернулся. С ним' приехал седой подвижный японец. Мари сразу же поняла, что это очень важный и уважаемый человек. Необузданный и не признающий никаких авторитетов Рауль вел себя с ним что-то уж очень почтительно. Вспомнив об этом, Мари усмехнулась. Слишком уж ее бывший напарник старался напустить на себя
солидности…
        В эту минуту зазвонил телефон. Это была Джейн. Она встревоженно поинтересовалась, где это кузина пропадала весь день? А потом прямо спросила:
        - Скажи, Мари, ты обиделась на нас с Джеймсом? Мы действительно скрыли от тебя правду. Кристиан звонил утром. У них все в порядке!
        - Где они? - не удержавшись, выпалила Мари.
        - Не знаю, где они сейчас, но собираются в Шотландию, - помолчав, призналась Джейн.
        - У них там какое-то важное Дело, а оттуда вернутся в Лондон, как раз к приезду наших родителей…
        - Он хочет познакомить ее с родителями? - сообразила вдруг Мари.
        - Они уже и так знакомы, - призналась Джейн. - Помнишь, когда он тогда пропал. Они уезжали в турне по Европе. Кристиан сразу же написал им об Изабелле, и наши родители специально ездили в Милан на показ мод. Там они и встретились. Кстати, она им очень даже понравилась! А потом они заезжали к ним во время турне…
        - Ты все знала и молчала! - обиженно выпалила Мари.
        - Но ты ведь все это время занималась коллекционированием старинных рукописей и книг по магии, - съязвила Джейн. - А потом вообще исчезла, никого не предупредив!
        - Он делал Изабелле предложение? - дрогнувшим голосом спросила Мари. В предчувствии непоправимого у нее болезненно сжалось сердце.
        Джейн задумалась, а потом призналась:
        - И не раз. Но она говорит, что пока еще не готова к серьезным отношениям. И ни в чем не уверена! В общем, она тогда отказала ему. Вернее, попросила его еще раз подумать самому и дать ей время разобраться в себе. Только после этого она может принять окончательное решение. Изабелла надеялась, может быть, ему будет лучше с той, которая его очень сильна любит. С тобой, Мари! Кристиан рассказал мне об этом, когда ты пропала. Вернее, сбежала, похитив Книгу. Изабелла очень хотела помочь. И даже сама отправилась на твои поиски. Но ты же знаешь Кристиана! Он догнал ее и сказал, что согласен ждать хоть всю жизнь. Он принимает все ее условия, но обманывать никого не хочет. Он любит, и любил всегда только Изабеллу. Ты ведь тоже об этом знала, когда вы начали встречаться. Прости, что говорю тебе сейчас очень жестокие вещи, Мари, но я думаю, что брат, все равно бы искал и ждал только ее. Называй это как хочешь: Магия, Судьба, Случай. Они созданы друг для друга! Их пути должны были пересечься! Похоже, она наконец-таки поняла это. Знаешь, я иногда думаю, временные и пространственные границы - это так условно.
Наверное, есть что-то, способное расставить все по своим местам. А когда наступает нужный час, он изменяет и мир, и окружающих, и нас…
        Мари молча кусала губы. Она сама не понимала, что с ней происходит.
        - Мари, ты плачешь? - испугалась Джейн и участливо спросила: - Хочешь, мы с Джеймсом сейчас приедем к тебе?
        - Не надо, - хрипло ответила Мари. - Я справлюсь. Да и поздно уже…

8
        А теперь немного о том, чего не знали ни Уайты, ни Мари, ни все остальные участники экскурсии по Гайд-парку, закончившейся так непредсказуемо. Кристиан действительно позвонил утром домой, чтобы успокоить родных. Но юноша не рассказал обрадованной сестре ничего о том, что произошло с ним на самом деле.
        Итак, вернемся к тому моменту, когда мы оставили нашего героя в объятиях Паулы, принявшей облик Изабеллы. Коварной мисс Фокс удалось-таки заманить ничего не подозревающего юношу в заброшенный дом на окраине Лондона. Там их уже поджидал колдун. Заметив прибывших, он вскочил и, злобно сверкая глазами, потребовал от девушки объяснений.
        - Почему вы упустили Изабеллу? - хрипло бормотал он. - Мои люди несут какую-то чушь о том, что графине помогало какое-то неизвестное им существо. Что все это значит?
        Паула кивнула, а Кристиан бросился на Отступника с кулаками:
        - Подлец! Я так и знал, что это был ты! Зачем тебе понадобилась Изабелла? Колдун только презрительно скривился, и через минуту юноша оказался связанным по рукам и ногам, с кляпом во рту.
        - Помолчи хоть ты, - отмахнулся колдун. - Я. еще не решил, как тебя лучше убить! Впрочем, меня сейчас это меньше всего интересует…
        - Но, - попыталась возразить Паула, - вы же обещали, что с ним ничего не случится. Он должен был стать приманкой - и все?
        - Здесь я решаю! - загремел колдун. - И как он выглядел?
        - Кто? - сделала вид, что не понимает, о чем идет речь, строптивая особа, сжав от злости кулаки.
        - Тот, как вы его там называете, - в замешательстве пробубнил отступник. - Кто помог юной леди сбежать?
        - А я знаю? - опять вспылила Паула. - Мне с этой Мари хлопот хватило! Тем более вы же знаете, как Изабелла сильна. Особенно после обучения в Ордене Хранителей. Гармонии и Равновесия. Мне с ней не справиться. Это должны были сделать ваши люди, вот с них и спрашивайте. В мои задачи входило только отвлечь этих несносных девчонок, ее подруг!
        Все это время Кристиан изумленно переводил взгляд с одного говорившего на другого. Он внимательно прислушивался к их беседе и постепенно начал понимать, что Изабелле удалось перехитрить и Паулу, и слуг колдуна. Она ловко скрылась в открывшемся портале, в который раз оставив Отступника с носом. Не удержавшись, юноша хмыкнул. Уж очень раздосадованное лицо было у Колдуна. Злобный старик обернулся и завопил: «А ты чего сияешь, как новенький золотой? Погоди у меня, скоро вы все еще наплачетесь. Впрочем…» В эту минуту дверь робко приоткрылась, и в комнату заглянул какой-то подозрительного вида оборванец. «Чего тебе?» - гаркнул на него Отступник. «Господин ждет ваших объяснений», - проскрипел омерзительный тип. Колдун и Паула испуганно вздрогнули и переглянулись. «Иду, - прохрипел колдун и, ткнув в пленника указательным пальцем, приказал девушке: - Останься здесь и присмотри за ним!»

9
        Как только дверь закрылась Паула подошла к Кристиану и, вынув у него изо рта кляп, тихо проговорила:
        - Слушай меня внимательно. Я тебя развяжу и даже разрешу сбежать, а за это ты поможешь мне избавиться от вздорного старикашки, а иначе… В общем, не завидую тебе, особенно если наш повелитель захочет с тобой пообщаться…
        Юноша измерил ее презрительным взглядом и ничего не ответил.
        - Так как? - уже совсем миролюбиво проговорила коварная особа.
        - Зачем это тебе? - поинтересовался наконец Кристиан.
        - А вот это уже мое дело, - вспыхнула вдруг она. - Скажем так: наш повелитель обожает изощренные пытки, а я предпочитаю невинные шалости и развлечения. Не собираюсь потом отдирать твои останки со стен и пола!
        Девушка криво усмехнулась, но Кристиан почувствовал, что ей совсем не весело.
        - Хорошо, - немного поразмыслив, кивнул вдруг юноша, решив действовать их же методами. - Но сначала я должен убедиться, что с Изабеллой все в порядке и она в безопасности!
        - Опять эта умопомрачительная юная графиня, - вдруг тяжело вздохнула Паула. - Что вы все на ней помешались?
        - Это уже не твое дело, - нахмурившись, отрезал юноша. - Скажи лучше, зачем тебе все это было нужно? Как я понял, ты даже не получила, что хотела, а?
        - Не тебе судить, - хмуро проговорила мисс Фокс. - Может быть, у меня свои далеко идущие планы. Хотя ты прав, честно говоря, мне ужасно надоело быть на побегушках. Но зато мне известно так много, что ты и твои друзья все отдали бы за эти бесценные сведения. Но об этом я подумаю позже. А сейчас… короче говоря, я помогу тебя встретиться с твоей графиней. Ты же поможешь мне избавиться от колдуна. Предупреди лишь Хранителей Ордена о том, куда отступник собирается направиться и что предпринять.
        - Сначала Изабелла, - твердо напомнил Кристиан.
        - Да она уже в Ордене, - отмахнулась Паула от надоедливого влюбленного. - Ты скоро увидишь ее. И не забудь передать все, что я тебе скажу!
        - Я выполню все твои условия, если они не причинят никому вреда, - вспылил Кристиан. - А иначе лучше тебе держаться от меня подальше!
        - Я думаю, - криво усмехнулась непредсказуемая особа, - что единственный, кому придется покрутиться сейчас и потом, будет Отступник. Ладно, хватит. Ты и так уже знаешь больше, чем тебе нужно. Молчи и следуй за мной. Я покажу, где выход…
        Когда, успешно преодолев темные закоулки полуразрушенного дома, они оказались, наконец, в подвале, где находился один из порталов, Кристиан вдруг резко обернулся к Пауле и спросил:
        - Кстати, а кто такой этот ваш хозяин?
        Девушка словно ужаленная подскочила на месте и, с ужасом озираясь по сторонам, прошептала:
        - А вот этого тебе лучше не знать! Поторопись. Отступник скоро вернется от Него и тогда даже представить трудно, что будет. Хорошо, что ему одному придется за все отдуваться. А иначе я бы вряд ли решилась помогать тебе. Даже ради собственной выгоды!
        - Как вы все его боитесь? - насмешливо поддел ее юноша. - Похоже, ты его даже не видела?
        - Видела, - содрогнулась Паула. - И мне хватит этих воспоминаний на всю жизнь! Иди уж, - она с силой толкнула его в образовавшийся проход. - И лучше помолчи, о чем не знаешь…

10
        И снова огромная мрачная лаборатория неприступного замка-башни. «Мой господин, - угодливо проскрипел омерзительного вида карлик, обращаясь к странной темной фигуре в величественной позе застывшей у магического Всевидящего Ока. - Отступник доставлен по вашему приказанию и ждет, когда вы его сможете принять!» Власизл нахмурился и, сверкнув глазами, грозно произнес: «Подождет!»
        Все это время он, великий магистр Сказочной страны, повелитель подземного царства и жителей Зазеркалья, словно умелый кукольник, направлял ни о чем не подозревающих героев совершать те или иные поступки. Иногда несвойственные их натуре, порой же казавшиеся им единственно верными. Но за всеми его действиями четко прослеживалась талантливая работа режиссера-постановщика новой задуманной им пьесы. По велению его изощренного разума должно было произойти много разных таинственных встреч и непредвиденных совпадений. И все же он уже немного устал от всех этих непредвиденных случайностей.
        Взять хотя бы этих людей. Ведут себя не по уму и логике, а совершенно как им заблагорассудится. Странно, но во всей этой нерациональности и неразберихе все равно незримо присутствует некий высший смысл. Хотя чего он хочет. Сам остановил свой выбор на них. А спрашивается, для чего ему все это надо? Неужели всему виной эта ужасная ностальгия по утерянной им душе? Эта страшная пустота и холод внутри! Возможно, что так оно и было на самом деле. А может быть, и нет. Как знать!..Они иногда и сами себя не понимают, а он хочет разгадать их за такой короткий срок - человеческую жизнь…
        Нет. Все-таки непонятно, как работать с таким материалом? Так хрупки физически, а как сильны духовно! Правда, не все. Есть среди них и такие, на которых и времени-то жалко, не то что сил и ума - предсказуемы, как животные, не способные выйти за пределы инстинктов, предписанных поведенческими моделями. А есть и такие индивидуумы, которым позавидовать не грех! Наделенные даром воображения, слова, богатством эмоций и ощущений- нюансов и оттенков. «Я мыслю, значит, существую», - утверждают их философы, понимая, что иногда и от хорошей музыки или книги можно получать такое же наслаждение, как и от настоявшегося вина, сытной пищи, удобной одежды и комфортной обстановки. Есть в этой их потребности в творчестве какая-то уникальность. Те, кто понимает это, запросто могут творить вокруг себя новые миры! Хотя иногда даже до конца не осознают дарованных им возможностей. Как эти их музыканты, художники, писатели, актеры проживают за один короткий срок так много жизней и при этом еще оставляют после себя настолько прочный след в истории, что иной воин, политик или государственный деятель позавидуют.
        Или вот еще - человек и время? Жизнь людей быстротечна как миг, а некоторым из них удается сделать так много. Хотя большинство даже не задумывается над тем, какова же все-таки цель этого краткого существования, а просто плывет по течению, куда вынесет? А их мыслители почему-то все время бьются над разгадкой места человека в космическом мироздании. Впрочем, как и он. Зачем-то затеял с ними игру, пытаясь предугадать, что они еще выкинут в этот раз? Да тут эти маги подключились! Хранители Гармонии и Равновесия - его давние соперники и противники. Вмешались, влезли, куда их не просили. Спутали ему все карты. Да разве только они. Он прекрасно помнил о том, что при всей его одаренности и продуманности созданного им сюжета, Господин Великий Случай все обернет по-своему. А потому предугадать последующие за всем этим события невозможно даже самому искусному чародею! Или не все еще потеряно и все-таки стоит попытаться?
        «Карлик! - загремел металлом голос Великого Чародея. - Отступника ко мне! Живо!»

11
        Когда после состоявшегося с Повелителем темных сил разговора колдун возник на пороге пространственного тоннеля, куда недавно без спросу проникли Кристиан и. Паула, то не обнаружил ничего подозрительного. За исключением того, что в доме стояла странная тишина, а слуги громко храпели в прихожей. Но недоверчивого мага не так просто было провести. Он недовольно нахмурился: слишком уж все было благопристойно. Вот это-то и настораживало! Отступник поспешил покинуть мрачный подвал, чтобы проверить, все ли в порядке? Растолкав сонную охрану, он приказал им следовать за собой. Войдя в комнату, где содержался пленник, колдун сразу же понял, что его опять перехитрили. А все эта предательница - рыжеволосая бестия Фокс!
        «С этими женщинами ни в чем нельзя быть уверенным», - прохрипел колдун, исподлобья наблюдая, как окончательно озверевшие слуги-оборотни крушат мебель в надежде отыскать сбежавшего пленника и ненадежную обманщицу. В это время дверь приоткрылась. В темницу заглянул маленький злобный карлик. «Ага! Значит, эта непредсказуемая особа все-таки освободила нашего упрямого репортера? - уточнил он. - Хозяин был уверен, что все так и будет!» Проскрипев все это, он довольно потер руки и побежал докладывать своему повелителю, что тот опять оказался прав.
        «Вот незадача, - досадливо поморщился Отступник. - Самое неприятное во всей этой истории, что беглецы не только скрылись в неизвестном направлении, но и бессовестно воспользовались для этого моим личным временным порталом!» В который раз смазливый жигало спутал ему все карты. Прикинулся несчастным влюбленным. Вертит этими доверчивыми простушками, как ему вздумается: сестра, Мари, многочисленные поклонницы, оставленные им в разных концах света. Слабый пол, одним словом! И эта самоуверенная Паула туда же! Она еще пожалеет, когда поймет, что оказалась в числе ветреных дурочек, доверчиво попавшихся на удочку предприимчивого американца.
        Тем временем окончательно очнувшиеся от действия сонного зелья слуги-оборотни, яростно рыча и угрожающе размахивая кулаками, вопили во всю глотку. Монстры предлагали туг же пуститься в погоню, но Отступник лишь презрительно скривился. А может, это к лучшему? «Все равно мальчишка объявится в замке, - подумал он. - Несостоявшаяся агент особого отдела уж об этом позаботится. Хотя бы потому, что слишком боится Повелителя сил зла, чтобы ослушаться его приказа». А пока Паула будет осуществлять очередной их коварный замысел, он подумает, как ему лучше выйти сухим из воды: Глупая простолюдинка считает, что ей по силам тягаться с ним! Ха! Ничего, она еще наплачется, эта гонористая миссис Фокс, - хитрая лиса, мечтающая о безграничной власти и всеобщем поклонении. Уж кому, как не колдуну, известны все ее маленькие и большие слабости. Вот на этом он и сыграет, но потом. А пока…

12
        Слишком уж был взволнован коварный злодей новостью, случайно оброненной ужасным повелителем страны темных духов, сил хаоса и зла. Он даже не стал ничего предпринимать, а только махнул рукой, пробормотав: «После! Пошли вон отсюда!» Провинившиеся стражники поспешно ретировались восвояси, сообразив, что им еще представится случай поквитаться.
        «Предчувствия и в этот раз не обманули меня, - мрачно размышлял колдун, бродя по комнате. - Не зря ведь я выбрал именно ее! Кто бы мог подумать? Итак, что же делать с такими ценными сведениями, как их выгоднее использовать?» Вряд ли здесь возможен тот вариант, когда и волки сыты, и овцы целы? Бедное дитя! Знала бы она, в какую оказалась втянута страшную и опасную игру! А ведь он мог бы предупредить юную графиню о грозящей опасности! Хотя, если уж и выбирать из двух зол, колдун предпочитал меньшую… Но все же девчонка такой лакомый кусочек! Нет. Не может он так просто взять и отдать ее кому бы то ни было! Очень уж заманчивые перспективы рисовало ему воображение от сотрудничества с представительницей касты высших магических сил гармонии, света и добра! Пусть зло и обещало много благ: деньги, слава, власть, бессмертие - но для чего все это, когда душа мертва? А Изабелла могла помочь ему излечиться, спасти хотя бы память о былом. Когда он видел девушку, его пустое сердце начинало учащенно биться от каких-то смутных воспоминаний, а расчетливый ум мучительно искал выход из добровольного плена. Нет. Ему
уже не суждено было снова ощущать краски жизни. Скорее уж оттенки - игру света и теней. Но это уже была не бездонная пустота! Будто ему еще раз был дарован шанс начать все сначала. Пусть даже для этого он должен был все потерять, остаться ни с чем. Стать снова обычным смертным, лишь бы вернуть эту способность чувствовать хоть что-то, кроме ярости, злобы, зависти и ненависти. А уж потом он сумеет начать все сначала, по-другому. Пока же слишком уж невыносим был этот вечный леденящий холод и бесконечность темной бездны, где давно уже обитал ее мрачный повелитель со своими слугами! Им-то что? Они никогда не были людьми, а вот он… Когда-то и ему «ничто человеческое было не чуждо».
        И вообще еще неизвестно кто кого! Похоже, даже сам властелин темного мира опасается сил, таящихся в ней! А если юную леди еще грамотно направить. Вернее, найти ей умного наставника, то, как знать, чем все это может закончиться? Мир не так уж и плох, если его немного подкорректировать и подправить. Но уничтожать все вокруг просто так, за здорово живешь, - глупо! Что-то ему не очень хотелось во всем этом участвовать. Как бы эта зачистка не коснулась всех их, покорных (как считает Хозяин) исполнителей его воли. Им-то, его слугам, все равно, в каком виде продолжать свое существование. А ему как-то привычнее выглядеть в человеческом облике, а не какой-нибудь жуткой субстанцией. Ну да ладно. Только бы он ничего не заподозрил! Придется теперь покрутиться на два фронта: на Повелителя сил зла и на себя любимого. Но ничего, не впервой! Правда, раньше было легче, ведь тогда он предавал Хранителей Гармонии и Равновесия, «сливая информацию» Повелителю сил зла. Хоть, в сущности, заботился только о себе. А вот сейчас выступать против могущественнейшего из злодеев тяжеловато, конечно. Но игра-то стоит свеч! Но
т-с-с. Здесь даже у стен есть уши…» Пробубнив все это, Отступник стал подозрительно оглядываться по сторонам и тут только заметил, что за окном за ним пристально наблюдают два сверкающих глаза. «Кыш, - завопил он. - Вон отсюда, гадкая птица! Чтоб тебя!»

13
        На следующее утро Мари позвонила Ники. Ей требовалось кое-что проверить.
        - Я знаю, куда они направляются, - заявила она. - В Шотландию, в замок! Отступник сейчас там!
        - Как ты догадалась? - удивилась Ники. - Хотя тебе, наверное, уже сообщили, что из музея похищен Золотой Дракон и Ключ. Шеф уже знает об этом! Вернее, вчера вечером узнал. Они тут же решили все ехать туда утренним поездом…
        - Но ведь Уайты в опасности! - вскрикнула Мари.
        - Нет, учитель Хацуми, приехавший позапрошлой ночью сказал, что Отступник хочет стать властелином Книги. Он думает, что сможет контролировать ее разрушительную силу. А для этого ему не нужен Серебряный Дракон, тем более, кристалл ведь у Изабеллы.
        - Но тогда Кристиан и Изабелла в опасности, их надо предупредить! - заволновалась Мари.
        - Кен был вчера у Уайтов, - помолчав немного, сообщила Ники. - Мне кажется, что они смогут обо всем сообщить нашим милым голубкам…
        При этих словах Мари поморщилась.
        - Похоже, все уже все знают, - опять мелькнуло в ее голове. - Как будто игра какая-то! Знают и молчат, что бы это значило?
        - Ты куда пропала? - обиженно проговорила Ники. - Знаешь, мне кажется, что все знают больше, чем говорят. Вернее, просчитывают возможные варианты. А как получится? Вот этого они и опасаются. Шеф всегда такой 370 непробиваемый и уверенный, а тут я по голосу чувствую, нервничает.
        Мари, понемногу начиная закипать, поспешно взглянула на часы и хмуро поинтересовалась:
        - Когда отходит поезд?
        - Через полчаса, - с готовностью сообщила Ники. - А что?
        Но трубка ответила ей только жалобными гудками.

14
        На вокзале мисс Смит сразу же увидела живописную группу, взволнованно переговаривающуюся о чем-то важном в ожидании поезда. Это были Ричард, Рауль и Кен. Мари твердой поступью направилась прямо к ним. Казалось, они ничуть не удивились.
        - Ты следила за нами вчера? - уточнил Рауль.
        - Откуда ты знаешь? - растерялась девушка.
        - Учитель Хацуми тебя вычислил! - с уважением вымолвил юноша.
        Было ясно видно, что сенсей произвел на юношу неизгладимое впечатление.
        - А где он? - поинтересовалась Мари.
        - Вернулся в Орден, - сообщил Кен, мельком взглянув на девушку.
        - Разве он не поедет с нами? - удивилась она.
        - Нет, - подал голос мистер Браун. - Ни он, ни профессор нам там не нужны. У них и здесь полно дел! Мы поговорили и решили, что хватит нас. А вот тебе лучше остаться…
        - Ни за что! - покачала головой Мари. - А как же Кристиан и Изабелла? Они в безопасности?
        Все только удрученно переглянулись, а Кен с силой Сжал кулаки, так что косточки побелели.
        - Что случилось? - растерялась Мари.
        - Во-первых, они не вместе, - ответил Хранитель. - А во-вторых, мы сами еще толком не разобрались, что произошло тогда в парке?
        «А при чем тут… - задумалась Мари и вдруг выпалила: - Кстати, Рауль, позвони Ники. Она там, по-моему, еще с вечера не в себе!
        Рауль странно дернулся и, выхватив из кармана телефон, быстро стал набирать домашний номер.
        - Она уже на работе, - уточнила Мари и, отозвав шёфа и Кена в сторону, зашептала: - Может быть, это и бред, но после вчерашнего… В общем, Ники утверждает, что видела в парке Паулу. Я сначала подумала, что она…
        - Теперь все ясно, - изменился в лице Кен. - Это была не Изабелла! Как я сразу не догадался? Но почему сенсей не сказал мне, что девушка пропала еще до нашего возвращения? Или он не знал?
        Мысли путались у юноши в голове, ему срочно требовалось побыть немного одному и хорошенько все обдумать…

15
        Кен стал быстро расхаживать по перрону, надеясь прийти в себя и хоть немного успокоиться. «Боже мой, Изабелла! - думал он. - Почему я тогда не придал значение тревоге, сжимавшей мое сердце, когда увидел девушку похожую на тебя. Не почувствовал, что это не можешь быть ты? Наверное, потому что знал, был уверен, - ты в безопасности. Но где же находилась ты, в то время как Паула, приняв твой облик, пыталась обмануть всех? Что могло произойти с тобой, пока меня не было рядом?»
        Когда исчезли Кристиан и Изабелла, а потом пропала Книга Зла, юноша вдруг с ужасом понял, что готов бросить все и бежать на выручку к юной графине, забыв обо всем, даже о долге и безопасности доверившихся ему людей. Кен понимал, что был призван оберегать ее от веек неприятностей, но навязывать ей чью-то волю? Нет. Он не мог. И тогда юноша решил, что Кристиану с Изабеллой необходимо, наконец-то, обо всем поговорить. Да, он прекрасно осознавал, что не подчинился приказу учителя Хацуми не отходить от Юной леди ни на шаг и постараться сделать так, чтобы Кристиан держался от нее на расстоянии. Кена и Изабеллу готовили в Ордене к борьбе со злом лучшие из лучших. Но чем ближе приближался срок битвы, тем больше хотелось зеленоглазому Хранителю, чтобы юная графиня была как можно дальше от места событий. Он справится и один! - решил упрямый юноша. Поэтому и позволил Раулю посвятить Кристиана во все. Надеясь, что безумно влюбленный в девушку настойчивый американец просто не позволит ей принимать во всем этом участие. Увезет, спрячет, убедит, задержит, в конце концов, до тех пор, пока все не будет закончено.
Хотя как знать, победа или поражение ждали великодушного воина в том жестоком сражении? И все же отважный Хранитель надеялся на победу: ради мира на земле, ради той, которую любил так преданно и горячо…
        Не думал верный телохранитель, что, расставшись с девушкой, потеряет покой и сон. Его мучили тревоги и сомнения: правильно ли он сделал, что позволил им сбежать? А вдруг Кристиан не сможет защитить Изабеллу? Или где-то рядом бродит в поисках легкой добычи Отступник? Не выдержав неизвестности, зеленоглазый Хранитель решил тоже потихоньку ускользнуть из парка и самостоятельно отправиться на поиски. Но вовремя понял: это уже было бы слабостью и предательством! Так говорил ему здравый смысл, а сердце? Оно твердило совсем другое.
        Сколько раз он давал себе слово, что никогда не позволит обстоятельствам взять над ним верх. И вот опять! Он уже раз испытывал такое отчаяние, такой холод и пустоту в душе. Ах, не должен был он так привязываться к девушке. И все же, все же… Только бы с ней ничего не случилось!» Честно говоря, он уже успел кое-что предпринять. Еще тогда в парке Кен позвонил учителю Хацуми. Сенсей задумался: слишком мало времени прошло. К тому же молодые люди могли просто захотеть, чтобы им никто не мешал. Но, во всяком случае, ни одну версию отметать не стоило. Нужно продолжать поиски, а он в свою очередь срочно предпримет кое-какие меры со своей стороны. Затем, напомнив юноше об осторожности, учитель Хацуми попрощался.
        А дальше все закрутилось в каком-то странном вихре событий. В дверь комнаты мудрого наставника внезапно постучали. Вошел один из учеников Ордена и сообщил, что прибыла Изабелла де Перси и желает видеть его. Убеленный сединами учитель чуть не подскочил от неожиданности на месте, но вовремя взял себя в руки. Через минуту юная леди уже стояла перед ним. Оказалось, девушка удачно избежала козней колдуна и интриг Паулы, благодаря помощи неизвестного друга. Выслушав ее рассказ, сенсей задумался: чего добивался Отступник, пытаясь посеять в душах близких друзей Кристиана и Изабеллы сомнение и панику? Или, может быть, он хотел принять облик Кристиана? Но ведь юную графиню не так-то просто обмануть. Учитель Хацуми знал, что магическая сила крепла в ней с каждым днем. И, похоже, Отступнику девушка была уже не по зубам. Тогда что же? Ему нужен Кен? Прекрасный воин, отличающийся мужеством, дисциплиной и выдержкой. Что могло заставить его сердце дрогнуть? Ну, конечно же, Изабелла! Выходит, приближается тот час, когда им всем придется вступить в очень опасную и трудную борьбу. Ни Кен, ни Изабелла не знали о том,
что у Книги Зла был могущественный хозяин, которому служили и Отступник, и Паула. Встречи с ним им было не избежать. А ведь старый учитель пытался оттянуть нараставшие, словно снежный ком, события как можно дольше. Слишком многого еще не знали двое этих наивных детей, заброшенных волею случая в иной для них мир. Разлученные силами хаоса и зла так прочно и надолго, они смогли выстоять и найти верных друзей. Неужели пришла пора раскрыть им все карты?

16
        Оставив Изабеллу под защитой воинов Ордена, сенсей отправился в Лондон. Пора было начинать действовать. Бедный секретарь мистера Филдинга оторопел от неожиданности, когда после всех безумных событий вечера: пропажа Книги, полет мистера Дулиттла, приход Кена и Мари - внезапно обнаружил в прихожей учителя Хацуми. Поприветствовав совершенно ошалевшего от всего происходящего Патрика, сенсей величественно прошествовал в гостиную. Перед этим, правда, попросив сообщить профессору и Хранителю о своем внезапном появлении. Чопорный секретарь несколько раз открыл рот, попытавшись о чем-то спросить, но потом, махнув рукой, пошел доложиться,
        Пошатываясь, он зашел в кабинет, где находился опечаленный всем случившимся ученый и сообщил:
        - Учитель Хацуми! Оттуда! - и бедный секретарь показал на небо.
        - Патрик, - не поверил ему профессор. - Вы что-то уж совсем того. Да не принимайте вы все так близко к сердцу. Идите, ложитесь и отдохните хоть немного!
        - Я не того… - начал секретарь. - Но все равно, спасибо!
        И он, тяжело вздохнув, удалился с гордо поднятой головой. После его ухода Филдинг вопросительно обернулся к хмурому зеленоглазому Хранителю, задумчиво сидевшему в кресле:
        - О чем это он?
        Но юноша уже вскочил.
        - Идемте вниз, - строго произнес тот. - Вполне возможно, что ваш секретарь прав.
        Спустившись, они действительно обнаружили в гостиной учителя Хацуми, с интересом рассматривающего удивительную коллекцию раритета, собранную ученым за много лет и бережно хранимую в многочисленных стеклянных витринах.
        - Учитель, - бросился к нему Кен. - А Изабелла?
        - Все в порядке, - успокоил юношу сенсей. - Она уже в безопасности. А вот молодой человек, очевидно, попал в переделку…
        - Вы о Кристиане? - не понял юноша. - Но разве они не вместе?
        Сенсей отрицательно покачал головой, а потом Добавил:
        - Сейчас нет, но не волнуйтесь, наши люди уже занимаются этим.
        - Но они же исчезли из парка вдвоем? - нахмурился Кен. - Как он мог оставить ее?
        Учитель Хацуми укоризненно покачал головой и, отозвав юношу в сторону, прошептал:
        - Что с тобой происходит? Куда делась твоя выдержка и дисциплина? Ты же знаешь, истинный воин должен уметь держать себя в руках при любых обстоятельствах. Даже когда его сердце рвется на части от боли или его одолевают сомнения! Ты должен завершить свою миссию, а уж потом… Или, может быть, ты хочешь, чтобы я отстранил тебя?
        - Нет! - сверкнул глазами Кен.
        - Тогда займемся делами, - строго проговорил сенсей и обратился к профессору: - Нам понадобится ваша консультация по одному очень важному делу…

17
        Пока Хранитель мрачно размышлял о превратностях судьбы, а Рауль в очередной раз выяснял по телефону отношения с Ники, Мари старалась выпытать у неразговорчивого шефа хоть какие-нибудь новые подробности.
        - Почему же мы так торопимся попасть в замок, вместо того, чтобы помогать друзьям? - приставала она к Ричарду Брауну.
        - Потому что место встречи изменить нельзя, - пожал он плечами. - Если я правильно понял, Кристиан и Изабелла все равно попытаются оказаться там? Кристиан - из-за юной графини, а она… - Тут он осекся.
        - Потому что знает - это и ее бой. Хотя Бог свидетель, как я хотел этого избежать! - внезапно с горечью произнес Кен, которому с трудом удалось справиться с отчаянием и принять единственно верное решение: остаться до конца с друзьями и попытаться успеть принять этот бой первым. Он незаметно подошел к ним, и, услышав вопрос девушки, решил подключиться к разговору.
        - Так вы специально сообщили Уайтам о Драконе и колдуне? - догадалась Мари. - В надежде, что Кристиан или Изабелла с ними свяжутся и все узнают?
        Друзья кивнули.
        - Понимаешь, - произнес Кен. - Наши люди все это время тоже следили за отступником, а я должен был охранять Изабеллу. Сенсей сказал, что только она сможет противостоять злу. Изабелла ведь уже однажды освободилась от влияния темных сил. Правда, не без помощи Кристиана…
        - Как знать, а вдруг они единственные могут попытаться уничтожить Зло, заключенное в Книге? - предположил шеф. - Если колдун откроет Книгу Зла и портал, он обретет силу, позволяющую ему управлять двумя мирами. Последствия могут быть непредсказуемыми.
        - Вы хотите сказать, что наш мир может погибнуть? - испугалась Мари.
        - Да, если будет нарушена временная граница, - кивнул Кен. - И еще. Книга Зла помогает материализовать любое сказанное невпопад опасное пожелание. Есть миры, которые можно запросто разрушить умело сказанным заклинанием, стерев их с лица земли или повернув время вспять. Кстати, на земле тоже существуют такие пустоты, куда может затянуть не только корабли, самолеты, а и целые государства…
        - Так нужно же что-то делать! - вскричала Мари. - Спасать мир и любимых нами людей!
        - Для этого мы и едем в замок, - проговорил шеф.
        - Но вы же сказали, что победить колдуна и Силы Зла могут только избранные? - еще больше испугалась Мари. - Неужели же это Изабелла и Кристиан? Но как мы можем им помочь, если даже не знаем, где они сейчас?
        - Во-первых, не трудно догадаться, куда они направляются, - хмуро уточнил Кен. - Во-вторых, наши друзья могут попытаться противостоять силам тьмы, а вот победить зло - это уже сложнее. - Юноша тяжело вздохнул. - Но и тогда им понадобится наша помощь. Но заставить их вступить в этот бой мы не имеем никакого морального права. Изабелла и так перенесла слишком много несправедливостей. А Кристиан? Естественно, он боится за любимого человека! Особенно сейчас, когда знает, что ей предстоит. Остается лишь догадываться, какое решение он примет!
        - А они уже знают, куда мы направляемся? - спросила Мари.
        - Возможно, - уклончиво ответил юноша-воин.
        - Он от меня все узнал, - вдруг признался Рауль, закончив что-то умоляюще выговаривать Ники. Лицо его все еще было озабочено. Очевидно, им так и не удалось помириться. Поэтому он вздохнул и продолжил: - Мои люди, когда следили за Отступником, обнаружили необычную золотую пластину, на которой были какие-то непонятные нам знаки. Правда, нам удалось расшифровать не все, но профессор сейчас над этим работает. А то, что мы сумели понять… В общем, Злу сможет противостоять человек, который был подчинен темными силами и сумел освободиться при помощи Серебряного Дракона. Но есть одно условие. Охранять его будет Сила настоящей Любви! Все указывает на Изабеллу. Это подтвердил нам вчера и учитель Хацуми. Правда мистер Филдинг утверждает: спасти всех сможет только тот, в ком течет кровь двух параллельных миров и сила какой-то Земли Обетованной или Обители Сказок… В общем, они с учителем Хацуми все еще разбираются… А пока этот бой…
        - Кто об этом еще знает? - дрожащим голосом спросила Мари, у которой ноги подкашивались от всего услышанного и голова шла кругом. «Жила себе спокойно, - думала она. - Ну, постреляешь, проведешь расследование - вещи-то все реальные. Их и увидеть можно, и пощупать. А тут сплошная мистика. Ну, понятно, в жизни: вот он враг, а вот он ты. Вступаешь в бой, зная, на что идешь. А тут: кто враг и как с ним бороться? Да еще этот Отступник, одержимый всеми мыслимыми и немыслимыми страстями: деньги, власть, красивая женщина… Ужас!» И что может всему этому противопоставить она? Обыкновенный человек. Правда, хороший профессионал своего дела! Но этого, как оказалось, так мало…

18
        - Обо всем этом знает Кристиан, - донесся до нее голос Рауля. - Потому и попытался увести Изабеллу с собой тогда в парке. Никому не сказав ни слова! Но что-то пошло не так… Кстати, вам это удалось выяснить?
        Друзья многозначительно переглянулись.
        - Не хватало сейчас сообщить непредсказуемому мистеру Фоксу, что его сестра принимала во всем этом самое непосредственное участие.
        - А ты? - вдруг резко обернулась к Кену Мари. - Ты знал?
        - Да, - признался Кен, прямо взглянув девушке в глаза. - Знал и пытался найти хоть какой-то выход.
        - Так вы специально забрали ее в Орден и готовили для борьбы? - сообразила Мари.
        - Мы не знали, как все получится, - нахмурился юноша. - Она обязана была сама принять решение и добровольно стать воином Сил Добра и Света. Обо всем же остальном Изабелла должна была узнать только в том случае, если Отступник сумеет освободиться и вернуться. Мы готовили ее, чтобы она смогла постоять за себя и выполнить предначертанное судьбой!
        - Ты говоришь так высокопарно, - перебила юношу Мари. - Выходит, это правда, что Изабелла избранная!
        - Я уже сказал, - уклонился от ответа Кен, но потом, подумав немного, добавил: - И еще, мы догадывались, что в ее крови течет не только кровь нашего мира. Вернее предполагали, что тут что-то не так. Не забывайте, мы знаем только, кто был отец юной графини! Но кто была ее мать? В этой девушки слишком много такого, чего нет у людей, живущих в нашем мире. Пусть даже и в прошлом…
        - Значит, профессор был прав, когда предположил, что существует человек, в котором течет кровь разных параллельных миров? - ахнул Рауль.
        - Подожди, - растерялся и Ричард Браун.
        - Я об этом не знал! Ты что же хочешь сказать, что мать девушки, возможно, жительница одного из соседних с нами миров? Но это же мистика!
        - Для вас - да, - спокойно ответил Кен.
        - Для нас уже - нет! Мы сначала долго не могли понять, что здесь не так. Во-первых, ни для кого из нас физически невозможно оставаться всегда юными и преспокойно перемещаться по времени. Такую силу не может дать даже Книга. Во-вторых, Силы Зла явно не могут подчинить девушку себе. Разве что на время. Хотя с легкостью подчинили Отступника и несколько наших людей, а так же твою сестру, Рауль. Но это было только предположение старейших и мудрейших Хранителей Равновесия нашего Ордена. Оно не было ничем документально подтверждено, пока команда «Хронос-1» не обнаружила одну из пластин. Правда, есть еще одно, но… в общем, нам предстоит во многом разобраться. Если, конечно, Отступник не одержит победу. Тогда даже трудно представить, что ждет всех живущих… и тех, кто придет после нас…

19
        Друзья угрюмо молчали. Наконец Рауль признался:
        - Столько новостей сразу, не многовато ли?
        - Решение должна была принимать только она, - продолжил Хранитель. - Я же призван был охранять ее в любом случае…
        - Изабелла должна была забыть Кристиана, вспыхнула вдруг Мари. Наконец она сообразила, о чем не договаривал все это время Хранитель. Вы на это рассчитывали, ведь так? Но все пошло не так. Ты влюбился в свою ученицу!!! - Девушка почти кричала, а Кен был бледен и молчал. - Ты уже давно ее любишь, признайся же, наконец! - даже задохнулась от гнева Мари. Стой, я поняла это ты должен был расколдовать ее, а не Кристиан. И тем более не Отступник, ведь так?! Вы все рассчитали очень давно. Еще когда она жила в своем времени?!
        - Замолчи сейчас же и успокойся! - юноша вдруг крепко схватил ее за руку.
        Но Мари уже трясло:
        - Ты ничем не лучше других - предал
        Изабеллу, обманул меня…
        - Да как ты смеешь! - побледнел Кен.
        В эту минуту он готов был на все, чтобы только заставить ее замолчать. Мужественный юноша с трудом сдерживался, понимая, что Мари ни в чем не виновата. Это просто нервы. Ричард с Раулем переглянулись. Впервые они не знали, как им поступить, а потому молчали, опустив глаза.
        - Я сейчас воды принесу, - нашелся вдруг Рауль и поспешно ретировался в здание вокзала. Ему уже на сегодня хватило истерик Ники! - Пусть этот силач сам разбирается, раз заварил такую кашу, - думал он, ища глазами автомат с кока-колой или кофе.
        Закрыв лицо руками, Мари продолжала зло бормотать:
        - Вы вместе должны были встать на охрану двух миров? Это и есть твоя правда!
        Ричард и вернувшийся с кофе Рауль вопросительно взглянули на зеленоглазого Хранителя. Похоже, им впервые пришла в голову такая мысль.
        - Так как? - поддержал девушку Рауль. - А Кристиан? Ведь это он освободил Изабеллу? Он же любит ее по-настоящему! Да как вы посмели даже думать о подобном варианте!
        - Вы несколько преувеличиваете, - Кен покаянно опустил голову. - Этот вариант был, потому что Кристиан обычный юноша, а не воин. Откуда мы могли знать, что простой смертный способен на столь высокие чувства и такую верную Любовь? В Изабелле таится огромная сила! Ей нужен был человек, который пойдет за ней до конца, который не предаст и защитит ее от сил зла! А разлучать ее м Кристиана никто не собирался. У них был и есть выбор…
        - Ты сказал ему об этом в парке? - вдруг сообразила Мари.
        - Да, я рассказал ему обо всем, - подтвердил юноша.
        - Абсолютно верно, - подтвердил молчавший до этого Рауль. - Я свидетель, хотя они, как известно, долго не живут, в смысле свидетели…
        Это он так пытался разрядить обстановку.
        - Пей! - вспомнил Рауль о пластиковом стаканчике, обжигавшем руку. Юноша протянул Мари ароматный кофе. Она благодарно кивнула:
        - Спасибо!
        Осушив вкусный напиток и, очевидно, набравшись сил для нового допроса, Мари опять обратилась к Кену:
        - Ты поэтому дал им тогда возможность уйти, чтобы они смогли самостоятельно принять решение?
        - Я предоставил Кристиану все решать самому, - тихо проговорил Кен. - Я же не знал, что это была не она…
        - Не понял! - переспросил Рауль. - Как не она, а кто тогда?
        - Твоя сестра, - отрезал Кен.
        - Зачем ты так сразу… - начала Мари, но теперь уже завопил Рауль:
        - Паула?! И вы знали и молчали? Тоже мне, друзья называются!
        - Это уже не совсем твоя сестра, - вдруг резко перебил Браун. - Пойми и прими это, иначе погибнешь зря, гоняясь за бесплодным призраком прошлого!
        - Моя сестра призрак прошлого? - возмущенно заскрипел зубами Раул. - Да все вы после этого…
        - Ты хочешь сказать, что мы тебя предали, - спокойно произнес мудрый Хранитель. - В каком-то смысле - да, но при этом мы пытались тебя спасти…
        - Благодетели! - пробормотал Рауль, все еще не в силах сдержать гнев. - Когда вы уже перестанете думать за других, а начнете думать о других? Я ведь тоже имею право принимать решение самостоятельно!
        - Может быть, тебе лучше остаться? - резко бросил шеф. - Ты же себя сейчас совсем не контролируешь!
        - Ни-ко-гда! - раздельно произнес Рауль. - Я еду с вами - и точка!
        - Я тоже, - поддержала бывшего партнера Мари. - И не смейте меня отговаривать!
        - Ну, хорошо, - нахмурился шеф. - Там вас всех помирят…
        В это время вдалеке показался состав. Когда они уже расселись по местам, Мари внезапно спросила:
        - А что будет, если Кристиан и Изабелла не приедут?
        - Мы сами вступим в битву со злом, - кратко ответил Хранитель, а девушка подумала: «Легко ему говорить! А мы? Все-таки так мало еще всего знаем. Открестились от проблем, успокоились, а тут такое началось. Каждый день как на вулкане!»
        Часть VI
        Истина редко бывает чистой
        и никогда однозначной. Оскар Уайльд

1
        Шотландия встретила их неприветливо. Надвигалась настоящая буря. Темное небо прочертила яркая молния, и земля испуганно содрогнулась от мощного раската грома. Кен уверенно вел машину, а Ричард и Рауль о чем-то тихо переговаривались.
        - Как думаешь? - сйросил необычно серьезный мистер Фокс. - Он ее найдет?
        - Не знаю, - задумчиво пробормотал шеф. - А если и найдет, что дальше? Представь только: ты должен сказать любимому человеку, что от него зависит спасение мира. И при этом прекрасно осознаешь, насколько это сложно и опасно. Не исключено даже, что кто-то может не выдержать и сломаться или погибнуть! Ты бы как поступил?
        - Ужас! - вздрогнул Рауль. - Честно? Я бы струсил! А потом не знаю даже…
        Мари тоже притихла. Она краем уха слышала их разговор и чувствовала, как тревожно сжимается ее сердце. Вот и все. Неизвестно, вернуться они или нет, а она, похоже, так никогда и не узнает, как это, когда твои чувства взаимны? Ну почему ей так не везет с мужчинами? А может быть, это для нее как бы испытание - неразделенная любовь? Или «железная леди», таковой мисс Смит считала себя, настолько глупа, что влюбляется не в тех? Но ведь она выбирает самых лучших, если, конечно, все дело не в ней? То ли дело Изабелла! Хотя, если разобраться, бедной девушке тоже досталось в жизни. Каждому от нее было что-то нужно: Хранителям - чтобы она стала воином их Ордена и помогла спасти мир от сил зла. Рауль до сих пор втайне бредит ею, мечтая когда-нибудь завоевать ее любовь. Отступник жаждет править с ней миром. Уайты вначале не доверяли гордой красавице, опасаясь за любимого родственника, но потом, узнав Изабеллу поближе, полюбили всей душой. Ники ею восхищалась и одновременно ревновала к Раулю, а она, Мари, постоянно соперничала с бедной одинокой в их мире графиней и не доверяла, настраивая возлюбленного против
нее. А Кристиан никому из них не поверил, доверившись лишь своему сердцу, и вот, когда уже думал, что обрел, наконец, свое долгожданное счастье, оказался обманут. И кем! Неудавшимся агентом особого отдела мисс Фокс, имевшей на юношу какие-то свои виды! Обрести, чтобы потерять, - почему все так сложно в этом мире? Странно. Им' всем так легко обвинить человека во всех смертных грехах, нежели просто поверить ему и протянуть руку помощи? А еще считают себя верными поборниками добра и справедливости. Выходит, что все они чувствовали свою вину, поэтому и отправились в замок, пытаясь остановить Отступника и не позволить ему и Книге дальше творить свои черные дела. Все. Пора прекращать корить себя! Не хватало еще опять поддаться слабости, как тогда на вокзале! А вот интересно, существуют где-нибудь миры, где все обстоит иначе? Наверное, существуют. Ведь так утверждает зеленоглазый Хранитель!
        «Приехали, - услышала она голос Кена. - Стоп, а где воины нашего Ордена, охраняющие вход в замок?» «И мои люди? - поддержал его Рауль. - Они ведь должны быть где-то здесь!» Но никто не вышел им навстречу. Вокруг стояла зловещая тишина. «Начинается, - проговорил шеф. - Не люблю я этого затишья перед бурей!»
        Небо, опять прорезала яркая молния, и загремел гром. Тусклая луна быстро юркнула в огромное темное облако, подальше от греха. Пусть фонари за все отдуваются, освещая редким прохожим путь. Друзья нерешительно остановились, ведь у них даже не было никакого плана. Да и какой с Отступником возможен план, когда тот так непредсказуем! Один Кен решительно шагнул в темноту. «Вперед! - попытался подбодрить друзей Рауль и патетически прибавил: - Сейчас или никогда!» «Иди уже! - загремел Мистер Браун. - Без твоих кличей не по себе!» Мари вздрогнула. Ей на минуту показалось, что из окон башни кто-то внимательно следит за ними хищным взглядом.
        «Куда они все делись? - изумленно пробормотал Рауль. - Эй, кто-нибудь, отзовитесь!» Эхо гулко разнесло его голос по пустым комнатам. «Странно, - проговорил Кен. - Никого. Ладно. Подождем, когда наступит полночь, или сейчас пойдем в башню?» «Сначала осмотрим тут все, - ответил Ричард Браун. - Учитель Хацуми говорил, что до наступления полночи Отступник не станет действовать, ведь тогда его власть не будет иметь такого могущества и силы». «Разойдемся или пойдем вместе? - спросил Рауль, которому вдруг стало не по себе. - А вдруг они не справятся, и все окутает тьма и хаос? Нет, лучше сейчас об этом не думать!» «Пора», - решительно проговорил Кен. - У нас говорят: «Сделал шаг - иди до конца!» «Нам бы его выдержку, - невольно подумали остальные. - Мир на грани катастрофы, а он хладнокровен и тверд!»

2
        С незнакомым им до этого трепетом вступали наши друзья под мрачные своды старинного замка. Ничего хорошего не обещали отважным путникам ни его мрачные сырые комнаты, ни покрытые плесенью подвалы, ни потаенные двери за которыми поджидали непрошеных гостей множество ловушек. Идти приходилось по крутым полусгнившим ступеням, жалобно скрипевшим и грозящим развалиться прямо под Ногами. «Опять никого, - в который раз констатировал Рауль. - Одни пауки и крысы». «Фу-ты, - вздрогнула Мари. - Ты забыл про пыль, паутину и плесень». «Замок требует немедленной реконструкции, - пошутил Ричард. - Когда все закончится, сразу же сообщу об этом властям». Один Кен молчал, постоянно к чему-то прислушиваясь. «Все. Пришло время отыскать вход в башню, - вдруг уверенно заявил он. - Колдун уже там и наши люди тоже!»
        Все молча проследовали за ним в сад. Ветер, набирал силу, а старые деревья тихо стонали и гнулись к земле. Мимо промчалась летучая мышь, раскинув, темные замшевые крылья. «Ой», - шарахнулась от нее в сторону Мари. Кен обернулся и протянул девушке руку: «Не бойся, иди сюда!» Привыкшая казаться несгибаемой и бесстрашной, Мари доверчиво кивнула и крепко ухватилась за сильную надежную ладонь. Как хорошо, что они идут навстречу опасности вместе, плечом к плечу, подумала девушка. С таким напарником любые трудности по плечу. Интересно, как далеко готова она зайти, помогая отважному воину в выполнении нелегкой миссии?
        Когда друзья подошли к потаенной двери, ведущей в башню, то обнаружили, что каменные своды обрушились, завалив проход. Пришлось возвращаться назад и искать путь в башню в заброшенном левом крыле замка. Там все так рассохлось и обветшало, что каждую минуту грозило обвалиться и придавить бесстрашных друзей. «Может быть, подождешь нас внизу? - обернулся Кен к Мари, но она только отрицательно покачала головой. Казалось, ее взгляд говорил: «Куда ты, туда и я. И, пожалуйста, не спорь!»
        Кен только руками развел, как бы говоря: ну, как хочешь, а я лишь предложил!
        В конце длинный коридор разделялся надвое. Одна лестница вела вниз, другая - вверх. Получалось, в башню можно было проникнуть и через подвал, и через верхний этаж. «Куда теперь?» - поинтересовался Ричард Браун. «Вниз!» - убежденно ответил Рауль, доставая из кобуры и передергивая затвор надежного «ЗИГ-Зауэра», не раз выручавшего его в трудную минуту. «Вверх! - одновременно с ним сказал Кен и добавил, указав на пистолет: - Да спрячь ты его, вряд ли он тебе здесь понадобится». «Он прав, - кивнул начальник особого отдела. - Смотри, чтобы Колдун не использовал твое оружие против тебя же!» «Так вниз или вверх?» - переспросила Мари, посветив фонариком по сторонам. «И не надейся», - хмыкнул рыжеусый товарищ. «На что?» - не поняла девушка. «Найти здесь указатели», - пошутил коллега, к которому вместе с «полуавтоматической игрушкой» вернулась его былая самоуверенность. «Давайте разделимся», - обиженно предложила мисс Смит, отказывавшаяся понимать, как можно шутить в такую минуту, когда опасность подстерегает за каждым поворотом! «Тогда я. и Ричард обследуем подвал, - ухватился за ее предложение Рауль,
которому ужасно не хотелось составлять компанию этой «капризной выскочке». - Вдруг там мои люди?» «Хорошо, - согласился Кен.
        - Но Мари пусть идет с вами, так будет безопаснее для нее. Лестница-вниз еще крепкая, так как из камня, а ведущая наверх сделана из дерева, поэтому еле держится…» «Я сама знаю, с кем идти, - упрямо перебила его Мари. - Поспешим!» И, схватив юношу за руку, потащила за собой в сторону второго этажа.

3
        «Только по-настоящему сильные телом и духом люди смогут противостоять силам зла, победить свой страх и спасти этот хрупкий, но такой прекрасный мир», - сказал им на прощание учитель Хацуми. Рауль так задумался обо всем, что случилось за последнее время, что не заметил, как стертые каменные ступени привели их в узкий темный коридор подвала. «Стой, - схватил его за плечо осторожный шеф. - Слышишь?» «Кажется, там кто-то есть, - прислушался юноша. - За одной из этих дверей». «А может быть, просто ветер?» - предположил Ричард Браун. В эту минуту свет их фонарей начал мерцать, пытаясь окончательно погаснуть, оставив их в кромешной темноте. «Этого еще не хватало!» - выругался Рауль. - У меня где: то зажигалка была, сейчас добудем огоньку!» Сделав еще несколько шагов вперед, юноша не заметил, что одна из плит пола заметно отличалась от остальных. «Осторожнее!» - вскрикнул сообразительный начальник особого отдела, но было уже поздно: пол под ногами вдруг заходил ходуном. Друзья, шарахнувшись в разные стороны, прижались к стене, а из открывшегося под ногами Рауля люка вырвался сноп жаркого пламени. Ричард
успел увернуться и вовремя отскочить в сторону. «Хотели огня и получили его!» - в каком-то тумане пронеслось в голове. Тут Браун услышал, как менее расторопный юноша вскрикнул: «Мои туфли за сто баксов!» - и внезапно заплясал какой-то дикий туземный танец, пытаясь затушить горевшие подошвы. Но тщетно. Шеф только руками развел, пытаясь сообразить, чем он мог бы помочь? «Воды!» - проревел непредсказуемый приятель и, очевидно окончательно потеряв способность соображать от боли, рванул к одной из дверей, совершенно забыв об осмотрительности. «Рауль, не надо!» - бросился к нему Ричард, но его неконтролируемый сотрудник уже успел задеть плечом за выступ над дверью. Та - поддалась, и несчастный пострадавший с размаху ввалился внутрь. Было слышно, как он, бормоча ругательства, считает ступеньки, скатываясь по ним вниз. Затем раздался странный всплеск.
        Осмотрительный шеф с опаской заглянул в образовавшийся проход. Сразу же за дверью начинались ступеньки, которые вели к огромному мраморному бассейну, доверху наполненному водой. Очевидно, бывший владелец не только любил всевозможные удобства, но и обожал разные «милые» неожиданности, типа сначала «поджарить» гостя, а потом «потушить». Мокрый Рауль уже выбрался на другую сторону. Ричард посветил туда. Там находилась роскошная каменная арка. Она соединяла купальню и огромный зал, предназначенный для разных пиршеств и увеселений. На мрачных сырых стенах все еще висели старинные бронзовые подсвечники и покрытые вековой пылью картины в позолоченных рамах. «Так, испытание огнем и водой мы прошли, - констатировал шеф, когда перебрался на другую сторону. - Что дальше?» «Идем вперед! - покачал головой Рауль. - По коридору все равно не пройти, так как огнетушители туг, как видно, инструкцией не предусмотрены». «Хорошо, хоть выбрались с наименьшими потерями», - посерьезнел шеф. «Если не считать пары синяков, купания в холодной воде и то, что передвигаться дальше я вынужден буду босиком, - пробормотал Рауль,
- то пока все идет как надо!» В эту минуту они опять услышали странный протяжный звук. Друзья оглянулись.
        Внезапно они заметили, как в одной из стен зала открылась потайная дверь. Из нее выглянул высокий темноволосый мужчина с факелом в руке и поманил их за собой. «Не может быть, - пробормотал Рауль. - Марк! Ты на «свободе?»

4
        В это время Кен и Мари осторожно поднимались по ходившим ходуном ветхим деревянным ступеням. Сделав несколько шагов, предусмотрительный воин остановился и, внимательно осмотревшись, скомандовал: «Быстрее вниз, сейчас все рухнет!» Он уже успел заметить, что верхнее крепление держится на честном слове, а на месте нескольких последних ступеней зияла огромная дыра. Перепрыгивать было опасно, непрочное сооружение в одну минуту могло рухнуть, приходилось возвращаться назад. Вернее, он бы мог попытаться, чтобы не терять драгоценного времени, но Мари? Девушка все поняла. «Ты хочешь перебраться туда по веревке?» - спросила она. Юноша кивнул. «Но ведь это же очень опасно?» - прошептала Мари. «У нас мало времени.» - вздохнул Кен. - Ты отойди, а я попробую!» Он достал веревку и с первого раза ловко набросил ее на крюк на стене. Затем осторожно двинулся по хрупким ступеням. Внезапно резкий порыв ветра откуда-то сверху закрутил пыль и мусор, а затем с размаху швырнул все это им в лицо. Кен отшатнулся, крепление вышло из стены, юноша потерял равновесие и повис, уцепившись за веревку. А сгнившие от сырости бревна
и доски с гулким грохотом полетели вниз. Скорее по инерции Мари отшатнулась и еле успела отскочить в сторону. «Ты как?» - спрыгнув вниз, поинтересовался Кен. Она кивнула: «Возвращаемся!»
        Вскоре они уже оказались в том же коридоре, где недавно пытались пройти Ричард и Рауль. Ни люка с вырывающимся оттуда огнем, ни открытой в купальню двери и в помине не было. Все тот же длинный полутемный коридор с множеством дверей. «Смотри под ноги, - вдруг прошептал Кен. - Похоже, здесь много ловушек!» Опытный юноша сразу же заметил и плиту, и выступ. Они уже почти дошли до конца коридора, как услышали за одной из дверей дикий заунывный вой, Мари отшатнулась и задела железное кольцо на стене. В ту же секунду уловив еле различимые колебания воздуха, зеленоглазый Хранитель резко обернулся и, закрыв девушку собой, прижался с ней к стене. Его сознание еще не определило, что этот звук соответствует свисту полета стрелы, выпущенной из арбалета. Но сверхразвитый инстинкт самосохранения сработал безотказно. И лишь после того, как за его спиной что-то промчалось быстрее ветра, рассекая воздух, а затем где-то впереди раздался резкий и глухой удар острия наконечника стрелы о камни, юноша облегченно вздохнул. Не дав Мари опомниться, он быстро потянул ее за собой, проговорив: «Чем быстрее найдем выход, тем
лучше!»

5
        Забыв об осторожности, мистер Фокс несся вслед за своим пропавшим другом. Ричард Браун еле поспевал за потерявшим всякую бдительность подчиненным. «Послушай, Рауль, - задыхаясь от бега, твердил он. - Надо все проверить. Ведь Марк заточен колдуном в портрете». «Вот и проверим, - на ходу пробормотал юноша. - Он же нас куда-то зовет, а Марк всегда знает, что делает». «Ага, как и ты, подумал шеф. - Знал бы - не попался на удочку Отступника!»
        Через минуту они действительно оказались в коридоре, ведущем в башню. «Я же говорил, - торжествовал Рауль. - Марк найдет выход из любого лабиринта!» «Чего же он тогда убегает?» недоверчиво уточнил шеф. «Он не убегает, а зовет нас за собой, - тут же нашелся Рауль. - А машет потому, что не хочет, чтобы колдун услышал». Шеф пожал плечами. То, что перед ними был Марк, он не сомневался. Но почему его сотрудник и друг Рауля ведет себя так странно? Хотя, может быть, от долгого заточения в портрете Марку необходимо время, чтобы прийти в себя?
        Поднявшись за неуловимым призраком наверх, наши герои оказались перед дверью, ведущей в бывшие покои прелестной графини де Перси. Вскоре они уже находились в темной комнате. Только робкий лучик лунного света пробивался сквозь тяжелые портьеры. Наученный горьким опытом, Рауль в недоумении застыл на месте и поинтересовался: «Марк, где тут свет?» А всегда такой предусмотрительный Ричард Браун, наоборот, забыв об элементарной осторожности, медленно двинулся вперед. Натыкаясь на мебель и пытаясь хоть что-нибудь разглядеть, он спешил к окну, чтобы отдернуть шторы, но вдруг со стоном рухнул на пол, получив удар по голове. «Марк! - оторопел Рауль. - Зачем ты ударил шефа?» Но верный друг внезапно обернулся к нему и яростно вцепился юноше в горло. От неожиданности Рауль выпустил из рук пистолет, и тот со стуком упал на пол.
        В эту минуту дверь распахнулась. На пороге появился Кен, за ним следовала Мари.
        «Остановись, колдун! - грозно приказал зеленоглазый Хранитель. - Дерись с равным!» Издав горлом свирепый устрашающий рык, Марк с силой отбросил от себя полуживого Рауля и принял свое истинное обличье. «Глупец, - проговорил он, взглянув на Кена. - Да как ты смеешь приказывать мне, мальчишка!» На стенах комнаты внезапно ярко вспыхнули факелы, а в камине заплясали красные языки пламени и затрещали услужливо подброшенные чьей-то невидимой рукой сухие поленья. Стало светло, как днем. Мари зажмурилась, пытаясь сообразить, что бы это все значило?
        Яркие отблески огня, отразившись в старинных бронзовых подсвечниках, неугомонными светлячками разбежались по комнате, коснулись поверхности изящного перламутрового столика. Затем они заиграли на обтянутых золотой парчой двух удобных креслах, стоявших рядом, пробежались, по стене, около которой находился роскошный диван с мягкими атласными подушками. А напоследок соскользнули отдохнуть на пол, где лежал шикарный персидский ковер. Похоже, ничего не изменилось здесь с тех самых пор, когда молодая пленница по- кинула свою золотую клетку. На стене все еще висел огромный портрет. Правда, на этот раз на нем был изображен черноволосый мужчина с глазами полными отчаяния. Мари почудилось, что на его устах застыл недоуменный вопрос: «Почему все так вышло?»

6
        «Все готово к приходу госпожи, - услышала девушка резкий голос Отступника и невольно вздрогнула, скорее от волнения, чем от страха. - Она появится я знаю! Слишком долгим было ожиданье, и никто уже не сможет мне помешать!» «Я смогу», - твердо проговорил Кен и отважно выступил вперед. В то же мгновение колдун стремительно бросился на юношу, нанося боковой рубящий удар рукой-мечом, но Кен, сохраняя равновесие и внутреннее спокойствие, стремительно ушел в сторону, ловко уклонившись от нападавшего. Разъяренный Отступник опять попытался захватить юношу врасплох. Движения, его были резкими и беспощадными, похожими на удары молнии или внезапные выпады ядовитой змеи. Движения же Кена казались легкими и изящными, плавными и мягкими, но на самом деле были наполнены внутренней мощью, позволяющей юноше в нужный момент проявлять огромную силу и скорость. Мари завороженно наблюдала за схваткой, понимая, что сейчас вмешиваться бесполезно. Бледный как мел шеф со стоном приподнялся и, опершись на локоть, недоуменно обернулся назад, закусив от боли нижнюю губу. Наконец, сделав над собой огромное усилие, он сел,
держась одной рукой за затылок, а другой за пол, и попытался сообразить: почему он оказался в такой неудобной позе, да еще уткнувшись носом в персидский ковер? Рядом, кашляя, копошился Рауль, пытаясь обнаружить куда-то запропастившийся «ЗИГ-Зауэр». Но сделать это было не так-то легко, во-первых, потому что предусмотрительный Отступник еще до схватки с Кеном успел отшвырнуть пистолет ногой под одно из кресел. Во-вторых, наполовину придушенный коварным противником юноша напоминал рыбу, безжалостно выброшенную из воды на сушу. Широко раскрыв глаза, из которых потоком лились слезы, и держась за горло, мистер Фокс хватал воздух, не в силах произнести ни единого слова. На его шее четко видны были багровые отпечатки пальцев колдуна, а в голове все это время вертелась лишь одна, как ему казалось, разумная мысль: «Рассчитаться с ненавистным врагом одним разом за все и сразу!»
        «Ну что ж, на этом уровне наши силы равны! - проскрипел Отступник, обращаясь к зеленоглазому воину: - А что ты противопоставишь этому?» Он швырнул юноше в глаза какой-то красноватый слезоточивый порошок и стремительно ринулся к мраморному столу, на котором стоял Золотой Дракон и лежала Книга Зла. В ту же минуту начальник особого отдела, который уже понемногу пришел в себя после обрушившегося на него так неожиданно удара, медленно привстал и, держась за стену, двинулся в том же направлении, пытаясь опередить коварного Отступника и заполучить Книгу раньше. Колдун среагировал немедленно. Он просто взглянул ему в глаза и прошептал какое-то заклятие. Отважный полицейский ничего не успел сказать и как подкошенный рухнул на пол, потеряв сознание. Забыв обо всем на свете, Мари бросилась на помощь шефу, пытаясь привести его в чувства. А окончательно выведенный из себя всем происходящим Рауль, захрипев что-то нечленораздельное и вдохнув в себя как можно больше воздуха, стремительно ринулся в бой, забыв обо всем на свете от ослепившей его безумной ярости. Отступник обернулся и резким ударом наотмашь отбросил
юношу в сторону, словно пушинку. Отлетев к стене, Рауль сжал в бессильной злобе кулаки и приготовился повторить попытку обуздать расходившегося преступника. Заметив это, колдун только насмешливо хмыкнул. Бесстрашный мистер Фокс представлял собой довольно-таки жалкое зрелище: в дорогом костюме и элегантной шляпе с широкими полями, но с разорванным воротом и босиком, так как его любимые фирменные туфли героически погибли в схватке с огнем. Забормотав что-то себе под нос, злодей сыпанул парню под ноги с десяток ядовитых скорпионов размером с небольшие кокосовые орехи. Сверкая похожими на острые кинжалы жалами, они устремились к безоружной жертве. Подпрыгнув чуть ли не до потолка, Рауль рванул в сторону, но не тут-то было. Настырные твари неотступно следовали за ним. Юноша уворачивался, скорпионы наступали. В то время, пока события набирали обороты, проворный Хранитель благодаря помощи друзей, а также собственной сноровке и выдержке успел-таки заполучить Книгу раньше. Тогда потерпевший поражение, но все еще не сдавшийся злодей быстро выхватил из секретного кармана на рукаве «шакен», похожий на сверкающую
отточенную иглу и подскочил к потерявшей бдительность Мари, сидевшей на корточках возле раненого шефа. Легко захватив девушку врасплох, торжествующий Отступник поднес оружие к ее горлу. Мари даже не успела оказать сопротивление. Чувствуя на своей шее холодный металл, сотрудница особого отдела не только не могла пошевелиться или двинуться с места, бедная девушка не в силах была произнести ни единого слова. «Выбирай: ее жизнь или Книга?» - торжествующе обратился Отступник к молодому воину. «Отпусти девушку, - потребовал Кен. - Я отдам тебе Книгу!» «Сделаем это одновременно, - захохотал колдун. - Я же говорил, что ты еще слишком юн и глуп. Ай-ай-ай, такой неравноценный обмен! А как же твой долг перед Орденом? Чем ты лучше меня, если ради какой-то девчонки готов поставить на карту целый мир?» «Человеческая жизнь бесценна, - спокойно ответил Кен. - А что даст тебе эта Книга? Ты останешься одиноким и презираемым всеми слугой сил зла!» «О, ты не прав, юноша, - загремел колдун. - У меня будет все: Власть, Богатство и красивейшая из женщин на свете!» «Ошибаешься! - раздался вдруг твердый звучный голос. -
Изабелла никогда не будет твоей!» «Кристиан!» - простонала Мари, у которой внезапно подкосились ноги. В ту же минуту рука Отступника дрогнула от неожиданности и, воспользовавшись кратковременной свободой, девушка медленно сползла на пол. Взглянув себе под ноги, коварный злодей только презрительно фыркнул. Весь его вид как бы- говорил: «А эта все равно никуда не денется!»

7
        «Ты вовремя, - слабым голосом произнес Ричард Брауц. - А мы тут веселимся!» Он уже пришел в себя после сильнейшей психической атаки, но все еще не в силах был подняться. За ворот его рубашки тонкой струйкой стекала кровь из разбитого затылка, но смелый полицейский даже не чувствовал этого, в голове его стоял жуткий шум, в ушах звенело. А тут еще этот несносный Рауль носится со своими скорпионами по комнате- как ураган. Наконец, с грохотом опрокинув одно из кресел, юноша торжествующе присвистнул. Его драгоценный «ЗИГ-Зауэр» преспокойно лежал на месте, в ожидании, когда же хозяин обнаружит его и пустит в действие. Схватив пистолет, обрадованный мистер Фокс, почти не целясь, выпустил всю - обойму в столь нелюбимых им паукообразных.
        - И этот туда же, - потихоньку закипал Отступник, разглядывая невесть откуда взявшегося американца. - И чего вам всем дома-то не сидится?
        Кристиан лишь скользнул по нему взглядом, словно он был пустым местом, и произнес:
        - Сначала отпусти моих друзей, а затем поговорим с глазу на глаз, если хочешь…
        Мари, двинув локтем своего мучителя, попыталась подняться.
        - Сиди! - прикрикнул на заложницу колдун и, словно стервятник, вцепился в ее плечо. - Я пока еще не решил, что с тобой делать!
        - Оставь ее в покое, - угрожающе предостерег его Кристиан. - А то…
        - Фи, юноша, - захихикал новоявленный палач, довольный тем, что ему удалось вывести противника из себя. - Куда девались ваши хваленые манеры и благородное воспитание? Или у вас раздвоение личности: с юной графиней вы один, а с нами совсем другой? Кстати, где моя милая крошка?
        Проговорив все это, Отступник с явным удовольствием провел шакеном по щеке Мари. Нет, хитрый старик не порезал девушку, но оставил. на нежной коже обидный красный след.

8
        Омерзительный злодей будто предостерегал окружающих: еще шаг - и он перейдет к действиям. И в то же время, несомненно, унижал своих противников, показывая их беспомощность и свое превосходство. Колдун все еще оставался хозяином положения, и пока перевес был на его стороне. Хотя бы потому, что он мог ставить условия, а они, опасаясь за жизнь Мари, нет. Кен и Кристиан с досадой переглянулись. Казалось, взгляд зеленоглазого Хранителя говорил: «Ничего. Подождем еще немного* пока он опять потеряет бдительность».
        Кристиан незаметно кивнул и обернулся к Колдуну:
        - Можешь не беспокоиться, Изабелла в безопасности, и тебе ее никогда не найти! Довольное выражение на лице Колдуна сменилось такой лютой ненавистью, что Мари, взиравшая на своего мучителя снизу вверх, вздрогнула и поежилась.
        - Ты все-таки не сказал Изабелле, - просиял Кен и, облегченно вздохнув, добавил: - Выходит, как и я, решил сам вступить в бой?
        Кристиан кивнул:
        - Я ведь однажды уже провел этого себялюбца, оставив его ни с чем. Думаю, и в этот раз моя помощь вам не помешает, а Изабелла… в общем, она с учителем Хацуми. Я уверен в том, что это привилегия мужчин сражаться…
        - …за любимых, защищать слабых и отстаивать мир и добро на земле! - ехидно перебил юношу колдун, возвышаясь над поверженной Мари. - Кажется, я уже где-то это слышал. Если память мне не изменяет, это один из постулатов рыцарей Круглого стола вашего досточтимого короля Артура, владыки Камелота, столь возносимого из века в век всеми этими жалкими романтиками. Золотые времена, рыцари и прекрасные дамы! А в результате, где это все? Законы добра и справедливости потерпели крах, ха!
        - Не юродствуй, - держась одной рукой за мучительно нывший затылок, попытался заступиться за кумира всех англичан Ричард Браун. - Не тебе, ничтожный корыстолюбец, творить историю, и не тебе ее осуждать! И, вообще, оставь в покое девушку, дерись с мужчинами, трус! -
        - Браво, шеф! - пробормотал Рауль, который добил последнего скорпиона, но, к сожалению, остался без патронов, еще раньше утопив запасную обойму в глубоком бассейне, когда пытался потушить «себя любимого» в темном подвале замка.
        Тем временем, услышав похвалу в свой адрес, шеф поморщился и буркнул:
        - И не смотрите на меня так, я после этого удара не совсем четко соображаю. И тем не менее. Что сказано, то сказано. Высокопарно, конечно, зато правда. Выбери себе противника и давай скорее покончим со всем этим!
        Затем, с трудом поднявшись на ноги, мистер Браун, шатаясь, направился в сторону колдуна. Тот с интересом наблюдал за его действиями. Когда раненый был уже совсем близко, Отступник преспокойно забубнил себе что-то под нос гнусавым голосом и через минуту отважный шеф, связанный по рукам и ногам, отдыхал в одном из удобных кресел.
        - Хорошая была попытка, - пробурчал неунывающий начальник особого отдела и вздохнул.

9
        Колдун досадливо поморщился и, обведя присутствующих презрительным взглядом, продолжил прерванную речь:
        - Ничтожные людишки! Да что вы можете знать? Все эти годы я служил Добру, и что мне это дало? Нищету, болезни, одиночество, неприкаянность и старость. Взять хотя бы это время. Про наш мир я уже не говорю, и так все ясно: без зелененькой бумажки и связей ты ничто. Хотя и с ними невозможно вечно оставаться сильным и молодым, а-а… И похоже, что вы это тоже понимаете, вспомнить хотя бы призывы ваших обывателей: «Каждый сам за себя», «После нас хоть потоп», «Живи сегодняшним днем», «Хлеба и Зрелищ!» и тому подобная, чепуха. Главный вид искусства в вашем глупом мире - это реклама. Достойный и уважаемый человек - бывший мошенник и вор. А религия? У каждого народа она своя: мусульмане противостоят православным, те - католикам. Буддисты провозгласили себя единственно разумной верой, оправдывая свое ничегонеделанье тем, что успеют еще в будущих перевоплощениях достигнуть совершенства души и тела. Правители обогащаются, народ бездействует. Но не это самое страшное! Идолами большинства являются алкоголь, наркотики, проституция, оружие, деньги. Всем управляют одни пороки и слабости! Ну а те, кто еще хоть
что-то соображает и не хочет принимать участие в творящихся безобразиях, предпочитают уходить от действительности в виртуальный мир. Иногда складывается такое впечатление, что люди собираются жить вечно или забрать с собой свои безумные игрушки на тот свет. Вы только представьте себе этакого клонированного человека будущего, проповедуемого вашими вездесущими средствами массовой информации, с фигурой супергероя, волосами от «Head & Shoulders», белозубой улыбкой от «Blend-a-med», одеждой от Кутюр. Вместо мозгов у него портативный компьютер, а вместо сердца механический будильник. А не получилось - клонируем. Представьте только сотни тупых одинаковых болванов повсюду. Ужас! И о чем, скажите, здесь жалеть? Только лишь о безвозвратно пройденной молодости и несбывшихся надеждах! Хм-м. Ну да ладно, с этим разобрались…
        Присутствующие недоуменно переглянулись, а новоявленный оратор патетически продолжил, указав на Кена:
        - Да! Есть еще параллельные миры, так упорно скрываемые от всех Хранителями Ордена! Только вот приходится признать, что из десяти действующих - пять откровенно враждебны, четыре соблюдают нейтралитет и лишь представители одного согласились сотрудничать с нами, и при этом все они, заметьте, все без исключения, придерживаются политики невмешательства в чужие дела. А это значит: окажись наш мир на грани уничтожения - никто из них даже пальцем не пошевелит, чтобы помочь! И прекрасно зная обо всем этом, Я - Великий Маг и Волшебник - занимаюсь тем, что являюсь посредником между теми и этими, когда давно уже было нужно взять власть в свои руки, заставив всех выполнять мои указания и распоряжения. Нет. Я сам виноват - не. на той стороне оказался, вот оно в чем дело!
        - Не слишком ли трагично все получается у вас? - прищурился мистер Браун. - Мир плох, союзники не те, человечество не оправдало возложенных на него надежд… Короче говоря: все баста - жизнь кончена!
        Колдун, не ответив, презрительно фыркнул.
        - А может быть, он хочет, чтобы мы его пожалели перед тем, как он обрушит на всех справедливую, как он считает, кару? - внезапно подала голос Мари, которой ужасно надоела роль жертвы. - И при этом забывает, что это была его собственная жизнь, его личный выбор и никто не виноват, что ему не удалось осуществить задуманное.
        - А вот в этом, неудавшийся психолог-самоучка, ты неправа, - дернулся колдун и опять коснулся острой иглой ее щеки. - Пожалейте лучше себя. Вы все должны быть мне благодарны за то, что я освобожу вас от ваших оков и помогу обрести подлинную свободу. И тогда, как знать, может быть, я сжалюсь над всеми вами, убив быстро и безболезненно, ха-ха-ха!

10
        Окружающие с жалостью взирали на разбушевавшегося оратора, не зная, как им дальше реагировать на его странное заявление. Слишком уж непредсказуем был этот обозленный на весь мир человек, вызывавший в них скорее презрение и жалость, чем страх. Заметив недоуменные взгляды, колдун сообразил: хватит уже блефовать - пора действовать! Заскрипев от злости зубами, он пригрозил оторопевшим участникам «далеко не круглого, стола»:
        - Вот сейчас перережу девчонке горло, а тогда посмотрим, куда сгодятся все ваши красивые слова и утонченные манеры!
        - Не успеешь, - презрительно вымолвил Кристиан. - Потому что тогда ты уж точно обречешь себя на неминуемую гибель. Или ты думаешь, кто-нибудь из нас откажет себе в удовольствии сразу же прикончить тебя?
        Его верные друзья утвердительно закивали головами, подтвердив этим свою решимость немедленно расправиться с надоевшим им злодеем. Колдун обвел всех настороженным взглядом, нерешительно хмыкнул, но руку с кинжалом от горла заложницы убрал. Когда, так ему казалось, он был так близок к победе, стоило ли тратить силы на этих несносных смертных? Он сможет и потом с ними разобраться! Воспользовавшись его замешательством, Мари, с силой припечатав новоявленного террориста кулаком по пальцам ступни, ловко откатилась в сторону бывшего возлюбленного. Удар пришелся на больной мозоль, и колдун потерял бдительность. Пока он бормотал проклятия и угрозы, Кристиан быстро подхватил девушку и поставил на ноги. Все облегченно вздохнули, а Кен прошептал: «Молодец, друг! Ты разрешишь мне тебя так называть?» Юноши обменялись понимающими взглядами: теперь руки у них были развязаны, и можно было вступать в бой. Коварный Отступник все понял и внезапно захохотал:
        - О, какое благородство; витает в стенах этого проклятого замка, я сейчас расплачусь! Давно я уже не встречал столь великодушных людей. Спасибо, родные! Порадовали старика! И не беспокойтесь вы все так за меня, я не наделаю глупостей. Только, досточтимый господин рыцарь, разрешите узнать: какая Изабелла находится в знаменитом и всеми нами любимом Ордене Хранителей, только вот чего? Гармонии? Равновесия? Ха! Где вы их видели в этом мире? А раз этого нет, то, выходит, все эти простаки просто дурью маются. Или нет? Они «блюдут», чтоб не нарушались временные и пространственные границы, а сами все время мотаются в параллельные миры. В некоторые даже незаконно! Сам так делал, знаю! Где, вы думали, я Книгу Зла приобрел? Или моя магическая сила? Ну, конечно, за все надо платить, зато я теперь силен и могущественен, как никогда! И это еще только начало. Сначала я подчиню двое из миров, а уж потом стану единственным и могущественным правителем…
        - Помечтай! - перебил его Кен. - Так тебе и позволят! Да ты и сейчас не господин, а всего лишь слуга Книги Зла, а каков пафос!
        - И неужели ты думаешь, что я мог ошибиться тогда и теперь? - поддержал друга Кристиан. - Ты так предсказуем, что мне не стоило большого труда тебя разоблачить. И при этом учти, я не маг, не воин, не Хранитель, а обыкновенный человек. Тебе это о чем-нибудь говорит? Ты никому не страшен и ни для кого не представляешь угрозы. Паула только сначала смогла ввести меня в заблуждение, но, когда мы ехали в твой заброшенный особняк, я уже знал: тут что-то не так. Мне просто нужно было узнать, где юная графиня. А убедившись, что ее там нет, я преспокойно отправился туда, где она была на самом деле.
        - Да, но в сопровождении моего человека, - саркастически перебил юношу Колдун. - И вообще, скажи спасибо этой предательнице, что ты ей так понравился!
        Тут Отступник ехидно захихикал и проскрипел:
        - К тому же, откуда тебе знать, может быть, я специально позволил вам улизнуть, чтобы точнее узнать, где моя прекрасная маленькая мисс, а? Не ожидал такого поворота событий? Паула отпустила тебя по моему приказу и бежать помогла, чтобы ты привел нас к Изабелле и сообщил Хранителям то, что хотели мы!

11
        Кристиан побледнел и вопросительно посмотрел на Кена.
        - Ты ведь ничего не рассказал ей? - сурово спросил Хранитель.
        Несколько сбитый с толку американец отрицательно покачал головой:
        - Только учителю Хацуми. Я не смог подвергнуть опасности ту, которую бесконечно люблю.
        - А моя сестра? - растерялся Рауль.
        - Думаю, она сейчас там, где ей и полагается быть, - хмыкнул колдун. - Мне она уже не нужна, а слуги Хозяина с удовольствием позабавятся с ничего не подозревающей мисс Фокс: ну, там, попытают немного, поджарив на медленном огне, а может быть, скормят диким животным или сбросят со скалы на острые камни. У этцх оборотней такая изощренная выдумка и столь огромный опыт в проведении разных экзекуций! Короче говоря, специалисты высшей категории! В общем, девушка будет довольна, такого она еще не только никогда не испытывала, но и даже представить не могла! Хотя, приходится-признать, эта хитрая бестия неплохо справлялась со всеми заданиями. Только вот маленькая поправка. Она слишком любит деньги и власть и никак не хочет довольствоваться достигнутым. Ей почему-то приспичило занять мое место, а ведь это невозможно, даже при всей ее предусмотрительности. К тому же она там одна, а моих слуг много, и они ждут ее возвращения, притаившись в засаде. Кстати, это они подготовили для вас ловушки. Хотя и времени у них было мало, но вы, я думаю, уже оценили их остроумие и профессионализм. Правда, это были невинные
шалости, по сравнению с тем, что они действительно способны придумать и осуществить. Но все же охота сегодня была хорошая, не правда ли?.
        - По-моему, он специально тянет время! - сообразил вдруг зеленоглазый Хранитель и, не дослушав, трое друзей одновременно бросились на Отступника. Внезапно он как бы растворился в воздухе.
        - Это что, голограмма, как в кино? - в бессильной злобе прорычал Рауль. - Все равно ему не уйти от справедливого возмездия. Я не успокоюсь, пока не рассчитаюсь с ним за все!

12
        Юноша кипел от гнева все это время, пока самодовольный злодей распространялся насчет его сестры. Сообразительный Рауль уже давно заприметил массивный бронзовый подсвечник и теперь неторопливо продвигался в его направлении. Ах, как хотелось ему запустить в голову несносного маньяка этим тяжелым снарядом, хотя бы так расквитавшись с ним за все те унижения, которым он подверг их всех. Но колдун опередил его, растворившись в воздухе как утренний туман. «И все же, - подумал Рауль. - А вдруг это не иллюзия и я попаду в него?» Схватив со стола такой желанный снаряд, он запустил им в ухмыляющийся призрак, возникший уже в другом конце комнаты. Но к великой досаде мистера Фокса, пущенный умелой рукой подсвечник, пролетев сквозь бестелесный фантом, словно пушечное ядро, с грохотом врезался в стену.
        «Хорошо, - услышали они вдруг протяжный голос, от которого мороз продирал по коже. - Мщение и ненависть - это хорошо! Вот настоящее искушение!» «Книга Зла!» - вырвалось у наших неутомимых защитников добра и справедливости. Каждый из них прекрасно сознавал: нельзя поддаваться ее влиянию, нужно взять себя в руки и остановиться. Но было уже поздно! Книга вырвалась из рук - Хранителя, взмыла в воздух и начала медленно вращаться под самым потолком прямо над головами присутствующих. Из нее внезапно показались стебли какой-то неизвестной науке лианы с острыми ядовитыми шипами на концах. Натренированный Кен успел увернуться, а вот Рауль, Мари и Кристиан попались. Чем больше они сопротивлялись, тем сильнее сжимало их хищное растение, тем больнее впивались в кожу острые колючки-клинки. «Так что, меняемся? - хором предложил зеленоглазому воину Отступник, внезапно возникший одновременно в нескольких местах. - Ты приводишь мне Изабеллу, а я, может быть, спасу твоих слабонервных друзей». «Нет!» - твердо произнес юноша и, сорвав с шеи сверкающий медальон, с которым никогда не расставался, запустил им в зловещую
Книгу Зла. Вращаясь, словно маленькая сверкающая звезда, талисман Кена с легкостью рассекал огромные толстые стебли, которые с грохотом Угадали на пол. Дружной команде понадобилось совсем немного времени, чтобы стряхнуть с себя извивающиеся в предсмертной агонии стебли растения-убийцы и окончательно освободиться. Тем временем талисман, выполнив возложенную на него задачу, послушно вернулся в руки хозяина.
        Прозрачные колдуны с интересом наблюдали за происходящим, качая головами. «Теперь понятно, - глубокомысленно произнесли они, - почему ты тоже заинтересовал Властелина Сил Зла». Собрав воедино все свое мастерство и умение, зеленоглазый Хранитесь переводил взгляд с одного фантома на другой, готовясь к смертельному прыжку. Юноша-воин все еще никак не мог точно определить, который из призраков настоящий колдун? Остальные, освободившись из цепких объятий свирепого растения, тоже в растерянности оглядывались, гадая: какого из Отступников им ловить? Не выдержав неизвестности, взбешенный Рауль мертвой хваткой вцепился в ближайшего к нему призрака и дернул его на себя. Вот удача! Мистеру Фоксу невероятно повезло, фантом оказался настоящим, так как неожиданно пошатнулся, чуть не потеряв равновесие. Находившаяся к ним ближе всех Мари тоже попыталась ринуться на своего мучителя, но Рауль внезапно, оттолкнув девушку в сторону, хрипл о пробормотал: «Лучше уходи отсюда. Я сам справлюсь, ведь у меня с ним особые счеты!» Но оправившийся колдун уже бормотал заклинания.
        Неожиданно резкий порыв ветра с силой разбил окно, затушил все свечи, швырнул в разные стороны Рауля и Мари. Кен и Кристиан с трудом устояли на ногах, а перерезавший веревки и пытавшийся прийти на помощь друзьям шеф вместе с креслом отлетел к противоположной стене. Совершенно разбитый начальник особого отдела со стоном сдавил голову руками. Все опять поплыло у него перед глазами, в ушах шумело, а во всем теле чувствовалась страшная слабость. Мари, которую отшвырнуло прямо под ноги начальника, только сейчас заметила, что у него весь затылок в крови. Все говорило о том, что у шефа, скорее всего, было сотрясение мозга. Очевидно, колдун хорошо постарался, когда огрел его по голове тяжелым бронзовым подсвечником. Кристиан и Кен, как в старые добрые времена, в который раз дружно повисли на Отступнике с двух сторон, пытаясь скрутить бешено сопротивляющегося колдуна и заткнуть ему рот. Но коварный злодей бормотал очередное заклинание. Раздался ужасный грохот, это со стены свалился портрет с изображенным на нем Марком. «Ты убил моего друга! - рассвирепел Рауль, находившийся в другом конце комнаты. - И
теперь тебе не уйти от справедливого возмездия!» Он кинулся на врага с противоположной стороны, но внезапно откуда-то сверху, очевидно, из злосчастной Книги, повалил густой дым, все закашлялись, задыхаясь от едкого смрада. Колдун стряхнул с себя Кристиана, с силой оттолкнул Кена и, попятившись, швырнул под ноги нападавшим невесть откуда взявшийся голубоватый шар. Синий туман окутал все вокруг, а когда он развеялся, Отступник уже парил возле злополучной Книги. «Все! - вопил он жутким голосом. - Вы проиграли! Вскоре все здесь будут подчиняться мне, а Изабелла станет править вместе со мной!» «Одумайся, не открывай портал, ведь мы-все тогда погибнем!» - предупредил Кен, но было уже поздно.

13
        Страшный порыв ветра, дикий вой колдуна, сверканье лунного камня в пасти Золотого Дракона, озарившее всю комнату кровавым отблеском, и открывшийся за картиной портал представляло собой такую невообразимую картину, напоминавшую конец света, что друзья застыли на месте, не в силах пошевелиться. В это время на улице полил страшный ливень, и огромные ледяные градины с грохотом застучали по крыше, насквозь пробивая железные листы, уничтожая урожай и калеча прохожих. «Я - Победитель! - изрек колдун. - Этот мир теперь принадлежит мне!»
        Внезапно дверь распахнулась, на пороге стояла Изабелла. «Моя королева! - проревел Отступник. - Ты здесь!» «Изабелла?!» - Кристиан попытался броситься навстречу смелой девушке, но колдун махнул рукой, и ледяные стрелы пригвоздили юношу к стене. Кен поспешил на помощь другу, но Отступник опять взмахнул рукой. Огненные стрелы полетели прямо в сердце благородного Хранителя. В эту минуту Мари бросилась вперед и закрыла юношу собой. Девушка даже не застонала, упав как подкошенная прямо в руки своего героя. В то же мгновение на колдуна бросились Рауль с Ричардом, но на них обрушился град металлических «сюрикенов».
        - Он уже слаб и не может причинить вам вреда, - услышали вдруг друзья твердый голос Изабеллы. - Сейчас он способен только управлять вашим разумом и чувствами, но нанести физический урон не может. Не доверяйте происходящему, слушайте свое сердце!
        Юная графиня величественно сняла с шеи талисман-кристалл и двинулась навстречу открывшемуся порталу.
        - Ты станешь моей, - прохрипел колдун.
        - Дай мне руку, и мы вместе будем править мирами! у
        - Я больше не боюсь тебя, - спокойно ответила девушка. - Ни ты, ни Книга Зла уже не имеют надо мной власти!
        - Тогда все они погибнут! - предостерег ее Отступник. - Неужели ты не хочешь их спасти?
        - Это тебя надо спасать от себя самого, - спокойно ответила Изабелла. - Неужели ты не понимаешь, что каждый из этих людей сейчас пожертвовал ради другого самым дорогим, что у него есть, - жизнью. Ты проиграл! Твое колдовство уже не имеет над ними власти!
        - Правильно, Изабелла, - пришел в себя Кен. - Как я сразу не понял, что все это умелая иллюзия и больше ничего! Очнись, Мари! Никто не погибнет, ведь мы уже смогли выполнить свою задачу. Отступник проиграл! Он потратил все свои силы на злобу и ярость в попытке разделаться с нами. Колдун уже не в состоянии продолжать борьбу. Он не опасен, как истратившая весь свой яд змея, которая уже ни для кого не является угрозой!
        - Пусть так! Все это уже неважно, но ты все равно пойдешь со мной! - яростно загремел колдун и бросился к Изабелле.
        - Она никуда с тобой не пойдет! - простонал Кристиан и, рванувшись всем телом, освободился от острых ледяных клинков.
        - Пойдет, если хочет узнать о том, кто она на самом деле! - взвыл Отступник. - Они все врали тебе, девочка моя! Только 'Я знаю всю правду!
        - Какую правду? - насторожился Кен. - О чем ты говоришь?
        - Ты сказал им истинную причину моего путешествия в Прошлое? - прохрипел колдун.
        - Нет? Так я все скажу!
        - Я не понимаю, - горько прошептал Кен.
        - Это была секретная миссия, но теперь уже все равно… Ты должен был отправиться в Прошлое, чтобы найти не столько Книгу, сколько наследницу… Тут он вдруг осекся, изменившись в лице.
        - Верно! - довольно захохотал Отступник, - Они, - он указал на юношу, - уже давно освоили путешествие в разные миры. И если, одни были очень враждебны и не пригодны для жизни, то другие, наоборот, гостеприимно раскрывали им свои сердца. Так было и в Милеска.
        - Где? - голос Изабеллы внезапно дрогнул.
        - Ага! - торжествующе выпалил колдун. - Ты не могла забыть свой второй дом!

14
        - При чем тут Книга Зла и кто такая наследница? - вздрогнул от каких-то неясных предчувствий Кристиан.
        - Дочь правителей Страны Милеска, - ответил Кен. - Так звучит на нашем языке название одного из параллельных Миров. Вернее, примерно так. Там живут герои ваших Мифов, Легенд и Сказок. Те, которых в нашем мире принято считать потусторонними силами, но они существуют на самом деле. Я там был и знаю! Миссия Отступника была сначала довольно-таки благородной - вернуть юную принцессу похищенную Силами Зла с помощью колдовской книги. Но мы даже не подумали тогда о том что такая задача не по силам простому человеку, пусть даже прошедшему тщательную подготовку в Ордене и имевшему на счету много удачно выполненных как мирных, так и военных операций. Маг нашего Ордена, поддавшись чарам Книги Зла, стал Отступником.
        Потом по ложному доносу безжалостного вельможи он попал в темницу, затем почему-то страшно заинтересовался судьбой его юной чжены, графини де Перси. К нашему стыду, этот человек не оправдал возложенных на него надежд и совершенно забыл о цели своего путешествия в прошлое - розыск пропавшей наследницы престола страны Обетованной. В общем, он повел себя так непредсказуемо что спутал все карты не только нам, но и нашим союзникам и друзьям из Милеска. Правда, с его помощью нам удалось обнаружить человека, который, очевидно, тоже попал в наш мир совершенно случайно… - Ты говоришь об Изабелле. - перебил его Кристиан.
        - Конечно! - кивнул Кен. - Как оказалось, она обладала невероятными магическими силами, присущими, пожалуй, только…
        Тут юноша пробормотал скорее себе чем присутствующим:
        - Как я об этом раньше не подумал?! Вот что, оказывается, ты от нас скрывал!
        Колдун, который все это время согласно кивал головой, временами довольно потирая руки, опять торжествующе захохотал.
        - Мать Изабеллы - наследница престола сказочной обители вечной красоты и молодости, - торжественно провозгласил злодей. - А вы, глупцы, и не догадывались ни о чем!
        - Но когда ты понял это? - мрачно взглянул на Отступника Кен.
        - Не волнуйся, - успокоил юношу маг. - Не сразу. Сначала мне было известно столько же, сколько и всем вам, хотя с вашим опытом можно было бы и догадаться. Уверен, Хацуми все знал, но скрывал, как и порталы, как и прошлое каждого из нас, как и многое, многое другое!
        - Я ничего не понимаю, - беспомощно проговорила Изабелла. - О чем вы говорите? Моя мать исчезла, когда я была еще очень маленькой, а отец…
        - Твой отец возвращался домой из похода, - когда встретил на дороге слуг Книги Зла, пытавшихся вернуть юную принцессу в ее мир, - начал колдун…

15
        Замерев, слушали друзья юной графини эту похожую на волшебную сказку историю. Словно кадры захватывающего приключенческого кино проносились перед их глазами «дела давно минувших дней, преданья старины глубокой».
        …Преданная охрана наследницы короля и королевы Страны обетованной с трудом сдерживали натиск многочисленных противников, но силы были неравны. В это время из-за поворота показался всадник на белом коне с небольшим отрядом верных ему солдат. Оценив обстановку, молодой офицер, ни минуты не раздумывая, бросился на защиту прелестной красавицы. Решительно разбросав в разные стороны нападавших, благородный юноша почтительно поклонился очаровательной незнакомке и предложил защиту и покровительство. Им с трудом удалось пробиться сквозь толпу беснующихся варваров и скрыться в чаще леса. Юноша прекрасно знал здешние места, поэтому вскоре беглецам удалось оторваться от погони. Через несколько минут молодые люди свернули на узкую тропинку, приведшую к глубокому рву, наполненному водой. На той стороне возвышались каменные стены старинной крепости. Спутник юной принцессы подал условный знак дежурившему на башне лучнику-слуге, и через минуту всадники уже въезжали по перекидному мосту на безопасную территорию, раскинувшуюся за массивными бревенчатыми воротами крепости, с лязгом распахнувшимися перед ними.
Оказалось, именно сюда, в свой родовой замок, и держал путь молодой офицер. Здесь очаровательной незнакомке был оказан самый радушный прием и самое почтительное гостеприимство. Хозяин замка и его прелестная гостья не расставались ни на минуту. У них было так много общего, включая красоту, ум, образованность, великодушие, молодость, а также возвышенность стремлений и дум. Не удивительно, что молодые люди страстно полюбили друг друга. Они поняли, что не смогут жить в разлуке и вскоре сыграли свадьбу. Через год у графа де Перси родилась дочь, которую назвали Изабеллой. Они были так счастливы! Ради этого юноши наследница престола Страны обетованной решила повременить с возвращением в свой мир. Она скрыла от мужа правду о том, кто она и откуда. Да и как девушка могла объяснить ему свое сказочное появление в этом неведомом для нее мире?

16
        Прошло пять лет. Однажды в ворота замка постучался странный путник в длинном черном плаще. Увидев его, молодая госпожа изменилась в лице, а наутро просто исчезла из своей комнаты. Ее супруг был просто убит всем случившимся, не зная, что и думать. Чего только он ни делал, чтобы найти свою милую красавицу-жену, но все было бесполезно! И если бы не малютка-дочь, как две капли воды похожая на мать, неизвестно, что сделал бы отчаявшийся сильный мужчина, совершенно сломленный неведением того, какие веские причины должны были побудить горячо любимую им женщину, которой он бесконечно доверял, покинуть его и их крошку так внезапно, не сказав ни слова?
        Шли годы. Девочка росла очаровательным озорным ребенком. Все вокруг любили и баловали ее, а отец души не чаял в обожаемой дочери. Этот суровый человек с грустным взглядом и легкой сединой на висках, появившейся в день исчезновения жены, расцветал только при появлении своего маленького белокурого ангела. Благородный и честный граф де Перси, выигрывавший одно сражение за другим, предпочитал большую часть свободного времени проводить дома с малышкой, чем на многочисленных приемах и раутах в его честь. Там вечно царили только притворство и лесть, а прямолинейный и правдивый воин только морщился, выслушивая похвалы в свой адрес. Ему больше по душе было защищать в бою Родину и заботиться о своих солдатах и офицерах, чем выдержать один светский прием. Честно говоря, его нисколько не волновали почести и награды. А обществу самых роскошных светских львиц силач-полковник предпочитал тихий вечер за чтением сказок со своей малышкой Изабеллой.
        Угодников дамских кулуаров и придворных щеголей просто бесило такое пренебрежение карьерой, славой и дарами богатых покровителей. Все понимали, граф де Перси давно уже с легкостью оказался бы на вершине служебной лестницы, благодаря своему бесстрашию и воинскому мастерству, ведь он себя немного по-другому. Завистники не нашли ничего лучшего, как распустить про мужественного и такого внешне холодного и неприступного великана-полковника многочисленные сплетни и слухи. Поговаривали, что нельзя присваивать генеральский чин и доверять командование армией человеку, специально ищущему на поле боя героической смерти. Верные друзья и сослуживцы, заступаясь за мужественного воина, утверждали, что все это вымыслы, слишком уж он безоглядно любит свою белокурую синеглазую Изабеллу, чтобы специально подвергать себя опасности, но в глубине души даже они понимали, что доля истины в этих слухах есть. Иногда им тоже казалось, что их храбрый полковник слишком уж безрассудно ведет себя на поле боя, мчась на коне впереди или врываясь в самую гущу боя. Враги трепетали при одном звуке имени графа де Перси, а союзники
облегченно вздыхали, издавая радостные возгласы: с его появлением никто из них не сомневался в победе. И все же близко знавшим отважного полковника людям казалось, что слишком уж он рискует своей жизнью на поле боя. И у них было этому объяснение - мужественный граф де Перси не смог, не захотел забыть так внезапно исчезнувшей жены. Он все еще искал ее повсюду: отправляясь в бесконечные путешествия, совершая освободительные походы в разные страны. Этот справедливый человек много лет продолжал упрямо стоять на страже закона и справедливости, упрямо отказываясь участвовать в грабительских и захватнических войнах. И ждал, все время ждал случайной встречи! Но, к огромному сожалению, пока все его усилия не принесли никаких результатов, кроме тех, что он впал в немилость при дворе. Властным правителям и алчным вельможам нужны были лишь новые территории и богатства. Поэтому гордый воин все чаще и чаще отказывался принимать участие в очередной политической разборке-дележе. Но назвать его трусом никто бы не осмелился. И не потому, что боялся связываться с лучшим фехтовальщиком и стрелком королевства. Не потому,
что граф обладал огромной силой и ловкостью, не убывающей с годами. А потому что слишком уж он был безрассудно смел, как на поле боя, так и «беседуя с царями». Своей невероятной отвагой он подавал пример своим солдатам и офицерам. Они платили ему самой искренней преданностью, готовые последовать по первому его приказу в огонь и воду, но в то же время мужественный полковник, неосознанно рискуя собой, как бы старался этим заглушить свою не проходящую печаль и боль. Мчась на своем по-прежнему белом коне впереди своих солдат, этот человек как бы каждый раз переносился в тот злополучный и в то же время счастливый день, когда он и бесконечно любимая им женщина впервые встретились.

17
        …Шло время. Его дочери уже было 14 лет, когда полковник решился привести в дом новую хозяйку. Сделал он это не по любви, а скорее из жалости. Женщина, заменившая Изабелле мать, была вдовой его погибшего друга. Умирая, тот просил его об этом. Благородный полковник усыновил двоих детей этой женщины, так что, по сути, Изабелла - его единственный кровный ребенок. Высший свет окончательно отвернулся от графа, ведь эта женщина была из очень бедного сословия. «Самые богатые наследницы влиятельных и известных английских семей втайне мечтали составить дерзкому и неприступному красавцу-графу выгодную партию, а он оказался столь наивен, повесив на свою шею уже немолодую уставшую женщину с двумя детьми, - возмущенно шептались за его спиной. - Нет, он положительно сошел с ума! И это притом, что его очаровательную Изабеллу скоро нужно будет вывозить в свет! Каким манерам сможет научить прелестную молодую графиню эта простолюдинка, жена погибшего друга-офицера?»
        - А что было дальше, вы уже и сами знает, - так же внезапно, как начал, закончил свой рассказ Отступник. - Я, конечно, сочувствую вам, миледи, но у вас еще есть шанс все исправить и изменить, отправившись в ваш мир со мной. Я помогу вам бороться и одержать победу, а затем мы сможем вместе править нашей страной и жить долго и счастливо!
        - Замолчи, негодяй! - крикнул вдруг Кен. - И откуда только рождаются все эти безжалостные слова в твоем лживом черном сердце?
        - Не слушай его, малышка! - продолжал предостерегать зеленоглазый Хранитель. - Пусть даже он говорит правду, но при этом рассчитывает совсем на другое - на твою доброту и великодушие. Этот подлец пытается внести в твою душу неуверенность и сомнения!
        Изабелла пошатнулась, но сразу же выпрямилась, прошептав:
        - Я не верю! Это все ложь, чтобы опять подчинить меня темным силам…

18
        - Тогда доверься своим чувствам, - уже более миролюбиво забормотал колдун. - Я не обманываю тебя, да и никогда не обманывал! Я узнал твою историю позже, намного позже. Ты тогда уже, как и я, открыла Книгу Зла и стала покорной исполнительницей ее воли. Я еще не догадывался даже, что ты не простой человек, и думал, что тебе уже нельзя помочь. На меня будто нашло тогда что-то. Это сейчас я понимаю, чьи это были козни и чью волю я выполнял слепо и бездумно. Я знал лишь, что ты единственная, кто оказался' во власти тьмы по принуждению, а не как остальные - добровольно, за обещанные в будущем блага, но все равно заставил тебя отбывать наказание, став пленницей портрета. Послушай, Изабелла, я не хотел причинить тебе зло и думал, что так будет лучше. Эго нелегко, но прости, если сможешь, и поверь: правда состоит в том, что силы зла уже имели тогда надо мною власть. Я всегда страстно желал получить господства над всеми, но, встретив тебя, не знаю… Это звучит смешно, но я растерялся, обманув друзей и врагов, опять вернулся в прошлое. Мне нужно было убедиться, что я не ошибся в тебе…
        Убедился? - гневно перебил рассказчика Кристиан. - Оставь теперь ее в покое. Она ни в чем не виновата, это же ясно как день!
        - Кристиану не понадобилось для этого даже наводить справки о прошлом Изабеллы, в отличие от тебя! - поддержала юношу Мари! - Теперь ты понимаешь, чем вы отличаетесь!
        - Это все не важно, - покачал головой колдун. - Мы разные, не спорю. Каждый любит по-своему!
        - Любит? - в один голос выпалили Ричард, Мари и Кен.
        - О какой любви вы говорите? - хмыкнул и Рауль. - О столь неуважаемый всеми нами, злобный и самоуверенный эгоист!

19
        - Продолжай, - приказала вдруг молчавшая до этого Изабелла. - Что ты видел?
        - Я видел все своими глазами: плен твоей матери, ее освобождение, их свадьбу, счастье твоих родителей, когда родилась ты, твое детство, юность и этот ужасный брак, - застонал Отступник. - Но я не мог, не имел права вмешиваться. Спроси у него! (он указал на Кена). Мне запретили Хранители времени, но, если бы только они…
        …Менять ход времени и событий не научились еще даже в твоем мире. Я мог только наблюдать со стороны за тем, как разворачиваются события. Гнев и злоба переполняли меня, когда я следил за тем, как этот изувер насильно увез тебя из родительского дома в Шотландию. Я не мог помочь, когда он стал требовать твоей любви и облегченно вздохнул лишь тогда, когда, вырвавшись из его грязных объятий, ты взбежала вверх по лестнице и заперлась в башне, Затем ты объявила голодовку, заявив, что виновник гибели и разорения твоей семьи никогда не будет твоим мужем и не переступит порог этих покоев. Я восхищался твоим мужеством, когда, как только злодей попытался взломать дверь, ты с величием королевы решительно сообщила, что лучше погибнешь, чем станешь его. Разгневанный, он уехал по делам, надеясь, что ты когда-нибудь - одумаешься и сдашься. Тогда ты решилась на побег и, потихоньку выбравшись из комнаты, в которую добровольно заключила себя, стала готовиться в дорогу. Вот тут-то и попалась тебе на глаза эта проклятая Книга Зла. Я убедился, что лишь невероятное отчаяние заставило тебя открыть ее и воспользоваться
магией темных сил. Ты была так доверчива и невинна, надеясь избавиться от мучительного брака с ненавистным палачом твоей семьи его же методами…
        …И уже намного позже я заподозрил, что не один я пристально следил за всем происходящим с тобой. Есть еще кое-кто виновный во всех несчастьях твоих и твоей семьи, слишком могущественный и грозный, невероятно коварный и опасный! Когда я это понял, было уже слишком поздно все менять, но попытаться исправить еще можно! Клянусь, я помогу тебе, ведь ты помогла мне осмыслить, что у меня все еще есть выбор и… в общем, я. предал ради тебя Хозяина, давшего мне магическую силу, бессмертие и такую долгожданную власть…
        - Не ради нее, - выпалил вдруг Кен, горестно качая головой. - А во имя себя! Тебе нужно было заполучить и ее в придачу, тогда все твои амбиции были бы полностью удовлетворены!

20
        Услышав эти слова, Изабелла вздрогнула и подняла на Хранителя вопросительный взгляд. Юноша незаметно кивнул, не произнеся ни слова. В то же время Кристиан крепко сжал маленькую ставшую холодной как лед ладонь. Словно боялся, что девушка вдруг опять куда-нибудь исчезнет. Ричард, Рауль и Мари сочувственно молчали, готовые в любую минуту встать на ее защиту. Изабелла поняла это по их лицам и вдруг усмехнулась. Верные друзья были рядом, и это придавало ей уверенности в себе. С ними ей все по силам и, взглянув на Хранителя, она еле слышно одними губами прошептал: «Ты уверен, что знаешь, о чем он?» Честный и мужественный юноша горько кивнул. «А что такое Милеска?» - громко спросил Кристиан. Репортер понял, что Изабелле нужно время, чтобы во всем разобраться и убедиться, что колдун не хитрит и больше ничего не скрывает.
        - Для многих Милеска - страна обетованная, - вдруг мечтательно произнес Кен. - Много лет в ней правили мудрые и справедливые правители, но силы зла не могли вынести, что где-то на свете существует мир гармонии и красоты. Когда мы впервые попали туда, то, честно говоря, мне даже не хотелось возвращаться обратно. Трудно описать все, что я там увидел: бескрайнее небо, вспыхивающее разными цветами радуги, дикая нетронутая природа, а под ногами шелковая трава, на которой вместо росы блестели яркие бриллианты. Повсюду нас встречали диковинные птицы и звери! Люди там приветливы и доброжелательны. Местные жители живут столько, сколько хотят. Там знают, как управлять своим временем, и умеют ценить его. А еще там никто не пытается изменить свой мир под себя или переделать его. Жители Милеска считают, жить нужно по законам своей планеты, которую считают живым существом и относятся с почтением, уважительно принимая все дарованное судьбой. Они не ищут во всем значение, полностью доверяя чувствам, и, как ни странно, смысл всегда есть или приходит потом, спустя некоторое время. Каждое сказанное ими слово
одухотворенно и похоже на музыку ума, где все логически выверено и расставлено по своим местам. Они могут так описать неведомую им до этого птицу, что через минуту она затрепещет крыльями и вспорхнет с теплой ладони творца прямо в бескрайнее небо. Они способны создавать материальные вещи не только руками, а и воплощать мечты и мысли в обтекаемую физическую форму. Но только в том случае, если это действительно имеет смысл и истинную цену, а также наполнено духовным содержанием. В общем, там все по-другому…
        …Милеска - для многих заманчивая и заветная цель! Каждый мечтал бы попасть в царство истинной справедливости, совершенной гармонии, возвышенной красоты, щедрости и добра. В общем, для нас это был иной мир - желанный и притягательный!

21
        - Но почему же моя мать оказалась здесь, и почему за ней гнались слуги зла? - дрогнувшим голосом произнесла Изабелла.
        - Силы Хаоса и Разрушения не желали смириться с тем, что где-то существует неподвластный им мир, да еще такой противоположный. Они решили захватить власть в свои руки и поднять восстание против Добрых и Справедливых правителей страны Милеска, - вздохнув, продолжил свой рассказ Зеленоглазый Хранитель, - С этой целью они создали Книгу Зла, которая помогала им подчинять простодушных жителей этого мира своей власти. Но у Короля и Королевы Милеска был надежный щит от всех напастей - Логос, символ власти, давным-давно подаренный великодушным и справедливым правителям Страны Сказок прекрасным златокудрым Аполлоном. Шли годы, и вот властелин сил зла придумал коварный план, как похитить у благородных, но таких доверчивых соседей золотой жезл, и подослал к ним хитроумного Гермеса. Но этот плут перехитрил и тех, и этих - он забрал Логос и скрылся с ним в неизвестном направлении на своих крылатых сандалиях. Правители Милеска перессорились, обвиняя друг друга в исчезновении символа власти и мира в их стране.
        С тех самых пор Милеска разделилась на несколько небольших самостоятельных государств: Страну Сказок, Мифландию, Заколдованный Лес, Царство амазонок, Подводный мир, Королевство Фей, Подземный мир. Когда-то сильная и могущественная страна стала легкой добычей для сил зла, постоянно совершавших свои варварские набеги на мирных жителей. А руководил всеми этими дикарями не кто иной, как давний враг Милеска - властелин царства теней и подземного мира. Тогда Король и Королева объявили: кто найдет и вернет золотой Логос, тот получит руку их красавицы дочери и станет правителем Страны Сказок.
        В то же время Маги Добра и Света пытались-помочь хоть что-то исправить и примирить перессорившихся правителей Милеска, убеждая, что только вместе они сильны и смогут противостоять злу. Но, чтобы разрушить, много ума не надо, а вот как потом все исправить? Добрым Волшебникам требовалось время, а пока власть в стране захватывали темные силы. Тогда было решено направить юную принцессу за помощью в параллельный с ними мир к Хранителям Гармонии и Равновесия, Орден которых славился не только отважными воинами, но и мудрыми магами. Но в это время в замок ворвались слуги зла, потрясая страшной Книгой.
        Портал уже был открыт, на пороге стояла юная принцесса. Битва разразилась прямо в зале. Девушка никак не могла решиться переступить невидимую грань, разделяющую миры. «Дочка, поспеши! - крикнул Король, отбрасывая сверкающим мечом толпу беснующихся варваров. В это время Книга Зла взмыла в воздух и начала медленно вращаться. Что было дальше, принцесса не помнила. Она оказалась в незнакомом для нее мире, да еще и в другом времени! Вот и все, что было мне - известно, да и то от учителя Хацуми! - закончил юноша свой грустный рассказ.
        Все размышляли о том, что услышали, а Кристиан, наклонившись к Изабелле, прошептал:
        - Мы отправимся туда вместе и поможем твоему народу обрести свободу! Ты мне веришь?
        Неожиданно девушка ответила на его рукопожатие и спокойно проговорила вслух:
        - Да! И для этого нам совершенно не нужен там колдун!

22
        - Ты не можешь так поступить со мной, - завопил Отступник дурным голосом. - Мой ум, и твое могущество, и сила…
        Он не договорил, потому что зеленоглазый Хранитель насмешливо перебил его:
        - Все кончено. Ты проиграл! Избранница и ее Рыцарь оказались сильнее!
        Сердце Кристиана наполнилось такой силой и мужеством, что, казалось, он может горы свернуть, преодолеть любые преграды. «На край света, так на край света, - думал он. - Только бы вместе! Только бы всегда быть рядом и суметь ее защитить!»
        Изабелла величественно подняла правую руку и направила свет кристалла на колдуна. Внезапно Книга перестала вращаться и с грохотом упала на пол, прямо под ноги законной наследницы Милеска. Отступник стоял, словно высеченный из камня. Неожиданный отпор повелительницы его сердца и дум был так силен. Колдун все еще не мог поверить, что избрали не его, а каких-то обыкновенных ничтожных людишек. Тут из колдовской книги вырвались наружу языки пламени. Казалось, еще минуту - и Зло исчезнет, обратившись в прах. Но если бы все было так просто! Внезапно из портала выскочила рыжеволосая девушка в блестящем черном комбинезоне и высоких сапогах. Оттолкнув колдуна, она бросилась к Книге и, не страшась обжечься, схватила заветную вещь голыми руками. «Паула!» - вскрикнул Рауль. Но сестра даже не взглянула на него. Прижав Книгу к груди, она с вызовом взглянула на белокурую соперницу, как бы бросая ей вызов. Решится ли благородная наследница Милеска уничтожить Книгу вместе с нею? Изабелла опустила руку и покачала головой. Нет! Она не способна причинить кому-либо зло, тем более жертве темных сил. «Мы еще встретимся!
- пообещала Паула и обернулась к колдуну. - Хозяин просил передать тебе, жалкий старик, что ты освобожден от своих обязанностей, а потому путь в наш мир тебе теперь заказан. И еще. Ты лишаешься всех своих привилегий! Кстати, наш повелитель уже знает, что ты пытался предать его… ну, и меня, конечно. Держи свой расчет!» Коварная особа бросила какой-то предмет в руки Отступника и со злостью прошипела: «В отличие от них с тобой мне хотелось бы попрощаться навсегда. Надеюсь, наши пути уже никогда не пересекутся!» Оторопелый колдун молчал, сжимая в трясущихся руках похожий на раскаленный уголек камень. Паула же, быстро закрутившись на месте, стремительно нырнула в портал.

23
        Страшный порыв ветра в последний раз сотряс стены замка. Кен протянул Мари руку: «Идем, мы должны помочь друзьям!» Рауль невероятным усилием воли усмирил клокотавший-в нем гнев и отчаяние. «Будто чужие, - пронеслось у него в голове, - а не родные брат и сестра». Неужели все это правда и он окончательно потерял Паулу? Хотя бы знак подала, что узнала его. Нет. Словно враги! Значит, правы были шеф с Хранителем: его сестры нет. Есть другой человек. Очень похожий внешне, но совершенно незнакомый внутри… Прихрамывая, юноша подошел к раненому начальнику и другу. «Вы как? - поинтересовался он. - Идти сможете?» Тот кивнул и сделал усилие, чтобы подняться с пола. Рауль попытался поддержать друга, но гордый шеф только головой покачал, пробормотав: «Хм-м. Да справлюсь я сам, чего уж беспокоиться!» Но упрямый мистер Фокс даже не стал дослушивать его возражения: «Обопрись, и идем!» От досады юноша даже забыл о субординации и перешел на «ты».
        Униженный и оскорбленный в лучших чувствах «Великий Маг и Волшебник», как он привык себя величать, продолжал стоять на месте, с удивлением взирая на окружающих. Колдун все еще не в силах был. поверить, что окончательно проиграл.
        - Ты никому не страшен! - измерил его презрительным взглядом Рауль. - Мы никому не позволим разрушить наш мир! И ты уже никогда не сможешь творить здесь зло!
        - Посмотрим еще, - забормотал Отступник. Опомнившись, он стал отступать к порталу, все еще не выпуская из рук таинственный предмет своей недавней отставки.
        - Стоп, дружок! - усмехнулся Кен. - Проход для тебя закрыт!
        Обменявшись с Изабеллой взглядами, юноша что-то тихо прошептал. Затем протянул вперед руку, в которой неожиданно оказался Ключ. Хранитель направил его на портал. Ключ повис в воздухе и стал сначала медленно, а потом все быстрее и быстрее вращаться в воздухе по часовой стрелке. Портал начал сужаться, пока не закрылся вовсе.
        Порывы ветра стали утихать. Страшный град и вовсе прекратился. Лишь дождь все лил и лил как из ведра. Будто оплакивал несбывшиеся надежды Отступника.
        - Вы не понимаете, - вдруг просительно пробормотал колдун. - Я не смогу здесь остаться. Меня уже давно нет в этом мире. Это только благодаря Повелителю сил зла и Хозяину Книги я мог поддерживать видимость существования и физического присутствия!
        - Выходит, тебя нет на самом деле? - язвительно развел руками Рауль. - Ничего себе безобидное такое привидение, обитающее в замке и спокойно разгуливающее в нашем мире!
        - А кто этот твой Хозяин, виновник во всех бедах семьи Изабеллы? - спросила вдруг Мари.
        Колдун вздрогнул и растерянно огляделся по сторонам.
        - Ты же обещал измениться, - сурово произнес Кен. - Начал рассказывать правду - говори до конца!
        Отступник посерел и тихо выдавил, глядя на Изабеллу:
        - Властелин Сил Зла, создатель Книги, поработивший твою страну и погубивший твоих родных. Его имя - Власизл!
        Странным светом сверкнул камень в руках Отступника. Казалось, из-под земли вырвалась голубая молния, пронзив колдуна насквозь. Стоявший к нему ближе всех Рауль отпрянул от неожиданности и, забыв о приличиях, испуганно выругался. Остальные тоже невольно попятились, с изумлением наблюдая за тем, как Отступник стал медленно исчезать, как бы рассыпаясь в воздухе. Сначала превратился в прах его длинный черный плащ, затем высохшая сморщенная кожа стала так прозрачна, что все увидели кости. Не прошло и минуты, как скелет бывшего колдуна валялся уже на полу, продолжая превращаться в кучку сероватого пепла. Вскоре все уже было кончено.
        - Ой, - недоуменно поинтересовалась Мари. - Куда это он испарился?
        - Колдун просто пережил свое время, - услышали они суровый голос Кена. - Этот старик действительно был фантомом, предупреждающим нас о том, что зло все еще сильно, а наш мир так хрупок и требует постоянной защиты и бережного отношения. Окружающие горько вздохнули и задумались.
        - Но ведь жизнь-то продолжается! - подал вдруг голос молчавший до этого Кристиан.
        - Да, - поддержал его мистер Браун. - А у нас еще так много дел, друзья мои!
        - Вперед! - провозгласил вдруг Рауль. - К победе!
        А все весело рассмеялись, слишком уж он был похож на несостоявшегося Наполеона.

24
        «Честно говоря, я все еще никак не могу собраться с мыслями», - пожаловалась Мари. Она расположилась на переднем сиденье машины, рядом с зеленоглазым водителем. Кен лишь искоса взглянул на девушку, не желая отвлекаться по пустякам. Во-первых, им нужно было срочно прибыть к месту назначения. Во-вторых, дорога была плохо освещена. В-третьих, хотя это и не мешало юноше лихо вести машину, словно опытному гонщику, сосредоточенно вглядываясь вперед, он одновременно внимательно прислушивался к тому, о чем беседуют пассажиры, сидящие сзади. Заметив это, Мари окончательно пришла в себя и обернувшись, громко поинтересовалась:
        - Но как вы оказались здесь?
        Кристиан и Изабелла перестали тихо переговариваться и замолчали. Кристиан нахмурился и уклончиво ответил:
        - Не сейчас, слишком долго рассказывать об этом.
        Мари попыталась опять открыть рот, но юноша уже опять придвинулся к самому уху Изабеллы и укоризненно прошептал:
        - Зачем ты приехала? Почему не послушалась, я ведь просил тебя быть осторожнее!
        - Я хотела помочь, - лукаво усмехнулась юная леди. - Тем более учитель Хацуми считал, что вы без меня не справитесь.
        - Сенсей знал? - изумленно обернулся Кен невольно выдав себя. - Хитрый старик! Значит это он помог тебе так быстро попасть сюда!
        Девушка кивнула. Кристиан с нежностью взглянул на Изабеллу.
        - Ты простила меня? Я ведь обещал, что между нами никогда не будет никаких тайн и что я никогда не буду навязывать тебе свою волю. Но я не мог предоставить этот выбор той, которую люблю больше жизни!
        - Никогда больше не поступайте так! - нахмурилась Изабелла. - Вы же могли все погибнуть! Это был мой бой, меня к нему готовили люди Ордена!
        - Ты не права, крошка, - вступился за друга Кен. - Это был наш бой, и мы его с честью выдержали!
        - Возможно, - кивнула вдруг Изабелла, поймав на себе его внимательный взгляд. - Но нужно же мне было узнать, откуда я и кто моя мать?!
        - Мы обязательно что-нибудь предпримем, - твердо пообещал напарник и, немного помолчав, добавил: - Ты разрешишь мне сопровождать тебя туда?
        Изабелла хитро прищурилась и пообещала:
        - Даже составлю тебе протекцию!
        - И мне, - подала голос притихшая Мари.
        - Ну, пожалуйста!
        Все опять замолчали, предчувствуя, какие испытания еще предстоят впереди.
        - И как я сразу не понял, что Отступник применил гипноз, - окончательно очнулся от задумчивости Ричард, который угрюмо сидел рядом с Кеном, все еще держась за голову и грустно размышляя о. чем-то своем.
        - По-моему, это больше Книга, - отмахнулась Мари, которая с некоторых пор перешла из одной крайности в другую, то есть от полного неверия в магию, стала во всем видеть вмешательство сверхъестественных сил. - Это она заставила нас выбирать: спастись бегством или броситься на защиту тех, кого любишь…
        - Я не ослышался? - недоуменно переспросил шеф.
        Мари вспыхнула.
        - Ого! - хмыкнул догадливый начальник особого отдела. - Любовь сильнее смерти, да?
        Друзья только многозначительно переглянулись. Мистер Браун в чалме из бинтов и бравыми усами был похож на восточного шейха английского происхождения.
        - Боюсь, меня жена не узнает в таком виде и выгонит из дому, - пошутил он. - Это, конечно, прекрасно, что стрелы изо льда, огня и металла оказались простым колдовством. Жаль только, по голове меня колдун стукнул по-настоящему…
        И, не теряющий чувства юмора даже в самой, казалось, безвыходной ситуации, отважный сэр Ричард Львиное Сердце хмыкнул, вспомнив последние слова своего неуправляемого сотрудника, которые услышал перед падением: «Зачем ты шефа ударил, Марк?» Хорошо все-таки, что неугомонный Рауль и его освобожденный друг Марк остались в замке. Проконтролируют, в крайнем случае, какие дальнейшие действия предпримут люди Хацуми…

25
        Не то чтобы Ричард не доверял загадочным представителям Ордена гармонии и света, но слишком уж много у них тайн и секретов. Последние события еще раз убедили его в этом. Обменявшись с внезапно ставшим ужасно подозрительным руководителем «Хроноса-1» многозначительными взглядами, шеф предложил своих подчиненных в помощники. Хранители лишь плечами пожали, слишком много у них было работы. Требовалось срочно закрыть портал, чтобы избавить наш мир от дальнейшего непредвиденного вторжения темных сил. Золотого Дракона и Ключ решено было вернуть в музей.
        - Да, а как мы попадем туда, если проход опечатают магическими заклинаниями? - услышал начальник особого отдела недоуменный голос Мари. - Нам же нужно помочь жителям Милеска, насколько я понимаю?
        - Да и Изабелле пора, наконец, познакомиться со своей семьей, - поддержал девушку Кристиан, обратившись к зеленоглазому Хранителю.
        Тот только пожал плечами:
        - С тех самых пор, как пропала наследница престола, а силы зла захватили дворец, от наших друзей Страны обетованной не было никаких известий. Может быть, сенсей что-нибудь знает? Главное сейчас - не торопиться и не наломать дров. Сначала надо хорошенько подготовиться и обсудить все детали предстоящей операции…
        Кен вопросительно взглянул на Ричарда Брауна, как бы ища поддержки. Тот понял его без слов. Иногда просто нельзя было разглашать секретные сведения. Ведь это могло повлечь самые непредвиденные последствия. Поэтому он кивнул и перевел разговор на другое.
        Пока здоровые и невредимые друзья строили грандиозные планы, глубокая ночь, словно теплое синее покрывало, окутала спящую землю. На темном небосводе сверкали яркие мириады звезд. В мире на время установилась тишина и покой. Ливень умыл землю. Неугомонный ветер прикорнул, наконец, среди сочной зеленой травы. Деревья умиротворенно кивали головами, наслаждаясь ночной прохладой. И всем невольно подумалось о том, что все на земле имеет свое начало и свой конец. Так и наше повествование о прекрасной незнакомке и ее верном рыцаре подошло к своему логическому завершению. Как сложатся судьбы героев, не знает никто. Так же как, помня прошлое, никто не может предвидеть будущего. Любимый многими английский драматург и поэт Вильям Шекспир когда-то написал:
        …Ночь не лишится прелести своей,
        Когда его умолкнут излиянья.
        Но музыка, звуча со всех ветвей,
        Обычной став, теряет обаянье.
        И я умолк подобно соловью:
        Свое пропел и больше не пою.
        Так и я покорно умолкаю, предоставив являющемуся вместе с Авророй дню рассказывать новые загадочные истории о Времени и о Нас. Но не забывайте: следующий день - ученик предыдущего! Впрочем, так же, как и в каждом повествовании, если хорошенько поискать, скрывается доля истины…

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к