Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Измайлова Кира: " Записки Стража Врат " - читать онлайн

Сохранить .
Записки Стража Врат Кира Измайлова
        Кира Измайлова
        Записки Стража Врат
        Два меча
        Бой закончился. Я проиграл.
        Ненормальная волшебница оказалась сильнее, чем я мог предположить. Она легко отбила моё заклятие и сама обрушилась на меня - мечом и магией. У меня были все шансы справиться с ней, - уж мечом-то я владел получше неё! - но стоило мне немного раскрыться, чтобы бросить встречное заклинание, как из-за спины волшебницы выскочил её спутник, тощий мальчишка с мечом едва ли не в половину его роста. Я, признаться, и не заметил его, а если б и заметил, не стал бы принимать в расчет. Как выяснилось, очень и очень зря! Моя самоуверенность дорого мне обошлась. Его клинок вошел мне в грудь, повернулся… Я упал. Волшебница с мальчишкой просто перешагнули через меня - они очень торопились и не задержались, чтобы добить противника. С одной стороны, это очень опрометчивый поступок, с другой стороны, после такого ранения я бы все равно уже не встал.
        Ну а я не стал унижаться и просить их меня прикончить. Я ведь говорю - рана была смертельной…
        Пока я ещё мог размышлять. Это было даже пикантно - черпать силы не в чужих, а в собственных страданиях и боли. Некоторое время я еще смогу продержаться на этой дохленькой диете, но вряд ли долго.
        Я проиграл. И проиграл довольно-таки нелепо. Годы сражений - и все, оказывается, лишь для того, чтобы меня проткнул мечом какой-то недоросль! Было, если честно, очень обидно. Я много лет стоял на страже Врат, наверняка дольше, чем эта волшебница жила на свете! Я повидал немало искателей приключений, впрочем, до моей особы добирались немногие, большинство сложило голову ещё на дальних подступах к моей крепости. Конечно, очень хотелось бы узнать, чем всё закончится, но ничего не поделаешь, пора - значит, пора, и вскоре я увижу гнусную рожу Хозяина Преисподней и отблески багрового пламени на скалах.
        Послышались торопливые шаги. Неужели волшебница всё же решила вернуться и добить меня? Так, на всякий случай… Или они заблудились и хотят узнать у меня дорогу? Ну вот. Я умираю, но продолжаю острить! Видимо, это неистребимо…
        Шаги приближались. Действительно, люди. Двое. Я приоткрыл глаза - это оказались вовсе не мои противники, а всего лишь две девчушки. Одна чуть постарше, вторая - еще совсем ребенок. Похожи друг на друга так, что и дураку ясно - сестры. Наверняка их притащили откуда-то мои подручные. Что ж, девчонкам повезло, что ими не успели заняться вплотную. Возможно, им даже удастся выйти отсюда.
        - Нам сюда? - Это спросила младшая.
        - Наверно… - Старшая огляделась. - Госпожа волшебница сказала, что сперва будет длинный коридор, а потом зал, где они убили хозяина замка…
        - Страшно… - Младшая поёжилась.
        - Прекрати, - одернула её старшая. - Госпожа волшебница сказала, что они уничтожили всех чудовищ… Ой!
        - Что? - Младшая подпрыгнула от неожиданности.
        - Он… - Старшая показывала на меня. - Он ещё живой! Бежим отсюда!
        Хм… надо же, какая остроглазая! Впрочем… здесь действительно так темно, или у меня просто отказывает зрение?
        - Подожди! - Младшая вырвала у сестры руку. - Мы не можем уйти!
        - Почему это?
        - Вспомни, чему нас учил отец! Мы же дали клятву помогать страждущим!
        - Я не помню в клятве слов «всем страждущим»! - огрызнулась старшая. - Кому ты собралась помогать? Чудовищу? Монстру, который, может быть, своими руками прикончил нашего отца?!
        Что-то начало проясняться. Да… помнится, одному из моих подчиненных взбрело в голову, что неплохо бы проредить ряды целителей. Дескать, это ударит по моральному духу людей. Я, честно говоря, пропустил его грандиозную идею мимо ушей, как обычно. Мои добровольные подручные, признаться, давно достали меня до печенок своими великими планами порабощения мира и просто ценными советами. И чего ради я их терпел так долго? Должно быть, просто потому, что самому лень было возиться с толпами ломящихся к Вратам воинов и волшебников. Могу сказать, что неприлично обрадовался, когда проклятущая волшебница гордо заявила, что расправилась со всеми моими прихвостнями! Она что думала, я расплачусь?! Да я их терпеть не мог, и был даже благодарен волшебнице, что мне самому не пришлось пачкать руки о своих зарвавшихся «помощничков»…
        Так вот, не услышав от меня запрета, эти самые помощнички занялись самодеятельностью (что не запрещено, то разрешено, верно ведь?) и натаскали полную Цитадель всевозможного сброда. Что они с этими людьми собирались делать, ума не приложу, надо думать, какие-нибудь ритуалы проводить в меру своего скудного разумения. Судя по всему, этих девчонок притащили последними. Повезло им, что до них дело не дошло…
        - Идем, я сказала! - топнула ногой старшая.
        - Не пойду!
        - Ну и оставайся тут, дура этакая! - воскликнула старшая. - Отец тебя всегда больше любил, потому что у тебя Дар сильнее, но ты всё равно идиотка! Оставайся! .
        Она развернулась и бросилась прочь из зала. Готов поспорить, она остановится за углом и будет поджидать хнычущую сестру. До чего ж эти люди предсказуемы, даже скучно! Но все же любопытно, Дар - это что такое? Какие-то слабенькие магические способности или что-то иное?..
        Однако младшая девчонка хныкать не стала и не помчалась вдогонку за сестрой. Она подошла ко мне, на ходу развязывая свою сумку. Нет, с заявлением по поводу предсказуемости людей я все-таки поторопился. Иногда они откалывают совершенно невероятные штуки! Ну покажите мне хоть одного обитателя Тёмной Стороны, готового врачевать раны злейшего врага! Уверен, не найдется ни одного такого ненормального. А среди людей подобных индивидуумов хватает, представляете? Нет? Вот я тоже не представлял!
        Девчонка взялась расстегивать пряжки у меня на груди. Даже если бы я мог предупредить её, что моих доспехов не стоит касаться голыми руками, всё равно бы этого не сделал. Чудовище я, в конце концов, или нет?
        И всё-таки странно. Во время ссоры сестер выделилось столько отрицательной энергии, что хватило бы залечить не одну мою рану, я ведь все-таки не какой-то захудалый энергетический вампир, только и способный тянуть негативные эмоции, а существо высшего уровня. Однако я не чувствовал никаких перемен в самочувствии, и это удручало. Не иначе как у парнишки был заговоренный клинок… Впрочем, какая мне теперь разница? Эх! Всегда мечтал умереть быстро, но что-то вот не получалось…
        Девчонка даром времени не теряла. Омерзительно запахло какими-то травами. Принюхавшись, я смог разобрать нотки мяты, горной ромашки, шароцветника,
«драконьих слезок», словом, чего там только не было намешано! Вот любопытно, все эти травки по отдельности пахнут замечательно, да и в природе, смешиваясь, их ароматы этакой вонищи не образуют. Как же у людей получается из невинных растений смастерить этакую пакость? Впрочем, они за что ни возьмутся - непременно гадость выходит.
        Девчонка что-то увлеченно бормотала под нос, похоже, читала заговор. Неужто она и впрямь настоящая целительница, не шарлатанка? Ну-ну.
        Конечно, перевязать меня она не смогла - сдвинуть меня с места ей было определенно не под силу. Однако кровь она остановила, что уже было немало. Я, грешным делом, приободрился и стал ждать, что будет дальше. А дальше было вот что: девчонка приподняла мне голову и что-то поднесла к губам. Рот обожгло немыслимой горечью, но выплюнуть эту мерзость у меня уже не хватило сил…

…Когда я очнулся, рядом никого не было. Впрочем, нет, вру. Постепенно в глазах немного прояснилось, и я увидел, что девчонка крепко спит прямо на каменном полу. Надо же, притомилась, бедняжка…
        Мысли текли как-то вяло, а любое движение вызывало зверскую боль. Левой стороны тела я вообще не чувствовал, но, наверное, и к лучшему. Ну ладно, а дальше-то что? Так и буду лежать, пока Цитадель не рухнет? А она рухнет, как пить дать!
        Внезапно меня озарило. (Вот ведь парадокс: по голове меня не били, а соображать она все равно отказывается.) Как же я мог забыть про свой меч! Мой черный клинок, способный пить силы моих врагов… Честное слово, я никогда не одобрял жертвоприношений. Особенно кровавых. Особенно человеческих. Ну не люблю я слушать их вопли, у меня от этого настроение портится, а уж грязищи!.. Однако сейчас, пожалуй, было не время рассуждать об этичности и эстетичности своего поведения. Эта маленькая целительница - мой единственный шанс выжить. И спасут меня не её вонючие травки, а сила, заключенная в её крови…
        Я с трудом вытянул правую руку и призвал свой верный клинок. Воздух едва заметно засветился… но рукоять меча не легла мне в ладонь! Неужто я настолько слаб, что не способен даже вернуть своё оружие? Да быть такого не может, я могу призвать меч, даже будучи мертвецки пьян, что неоднократно и проделывал! Снова прикрыв глаза, я постарался сконцентрировать мысль. Мысль, покочевряжившись для вида, сконцентрировалась, но меч упорно не отзывался. Я попробовал еще раз, в висках неожиданно заломило, голову словно стянул раскаленный обруч боли, и… я снова отключился. Признаться, мне это уже надоело!
        Придя в себя в очередной раз, я почувствовал нечто вроде легкой досады. Пожалуй, впервые в жизни я был не рад своей живучести. Ни к селу, ни к городу вспомнилась фразочка из истории про говорящую лошадь из бродячего цирка, рассказанной каким-то мимохожим бардом: «Когда ж я сдохну-то?!»
        Вдалеке слышался отдаленный гул - похоже, волшебница не теряла времени даром. Впрочем, до Врат ей было ещё очень и очень далеко. Сейчас, прикинул я, она надолго завязла где-то в нижних ярусах крепости - там обитал мой лучший заградительный отряд. Я с удовольствием представил, как на сумасшедшую парочку скопом наваливаются самые отвратительные монстры, каких я только сумел выдумать… а воображение у меня богатое. К сожалению, мозгов у монстров немного - всё свободное место в черепе занимают здоровенные зубы. Зато силы и ярости - хоть отбавляй, а чего еще вы хотите от чудовищ? Чтобы они вам рыцарские баллады декламировали, отвлекаясь от обгладывания рыцарской же ноги?
        Девчонки рядом не оказалось, наверно, всё же решила догонять сестру. Ну, если им повезет, они не нарвутся на чудом уцелевшего монстра и не провалятся ни в какую дыру. Там, глядишь, и выйдут на белый свет. Хотя мне-то что за дело?
        Двигаться не было ни малейшего желания, но через некоторое время я решил, что мне всё же придется встать и даже сделать несколько шагов: валяться и тупо ждать смерти мне надоело. Тем более, что эта дамочка опять где-то загуляла (что, честно говоря, не могло не радовать). Подняться на ноги оказалось почти невыполнимой задачей. Именно что почти: я привык терпеть боль, в моем деле иначе нельзя. Вот было бы еще на кого облокотиться, чтобы не рухнуть носом в пол…
        Послышались легкие шаги, я было обрадовался, решив, что это какой-то монстр заплутал, и мне удастся приспособить его к транспортировке моего покалеченного тела в более спокойные места, но вовремя сообразил, что монстры топают куда громче. Как ни странно, это оказалась всё та же девчонка. Увидев меня на ногах, она испуганно попятилась, но потом всё же рискнула приблизиться. По-моему, она даже собиралась что-то сказать, но не успела - Цитадель ощутимо содрогнулась.
        Я понял, что снова недооценил парочку героев. Как-то у меня сегодня неважно было с этим делом, я имею в виду адекватную оценку происходящего. Эти ребята всё-таки пробились через толпу моих чудовищ! И даже добрались до последней ловушки. Интересно только, попались ли они в неё? Хорошая такая ловушка, с выдумкой, у меня других не водится…
        Девчонка с ужасом взирала на меня снизу вверх. Меня же отчего-то колотило, словно в лихорадке. Не сразу до меня дошло, что на самом деле трясусь не я, а стены. На моих глазах по потолку побежала широкая трещина, перебралась на стену и начала уверенно разрастаться.
        Так, стало быть, волшебница добралась, куда хотела, и в ловушку мою не попалась… Обидно, так и не удастся посмотреть, что же моя последняя придумка способна сотворить с врагом! Да пес с ней, с ловушкой… Хуже было другое: через Врата без моего позволения прошли чужие, и теперь отдача от перехода разрушала мою Цитадель!
        Знай девчонка, куда бежать, она, возможно, успела бы спастись, монстрам было уже определенно не до нее. А я вот, к сожалению, бежать не мог, я даже идти-то, если честно, был не в состоянии. Однако, хотя тело мне не повиновалось, мозги ещё не отказали (хотя порой я готов был и в этом усомниться), и я вспомнил о Бездонном Колодце. Пожалуй, до соседнего зала я смогу добраться и ползком…
        Прежде я часто пользовался Бездонным Колодцем, потом мне надоела эта забава. Врата намного удобнее и безопаснее, во всяком случае, проходя ими, точно знаешь, куда попадешь, и кто ждет тебя по ту сторону. Да-да, я скучный ленивый тип, я много раз это слышал. Но таких вот веселых неожиданностей мне в юности хватило, с возрастом же начинаешь ценить комфорт и относительную предсказуемость происходящего. Однако сейчас выбирать особенно не приходилось.
        Каждый шаг давался с огромным усилием, наверно, в самом деле было бы быстрее передвигаться ползком. Да ещё девчонка тащилась за мной и тихонько скулила, видимо, от страха…
        Интересно, что поделывает волшебница? Скорее всего, пытается задать шороху страже Врат на той стороне - фэренай. Однако с фэренай справиться не так легко, как с толпой безмозглых монстров. Фэренай божественно красивы (если такой эпитет применим к обитателям Тёмной Стороны) и дьявольски опасны. Принято считать, что одна из фэренай была моей матерью, и этот народ никогда не отказывал мне в гостеприимстве и помощи. Поэтому мне очень бы не хотелось, чтобы с ними что-то случилось! Остается надеяться, что они справятся.
        Ну что ж, вот и Бездонный Колодец! Угрожающий гул тем временем нарастал, пол под ногами начал проседать - рушились перекрытия нижних ярусов. Раздумывать было некогда, да и не о чем, если на то пошло. Я бросил взгляд на девчонку. Цветом лица она сравнялась с белыми мраморными стенами (грешен, люблю веселенькую отделку; к тому же на светлых стенах выпущенные кишки смотрятся куда живописнее, чем на темных, что отрицательно сказывается на моральном духе разных там героев). В конце концов, ничего плохого эта малявка мне не сделала. И если уж на то пошло, я до сих пор жив только благодаря её травкам!
        Как ни было мне плохо, увернуться девчонка не успела - я сгреб её за плечо, и мы вместе рухнули в Бездонный Колодец…
        Как обычно, выход из межпространственного тоннеля, коим и является Колодец, оказался не слишком удачным. Скажу больше, он едва не убил меня окончательно. То ли в Колодце что-то разладилось, то ли я просто отвык от его выкрутасов, но второй раз в подобном состоянии я на такой эксперимент не отважусь, это уж точно!
        Разлепив глаза, я понял, что очутился отнюдь не в том месте, куда отчаянно хотел попасть. Иными словами, вместо мрачноватых скал, где обитают фэренай, передо мной простирался залитый солнцем лужок. Невдалеке виднелось селение. А от него уже бежали крестьяне с вилами и косами - выход из Колодца сопровождается различимыми на приличном расстоянии звуковыми и световыми эффектами. Поняв, кого именно занесло к ним в гости, милые селяне с удовольствием разделают меня подручными средствами на жаркое. «Вот теперь мне точно конец!» - успел я подумать с удовлетворением, прежде чем снова лишиться сознания…
        Признаться, в очередной раз открывая глаза, я с некоторым нетерпением ожидал услышать рев пламени и увидеть хорошо знакомую отвратную харю Хозяина Преисподней - он обещал устроить мне тепленькое местечко по знакомству, когда придёт моё время. Однако вокруг было довольно тихо, только очень светло. «Уж не устроили ли для меня личную преисподнюю? - мелькнула у меня кошмарная мысль. - Сомнительно… Было бы с чего так расщедриться!»
        Взгляд мой уперся в низкий дощатый потолок. Любопытно… Волосы лезли в глаза. Я машинально убрал мешающую прядь (какой-то идиот меня коротко постриг, и к тому же крайне неудачно) - и только потом сообразил, что сделал это левой рукой. Боль куда-то пропала, а на месте зияющей раны виднелся лишь широкий свежий рубец. Вдобавок я лежал на чертовски неудобном ложе. Доспехов на мне не было, а было какое-то невообразимое тряпьё. Крайне интересно! И куда же это я попал?
        Со второй попытки мне удалось подняться на ноги. Я снова призвал свой меч. И снова безуспешно. Что-то здесь было определенно не так.
        Под окном раздался визг, вой и лай, явно сцепились собаки. Я прикрыл глаза, сосредоточился… В висках знакомо запульсировала боль, но в целом коктейль из чужой злобы и страха подействовал на меня вполне положительно, вернулась острота чувств и легкость движений. Вот почему я всегда предпочитал животных - у них чистые эмоции. А у людей и в простеньком чувстве найдется столько оттенков, что даже у самого неразборчивого энергетического вампира разыграется мигрень, а я как раз разборчивый. Я, можно сказать, гурман…
        Я услышал чьи-то шаги, а через секунду понял, что это снова девчонка-целительница. Вскоре и она сама появилась на пороге. Сейчас я разглядел, что она довольно симпатичная, хотя ей и далеко до фэренай, - темноволосая, с яркими серыми глазами. Она была босиком, всё в том же кошмарном обтрепанном платье, при виде которого у любой из фэренай случился бы истерический припадок.
        - Я до сих пор жив, - сказал я, пристально глядя на неё. - Почему, скажи на милость?
        Удивительно, но она стойко выдержала мой взгляд, а на это, могу заверить, способны не многие, в особенности среди людей. Могу также без лишней скромности сказать, что даже в этих лохмотьях я внушаю уважение. То, что я в общем и целом похож на человека, ещё не означает, что я действительно человек!
        - Я лечила тебя, - ответила девчонка довольно гордо. - Три недели.
        Любопытно, с помощью какого снадобья она исхитрилась продержать меня без сознания целых три недели?
        - Ты одна? - позволил я себе усомниться. Девчонка заметно покраснела.
        - Мне помогал здешний знахарь… - пробормотала она, опустив голову.
        Я шагнул к ней. Девчонка оказалась мне едва выше локтя.
        - Ты ведь знаешь, кто я такой, - сказал я. Я отнюдь не старался её напугать, говорил почти ласково. (Кстати, чтобы напугать, вовсе не обязательно рычать и скалить зубы, должен заметить.) - Почему ты не ушла с сестрой?
        Девчонка вскинула глаза.
        - Я дала клятву. - Она произнесла это очень торжественно. - Я ведь целительница!
        - Положим, я поверю тебе. - Я снова поймал её взгляд. - Но почему крестьяне меня не прикончили?
        Девчонка покраснела ещё сильнее.
        - Я сказала им… - Она вроде бы стала меньше ростом. - Сказала, что ты шел к Вратам вместе с волшебницей и её другом. Вы освободили меня, но ты был ранен, и волшебница решила, что у нас будут шансы выжить, если она отправит нас подальше из этого подземелья…
        - Весьма занимательно! - Я вздохнул и отвернулся. Нет, людей мне понять не дано… - Слушай, а где моя одежда?
        - Ты даже не поблагодаришь?!
        Я снова повернулся к девчонке. Глаза у неё так и пылали негодованием.
        - За что? - спросил я. - Я же не просил меня спасать, это была твоя личная инициатива. Так за что мне тебя благодарить?
        Девчонка остолбенела. И, похоже, всё-таки испугалась. Её испуг подействовал на меня бодряще, как глоток родниковой воды.
        Прохладный ветерок от мгновенного перемещения - мои доспехи оказались совсем рядом - и я снова выгляжу пристойно и самую чуточку пугающе. Словом, как обычно. Вот только очень не хватает меча. Куда он мог запропаститься? Неужели… Неужели волшебница оказалась настолько сильна, чтобы забрать его?!
        - Хайдаар! - Я снова призвал черный меч по имени, со всей силой, на которую был способен. На мгновение мне показалось, что я услышал ответ, но тут же в глазах у меня потемнело от боли. Похоже, мой меч отгорожен от меня очень сильной магической защитой. Мой вызов просто возвращается эхом. Вернее, бумерангом. Я понял, что начинаю злиться, и поспешил взять себя в руки: со стороны моя ярость выглядит не слишком привлекательно, поэтому я решил приберечь эмоции для того, кто украл мой Хайдаар.
        Я уже был готов покинуть гостеприимное селение, но тут в комнатенку ввалилась целая толпа. Во главе со старейшиной, разумеется. Итак, сейчас странствующий рыцарь будет допрошен, а затем вновь отправлен на битву с силами Тьмы. Беда в том, что я как раз и отношусь к силам Тьмы. В иное время я охотно принял бы участие в забаве, но сегодня у меня не было никакого настроения устраивать фарс. Я предпочел исчезнуть…

…То есть я попытался исчезнуть! И ничего у меня не вышло. Что ещё сотворила со мной эта мерзавка-волшебница?!
        Видимо, старейшина истолковал выражение моего лица как-то по-своему, поскольку попятился и неожиданно тонким голоском произнес:
        - Да простит нас благородный рыцарь… мы хотели лишь узнать, что произошло в Цитадели Тьмы…
        Если кто ещё не догадался, Цитадель Тьмы - это моя крепость. Была. Назвали ее так люди, понятия не имею, почему, вполне элегантное строение, ничего особенно темного и мрачного… Впрочем, я отвлекся.
        Я порадовался, что от матери-фэренай мне достался недюжинный актерский дар. По-моему, мне удалась роль бравого вояки, который боролся за правое дело. Пока не напоролся… Для придания рассказу достоверности я утверждал, что напоролся на рог какого-то монстра. Крестьяне слушали, раскрыв рот, и верили каждому моему слову. А вот девчонка-целительница сидела ни жива ни мертва. Оно и понятно - уличи меня крестьяне во лжи, первой на орехи достанется ей. Меня ведь голыми руками не возьмешь, да и оружными тоже не очень-то. Тут у меня промелькнула ценная (а главное, своевременная!) мысль, что неплохо бы удостовериться, какие из моих способностей остались при мне.
        Взгляд налево - и два огромных волкодава яростно сцепились между собой. Взгляд направо - и хорошенькая девица уставилась на меня влюбленными глазами. Впрочем, это самые азы… А девица пялилась на меня и раньше. Они всегда на меня пялятся, когда я в человеческом облике.
        - Доблестный рыцарь, - снова заблеял старейшина, перебив мои мысли. - Не намерен ли ты вновь отправиться на битву с силами Тьмы?
        До чего ж скучно, аж скулы сводит…
        - Да, о почтенный, - ответил я, стараясь говорить не слишком унылым голосом. - И как можно скорее! Мои друзья нуждаются в помощи!
        Вот тут я ничуть не солгал. Вероятнее всего, фэренай действительно нужна моя помощь.
        - О рыцарь! - Вперед пробился отчаянно рыжий веснушчатый парнишка. - Позволь мне пойти с тобой!
        Следующие полчаса я нудно уговаривал парня остаться дома. Однако описанные мною страшные опасности лишь раззадорили его. Доконал меня старейшина. Потрепав рыжего парня по плечу, старик заявил:
        - Возьми его с собой, рыцарь! Он сирота, его родители погибли от рук прислужников Хозяина Цитадели. Пусть Янис отомстит за них!
        Понятно. Несносный сирота, бредящий воинскими подвигами, успел достать всех селян до печенок, вот они и отправляют мальчишку на верную смерть. Там кто-то, кажется, что-то говорил о силах Света?..
        - Я тоже пойду с тобой, - подала голос целительница. Ну, с ней-то всё ясно - на неё бросает недовольные взгляды крепкий седобородый старик с кучей амулетов на шее. Да, двум знахарям в одной деревне делать нечего.
        - Хорошо, - сказал я. Щелкнул пальцами, и какой-то парень, приобнявший пышнотелую девицу, немедленно получил по зубам от соседа. Меня это несколько развлекло, помогло снять напряжение. - Но мой меч… остался в Цитадели. К тому же у нас нет коней.
        - У нас тоже нет коней, - грустно усмехнулся староста. Понятно. Кони есть, но он ни за что в жизни их не отдаст. Отобрать парочку лошадок я, конечно, смогу, но они, скорее всего, под седло не годятся. Да и хорош я буду верхом на косматой крестьянской лошаденке! А изделие местного оружейного промысла мне после Хайдаара и в руки-то взять противно будет.
        - Мы отправимся немедленно, - сказал я. Ещё несколько часов пребывания в этой деревне, и я за себя не ручаюсь!
        Как я и предполагал, Янис развил бурную деятельность, и не прошло и часа, как мы покинули деревню. Я не слишком люблю передвигаться пешком, однако вызвать своего коня мне не удалось. То ли он погиб, то ли волшебница постаралась и здесь. Жаль. Очень жаль. Мой конь - та ещё зверюга, он едва меня не прикончил, прежде чем мне удалось его укротить, зато потом служил верой и правдой. Искренне надеюсь, что он жив. Другого такого найти будет нелегко…
        Рыжий Янис озирался по сторонам, он явно чего-то очень боялся. Его страх был приятен на вкус, я им, можно сказать, упивался. А вот девчонка, которую, как выяснилось, звали Ветой, не боялась. Возможно, просто не знала, что бояться положено.
        Что ж, мне придется потерпеть эту парочку. Они обеспечат мне прикрытие до той поры, как я доберусь до своего меча. А поскольку меч, я уверен, находится там же, где и волшебница, то нам с ребятами по пути.
        - Господин! - Парнишка пританцовывал от нетерпения. - А вы не боитесь?
        - Чего? - мрачно спросил я. Чувствую, этот юнец ещё успеет мне надоесть.
        - Чудовищ, конечно! - Глаза паренька округлились от удивления. Надо же, совсем забыл. Интересно, признают мои творения своего хозяина в той развалине, что от меня осталась? Искренне на это надеюсь. Вообще-то, необходимый минимум мозгов у них есть, но если они очень оголодали, то могут просто не успеть задуматься. - Их надо убивать! И отрезать им уши!
        - Зачем?
        - Как зачем?! Во всех окрестных селениях за убитое чудовище платят золотой! - сообщил Янис и внезапно поскучнел. - Только охотники редко приносят уши…
        - Что, чаще чудовища приносят уши охотников? - не удержался я. Янис обиженно взглянул на меня, но, видимо, списал мою бестактность на грубое армейское воспитание.
        Однако молчал он недолго.
        - Господин, а как зовут волшебницу? - спросил он. Вот этого я, признаться, не знал. Не представилось как-то случая поинтересоваться, она сразу в драку полезла… Меня неожиданно выручила Вета.
        - Её зовут Ариэль, - сказала она. - А её спутника - Чичи. Наверно, это прозвище, но он так назвался.
        - Господин, а как вас зовут? - не унимался Янис.
        - Ашер Хайд, - ответил я, поразмыслив. Сомневаюсь, чтобы в данном мире эти имена вызывали хоть какие-нибудь ассоциации.
        К вечеру от болтовни Яниса у меня гудела голова. Я почувствовал настоятельную потребность кого-нибудь убить. Но, поскольку ни одного чудовища так и не подвернулось, я просто сказал:
        - Янис, мальчик мой… Или ты заткнешься, или я оставлю тебя в первом же попавшемся селении. Мне ты без надобности. Твоя подружка, кстати, тоже.
        Янис поскучнел и ушел вперед. Вета долго молчала, стараясь поспевать за моим шагом, потом сказала:
        - Мы тебе нужны.
        - Неужто?
        - Нужны, - уверенно повторила она. - Ты ведь теперь ничего не можешь…
        Я постарался уловить злорадство в её словах. Люблю злорадство, оно напоминает вкусом лимонный сок. Однако она говорила очень серьёзно.
        - Того, что я могу, - сказал я с ласковой улыбкой, - с лихвой хватит на вас обоих даже теперь. Запомни это, девочка.
        Вета, похоже, поняла, что зарвалась, и примолкла.
        Вечерело. Янис начал высматривать место для лагеря. Что до меня, я могу идти и ночью, но людям, увы, нужен отдых. До чего же несовершенные существа…
        Янис распалил костер и принялся потрошить свою сумку. Вскоре запахло чем-то съестным. Не люблю людей ни в каких видах, я уже говорил. И людскую стряпню тоже не люблю.
        - Господин Ашер… - Янис протянул мне кусок чего-то непонятного. - Почему вы не едите?
        - Во-первых, без «господина» и на «ты», - лениво ответил я. - А во-вторых, настоящий воин должен уметь подолгу обходиться без воды и пищи.
        Янис заёрзал на месте и отодвинул очередной сухарь. Надо же! Как он хочет стать настоящим воином! Пожалуй, стоит намекнуть ему, что молчаливость тоже входит в число воинских добродетелей, вдруг сподобится заткнуться хоть ненадолго?
        - Кто будет дежурить первым? - деловито спросил Янис.
        - Я, - ответил я. Спать мне вовсе не хотелось. Трех недель глубокого беспамятства, на мой взгляд, вполне достаточно для полноценного отдыха.
        Я подождал, пока Вета и Янис уснули, потом отошел подальше от костра. Темно - хоть глаз выколи. Прекрасно…
        Я углубился в лес, плавно опускаясь на четыре конечности. На ходу взглянул на своё отражение в подвернувшейся луже. Здоровенная светло-серая зверюга показала в улыбке клыки размером с нож, хитро подмигнула льдисто-синим глазом. Левой лапой я пригладил шерсть, пользуясь когтями, как расческой. Потом втянул когти и бесшумно помчался по мягкой лесной земле. Конечно, это была не дикая чащоба Тёмной Стороны, где за каждым кустом может поджидать какой-нибудь кошмарный тип. Или, что значительно приятнее, восхитительная фэренай. Или дриада… Так, что-то я размечтался не вовремя!
        Первая компания чудовищ мне попалась довольно скоро. Вместо того, чтобы выполнять мой приказ и патрулировать окрестности с целью недопущения посторонних к Цитадели, эти недоумки жрали какую-то падаль. Наконец-то я смог выпустить пар! Сначала мерзкие твари пытались сопротивляться, но вскоре до них дошло, кто я такой. Я был Хозяином, и я наказывал за провинность! Они отчаянно меня боялись, и их страх пьянил меня, как выдержанное вино… Я оставил одного в живых. Интересно, что на меня нашло, когда я его создавал? Здоровенная синяя тварь, похожая на слона ростом с лошадь, с клыкастой пастью вместо хобота, подвывая, умчалась в лес, сопровождаемая моим пожеланием больше не попадаться мне на глаза.
        Я порыскал по лесу ещё немного. В одной стычке меня немного потрепали, да и то только потому, что противников было около трёх десятков. Надеюсь, у уцелевших хватит ума передать приятелям, что не слушаться Хозяина - нехорошо. В противном случае мне придется повторить карательное мероприятие. М-да… Видимо, все-таки просто выпустить этаких монстров в лес маловато. За ними надо еще и следить, потому что приказ, судя по всему, они забывают на второй день, если не на первый. В результате вместо того, чтобы просто отпугивать от Цитадели случайно заплутавших селян и разбираться с командами разных воителей, они гнусно разбойничают. А я потом оказываюсь виноват в их проделках! Нет уж, проще вовсе их никуда не выпускать из Цитадели, а кому интересно, пусть сам приходит и общается с ними, сколько влезет…
        Мои маленькие спутники продрали глазки на рассвете. Рыжий Янис уставился на меня, разинув рот. Я как раз нанизывал на шнурок уши, хвосты и прочие конечности нерадивых чудовищ.
        - Это… это… - сказал он. - Ты их один?!
        - Тебя я рядом не заметил, - ответил я. - Получается, один. Закрой рот, вояка, муха влетит.
        Вета пристально смотрела на мои руки. Оказывается, я забыл убрать когти. Хм… такая забывчивость может выйти боком!
        Весь день Янис пылал черной завистью. Весьма пикантное блюдо, напоминает спагетти под соусом чили. В этих краях такого не готовят, а жаль!
        Ночью перепуганные обитатели леса принялись демонстрировать свои способности. В кустах вопило, стонало, рычало, верещало, завывало и ухало на разные голоса. Глаза из темноты сверкали так, что любо-дорого посмотреть. Порой кусты хрустели в опасной близости от людей, и тогда Янис хватался за свой корявенький меч и начинал грозно озираться. По-моему, он подразумевал, что готов защитить Вету. Однако случая ему так и не представилось - чудовища прекрасно поняли мой приказ и только пугали, не спеша нападать.
        А мелкорослая целительница, в отличие дрожащего с перепугу Яниса, держалась превосходно, хотя тоже трусила. Впрочем, подозреваю, она догадалась, кто был виновником переполоха, ведь она знала, кто я такой на самом деле! И тем не менее, такое мужество заслуживало уважения. Не стоит удивляться, обитатели Тёмной Стороны умеют уважать не только грубую силу. Мы на самом деле вовсе не тупоголовые чудовища, у которых на уме только одно - как бы поживиться человечинкой. Хотя, не буду отрицать, встречаются и такие экземпляры, и их отнюдь не меньшинство.
        Пока мои спутники боялись, я мог поразмыслить. Куда я, собственно, направляюсь? Признаться, я не имел ни малейшего понятия, зачем волшебнице Ариэль понадобилось на Темную Сторону. Вероятнее всего, она решила отыскать какой-нибудь утерянный магический жезл. Почему-то всё утерянное всегда ищут на Тёмной Стороне, хотя логичнее было бы заглянуть в собственный чулан или на чердак! Как правило, пропажа отыскивается именно там, в пыли и паутине.
        Итак, Ариэль со своим напарником пробилась сквозь Врата, развалив по пути мою крепость и прихватив мой меч. (Надеюсь, он ей сильно мешает в дороге.) Логичнее всего в моей ситуации было бы отправиться на Тёмную Сторону и поискать волшебницу там, чтобы она на личном примере осознала, каково это - играть на чужом поле. Увы, Цитадель разрушена, и где теперь находятся Врата, трудно даже представить. Если б я знал, то подождал бы Ариэль около них, когда-нибудь она ведь соберется назад, верно? До Бездонного Колодца теперь тоже не добраться, да он всё равно выкидывает меня, куда ему вздумается, а не туда, куда мне жизненно необходимо попасть. Был бы со мной мой конь, я бы наплевал на все эти Врата и Колодцы - Дайлинген скачет по мирам, как ему заблагорассудится. Но и коня у меня нет. Отсюда мораль: мне надо добраться до ближайшего города и выяснить что возможно о волшебнице. Главное - куда она направится, если уцелеет на Тёмной Стороне и сумеет вернуться. Там-то я её и подожду…
        Недурно также было бы отыскать кого-нибудь из знакомых, кто помог бы мне разобраться в ущербе, нанесенном волшебницей. И, желательно, вернуться в прежнюю форму, иначе красотка Ариэль сделает из меня фарш прежде, чем я спрошу, где мой меч.
        Ну что ж, программу-минимум я составил, теперь надо приступать к её осуществлению. К следующему вечеру один из монстров, похожий на крылатую гадюку, сообщил мне, что ближайший город находится в сутках пути к югу. Туда-то мы и направились.
        Не люблю я людей, их стряпню, а ещё больше - их города. Шумно, грязно, бестолково, а от избытка разнообразных эмоций у меня в ушах звенит.
        Янис, понятно, застыл столбом посреди улицы, Вета ухватилась за него, чтобы не оторвало толпой, и пялится на прохожих. Смущение и оторопь по вкусу здорово напоминают винегрет, но мне некогда было смаковать. Я ухватил за плечо первого попавшегося пацана и спросил:
        - Где тут у вас принимают трофеи?
        Пацан уставился на связку ушей, хвостов и прочего, потом перевел взгляд на меня, икнул и показал пальцем на приземистое невзрачное здание.
        Я отпустил мальчишку и скомандовал Вете и Янису:
        - За мной!
        Прокладывать путь через толпу мне не пришлось, люди расступались сами, так что до здания мы добрались в рекордно короткие сроки. Как выяснилось, в доме располагался кабак. Опять же - шумно, грязно, бестолково. Толпа народу, все здорово навеселе. Праздник у них, что ли? Хотя, я знаю, люди и без всякого повода могут надраться…
        Я перехватил взгляд рыжеволосой красотки. Она была изрядно потрепана, но ещё вполне ничего. У стойки маялась в компании со стаканом чего-то ядреного коротко стриженная брюнетка. Эта выглядела ещё симпатичнее, но на шее у неё висел подозрительного вида медальон. Хватит с меня волшебниц! Тут на меня восторженно уставилось хрупкое золотоволосое создание, явно пришедшее в компании со своим парнем. Это мелочи, но… удовольствия требуют денег - у меня нынче нет желания изображать огнедышащего дракона, отправившегося в набег за юными девами. Я решительно направился к стойке…
        Хозяин, завидев потенциального клиента, сделался невероятно учтив.
        - Чего изволите? - спросил он, протирая засаленным фартуком не очень чистый стакан.
        Я шмякнул на стойку свои трофеи.
        - Берешь? - Хозяин кивнул, глядя на меня уже с гораздо большим уважением. - Почем?
        - Золотой за пару ушей, - ответил он.
        - Три золотых, - сказал я и ласково улыбнулся. Хозяин, видимо, не нашел аргументов для спора и полез за деньгами. Интересно, почему моя улыбка так действует на людей? От матери-фэренай мне досталась вполне приятная внешность, серебристые волосы и тёмно-синие глаза. От отца, кем бы он ни был - более чем высокий рост, атлетическое сложение и крупные клыки. Хм… я что, опять забыл их спрятать? Похоже на то… Тут я заметил, что хозяин отложил кое-что из моей связки. Я вопросительно поднял брови.
        - Хвосты не беру, - сказал он. - И это… это тоже. Зачем ты вообще это принес?
        - У той твари не было ушей, - ответил я, положив руку на плечо хозяина кабака. - А за хвосты и прочее ты заплатишь по пятерке, идет?
        Я легонько сжал пальцы, и хозяин, сделавшись белее мела, охотно закивал. Через пару минут у меня в кармане приятно зазвенели золотые монеты. Я уже мысленно начал выбирать между рыжей потаскушкой и золотоволосым ангелочком - хоть я и не человек, ничто человеческое мне не чуждо, - когда услышал вопль Яниса.
        Конечно, такой парень, как он, не мог не влипнуть в неприятность. Сейчас двое дюжих мужиков с самыми что ни на есть разбойничьими рожами держали незадачливого героя, а ещё трое деловито раскладывали на полу Вету. Надо же, какое интересное чувство - страх за другого. Янис боялся не только за свою шкуру, но и за Вету… Впрочем, я не стал тянуть - брыкающемуся Янису пару раз дали по голове, и он отправился под стол, к какому-то надравшемуся старику. Мужики же вплотную занялись Ветой. И что они в ней нашли? Маленькая, тощая, чумазая… Никакого вкуса у этих людей!
        - В чем дело? - скучающе спросил я, подходя ближе. Вокруг мгновенно образовалось пустое пространство - народ проворно сдвинул столы к стене и приготовился наблюдать великолепное зрелище. Да, не каждый день увидишь, как пятеро вооруженных громил бьют громилу безоружного. Они и не увидели…

…Первых двоих я, особо не напрягаясь, выкинул в окно. Третий окончил полет в камине. Огня там по причине тёплой погоды, к счастью для бандита, не было, но он всё равно прочно застрял. Четвертый полез на меня с топором, и я, опять-таки не мудрствуя лукаво, отправил его на улицу. Вместе с дверью. Пятый немного подумал и решил сбегать за подмогой, если я правильно понял его гримасу.
        Я за шиворот вытащил Яниса из-под стола, на другой руке у меня повисла Вета, и вот так, изображая дружную компанию, мы покинули гостеприимное заведение. Покинуть-то покинули, но далеко не ушли. Пятый, недобитый бандит обернулся очень быстро, и меня поджидала целая толпа. Вооружены они были всем, чем угодно, кроме разве что катапульты.
        Н-да… тут я голыми руками не справлюсь. Можно, конечно, попробовать натравить их друг на друга, но они так сильно хотят побить меня, что вряд ли отвлекутся. Я с тоской вспомнил мой черный Хайдаар, его длинный узкий клинок, покрытый вязью серебряных рун… Похоже, придется менять обличье. Ох, нехорошо… Назавтра, когда все немного очухаются, за оборотнем будет охотиться вся округа. Я в который раз проклял волшебницу Ариэль, из-за которой даже коня при мне нет. И в который раз я призвал Дайлингена. Как и следовало ожидать, безрезультатно…
        Разумеется, они кинулись на меня все скопом, я едва успел пристроить своих ребят под какой-то телегой. Превращаться я пока не стал, только выпустил когти - в такой суматохе не разберут, решат, что ножи. Ну, понеслось!
        Конечно, реакция у ребят была не ахти. По мне они чаще всего промахивались, а попадали, соответственно, друг по другу, но азарта от этого у них не убавлялось, даже наоборот. Я готов был взять назад свои слова насчет того, что у людей нет чистых эмоций. У этих - были! Абсолютно ничем не замутненное желание меня убить! Правда, они не знали, что чем больше они меня не любят, тем сильнее я становлюсь, поскольку подпитываю себя их ненавистью, но даже если бы и знали, вряд ли воспылали ко мне нежными чувствами. Тем не менее, мне пришлось туго. Хорошо ещё, Янис валялся без сознания и не лез в драку, а то пришлось бы снова его спасать, а по мне так и одного раза слишком много!
        Наша с бандитами личная драка превратилась во всеобщее побоище. Насколько я понял, народ начал заключать пари на то, сколько я ещё продержусь. Ну, понятно, проигрывать никому не хотелось, налицо конфликтная ситуация… Весело, аж жуть! Я б, наверно, посмеялся, если бы не находился в самом центре побоища. И если бы при мне был Хайдаар!
        Внезапно послышались крики. Что-то или кто-то внесло панику в толпу жаждущих врезать мне по физиономии. Судя по скорости, с которой разбегались горожане, это
«что-то» было пострашнее взбесившегося быка.
        Нечто довольно крупное, черное и очень быстрое направлялось ко мне, без особых церемоний прокладывая себе дорогу. Тот, кого черное нечто касалось, уже не вставал. Я услышал злобный хрип, переходящий в рык, и меня осенило.
        - Дайлинген!! - заорал я во всё горло. - Сюда!
        Черное чудовище рванулось ко мне, кто-то шарахнулся от оскаленной пасти, кого-то Дайлинген отшвырнул когтистой лапой. Ах, я забыл упомянуть? Мой Дайлинген - не совсем обычный конь. Скорее, совсем не обычный. Чаще всего он выглядит, как лошадь, но только потому, что я не люблю ездить верхом на кошмарном монстре, это, на мой взгляд, неэстетично. Но сейчас Дайлинген был вне себя, и потому на коня не походил совершенно.
        - Дайлинген! - снова рявкнул я, и передо мной встало уже не чудовище, а громадный оседланный вороной жеребец. Дико кося лиловым глазом, он взвился на дыбы, повернулся, расчищая пространство вокруг себя, и только потом соизволил приблизиться ко мне.
        - Прорвался-таки! - сказал я, гладя круто выгнутую шею. Дайлинген оказался здорово изранен, шкура кое-где была обожжена, одно ухо разорвано. К тому же он выглядел голодным и, видимо, именно по этому поводу пребывал в столь дурном настроении.
        Я привычно взлетел в седло, Дайлинген нетерпеливо затанцевал на месте. Нет… отправляться на Тёмную Сторону пока рано. Я ничего не знаю о своих противниках, и такая поспешность может оказаться губительной. Ладно, для начала надо убраться из этого городишки, а там видно будет.
        Я уже был готов пришпорить коня, когда вспомнил о Янисе и Вете. Оба были там, где я их и оставил - под телегой. Я швырнул Яниса на седло перед собой, Вету сзади. Она, хоть и перепуганная донельзя, всё же сообразила ухватиться за меня покрепче…
        Дайлинген помчался вихрем. В нас стреляли, но не родился ещё лучник, способный попасть в Дайлингена, и нет такой стрелы, которая догнала бы его. Городские ворота успели запереть, но Дайлинген их даже не заметил. Надеюсь, их успеют починить до темноты… Хотя чинить там особенно нечего - Дайлинген разнес окованное железом дерево в мелкую щепу.
        Я остановил коня только далеко в лесу. Спешился, снял с седла Яниса и Вету. Янис так и валялся без сознания - по голове ему досталось крепко.
        Дайлинген заинтересованно потянулся к Вете, кося на меня умным глазом. Девчонка протянула руку, чтобы погладить коня, но я успел вовремя.
        - Береги руки, - сказал я, оттолкнув Дайлингена. Тот возмущенно заржал, срываясь на хриплый рык, оскалился, теряя конский облик, и скрылся в лесу. Ничего, здесь он найдет, на кого поохотиться. Он делает это весьма оригинально: притворяется потерявшейся лошадью и бегает по лесу. А голодного зверя, решившего отведать конины, Дайлинген встречает клыками. Но сегодня, видимо, ему так хотелось поужинать, что он даже пренебрег любимой игрой.
        - Это не конь? - спросила Вета, постепенно бледнея.
        - Не совсем конь, - ответил я. - Но Янису об этом знать не стоит. И держись от Дайлингена подальше. Он не очень любит людей, но для тебя, похоже, готов сделать исключение.
        Вета довольно глупо приоткрыла рот - до неё, кажется, дошел смысл сказанного. Ответить она ничего не успела - застонал Янис, и целительница кинулась к нему.
        Так… Неплохо бы оставить эту парочку в более-менее дружелюбном поселении. Когда Дайлинген голоден, он не слишком разборчив, а мне не хочется ссориться с любимым конем из-за каких-то там людишек. Но и скормить их Дайлингену я не готов, правда, отнюдь не из альтруизма. Вы ведь не отдадите свою канарейку своему же коту?
        Моё внимание привлекли малоприятные звуки - это Яниса выворачивало наизнанку. Похоже, юная целительница успела попотчевать его одной из своих гадких настоек. Н-да… досталось парню крепко. Оба глаза заплыли, а физиономия была сплошь синей, наверно, его приложили об стол.
        Вета обмазала Яниса очередной дурно пахнущей мазью, напоила чем-то ещё более вонючим, уложила у костра и направилась ко мне с явным намерением продолжить медицинские эксперименты. Посоветовать ей переработать рецептуру таким образом, чтобы ее микстурки хотя бы пахли прилично, что ли?
        - Вот этого не надо, - сказал я, когда она протянула ко мне руку.
        - Тебя нужно перевязать, - отважно заявила Вета.
        Что мне было нужно в тот момент - так это оказаться в койке с парочкой фэренай, и чтобы рядом стоял кувшин с вином, в камине горел огонь, тихо играла музыка…
        - Отстань, я сказал. - Я отодвинул Вету в сторону. Она собралась было обидеться, но тут из чащи вылетел Дайлинген. Он снова выглядел конём, причем очень довольным. Пританцовывая, он подошел ко мне, ткнулся носом мне в плечо.
        Я машинально погладил буйную гриву, заодно рассматривая раны моего скакуна. Бедняге здорово досталось. Судя по всему, ранен он был тогда же, когда и я, а это было почти месяц назад. Тем не менее, раны его не спешили заживать. Похоже, Дайлингена ударили тем же заговоренным мечом, что и меня. Так. Этот Чичи, кем бы он ни был, у меня получит…
        Я потрепал Дайлингена по ушам. Сам я легко могу излечиться, а тогда, в Цитадели, меня спасла Вета, потому что ранен я был не простым мечом. Так вот, других я лечить не могу, не дано мне. А Дайлингену необходима помощь…
        - Эй! - окликнул я Вету. Она оторвалась от Яниса и посмотрела на меня. - Поди сюда.
        - Что случилось?
        - Посмотри, что с ним, - кивнул я на Дайлингена. - Не бойся, я его подержу.
        - Я не умею лечить животных. - Девчонка упрямо замотала головой. - Тем более таких…
        - Если его не вылечишь ты, - сказал я, - мне придется отбыть в иные места, где нам наверняка окажут помощь. Как думаешь, вы с Янисом скоро выберетесь из леса?
        Вета шмыгнула носом и осторожно, бочком, начала подбираться к Дайлингену. Я ухватил коня за морду, заставил лечь - Вета спокойно могла бы пройти у него под брюхом. Снова запахло травами, Дайлинген недовольно засопел, пару раз чихнул. Вета что-то бормотала, замазывая глубокие порезы на его шкуре чем-то ярко-зеленым.
        - Вот, - сказала она наконец. - Думаю, это поможет. По крайней мере, тебе помогло.
        - Благодарю, - сказал я с иронией.
        - Ашер… - Вета взглянула на меня. - А почему ты не оставил нас в городе?
        - Вас бы там растерзали, - ответил я.
        - А какое тебе дело? - «Ну и вредная же девчонка,» - подумал я. - Мы для тебя обуза…
        - Лично тебе я обязан жизнью, - сказал я. - Причем дважды. Сперва ты спасла меня в Цитадели, а во второй раз весьма ловко соврала крестьянам. А те, кто родом с Тёмной Стороны, привыкли платить такие долги. Ну а Янис… Я подумал, что тебе неприятно будет увидеть его мозги на стене.
        - Ты меня тоже два раза спас, - заявила Вета. - Сперва в Цитадели, когда швырнул в эту яму, а второй раз - в городе. Так что теперь мы квиты.
        - Верно, - согласился я. - Ты что, хочешь, чтобы я удалился? Хоть сию минуту. Дайлинген снова со мной, и я готов отбыть на Тёмную Сторону в любой момент.
        Вета побледнела. Судя по всему, перспектива остаться посреди леса, кишащего всякой мерзостью, да ещё в компании с Янисом, её не прельщала.
        - Ладно, - усмехнулся я. - Мне ещё нужно узнать, что затевает Ариэль, так что до ближайшего поселения мы дойдем вместе.
        - Так ты не знаешь, чего хочет Ариэль? - Глаза у Веты полезли на лоб.
        Так. Похоже, я что-то упустил. Все уже всё знают, один я пребываю в блаженном неведении!
        - Представь себе, не знаю, - ответил я. - Я Страж Врат, и мне нет никакого дела до людей. Я охранял Врата от всяких идиотов, которым приспичило пролезть на Тёмную Сторону, и тут заявилась эта ваша Ариэль. К несчастью, она не потрудилась объяснить мне, что именно ей понадобилось. Так может, ты меня просветишь?
        - Ну… - Девчонка нахмурилась. - Ариэль… Она хочет уничтожить Тёмную Сторону…
        - Крайне оригинальное желание, - прокомментировал я. - Ты не поверишь, но это первый по популярности мотив у всех этих воинов Света… А подробнее можно?
        - Говорили, что у неё есть какой-то сильный талисман, - припомнила Вета. - А на Тёмной Стороне хранится другой. И если их соединить, от Тёмной Стороны ничего не останется. Только Ариэль не знает, как выглядит тот, другой талисман.
        - Люди - идиоты, - убежденно сказал я. - Почему погибнуть должна Тёмная Сторона? С равной вероятностью может разнести и Светлую, да и обе разом. Ладно… если она не знает, что именно ищет, то наверняка провозится долго. Знаешь, девочка, ты сэкономила мне массу времени… Пора мне внести коррективы в планы этой ненормальной!
        - Ты бросишь нас здесь? - Она уставилась на меня с неподдельным страхом. Хм… как, однако, легко напугать человека!
        - Так и быть. - Я одарил её обаятельнейшей улыбкой. - Подброшу вас до какого-нибудь городка. Если Дайлинген согласится, конечно.
        Услышав своё имя, мой скакун насторожил уши и что-то прорычал. По-моему, он был не в восторге от моей затеи.
        - Ашер… - Вета осторожно коснулась моей руки. - А я могу тебе помочь?
        - Ты? Мне? Помочь?! - Меня разобрал смех. - Чем, девочка?
        - Я целительница, - гордо сказала она.
        Это развеселило меня ещё больше.
        - На Тёмной Стороне далеко не все такие приветливые, как я, - сообщил я. - А у меня не будет возможности защищать тебя, самому бы выжить. И потом, с какой стати ты хочешь мне помочь? Я же Хозяин Цитадели, забыла, как меня прозвали? А мои слуги, вполне вероятно, убили твоего отца.
        - Я помню. - Вета смотрела на меня безо всякого испуга. - Но если то, что ты сказал - правда… То есть, если возможно, что когда Ариэль соединит талисманы, может погибнуть и Светлая Сторона… Ну… этого не должно случиться!
        - Значит, Тёмная Сторона может гибнуть, - уточнил я, - а вы непременно должны остаться целы и невредимы? Так?
        - Если бы вы не трогали людей, вас бы тоже никто не трогал! - Вета чуть ли не кричала. Это на меня-то! До чего же боевая девчонка! - А ты… ты выпустил всех этих чудовищ!
        - Исключительно ради того, чтобы всякие идиоты не лезли в мою Цитадель, - перебил я. Так, не хватало ещё начать перед ней оправдываться. - Ну, извини, не проконтролировал, как-то недосуг было!
        - Что?! - Справа послышался сдавленный голос Яниса. Повернувшись, я обнаружил, что парень довольно уверенно стоит на ногах - Вета всё же знала своё дело. Янис опирался на свой меч, чтобы не шататься, но вид у него был вполне воинственный. - Ты - Хозяин Цитадели Тьмы?! Ты?
        - Извини, не представился раньше. - Я позволил себе усмехнуться. - Как-то в голову не пришло. Но вообще я предпочитаю, чтобы меня называли Стражем Врат, это более соответствует истине. А Цитадель… ну что - Цитадель, крепость как крепость, то, что я там живу, еще ничего не значит…
        - Ты хочешь убить Ариэль! - завопил Янис, не слушая меня, и ринулся на меня с мечом. Вообще-то это была довольно глупая затея. За то время, пока он поднимал клинок, я десять раз успел бы выпустить ему кишки. Но я не стал утруждаться - Дайлинген не дремал. Он ловко сцапал мальчишку зубами за шиворот и предупреждающе зарычал. Янис выронил меч и попробовал вырваться, но безуспешно, у Дайлингена ещё никто не вырывался.
        - Отпусти его, - велел я. Дайлинген неохотно разжал зубы, и Янис плюхнулся на землю передо мной. Я постарался придать взгляду выражение усталой мудрости и сказал: - Мальчик мой, мне начхать на твою Ариэль. Мне нужен меч, который сперла у меня эта мерзавка. А ещё мне нужно, чтобы духу её на Тёмной Стороне не было. Если для этого придется её убить - я колебаться не стану. А теперь - мне пора.
        Я оседлал Дайлингена.
        - А я? - Вета вцепилась в мой рукав. - А Янис?
        - Придется прихватить вас с собой, - ответил я. - Побудете у моих друзей, пока я разберусь с делами, а потом отправляйтесь на все четыре стороны.
        Честно говоря, мне вовсе не хотелось тащить их с собой. Но ещё больше мне не хотелось терять время, чтобы завезти юную парочку в какой-нибудь населенный пункт. Я, кстати, начал чувствовать себя ответственным за них. Дурацкое ощущение, но очень забавное. Как-то не представлял я себя в роли опекуна для двоих человеческих ребятишек!
        Дайлинген, похоже, проникся к Вете симпатией и не возражал, когда я посадил её в седло. А вот Яниса пришлось связать и положить поперек лошадиной шеи - он всё порывался меня убить. Его бессильная ярость пришлась мне по вкусу. Некогда было придумывать, на что она похожа, потому что Дайлинген сделал гигантский скачок, и вокруг резко потемнело.
        На первый взгляд лес остался тем же. Я, однако, прекрасно видел, что лишайник на стволах активно шевелится, почуяв потенциальную добычу, да и корни не лежат спокойно в земле.
        - Будешь трепыхаться, - сказал я Янису, - брошу вон той птичке.
        Означенная птичка хрипло каркнула, потирая почти человеческие руки, и пустила слюну из зубастого клюва. Янис притих.
        Дайлинген резво мчался по лесу, порыкивая на встречную нечисть. Моего коня здесь хорошо знали, меня тоже, поэтому мы ехали без приключений. Ну, почти. Одно обнаглевшее дерево протянуло ветку и чуть не сдернуло Вету с седла. Я вежливо пообещал завязать ему сучья бантиком, и инцидент был исчерпан.
        Внезапно Дайлинген встал, как вкопанный. Я знал, что это означает, и не обеспокоился.
        - Стойте! - велел женский голос. - Кто такие?
        - Сдурела? - рявкнул я в ответ. - Своих не признаешь?
        - Это ты? - В голосе послышалось замешательство. - Ты какой-то не такой…
        - А, чтоб тебя! Это я, Ашер, так что сними свою роскошную задницу с дерева и передай своим, что я зол, голоден и чертовски устал! - прорычал я. Подозрительность фэренай меня иногда бесит. Я подумал и добавил несколько слов и выражений, которых наслушался от всяких неудачников, пытавшихся забраться в мою Цитадель.
        - Ну, теперь я вижу, что это и впрямь ты! - с облегчением сказала фэренай. - А кто это с тобой?
        - Потом объясню.
        - Проезжай, - разрешила невидимая фэренай.
        Я тронул Дайлингена коленями, конь шагнул вперед. Как обычно, я не заметил, как перешел невидимую границу. Вокруг уже не было леса. Мы находились в небольшой долине, защищенной со всех сторон высокими холмами - здесь и жили фэренай. Я в который раз залюбовался стройными башенками их города, а Вета за моей спиной, похоже, перестала дышать.
        Я спешился, и меня моментально окружили фэренай (я уже говорил, что меня здесь любят). Я отметил, что не вижу многих знакомых лиц.
        - Ашер! - Ко мне спешила высокая золотоволосая фэренай.
        - Тоир! - Я с удивлением увидел диадему в её волосах. - Теперь ты за главную? А что с Итэн?
        Тоир скривила красивые губы и разразилась бранью. Даже не подозревал, что фэренай могут знать подобные слова!
        - Итэн погибла, - сказала, наконец, Тоир. - Признаться, когда эта ненормальная волшебница прошла через Врата, я решила, что и тебя прикончили. Эта… - Тоир употребила несколько слов, от которых и у старого пирата уши бы трубочкой свернулись. - Эта мерзавка убила Итэн, прежде чем мы опомнились. Ну, мы здорово её потрепали…
        - Но она всё же ушла, - закончил я. - Она сильнее, чем я думал… А, чтоб ей провалиться!
        - Ашер… - Тоир положила руки мне на плечи. - Не так нужно об этом говорить, но… Сильва тоже погибла.
        - Сильва… - Я взглянул в сторону. Сильва… Я подозревал, что именно она была моей матерью, поскольку больше не встречал ни одной среброволосой фэренай. Я всегда относился к ней по-особому. За смерть Сильвы Ариэль ответит отдельно…
        - Прости, Ашер. - Тоир избегала встречаться со мной взглядом. - Мы не смогли ей помочь. От нас осталась едва ли половина…
        - Я вас не виню, - ответил я. Голос мой показался мне каким-то чужим. - Тоир… Мне о многом нужно с тобой поговорить. Пойдем.
        - А… - Тоир кивнула в сторону моих ребят, о которых я как-то позабыл. - С ними что делать?
        - Закройте куда-нибудь, - безразлично ответил я. - И смотрите, чтобы не сбежали. Кстати, девчонка - целительница, и недурная, так что, если нужно, она может помочь.
        Тоир отдала распоряжение, людей стащили с Дайлингена, чему он был несказанно рад, и увели куда-то. Я последовал за Тоир в её покои.
        Рассказ о моих злоключениях занял не очень много времени. Мы с Тоир и другими фэренай сошлись на том, что Ариэль и впрямь необычайно сильна для обычной человеческой женщины. Возможно, её поддерживал тот самый талисман. Тоир даже высказала догадку, что талисман Ариэли может отбирать силы у её врагов, как и мой Хайдаар.
        - У меня она неплохо поживилась, - буркнул я. - Тоир, я практически ничего не могу сделать! При мне осталось только то, что было с рождения. Всё остальное исчезло! Сейчас я самый заурядный оборотень…
        - Как странно… - Фэренай пристально посмотрела мне в глаза. - Нет, Ашер, ты не заурядный оборотень. Все твои возможности остались при тебе, только ты не можешь ими воспользоваться. Поверь, уж я-то чувствую.
        - Рад слышать, - усмехнулся я. - По мне что так, что эдак, всё равно мне с Ариэлью не тягаться. Да ещё этот её Чичи со своим мечом…
        - Ашер… - Тоир взяла мою руку. - Успокойся. Ты же знаешь, что мы тебе поможем. Тебе нужно отдохнуть, вот и отправляйся…
        Ну наконец-то хоть одно моё желание сбылось! В камине пылал огонь, звучала тихая мелодия, я прихлёбывал вино из хрустального бокала. У моего левого плеча в полутьме светились изумрудные глаза Лоэн, с другой стороны блестели сапфировые огоньки глаз Хейны.
        - А в твоей девчонке что-то есть, - промурлыкала Хейна.
        - В какой ещё девчонке? - лениво спросил я.
        - Которую ты приволок с собой… Что это тебя потянуло на девочек?
        - Я ещё не настолько стар, чтобы меня тянуло на малолеток, - отмахнулся я. - И не настолько извращен, чтобы заглядываться на людей. Так что там в ней есть?
        - У неё неплохие способности, - протянула Лоэн. - Из неё могла бы получиться волшебница получше этой Ариэль…
        - Но она явно не способна разрушать, только исцелять.
        - Эйда! - обрадовался я. - Тебя-то нам и не хватало…
        Честно говоря, мне было не до Веты. Какие там люди, какие судьбы мира, какая, к дьяволу, Ариэль, когда со мной фэренай…
        Разбудили меня первые лучи солнца. Ну да, представьте, на Тёмной Стороне тоже светит солнце. Не можем же мы жить в полной темноте!
        Так. Интересно, откуда взялась шерсть на подушке? Ах да, фэренай уговорили меня превратиться в зверя, их это, видите ли, возбуждает… Ага. То-то Эйда вся в синяках…
        Я оделся, стараясь не разбудить фэренай, вышел на улицу. Дайлинген поджидал меня неподалёку.
        - Что, старина, - сказал я, потрепав его по шее. - Скучно? Ничего, скоро повеселимся…
        Интересно, что поделывает Ариэль? Я прикрыл глаза, потянулся мыслью… и совершенно отчетливо увидел волшебницу. Она сидела у костра, разглядывая что-то, её напарник дрых рядом. А разглядывала она мой меч! Я зарычал не хуже Дайлингена и опомнился.
        Стоп. Я же не могу видеть на расстоянии. Ариэль заблокировала меня намертво. Или… Тоир! Она обещала помочь мне! Я знал, что фэренай обладают какой-то особенной магией, но никогда не видел её в действии.
        - Я же говорила, что тебе просто нужен отдых. - Рядом со мной появилась улыбающаяся Тоир.
        - Ты чудо, - искренне сказал я. - Я перед тобой в неоплатном долгу, Тоир.
        - Не передо мной. - В её янтарных глазах мелькнула озорная искорка. - Перед Лоэн, Эйдой и Хейной.
        Внезапно она посерьёзнела.
        - Ашер, - сказала она. - Если ты намерен что-то предпринять, лучше поторопись. Ариэль, как мне сообщили, уже рядом с Заброшенным Городом. А ты сам знаешь: того, что можно там отыскать, ей лучше не касаться.
        - Расторопная мерзавка, - процедил я сквозь зубы. - Ладно. Пожелай мне удачи, Тоир.
        - Удачи тебе. - Тоир обняла меня. До чего же хороши фэренай! Такие хрупкие на вид, воздушно-прекрасные, умные, нежные… и смертельно опасные для врагов. Мой идеал женщины! - Ты возьмешь людей с собой?
        - Что? - Я, признаться, о них и позабыл. - Пожалуй, не стоит.
        - Возьми, - посоветовала Тоир. - Ты ещё доверяешь интуиции фэренай, Ашер?
        - Ещё бы!
        - Тогда возьми их с собой. Не спрашивай меня, зачем. Просто я чувствую, что их судьбы тесно связаны с твоей.
        - Ну ладно, - пожал я плечами. - Где они?
        - Сейчас их приведут. - Тоир послала мысленный приказ. - Береги себя, Ашер. Другого такого Стража Врат не найти!
        - Ещё бы Врата отыскать, чтобы было, что сторожить, - усмехнулся я, и тут привели Вету и Яниса. Я невольно присвистнул. Фэренай не утерпели и переодели Вету в приличную одежду, теперь она и впрямь недурно выглядела.
        Дайлинген недовольно заржал, когда я посадил на него Вету и вознамерился проделать то же с Янисом.
        - Будешь брыкаться - опять свяжу, - пообещал я Янису в профилактических целях. - Или парализую.
        Он неохотно взгромоздился верхом. Дайлинген возмутился ещё больше, кажется, Яниса он был согласен перевозить только в виде неподвижного груза, но я сегодня не был расположен мириться с лошадиными капризами.
        - А ты? - спросила Вета, когда я сунул ей в руки поводья и велел держаться покрепче.
        - Я, пожалуй, пешком, - усмехнулся я, меняя облик. Янис побледнел. - За мной, Дайлинген!
        Несколько скачков, и мы снова в лесу. Я развил неплохую скорость, Дайлинген не отставал.
        - Ашер! - Ветер так свистел в ушах, что я еле расслышал голос Яниса. - А почему в том городе не было мужчин?
        - Потому что фэренай - это женщины, - загадочно ответил я, пряча ухмылку. Конечно, деревенского пацана фэренай потрясли до глубины души. Но не объяснять же ему, что фэренай привечают каждого, кто придется им по вкусу! И что родившиеся у них девочки - сплошь фэренай, а мальчишки частично похожи на матерей, частично на отцов, вот как я, например. Судя по тому набору возможностей, который достались мне в наследство от неизвестного папаши, он был тот ещё тип. Не хотел бы я повстречаться с ним нос к носу, честно говоря… А неизвестным он остался - потому что фэренай никогда и никому не открывают тайны рождения. Я всё же не был полностью уверен, что Сильва - моя мать… но от этого мне не легче.
        До Заброшенного Города было часа два, если двигаться на предельной скорости, и если знать, как срезать путь, так что времени поразмыслить хватало.
        То, что Ариэль добралась до Города, мне очень не понравилось. Дело в том, что там хранились кое-какие вещички, которые не стоило вытаскивать на свежий воздух. Когда-то очень давно обитателям Тёмной Стороны надоели междоусобицы и, проявив редкостное единодушие, они спрятали некоторые магические атрибуты от греха подальше. Если даже Ариэль не найдет в Городе своего вожделенного амулета, она всё равно может натворить немало дел. Хотя могут быть и другие варианты. Например, если она посмотрится в Зеркало Душ, то наверняка сойдет с ума. К сожалению, рассчитывать на такое везение не приходилось…
        Когда за деревьями показались башни Города, я остановился. Во-первых, следовало передохнуть, прежде чем вступать в бой, а во-вторых, неплохо бы разведать обстановку. Я на всякий случай заморозил Вету и Яниса - это намного надежнее, чем долго уговаривать их никуда не отлучаться, а вернувшись, таки не обнаружить их на месте! - велел Дайлингену сторожить и отправился на разведку.
        Бесшумно скользнув в густые заросли подлеска, я скоро нашел след Ариэли. Он вывел меня к поляне, на которой и расположились мои противники. Притаившись в кустах, я внимательно разглядывал Ариэль. Хм… Да она вовсе не так молода и хороша собой, как могло показаться на первый взгляд! Она была высокая и довольно тощая, с коротко остриженными светлыми волосами. Лицо изможденное, а в светло-серых глазах горит какой-то мрачный огонь. Бр-р, не люблю фанатиков, а Ариэль была явно из таких. Её приятель, Чичи, выглядел самым обыкновенным мальчишкой, не старше Яниса на вид. Тёмная Сторона его основательно потрепала: левая его рука висела на перевязи, на щеках горел нездоровый румянец, его явно лихорадило. Но свой меч - теперь я хорошо рассмотрел оружие, это был длинный клинок белого металла, - он по-прежнему держал под рукой.
        - …не понимаю. - Ариэль явно продолжала начатую фразу. - До того, как мы прошли через Врата, зов талисмана был ясно слышен. Ты ведь тоже его чувствовал, верно, Чичи? Направление было совершенно верным. А теперь я его почти не ощущаю.
        - Может, талисман хранился в Цитадели? - подал голос Чичи. - У Стража Врат?
        - Да кто бы доверил такое сокровище этому идиоту, - пренебрежительно фыркнула Ариэль. Ладно, дорогая, мы ещё увидим, кто из нас идиот! - Он тебя даже не заметил, пока ты не проткнул его Ардонгом.
        - Ну да… - протянул Чичи. - Ты же сделала меня невидимым. По-моему, это было не совсем честно.
        - Прекрати! - рявкнула Ариэль, но тут же сменила гнев на милость. - Чичи, извини. Я очень устала. Талисмана нигде нет, да ещё этот черный меч…
        - А что с ним?
        - Он мне сопротивляется, как живой. Ты даже представить не можешь, сколько сил у меня уходит только на то, чтобы держать его заблокированным…
        - Зачем ты вообще потащила его с собой? - недовольно спросил Чичи.
        - Сама не знаю. - Ариэль задумчиво разглядывала Хайдаар. - Но не бросать же его теперь. Вдруг на что сгодится…
        Я хотел было снова позвать меч, но быстро передумал - на таком расстоянии отдача вполне может меня убить.
        - Интересно, что означают эти письмена? - Ариэль всё не сводила глаз с моего меча. - Они похожи на те, что на нашем талисмане…
        - Да эта черная железка вообще похожа на Ардонг, - зевнул Чичи. - Ложись-ка спать, Ариэль, я посторожу.
        - Тихо! - Ариэль замерла. - Что это за звуки?..

…А это я катался по земле, изо всех сил зажимая себе лапами пасть, чтобы не взвыть от хохота. Ариэль в профилактических целях запалила кусты молнией, но меня там, понятно, уже не было. Я мчался к тому месту, где оставил Дайлингена, и лихорадочно соображал на ходу.
        Что ни говори, а об интуиции фэренай недаром ходят легенды. Тоир же предположила, что талисман Ариэль пьёт силы врагов, как мой Хайдаар. А я пропустил её слова мимо ушей, потому что не знал, что талисман Ариэль - это меч. Белый меч по имени Ардонг. Теперь-то мне всё стало понятно…
        И что, спрашивается, мне теперь делать?! Даже если я найду способ отобрать Хайдаар у волшебницы, сражаться им мне будет нельзя. Коснись Хайдаар Ардонга - и неизвестно, что произойдет. Стоп. Мальчишка таскает оба меча вместе, они наверняка не раз соприкасались. В чем же дело? Ах да! Ариэль же упомянула, что блокирует Хайдаар. Вероятно, это препятствует реакции. Надеюсь, Ариэль не сделает те же выводы, что и я, иначе все мои усилия пойдут насмарку!
        Вернувшись к Дайлингену, я разморозил Вету и Яниса и снова принял нормальный вид.
        - Ну и зачем ты это сделал? - дрожа от холода, спросила Вета. - Куда бы мы делись?
        - А кто вас знает, - философски ответил я. - И потом, Дайлинген не любит мороженое мясо, так что вы были в полной безопасности. Не лезь ко мне, а то так и останешься сосулькой…
        - У тебя что, неприятности? - Вета попробовала заглянуть мне в глаза. Вот ведь настырная какая.
        - Даже если и так, то что?
        - Расскажи, - попросила она. - Может, я…
        - Поможешь? - с иронией спросил я. - Ну что ж, слушай…
        Вета слушала меня, открыв рот, потом спросила:
        - Ты что же, и не знал, что твой меч - это талисман?
        Я отрицательно мотнул головой.
        - А как он к тебе попал?
        - Это давно было. - Мне, честно говоря, не хотелось вспоминать те времена. - Я ещё не был Стражем Врат. Шатался по Тёмной Стороне, набрел на какие-то развалины. Нашел там меч…
        Я не стал вдаваться в подробности - от них и Хозяина Преисподней стошнит, а он ко всякому привычен. Я тогда остался жив только благодаря Хайдаару.
        - И что ты собираешься делать? - Вета смотрела на меня широко распахнутыми глазами. - Вдруг Ариэль тоже догадается!
        - Если она догадается, мы об этом узнаем, - фыркнул я. - Надо каким-то образом забрать у неё Хайдаар и припрятать его как следует. Тогда можно будет без опасений заняться самой волшебницей и её пацаном.
        - У меня есть идея, - сказал молчавший до сих пор Янис. - Я знаю, как забрать твой меч.
        - Мы же вроде враги, - ненавязчиво напомнил я. - Ещё недавно ты собирался меня убить…
        Янис засопел, как рассерженный еж, потом сказал:
        - Мне Ветка объяснила, что может случиться, если Ариэль найдет второй талисман. Лучше уж ты живи, чем совсем никого не будет…
        Ну что ж, сформулировано коряво, но позиция Яниса мне понятна. Пока мы будем соблюдать вооруженный нейтралитет, а после решающей битвы он снова захочет меня убить.
        - Ну, что там у тебя за идея? - поторопила Вета. - Не тяни!
        Идея была до крайности проста. Самым трудным было уговорить Дайлингена везти на себе Яниса и слушаться его. Но я справился, хотя и обзавелся парочкой свежих царапин.
        Так вот, вечером, пока ещё не очень стемнело, в лесу послышался дикий визг. Я, признаться, и не предполагал, что такая маленькая девчонка может настолько громко орать!
        - Помогите!!! Убивают! - старательно голосила Вета. - Люди, на помощь!!! А-а-а!!
        Место мы выбрали хорошее - буквально в двух шагах от лагеря Ариэли, на милой полянке. Бравая волшебница немедленно кинулась спасать неизвестную крикунью, даже не подумав о возможной ловушке. И о том, откуда бы здесь вообще взяться человеческому существу!
        Когда Ариэль и Чичи пробились через колючие кусты, их глазам предстала чудная картинка. Вета в донельзя растерзанном платье из последних сил вырывалась из когтистых лап жуткого мохнатого чудовища (то есть меня). До этого Вета битый час придавала моей ухоженной шкуре как можно более взъерошенный и неопрятный вид. Чудовище (то есть я) с большим чувством драматизма момента утробно рычало, завывало, жутко скалилось, пускало слюни и явно терзалось раздумьями: то ли сразу сожрать аппетитную девчонку, то ли сперва с ней позабавиться…
        Всё получилось как нельзя лучше: Ариэль с грозным воплем ринулась в бой, Чичи тоже, Вета заверещала ещё громче, а чудовище (то есть я) поджало хвост и удрало подальше в кусты. Там я сидел и слушал, как Вета, хлюпая носом, вешает Ариэли лапшу на уши. При этом девчонка периодически начинала биться в истерике - у неё оказался явный актерский талант, - и кричать, что боится меня (то есть чудовища). Ариэль успокаивала её, как могла, уверяя, что почувствует чудовище, если только то осмелится приблизиться, и покажет ему, где раки зимуют. Потом Ариэль закутала Вету своим плащом и повела к костру, а я направился следом.
        Тут, у костра, план Яниса едва не дал сбой: глазастая Ариэль разглядела Ветины лохмотья и признала в них одёжку фэренай. И, конечно, устроила моей целительнице допрос с пристрастием. Однако Вета оказалась на высоте - я бы поаплодировал, да только лапами это неудобно делать. Она заявила, что фэренай похитили её и заставили лечить своих раненых. При этом дали одежду и вообще не очень издевались. Потом она сбежала, но попала в когти чудовища. Ариэль в похищение, побег и чудовище поверила, а в то, что не издевались - не особенно. Но тут Вета весьма к месту заметила, что Чичи ранен, и принялась оказывать помощь. Пока она ловко морочила Ариэли голову, я надеялся, что та не узнает маленькую целительницу. В конце концов, в Цитадели темновато, а Ариэли тогда было не до заблудившихся девчонок…
        Наконец они угомонились и улеглись было спать. Но не тут-то было! Я принялся бродить вокруг их стоянки, громко и разочарованно вздыхая и обиженно порыкивая. Вета при каждом моём рыке послушно визжала, Ариэль швырялась в темноту молниями, но так ни разу и не попала. Потом я решил развлечься иллюзиями, и вокруг костра начали ходить уже десять чудовищ. Вскоре кое-кто из обитателей этого леса решил разведать, что там за шум, и присоединился ко мне. Словом, могу без лишней гордости заверить, что за всю ночь никто из людей не сомкнул глаз. Ариэль только и пыталась ошарашить меня молнией и ни на что другое внимания уже не обращала. Чичи клевал носом - похоже, Вета подсунула ему какое-то очень сильное болеутоляющее.
        Наконец начало светать. Я удвоил усилия, оглашая окрестности заунывным воем. Собственно, это был условный сигнал. Я на минутку показался Ариэли, Вета завизжала, Ариэль кинулась на меня, а Чичи свалился носом в траву и захрапел. Я петлял между кустами, Ариэль гналась за мной, поливая отнюдь не изысканными словами и молниями, а от костра внезапно донесся вопль Чичи и удовлетворенное ржание Дайлингена. Через пару секунд он пронесся мимо меня с Янисом на спине. В руке Янис сжимал мой меч.
        Я не стал больше терять время на развлечения с Ариэлью, рванулся обратно в их лагерь и, напугав Чичи до полусмерти и закинув Вету себе на спину, последовал за своим конем. Ариэль орала мне вслед так, что Хозяин Преисподней непременно взял бы её к себе солисткой, если бы только услышал.
        Как следует запутав следы, я скинул Вету в траву и плюхнулся рядом, шумно дыша. Вета вдруг взвизгнула и начала хохотать.
        - Ты чего? - спросил я.
        - Ты не видел, - захлёбывалась она, - какое лицо было у Ариэли, когда я ей рожу на прощание скорчила! О-ой…
        Н-да… То-то Ариэль так разъярилась… Ещё бы! Увидеть, как спасенную тобой девчонку уносит чудовище, от которого, собственно, её и спасали, а она при этом ещё и корчит рожи, заходясь от смеха… Тут есть от чего озвереть.
        Рядом остановился Дайлинген. Янис не удержался у него на спине и мешком свалился на землю. Я принял нормальный вид и отобрал у Яниса Хайдаар. Снять блокирующее заклинание было парой пустяков. По-моему, я почувствовал, как меч обрадовался мне. А уж как я обрадовался - слов нет!
        - Может, хоть теперь поблагодаришь? - язвительно осведомилась Вета. - Или опять скажешь, что не просил тебе помогать? Мол, сами напросились…
        - Прикройся, - посоветовал я.
        Вета поймала на себе жаркий взгляд Яниса, вспомнила, что от её одежды мало что осталось (плащ Ариэли она потеряла по дороге) и грязно выругалась. Янис покраснел, а я отметил, что Вета позаимствовала у Ариэли изрядную часть её словарного запаса.
        Внезапно сильно завоняло серой.
        - Привет, - сказал знакомый голос.
        - И тебе привет, - отозвался я. Вета побледнела и шагнула поближе ко мне. Янис тоже не радовал здоровым цветом лица.
        Вообще-то далеко не все обитатели Тёмной Стороны уродливы, скорее наоборот. Те же фэренай прекрасны до того, что дух захватывает, да и в любом чудовище можно отыскать своеобразную привлекательность. Но вот Хозяин Преисподней страхолюден до невозможности - ему так по должности положено. Вдобавок от него зверски воняет. Как-то он жаловался мне, что работа ему надоела до чертиков (прошу прощения за невольный каламбур), и больше всего он хочет сменить внешность и отправиться к фэренай, а то они и близко его не подпускают.
        - Как дела? - осведомился Хопря (это мы так сократили его должность. То есть сперва он носил гордое имя Хопр, но потом мы решили, что это слишком труднопроизносимо).
        - А то ты не знаешь, - огрызнулся я. - Только не говори, что моё время вышло, и мне пора к тебе на лечение сернистыми источниками.
        - Не, тебе ещё рано, - отмахнулся Хопря. - А вот ту парочку я бы с удовольствием прихватил!
        Тут он заметил, что Вета готова свалиться в обморок и поспешил поправиться.
        - Я вообще-то волшебницу с её пацаном имел в виду, - сказал он, дружелюбно улыбаясь. - Как думаешь, Ашер, куда её лучше определить, на мороз или в пекло?
        - Если можно, то попеременно, - машинально ответил я. - Слушай, Хопря, а чего ты припёрся? Побеседовать о смысле жизни, что ли? Так мне не до того…
        - Да я подумал, что тебе помощь нужна, - обиделся Хопря. - Ты же вроде хотел меч сховать понадежнее.
        - А подслушивать нехорошо, - высунулась из-под моего локтя Вета.
        - У-ти какая! - Хопря сделал ей «козу». - Ашер, ты где такую чертовку взял? Дай адресок!
        - Да иди ты, - устало ответил я. - Можно подумать, тебе своих чертовок мало… А насчет меча ты прав. Лучше отправить его подальше отсюда. Но смотри у меня, без экспериментов! А то Хайдаар тебе что-нибудь отрубит.
        - Можно, рога? - Хопря комически схватился за своё роскошное головное украшение. - Надоели до безобразия, за ветки цепляются, и голова от них болит!
        Он перехватил мой не сулящий ничего хорошего взгляд и прекратил ерничать. Осторожно приняв у меня Хайдаар, Хопря сказал:
        - Я его знаешь куда положу? В то место, где мы с тобой в первый раз ужрались до синих чертей…
        Оглашая окрестности диким хохотом, он исчез. Где это мы пили тогда? А, вспомнил! Да, веселое было время. Я был обыкновенным оборотнем, а Хопря - простым чертом. Что мы пили, я не помню, а вот синих чертей припоминаю отчетливо. Очнулись мы все в синяках и долго искали обидчиков по всей Преисподней. Потом кто-то сердобольный растолковал нам, что синих чертей не бывает. Голубые - бывают, а синих в природе не существует. Тогда мы сообразили, что пали жертвой зеленого змия, но и эту рептилию не нашли. Словом, мне даже взгрустнулось о временах моей юности…
        - Ладно, - сказал я, преодолевая ностальгию. - Дайлинген, ко мне. Вы двое - ждите меня здесь.
        - Почему это? - возмутилась Вета.
        - Потому что, - ответил я. - Янис, присмотри за ней.
        - Ашер! - Теперь оба уставились на меня обиженными глазами.
        - Что - Ашер? - Я начал сердиться.
        - Ты нам что, не доверяешь? - спросил Янис. - Думаешь, я тебя убить хочу? Может, и хочу, но потом, когда мы с талисманами разберемся…
        Меня до того позабавило это «мы», что я перестал злиться.
        - Янис, - сказал я. - Зачем ты мне? Ты даже на мечах сражаться не умеешь, Чичи из тебя моментально сделает котлету. А ты, Вета, тем более не лезь. Ариэль, насколько я понял, перебежчиков не жалует…
        - Извини, что вмешиваюсь в воспитательный процесс… - Из воздуха высунулась харя Хопри. - Но эта ненормальная Ариэль прётся в Преисподнюю. У меня тут начинается паника. Будь добр, останови её!!!
        Да, об этом я и не подумал… Теперь, когда с Хайдаара снято блокирующее заклятие, Ариэль снова чувствует зов талисмана.
        Хопря исчез, а я взглянул на пригорюнившихся Вету и Яниса. В конце концов, если им так хочется пасть смертью храбрых, почему я должен их отговаривать?
        - Ладно, - сказал я. - Пойдете со мной.
        Вета хотела кинуться мне на шею, но не допрыгнула. Я посадил её на Дайлингена. Тот вроде бы смирился с тем, что приходится возить на себе людей, и не протестовал даже против Яниса.
        Я снова перекинулся, и мы помчались. В Преисподнюю вообще-то ведет всего одна дорога, да только я знаю, как срезать путь, а Ариэль - нет. Вдобавок они с Чичи шли пешком, а мы неслись со всех восьми лап.
        Так… моя задача - пристукнуть Ариэль и при этом не дать Чичи коснуться меня белым мечом. И заодно присматривать, чтобы мои ребятишки не попали под случайную молнию. Однако…
        Мы остановились на дороге и стали ждать появления Ариэли. Я велел Янису и Вете спрятаться в кустах и по возможности не высовывать носа.
        Дайлинген, похоже, что-то задумал. Я прочел его мысли и не мог не согласиться, что идея неплохая. Одним словом, Дайлинген принял вид измученного вороного коня и, держа на весу переднюю ногу и постанывая, заковылял навстречу Ариэли.
        Волшебница сперва чуть не спалила Дайлингена молнией, но потом всё же сжалилась и принялась осматривать его ногу. Боюсь, она сообразила, что это ловушка, только когда якобы хромой якобы конь резво ринулся вперед и цапнул Чичи за правое плечо. Послышался отвратительный хруст костей, и парень, став белее мела, рухнул наземь. Дайлинген предусмотрительно наступил ему ещё и на левую руку и, злорадно заржав, исчез. Ариэль выругалась так, что я уважительно присвистнул, и захлопотала около Чичи. К несчастью для него, она владела в основном разрушительной магией. Кровь она остановила, но на большее была не способна.
        - Чичи! - услышал я её голос. - Чичерон! Очнись же! О, дьявол!
        Я огляделся в надежде увидеть Хопрю, но тут же сообразил, что это просто ругательство.
        - Чичи! - продолжала Ариэль. - Я должна идти! Я обязательно вернусь за тобой, слышишь?
        В ответ послышался слабый стон, видимо, Чичи уговаривал Ариэль не беспокоиться о нем. Ариэль отчетливо всхлипнула. Как же мне надоели подобные сцены… Один раз еще ничего, это даже может вызвать сочувствие, но когда наблюдаешь их чуть не каждый день - я имею в виду всех тех идиотов, что лезут в мою Цитадель, и их бесславную кончину, - то сцены эти вызывают только зевоту.
        Итак, вскоре Ариэль показалась из-за поворота, лицо её выражало решимость, в руке она сжимала сверкающий белый Ардонг. А посреди дороги, вымощенной, как водится, благими намерениями, поджидал её я.
        То, что Ариэль, увидев меня, оторопела - это слабо сказано. Она остановилась напротив меня, как идиотка, и, пожелай я убить её, лучшего момента не стоило бы и ждать. Увы, я всё-таки немного честный. Это глупо, но я ничего не могу с собой поделать!
        - Привет, - сказал я. - Как дела?
        На Ариэль напал столбняк.
        - Ты хочешь пройти? - сообразил я. - Ах, какая незадача! Я, видишь ли, стою здесь именно для того, чтобы никто не прошел. Уж извини!
        Мои реплики полностью повторяли нашу беседу в Цитадели. Только теперь Ариэль осталась одна, а у меня не было меча.
        Ариэль очнулась, что-то невнятно прорычала и запустила в меня целую очередь боевых заклинаний. Я довольно ловко увернулся и ответил тем же. Где-то сбоку замаячил Хопря, и дорога вдруг стала до невозможности скользкой. Ариэль рухнула, как подкошенная, а я вовремя успел перекинуться, вцепился в лёд всеми когтями и только благодаря этому устоял на ногах.
        Впрочем, Ариэль и в лежачем положении проявила себя не с худшей стороны. (Прошу не понять мои слова превратно…) Она испарила лёд мановением руки и чуть не спалила мне шерсть, которую я чертову уйму времени приводил в порядок после парикмахерских изысков Веты. Я разозлился, вернул себе прежний облик и тоже поддал жару.
        Ариэль вскочила на ноги и накинулась на меня с мечом. Тут уж мне оставалось только уворачиваться - в магии мы были примерно равны, а вот без меча мне приходилось туго. И тут в бой решил вмешаться Янис, хотя я строго запретил всяческую самодеятельность. С воплем он ринулся на Ариэль, подняв свою железку. Я успел оттолкнуть малолетнего идиота и, конечно, белый меч тут же воткнулся мне в бедро. Было чертовски больно, и я отчетливо почувствовал, что слабею. Ариэль дикой кошкой кинулась на меня, и мы покатились по раскисшей дороге. Я, понятное дело, был намного тяжелее, но озверевшую волшебницу оказалось не так-то просто удержать!
        - Ты, - шипела она, - ты подлец! Ты изувечил Чичи!
        Я хотел возразить, что это был не я, а мой конь, но решил не тратить дыхание попусту.
        - Я убью тебя, оборотень, - рычала Ариэль. - Будь ты хоть сто раз Страж Врат, я всё равно тебя убью! И эта твоя помощница, сучка малолетняя, тоже своё получит… И вся ваша Тёмная Сторона…
        Я попробовал свернуть ей шею одной рукой, второй удерживая её руку с Ардонгом, но она метко пнула меня ногой и исхитрилась встать. Я же валялся перед ней, как дурак, и соображал, что лучше - снова перекинуться в зверя и попробовать достать Ариэль зубами, или попытаться помериться силами в магическом поединке. Тем временем сверкающий белый Ардонг взлетел над головой Ариэли. Она торжествующе захохотала. Краем глаза я поймал полный ужаса взгляд Веты. К счастью, на помощь она не спешила, да и не могла этого сделать - умница Дайлинген держал её зубами за шиворот, а когтистой лапой прижимал к земле Яниса.
        Так, кажется, я отвлекся. Пожалуй, уворачиваться уже поздно. Хорошо ещё, что Ариэль, как и все волшебники, любит красивые позы и прочее словоговорение. Она как раз заканчивала обвинительную речь, когда из воздуха снова высунулся Хопря.
        - Идиот! - заорал он. - Возьми меч!
        - Сам идиот! - рявкнул я. - Обе Стороны разнесет в клочья!
        - Ты ж не знаешь наверняка! - Хопря смачно сплюнул. - Что, так и будешь лежать, как свинья под ножом? Ка-зел! Вот кто ты!
        - За козла ответишь! - разъярился я.
        Белый меч ринулся вниз… чтобы столкнуться с чёрным! Когда я успел призвать Хайдаар? Хопря молодец, он знает мои маленькие слабости… За козла, он, конечно, всё равно ответит, но в данный момент я был ему благодарен. Сам бы я ни за что не решился призвать Хайдаар!
        Мечи сшиблись, полетели искры, и… ровным счетом ничего не произошло. Мне некогда было задумываться о природе данного феномена, я просто извернулся, вскочил и набросился на Ариэль. Через пару минут всё было кончено…
        Я сел прямо в грязь, воткнул Хайдаар в землю и прижался лбом к его рукояти. Белый Ардонг слабо светился в грязной луже…
        - Ашер! - Дайлинген всё же отпустил Вету.
        - Отстань, - сказал я. - Не надо меня лечить. Займись лучше этим Чичи.
        Вета неожиданно расплакалась навзрыд. Вот чего не умею, так это утешать плачущих девчонок… Янис, судя по бегающим глазам и смущенной физиономии, тоже не умел. А вот Хопря умел. Появившись из пустоты и распространяя миазмы, он прижал Вету к своему обширному волосатому брюху и загудел, гладя её по голове:
        - Ну-ну, всё хорошо, Веточка, всё… Дядя Ашер нас всех спас. Дурень набитый, бревно безмозглое, если б не я, не Ариэль бы тут валялась, а он… Хватит реветь, малявка, а то станешь красивая, как я!
        - Твою мать… - сказал я, поднимаясь на ноги и хватаясь за гриву Дайлингена. - Почему мы все живы? Талисманы же соприкоснулись…
        - А очень просто, - противно хихикнул Хопря. - Талисманы-то соприкоснулись, да только один из них был не в тех руках. Знаешь, Ашер, твой Дайлинген вовсе не тупая скотина. Товарищ волк знает, кого кушает… Дайлинген, дай лапу, друг! Похоже, ты нас спас!
        Дайлинген что-то проворчал сквозь зубы, но лапу протянул.
        - А я не понял, - пробормотал Янис, упорно отводя взгляд от полураздетой Веты.
        - Да чего тут понимать, - снова хихикнул Хопря. - Вон Ашер и тот сообразил. Объясни ему!
        - Белый меч должен был держать Чичи, - устало сказал я. - Я тоже удивлялся, почему столь важную вещь носит не сама Ариэль, а какой-то пацан, даже не волшебник. Похоже, эти мечи сами выбирают себе хозяев…
        - Кстати, если этот пацан ещё жив, лучше отправить его подальше, - опомнился Хопря. - Я б его забрал, но рановато пока. Сам знаешь, правила у нас…
        - Сейчас я их всех отсюда спроважу, - пообещал я. - Надоели - сил нет.
        - Разберешься с делами - заходи, - посоветовал Хопря. - Повторим эксперимент. Может, всё же изловим зеленого гада…
        Он исчез, а я подобрал Ардонг и уставился на него. И куда мне девать эту прелесть? Пожалуй, пусть пока побудет у фэренай, а там видно будет.
        - Как там Чичи? - спросил я у Веты.
        Она вытерла нос остатками рукава и ответила:
        - Что могла, я сделала, но Дайлинген здорово постарался… Боюсь, меча парню уже не держать.
        - И хорошо, - сказал я. Янис хмуро ковырял землю каблуком. - Ну что, Янис, будешь меня убивать? Самое время - я чуть жив.
        Вместо ответа Янис закинул свой меч далеко в кусты.
        - И что сие означает? - поинтересовался я, хотя знал ответ.
        - Что я дурак, - был ответ. - Чтобы драться, как ты, мне надо лет сто учиться.
        - У тебя вся жизнь впереди, - усмехнулся я. - Обещаю, что дождусь великого воина Яниса.
        Янис покраснел от обиды, а Вета осуждающе уставилась на меня.
        - Прекрати! - сказала она.
        - Что прекратить?
        - Прекрати тянуть наши чувства! - заявила она. Я опешил. Далеко не каждый обитатель Тёмной Стороны способен почувствовать моё осторожное вмешательство в его духовный мир, не то что человек! А эта соплячка смогла! - Мне не нравится быть закуской!
        - Скорее напитком, - поправил я. - Твой гнев похож на вишневый ликер.
        Вета не нашлась что ответить, а я подозвал Дайлингена и закинул на него Чичи. Дайлингену наплевать, сколько народу на нем усядется. Что один, что четверо - ему всё едино. Он разве что Хопрю близко не подпускает, да и то только из-за его амбре.
        Несколько минут - и мы около какого-то города. Вот незадача… Похоже, тут недавно бушевал пожар. Половину городка как корова языком слизнула, воняло гарью, слышны были стоны. На нашу четверку косились, но людям определенно было не до подозрительных личностей.
        Вета внезапно спрыгнула на землю.
        - Ты куда? - окликнул я. - Давай, я найду вам местечко поприятнее!
        - Я целительница! - Вета гордо вскинула голову. - Я нужна здесь!
        Она решительно направилась в город.
        - Присмотри за ней, - сказал я Янису и сунул ему в карман горсть золотых монет. - И этого увечного с собой прихвати. Прощай. Станешь воином - приходи в Цитадель. Думаю, ты легко её найдешь.
        А потом я отправился обратно на Тёмную Сторону, отыскал Хопрю, и мы снова упились до синих чертей. На этот раз мы их ловить не стали, ждали зеленого змия, но он так и не явился. Наверно, испугался…
        Устав отдыхать, я потратил следующие несколько лет на поиск Врат и на постройку новой Цитадели. На сей раз я поступил более разумно и учел свои ошибки, сделав при конструировании монстров упор на мозги, а не только на зубы. Новые заградительные отряды я испробовал на первом же заглянувшем в гости маге и остался доволен. Маг сбежал практически сразу, громко воя от ужаса и позабыв у меня свой волшебный посох, из чего я сделал вывод об успешности своего эксперимента.
        Белый меч Ардонг мы с Хопрей и фэренай оттащили в Заброшенный Город, наложили блокирующее заклятие и утопили в фонтане посреди Города. Там его не скоро найдут.
        Ну вот. Жизнь вошла в прежнее русло. Пару раз я навестил фэренай. Там прибавилось детишек, и, хотя фэренай по обыкновению молчат, я подозреваю, что среди малышни есть и мои отпрыски. Мелочь, а приятно.
        Всё шло по-старому. Только вот я неожиданно заскучал по несносной Вете и задире Янису, подумал, да и решил навестить их.
        В один прекрасный вечер я въехал в город, где оставил Вету и Яниса. После пожара его успели отстроить заново. Еще бы не успели, прошло уже лет десять! Да… Сидя в Цитадели, как-то не обращаешь внимания на мелочи вроде паршивых десятилетий…
        Я остановил какого-то мальчишку, памятуя о том, что именно такие вот босяки знают всё обо всех, и спросил:
        - Где тут найти целительницу Вету?
        - Какую ещё Вету? - заныл мальчишка. - Нету тут таких… Мага Ипахана знаю, целительницу Расти знаю, а Веты тут нет. Если только в бедных кварталах… Там этих шарлатанов тьма тьмущая!
        Я направился в указанном направлении. Странно. Судя по всему, Вета была невероятно способной. Почему же о ней никто не знает?
        Я медленно ехал по закоулкам, читая бесчисленные вывески на калитках ветхих лачуг, пока не сообразил применить второе зрение. И уже через несколько минут я остановился перед маленьким домиком. «Вета Ринар. Целительница», - значилось на табличке. Дайлинген, не дожидаясь приказа, грохнул копытом в калитку.
        На пороге лачуги показалась Вета. Я узнал её, несмотря на то, что за эти годы из девушки-подростка она успела превратиться в красивую молодую женщину. Честное слово, ничуть не хуже фэренай!
        - Что угодно, господин? - спросила она, явно меня не узнавая. Мысли её блуждали где-то далеко.
        Дайлинген недовольно заржал, пританцовывая на месте, и Вета наконец взглянула на меня.
        - Ашер? - У неё сделались такие удивленные глаза, каких я отродясь не видел.
        - Ну да, это я. - Я спрыгнул с коня.
        - Зачем ты приехал? - спросила она.
        - Узнать, как у тебя дела. Кстати, почему никто не знает великую целительницу Вету?
        - Потому что я помогаю всем, - усмехнулась она. - Знаешь, какая у нас жесткая конкуренция? А если ты ещё и не берешь денег с бедных, то тебя мигом ославят ненормальной, и богатые к тебе уже не пойдут. Да к тому же у меня теперь мало что получается.
        Я взглянул на её руки. Самые обычные огрубевшие руки женщины из бедного квартала, которая моет полы и ходит за скотиной. Я помню, какие у неё были бархатные лапки. А в целительстве руки очень важны…
        - А где Янис? - спросил я.
        - Янис служит начальником гарнизона, - ответила Вета. - Лучший боец во всей округе. Знаешь, он звал меня замуж. А я не пошла.
        - Ну и дура, - сказал я.
        - Может быть. - Вета смотрела в землю. - Только он уже другой Янис. Тот, прежний, мне нравился больше. А Чичи стал пекарем. Лучший в городе. Мне не по карману у него покупать.
        - Оба стали лучшими, - заметил я. - А ты что же?
        - Ашер, а зачем ты приехал? - Вета не ответила на мой вопрос. - Отправляйся обратно в свою Цитадель. Я живу, как мне нравится…
        - Ладно. - Я покладисто сел в седло. - Прощай, Вета.
        Дайлинген покорно развернулся и двинулся по узкой улочке. Добравшись до поворота, я обернулся. Вета смотрела мне вслед.
        Я промаялся до утра. Потом всё же решился.
        Был базарный день. Шумно, грязно, бестолково. От обилия чужих эмоций у меня звенело в ушах. В толпе я разглядел Вету, она, видно, пришла за покупками. Ладно, была не была!
        Люди с криками шарахнулись в стороны, когда я верхом на Дайлингене ворвался в толпу. (Надо отметить, мой конь был до крайности деликатен и даже никому не оторвал голову.)
        Вета и пискнуть не успела, когда я перекинул её через седло и, развернув коня, помчался к воротам. Краем глаза я заметил рыжего здоровяка с воинственными усами - неужто Янис? - и приказал Дайлингену возвращаться на Тёмную Сторону.
        Фэренай встретили меня с некоторым удивлением - я гостил у них совсем недавно.
        - Приведите её в порядок, - попросил я, спуская бессознательную Вету с седла. - Я скоро вернусь. Все объяснения - потом.
        При мысли о том, что мне предстояло сделать, у меня заныли кое-какие из старых шрамов…
        Как я и просил, фэренай отправили Вету в один из моих замков. Увидев её, я невольно присвистнул. Тоир, похоже, всё поняла и сделала из моей целительницы настоящую королеву.
        - Зачем я тут? - грозно спросила Вета. - Для чего ты меня украл? Я хочу вернуться домой!
        - В этом платье и драгоценностях? - прищурился я. - После того, как тебя похитил сам Хозяин Цитадели? Ну-ну…
        - Чего ты от меня хочешь?
        - Это уже разумный разговор, - облегченно вздохнул я. - Я хочу, чтобы ты поселилась в этом замке.
        - А что я буду делать?
        - Лечить, конечно, - ответил я. - Или ты умеешь что-то ещё?
        Вета молчала.
        - Так вот, - продолжал я. - Я уже позаботился о том, чтобы до людей дошли слухи о прекрасной фее из зачарованного замка, которая помогает всем страждущим. У тебя не будет недостатка в клиентах, уверяю тебя. И можешь больше не мучиться угрызениями совести, взимая плату с вышеозначенных страждущих. Расходы я оплачу.
        - Значит, ты будешь выпускать в лес чудовищ, а я - спасать тех, кого они изувечат?
        - Надо же поддерживать равновесие сил, - пожал я плечами. - Обещаю, я буду хорошо следить за своими подчиненными, чтобы не баловались.
        - Конечно, а изрубленного в капусту солдата ко мне приволокут на руках через лес, кишащий твоими монстрами, - ядовито сказала Вета. Мне понравился её настрой.
        - Сама к нему съездишь, - ответил я. - Небось не королева.
        - Ага, а по пути приятели страждущего снимут с меня эти побрякушки, изнасилуют, да ещё и убьют, чего доброго!
        - Никто тебя и пальцем не тронет, - усмехнулся я. - Если ты поедешь на Даньяре.
        - На ком?
        - Посмотри в окно. - Вета высунулась наружу. Там, во дворе замка, стоял мой Дайлинген. И, конечно Даньяра. С помощью моего скакуна её оказалось не так сложно поймать, как я ожидал. - Я изловил её для тебя. Ну как, ты согласна?
        - Ашер… - Вета выглядела растерянной. Я подавил искушение и не стал пробовать её растерянность на вкус. - Зачем тебе всё это? Зачем я тебе?
        - А мне скучно, - сказал я чистую правду. - Пить с Хопрей надоело. Сижу в Цитадели один, как сыч, поговорить не с кем. Ты ведь не будешь против, если я стану тебя навещать? Время от времени. Ты не волнуйся, я не надоедливый…
        Вета молчала, повернувшись к окну. А когда она снова посмотрела на меня, глаза её подозрительно блестели.
        - Так ты согласна? - снова спросил я.
        - А какого черта ты ждал десять лет?! - неожиданно рявкнула Вета. Чего-чего, а такой реакции я не ожидал. - Ты бы ещё дождался, пока я в старуху превращусь! Идиот несчастный… Прав был Хопря, бревно ты бесчувственное!
        Она шмыгнула носом, а из воздуха появилась хитрая физиономия Хопри.
        - Кто тут черта помянул? - спросил он, распространяя дикую вонь. - Вот и я! Ашер, а что тут за слезоразлив происходит?
        - А это мы отношения выясняем, - пояснила Вета, улыбаясь сквозь слезы. - Сгинь, нечистый, дай мне спокойно ему физиономию расцарапать… Хотя нет, постой! Он часто у фэренай бывал?
        - Он от них не вылезал, - наябедничал Хопря и мерзко захрюкал. - Помогал восстанавливать поголовье, так сказать…
        - Хопря, ты мне больше не друг, - сказал я. - И за того козла ты мне ещё не ответил.
        - Понял, испаряюсь. - Хопря скорчил жуткую рожу и исчез. До меня донесся его голос: - Чур, без меня ничего не праздновать!
        - Ну так что, - спросила Вета. - Почему ты так долго ждал?
        - Ты маленькая была, - откровенно ухмыляясь, ответил я. - А я к малолеткам склонности не питаю.
        Трудно сказать, как далеко завел бы нас подобный разговор, но тут у стен замка послышался чей-то крик:
        - Госпожа фея! Вы здесь? Спасите моего сына! Он упал с дерева и не может ходить! Он уже три года не встает!
        - Приступай, - усмехнулся я. - Тебя ждет крайне насыщенная жизнь. Слышишь, уже надо спасать мальчика, который три года не может встать…
        - Три года лежал, ещё день ничего не решит, - ответила Вета. А я подумал:
«Действительно, а какого черта я так долго ждал?»
        Красавица и чудовище
        Сегодня мне было чертовски скучно. Мой приятель, Хопря, маялся радикулитом и принимал серные ванны. Он Хозяин Преисподней, так что горячие источники всегда под рукой. Я же не могу выносить одновременно вонь серы и вонь Хопри, поэтому отказался составить ему компанию. Лучше навещу Вету.
        Вета, а для людей фея Ринар живет в замке посреди леса. Довольно мрачное место, но ей нравится. Вета целительница, причем одна из лучших. Когда-то она спасла мне жизнь, и с тех пор отделаться от неё не представляется возможным. Да я и не жалуюсь, сам ведь это устроил!
        Так вот, я оседлал Дайлингена и отправился в замок Веты. Давно подмечено, что для укрепления семейного счастья нужно видеться как можно реже. Но последний раз я навещал Вету месяца два назад, а это уже свинство, согласитесь! Но, честно говоря, я не особенно-то и виноват. Просто, как обычно по осени, активизировались всякие маги, волшебники и прочие идиоты, которым просто жизненно необходимо попасть на Тёмную Сторону. А я, поскольку являюсь Стражем Врат, и никто меня от этой должности не освобождал, вынужден весь этот сброд останавливать. В этом году было просто какое-то паломничество в мою Цитадель. В конце концов, мне всё это надоело, и я начал кое-кого пропускать. Просто чтобы стражи Врат на Тёмной Стороне, фэренай, не заскучали от безделья.
        Я довольно быстро добрался до замка Веты. Во дворе скучала Даньяра, она встретила моего Дайлингена радостным ржанием. Значит, Вета дома… Оставив лошадей общаться, я поднялся в башню.
        Вета стояла у окна и выглядела подавленной. Наверно, умер кто-нибудь из её пациентов. Вета каждый раз так переживает, будто это ее любимые родственники! Странные все же создания эти люди…
        Я не люблю начинать разговор первым, поэтому просто сел в кресло и стал ждать. Вета долго не выдержала.
        - Ты ничего не замечаешь? - спросила она.
        - У тебя новая прическа, - сказал я. Обычно это срабатывало.
        - Я не про себя. В замке ты ничего необычного не замечаешь?
        Я прислушался. Было довольно тихо. А-а, вот в чем дело!
        - Что, нет клиентов? - спросил я. - Устрою разнос лесным тварям. Совсем обленились…
        - Да не в том дело, Ашер, - грустно сказала Вета.
        - А в чем?
        - Ко мне больше никто не приходит за помощью…
        - Что, появился кто-то получше? - поддразнил я.
        - Появилась. - Вета совсем сникла.
        - Она что, действительно лучше? - не поверил я.
        - Да нет… - Вета наконец повернулась ко мне. - Вряд ли.
        - А в чем тогда дело?
        - А в том, что она не живет в зачарованном замке, не носит серебряные шелка и не пользуется покровительством Хозяина Цитадели. - Вета грустно усмехнулась. - Она об этом всем рассказывает и утверждает, что лечиться у меня - значит якшаться с темными силами. Никто не хочет рисковать. Ко мне уже почти месяц никто не заходит. Слышишь, как тихо?
        - Так. - Я рассердился. Одно дело не любить меня, у людей есть на это все причины, согласен. Но говорить гадости о Вете я никому не позволю! - И кто же эта целительница?
        - Это моя сестра, Эльза, - ответила Вета. Я вспомнил один из самых неудачных своих поединков: я тогда полутрупом валялся в своей Цитадели после атаки волшебницы Ариэль. Вспомнил я и двух девчонок. Та, что постарше, убежала. А младшая, Вета, спасла мне жизнь… Интересно, сколько теперь Эльзе лет? Она вроде была ненамного старше Веты… С тех пор прошло немало времени, но я, как обитатель Тёмной Стороны, вообще не старею, а Вета, благодаря магии фэренай, свежа, как майская роза. Эльзе же должно быть около сорока…
        Я хотел было спросить ещё что-то, но тут кто-то постучал у ворот замка. Вета просияла и направилась вниз, а я последовал за ней, не забыв спрятаться под покровом невидимости. Иногда моя, скажем так, популярность среди местных жителей очень осложняет мне жизнь. Проще вовсе не показываться им на глаза, честное слово!
        Когда я спустился во двор, перед Ветой стояла довольно молодая женщина с худенькой девочкой лет трех на руках. Девочка безостановочно кашляла.
        - Госпожа фея! - Женщина рухнула перед Ветой на колени. Первое время Вету шокировали такие представления, а потом она привыкла. - Госпожа фея, спасите мою дочку!
        Вета быстро взглянула на девочку и сказала женщине:
        - Следуй за мной.
        Вета отвела женщину внутрь замка. Положила девочку на широкую кровать и занялась приготовлениями. Женщина забилась в угол и с явным страхом наблюдала за Ветой.
        - Что же ты так долго тянула, - укоризненно сказала Вета, прошептав над девочкой какие-то заговоры. - Ещё чуть-чуть, и я не смогла бы помочь…
        Женщина не ответила, а девочка перестала кашлять. Вета принялась готовить какую-то настойку.
        - Ты одна пришла? - снова спросила Вета. - Не страшно было в лесу?
        - Страшно… - Женщина не осмеливалась поднять глаз на Вету. - Да только меня господин Янис проводил… Если б не он, я б не пошла…
        - Это он тебя заставил? - удивилась Вета.
        - Он, - кивнула женщина. - Я ж сперва к Эльзе пошла, она всё то же, что вы, делала, и дочке моей полегчало… А потом ещё хуже стало. Я к Эльзе, а та руками разводит, дескать, ничего поделать не могу. Я сижу на крыльце и реву, а тут господин Янис мимо случился. Наорал на меня и велел к вам, госпожа фея, податься…
        - Не побоялась темным силам свою дочку доверить? - усмехнулась Вета, тряхнув темными волосами. - Я же как-никак подруга Хозяина Цитадели…
        - Да хоть Хозяина Преисподней, - неожиданно осмелела женщина. - Если вы, госпожа, любую болезнь, любую рану вылечить можете, так какое мне дело, кто у вас в друзьях ходит? Лишь бы дочка моя жива была…
        - Положим, и я не всесильна. - Вета вздохнула. - Ладно. Забирай свою девочку и отправляйся домой. Она двое суток проспит, не пугайся, проснется здоровой. Янису от меня привет передай.
        - Спасибо, госпожа фея! - Женщина снова бросилась на колени, потом подхватила девчонку и выбежала на улицу.
        Я вновь стал видимым.
        - Вот видишь, - сказал я. - Не так уж всё плохо. Через некоторое время народ придет к тем же выводам, что и эта тётка, и твоя сестрица окажется безработной…
        - Да я не о том волнуюсь, что мне делать нечего! - в сердцах сказала Вета. - Эльза ведь знает, что мой Дар сильнее, чем у нее её, но никогда не признает поражения. Представь, сколько людей может погибнуть из-за того, что когда-то отец баловал меня больше, чем Эльзу!..
        Я пожал плечами. Такое громокипение страстей мне было непонятно. А за людей я тем более не беспокоился, я все же с Тёмной Стороны. Если Вете нравится с ними возиться, я не протестую, но и втягивать себя в этот конфликт не позволю! С этими мыслями я и отбыл восвояси, поняв, что Вете не до меня. К тому же она пребывала в расстроенных чувствах, и по вкусу это напоминало плохо приготовленный винегрет, а я его, прямо скажем, не слишком люблю. Ну ладно…
        Хопря всё ещё отмокал в гейзере, и я решил немного укрепить нижние ярусы Цитадели. Я увлекся работой и не сразу понял, что у меня снова гости.
        - Ашер! - орал кто-то. - Где ты? Выходи!
        Интересно. Под этим именем меня знают немногие. Вета меня так зовет, но этот голос был мужской и незнакомый.
        Я не стал вредничать и вышел. Гость меня позабавил…
        Это оказался Янис. Воинственно топорща рыжие усы, он отбивался здоровенным мечом от стаи моих монстров и продолжал орать, то безуспешно взывая ко мне, то отчаянно ругаясь. Я просто-таки заслушался: давно мне не доводилось слыхать этаких перлов! Но пора было и честь знать…
        - Я, видимо, всё же дождался великого воина Яниса? - осведомился я, разгоняя чудовищ. - Долгонько ты. Ну ладно, если так хочется, можешь попробовать меня убить…
        В ладонь мне привычно легла рукоять меча, однако Янис не торопился нападать.
        - Я не затем пришел, - сказал он, тяжело отдуваясь.
        - А зачем? Предаваться воспоминаниям? - иронически приподнял я бровь.
        - Да нет же… - Янис наконец перевел дыхание и уставился на меня. Ростом бравый вояка не удался, поэтому ему приходилось смешно задирать голову, чтобы посмотреть мне в лицо. - Ашер, я предупредить хотел…
        - Что, на меня идет армия магов? - усмехнулся я. - Тоже мне новость…
        - Да причем тут ты?! - взорвался Янис. - Люди идут штурмовать замок феи Ринар! Эта ненормальная Эльза… народ как помешался! Лично к тебе я не питаю никаких добрых чувств, но фея Ринар трёх моих друзей вытащила с того света…
        Я грязно выругался. Замок Веты почти не укреплен. Из защитников - одна Даньяра. Вета не владеет разрушительной магией, всё, что она может - это лечить… Я вызвал Дайлингена.
        - Твои солдаты где? - спросил я Яниса.
        - Остались в городе. Пойми, я не могу посылать их на защиту феи… у нас же война начнется!
        - А, чтоб тебя… - Я вскочил верхом. - Дайлинген, быстро к Вете!
        - Куда? - Янис вытаращил глаза. - Зачем к Вете? Тебе же надо к фее…
        - Янис… - Меня разобрал смех. - Только не говори, будто ты не знал, что фея Ринар - это Вета!
        Н-да, судя по выражению его лица, и впрямь не знал… Ну что ж теперь поделаешь…
        - Сам выход найдешь? - участливо спросил я.
        - Я с тобой!
        - Твоя коняга за Дайлингеном не угонится, - честно предупредил я и взял с места в карьер.
        Я едва успел: люди уже окружили замок. Ворота пока держались, во дворе бесновалась Даньяра. Ни одного чудовища, как назло, поблизости видно не было. Давным-давно Вета попросила меня создать что-то вроде тропы к её замку, на которую бы чудовища не совались, и по которой благополучно прошли все эти остолопы с вилами и прочим сельскохозяйственным инвентарем наперевес. Постарался на свою голову! Ладно, прорвемся…
        Дайлинген расшвырял толпу, как кегли, перемахнул через ворота. Вета бросилась ко мне.
        - Что с ними, Ашер? - По-моему, она собралась заплакать, а я не переношу женских слёз! К тому же Вета была растеряна, а растерянность имеет привкус молочной каши, которую я терпеть не могу. - Они как будто с ума сошли!
        - Разберемся с этим в другой раз, - сказал я, сажая её перед собой. Даньяра, конечно, хорошая лошадь, но она ещё ни разу не была в серьёзных переделках, и Вету я ей не доверю. - Дайлинген, вперед! Хотя нет, постой…
        Можно было, конечно, отправиться прямо на Тёмную Сторону, но мне захотелось проучить мерзавцев. Один мой жест, и ворота разнесло вдребезги. (Грешен, люблю эффектные жесты. У светлых магов, кстати говоря, нахватался!) В открывшийся проём ломанулась было толпа, но тут же остановилась, увидев меня.
        Я, как водится, восседал на своём вороном коне. Надеюсь, у меня был достаточно грозный вид. Вета трогательно обнимала меня за шею. Жаль, я не мог видеть нас со стороны, картина, наверно, была изумительная!
        - Ну что? - спросил я. Дайлинген оскалился и зарычал, роя передним копытом землю. - Дождались?
        - Хозяин… Хозяин… - раздался шепот в толпе. - Хозяин Цитадели!..
        - Вперед! - заорал кто-то особенно нервный. - Прикончите ведьму! Убейте их обоих!
        Однако никто не рискнул приблизиться ко мне: окончательных дураков в толпе не нашлось, самоубийц тоже. Похвально, но скучно!
        - Я вами потом займусь, - пообещал я, демонически расхохотался напоследок и отбыл на Тёмную Сторону. Замок я прихватил с собой. Не оставлять же его на разграбление - Вета долго обустраивала своё жилище!
        Как выяснилось немного позже, Янис мужественно дожидался меня в Цитадели. Чудовища его не трогали, но, боюсь, созерцание этих ходячих кошмаров на крайне близком расстоянии не прибавило Янису хорошего настроения.
        Увидев Вету, он окаменел. Хорошо ещё, не в прямом смысле слова - рядом как раз истекала слюной милая тварюшка. Один взгляд ей в глаза - и человек превращается в статую. У меня этих статуй полный двор, девать некуда… Галерею открыть, что ли, выставки проводить? А вдруг кто родственника признает, вот конфуз выйдет!
        - Привет, Янис, - сказала Вета как ни в чем не бывало. (По пути в Цитадель мы о многом успели поговорить.)
        - Вета… - Янис смотрел на неё, приоткрыв рот. Его явно заклинило, а такой богатой гаммы эмоций мне давно пробовать не доводилось - просто обед из трех блюд, десерт и еще компот в нагрузку! - То есть фея Ринар…
        - Вета, - сказала она, мило улыбаясь. - Ты же мой старый приятель.
        - Мы так и будем стоять в этом коридоре? - вмешался я. - В этой крепости есть и более приятные места. Веточка, проводи своего старого приятеля в парадную гостиную…
        - Ашер, ты же знаешь, что я терпеть не могу, когда ты называешь меня Веточкой, - поморщилась Вета.
        - А я не люблю, когда ты называешь меня Ашером, - в тон ответил я. - Ты ведь знаешь моё настоящее имя.
        - Знаю, но не могу выговорить, - фыркнула Вета. - Оно совершенно неудобоваримо!
        - Спасибо, дорогая, - галантно раскланялся я. - Никто не умеет так ободрить словом, как ты…
        Янис ошарашено переводил взгляд с меня на Вету и обратно.
        - Это семейная сцена, если ты ещё не понял, - сказал я. - Подожди. Дело ещё не дошло до битья посуды!
        - Не слушай его, Янис, - рассмеялась Вета. - Когда у Ашера плохое настроение, он становится невыносимым…
        Я усмехнулся - что правда, то правда. Жаль, Янис не видел меня в гневе… я имею в виду, в настоящем гневе! Мне что-то не понравилось, как он ловко подхватил Вету под локоток! Ну да, он же на ней жениться хотел… А я не то чтобы ревнивый, просто не люблю, когда покушаются на мою собственность. Хм… не стоит повторять этого при Вете, она может всерьёз обидеться…
        Парадная гостиная - одно название. Просто большой зал, где есть камин, стол, несколько стульев, и нет ни одного монстра. Моё врожденное чувство эстетики требует отдыхать от всяких страшных рож хотя бы пару часов в сутки, поэтому я и оборудовал этот милый уголок.
        Янис с явным облегчением плюхнулся на стул.
        - Ашер, что там произошло? - спросил он.
        - Где? - не понял я. - Ах, в замке феи… Ну, ворота неожиданно распахнулись, и люди увидели фею в объятиях Хозяина Цитадели. После чего означенные персонажи растаяли в воздухе вместе с замком.
        - Немного зная тебя, - буркнул Янис, - могу представить, что это было за зрелище…
        Вета хихикнула и уселась ко мне на колени. Янис почему-то покраснел. Стерва она всё же, как ни крути… То ли всегда такой была, то ли у фэренай нахваталась, поди разбери теперь!
        - Ты что-то ещё хотел спросить? - поинтересовался я.
        - Что ты собираешься предпринять?
        - Ровным счетом ничего. - Я бросил рассеянный взгляд на Яниса. - Вскоре люди начнут умолять фею вернуться. Думаю, она не останется глуха к мольбам страждущих. Верно, Вета?
        - Верно, - сказала она довольно уныло. - Только…
        - Говори, - подбодрил я.
        - Я бы хотела увидеться с сестрой, - тихо произнесла она. - Может быть, удастся её переубедить…
        - Сомневаюсь, - фыркнул я. - Если она хоть чем-то похожа на тебя, то ни за что не уступит. Но если тебе так уж хочется выслушивать всякие гадости, я не стану препятствовать. Едем?
        - Ашер! - Вета уставилась на меня с укоризной. - Если я приеду вместе с тобой, Эльза точно не станет со мной разговаривать!
        - Одну я тебя не отпущу, - решительно заявил я. Перехватил полный надежды взгляд Яниса и добавил: - А с этим воякой - тем более!
        - Но я же буду на Даньяре! - Вета сделала вид, что вот-вот расплачется. Она отличная актриса, а за неимением обширной аудитории благодарных зрителей практикуется по большей части на мне, и иногда ее уловки даже срабатывают. - Если что, я быстренько оттуда сбегу… Пожалуйста, Ашер!
        - Черт бы тебя побрал, что ли? - устало сказал я. - Да не выйдет, Хопря тебя обожает… Езжай уж. Если к вечеру не вернешься, я сотру город с лица земли, так и знай.
        - Я знала, что ты согласишься! - воскликнула Вета, вскакивая на ноги.
        Я только вздохнул. Сказать кому на Темной Стороне, что обычная девчонка вертит мною, как хочет - смеху не оберешься… Но такова правда жизни!
        Вета отбыла, а я откупорил бочонок вина, и мы с Янисом немножко посидели. Вспомнили былое, потом Янис рассказал о себе, честно признался, что любит Вету (к счастью, безответно), немножко даже поплакал у меня на плече… Словом, когда мы немножко опомнились, на дворе стояла глубокая ночь. Вета не вернулась. Я решительно поднялся, чтобы отправиться за ней, но меня удержал Янис.
        - Брось, Ашер, - сказал он. - Если б они с сестрой разругались, она бы уже вернулась. А процесс примирения, знаешь ли, мог и затянуться…
        Я же был таким идиотом, что дал себя уговорить.
        А утром я обнаружил у ворот Цитадели беспокойно фыркающую Даньяру. Веты не было.
        - Янис!! - взревел я так, что переполошил всю округу.
        - Что случилось, Ашер? - Янис едва продрал глаза. - А где Вета?..
        - А это я у тебя хочу спросить! - Я уставился на Яниса, и он как будто стал меньше ростом. - Не ты ли меня уговаривал подождать до утра? Янис, если с ней хоть что-нибудь случилось, и если ты к этому хоть как-то причастен, знай - о быстрой смерти можешь не мечтать!
        - Да что ты несешь! - взорвался Янис. - Да я за Вету хоть к черту в пасть, хоть к дьяволу на рога!
        - Это я тебе легко устрою, - процедил я, немного остывая. - Дайлинген!
        Конь, похоже, ошивался где-то поблизости, поскольку появился почти мгновенно. Я взлетел в седло и приготовился пустить Дайлингена во весь опор, но Янис схватился за стремя.
        - А я как же?
        - Садись на коня и проваливай, - ответил я.
        - Лошадь мою ночью кто-то сожрал, - мрачно сказал Янис. - Только подковы остались… Ашер, я с тобой! Ты ведь в городе никого не знаешь…
        - А этого и не требуется, - холодно улыбнулся я. Вернее, оскалился, показав клыки.
        - Ашер!
        - А, дьявол с тобой! - в сердцах сказал я. - Садись на Даньяру, если сможешь, и за мной.
        Как ни странно, Янис смог усидеть на Даньяре. Она даже покусала его не очень сильно.
        - Вот это конь, Ашер! - прокричал он сквозь свист ветра. - Что там наши клячи!
        - Это кобыла, - ответил я. - Заткнись и прибавь ходу!
        Словом, до города мы добрались в считанные минуты. Я немного замаскировался, так что моё появление никого не шокировало. Кошки, правда, разбегались, как ошпаренные (они хорошо чувствуют присутствие темных сил), но на это никто не обратил внимания. Люди вообще очень ненаблюдательные создания, за очень редким исключением.
        Янис быстро переговорил со стражей у ворот и вернулся ко мне.
        - Плохи дела, Ашер, - сказал он тревожно. - Недавно в город заявился какой-то маг, по слухам, учитель той самой Ариэли. Его уже пару дней никто не видел, но город он не покидал. Обычным путем, я имею в виду… Готов голову прозакладывать, что он причастен к исчезновению Веты! Тем более, говорят, он был в хороших отношениях с Эльзой…
        - И где же живет наша милая Эльза? - прошипел я, скаля зубы в улыбке и чувствуя, что на загривке начинает пробиваться шерсть. Плохо. Это значит, что я очень зол… и окружающим может сильно не поздоровиться. Я постарался взять себя в руки и почти преуспел в этом многотрудном деле.
        - Ашер, только без фокусов! - взмолился Янис, явно заметив некоторые перемены в моем облике.
        - Кто говорит о фокусах? - изумился я. - Уверен, добрая женщина расскажет мне всё абсолютно добровольно…
        До дома Эльзы мы добирались едва ли не дольше, чем до города - на улицах было полно народу. Янис постучал у ворот и на вопрос, заданный неприятным женским голосом, заявил, что привез раненого. Ворота незамедлительно распахнулись.
        Раненого, понятное дело, изображал я. Могу отметить, что Янису стоило немалых трудов дотащить меня до дверей Эльзы. Я же добросовестно стонал и грязно ругался, как подобает увечному вояке.
        Эльза оказалась привлекательнее, чем я её себе представлял. Для меня, пожалуй, старовата, но наверняка на неё ещё находятся охотники. Беглого взгляда (правда, пронизывающего стены) хватило, чтобы понять - Веты в доме нет, но она здесь была, точно.
        - Что там с твоим приятелем? - грубовато спросила Эльза Яниса.
        - Да вот, понимаешь ли… - начал он заговаривать зубы, а я мановением руки запер все двери и окна в доме. А потом вернул себе нормальный облик.
        Сказать, что Эльза была в шоке - значит ничего не сказать. Её чуть удар не хватил.
        - Оставим сцены, - сказал я довольно спокойно. - Обещаю, трупов не будет, если я немедленно получу ответ на вопрос - где Вета?
        - Какая… - заикнулась было Эльза, но я выпустил когти, полюбовался ими, провел по столешнице, отчего та развалилась пополам, и пояснил:
        - Вета, она же фея Ринар, она же твоя сестра. Вчера она была здесь. Повторяю вопрос: где она сейчас?
        Эльза молчала.
        - Крайне прискорбно, - сказал я, - что ты запираешься. Янис, выйди. Сейчас здесь будет очень шумно и очень грязно…
        - Не надо… - прошептала Эльза, меняясь в лице. - Она была здесь…
        - Где она? - терпеливо повторил я.
        - Её забрал Ламагер… - пролепетала Эльза, с ужасом глядя на меня. Честное слово, я ничего особенно ужасного не делал, просто потихоньку превращался в зверя. Не понимаю, отчего людей это так шокирует? Хотя Вете, к примеру, нравится. Тоже у фэренай набралась…
        - Кто такой Ламагер? - задал я очередной вопрос. - Отвечай, Эльза, у меня не так много времени.
        Словом, из потока бессвязных слов, соплей, слёз, биения себя в грудь и воплей типа «Не виноватая я!» мне удалось выудить вот что. Некий маг Ламагер заявился к Эльзе, которая прозябала в этом городишке и предложил буквально следующее: ежели Эльза поможет ему отомстить за смерть любимой ученицы (то бишь Ариэли), то маг сделает Эльзу великой целительницей. Та, понятное дело, согласилась мгновенно. Далее Эльзе была пожалована толика мастерства, благодаря чему она быстро выбилась в люди. Тем временем кто-то (и сама Эльза, конечно) распространял всякие гадкие небылицы о фее Ринар, пока дело не дошло до штурма замка.
        А маг, как поведала Эльза, сказал, что фея непременно нагрянет к Эльзе в гости, чтобы отплатить за всё хорошее, и очень скоро. На этот случай маг постоянно прятался на верхнем этаже, чтобы изловить негодяйку, а потом, используя её в качестве приманки, заманить в ловушку Хозяина Цитадели, то есть меня. Так оно всё и вышло… Дурацкие планы - самые верные, сколько раз в этом убеждался!
        - Я не знала!! - рыдала Эльза. - Клянусь, не знала, что фея Ринар - это Вета! Что ж я, родную сестру на погибель бы заманила?!
        - Почему бы и нет? - пожал я плечами. - От людей можно ожидать чего угодно… Дальше что?
        А дальше события развивались быстро. Маг, весьма проворный, несмотря на преклонный возраст, ссыпался со второго этажа и повязал мою Вету, так и не дав сестрам найти общий язык. После чего испарился в неизвестном направлении прямо из гостиной, прихватив с собой пленницу.
        Разумеется, Эльза и понятия не имела, где маг намерен организовать для меня ловушку. Что ж… оставалось надеяться, что, пока я не попался, Вете ничего не угрожает - приманка должна быть живой. А маг, я полагаю, свяжется со мною лично…
        - Поедешь я нами, - сказал я Эльзе.
        - Зачем, господин? - еле вымолвила она.
        - Пригодишься, - ответил я. Я опасался, как бы маг не начал убирать свидетелей. А ссориться с Ветой из-за её сестры мне вовсе не хотелось, тем более, что убийство могут повесить на меня. Одним больше, одним меньше - роли уже не играет, но все равно неприятно.
        Следующие сутки стали чуть ли не худшими в моей жизни. Проклятый Ламагер не объявлялся. Я же просто мозги вывихнул, пытаясь придумать, что нужно от меня этому негодяю! В жизни не поверю, что он так жаждет мести за Ариэль! В конце концов, эта идиотка сама была виновата… Вполне вероятно, что Ламагеру нужен мой меч, Хайдаар. А может, и белый меч, Ардонг. Но я что-то сомневаюсь, чтобы маг знал: эти мечи и есть могущественные талисманы, способные разнести вдребезги и Светлую, и Тёмную стороны. Так какого же дьявола ему нужно?!
        Янис методично надирался в компании с Эльзой. Похоже, они быстро нашли общий язык и в моём обществе нисколько не нуждались. И как раз в тот момент, когда я готов был устроить небольшое землетрясение для разрядки обстановки, передо мной появился некий старикан. К счастью, я вовремя заметил, что он полупрозрачен, то есть является не более чем призраком, и не стал тратить силы на уничтожение иллюзии. Судя по всему, это и был Ламагер. Он выглядел довольно неплохо для своего почтенного возраста.
        - Приветствую Хозяина Цитадели, - сказал он. - Я - маг Ламагер.
        - Очень неприятно, - прошипел я. - Говори, что тебе нужно и проваливай!
        - Ай-яй-яй, как невежливо, - покачал он головой. - Я был о тебе лучшего мнения. Все, кто тебя знает, утверждают, что ты на редкость хладнокровен. Однако…
        - Однако сейчас я выйду из себя, - пообещал я. - Специально ради тебя.
        - Ладно, не буду затягивать беседу, - ухмыльнулся он. - Как ты мог догадаться, я не просто так похитил твою девчонку. Мне от тебя кое-что нужно. Думаю, ты любезно предоставишь мне это в обмен на её жизнь…
        - Вот как? - холодно бросил я. - Ты уверен, что обратился по адресу? Ты не допускаешь мысли, что девчонка мне давно надоела? Я всё-таки с Тёмной стороны, и мне не свойственна сентиментальность, как вам, людям!
        - Возможно, ты прав, - кивнул маг. - Однако позволь мне договорить. Я даю тебе срок до вечера. К этому времени, если ты хочешь получить обратно девчонку, ты должен явиться в мой замок и отдать мне кое-что…
        - И что же? - осведомился я.
        - Ты отдашь мне Цитадель, - спокойно сказал Ламагер. - И отдашь мне своё звание Стража Врат. Теперь я буду охранять их!.. До вечера… коллега!
        Маг растворился в воздухе, а я ещё некоторое время не мог прийти в себя. Однако! Учитель Ариэли меня, мягко говоря, удивил! Впрочем, Страж Врат - и впрямь выгодная должность. Хлопот не так уж много - только отваживать назойливых посетителей, - зато выгоды несомненны. Думаю, Ламагер будет не прочь добраться до сокровищ Заброшенного Города на Тёмной стороне…
        Но что мне предпринять? Проигнорировать мага? Так с него станется убить Вету, а я как-то не настроен с ней расставаться. Попробовать напасть первым? Он опять-таки может успеть убить Вету. Остается одно - перехитрить его…
        Сзади в плечо мне ткнулась лошадиная морда. Дайлинген пристально посмотрел мне в глаза и всхрапнул. Н-да… мысль его мне понравилась… Боюсь только, маг не настолько глуп, чтобы дать себя одурачить таким образом. Но попробовать стоило. Терять ни Вету, ни Цитадель мне не хотелось. Они дались мне не так легко, чтобы вот так взять и отдать их какому-то старому козлу!..
        Разумеется, я не проигнорировал Ламагера. Разумеется, вечером, на закате, я прибыл в его замок. Та ещё развалюха, надо сказать…
        Конечно, за мной увязались Янис и Эльза, что сильно меня задерживало: их лошади не могли угнаться за Даньярой. Ну да, я ехал на Даньяре. А Дайлинген… впрочем, об этом чуть позже.
        Ламагер ждал меня в большом зале. Увидев меня с эскортом, он неприятно осклабился сквозь седую бороду и сказал:
        - Что ж, Ашер, я не ошибся. Тебе всё-таки дорога эта девчонка…
        - Где она? - спросил я. Притворяться больше не имело смысла.
        - Вот. - Ламагер кивнул в сторону.
        Вета и впрямь была там. Она парила невысоко в воздухе и, кажется, спала. И выглядела очень беззащитной.
        - Она спит, - подтвердил мою догадку Ламагер. - Не пытайся её расколдовать, это может её убить. Только я знаю, как снять заклятье. Ты получишь девушку после того, как я получу Ключ…
        - Хорошо, - кивнул я. Янис вылупился на меня с недоумением, но промолчал.
        Я сосредоточился. Ключ - это… впрочем, это сложно объяснить. Известно не так уж много Врат, соединяющих Тёмную и Светлую стороны. Стражей Врат, соответственно, тоже мало. Но на самом деле Врат существует огромное количество, просто их нужно отыскать. И подобрать к ним Ключ. И если это вам удастся, вы станете Стражем этих Врат, как стал им я. Я в своё время приложил немало усилий к поискам самих Врат, а потом ещё дольше бился с Ключом. А Ламагер, стало быть, желает получить всё на блюдечке с голубой каемочкой! Умник выискался…
        Взять в руки Ключ - всё равно что взять собственное сердце. Представьте, каково передавать его кому-то! У меня даже руки задрожали…
        - Черт побери, Ламагер! - сказал я громко. - Да у тебя не жилище, а помойка! Мыши так и снуют!
        Ламагер невольно взглянул под ноги. Там и впрямь возилась мышь. Ламагер брезгливо подобрал край одеяния и сказал:
        - Пускай живет. Скоро я оставлю этот замок навсегда. У тебя в Цитадели, я надеюсь, не водятся мыши?
        - Если только ты не собираешься прихватишь их отсюда, - съязвил я. - А так у меня в основном живут зверюшки покрупнее!
        Из угла тем временем к Ламагеру скользнула ещё одна мышка. Ловко уцепилась за его длинную мантию и, проворно перебирая лапками, полезла вверх.
        - Давай Ключ, - нервно сказал маг.
        - Сию минуту, - откликнулся я, перекинул Ключ в левую руку, а правой бросил заклинание…
        Когда-то я был знаком с одной очаровательной ведьмой. Её не портило даже чудовищное косоглазие и раскатистый хохот, больше подошедший бы здоровому жеребцу, - а хохотала она по любому поводу. Так вот, эта ведьма подарила мне одно заклинание: с его помощью можно легко превратить любое животное в мышь. И обратно…
        Ламагер не успел даже вскрикнуть, когда на него всей тяжестью обрушился Дайлинген, до последней секунды пребывавший в облике мыши. А моему верному коню хватило секунды, чтобы практически оторвать магу голову.
        Я прыгнул вперед и успел подхватить Вету. Честно говоря, я надеялся, что когда Ламагер умрет, его чары развеются… Но чуда не произошло, Вета не открыла глаза, и с каждой секундой лицо её теряло краски, становясь безжизненным…
        - О нет… - вздохнула за моей спиной Эльза.
        - Что с ней? - спросил я.
        - Ламагер… - Эльза всхлипнула. - Своим заклятьем он связал жизнь Веты с собственной жизнью. Теперь Ламагер мертв… а Вета уходит вслед за ним…
        - Что ты наделал, Ашер… - с болью в голосе произнес Янис.
        Я не ответил. Янис прав, я виноват. Но я не мог отдать Ламагеру Ключ! Не имел права… «Прости меня, Вета, - подумал я. - Прости, что не отдал всё, чтобы спасти тебя. Будь я человеком, наверняка бы поступил так, как хотел Ламагер. Но я не человек, Вета. Я с Тёмной Стороны… Прости… Может, мы ещё увидимся…»
        - Нет, Ашер, - грустно сказал Хопря, появляясь у меня за плечом. - Она не ко мне. Она - туда…
        Он мотнул рогатой головой, указывая вверх.
        - Уйдите все, - глухо сказал я, не поворачиваясь. - Оставьте меня…
        Наверно, они послушались. Не знаю. По крайней мере, было тихо. И Вета у меня на руках дышала всё слабее… И я ничего не мог поделать!..
        - Прости меня, Вета, - прошептал я, крепче обнимая её и зарываясь лицом в её волосы. Они пахли мятой - Вета любила этот аромат. Сейчас я отдал бы всё, лишь бы Вета вернулась ко мне. Я всегда считал её обычным своим увлечением, но, наверно, я всё же любил её, как ни странно признаваться себе в этом. Наверно, любил… иначе почему мне сейчас так больно?..
        Я поцеловал её в последний раз, на прощанье, когда перестал чувствовать биение её сердца…
        Не знаю, сколько времени я простоял на коленях посреди захламленного зала, обнимая Вету. Меня вывел из оцепенения голос, раздавшийся над самым ухом:
        - Ашер, а тебе обязательно меня душить?
        Я сперва не поверил своим ушам. Но тогда получалось, что мне не надо верить и своим глазам - Вета с улыбкой смотрела мне в лицо и вовсе не собиралась умирать. Будь я человеком, наверняка свалился бы в обморок. Но человеком я не был, и поэтому только крепче обнял её и повторил:
        - Прости меня…
        - За что я должна тебя простить? - удивилась она. - И, кстати, что мы делаем в этой дыре?
        - Ты ничего не помнишь? - спросил я.
        - Я помню, как пришла к Эльзе, потом появился какой-то старикан… и всё… - Вета испытующе взглянула на меня. - Я много пропустила?
        - Порядочно, - ответил я, стараясь ухмыляться не слишком откровенно и не выказывать неприличной радости. - В основном - всё самое интересное.
        - Ты мне потом расскажешь, - сказала Вета, поднимаясь на ноги. - А сейчас мне надо всё-таки поговорить с Эльзой!..
        - Нет уж, - перебил я. - Эльза подождет. Если слух меня не обманывает, Янис как раз в этот момент очень активно её утешает. Я не намерен им мешать…
        Словом, эта история завершилась вполне благополучно. Меня только мучает странное подозрение, что где-то я уже слышал подобную сказку. Что-то такое романтическое о красавице и чудовище. Только вроде бы там красавица целовала умирающее чудовище, а не наоборот. Даже если предположить, что Вета - чудовище, я всё равно никак не тяну на красавицу!..
        Вета, узнав все подробности, обижалась на меня ровно три недели. Больше не выдержала. Я бы не выдержал первым, но у меня было занятие - я выводил Хопрю из затяжной депрессии. Он всё никак не мог поверить моим уверениям, что Вета жива, и винил себя, что не смог утащить её к себе в Преисподнюю, а отдал каким-то придуркам сверху. Впрочем, Янис с Эльзой тоже никак не желали мне верить, и в компании с Хопрей активно опустошали мой винный погреб. Что с ними было, когда Вета явилась ко мне в Цитадель мириться, я описать не могу, я всего лишь Страж Врат, а не какой-нибудь бард! Но в тот момент я начал подумывать о том, чтобы сменить место жительства, по крайней мере, до тех пор, пока милые гости не уберутся восвояси.
        Когда же они, наконец, разъехались по домам, я ещё долго приводил Цитадель в порядок, что дало Вете повод в очередной раз обидеться на меня за невнимание к её особе…
…Я мирно отдыхал от трудов праведных, лениво просматривая старинный восточный фолиант. Ничего нового для себя я из этой книги не почерпнул, просто картинки были забавные. Отвлек меня жуткий грохот где-то в районе ворот Цитадели и крик Веты:
        - Ашер!!!
        - Что на этот раз? - осведомился я, когда она влетела в комнату и бросилась ко мне на шею. - Кто тебя так напугал?
        - Там… - Вета ткнула пальцем через плечо.
        Я подошел к узкому окну, выглянул наружу и невольно присвистнул. Вокруг Цитадели было не протолкнуться от вооруженных людей. Немалую часть этого воинства составляли, как водится, маги и волшебники всех мастей: их было легко отличить по безумному блеску в глазах и ярко светящимся боевым посохам и прочим волшебным штуковинам в руках.
        - Ашер, сделай что-нибудь! - взмолилась Вета.
        - Ты не знаешь, что им надо? - поинтересовался я. - Они не за тобой, случайно, охотятся? Нет? Странно…
        За стенами тем временем посверкивали боевые молнии, проносились огненные вихри, сыпался град… В конце концов мне надоела эта суета, и я рявкнул:
        - Что вам тут надо?
        Сброд за моими стенами притих, а потом кто-то их них, видимо, самый смелый, крикнул в ответ:
        - Нам надоело терпеть твои мерзкие выходки, Хозяин Цитадели! Ты так и будешь прятаться, или выйдешь и докажешь, что ты не такой трус, каким мы привыкли тебя считать?
        - Ашер! - Вета вцепилась мне в руку. - Не надо!
        - Веточка, - мягко сказал я. - Я давно вышел из возраста, в котором обижался на слово «трус». Пусть их кричат!
        - Ты не выйдешь? - изумилась Вета.
        - Пока нет, - ответил я. - Мне лень. И потом, мне надо испытать новую модификацию монстров. Выглядят они неплохо, но вот справятся ли с работой - нужно ещё посмотреть. А размениваться на всякую мелочь я не намерен. Мне нужен только самый сильный. Кстати, ставлю вон на того блондина в сером балахоне!
        - Ни черта! - взорвалась Вета. - Я ставлю на брюнетку в синем плаще!
        - По рукам, - согласился я. - Там видно будет. Ты не хочешь навестить Хопрю? Он по тебе соскучился.
        - Он опять напьётся и будет уверять, что я привидение, - надулась Вета.
        - Может, на этот раз тебе всё же удастся пройти сквозь стену, - усмехнулся я…
        Костяная корона
        Обычно я прекрасно слышу, когда кто-то входит в комнату. Этот раз тоже не был исключением, только я сделал вид, что ничего не заметил. В любом случае, войти сюда без моего разрешения мог только один человек, а от него, то есть нее, не приходилось ждать удара в спину. Так что я мог спокойно продолжать наслаждаться чтением. Впрочем, наслаждаться - это я зря, читать было скучно. Но необходимо…
        - Ашер!!! - Все ясно, Вета не в настроении, а когда она не в настроении, с ней лучше не шутить.
        - Да, дорогая? - отозвался я, не отрываясь от книги.
        Вета немножко опешила. Я люблю, когда она впадает в такую растерянность - по вкусу это чувство напоминает малиновое желе.
        - Ашер, с тобой точно все в порядке? - спросила она подозрительно. - Мало того, что ты читаешь, ты еще и… Ты здоров?
        - Абсолютно, - ответил я, отложил книгу и потянулся так, что кости хрустнули.
        - Значит, у тебя проблемы, - проявила прозорливость Вета, обнимая меня сзади за шею.
        - Скажем так… - Я с удовольствием вдохнул ее запах: смесь ароматов дикой мяты, полыни и еще чего-то трудноуловимого и терпкого. - Проблемы не у меня, а у всех нас. Или, вернее сказать, пока не проблемы, а только намеки на них…
        - Что случилось? - Вета явно позабыла, зачем приехала (ну а зачем она могла приехать - устроить мне заслуженный разнос за то, что так давно не появлялся!) и заинтересовалась моими словами. - Опять какой-нибудь ненормальный маг?
        - Да нет… - Я потянул ее за руку и усадил к себе на колени. - Просто, видишь ли, в последнее время что-то подозрительно много народу интересуется Старым городом на Темной стороне. И мне это сильно не нравится…
        - Да уж, я думаю! - Вета озабоченно посмотрела на меня. - Может, кому-то опять понадобился тот белый меч? Ардонг, да?..
        Я отрицательно помотал головой.
        - Вета, ты путаешь, - сказал я. - Впрочем, откуда тебе знать где что на Темной стороне… Белый меч мы спрятали в Заброшенном городе. Там в самом деле много всякого магического барахла, которое в умелых руках может натворить дел. Если бы все эти маги и волшебники лезли туда, я бы понял и не удивился. Но они упорно ищут Старый город, а это совсем странно…
        - А что такого в этом Старом городе? - полюбопытствовала Вета.
        - В том-то и дело, что ничего. - Я вздохнул и кивнул на кипу пыльных томов. - Видишь, сколько пришлось перерыть мусора… И нигде никаких упоминаний о том, что в Старом городе есть что-то, что может привлечь внимание всех этих охотничков за сокровищами… Если честно, там и сам этот город упоминается раза два, не больше.
        - И что ты намерен делать? - спросила Вета и нахмурилась. Догадалась, конечно… Она меня хорошо изучила.
        - Хочу прогуляться туда и своими глазами посмотреть, что там есть интересного, - подчеркнуто безразлично ответил я.
        - Ашер! - Вета ухватила меня за челку и попробовала заставить смотреть себе в глаза. - Ашер, возьми меня с собой!
        Я отрицательно помотал головой.
        - И не проси. - Вета сделала обиженные глаза, но на этот раз я был неумолим. - Вета, это будет не увеселительная прогулка по Темной стороне. Я и сам не знаю, на что можно напороться в тех краях.
        - Ну и что? - Вета улыбнулась. - Ты же будешь рядом! И потом, Даньяра меня в обиду не даст!
        - Ты, видно, считаешь меня самым могущественным уроженцем Темной стороны? - проворчал я. - И очень зря. Я всего-навсего Страж Врат. Боюсь, найдутся ребята и посильнее меня… особенно в тех краях.
        - Самокритично, - фыркнула Вета. - Ну Ашер, а Даньяра…
        - Что - Даньяра? - вздохнул я. - Она отличная лошадка. Не сомневаюсь, она загрызет любого, кто протянет к тебе руку, но есть зверюшки ей не по зубам! Вета, пойми ты, вполне вероятно, что там придется расставаться с конем и двигаться на своих двоих…
        - Четырех, - уточнила Вета обиженно.
        - Вот именно! - Я вздохнул с облегчением. Неужто убедил? - И потом… я не знаю, сколько времени уйдет на поиски Старого города. И не хочу, чтобы ты все это время торчала в диком лесу, где тебя могут в любой момент сожрать. Меня трогать - еще подумают, а ты…
        - А я буду обузой, - закончила Вета. Вид у нее был разобиженный донельзя, но я прекрасно чувствовал, что она не слишком сердится. - А разве ты не знаешь, где находится этот город? Зачем его искать?
        - Понимаешь… - Я придвинул к себе лист бумаги и нарисовал на нем несколько кружков. - До сих пор как-то никто не озаботился составить карты Темной стороны. Местным обитателям это не нужно, а людям… гм… Им обычно не до того. Ноги бы унести… К тому же Темная сторона постоянно меняется.
        - Это как? - удивилась Вета. - Была гора - и не стало горы?
        - Примерно так, - подтвердил я. - Или она переехала совсем в другое место. А ручей с севера потек на запад. И все в таком роде… Так вот, относительно стабильные точки всем известны. Это, к примеру, Врата и поселения около них, вход в Преисподнюю или Заброшенный город. Ну и еще пара мест. А местонахождение всего прочего определяется просто «где-то между Вратами и Преисподней». И все, что я знаю о Старом городе, так это то, что он расположен где-то в этом треугольнике. - Я ткнул пальцем в свой рисунок. - Вот это - выход из моих Врат. Это - Заброшенный город. А это - Пустой колодец. От Врат до Заброшенного города недели три пути, до Пустого колодца втрое дальше. А Старый город потерялся где-то в этом районе. Дебри там совершенно непроходимые, должен сказать…
        - Так его можно искать целый год! - воскликнула Вета. - А если с воздуха посмотреть? Или поискать через зеркало, ты же умеешь, я помню!
        - Мысль хорошая, - ухмыльнулся я. - Только ни я, ни Дайлинген летать пока не научились. А зеркало… Вета, через зеркало можно найти то, о чем ты хоть что-то знаешь. А я о Старом городе вообще никакого представления не имею. Знаю только, что он есть, и все…
        - Ну ладно, с зеркалом не выйдет, - не успокаивалась Вета. - Летать ты тоже не умеешь, но есть же там разные летающие твари!
        В словах ее было рациональное зерно, и я призадумался. В самом деле, если нанять кого-нибудь… Да, над этим стоит поразмыслить, а лучше - спросить у фэренай… Отличная идея!
        - А твои подружки что, тоже ничего не знают? - подозрительно спросила Вета, словно прочитав мои мысли. Вообще-то, я старался не афишировать свои визиты к фэренай, но Вета знала, что я далеко не всегда храню ей верность. К счастью, она делала вид, что ничего не замечает, а я особенно не наглел.
        - Ничего, - вздохнул я.
        - Значит, будешь искать вслепую, - подытожила Вета. - Ашер, а откуда вообще города на Темной стороне? Ты же сам говорил, что сейчас никто ничего не строит… ну разве что твои фэренай…
        - Понятия не имею, - честно сознался я. - Говорят, давным-давно там жили какие-то неизвестные существа, а потом пропали. Я не интересовался, если честно, мне ни к чему было. Но вот Заброшенный город, например, - точно не людской постройки. И не фэренай его строили - им такое не потянуть, да они бы и знали…
        - Что-то не хочется мне тебя одного отпускать, - сказала Вета. - Может, ну его? Ищут город маги и ищут, найдут - узнаешь…
        - А если они найдут то, что там запрятано? - усмехнулся я. - Если там вообще что-то запрятано… И потом, я не один. Со мной Дайлинген - это раз, и Хопря - это два.
        - Вот это-то меня как раз не успокаивает! - по-прежнему озабоченно ответила Вета. Она в самом деле волновалась безо всякой на то причины, и это было на нее не похоже. - Ладно, Ашер… Ты же все равно поедешь!
        - Поеду, - подтвердил я. - А ты пока поживи здесь, мне спокойнее будет. Договорились?
        - Только обещай быть осторожным! - Вета изо всех сил крепилась, но в глазах все-таки блеснули слезы. - А то знаю я тебя…
        Разумеется, я пообещал все, что она от меня потребовала. Мне не трудно, а ей спокойнее. А что до выполнения обещаний… Вы встречали хоть одного обитателя Темной стороны, который держал бы данное слово, если ему это невыгодно? Вот то-то и оно…
        Выезжать мы с Хопрей договорились на рассвете. Впрочем, рассвет - понятие относительное. На Светлой стороне уже и роса утренняя высохла, а на Темной солнце только-только показало краешек из-за горизонта.
        Хопря заставил себя ждать, и я готов уже был высказать ему все, что думаю о таких опозданиях, но, увидев приятеля, забыл, что хотел сказать. Хопря, ясное дело, не пешком шел, и вот при виде его верхового животного я и потерял дар речи. Приятель мой гордо восседал на холке здоровенного крысохряка. Тварь эта мало того, что попадается крайне редко, так еще обладает омерзительным нравом. Бегает быстро - этого у нее не отнять, а жрет любые помои, лишь бы повонючее. Подозреваю, это просто оказалась единственная верховая скотина, согласная терпеть на своей спине источающего не самые приятные ароматы Хопрю.
        - Ты где это взял? - спросил я, наконец.
        - Где взял, где взял, - проворчал Хопря. - Где взял, там больше нет… Ну что ты на меня так таращишься? Я ж не спрашиваю, где ты своего коня раздобыл!
        - Ты и так знаешь, - буркнул я. - Ладно, не хочешь, не говори…
        Хопря так и не сознался, как ему удалось изловить и приучить к себе крысохряка. А тот был совершенно ручной и не только слушался Хопрю, но и мне разрешил себя погладить. Признаться, я опасался, как бы он не оттяпал мне руку по локоть, но обошлось. Зверюга блаженно похрюкивала, гулко стуча по земле розовым голым хвостом, пока мы с Хопрей в четыре руки чесали ей уши.
        Первый день нашего путешествия прошел замечательно спокойно. Впрочем, места были насквозь знакомые, тут меня знала каждая тварь, так что волноваться особо было нечего. Да и вообще, Дайлинген уйдет от любой опасности, а Хопря в случае чего просто смоется к себе в Преисподнюю.
        Итак, мы совершали оздоровительную прогулку по довольно мирному лесу, Хопря гудел себе под нос какой-то мотивчик, а я размышлял. Вообще-то, белые маги всегда активизировались по весне, словно у них обострение наступало, но в этом году это выглядело как-то странно. Прежде всего, почти никто не пытался пройти через мои Врата, видимо, усвоили, наконец, что прорываться через мои заслоны, имея впереди приятную перспективу встречи со мной лично, себе дороже. Народец, как я узнал, лез через другие Врата. Их не так много, но все-таки они есть. А Стражи их, если честно, не слишком ревностно относятся к своим обязанностям. В принципе, эти Врата располагаются в такой глуши, что выбираться оттуда даже коренной житель Темной Стороны будет долго и мучительно. Это мои Врата находятся во вполне оживленных местах, от них даже до Заброшенного города относительно недалеко, да и никаких особо опасных тварей вокруг не водится (если не считать меня самого). Итак, маги и волшебники упрямо прут через дальние врата, гибнут, разумеется, десятками, потому что как тамошние Стражи, хоть и ленивы сверх меры, но какие-то
заслоны все же оставили. Те, кому удается выбраться на вольный воздух, гибнут теперь уже в пути, потому что чужаков Темная Сторона очень не жалует. Но ведь все равно идут! Идут приличными отрядами, ищут этот Старый город, будь он неладен! Пока никто еще не дошел, но рано или поздно кто-нибудь особо упрямый и удачливый доберется туда… А что тогда будет, я не знаю. И проверять не хочу. Мне эпопеи с двумя мечами хватило по горлышко! И лучше выяснить все заранее, потому что первым делом, если что, достанется мне, как пить дать!
        Мы с Хопрей хорошими темпами продвигались вглубь Темной стороны. Места пошли уже не столь хорошо знакомые, если я тут и бывал, то только случайно, мимоходом. В любом случае, за несколько лет тут все так меняется, что и не узнаешь, даже если и доводилось бывать в этих краях.
        Пока ничего особенного с нами не происходило. Хопрю попыталась задрать какая-то клыкастая зверюга - сиганула на него с дерева, но на полпути разнюхала, какие ароматы источает потенциальная жертва, и передумала. Невероятным образом извернулась в воздухе, грохнулась на землю, собрала лапы в кучу и шуранула обратно на дерево. А больше никто нам не досаждал. Можно сказать, наш вояж все больше напоминал увеселительную прогулку, и это как-то настораживало. Ну не может быть на Темной стороне настолько тихо и мирно! Обычно из-за каждого куста чьи-нибудь клыки сверкают, а тут - словно попрятались все!
        Хопря на мои высказывания в этом роде отвечал, что я просто засиделся у себя в Цитадели, и меня тянет поразмяться, а в лесу точно так же, как и обычно, просто я отвык. Что греха таить, я бы и правда не отказался от хорошей драки…
        Заночевать мы в тот вечер решили на симпатичной полянке, под большим развесистым деревом. Была очередь Хопри стряпать, так что я развалился на травке, разглядывая звездное небо сквозь ветви дерева. Созвездия были сплошь незнакомые - небо на Темной стороне тоже меняется совершенно непредсказуемо. Звезды жили какой-то собственной замысловатой жизнью, двигались, явственно шевелились, иногда ярко вспыхивала, пролетая надо мной, комета. А может, не комета, может, феникс. Врать не буду, я их никогда не видел, только байки слышал. А хорошо бы отловить такую птичку и приспособить в разведчики - с такой высоты, поди, Старый Город вмиг отыщешь… За такими мыслями я и не заметил, как уснул.
        Проснулся я оттого, что солнце било мне прямо в глаза. Судя по всему, время было обеденное. Это ж надо было так уснуть! А Хопря тоже хорош - мог бы и разбудить, мы все-таки не на пикник выехали, а по делу… Или он и сам дрыхнет?
        Я сел на траве, помотал головой - отчего-то она была словно чугунная, - огляделся по сторонам. Хопри нигде не было видно. Костра тоже не было, а место, на котором он вчера весело полыхал, было занято раскидистым кустом. Не услышал я и хрюканья хоприного крысохряка, да и запаха… гм… не обонял. Что за чертовщина?
        Сзади послышался какой-то звук - я резко развернулся. Нет, никто ко мне не подкрадывался, это мой Дайлинген поднимался на ноги, зевая во всю пасть. Это что еще за новости? Мой конь отродясь лежа не спал, я вообще не уверен, что он когда-нибудь спит. Во всяком случае, я его всегда оставляю на ночь дежурить, будучи уверен, что он-то точно ничего не проспит!
        Я встал, подошел к коню, похлопал его по шее. Взгляд у него был озадаченный. Подозреваю, у меня тоже. Было отчего впасть в задумчивость. Видно, не зря мне с самого начала не нравилась эта прогулочка…
        Но где же Хопря? Я поорал немного, огляделся - ни единого следа. Как испарился. Положим, Хопря и правда мог испариться, но крысохряк-то куда делся? По воздуху улетел? Не слыхал я что-то о таких «птичках»!
        Ситуация нравилась мне все меньше и меньше, в результате я плюнул, взобрался на коня и велел ему возвращаться. Сперва надо разобраться в этой чертовщине, а потом уж продолжать поиски Старого города…
        Дайлинген отчего-то понял меня весьма своеобразно, спросонья, должно быть, и вместо того, чтобы вернуться к фэренай, вынес меня на окраину человеческого города. На Светлой стороне, разумеется. Я хотел было обругать заспавшегося коня, но передумал. Раз уж я тут, загляну в город. Может, кто из человеческих волшебников сможет рассказать что-нибудь интересное.
        Понятное дело, я не понесся вскачь по городу, завывая «а ну, подать мне сюда всех магов!», а чинно проехался по улице. Доехал до знакомого домика и постучал в ворота.
        В домике этом жил мой старый знакомец Янис, ныне начальник городской стражи, с женой. Жену звали Эльзой, и приходилась она родной сестрой моей Вете. Еще тут жил их сын, мой фактически племянничек. Вот так, сам Страж Врат родней обзавелся!
        На стук ворота отворил высокий крепкий паренек лет шестнадцати на вид, рыжий, веснушчатый, словом, вылитый Янис в юности. Должно быть, младший брат, или еще какой родственник.
        - Что угодно господину? - спросил он подозрительно.
        - Господину угодно повидать Яниса Жоля, - ответил я. - Он ведь здесь живет?
        - Да, господин, - кивнул паренек и, повернувшись в сторону дома, крикнул: - Батя, тут к тебе господин какой-то!

«Батя?» - опешил я. Ничего себе! Да Янис у нас, я смотрю, резвун! Когда это он успел сыночка сострогать, да так, что никто и не знал?
        Тут на пороге появился хозяин, Янис Жоль собственной персоной. Признаться, я сперва решил, что ошибся домом. Потому что некогда огненно-рыжий Янис теперь был седым, как лунь…
        Увидев меня, Янис переменился в лице, а проще говоря, вылупил глаза, открыл рот и стал похож на идиота. Это с ним всегда происходило, когда он сильно удивлялся.
        - Ашер?! - выдохнул он наконец. - Ты?!
        - Не пойму, чему ты удивляешься, - отозвался я, спрыгнув наземь. - Что я, не могу заехать в гости? Можно подумать, ты меня лет пять не видел.
        - П-почти… - прыгающими губами выговорил Янис, а я почувствовал, что дело неладно. Что он пялится на меня, как на привидение? - Не п-пять… Д-десять…
        - Что-о?.. - Я, должно быть, принял такой же идиотический вид, как давеча сам Янис. - Ты в своем уме? Я ж заезжал к вам недели две назад!
        - Ашер… - Янис перестал заикаться. - Ашер, это было не две недели назад. Десять лет прошло! Не веришь? Смотри, я седой стал, а Янек вон какой вымахал!..
        Сына Яниса звали тоже Янисом, а чтобы не путать с папашей, дома его называли Янеком. Так этот рыжий пацан - и есть Янек?! Я запомнил его шестилетним карапузом, который все норовил подобраться к Дайлингену и подергать его за хвост…
        - Погоди, погоди… - Я потряс головой. - Я ничего не понимаю! Какие десять лет? Мы же неделю как выехали…
        - Десять лет прошло. Мы решили, что тебя убили, - сообщил Янис, глядя на меня с изрядным испугом. - Вета пыталась тебя искать, когда ты не вернулся, да так и не нашла. Ты где был-то?..
        Тут у меня в голове что-то перемкнуло, и я вихрем взвился в седло. Дайлинген обиженно заржал, приподнявшись на дыбы, развернулся на задних ногах и скакнул через забор, не дожидаясь, пока откроют ворота.
        - Ашер, ты куда? - расслышал я вопль Яниса, но отвечать не стал.
        Вета!..
        Да что ж такое приключилось? Здесь прошло десять лет, а для меня минула неделя? Не бывало такого никогда, я бы знал, я много баек слышал! Но… куст на месте кострища… Ох, не нравится мне все это!
        Дороги до моей Цитадели я почти не заметил, будто Дайлинген перемахнул это расстояние одним прыжком. Может, так оно и было, этот конь умеет срезать путь…
        Цитадель выглядела, как обычно: мрачно и неприступно. Во дворе было тихо и пусто.
        Оставив Дайлингена снаружи, я влетел внутрь здания… и тут же напоролся на хитроумную ловушку. Причем я ее точно не ставил! Ругаясь, на чем свет стоит, я разворотил это приспособление, а за следующим же углом нарвался на десяток омерзительного вида монстров. Эти ребята сделали вид, что не признали меня, а потому пришлось напомнить им, кто в доме хозяин! Дом ощутимо вздрогнул от этого напоминания, и мне на голову посыпалась целая армия.
        Ну это уже ни на что не похоже! По собственной Цитадели пробираться, как по вражескому логову! В общем, я разозлился окончательно, и вразумление новой партии монстров заняло совсем немного времени. Эти определенно меня помнили, а потому предпочли разбежаться по углам и не лезть мне больше под ноги. Дальше я шел, как по бульвару.
        Стоп. А почему я решил, что Вета здесь? С равным успехом она может оказаться в своем замке. Впрочем, раз я все равно дома, нужно проверить.
        Вот и мои апартаменты. Разумеется, перед самым входом я влип в еще одну ловушку, которой раньше тут не было. Что я, дурак, устраивать ловушки у себя на ходу? От грохота, с которым я освободился, Цитадель вздрогнула еще раз.
        - Эй, дома кто есть? - гаркнул я, не спеша, однако, открывать дверь. Вполне вероятно, что это тоже ловушка, а они мне уже надоели!
        На мгновение повисла тишина, а потом дверь с треском распахнулась, и мне на шею с невнятным воплем кинулся темноволосый вихрь.
        - Ашер!.. Ашер!.. Ашер!.. - только и смог я разобрать сквозь отчаянный плач. - Ашер… где ты… черт бы тебя!..
        - Спокойно, - сказал я, внося Вету внутрь. - Я вернулся.
        - Он вернулся!! - По моей груди весьма ощутимо стукнули маленькие, но твердые кулачки. - Он вернулся!.. И ты еще… Да где тебя носило?!
        - Я бы сам хотел узнать, - вздохнул я, расслышав сквозь самозабвенный рев такое ругательство, что даже мне впору было покраснеть.
        Успокаивать Вету пришлось довольно долго. Видимо, она решила отыграться за все проведенное в одиночестве время сполна. А я все никак не мог взять в толк, каким это образом десять лет попросту выпали из моей жизни! Кто ухитрился такое сотворить? А что это было чьим-то злым умыслом, я и не сомневался… Вот только кому это могло понадобиться, а главное, зачем?
        - Ловушки - твоих рук дело? - спросил я, когда Вета вроде бы перестала хлюпать носом.
        - Моих… - Вета напоследок протяжно всхлипнула, вытерла глаза о плечо - разжимать руки она наотрез отказывалась, видимо, боясь, что я опять исчезну, - и уставилась мне в лицо. - Ашер… я думала… я думала…
        - Ты думала, что кто-то оказался расторопнее твоего бестолкового Ашера и употребил его на обед, - вздохнул я.
        - Я думала, ты погиб… - Вета уткнулась лицом в мое плечо. - Я тебя искала, все тебя искали…
        - Кто - все? - не понял я.
        - Ну… Мы с Тоир, все… А ты как сквозь землю провалился, ни следочка…
        Вот это да… Чтобы Вета - и Тоир! Тоир - это глава фэренай, если кто не знает. А у Веты на них зуб…
        - А Хопря? - догадался я спросить.
        - Он тоже… - Вета снова посмотрела мне в глаза. - Вы оба… Мы и через зеркало пытались искать, только оно одну черноту показывало… как будто вы оба умерли…
        Меня передернуло. Вот так так… Где же я был, в самом-то деле? И где Хопря?!
        - Долго искали… - продолжала Вета, часто моргая мокрыми ресницами. - Я надеялась… надеялась, что ты вернешься, ты же обещал… А тебя все не было… И я… я решила, что останусь тут. Как будто Хозяин Цитадели жив…
        Я только мысленно присвистнул. В самом деле, пройди слушок, что Хозяин Цитадели и Страж Врат, я, то бишь, почил в бозе, найдется немало желающих поживиться моим имуществом и безнаказанно попользоваться Вратами.
        - Вета… - огорошенно произнес я. До меня только начало доходить. - Вета, девочка моя, но ты же… ты же целительница, как ты ухитрилась?!
        - Ухитрилась… - На заплаканном лице появилась улыбка, как солнышко выглянуло. - Сперва Тоир помогала, а потом я сама… У тебя же много книг. Я научилась…
        Так. Ладно. Я потом разберусь, каким образом Вете, человеку по рождению, обладающей всего-навсего магией целительства, удалось десять лет удерживать в неприкосновенности мою Цитадель, пусть даже и с помощью фэренай.
        - Вета… - Я заглянул ей в глаза. - Но зачем? Ты же могла вернуться в свой замок, там бы тебя никто не тронул…
        - Ты же сказал, чтобы я ждала тебя здесь… - Вета попыталась улыбнуться, и я понял - сейчас опять расплачется. - Я и ждала… а всякие придурки так и лезли… Но до Врат никто не дошел!
        - Верю, - сказал я искренне. - Вета, Вета… Поймаю того мерзавца, что это сотворил, свяжу, засуну в Бездонный Колодец, и пусть его носит по измерениям лет двадцать! Как подумаю, что ты тут одна…
        - А у тебя, похоже, просто привычка такая, - заметила Вета, - пропадать лет на десять… Что тогда, давно, что вот теперь… А я тебя жду, как дура!!
        - Но я же возвращаюсь, - пожал я плечами. Я… да, я все-таки люблю Вету, как ни странно кому-то будет слышать такое от уроженца Темной стороны. А она… Она, должно быть, тоже любит меня, если ждала, несмотря ни на что, даже когда фэренай решили, что меня больше нет на этом свете.
        - И что… что ты теперь будешь делать? - спросила Вета.
        - Для начала узнаю, куда подевался Хопря. И кто провернул все это дельце, - начал было я, потом подумал и добавил: - Но это завтра. Нет, лучше послезавтра…

…На самом деле прошло дня три, прежде чем я смог приступить к рассуждениям.
        Итак, если даже фэренай не смогли определить наше с Хопрей местонахождение, если и зеркало ничего не показало, значит, либо нас вынесло в такие дали, где магия Темной стороны попросту не действует, либо мы на время пропали из этого мира. Первое я вообразить мог с трудом: мне доводилось бывать в самых разных местах, но магия везде работала исправно. Случались иногда досадные накладки, но в общем и целом - даже в тех мирах, где про магию знать не знали и почитали дичайшими суевериями (есть и такие кошмарные местечки, сам видел), я всегда мог воспользоваться каким-нибудь из своих излюбленных приемов. Что касается второго варианта… Тут у меня и вовсе не было никаких идей. Я просто не представлял, куда это мы могли провалиться! Выглядело всё так, словно мы с Хопрей исчезли из этого мира, причем исчезли бесследно (а так не бывает, это противоречит всем магическим законам!), а потом появились снова. Вернее, это я появился. Хопрю по-прежнему невозможно было обнаружить никакими способами, а уж я-то приятеля всегда бы отыскал, будь он хоть на Темной стороне, хоть в Преисподней, хоть в каком другом мире! Но
его не было. Просто не было, и все тут. Может быть, скоро и он появится… А может, не скоро. А может, не появится…
        Я был почти уверен, что это не шуточки Темной стороны как таковой: хотя это местечко нестабильное, слыхать о фокусах с дырками во времени мне не доводилось. Местность менялась до неузнаваемости, от этого никуда не деться, бывало, горные кряжи кочевали с места на место, а реки меняли течение, но время всегда шло, как ему положено. Впрочем, об этом еще можно спросить у фэренай, может, я что-то упустил… Но скорее всего - это дело чьих-то рук. Оставалось этого кого-то найти и руки ему поотшибать, чтобы зарекся так шутить!
        Другой вопрос - кто именно организовал нам эту приятную прогулочку и с какими целями. Тут снова - ни единой версии. Лично я, если не считать выпавших из жизни десяти лет, никакого ущерба не понес, Дайлинген вроде бы тоже. И зачем это нужно было проделывать?
        Словом, вопросов море, ответов - ни единого. Даже не сообразишь, с какой стороны за эту задачку и взяться! Ну, что поделать, я головой работать не великий мастер, всё больше мечом (а также зубами и клыками). А раз так, нужно обращаться к тем, кто разбирается в таких вещах получше моего!
        Этим я и занялся, как только сполна насладился домашним уютом (в конце концов, десять лет уже прошло, еще пара-тройка дней ничего не решает, не так ли?) и проведал фэренай. Они были настолько рады видеть меня, что мне даже как-то неловко стало. Подумать только, сколько народу скучало по бедному старому Ашеру! Вета недовольно хмурилась, глядя, как меня обнимают по очереди все местные красотки (а поскольку решительно все фэренай - красотки, то…), но покамест молчала…
        У фэренай я разжился новостями Темной стороны. Их, по сути, и не было: опять кто-то на кого-то напал, сожрал, разорвал и так на протяжении десяти лет. Крупных войн тут не бывает, мы все слишком любим себя, чтобы считаться с другими. Делать что-то вместе - еще куда ни шло, а вот подчиняться… увольте! Бавало, находились такие, что умудрялись подмять под себя изрядное число обитателей Темной стороны, но их рано или поздно приканчивали их же подчиненные. Именно поэтому, когда кому-нибудь взбредает в голову собрать армию и пошалить, он отправляется на Светлую сторону. Набрать там толпу идиотов с суицидальными наклонностями очень легко, а резать друг другу глотки люди так и вовсе обожают, был бы повод! А нет, они и без повода обойдутся…
        Так вот, Заброшенным и Старым городом никто не интересовался. Как-то раз какие-то юные и очень суровые волшебники попытались прорваться к Пустому колодцу (который на самом деле вовсе не пустой, из него можно выудить массу интересного и полезного… и смертельно опасного, если не повезет). Шли они не через мои Врата, через дальние, почти неохраняемые. Прошли, естественно, а потом (на радостях, видимо) заплутали в местной непроходимой чаще, да так и сгинули. Вот, собственно и всё. И никаких подозрительных личностей около Старого города.
        А вот это уже показалось мне странным. Мы ж с Хопрей почему туда потащились? Именно потому, что к Старому городу начали подбираться всякие искатели приключений! Выяснить, что им там потребовалось, мы так и не успели, даже и десятой части пути до Старого города не проделали…
        Так. А не было ли это отвлекающим маневром? Я ведь говорил, что никогда не слышал, будто в Старом городе есть что-то ценное, что могло бы понадобиться жадным до всяких артефактов людишкам. Пустой город, вот и всё, это вам не Заброшенный, в котором под каждым камнем мостовой что-нибудь да запрятано, ищи, если жизнь не дорога! А тут прямо паломничество туда началось! С какой такой радости? Может, кто-то слушок пустил? Вполне вероятно…
        И что, этот кто-то предполагал, что я не смогу не обратить внимания на творящееся безобразие? Тоже очень может быть. Пусть в мои прямые обязанности как Стража Врат и не входит пресечение человеческих вылазок на Темную сторону в том случае, если люди идут через чужие Врата, но… Я ведь предусмотрительный и давно усвоил, что проблему проще предупредить, чем решить. Если в Старом городе что-то спрятано, что-то важное и потенциально опасное, так надо это что-то найти первому и перепрятать так, чтобы люди вовек не сыскали! (Не уничтожить, нет. Это может быть чревато такими последствиями, что… Лучше не стоит, право.) Выходит, тот, кто распустил слух о Старом городе, более-менее знал мои привычки. Положим, таких немало, причем и на Темной стороне, и на Светлой, а науськать человеческих магов всех мастей и прочих авантюристов - раз плюнуть.
        Вот только… зачем это кому-то понадобилось? Со мной ведь ничего не случилось, жив-здоров… Вот только до Пустого города не добрался. Может, я выдумываю, и там действительно что-то искали, а я мешал, вот меня и убрали с дороги? И Хопрю заодно…
        От таких мыслей у меня даже голова разболелась! То ли так, то ли этак… Одно было ясно: пока я не узнаю, что именно со мной проделали, я не пойму, кто это сотворил. А вот если мне удастся узнать, кто виновник, тогда будет проще вычислить его мотивы. Значит, надо искать…
        На Темной стороне ловить было нечего. Фэренай ничего не знали о магии, которая позволила бы взять и убрать кого-то из мира, а если они не знают, то… Нет, возможно, есть кто-то еще, но вот беда - мои соотечественники обычно не жаждут добровольно поделиться тайными знаниями. Скорее даже наоборот. И что, прикажете отлавливать их по одному и допрашивать? Очень смешно, особенно если учесть, что владеть этим самым знанием может как сравнительно безобидный карлик (да, как засадит мотыгу тебе в ногу, мигом узнаешь, какой он безобидный!), так и каменный великан, к которому подходить без большой необходимости не стоит… Нет, вообще не стоит, даже и по необходимости… Словом, этот путь мне не нравился.
        Ну а раз Темная сторона отпадала, нужно было вернуться на Светлую. Люди очень любят собирать всякую гадость, и очень может статься, что кто-то что-то да знает…
        И вот, распрощавшись с фэренай (не без сожаления, конечно; впрочем, я еще не рехнулся, чтобы предаваться утехам на глазах у Веты!), я отправился обратно в Цитадель.
        Первым делом написал письмо одному знакомому магу: он всякими глупостями вроде поиска секрета вечной жизни (зачем он ему, если он, полукровка, и так почти не стареет?), превращения всякой дряни в золото (этого добра у него навалом) и войн с себе подобными с целью завоевать мир не занимается (правда, окружающие в это не верят, поэтому бедолаге частенько приходится давать окорот всяким героям, позарившимся на жизнь и сокровища опасного колдуна). Так вот, не так давно этот маг (зовут его Маргральтом) обосновался в старом замке, привел его в порядок и ведет отшельнический образ жизни. Время от времени местные правители пытаются избавиться от него, но пока безуспешно. Признаться, я бы с удовольствием Маргральту помог, но тот неизменно отклонял мои предложения. И в гости, кстати никогда не звал. Говорю же - на редкость нелюдимый тип (впрочем, я не настаивал, мы умеем уважать личное пространство), окопался в своем замке и ничего, кроме книг, знать не желает. А книга у нас что? Правильно, источник знаний! А раз Маргральт прочел за свою жизнь столько книг, сколько я и не видел никогда, то… Неужели хотя бы
в одной не найдется упоминания о чем-нибудь наподобие того, что случилось со мной?
        Увы, Маргральт порадовать меня не смог. Честно пытался припомнить хоть что-нибудь похожее, но не преуспел. Вдобавок ему не давало покоя какое-то гнусное пророчество, напрямую касавшееся его драгоценной персоны (а жизнь Маргральт, несмотря на общую мрачность, очень любит), поэтому был рассеян и поставил в письме аж две кляксы, чего раньше с ним никогда не случалось. Он обещал, правда, связаться с коллегами, но я в успех этого предприятия не верил: они ведь люди в большинстве своем, в лучшем случае полукровки, откуда им такое знать? Ладно еще Маргральт, он всю жизнь в книгах копается, интересно ему! (А что большую часть благоприобретенных знаний он никогда не использует, это его не волнует совершенно, ему сам процесс удовольствие доставляет…) А другие? Выучат с десяток заклинаний помощнее и айда - с порождениями Темной стороны бороться! Или наоборот - людям пакостить, это уж от гнусности характера зависит. Хотя, признаться, встречал я светлых волшебников с настолько мерзким нравом, что хотелось утопить их в придорожной канаве сразу после знакомства, а видал темных магов, которых вполне можно было
назвать приятными людьми.
        Так вот, к чему я это… Не верил я в человеческую магию. Среди них попадаются неплохие волшебники, даже очень сильные (вспомнить хотя бы Ариэль!), но они в большинстве своем практики. Всякими древними книжками не особенно интересуются, у них более насущные проблемы: пришел, увидел… а дальше как повезет. Конечно, отказываться от предложения Маргральта я не стал: чего не бывает, вдруг какой-нибудь книжный червь из числа его знакомых да откопает что интересное, но надежды на это было мало.
        Кроме Маргральта, добрых приятелей среди человеческих магов у меня и не водилось. Они меня вообще как-то недолюбливают. Светлые - по понятной причине, я их на Темную сторону не пропускаю и вообще порчу жизнь мирным людям, которых они призваны защищать, а темные, по-моему, просто из зависти.
        Но маги магами, а есть еще ведьмы, и вот они-то частенько знают такие вещи, о которых все эти великие волшебники слыхом не слыхивали! Знакомая (даже очень близко знакомая) ведьма у меня имелась, к ней я и собрался наведаться, но…
        - Я поеду с тобой, - категорично заявила Вета, когда я попробовал заикнуться о небольшой прогулке.
        Надеюсь, понятно, что когда я говорил о близком знакомстве с ведьмой, то имел в виду именно то, что сказал. Если проще - когда-то мы очень неплохо проводили время вместе… Потом я, правда, сбежал. Ведьма какое-то время огорчалась (жители близлежащих деревень до сих пор с содроганием вспоминают стихийные бедствия, обрушившиеся на округу вследствие душевного расстройства красавицы), а потом утешилась с каким-то местным колдуном. Впрочем, я время от времени наведывался в гости: она хоть и вспыльчива, но отходчива…
        У таких, как мы, всё просто. Положим, у меня есть Вета, у ведьмы - тот колдун. Но разве кому-то будет плохо, если мы проведем пару ночей вместе, при условии, что Вета снова на меня за что-то обиделась, а ведьма в очередной раз поругалась со своим ненаглядным? По-моему, нет. Вот только Вете об этом лучше не говорить - не оценит. Она и фэренай-то недолюбливает именно по тому же поводу: очень я люблю у них гостить, а потом там белобрысые детишки с клычками появляются…
        Собственно, к чему я веду-то… Да к тому, что знакомить Вету с моей приятельницей я вовсе не собирался! Вета, может, и не догадается, но та-то может ляпнуть что-нибудь (чувство юмора у нее… своеобразное!), а тогда кому-то несдобровать…
        Я пробовал и так, и сяк - тщетно. Вета уперлась - поеду, и всё тут. Я махнул рукой: ну, вцепится она ведьме в волосы, сама же потом пожалеет. Расколдовать я ее, если что, расколдую, а значит, беспокоиться незачем!
        Оставалось только проверить защиту Цитадели на тот случай, если в наше отсутствие заявятся гости, и отправляться в путь. Должен сказать, что с этой самой защитой Вета намудрила так, что я чуть мозги не вывихнул, разбираясь! Это ж не пойми что: темная магия, замешанная на магии фэренай и частично целительстве! Нет, не спрашивайте меня, как это работало, я все равно не смогу объяснить… Работает - и ладно. Я добавил несколько убийственных ловушек на подходах к Цитадели и счел, что этого достаточно.
        Ехать было недалеко, особенно на наших скакунах. Ветина Даньяра, кстати, стала вполне приличной лошадкой, не хуже Дайлингена (по нему она, кстати, соскучилась, это было видно)…
        Ведьмин остров оказался скрыт плотной завесой тумана, хотя денек стоял погожий, ясный. Хозяйка так дает понять, что очень занята (а занята она может быть либо ссорой, либо примирением со своим колдуном) или же находится в скверном расположении духа. В любом случае, соваться на остров при наличии такого предупреждения попросту опасно даже и магу, я уж молчу о простых смертных! Хозяйка не всегда соразмеряет силу, фантазия у нее буйная, и то, что может получиться из дерзнувшего нарушить ее покой бедолаги, не всегда может расколдовать даже сама ведьма… Между прочим, некоторые чудовища, появление которых в окрестных лесах ошибочно приписывают мне, - ее рук дело!
        - И что дальше? - спросила Вета, видя, что я остановился в задумчивости.
        - Сейчас, - отмахнулся я и, приложив ладони рупором ко рту, заорал во всю глотку: - Э-эй!! На острове!! Э-э-эй!!
        Вопить пришлось долго (подозреваю, ведьмочка благополучно спала, а когда она спит, разбудить ее возможным не представляется) и безрезультатно.
        - Ладно, поедем так, - хмыкнул я, направляя Дайлингена в воду.
        Моста или какой-то другой переправы здесь нет: ведьме он не нужен, а тем, кто приходит к ней в гости с дурными намерениями, приходится лезть в холодную воду с риском простудиться, утонуть или попасть на зуб кому-нибудь из обитателей озера. Ну а друзья… друзья знают, где тут можно пройти. Неприметное такое местечко в нескольких шагах от берега: непосвященный будет искать его часами. Я-то знал точное расположение миниатюрных Врат, поэтому уверенно проехал эти несколько шагов. Вета следовала за мной.
        Еще шаг - и мы оказались аккурат во дворе замка. Замок у моей приятельницы премилый, но, на мой вкус, чрезмерно кокетливый. Впрочем, мне в нем не жить, а до чужих архитектурных пристрастий мне дела нет.
        Во дворе было пусто и тихо. Как-то чрезмерно тихо, а это - верный признак того, что ведьма замышляет пакость. Очевидно, соскучилась без дела, а незваный гость для нее - лучший подарок.
        - Чеверча, радость моя! - позвал я громко. - Может, явишь свой светлый лик?
        Да, забыл сказать - зовут ведьму Чеверчей Гаскер. Как-то, будучи в изрядном подпитии, она проговорилась, что имя ее - это первые слоги от слов «честная, верная, чарующая». Родители, стало быть, так пошутили. Нет, я понимаю, мать - она из людей была, но отец-то, выросший в семье потомственной ведьмы, куда смотрел? Хотя… сдается мне, он как раз свою мамашу не жаловал, раз женился на обычной женщине и носу домой не казал! Подозреваю, он мечтал, чтобы его дочь тоже была обыкновенной девчонкой, но Чеверча унаследовала талант бабки и худшие черты ее характера, так что родители очень быстро решили, что лучше отдать ее на воспитание милой бабушке…
        - Чеверча-а! - повторил я. Куда она провалилась?
        - А-а-а-ашер! - откуда-то сверху, с башни, что ли, обрушилось нечто черное, развевающееся, закрутилось вихрем, разбрызгивая ледяные брызги. - Ты?! Живой?! Откуда!
        Вихрь остановился, обретая очертания высокой молодой женщины. Впрочем, сколько лет Чеверче на самом деле, она не говорит, кажется, стесняется слишком юного для ведьмы возраста. Они ведь, как и маги, почти не стареют. С бабушкой Чеверчи, помнится, вышла неприятность: она, будучи уже в летах (причем солидных таких летах!), очаровала юного рыцаря, явившегося прикончить злобную колдунью, а вместо дряхлой беззубой карги обнаруживший молодую красавицу. Это не было иллюзией, ведьма в самом деле так выглядела. Ну, юнец и влюбился, ей даже колдовать не пришлось. Так и жили бы они долго и счастливо… до самой его смерти, если бы старушка не проболталась об истинном своем возрасте. Юноша такого откровения не пережил и возлюбленную зарезал, после чего пошел и удавился. Глупая и нелепая смерть, я считаю. Ну какая разница, сколько лет женщине, если она выглядит (безо всяких иллюзий, снова прошу отметить!) юной красоткой?
        - Я, - подтвердил я, спешиваясь. - Живой. А ты что не отзываешься?
        - Так я на Зеркале была, - ответила она. Вот прекрасное создание, истинное порождение Темной стороны, хоть и рождена от человека: ни слез, ни истерик, ни дурацких вопросов! Ну, пропал на десять лет. Ну, объявился. Захочу - сам расскажу, где был и что делал, а нет - значит, нет. - Надо было найти кой-кого…
        Зеркало - это озерцо посреди острова. Чеверча неплохо устроилась: ей лень возиться с маленькими зеркалами для поисков, поэтому она превратила в этакий инструмент целый водоем. Это она еще мелочилась, могла бы и большое озеро задействовать…
        - Не меня, часом? - поинтересовался я.
        - Да на кой ты мне сдался? - удивилась она и выразительно покосилась на Вету. Вета смотрела на Чеверчу с тем же выражением, что и на фэренай, только сейчас к этому недовольству примешивалась толика удивления и даже растерянности (на вкус, как обычно, восхитительно - дынная прохлада с терпкой нотой какого-то заморского ореха, никогда не помнил, как он называется).
        Удивляться Вете было чему. Чеверча выглядит… как ведьма. Положение, знаете ли, обязывает! С цветом волос она определиться никак не может, поэтому ее буйная кудрявая грива в основном черная, но кое-где с яркой рыжиной, а местами - с изумрудной прозеленью. С глазами она тоже что-то намудрила, мне помнилось вроде бы, что она была синеглазой, а теперь она таращилась на меня зелеными очами. Вернее, одним оком, взгляд второго устремился куда-то в небеса - у Чеверчи жуткое косоглазие. Ей самой не мешает, а впечатление производит неизгладимое! Постаравшись, она может заставить глаза смотреть в одну сторону, но обычно ленится…
        - Тогда кого? - спросил я.
        - Да там, одного… - Чеверча неопределенно повела в воздухе рукой и повернулась к Вете. Та временно отвлеклась от ведьмы и смотрела теперь куда-то ей за спину. Посмотрел и я…
        - Это что?
        - Это? - Чеверча оглянулась. - А! Это мой котик! - Она подхватила на руки здоровенную тварь. - Видишь ли, мне кто-то сказал, что трехцветные кошки приносят удачу, вот я и…
        Ясно. Не желая заниматься поисками, Чеверча сделала из трех котов одного. У бедного животного оказалось три головы, три хвоста, а лап, соответственно, двенадцать. Со стороны он, если честно, здорово напоминал сороконожку. Но масти действительно было три…
        - И как? Принес удачу? - поинтересовался я.
        - Да я как-то разницы не заметила, - пожала плечами Чеверча и выпустила своего чудовищного кота. Тот плюхнулся наземь и принялся вылизываться. Две свободные головы бдительно следили за окружающим. - А вы зачем пожаловали-то?
        - По делу, - хмыкнул я, с удовольствием глядя на нее.
        У нее отличная фигура, а одевается она, как и полагается ведьме, в черные шелковые лохмотья (тщательно продуманный наряд, к слову сказать). Подозреваю, в спокойствии Чеверча больше всего напоминает стог сена, но поскольку около нее всегда кружится маленький смерчик, то лохмотья живописно развеваются, обнажая ослепительно-белую кожу в замысловатых татуировках.
        Вот на это-то и смотрела Вета, с каждой минутой делаясь все мрачнее. Кажется, она уже поняла, что ни косоглазие, ни что иное мне помехой не стало…
        Чеверча, конечно, об этом догадалась. Тут ведьмой быть не надо. Покосилась весело (хотя куда ей еще косить…) и уняла ветерок. Лохмотья всколыхнулись в последний раз и улеглись. Больше ничего не сверкало и не манило, и Вета немного успокоилась. Какие все-таки ревнивые эти люди!
        - Ну, излагай, - Чеверча подбоченилась. Глаза ее медленно меняли цвет с зеленого на желтый. - Внутрь не зову, там… не прибрано, - подобрала она мягкую замену слову «разруха».
        Что поделать, убираться Чеверча не умеет и не любит, прислуги по понятным причинам не держит, а потому живет в полном хаосе. Я однажды у нее в спальне меч умудрился потерять!
        Но, очевидно, на этот раз в замке как минимум обрушились потолочные перекрытия вследствие очередной ссоры с колдуном, иначе бы Чеверча, и глазом не моргнув, провела нас внутрь. Ну да, логично, и искала через зеркало она именно этого бедолагу… «Неплохая логическая выкладка, Ашер!» - сказал я себе, ухмыльнулся и начал рассказ.
        По мере того, как я говорил, у Чеверчи вытягивалось лицо. К концу моего повествования у нее даже глаза сошлись и стали смотреть в одном направлении, что являлось признаком крайнего волнения. Неужто действительно что-то знает?!
        - Ну? - спросил я, договорив.
        Ведьма нахмурилась, притопывая босой ногой. Посмотрела на меня исподлобья (глаза снова поменяли цвет: левый остался желтым, правый медленно голубел), вздохнула.
        - И где только ты такие неприятности находишь? - мрачно спросила она.
        Это было настолько непохоже на всегда жизнерадостную Чеверчу, что я удивился.
        - Это не я, это они меня находят! - хмыкнул я. - Что, доводилось слышать о подобном?
        - Доводиться-то доводилось… - ведьма прикусила губу остренькими зубками, почесала в затылке. - Но вот не уверена я, то оно или не то…
        - Говори толком! - нахмурился я.
        - Толком - с волком, а со мной - шутком! - ответила Чеверча и хохотнула. Негромко, правда, но и то лошади прянули назад от неожиданности, а Вета вздрогнула. - Мне бы посмотреть на то место. Покажешь?
        - Покажу, - кивнул я. Убрался я оттуда не так давно, вряд ли местность сильно изменилась, Дайлинген выведет. - Когда?
        - А что тянуть? - пожала плечиками ведьма. - Сейчас и поедем. Найду только, на чем… Посторонитесь-ка!
        Она звонко хлопнула в ладоши, кот-сороконожка с шипением взлетел на ворота, а из подвалов замка потоком хлынули мыши…
        Вета негромко пискнула и вцепилась в гриву Даньяры. И чего боится, дуреха? До земли высоко, мыши под копытами лошадей… Никогда ей от человеческого не избавиться! Да и не надо, наверно…
        Чеверча тем временем выстроила мышей в шеренги, действуя, как заправский полководец, и теперь расхаживала взад-вперед, так что лохмотья стелились за ней по воздуху.
        - Ты! - ткнула она пальцем в мышь. Как она их различала, не представляю.
        Негромко хлопнуло, перед Чеверчей вырос оседланный конь. Обычный рыцарский конь, даже оружие при седле висело.
        - Не то, - скорчила она недовольную гримасу, снова превращая коня в мышь. - Ты!
        Говорил ли я, что Чеверча и была той самой ведьмой, что подарила мне это заклинание? Если бы не оно, я бы не расправился с тем поганым магом, что едва не угробил мою Вету… Благодарить мне ведьму - не отблагодарить!
        Перед нами тем временем мелькали животные, самые разнообразные. Были тут кони и верблюды, верховые буйволы и ящеры, вовсе уж незнакомые мне твари… Даже Вета перестала бояться мышей и следила за происходящим с приоткрытым от любопытства ртом.
        - У тебя тут зверинец, что ли? - спросил я, когда Чеверча решила сделать передышку.
        Ведьма снова хохотнула. Мыши шарахнулись.
        - Ну… - она опять отчаянно косила. - Приезжали ко мне многие, а уезжали единицы. Не в поля же всю эту живность выпускать! А так их содержать проще, согласись…
        Я согласился. Судя по количеству мышей, Чеверча была крайне популярной особой!
        - А что на метле не полетишь? - додумался я спросить.
        - Сломалась… - пригорюнилась она.
        - Как тебя угораздило? - поразился я. - Неудачное приземление?
        Насколько я помнил, с метлой Чеверча управлялась виртуозно. Разве что с драконом в полете столкнулась?
        - Если бы! - она сердито сдвинула брови. - Стракож сломал!!
        - Кто?
        - Стракож! - повторила она, а я вспомнил - так звали ее колдуна. Не удивлюсь, если его имя составлено из первых букв слов «страшный, кошмарный, жуткий». Никакой у людей фантазии! - Мы… поссорились. Я его шар хрустальный грохнула. А он метлу взял и сломал!
        - Как умудрился? - я знал, что метла у Чеверчи с норовом, просто так в руки не дается.
        - Как, как! Об колено! - Чеверча шмыгнула носом. - Ненавижу мерзавца! Найду, не знаю, что сделаю!
        - А он что, пропал? - подала голос Вета. Кажется, это представление ее успокоило. Конечно, откуда ей знать, что ведьма с этим Стракожем ссорятся по двадцать раз на дню, а наличие колдуна в ее жизни нисколько не мешает ей привечать других мужчин, меня, например. Правда, на сей раз все было серьезно. Метлу Чеверча ему не простит.
        - Прячется! - ответила Чеверча. - Правильно делает… Ладно, дальше!
        - Да уж, - фыркнул я. - А то мы до ночи отсюда не уедем!
        - Цыц, животное! - прикрикнула на меня ведьма, я в ответ оскалился, выпустив клыки, и зарычал. Обычная наша шуточка…
        На этот раз от смеха Чеверчи кот брякнулся с ворот прямо в мышиную шеренгу. Вета нахмурилась, но ничего не сказала. Может, решила, что это такие доброприятельские отношения?
        - Не то, не то… - перебирала ведьма верховых животных. Что уж она искала, сказать не берусь, а спрашивать - себе дороже. Так что я терпеливо ждал. - Поберегись!
        Я вовремя отскочил в сторону, а то бы раздавило.
        - Эт-то что за тварь?.. - таких я никогда не видел. Роста такого, что я свободно под брюхом пройду и еще место останется, ноги - что твои столбы, страхолюдное рыло, здоровенные клыки, маленькие глазки… И вся эта туша - в длинной, густой, свалявшейся жгутами бурой шерсти, так что если б не клыки, не разобрать бы, где перед, а где зад.
        - Волосант, - пожала плечами Чеверча. Монстр протянул к ней длинный гибкий нос, обнюхал, переступил с ноги на ногу, задрал морду и трубно заревел. - Водится где-то… - она задумалась. - В общем, где-то водится. Фу-ты, ну и вонища!
        Она щелкнула пальцами, и вонючее чудовище исчезло.
        - Интересно, кто на этом… волосанте приезжал? - прошептала Вета, склонившись ко мне с седла.
        Чеверча продемонстрировала тонкий слух:
        - Кто-кто, какой-то герой очередной. Такой же лохматый и вонючий, как волосант его… И как забрался в эти края! - Она вздохнула. - Не могу отыскать нужную мышку… Может, котик слопал?
        - Он мог, - согласился я. - А кто там у тебя был-то?
        - Да дракончик верховой, - удрученно сказала Чеверча. - Такой милый! А если вот тех проверить?..
        - Ты точно до утра провозишься! - остановил я. - Давай сделаем проще: я возьму Вету к себе в седло, а ты поедешь на Даньяре. Как тебе идея?
        - Не очень, - созналась Чеверча, встретившись взглядом с Даньярой. Эти лошадки чужих не любят, я уже говорил. - Может, лучше ты возьмешь в седло меня?
        - Ну уж нет! - возмутилась Вета. Нашла с кем препираться, с ведьмой! Она, конечно, теперь тоже колдовать не дура, но с Чеверчей ей не тягаться. И, главное, было бы из-за чего!
        - Нет, так нет, - неожиданно покладисто согласилась Чеверча. - Но ехать все равно как-то надо!
        Она огляделась. Мыши переминались с лапки на лапку, ожидая, пока хозяйка отпустит их восвояси, но ведьма не торопилась.
        - Ну конечно! - воскликнула она и снова щелкнула пальцами. На этот раз отскакивать пришлось ей самой…
        Двенадцатилапый кот взвыл дурным голосом, попытался сбежать от ласковой хозяйки, но не пролез под ворота - теперь бедолага был ростом с Дайлингена. Зрелище, доложу я вам, еще то…
        - Мягко, удобно, - улыбнулась Чеверча. Кот, смирившись, склонил головы, и ведьма чесала его за правым ухом средней головы.
        - Но ехать придется через Цитадель, - заметил я. - Твой милый котик не умеет преодолевать границу, как наши кони.
        - Почему ты так уверен? - Чеверча с усилием заставила оба глаза смотреть на меня. На сей раз они стали пронзительно-бирюзовыми. - Это же кот, Ашер! Коты могут такое, что тебе и не снилось!..
        - Каюсь, сглупил, - признался я. Действительно что-то ведь она мне рассказывала о способностях кошек, а я пропустил мимо ушей. Ну, ей видней…
        Чеверча оценила выражение моего лица и расхохоталась…
        Дайлинген прижал уши и оскалился, Даньяра попятилась, мыши кинулись врассыпную, а с башен с заполошными воплями сорвалась стая ворон. Помимо косоглазия, у Чеверчи есть еще один недостаток - это ее смех. Нет, смехом или даже хохотом эти звуки назвать у меня язык не повернется! Ведьма ржёт так, что и мертвец поднимется…
        - Показывайте дорогу! - ведьма взлетела на спину своего… гхм… скакуна. - Что зря время терять?
        - Кто бы говорил, - буркнула Вета, но Чеверча, по счастью, не услышала. Или сделала вид, что не услышала, уж не знаю.
        Так или иначе, но мы все-таки отправились в путь. Мне, признаться, было интересно, как Чеверча на своем верховом коте попадет на Темную сторону, минуя Врата, никогда прежде такого не видел! Слыхал, будто кое-кто может преодолевать границу, используя сложные ритуалы, но не встречал подобных умельцев. Да и то, это были люди, а вот кот…
        Мы с Ветой оказались на Темной стороне в мгновение ока. Признаться, на первый взгляд разницы со стороной Светлой никакой не наблюдалось. Ну, разве что лес немного погуще да запахи иные, но человек этого и не заметит. Это у меня нюх звериный, потому и чую, что в кустах по правую руку от нас затаился молодой живоглот (этот не бросится, побоится лошадей, да и от меня тянет вполне понятным ему запахом оборотня), а за поваленным деревом сидят аж шесть лягушек-хохотушек. Это только называются они забавно, а если возьмутся хором хохотать - это кваканье их так звучит, отсюда и название, - мало не покажется! От такой какофонии любой побежит, сломя голову, вот тут-то они из засады и выскочат, и пообедают бедолагой… Но нам эти красотки были не страшны, они предпочитают добычу помельче. А хищников крупнее меня тут пока что не наблюдалось.
        Чеверчи не было.
        - Ну и где она? - спросила Вета, озираясь. Она на Темной стороне бывала нечасто, да и то лишь у фэренай, а тамошние места отличаются от здешних, как домашний кот от дикого котобраза. Водятся тут такие - с виду здоровенный кот, а как иглы дыбом поставит… Он их еще и метать умеет, а иголки-то ядовитые! (Признаться, меня всегда интересовало, как котобразы управляются с брачными играми… Может, иглы на время скидывают?)
        - Ашер, - сказала Вета, хмуря брови. - Пока ее нет, скажи честно, ты с ней…
        - Да, - сказал я честно и прикинул на пальцах, чуть не забыв прибавить пропавшие годы. - Двенадцать лет назад, около того.
        - То есть когда уже был со мной? - Вета насупилась. По счастью, под рукой у нее не было ничего тяжелого.
        - Ну да, - ответил я. - А ты почаще на меня дуйся. Глядишь, я и еще какую-нибудь ведьму подцеплю!
        Не знаю, что могла ответить мне Вета (вернее, догадываюсь - ссоры по поводу моей неверности были делом привычным, я не собирался меняться, а Вета не оставляла попыток меня перевоспитать), но тут воздух заколебался, и появилась наша ведьма.
        Зрелище, как я и ожидал, оказалось презанятным. Наши кони просто минуют границу, только что не было, потом раз - и появилсь. Чеверча же на своем верховом коте проявлялась постепенно. Сперва возникли разноцветные пятна, и я не сразу сообразил, что это кошачья шерсть и черное одеяние ведьмы, потом стало возможно различить силуэты, а там эта композиция обрела плотность, и перед нами оказалась Чеверча Гаскер во всей красе.
        - Ну и куда вы так рванули? - спросила она недовольно. - Я чуть не застряла с непривычки, а вас и след простыл!
        Кот недовольно мявкнул левой головой, словно подтверждая - им с хозяйкой пришлось нелегко.
        - Ну а что теперь встали? - поинтересовалась ведьма, толкая пятками своего скакуна. - Ашер, ты вроде бы должен дорогу показывать? Ну так веди!
        Я только вздохнул и послал Дайлингена вперед. Дорогу он лучше меня знает.
        - И что ты в ней нашел?.. - прошептала Вета, догоняя меня.
        - Будешь приставать с такими вопросами - отправлю в Цитадель, - пообещал я. И кто меня дернул взять ее с собой!
        - Никогда не спрашивай мужчин о таких вещах, - сказала Чеверча, приближаясь к Вете с другой стороны. Я уже говорил, слух у нее - лучше не надо! - А то они начинают задумываться, вспоминать, а в итоге решают, что предыдущая дама сердца была лучше тебя!
        - Ты откуда знаешь? - покосилась на нее Вета.
        - Так я у него то же самое спросила, - легкомысленно ответила ведьма. - Мол, что ты нашел в человеческой девице! Ну, он думал, думал, а на заре взял да и исчез. Не попрощался даже!
        Я сделал вид, что эта беседа меня не касается.
        - Во-от оно как, - протянула Вета, глядя на Чеверчу уже с большей благосклонностью.
        - Поэтому поаккуратнее с вопросами, - продолжала та просвещать. Нрав у Чеверчи хоть и буйный, но она отходчива и почти не ревнива. Вот Стракожа она наверняка ревнует к каждой метле, а я… роман со мной - дело прошлое, что уж теперь? - Потому как мужчины - существа примитивные, простейшие, и…
        - Это кто там примитивный? - нахмурился я, решив, что стоит дать понять - у меня со слухом тоже все в полном порядке.
        - А что такое? - удивилась Чеверча. - Разве нет? Чего вот тебе нужно для счастья? Поесть, выпить, подраться, женщину… Всё! Скажешь, не так?
        Я понял, что препираться с ней бесполезно, к тому же… по большей части она права. Положим, я разборчив и в еде, и в напитках, не говоря уж о прекрасном поле, но… за неимением лучшего могу довольствоваться и тем, что есть в наличии.
        Я счел за лучшее промолчать, а у Веты с Чеверчей завязался оживленный разговор. Я особо не прислушивался, только потягивал помаленьку Ветины эмоции: очень уж любопытный коктейль получался. Тут и удивление, и недоверие, и жгучее любопытство… Полный обед из трех блюд с десертом!
        Ехал я впереди, поглядывая, чтобы увлекшихся беседой дам никто не обижал. Чеверча за себя и сама постоять может, а у Веты есть Даньяра, но… лучше поберечься. Темная сторона не любит тех, кто полагается только на счастливый случай!
        Кони шли небыстро - Дайлинген разыскивал дорогу, выбирая путь поудобнее и побезопаснее. Кот легко поспевал за ними, шустро перебирая многочисленными лапами. Сейчас он даже не на сороконожку был похож, а на мохнатую гусеницу. Чеверча на его спине, кажется, наслаждалась поездкой и трепалась без умолку.
        - А тебе так удобно? - поинтересовалась Вета, когда Чеверча оставила очередной клок своего одеяния на ветке: мы продирались через густой подлесок.
        - И правда что… - ведьма придержала кота, провела ладонями по телу - ее лохмотья на глазах становились нормальной одеждой, приспособленной для путешествий по лесу: куртка, штаны, сапожки. - Приходится соответствовать образу, понимаешь ли! Ну разве в таком виде меня можно принять за ведьму?
        Вета посмотрела на ее лицо, буйные разноцветные кудри и отчаянно косые глаза и честно ответила:
        - Да!
        Чеверча снова захохотала, да так, что устроивший на нас засаду в ветвях ближайшего дерева котобраз (вспомни дрянь, она и появится!) свалился на землю, а все местные лягушки-хохотушки наверняка лопнули от зависти.
        - Потише, радость моя, - попросил я. - На твой хохот вся окрестная живность сбежится!
        - Думаешь, кто-нибудь рискнет приблизиться? - спросила Вета а Чеверча захохотала еще пуще.
        - Пожалуй, и правда не рискнет, - хмыкнул я. Чую, эту поездочку я запомню надолго!
        До нужного места мы добрались еще засветло: Дайлинген сообразил, как срезать путь, за что честь ему и хвала, и мы полетели быстрее ветра. Кот тоже летел, причем в прямом смысле слова: я ведь говорил, что Чеверча - ведьма с фантазией. Поэтому кот теперь парил в воздухе и, отталкиваясь от земли лапами, стремительно мчался вперед, ловко руля хвостами. Вряд ли я еще когда-нибудь увижу подобное!
        - Здесь, - сказал я, осаживая коня. Вета остановилась позади, а Чеверча, не успев придержать кота, вылетела вперед. - Эта самая поляна.
        - Ага! - ведьма соскочила наземь, закружила по поляне, принюхиваясь и прислушиваясь. Кот следовал за ней неотвязно, видимо, на Темной стороне ему не нравилось. - Ты где проснулся?
        - Здесь, - указал я на место под деревом. - Дайлинген вот тут. Где куст - у нас костер был, а Хопря со своим крысохряком вот здесь обосновался…
        - Отлично…
        Чеверча чуть ли не на четвереньках двинулась в обход поляны. Потом остановилась, выпрямилась, что-то буркнула, дунула, плюнула, притопнула. В воздухе на мгновение вспыхнули мириады крохотных разноцветных огоньков, замерли, потом собрались в маленький смерч, он полыхнул тревожно-красным и рассыпался, будто искры от костра.
        Ведьма фыркнула по-кошачьи, глаза у нее разгорелись нехорошим огнем. Кот неожиданно взвыл дурным голосом и попытался было влезть на дерево, но позабыл, что теперь ростом с лошадь. Нет, ему удалось добраться до середины дуба, а вот дальше дерево начало неуклонно сгибаться под его немалой тяжестью, там котяра и завис…
        Чеверча проделала еще что-то - в ведьминских штучках я совсем не разбираюсь, после чего подошла к нам. Кот так и висел на дубу, оглашая окрестности тоскливым мявом.
        - Ну что? - спросил я. Лицо у ведьмы выражало крайнюю степень озабоченности и отчасти - растерянность. На вкус эти эмоции мне не понравились - слишком кисло, будто с лимоном в соусе переборщили, и я прекратил пробовать их.
        - Гадость, - скривилась Чеверча. - Говорила же я, вечно ты влипнешь в какую-то дрянь! Смотри…
        Она обернулась к поляне и повела перед собой рукой. Снова вспыхнули огоньки, очертив в воздухе правильный круг.
        - Видишь? - спросила ведьма. - Это область действия одного очень нехорошего заклятия. То место, где были вы с Дайлингеном, оно зацепило только краешком, отсюда хорошо видно… Наверно, только поэтому вас обратно и выбросило. А вот центр…
        - Там, где спал Хопря, - медленно произнес я, вглядевшись в мельтешение огоньков.
        - Точно, - Чеверча устало вздохнула.
        - А что это за заклятие такое? - встряла Вета.
        Ведьма запустила руку в буйные кудри, приведя их в полнейший беспорядок, нахмурилась.
        - Объясню, - решила она наконец. - Только давайте-ка уберемся отсюда, не нравится мне здесь!
        - Да, пожалуй, ночевать здесь мы не будем, - хмыкнул я. - Кота только с дерева сними, что он там завис?
        - Сам прибежит, - отмахнулась ведьма, и правда, стоило нам направиться прочь от поляны, кот тяжело плюхнулся наземь (освобожденный дуб обрадованно выпрямился и зашелестел листвой) и подбежал к хозяйке. Та взгромоздилась ему на спину, и мы отправились в путь.
        - Тут остановимся, - решил я, выбрав местечко поприятнее. Во всяком случае, тут не было ни живых деревьев (а эти заразы мало того, что могут ветвями удушить, так еще и корни ночью подпустить к спящим, не отобьешься!), ни какой другой дряни. Так, мелочь, которая от одного моего запаха разбежится.
        Чеверча слезла с кота и уселась на траву. Вета осторожно присела рядом. Я отпустил лошадей - пускай поохотятся, к ночи как раз вернутся, охранять будут, - и повернулся к ведьме.
        - Ну, рассказывай!
        - А что рассказывать? - пожала она плечами. - Я сказала уж - заклятие. Нехорошее.
        - В чем его нехорошесть выражается? - спросил я. - Ну, кроме того, что я десять лет неизвестно где болтался.
        - Вот в этом самом, - хмыкнула Чеверча. Сейчас она выглядела почти нормально, даже глаза косили не так сильно, как обычно. - Понимаешь, Ашер… Я об этой дряни только слышала, от бабки еще. Да и она сама его никогда в деле не видала и уж тем более не применяла. Хотя ей бы сил не хватило…
        Я протяжно присвистнул. Чеверча своей бабке и в подметки не годилась, по ее собственному признанию, а если учесть, какой силой обладала моя бывшая подружка, то можно представить, на что была способна ее прародительница! И она не смогла бы провернуть такое?
        - А что делает это заклятье? - поинтересовалась Вета.
        - Да берет и вышвыривает объект применения из этой реальности, - буркнула Чеверча.
        - В другой мир? - допрашивала Вета.
        - Нет, - помотала головой ведьма. - Как тебе объяснить… Другой мир - это тоже наша реальность, понимаешь? А тут… был кто-то - и нет его. Ни в одном мире. Вообще нигде. И не спрашивай меня, где он оказывается, я не знаю!
        - Но Ашер же вернулся… - прошептала Вета, меняясь в лице и вцепляясь в мой локоть обеими руками. - Пусть через десять лет, но вернулся! Живой…
        - А я не говорила, что заклятье убивает, - хмыкнула Чеверча. - Просто выбрасывает незнамо куда. Почему Ашер вернулся, тоже не знаю. Может, потому, что его самым краешком задело, может, действие заклятья не бесконечно, может, всё это вместе, а может, еще по какой причине… Врать не буду, не представляю даже!
        - А объектом применения, судя по тому, где оказался центр заклятья, был Хопря… - задумчиво сказал я, приобняв Вету. Что-то она совсем разнервничалась, на вкус ее испуг - за меня испуг, не абы что! - казался чем-то вроде вишневого мусса, а вишню я люблю, потому тянул его беззастенчиво. - Так может, и он вернется?
        - Вполне вероятно, - охотно согласилась Чеверча. - Если считать, что действие заклятья тем сильнее и иссякает тем дольше, чем ближе объект к центру его приложения, то Хопря вполне может вернуться. Лет этак через триста. Мы доживем, конечно, но…
        - Но мне бы хотелось вернуть его пораньше, - закончил я. Как-то грустно мне было без верного товарища! - Скажи-ка, а нейтрализовать заклятье можно?
        - Понятия не имею, - пожала плечами ведьма. - Теоретически, сам знаешь, можно всё. А точного метода не знаю, не обессудь!
        - Что-то ты ничего толком не знаешь, - буркнула Вета.
        - А оно мне не надо, - не обиделась Чеверча. - А то, что нужно, я знаю преотлично!
        - Чеверча, значит, наложить такое заклятье мог только кто-то с очень сильными магическими способностями? - уточнил я.
        - Вообще-то да… - сказала она задумчиво. - Но понимаешь, Ашер… Это для человека или полукровки вроде меня всё зависит от личных возможностей. А есть ведь еще артефакты, это раз. Два - есть существа вроде тебя или тех же фэренай. Я вот представления не имею, сумели бы они задействовать такую штуку или нет! Чем черт не шутит, может, и смогли бы!
        - Ладно… - протянул я, соображая. - Значит, что у нас есть? Заклятье и Хопря. Целью был он. Значит, если мы выясним, кто и зачем это сделал, то сможем взять его за шкирку и заставить Хопрю вернуть!
        - Если он это умеет, - добавила ведьма.
        - Научится, - пообещал я весомо. - Одного не пойму, кому понадобилось избавляться от Хопри?
        - Он был хороший, - подала голос Вета. - Правда, безобразник, но вы все такие… Ашер, а может, это кто-то из светлых магов? Решил, что в честном бою Хозяина Преисподней ему не победить, и решил вот так избавиться от него…
        - А смысл? - спросил я. - В Преисподней чертей как грязи! Не будет Хопри, выберут другого! Кстати, Вета, а кто там сейчас за главного?
        - Я его не знаю, - покачала она головой. - Но кто-то руководит, это точно!
        - Кто выигрывал от исчезновения Хопри? - вслух подумал я. - Давайте, девочки, думайте!
        - Люди - точно нет, - сказала Чеверча. - Ты верно говоришь, без Хозяина Преисподняя не останется. Да и зачем им? Это ж не ты, Хопря никаких штучек вроде Врат не охранял. Так ведь?
        - Я о таком не слышал, - ответил я. - Хопря, конечно, был скрытный, как… черт, но мне бы уж сказал!
        - Ну вот, - ведьма уселась поудобнее, подтянув один из хвостов ездового кота под себя, и почти целиком скрылась в густом меху. - Людям, значит, выгоды никакой. Преисподняя будет действовать, как тысячи лет до того, независимо от того, кто там главным. А если кто из наших?
        - А им зачем? - возразил я. - Из личной мести? Но Хопря вроде никому особенно не гадил, я бы знал…
        - Потому что занимались этим вы обычно вместе, - хмыкнула Вета.
        - Вот-вот, - я прижал ее к себе покрепче. - Нет, все равно кто-то мог такое провернуть. Только как-то это… глупо, что ли!
        - Люди говорят - ищи, кому выгодно, - поучительно сказала Вета.
        - А мы чем занимаемся? - удивилась ведьма. - Как раз и ищем…
        - Нет, мы думаем, кто не мог это сделать! - Вета высунулась из-под моей руки. - А надо думать, кому это было нужно! Мы говорим - людям выгоды не было, это правильно. А кому была? Кто выгадал от его исчезновения, кто что-то получил?
        - Понятия не имею, - сказал я. - Меня тут десять лет не было, если что!
        - А я вообще такими вещами не интересуюсь, - пожала плечами Чеверча. - Мне своих дел хватает!
        - Тогда надо идти в Преисподнюю, - решила Вета серьезно.
        - Зачем еще? - удивилась ведьма.
        - Может, там кто скажет, кому было выгодно от Хопри избавиться, - сказала она. - Он ведь с кем общался?
        - Со мной, - сказал я.
        - А кроме тебя? - прищурилась Вета. - Молчишь? Вот то-то и оно… Он в Преисподней почти все время проводил, ну, когда вы не шастали где-то вдвоем, значит, там-то точно должны знать, кому он мог насолить!
        - А что, в этом что-то есть, - согласилась Чеверча, подумав.
        - Ладно, - вздохнул я. - В Преисподнюю так в Преисподнюю. Только с утра.
        - Конечно! - хмыкнула ведьма, приваливаясь к теплому боку кота и натягивая на себя еще один его хвост вместо одеяла. - А сейчас - спать!
        - Ашер… - начала было Вета, но не закончила фразу. - Ну и зачем ты?..
        Я только ухмыльнулся. Спать ночью я не собирался, а сторожить сподручнее в зверином облике. Да и Вете так теплее спать будет, у меня под боком…
        - Фу, Ашер! - недовольно сморщилась она, когда я игриво лизнул ее в нос. Кого другого мои клыки бы напугали, но Вета давно к ним привыкла. - Точно Чеверча сказала - как есть животное! Ашер, да прекрати!..
        - Уймитесь, голубки, - сонно попросила ведьма. - Неугомонные…
        - Это всё Ашер!.. - возмутилась Вета, а я снова осклабился. - Отстань! Я к Чеверче спать пойду…
        Я кивнул. Пусть спит в теплом кошачьем меху (лишь бы блох не подхватила, впрочем, блохи теперь должны быть под стать коту, то есть с человечью голову размером, не меньше, таких ловить несложно), а я посторожу…
        Ночь прошла спокойно, никто к нам не приставал, не пытался сожрать или отобрать что-то ценное. Правда, я нимало не обольщался тем, что наша группа внушает потенциальным нападающим страх или хотя бы уважение. На Темной стороне полным-полно совершенно безбашенных личностей, способных наброситься на существо втрое крупнее и опаснее себя просто по велению души. И, чем черт не шутит, одержать верх над противником… Так что нам повезло: какая-то мелочь по кустам шарахалась, но близко не подходила.
        - Что так рано? - бурчала Чеверча, когда я расталкивал их с Ветой. - Еще даже полудня нету!
        - Ну, дорогая! - развел я руками. - Мы же не на увеселительной прогулке!
        - А где мы? - проворчала она, меняя цвет глаз с черного на багрово-красный. Видимо, чтобы подчеркнуть, насколько не выспалась.
        - На Темной стороне, - напомнила Вета. Она слушалась меня беспрекословно, понимала, что здесь капризничать не стоит.
        - Да ну вас!.. - Ведьма встала, встряхнула головой, кисло посмотрела на нас. - А завтрак?
        - Наколдуй, - посоветовал я. Я-то ночью по округе пробежался, поймал кое-кого, так что могу до ужина потерпеть. - И Вете тоже.
        Ведьма высказала все, что думает о таких, как я, но все-таки занялась завтраком. Уж не знаю, что она там наколдовала, пробовать не рискнул - с нее станется устроить какую-нибудь гадость, - но Вета вроде бы осталась довольна. Они вообще как-то подозрительно спелись!
        До Преисподней добрались мигом - уж эти-то места нам знакомы отлично. Вета бывала здесь неоднократно - Хопря у нас радушный хозяин, - а вот Чеверча вертела головой по сторонам с заметным любопытством.
        - Что ты там высматриваешь? - не выдержал я, когда она чуть не сверзилась со своего кота головой вниз.
        - Читаю! - ответила ведьма и снова уставилась на дорогу, вымощенную благими намерениями. - Ой, смотри какое смешное! Прямо про меня!
        Я не стал уточнять, что именно она там вычитала. Иногда лучше не знать подобных вещей…
        По дороге плелись души, вяло переругивались и отпихивали друг друга локтями. Не то чтобы все стремились поскорее попасть в Преисподнюю, просто кто-то уже давно пустил слушок, что хорошие места в середине котлов достаются тем, кто не задерживается в пути. Я даже догадываюсь, кто именно так пошутил!
        - Кто идет? - перегородили нам дорогу сторожевые черти, здоровенные, в вороненых доспехах, с заточенными рогами. Что и от кого они тут охраняли, хотелось бы мне знать!
        - Свои идут, - ответил я, придерживая коня.
        Нет, понять стражей можно, просто так в Преисподнюю никто не полезет. Бывали отдельные личности, снедаемые желанием выручить душу возлюбленной или еще кого-нибудь, но тех издалека отличишь по потрепанному виду (а какой еще может быть после путешествия по Темной стороне?) и безумному взгляду. Да и потом, то люди, а мы-то явно не из них. Разве что Вета, но и то она больше смахивает на фэренай, чем на человеческую женщину!
        - Не положено, - черти сдвинули здоровенные алебарды. Выглядело это глупо донельзя: вход в Преисподнюю широченный, Хопря как-то хвастался, что там в ряд может пройти сотня конников, а черти стояли ровнехонько посредине, обходи - не хочу!
        - Вы что, Стража Врат не признаёте? - нахмурился я. - Совсем оборзели, рогатые?!
        - Может, и признаём, - ответил один из чертей, почесав в затылке. - Но все равно не положено. Сюда только душам можно. А вы не души, вы живые. А живые - только по особому разрешению! Есть у вас разрешение?
        - А как же! - улыбнулся я и обнажил Хайдаар. Давно я не ввязывался в хорошую драку! Нет, стычку с двумя чертями сложно назвать именно хорошей дракой, но, может, им на помощь сбегутся другие?
        Но увы, подраться мне так и не довелось. Завидев мой меч, черти как-то погрустнели, один опустил алебарду, второй поставил ее торчком и начал ковырять дорогу древком.
        - И что это означает? - спросил я. Пробовать их эмоции мне не хотелось - у чертей они всегда сернистой грязью отдают, а это тот еще соус!
        - Не видишь, нас пропускают, - хмыкнула Чеверча и подъехала ближе. Она сидела на коте, подбоченившись, и взирала на чертей сверху вниз одним глазом. Второй упирался в надпись над входом в Преисподнюю (никто не знает, что там написано, даже Хопря; предположительно, это нацарапал первый Хозяин Преисподней, будучи в изрядном подпитии).
        - Похоже на то, - хмыкнул я, не торопясь убирать меч. - А ну-ка, ребята, скажите, кто у вас тут сейчас за главного?
        - Как кто? - нахмурился тот черт, что повыше. - Хозяин Преисподней, ясное дело!
        - Понятно, найти его где?
        - Он вам зачем? - подозрительно посмотрел на меня второй черт.
        - Убить и съесть!! - рявкнул я, потеряв терпение и демонстрируя полный набор клыков. Частичная трансформация - милое дело, когда хочешь склонить кого-нибудь к сотрудничеству.
        - Там!! - в один голос ответили черти, показывая куда-то в глубины Преисподней. Один даже алебарду уронил.
        - Конкретнее!
        - Н-на Черном Клыке посмотрите, - очень вежливо сказал тот черт, что помельче. - Он там часто бывает… А если нету, спросите кого угодно, покажут…
        - Не сомневаюсь, - фыркнул я, снова принимая человеческий облик. - Поехали…
        Черный Клык - это здоровенная скала примерно в центре Преисподней. Примерно - потому, что никто не знает, докуда эта самая Преисподняя простирается и где, соответственно, у нее центр. Просто Черный Клык - ориентир приметный, с него хорошо видно, что творится в наиболее густонаселенных частях Преисподней, вот и постановили считать его центром. На клык скала похожа мало, скорее, на старый пень, только немереной высоты. Под нею расстилается огромное озеро, единственное холодное в Преисподней, поэтому неудивительно, что новый Хозяин обретается в таком приятном местечке!
        По пути нам во множестве попадались черти, занятые работой: кто-то конвоировал вновь прибывшие души к месту назначения, кто-то драил котлы, кто-то проверял температуру серных источников… Как-то меня это не порадовало: я запомнил Преисподнюю совсем другой. Раньше черти отлынивали от работы, как могли, и заигрывали с симпатичными чертовками. Души бродили, где придется, вслух удивляясь тому, что их никто не торопится жарить или мучить иными способами, а некоторые, особенно предприимчивые и общительные, даже выпивали с чертями. Я знал одного такого: он умудрился провести в Преисподней лет триста, так ни разу и не угодив под раздачу посмертных мук! Интересно, где он теперь…
        Но я отвлекся. Итак, повсюду кипела работа. На нас особенного внимания не обращали, полагаясь, видимо, на стражников: раз мы сюда допущены, стало быть, так положено, и точка. Пару раз я спрашивал чертей, где найти Хозяина, нам неизменно указывали на Черный Клык. Видимо, нынешний владетель Преисподней строго следил за подчиненными, не то что Хопря, который так и норовил сбежать от исполнения своих прямых обязанностей!
        - Что-то знакомых никого не видно, - удрученно сказала Вета, оглядываясь по сторонам.
        Я молча кивнул. И правда что, попадавшиеся черти были сплошь незнакомыми, угрюмые, суровые… Ни одной знакомой морды! Может, новый Хозяин тех за лень и пьянство загнал, где пожарче и работы побольше?
        - Ну и как туда карабкаться? - поинтересовалась Чеверча, когда мы добрались, наконец, до Клыка. Кот подобрался к кромке воды у подножия скалы и жадно лакал воду - наши-то кони привычные, а этому бедолаге было жарко. - Полетим, что ли?
        - Да нет, зачем, - отмахнулся я. - Тут Врата есть, вроде тех, что у тебя на острове. Хопря всегда ленился лазать наверх, вот и установил…
        На поиски Врат ушло с четверть часа, по истечении которой я заключил, что их… нет. То ли закрыты, то ли пропали. Вот еще новости!
        - Придется лезть, - сказал я, смерив взглядом Клык. - Чеверча, справишься?
        - Без проблем, - ответила ведьма, снова что-то подколдовывая коту.
        - Тогда вперед. Вон тропинка, - показал я и посмотрел на Дайлингена. Тот, недовольно что-то проворчав сквозь зубы, начал меняться. Сделался приземистей, лапы стали короче и толще, копыта сменились здоровенными когтями… Даньяра следовала примеру старшего товарища. - Вета, держись крепче, Даньяра вытащит.
        - А ты?..
        - А я своим ходом, - ответил я, перекидываясь. - Заодно подстрахую…
        И мы полезли на скалу. Зрелище, должно быть, вышло замечательное, но меня больше занимало не то, как мы выглядим со стороны, а то, как бы не сорваться с крутизны. Да еще за Ветой надо было присматривать…
        - Стойте! - крикнула вдруг сверху Чеверча. Ее лазучий кот обогнал даже Дайлингена и почти добрался до вершины. - Тут что-то наколдовано, я пока не разобралась, но лучше не суйтесь!
        - Дай, я посмотрю… - я обошел Дайлингена и подобрался поближе к ведьме.
        Хм… что тут у нас? Защита, довольно мощная. И кому понадобилось такое городить? Кого опасается Хозяин Преисподней?
        Как бы там ни было, мне надоело преодолевать препятствия в хорошо знакомом месте, поэтому защиту я просто развалил… Как при этом верхушка Клыка не рассыпалась, сам не знаю…
        - Ну ты силен! - Чеверча посмотрела на меня с невольным уважением, вытряхивая из волос каменную крошку. - А что ж еды наколдовать не можешь?
        - Не моя специальность, - хмыкнул я. - Вета, радость моя, ты жива?
        - Почти… - прокашляла она. - Ты что натворил?
        - Ничего, дорогу расчистил, - пожал я плечами. Тут, на вершине, имелась небольшая площадка, можно было стоять, не опасаясь оступиться и рухнуть вниз. Конечно, с конями и ездовым котом Чеверчи здесь было тесновато, но что поделать…
        - Вы что себе позволяете?! - грозно спросил кто-то из облака пыли.
        Когда оно рассеялось, я увидел высокого худощавого черта с длинными вызолоченными рогами и копытами. На голове у него красовалось что-то вроде золотого же обруча с огненно-красными камнями. Неземная красота, просто глаза разболелись!
        Черт упер руки в боки и посмотрел на меня снизу вверх.
        - Я спрашиваю, вы что себе позволяете? - повторил он сурово. - Шляетесь по Преисподней без разрешения, да еще имеете наглость рушить чужие заклинания?!
        - Ты новый Хозяин Преисподней? - спросил я, не обращая внимания на его вопли.
        - Я тут Хозяин уже десять лет, - брюзгливо ответил черт.
        - Не так уж долго, - фыркнул я. - Скажи-ка, друг любезный…
        - Черт оборотню не товарищ! - задрал подбородок склочный Хозяин. Что-то он мне не нравился…
        - Ты хамить будешь или разговаривать по-хорошему? - пока еще вежливо спросил я. Видимо, медленное превращение в зверя производило впечатление даже на Хозяина Преисподней, потому что он неожиданно перестал верещать и уставился на меня исподлобья.
        - Что вам надо? - поинтересовался он крайне нелюбезно.
        - Мы Хопрю ищем, - высунулась из-за моего локтя Вета.
        - Кого? - мохнатые брови черта поползли вверх.
        - Прежнего Хозяина Преисподней, - пояснил я, задвигая Вету обратно. Вот вечно вылезет, когда не надо!
        - И зачем это он вам понадобился? - подозрительно спросил черт. Кончик пятачка у него задергался, будто от сильного волнения.
        - Вообще-то он мой друг, - сказал я. - Пропал вот, ни слуху, ни духу… Причем не по-хорошему пропал, кто-то ему помог. Вот, ищем, вернуть хотим…
        - Вернуть?! - взвизгнул вдруг черт, будто ему Дайлинген на хвост наступил. - Вернуть этого… этого…
        Он начал наливаться свекольной краской, чуть пар не пошел.
        - Ты чего это так завелся? - удивился я. И правда, злостью от него так и пышет, но вдобавок тут еще неуверенность какая-то примешивается, на вкус вроде перловки, причем остывшей и слегка прокисшей. Гадость… - Что тебе Хопря сделал?
        - Мне - ничего, - отрезал черт, явно стараясь взять себя в руки. При этом он нервно притопывал копытом, и это выдавало его с рогами. Он явно что-то знал! - Но что он натворил в Преисподней!
        - А что? - полюбопытствовала Чеверча. Ей было очень интересно, даже глаза почти перестали косить.
        - Века работы - коту под хвост! - гневно фыркнул черт. Чеверчин кот оглянулся, дернул левым хвостом и посмотрел на черта с недоумением. - Вы бы видели, что тут творилось до того, как я взял дело в свои руки!
        - Да мы видели, - сказал я примирительно. - Сколько раз сюда на горячие источники приезжали…
        - Вот именно! - воскликнул черт. - Именно! Не Преисподняя, а какой-то проходной двор, шляются все, кому не лень, а потом недостача душ обнаруживается! Вот куда они деваются, я вас спрашиваю? Ах, не знаете? Так я вам скажу - на северной оконечности Лавового озера в своде дыра! И через эту дыру души, понимаете ли, на волю сбегали, перерождаться им приспичило! - Он перевел дыхание. - И никому ни до чего нет дела! Ни-ко-му!
        - Тебе, значит, есть, - кивнул я. - Слушай, а я слышал, Хозяин Преисподней - выборная должность, так что ли? И тебя выбрали?
        - Разумеется, - черт вздернул пятачок. - Никому не хотелось заниматься этой тяжелой и неблагодарной работой. Лентяи! Так что моя кандидатура была чуть ли не единственной, должен вам заметить. И посмотрите, каков результат! Не прошло и десяти лет, а Преисподняя преобразилась! Никакого разгильдяйства, работа, работа и еще раз работа… В конце концов, мы тут поставлены не просто так, у нас есть цель и задачи!
        Да, Преисподняя действительно преобразилась, понял я, еще раз оглядевшись. Никаких тебе рощиц, привольно произраставших рядом с горячими источниками, никаких праздношатающихся душ, всегда готовых рассказать интересную историю из древних времен в обмен на свежие новости с поверхности, никаких пьяных чертей и красивых чертовок, не говоря уж о зеленых змеях! Только бредущие ровными унылыми шеренгами души, угрюмые черти, занятые делом, деловито кипящие котлы и шипящие костры, на дрова для которых пошли те самые рощицы… Унылое зрелище!
        - Ну, ты постарался, - кивнул я. - А все же, куда провалился Хопря?
        - Не имею ни малейшего понятия, - отрезал черт. - Исчез, никому не доложившись. Поразительная беспечность, и ведь не рядовой черт, а сам Хозяин! Неудивительно, что при нем Преисподняя пришла в упадок… - Он вздохнул. - Вы даже не представляете, до чего тяжело управляться со всем этим. Я поражаюсь, как мой предшественник столько лет умудрялся в буквальном смысле слова ничего не делать, и еще не всё пустить прахом!
        Я счел за лучшее промолчать, поскольку знал - Хопря все-таки не всегда бездельничал, хотя со стороны это именно так и выглядело. Когда было нужно, он своих чертей гонял в хвост и в гриву, но подчиненные его любили, это точно. Как-то он справлялся… Сдается мне, был у него какой-то секрет, но он им не делился.
        - Утомительная, сложная работа, - продолжал черт. Его явно прорвало. - Разболтавшиеся подчиненные, я уж молчу о клиентуре, материальная база никуда не годится, Бурлящее озеро едва раскочегарили, совсем остыло!
        Я вздохнул - Хопря так долго подбирал приятную температуру этого самого озера, чтобы купаться можно было… Что ж, новая метла по-новому метет! Но ладно, на наш вопрос черт ведь так и не ответил…
        - А все же, - произнес я, - ты точно не знаешь, куда мог податься Хопря?
        - Нет, - черт скрестил руки на груди с таким видом, что стало ясно - он ничего не скажет. - Я слышал, что он отправился на прогулку, и это в разгар сезона - на Светлой стороне война началась! И, главное, куда-то задевал…
        Черт прикусил язык, а вот я навострил уши. Что там куда-то задевал Хопря? Очень интересно…
        Чеверча, отойдя в сторонку, насколько позволяла ширина площадки, что-то наколдовывала, быстро шевеля губами и складывая пальцы в сложные фигуры.
        - Ну, вы узнали все, что хотели? - спросил черт, нервно дергая хвостом. - Теперь извольте удалиться! И так шастают на Клык все, кому не лень, защиту ставить пришлось, а вы ее своротили!
        Видимо, он ждал, чтобы я начал извиняться. Как же!
        Откуда-то прилетела алая искорка, видимо, от ближайшего вулкана. Покружилась вокруг Хозяина Преисподней и устроилась у него на кончике рога. Тут же появилась еще одна, и еще, и вскоре они уже густо роились вокруг черта. Тот недоуменно озирался, отмахивался, но безуспешно.
        - Ашер! - окликнула Чеверча. - Видишь?
        - Вижу! - сообразил я. Искры были точно такие, как там, на поляне! - Ах ты, паскудник! И ты еще будешь говорить, что не знаешь, куда Хопря подевался?!
        Я хотел было сгрести черта за грудки, но он ловко отскочил, наставляя на меня рога.
        - Верни его, слышишь, ты?.. - прошипел я.
        - Черта с два! - ответил тот. Маленькие глазки наливались нехорошим багровым светом, видно, Хозяин здорово разозлился, поняв, что его раскусили. - Вернуть? Ха!..
        Он щелкнул хвостом, как кнутом, посыпались искры…
        Вступать в схватку с Хозяином Преисподней на его территории мне вовсе не хотелось. Силы у нас, может, и равны, но кто его знает, какие он может задействовать артефакты! А они должны быть, Хопря о чем-то таком болтал по молодости… Да даже если и без них, он может натравить на нас армию чертей, а драться с ними хлопотно и утомительно. Положим, я не прочь развлечься, Чеверча и кони помогут, но здесь Вета…
        - Чеверча! - рявкнул я. Решение пришло неожиданно. - Делаем на раз-два-три!
        - Так точно! - отозвалась ведьма, собирая глаза в кучу, они разгорелись зеленым кошачьим огнем.
        - Раз! - сказал я, сконцентрировался, и мы с Чеверчей одновременно выдали заклятие. Говорил ли я, что никогда не считаю до трех, даже если обещаю?
        На месте Хозяина Преисподней оказалась здоровенный крыс - любимое заклинание Чеверчи все-таки дало сбой, ведь не простого черта заколдовывали! На мгновение крыс опешил, и я успел схватить его за шкирку. Тварь шипела, щелкала зубами и препротивно верещала, но вырваться не могла.
        - Неплохо вышло! - сказала Чеверча, переводя дух.
        - А чего вы добились? - спросила Вета. - Теперь он ничего сказать не может!
        - Посидит в мешке, подумает, расскажет! - фыркнула ведьма. - Дай-ка его мне, Ашер!
        Она ловко перехватила крыса, извлекла из воздуха кожаный мешочек, сунула туда крыса, плотно затянула горловину и привесила к поясу. Мешочек визжал и барахтался, ведьма прихлопнула его ладонью, чтобы утихомирился.
        - Вот так! - Чеверча огляделась, подобрала с земли корону Хозяина Преисподней. - Фу, какая пошлость!
        - Да, Хопря таких бранзулеток не носил, - кивнул я мрачно. Похоже, по доброй воле нынешний Хозяин нам помогать не станет, а как его заставить? Может, заплатить? Но чем?
        Была у меня одна идея…
        - Пойдемте-ка, знакомых поищем, - сказал я, поманив к себе Дайлингена.
        - Зачем? Думаешь, могут что-то знать? - поинтересовалась Вета.
        - Может… - задумчиво произнес я. - Помнишь, этот черт сказал, что Хопря что-то куда-то задевал? И еще сказал, что с Преисподней справляться тяжело… Ты помнишь, чтобы Хопря когда-нибудь жаловался, будто ему трудно?
        - Он постоянно жаловался! - хмыкнула Вета.
        - Но не всерьез, - заметил я. - Он почему постоянно где-то пропадал? Потому что с делами справлялся как-то очень легко…
        - Думаешь, ему что-то помогало? - сообразила Чеверча. - А что… Очень может быть! У тебя ведь тоже есть что-то в этом роде?
        - Ну, слабое подобие, - хмыкнул я. - Не обо мне речь! А о том, что Хопря пропал вместе с этой штукой, чем бы она ни была!
        - И если ее отыскать и предложить этом хмырю, - Вета потыкала пальцем в мешочек на поясе Чеверчи, тот брыкнулся и завизжал, - может, он в обмен на нее вернет нам Хопрю? А он уж потом пусть сам разбирается… Так?
        - Именно, - кивнул я. - Осталось выяснить, что пропало! Поехали, дамы! Время теряем…
        Искать пришлось долго. Зашуганные черти работали в три смены и отрываться от дел решительно не желали! Не действовали ни уговоры, ни посулы, ни угрозы… Здорово же их нынешний Хозяин запугал!
        Знакомых мы так и не встретили. Преисподняя большая, пока всю обыщешь… Но, наконец, нам удалось отыскать старого-престарого черта. Он сидел на бережку у сернистого озера и что-то подсчитывал. При Хопре такие старички обычно отдыхали и вспоминали славное прошлое в компании веселых душ, а теперь и эту развалину к делу приставили!
        - Эй, папаша, - обратился я к нему, - найдется пара минут?
        - Найдется, отчего не найтись, - сказал тот, охотно откладывая большие счеты. Видно было, что работа ему уже обрыдла. Посмотрел на меня, подслеповато щурясь, и вдруг заявил: - Да я тебя помню, парень!
        - Да ну? - я спешился, подошел поближе. - И кто же я, а, папаша?
        - Приятель прежнего Хозяина, - ответил старик. - Точно? Я старый-то старый, а всё замечаю, всё вижу… Давненько тебя не видал… Помню, вы по молодости синих чертей гоняли, вот времечко было!
        - Точно, точно, - поспешил я согласиться, понимая, что черт сейчас углубится в воспоминания. - Скажи, папаша, раз ты такой наблюдательный… Не знаешь, часом, вместе с прежним Хозяином ничего ценного не пропадало? А то нынешний говорить не хочет и вообще ведет себя дерзко!
        Старик посмотрел на меня с прищуром, потом покосился на Чеверчу, небрежно поигрывающую золотой короной с рубинами и вдруг хихикнул:
        - Что, накрутили ему хвост, супостату? Он при старом Хозяине счетоводом был, навроде меня. А тут ишь - вылез. Молодые-то рыла воротили, как же, кому работать охота! А этот живо всё под себя подгреб, пикнуть не моги! Вкалывать заставил от заката до заката… - Он вздохнул. - А всё одно без толку. А почему?
        - Почему? - спросила Вета.
        - Потому что хоть и выбрали его, - наставительно поднял палец старый черт, - но настоящим-то Хозяином он не стал! И не мог, потому как все регалии вместе со старым Хозяином сгинули!
        - А вот с этого места поподробнее, - попросил я. - Какие еще регалии?
        - А вот хотя бы корона, - охотно ответил черт. - Новый-то, чтоб его, не приведи Тьма, с рядовым чертом не перепутали, эту вот таскал, что ведьма в руках вертит. Только она что - металла кусок. Настоящей нету, а без нее Преисподнюю в порядке содержать толком не выйдет, она только истинного Хозяина слушается, того, кто корону надел и удержал! И носить ему ее до скончания века… или пока сам не откажется, но такого не бывало никогда…
        - Постой-ка, - нахмурился я. - Я никогда не видел на Хопре короны. Да какая корона, у него рога такие, что ни одна не налезет!
        - Ашер, - дернула меня за рукав Вета.
        - Погоди, - отмахнулся я. - Папаша, скажи, может, он ее где в укромном месте держал?
        - Ашер!
        - Чего не знаю, того не знаю, - развел руками черт. - Хозяин не докладывался!
        - Ну Ашер же!
        - Что? - обернулся я.
        - Выслушай меня! - нахмурилась Вета.
        - Это никак подождать не может?
        - Нет, не может! - Вета гневно сдвинула брови. - Это к нашему делу относится! Хопря короны не носил, так?
        - Не носил, - подтвердил я. - Браслеты были какие-то… это тоже из артефактов Хозяина, а, папаша?
        - Они самые, - кивнул тот.
        - Ну вот. А короны не помню. Говорю ж, рога у него, сама помнишь, какие были!
        - Вот именно!.. - Вета даже притопнула от нетерпения. - Рога! И он всегда жаловался, что они ему жить мешают и вообще… сомнительное украшение, да?
        - Да… - ответил я, не понимая, к чему она клонит.
        - А выглядели они как? - Вета ногой разровняла песок на берегу, присела, начала рисовать пальцем. - Ты у какого-нибудь черта такие видел? Чтобы ветвистые да такие здоровенные?
        - Не видел, - сознался я, глядя, как из-под рук моей подруги жизни выходит корявый, но узнаваемый рисунок. - Оп-па…
        - Понял? Ты понял?! - ликовала Вета. Чеверча заглядывала ей через плечо, и даже старый черт заинтересовался. - Вот она, корона!
        - Ну ничего себе… - Я невольно почесал в затылке.
        И правда, кто бы мог подумать, что рога Хопри, роскошные, ветвистые, если присмотреться… Нет, если посмотреть с нужного ракурса, действительно напоминают корону!
        Выходит, этот чмырь решил избавиться от Хопри, завладеть короной и прочим и под шумок самому стать Хозяином… Устроил всю эту суматоху вокруг Старого города, зная, что я наверняка заинтересуюсь и решу проверить, а Хопря из любопытства потащится со мной… а может, и подтолкнул его к этому решению. Задействовал заклятие… И просчитался, потому что, видно, эта корона не просто вещь! Сам себя, выходит, лишил всех атрибутов настоящего Хозяина Преисподней… И если он действительно хочет им быть, придется ему вернуть Хопрю!
        - Стой, зараза! - завопила неожиданно Чеверча. - Сто-ой!
        Крыс, подозрительно затихший во время нашей экспрессивной беседы, времени даром не терял. Оказывается, он успел прогрызть кожаный мешочек, вывалился наземь и теперь шустро удирал прочь!
        Чеверча швырнула ему вслед заклинание, не попала - крыс петлял и кружился. Ему надо было обогнуть нас, чтобы удрать, не вплавь же через кипящее озеро! Крыса - это не черт, сварится моментально! Вот он и шнырял туда-сюда, а мы пытались его поймать, Чеверча беспорядочно сыпала заклинаниями, Вета мужественно пыталась схватить крыса за шкирку, а я быстро наводил невидимую стену вокруг нас. И все бы удалось, если бы Чеверча в очередной раз не промахнулась и не угодила вместо крыса в своего кота…
        Уж не знаю, какое у нее там заклинание на какое наложилось, но только кот с коротким воплем вдруг уменьшился до первоначального своего размера.
        - Вот черт! - выкрикнула Чеверча.
        - Скажи спасибо, это не в дороге случилось, - хмыкнул я.
        А кот тем временем пришел в себя, огляделся, увидел крыса и вспомнил о том, что не ел со вчерашнего дня…
        Пискнуло, хрустнуло… и Хозяину Преисподней пришел бесславный конец.
        - Плюнь! Фу! Нельзя! - заорали в один голос Вета и Чеверча, но было поздно. Крыс был мертвее мертвого, и кот, урча, разделывался с трупиком.
        - Ну как же теперь… - чуть не плача, проговорила Вета. - Он же один знал, как вернуть Хопрю!..
        - Может, и не знал, - попыталась утешить Чеверча. - Так часто бывает. Заклинание знаешь, а второе - нет, через это все неприятности…
        - Но как же теперь Хопря…
        Вета все-таки расплакалась, а я подозрительно дернул носом. От сернистого озера, понятно, воняло, и преизрядно, но к этой вони примешивалась какая-то другая…
        Внезапно бабахнуло, да так, что покрывающий берег вулканический пепел поднялся столбом, что-то тяжко грохнулось наземь - мне показалось, что Преисподняя содрогнулась, - заверещало…
        Кот в ужасе взлетел мне на плечо и притаился, мелко дрожа: я его понимаю, он ведь никогда не видел вблизи крысохряков, да еще таких матерых! Да еще злых - а кто не разозлится, урони его спросонья с приличной высоты на землю!
        - Что за притча… - сказали из туч пепла. - Это почему я тут? А лес где? А, Ашер? Э, да я слышу знакомые звуки!..
        В пыли показалась массивная фигура.
        - Ашер! - сказали мне, грозно хрюкнув. - Ты опять девочку обижаешь? Почему Вета плачет, а?!
        - Из-за тебя для разнообразия, - сказал я, ухмыляясь во весь рот. - Хопря, черт рогатый, дай обниму!!
        - Э, да ты что? - опешил он, когда я заключил его в дружеские объятия (чрезмерно крепкие, по-моему). - Чего случилось-то? И почему мы тут?
        - Хопря, миленький! - преодолела, наконец, оторопь Вета и вихрем налетела на черта. - Как же так вышло?..
        - Иногда бывает, что со смертью того, кто наложил заклятие, оно рассеивается, - поучительно сказала Чеверча и украдкой смахнула слезинку. - Редко, но бывает. Повезло вам, черти!
        - Черт тут только один! - возмутился я для порядка.
        - Да объясните, что происходит?! - взмолился обильно политый Ветиными слезами Хопря. Сам он при этом косил на Чеверчу, а она косила на него. То еще зрелище…
        - Да ничего особенного, - ответил я. - Просто мы в очередной раз избавились от очень крупных неприятностей…
…Обычно я прекрасно слышу, когда кто-то входит в комнату. Этот раз тоже не был исключением, но я, конечно, сделал вид, будто ничего не заметил.
        - Ашер!!! - Вета отобрала у меня книгу и уставилась мне в глаза.
        - Да, дорогая? - отозвался я.
        - Знаешь, Ашер, я тут подумала и решила, что хочу ребенка! - сказала Вета, и я от неожиданности подавился яблоком.
        - З-зачем?.. - поинтересовался я осторожно. Совсем недавно знакомый маг, тот самый Маргральт, сообщил, что подруга жизни решила осчастливить его наследником. Может быть, это заразно и передается через письма?
        - Ну… - Вета задумалась. Очевидно, этот вопрос ей в голову еще не приходил. - Мне хотя бы не будет скучно, если ты опять пропадешь лет на десять!
        Такой аргумент меня вполне убедил, он был логичен и практичен, то есть приемлем для любого уроженца Темной стороны.
        - Ладно, - сказал я. - Если тебе так хочется…
        Если бы я только знал, во что все это выльется!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к