Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Каг Виктория: " Проблемное Наследство Или Жена По Любви " - читать онлайн

Сохранить .
Проблемное наследство или Жена по любви Виктория Каг
        Я думала, что уже познала всю глубину проблем, свалившихся на меня в новом мире? Как бы не так. Что значат потеря родового имения, пугающие намёки богов на непонятную миссию и необходимость скрывать свою магию на фоне того, что мужчина, которому я готова была отдать своё сердце, пытался меня убить? Предательство, порой, ранит больнее жестокой действительности, но я сильная, я справлюсь. Говорят, от любви до ненависти один шаг. Мой путь к счастью будет гораздо длиннее, но я пройду его до конца. А проблемы... Пусть они меня боятся!
        Проблемное наследство или Жена по любви
        Виктория Каг
        ГЛАВА 1
        - Мр-ря?
        Шершавый язык Сумрака влажно прошёлся по моей щеке, и я оторвала заторможенный взгляд от тёмно-фиолетового небосклона, усыпанного мириадами звёзд.
        В спину впивались мелкие веточки, сбитые локти нещадно ныли, а платье напиталось влагой ото мха, на котором я лежала, и неприятно льнуло к пылающей коже. Но этот дискомфорт не шёл ни в какое сравнение с тем чувством, что поселилось у меня в груди.
        Из меня словно вынули душу, заполнив освобождённое пространство обжигающей лавой ярости, колючей тьмой разочарования и горьким пеплом обиды. Они кипели, бурлили внутри, грозя разорвать меня на куски. Закончить то, что начал лорд Вуар каких-то пару минут назад. Саррен…
        Я втянула воздух сквозь зубы, чувствуя, как пожар внутри разгорается сильнее, выплёскивается в кровь убойной дозой запоздалого адреналина и расцветает тревожно-алым цветком зарождающейся ненависти.
        ОН. Хотел. Меня. Убить!
        За что?! Что я ему сделала?! Спасла его жизнь? Подпустила его к себе, готовясь вручить собственное сердце, перевязанное шёлковой лентой? Я отказалась от собственных планов и целей, смирившись с навязанной богами участью! Ради чего?!
        - Р-ря! - согласно рыкнул Сумрак, мотнув лобастой головой, и тревожно повёл ухом.
        - Спасибо, - едва слышно выдохнула я, вынырнув из собственных переживаний, и, с трудом приподняв руку, погладила пантеру, в теле которой пребывал Мрак в этот момент, - ты меня спас…
        Сиимал лишь тяжело, совсем по-человечески, вздохнул и покосился в сторону непроходимой чащи, словно намекая, что пора вставать и уносить отсюда ноги.
        - Да, ты прав, - сказала я и с кряхтением поднялась, опираясь на его поджарое, покрытое шрамами тело. - Это от любви до ненависти всего один шаг, а вот до выхода отсюда… Кстати, а куда ты нас закинул?
        Я мысленно прокрутила перед глазами то, что произошло каких-то пять минут назад, не понимая, как, вообще, нам удалось спастись.
        Вот я вошла в палату, с тревогой всматриваясь в бледное лицо лорда Вуара. Краем глаза отметила, что его друг спит на соседней кровати, и тут же вновь прикипела взглядом к заострившимся чертам Саррена. Бледный, порядком исхудавший, но такой родной…
        В его взгляде всего на миг промелькнули радость и облегчение. На миг, которого хватило, чтобы радость от встречи расцвела улыбкой у меня на губах, а ноги сами понесли меня вперёд. А уже в следующий - в меня летело заклинание из чистого Света, призванное сжечь меня дотла. Меня… Или мою душу?
        Я не успела даже испугаться. Лишь увидела, как передо мной прямо из воздуха возник лорд Эшту, распахнув крылья из Тьмы, прикрывая собственным телом от несущей погибель магии, а ещё через секунду я, спиной вперёд, влетела в портал, отправленная туда мощной лапой принявшего боевую форму сиимала.
        - Это ты открыл портал? - подозрительно спросила я своего кота, а тот согласно мурлыкнул, потеревшись огромной головой о моё бедро и едва не сбив меня этим с ног. - Ну, тогда тебе и выводить нас отсюда.
        Даже на Земле я не была заядлой путешественницей, предпочитая отдыхать с удобством, а не кормить собственной кровью лесной гнус. Что уж говорить про этот, практически незнакомый мне мир. А если вспомнить, что этим вечером я одевалась не удобства ради, а чтобы произвести впечатление на мужчину….
        - Стоп, Хлоя, - прошептала я сама себе. - Сейчас не время и не место думать о предательстве, о том, во что вылилось противостояние двух Ищеек, и выжил ли хоть один из них. Всё равно ты не сможешь им помочь, помоги хотя бы себе для начала…
        Тряхнув головой, я осмотрела себя и небольшую, окружённую мощными, вековыми деревьями, поляну, на которой оказалась. Увиденное не порадовало.
        Длинное платье с открытыми плечами и несколькими нижними юбками совсем не способствовало комфортному передвижению по непроходимому лесу, что уж говорить о туфлях, пусть и не на высоком, но каблуке.
        Чаща угрожающе топорщилась острыми ветками и узловатыми корнями с которых гирляндами свисал синий мох. Она пугающе шептала шорохом листвы, клёкотом ночных птиц и далёким воем, наверняка, хищных зверей.
        И мне нужно туда?!
        
        - Может, подождём какую-нибудь помощь? - с надеждой спросила я кота, хотя и сама понимала, насколько бредово это звучит.
        Какую помощь? От кого? Связь с близняшками не работала, видимо, из-за дальности расстояния. Артефакт переноса был разряжен - Берта не успела напитать его силой для обратного переноса. Кстати, может, попробовать зарядить его самой? Пусть, я представляла, как это делается, лишь в теории, но не думала, что у меня возникнут трудности. В конце концов, потерять чуть больше энергии предпочтительнее, чем продираться по этому жутковатому лесу.
        Вздохнув, я потянулась к внутреннему источнику и потрясённо замерла. Моё лучистое солнышко, мой тёплый клубочек застыл, покрывшись каменной скорлупой, сквозь которую не просачивалось ни капли энергии. Я знала, чувствовала, что он жив, тлеет внутри, но не понимала, что должна сделать, чтобы снова раздуть то яркое пламя, с которым сроднилась за это время.
        Неужели заклинание Саррена всё же меня задело?! Нет, я не могла потерять ещё и магию! Она - часть новой меня. Неотъемлемая часть! Сердце судорожно трепыхнулось и снова забилось ровнее, потому что я сразу же вспомнила кое-что ещё.
        Примерно через сутки я стану совершеннолетней по меркам этого мира, а это обычно сопровождается мощным всплеском магии. Конечно, лорд Эшту уже спровоцировал мою инициацию там, в Арандоне, но… Что, если мой потенциал тогда всё равно не раскрылся полностью?
        Эти мысли потянули за собой другие. Помнится, Киара говорила, что без должного присмотра со стороны целителя или более опытного мага, инициация может закончиться плачевно… Будто бы и без этого у меня мало проблем! Так, я не буду думать об этом! По крайней мере, пока.
        - Мыр-р? - вопросительно мяукнул Сумрак, словно, спрашивая, почему мы до сих пор никуда не идём.
        - Ты знаешь, где мы? - спросила я его, стаскивая нижние юбки и сооружая из них подобие накидки, чтобы прикрыть оголённые плечи от ночной свежести.
        Почему-то я была уверена, что сиимал прекрасно меня понимает, да и вообще, на удивление разумен. Судя по тому, что Сумрак мотнул головой, а затем неуверенно переступил лапами, точного местонахождения он не знал, но догадывался.
        - А можешь открыть ещё один портал?
        Получив в ответ укоризненный взгляд, я вздохнула. Конечно, не может. Перемещаться в пространстве не каждый маг способен - слишком уж много энергии это отнимает. А Сумрак мало того, что перешёл сам, так ещё и меня протащил, а значит, сейчас так же магически бессилен, как и я.
        - Ну, тогда пошли. Попробуй вывести нас к людям, - тихо сказала я, потрепав его за ухом, - или хотя бы в более или менее безопасное место.
        Сиимал согласно рыкнул и, постоянно оглядываясь, потрусил в одном ему ведомом направлении, а я, спотыкаясь и поскальзываясь на влажном мху, двинулась следом.
        Не знаю, сколько мы так пробирались по лесу и насколько большое расстояние преодолели, но к моменту, когда над кронами деревьев забрезжил рассвет, я готова была упасть и умереть на месте от усталости и мучительной жажды.
        Моё платье превратилось в лохмотья, изорванное острыми сучьями, за которые я постоянно цеплялась. В волосах запутались веточки и листья, превращая их в грязный колтун невнятного цвета. На лице горели царапины, а глаза распухли от слёз, которые я проливала последние пару часов, оплакивая свою участь.
        Но всему приходит конец. Закончились и мои слёзы, оставив после себя лишь опустошение, безграничную усталость и решимость выжить и разобраться со всеми этими проблемами всем назло.
        А ещё через пару часов у меня даже мыслей не осталось. Ногами я двигала лишь на чистом упрямстве, впрочем, как и оставалась в сознании. Неудивительно, что, в какой-то момент, я не заметила толстый, узловатый корень, запнувшись о который, полетела вниз, прекрасно зная, что на то, чтобы встать, у меня уже не хватит сил. К счастью, Сумрак это тоже понимал, потому что в ту же секунду оказался рядом, подставив свою сильную спину, за которую я схватилась, как утопающий за соломинку.
        - Прости, котик, я больше не могу, - виновато выдавила я, с трудом ворочая распухшим от жажды языком, и невесело хмыкнула: - Если я тут помру, можешь меня съесть.
        Сиимал укоризненно на меня посмотрел и мотнул головой себе за спину.
        - Ты предлагаешь на тебе покататься? - прошептала я, погладив горячий шелковистый бок пантеры.
        Судя по выражению морды Сумрака, мои умственные способности его весьма удручали, поэтому, наплевав на все вопросы, я просто воспользовалась его предложением, правда, предварительно постаравшись хоть немного облегчить ему продвижение.
        Собравшись с силами, я решительно избавилась от тяжёлых юбок, заодно укоротив и длину промокшего от росы платья примерно до середины лодыжек, а затем, аккуратно взобралась на спину прилёгшего для моего удобства сиимала, крепко обняв его за шею.
        Встав, Сумрак сделал пару пробных шагов, а затем, видимо, убедившись, что я не свалюсь и не задушу его от испуга, побежал. Под лоснящейся шкурой пантеры перекатывались тугие мышцы, от его тела шёл такой приятный жар, что я сама не заметила, как уснула. Или провалилась в глубокий обморок? Впрочем, какая разница… Главное, что в себя я пришла отдохнувшей и полной сил.
        Видимо, после всех событий, я так устала, что спать мне не мешали даже негромкие голоса, доносившиеся из соседней комнаты. Стоп. Комнаты? Голоса?!
        Я резко села, распахнув глаза, и дёрнулась под нечитаемым взглядом медово-карих глаз незнакомого мужчины.
        - Вы кто? - выдохнула я.
        Как ни странно, отвечать незнакомец не спешил, лишь склонил голову набок, внимательно рассматривая меня с головы до ног. А я что? Я сделала то же самое. Скользнула взглядом по широкому развороту плеч и мощной груди, обтянутой тёмным форменным камзолом, по длинным ногам в узких чёрных штанах, заправленных в высокие сапоги, и крупным рукам с едва заметными золотистыми волосками.
        Нерешительно посмотрела в лицо мужчине, отмечая квадратный волевой подбородок, широкие скулы, покрытые лёгкой щетиной и густые нахмуренные брови над тёмно-золотыми, как гречишный мёд, глазами, опушёнными длинными, на удивление, тёмными ресницами. Его светлые волосы были острижены неровно и небрежно растрёпаны, немного смягчая суровый образ, но я знала, что нельзя обманываться этой мнимой мягкостью.
        Заметив, что я тоже его рассматриваю, мужчина хмыкнул и немного ослабил ворот строгой рубашки на мощной шее, а затем ответил:
        - Меня зовут лорд Ордо. И мне очень хотелось бы знать, как ты здесь оказалась.
        - Здесь - это где? - неуверенно спросила я, натянув повыше одеяло, которым кто-то заботливо прикрыл мои ноги.
        - Здесь - это рядом с моим охотничьим домиком, - не позволил он мне потянуть время.
        - Я… Я не помню, - честно сказала я.
        А что? Я действительно не помнила. Раскрывать все карты, рассказывая о себе незнакомому человеку, мне почему-то не хотелось. Как и не хотелось пытаться его обмануть.
        Было в этом мужчине что-то пугающее. И не во внешности, нет. Скорее, в той ауре, что окружала его, распространялась по комнате, подавляя волю и заставляя инстинкты выть на высокой ноте, предупреждая о возможной опасности. Почему-то я была уверена, что этот незнакомец, который выглядел лет на тридцать пять-сорок, являлся не последним человеком в своих кругах, а ссориться с таким себе дороже.
        - То есть, ты, аристократка, если судить по тому, что осталось от твоего наряда, не помнишь, как оказалась в лесу в состоянии магического и физического истощения? - вкрадчиво уточнил он и, дождавшись моего кивка, протянул: - Занятно. Тебе очень повезло, что мы с друзьями решили наведаться сюда и нашли твоё бессознательное тело на пороге. Имя-то ты своё помнишь?
        - Хлоя, - тихо ответила я, понимая, что он не верит мне, от слова совсем, да и в аристократическом происхождении сомневается, раз уж обращается ко мне на ты. - В каком мы государстве?
        - Даже так… - бросил лорд Ордо на меня ещё один задумчивый взгляд. - Мы находимся в Цилленисе, неподалёку от границы с Арандоном. Это тебе о чём-то говорит?
        Я кивнула. О, да, это говорило мне о многом. Как минимум о том, что, не пользуясь порталом, до дома мне придётся добираться не меньше трёх недель. И о том, что мне совершенно нечем отплатить этим людям за помощь и возможное возвращение меня домой, и это вызывало у меня ещё бОльшую неуверенность.
        - Сколько я здесь? - прислушавшись к собственным ощущениям, уточнила я, понимая, что не имею ни малейшего представления, который сейчас час. Да что там, я даже не знала, какой теперь день!
        - Вторые сутки, - бросил мужчина, а я вздрогнула, понимая, что мне не показалось. - Что-то не так? Ты что-то вспомнила?
        - Вы - маг? - решившись, спросила я, а когда лорд Ордо кивнул, выпалила: - Сегодня моё совершеннолетие. И, кажется, мне понадобится помощь…
        Незнакомец сразу подобрался, устремив на меня хищный взгляд, и, разве что носом не повёл, как гончая, вставшая на след.
        - Ты не инициирована?
        - Не знаю, - дёрнула я плечом. - Точнее, мне кажется, что дар раскрылся не до конца. Что-то зудит у меня внутри, - я неосознанно потёрла грудь, - с каждой минутой сильнее и сильнее!
        И это было правдой. Источник, который ещё пару минут назад был покрыт толстой коркой, вибрировал, словно готовился, как яйцо, покрыться трещинами, выпуская дар на волю. И я не представляла, чем это может обернуться для меня и тех, кто находился в этом доме.
        Слишком не похожи были эти ощущения на то, что я испытывала в тот день, когда на меня свалился лорд Эшту. Слишком пугало происходящее даже меня саму, словно… Словно обжигающий холод струился по моим венам вместе с кровью, вымораживая меня изнутри.
        Я поднесла ладони к своему лицу и вскрикнула, заметив, как чётче проступают вены, наливаясь чернотой.
        - Что со мной?! - вскрикнула я и в панике принялась тереть кожу, надеясь, что мне просто показалось, но…
        - Только этого мне не хватало! - рыкнул лорд Ордо. - Тёмная! Да ещё и женщина!
        Прошипев ругательство сквозь зубы, он неожиданно подхватил меня на руки и выбежал из комнаты, бросив на ходу товарищам, что-то обсуждавшим в гостиной:
        - Ждите здесь. И выставьте охранки! Кажется, девчонка оказалась с сюрпризом.
        Едва за нами захлопнулась дверь небольшого домика, тут же полыхнувшая по контуру голубыми искрами, мужчина перебросил меня на плечо, взмахом руки открывая портал. Миг - и мы вышли у какого-то полуразрушенного склепа. Или это была заброшенная часовня?
        Холод неожиданно сменился жаром, зрение расплылось, лишая меня возможности видеть. Сквозь сильную дрожь, сотрясавшую моё тело, я неожиданно почувствовала, как сильные руки опускают меня на какое-то каменное ложе, холодом обжёгшее мою спину, а уверенный голос шепчет прямо в ухо:
        - Слушай меня, девочка, и, возможно, останешься жива. Что бы с тобой ни происходило, какие видения ни атаковали бы твой разум, не сопротивляйся им. Впусти это в себя, пропусти через свою душу и отпусти, становясь сильнее.
        - Мне страшно, - прошептала я, понимая, что внезапно оказалась в кромешной темноте, и лишь горячие ладони, прижимавшие меня к камню, являлись моим единственным ориентиром.
        - Ты справишься, - уверенно заявил лорд Ордо, - а потом мы поговорим. И отвертеться от вопросов уже не получится, Хло-оя.
        И я не знала, что в этот момент испугало меня больше - тяжесть, неожиданно сковавшая мою грудь, или слова незнакомца, в которых мне послышалось предупреждение.
        ГЛАВА 2
        Лорд Вуар
        - Лорд Вуар… Лорд Вуар, вы меня слышите? Лорд Вуар...
        Чей-то голос настойчиво ломился сквозь пелену боли и беспамятства, вызывая у меня раздражение. Кого зовут эти люди? Что им нужно? Неужели нельзя делать это в другом месте, оставив меня в покое?
        В темноте, что меня окружала, было уютно. А боль… Кажется, я с ней уже сроднился, познав все её грани. И яркий свет, слепивший даже через веки, мне совершенно не нравился.
        - Лорд Вуар! - очередной возглас развеял дурман, в котором я находился, окончательно лишая меня равновесия.
        Сколько. Можно. Орать?!
        Распахнув глаза, чтобы посмотреть на нарушителя моего спокойствия и того, кого так настойчиво звали, я несколько мгновений пытался вернуть чёткость картинке. Наконец, увидел встревоженное лицо молоденькой девчонки, что склонилась надо мной, похлопывая ладонью по моим щекам.
        - Слава Алахейме! - облегчённо выдохнула она и выпрямилась, оглянувшись на кого-то, кто стоял у неё за спиной. - Он пришёл в себя.
        Так значит, лорд Вуар - это я? Странно. Это вызвало у меня какой-то внутренний протест. Где-то на задворках сознания зудела мысль, которую я никак не мог поймать, как ни старался. И она, без сомнений, была очень важной.
        К больничной кровати, на которой я почему-то лежал, приблизился мужчина в тёмной форме с серебристо-глянцевыми пуговицами и вышивкой в виде контура воющей волчьей головы на нагрудном кармане. Дырявая память тут же подбросила нужное определение - Ищейка.
        - Как вы себя чувствуете? - прохладно спросил мужчина, внимательно вглядываясь в моё лицо.
        - Странно, - хрипло выдохнул я и едва сдержал нервную дрожь.
        Что-то не так.
        - Что случилось? - просипел я, медленно обведя взглядом палату. Они хоть бы стакан воды догадались тут поставить!
        - Это я хотел бы узнать у вас, лорд Вуар, - раздражённо прошипел сотрудник Департамента Магконтроля, неожиданно подавшись вперёд. - Что случилось два дня назад? Из-за чего произошёл всплеск магии, выведший из строя половину бытовых артефактов столицы? Куда исчез лорд Айкорр Эшту?
        - Айк… - начал я и неожиданно закашлялся, а затем схватился за виски и застонал.
        Воспоминания хлынули в меня бурлящим потоком, вызывая полную дезориентацию в пространстве. Мысли, образы, совершенно ненужные мне знания и… чувства. Подняв исчерченные шрамами от ожогов руки, я потрясённо посмотрел на них, пытаясь осознать действительность, а она никак не хотела укладываться в моей голове.
        - Лорд Вуар? - нетерпеливо напомнил о себе Ищейка.
        - Айкорр... мёртв, - выдохнул я, чувствуя, как горечь скапливается на языке и мерзким комом оседает в глотке.
        - Что, прости? - процедил мужчина, а я вдруг заметил, что девушка у него за спиной делает какие-то знаки, видимо, предлагая мне заткнуться.
        - Я… - облизнув пересохшие губы, я качнул головой. - Точнее, я не уверен. Думаю, мне нужно немного времени, чтобы привести воспоминания в порядок. Сейчас они больше похоже на разбитый витраж, в котором перемешались все краски и детали.
        Эта речь окончательно лишила меня сил, и Ищейка, судя по всему, это понял. Кивнув на прощание, он пошёл к двери, уже открывая которую, бросил оставшейся в комнате девушке:
        - Под вашу ответственность, Найна. Пока мы не узнаем всех подробностей, лорду Вуару запрещено покидать госпиталь, - и, видимо, для меня добавил: - У дверей палаты и всех входов-выходов дежурит охрана. Скорейшего выздоровления, Саррен.
        Едва он скрылся в коридоре, девушка метнулась ко мне, словно из воздуха извлекая графин с водой и наполненный живительной влагой стакан. Прохладная жидкость оказала на меня воистину целебное воздействие. По крайней мере, туман в моей голове немного прояснился, заставляя шестерёнки крутиться и выстраивать логические цепочки.
        И то, что у меня получалось, мне совершенно не нравилось. К счастью, девушка не дала мне погрузиться в отчаяние. Низко наклонившись к самому моему уху, она торопливо прошептала:
        - Знаете, лорд Вуар, вы обязаны нам с Бертой жизнью. Не смейте говорить своим коллегам, как у нас оказались и что произошло! Для всех - вы неудачно переместились порталом, разнеся целое крыло Дома Любви. К счастью, никто не пострадал, кроме вашего друга и… невесты.
        Невесты? Какой невесты?! Хлоя!
        Я сам не заметил, как оказался на ногах, с трудом удерживая равновесие, и сделал пару шагов к выходу, собираясь… Что? Бежать? Звать на помощь? Смешно.
        Застонав, прислонился пылающим лбом к стене, а затем с силой ударил по ней кулаком. А затем снова. Снова и снова. Сбивая изуродованные едва затянувшимися шрамами костяшки в кровь, оставляя алые следы и вмятины на стерильно-белой поверхности. Не слушая панического шёпота приставленной ко мне сиделки, я выплёскивал затопившие сознание ярость и горькое отчаяние, вытесняя их физической болью, которая всё равно не шла ни в какое сравнение с той, что разливалась у меня внутри.
        Выдохшись, я замер, пытаясь унять лихорадочно стучащее сердце. Оно, в отличие от разума, отказывалось верить в то, что произошло. И на миг я позволил себе усомниться, потянулся к оборванным связям, чтобы поймать отголоски случившегося, убедиться, что всё это - бред воспалённого сознания,отравленного оружием риэха.
        Прикрыв глаза, я привычно потянулся к Тьме, вот только тени по углам даже не шелохнулись, а сердце не сжало от ледяного прикосновения.
        Я горько усмехнулся. А чего я ждал? Тело ведь не моё.
        Сделав несколько глубоких вдохов, я заставил себя успокоиться и повернулся к изрядно побледневшей девушке:
        - Найна, верно? - тщательно контролируя дыхание, спросил я, наконец, вспомнив, что именно она являлась помощницей мадам Бертран. - Не могли бы вы более подробно рассказать о том, что здесь произошло?
        - Только после того, как вы ляжете в постель, лорд Вуар, - поджала губы она и сложила руки на груди.
        Сдержав желание зарычать, я всё же устроился на кровати и впился в лицо девушки требовательным взглядом.
        - Знаете, мы сами толком ничего не поняли, - как-то жалобно выдохнула Найна, откинув белокурый локон со лба. - Неделю назад к нам обратилась мисс Дельвейс. Вы с вашим другом вывалились из портала у неё дома. Без сознания, истекающие кровью. Поскольку помочь вам она не смогла, а вызывать целителя опасалась, девушка попросила о помощи нас.
        - Почему вас? - сжав кулаки, процедил я, догадавшись, что со знакомством Хлои и этих “леди” не всё так просто, и в прошлый раз, когда моя ведьма упорхнула порталом, всё-таки оказалась у них, а меня обвели вокруг пальца.
        - Потому что в левом крыле Дома Любви располагается… располагалась лечебница для нуждающихся, - укоризненно напомнила мне Найна информацию, о которой я, признаться, забыл. - В свободное время наши девушки ухаживали за больными, пользуясь артефактами, которыми снабжало нас местное благотворительное общество.
        Почему-то мне показалось, что она сильно не договаривает, но заострять на этом внимание сейчас не имело смысла.
        - Хорошо. И что было дальше?
        - У вас с лордом Эшту были странные раны. Мы не смогли определить, каким оружием они нанесены, лишь поняли, что оно было отравлено. Впрочем, удержать вас в этом мире нам всё же удалось. А дальше остаётся только строить догадки, - развела она руками. - Когда вы пришли в себя, ваша невеста решила вас навестить. Едва мисс Дельвейс вошла в комнату, произошёл взрыв, разнёсший половину крыла. Благо, что пациентов у нас в это время не было, не считая вас, конечно. Когда удалось разобрать обломки, мы обнаружили только вас, лорд Вуар, покрытого ожогами и новыми ранами. Вы сами-то помните, что произошло?
        Помнил ли я? Лишь сводящее с ума ощущение того, что через секунду случится что-то ужасное. То, что нужно предотвратить любой ценой. Ослепительный свет и всепоглощающую боль, разрывающую на части. Плавящую внутренности и обнажающую саму душу. Гул пространства, идущего трещинами, и водоворот неконтролируемой силы, в котором я безвозвратно тонул. Чтобы вынырнуть уже здесь. В этом теле.
        - Смутно, - задумчиво протянул я. - Не могли бы вы меня оставить? Я хочу немного отдохнуть и привести мысли в порядок.
        - Конечно, лорд Вуар. И… - девушка замялась, словно, не решаясь что-то сказать.
        - Я всё возмещу, - сразу понял, о чём она хотела спросить. - И не буду распространяться о том, что произошло.
        Облегчённо кивнув, Найна ушла, а я остался лежать, бездумно пялясь в потолок. Мыслей не было. Точнее, их было так много, что вычленить какую-то одну просто не получалось. Я пытался сложить воедино разрозненные воспоминания, но это было невероятно сложно, учитывая то, что они принадлежали не мне одному.
        Наконец, мне удалось сложить пазл, и я застонал от отчаяния, понимая, в какой… к-хм… заднице оказался.
        Видимо, моё состояние было хуже, чем у Саррена, потому что я всё это время толком не приходил в себя и не помнил ничего из того, что поведала Найна. Зато образы, принадлежавшие другу, вызывали у меня неконтролируемое бешенство и желание крушить всё, что попадётся под руку.
        Он подозревал Хлою. В том, что она пришла из другого мира, точнее, её душа. В том, что является одной из сущностей, с которыми так долго боролся наш Департамент. И, если первое ещё можно было допустить, как бы фантастически это ни звучало, то второе… Глупец! Почему он не поговорил с ней прямо? Почему ничего не сказал мне?
        Да и я тоже хорош. Отдалился от него, ослеплённый собственной ревностью. Даже, порой, мечтал оказаться на его месте, представляя, что это я провожу всё своё время с девушкой, по которой сходил с ума. Касаюсь её плеч, волос, спины. Показываю самые интересные места Арандона, заставляя её счастливо улыбаться. Вдыхаю будоражащий аромат её кожи и пью жаркое дыхание с нежных губ.
        Что ж, мечта сбылась. Да только я понимал, что лучше бы умер два дня назад.
        Как мне жить дальше, зная, что моя душа заняла тело друга? А то, что его больше нет здесь, я чувствовал. Конечно, был крохотной шанс, что произошёл обмен, и Рен где-то гуляет в моей шкуре, но…
        А Хлоя? Что с ней? Из отравленных ядом риэха и горячечным бредом воспоминаний Саррена я не мог вычленить, удалось ли ей спастись, успел ли я закрыть собой её хрупкое тело? И, если я всё-таки успел… Как смотреть ей в глаза, зная о том, что занял место её жениха, к которому она испытывала нежные чувства и который… пытался её убить?
        
        ГЛАВА 3
        Хлоя Дельвейс
        Несколько долгих мгновений ничего не происходило, лишь дыхание с хрипом вырывалось у меня из груди, да сердце стучало, как ненормальное, барабанной дробью отдаваясь в висках.
        Неожиданно горячие руки, удерживавшие мои плечи, исчезли, оставляя меня один на один с липким страхом, сковавшим внутренности. Я испуганно вздрогнула и слепо зашарила ладонями рядом с собой.
        - Лорд Ордо? - свистящим шёпотом выдохнула я, но мне никто не ответил.
        Я поднялась, обхватив себя руками за плечи, и некоторое время вслушивалась в пространство вокруг, пытаясь уловить хоть чьё-то присутствие рядом, но тщетно.
        Он меня бросил? В такой момент? Серьёзно?!
        Закусив губу, я выставила ладони перед собой и, осторожно переставляя ноги, чтобы не споткнуться о возможные преграды, пошла неведомо куда, замирая и прислушиваясь к внезапно налетевшим шорохам, разбившим тишину на сотни голосов.
        Они шептали, уговаривали, проникали в моё сознание, будили все потаённые страхи, негативные эмоции, которые я испытывала когда-либо, и обиды, о которых давно позабыла. Отомстить! Всех убить! Или кого-то оставить? Наверное.
        С каждым шагом этот жгучий коктейль приобретал сотни новых оттенков, заставляя меня практически бежать, лишая осторожности, навевая безрадостные мысли.
        Почему это всё со мной происходит? За что? Что плохого я сделала в жизни - этой или предыдущей? За какие грехи мне послали такие испытания, заставляя проходить через боль и предательство снова и снова?!
        Холод, казалось, проникший под кожу, внезапно отступил, растопленный жаром моей ярости. Кровь пылающей лавой потекла по моим венам, отравляя всё моё существо лютой ненавистью. К тем, кто довёл меня до такого состояния. К тем, кто не защитил. К тем, кто бросил на произвол судьбы. И… к самой себе. Да, в своём положении я тоже была виновата и не смела это отрицать.
        Мои пальцы, наконец, коснулись шершавой стены, и я, замерла, вглядываясь во тьму, пока где-то далеко впереди не смогла различить бледные отблески света. Забыв обо всём, я устремилась туда и уже через пару минут оказалась в огромном круглом зале, освещённом сотней свечей, закреплённых в старинных подсвечниках и трёхярусных люстрах.
        Мои глаза быстро адаптировались к новому освещению, и я судорожно осмотрелась, отмечая, насколько странным было это помещение. В его центре парило огромное овальное зеркало в широкой бронзовой раме, от которого исходило светло-серебристое сияние. И больше здесь не было ничего. Абсолютно.
        Не удержавшись, я приблизилась к нему и заглянула в мерцающую гладь, не сдержав испуганный вскрик. Оттуда на меня смотрела незнакомка. Это была я, и, в то же время, не я. Ещё никогда мои черты не выглядели так хищно и сурово. Ещё никогда в моих глазах не танцевали такие дикие языки алого пламени, окрашивая радужку в кровавый цвет. И уж точно никогда на моей коже не проступали неизвестные символы, образующие странную вязь.
        Но больше всего меня поразила тень, стоявшая у меня за спиной. Она практически дышала мне в затылок, не сводя с меня взгляда багрово-алых глаз, и тянула когтистые лапы к моим волосам. Попятившись, я успела увидеть, как от тени в мою сторону метнулись хищные чёрные ленты, словно, норовя меня схватить и спеленать, как куколку.
        И, не выдержав, я побежала. Сквозь зал, к видневшемуся вдалеке проходу, а оттуда - в первую же открытую дверь, за которой оказался длинный коридор. И ему не было ни конца, ни края…
        Свечи в потускневших от времени канделябрах зловеще мерцали красными отблесками. Спёртый воздух с хрипами врывался в мои лёгкие, заставляя их гореть.
        Я знала, что не должна останавливаться. Знала, что, если позволю себе хоть краткую передышку, потеряю что-то важное, что-то безумно дорогое. И всё же… всё же…
        В какой-то момент, силы окончательно меня покинули, и я прижалась спиной к обжигающе-холодной каменной стене, сползая по ней на пол. Содрогаясь от сухого кашля, обдиравшего горло практически до крови.
        Всё. Не смогла…
        С ужасом я смотрела на то, как чёрные, липкие, как паутина, жгуты магии тянут ко мне свои щупальца. Внезапно по коридору пролетел порыв ледяного ветра, мгновенно затушив свечи.
        Со свистом выдохнув сквозь зубы, я обхватила себя за плечи руками и, вздрагивая от каждого звука, стала прислушиваться к приближающимся шагам, эхом отражавшимся от каменных стен.
        Наконец, они замерли где-то рядом. Я завертела головой, силясь рассмотреть хоть что-то, и не сдержала крик, когда прямо напротив меня зажглись два бордовых, пылающих потусторонним огнём, глаза, а воздух прорезал хриплый, пугающий до дрожи смех:
        - Попалась!
        Тень метнулась ко мне, погружая руки в мою грудь, сжала сердце ледяным прикосновением и… отступила, словно её и не было.
        Неожиданно вернулись совершенно другие звуки и ощущения. Шелест листвы, возня какого-то животного неподалёку и горячие руки на моих плечах, стискивающие их до синяков.
        - Давай же! Приходи в себя, вредная девчонка! - зашипел лорд Ордо, встряхивая меня, как куклу, а я не смогла сдержать глупую улыбку облегчения.
        Так это была просто инициация? Хотя, о чём это я. Она была какой угодно, но точно не простой…
        ?????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        Видимо, моя реакция показалась мужчине странной, потому что он нахмурился, заглядывая мне в глаза, и даже потрогал мой лоб прохладной ладонью:
        - Ты в порядке?
        - Да-а, - выдохнула я и засмеялась: - Я жива-а! Что может быть лучше?
        Лорд Ордо покачал головой и помог мне подняться. Убедившись, что я крепко стою на ногах, он снова подозрительно на меня посмотрел и спросил:
        - Что ты чувствуешь?
        - Хм-м… - на миг я задумалась, а затем честно ответила: - Облегчение. Радость, предвкушение и… не знаю… Такое ощущение, что я изменилась. Глубоко внутри. Стала другой. Смелее, сильнее… старше?
        - Вообще-то, я имел ввиду твою магию, - закатив глаза, хмыкнул мужчина.
        Ой. Точно! Ведь инициация должна была пробудить мои способности! Или хотя бы вернуть те, что уснули после последних событий.
        Прикрыв глаза, я потянулась к собственному источнику и озадаченно замерла. Он находился всё там же - в центре солнечного сплетения, но был совершенно другим. Мой дар больше не сиял золотистым, пушистым солнышком, а скорее, напоминал тёмного, свернувшегося в клубок и ощетинившегося ежа с блестящими глазками-бусинками разных цветов. Интересно, что бы это могло значить?
        Наверное, свой вопрос я задала вслух, потому что лорд Ордо, немного подумав, ответил:
        - Если я правильно понял твои расплывчатые объяснения, раньше твоя магия была другой. Но затем что-то произошло, и дар сменил направленность. Или же… Скажи, Хлоя, рядом с тобой, скажем, чисто случайно, не умирал ли тёмный маг?
        Я почувствовала, как побледнела, с ужасом посмотрев на нового знакомого:
        - Я не знаю точно, не уверена. Надеюсь, что он всё-таки выжил…
        - Кто он? - сразу же подобрался лорд Ордо, но я покачала головой, не собираясь отвечать на этот вопрос, вместо этого задала свой:
        - Почему вы спросили о тёмном, лорд?
        - Потому что ты, судя по всему, получила его Тьму. А, учитывая то, что эта стихия крайне своенравна и не терпит конкуренции, она, вероятно, заполнила собой твой источник, поглотив прежние способности.
        - То есть… Я что, теперь тёмная?! - содрогнулась я.
        - Именно это я и пытаюсь тебе объяснить уже столько времени. Попробуй создать какое-то заклинание. Сейчас.
        Я нервно вздрогнула, чувствуя, как рассеивается эйфория, ещё недавно пузырьками шампанского бурлившая в моей крови. Потянулась к обновлённому источнику и попробовала вытянуть из него небольшую нить, но тщетно.
        - Ничего не понимаю, - прошептала я. - Я не могу зачерпнуть силу из источника. Почему?
        - Потому что в тебе, судя по всему, до этого момента не было Изначальной Тьмы. Попробуй позвать её извне… - вздохнул мой новый знакомый.
        - Но как? - распахнула я глаза, с трудом представляя, что это возможно.
        - Просто позови.
        И я позвала. Увидев, как со всех сторон ко мне скользят туманные чёрные ленты, совсем как в кошмарах, которые я видела столько раз, в том числе, во время инициации, я с трудом смогла сдержать крик и зажмурилась, ожидая боли. Но её не было. Лишь неприятное ледяное касание, невидимой рукой сжавшее моё сердце, но тут же забытое, под наплывом невероятных эмоций.
        Эта магия… Она отличалась от всего, с чем мне приходилось сталкиваться раньше. Тьма, словно, была живым существом. Я чувствовала её любопытство, интерес, радость от того, что мы теперь вместе, желание показать, на что мы способны. А ещё - её бесконечную усталость. И боль. И обиду - ведь никто не принимал её, испытывая отвращение и страх. Тьма не была злой, нет. Всего лишь иной. И она не хотела причинять мне боли - только защищать.
        Я потянулась к ней в ответ, стараясь услышать, понять. Почему-то мне не хотелось ей сопротивляться. Зато безумно хотелось поверить. Что больше никто меня не обидит, не сможет причинить боль или к чему-то принудить.
        Пока мы знакомились, присматриваясь друг к другу, вокруг неуловимо что-то менялось. Поднялся ветер, растрепав мои волосы. Зашуршали листья, гонимые его порывами. В отдалении громыхнул гром, а в воздухе повеяло предгрозовой свежестью. Что-то тревожно выкрикнул лорд Ордо, попытавшись схватить меня за руку, но я лишь отмахнулась, занятая знакомством со своей новой стихией.
        - Хватит! Остановись, Хлоя!
        Миг - и я распахнула глаза, с удивлением глядя на лежавшего на другом конце поляны лорда Ордо, которого удерживали у земли порывы ветра и странный, сизый туман. Это что, я?!
        Сзади мне почудилось движение, и я, оглянувшись через плечо, увидела за своей спиной полупрозрачные крылья, словно, сотканные из Тьмы.
        - О-бал-деть… - прошептала я, не веря собственным глазам и ощущениям.
        - Хлоя! - хриплый голос мужчины снова вернул меня к реальности, и я перевела на него растерянный взгляд.
        - Я не знаю, как это остановить! - на меня неожиданно нахлынула паника.
        - Просто успокой её! Подчини свою Тьму!
        Он сам себя слышит?! Как? Как я должна это сделать?!
        Коротко выдохнув, я потянулась к тёмным потоком, мысленно касаясь их ладонями, уговаривая, убеждая. В том, что не собираюсь сопротивляться, прогонять и обижать. И не собираюсь запирать её за семью печатями. Мы ведь будем друзьями, правда?
        В этот момент я старалась не думать о том, что потеряла и приобрела. О том, из-за чего всё это случилось и чем мне грозит в будущем. Для этого у меня будет достаточно времени. А сейчас я всё равно не смогу ничего изменить.
        И Тьма, будто услышав мои мысли, успокоилась. Ласковым котёнком потёрлась о мои ноги, пушистой лапкой потрогала душу и схлынула, оставив лишь маленькую частичку себя обживаться в моём источнике. Ёж сразу же втянул иголки, становясь безобидным и милым, и тихо заворочался, устраиваясь поудобнее.
        Подбежав к лорду Ордо, я помогла ему подняться и виновато вздохнула, когда он смерил меня задумчивым взглядом и припечатал:
        - Ты же понимаешь, что тебе придётся учиться этим управлять, Хлоя? И какие проблемы с этим могут быть связаны? Где твои родители?
        ГЛАВА 4
        Хлоя Дельвейс
        - Они погибли, - тихо ответила я, решив, что скрывать это бессмысленно. - И, опережая ваши вопросы, сразу скажу, что опекуна у меня тоже нет. После смерти родителей я была, мягко говоря, не в себе, чем воспользовался какой-то мошенник, лишив меня части наследства.
        Во взгляде мужчины промелькнул скепсис, который сменился настороженной задумчивостью, а затем лорд Ордо сказал то, чего я совершенно от него не ожидала:
        - Я постараюсь тебе помочь. Пожалуй, это будет даже интересно. Но ты должна будешь рассказать мне всё. Честно и без прикрас, Хлоя. Идём, здесь не самое лучшее место для подобных бесед.
        И, взмахом руки, лорд открыл новый портал, входя в который, я услышала едва различимые слова: “Надеюсь, я об этом не пожалею”. Что ж, я тоже на это надеялась. Не хотелось бы отплатить своему спасителю проблемами в ответ на доброту, по какой бы причине он ни решил её проявить.
        Как ни странно, оказались мы не в охотничьем домике, из которого уходили, а в саду, прилегающем к какому-то особняку. Двухэтажное каменное строение было довольно мрачным, но основательным. От него веяло непоколебимостью и надёжностью, а ещё - уютом.
        Вокруг не было ни души, несмотря на то, что утро уже вступило в свои права. То ли слуги успели разбежаться по делам, то ли лорд Ордо был довольно нелюдимым типом и предпочитал обходиться минимумом помощников, но по дороге к чёрному входу нам никто не встретился.
        Открыв неприметную дверцу, мужчина пропустил меня внутрь и провёл сквозь кухню, на которой всё же суетились люди, практически не обратившие на нас внимания. Разве что от кухарки мне достался острый взгляд, ещё долго вызывавший зуд у меня между лопаток.
        Оказавшись в холле, мы сразу же увидели спешившего к нам навстречу дворецкого. Кивнув ему, лорд Ордо сказал:
        - Рамэр, эта юная мисс - моя гостья. Она попала в беду. Распорядись приготовить для неё покои и напиши моей матери, чтобы составила девушке компанию, пока я не разберусь с происходящим. Мы же не хотим, чтобы репутация леди пострадала?
        Я смутилась под внимательным, оценивающим взглядом пожилого мужчины. Впрочем, почти сразу же расслабилась, ведь никакого намека на недовольство или неприязнь он себе не позволил, ответив безупречно вежливо:
        - Как прикажете, милорд. Юная леди, следуйте за мной.
        Оглянувшись на хозяина дома, я увидела его ободряющий кивок и послушно побрела за дворецким на второй этаж, гадая, куда же на этот раз завёл меня новый поворот этой абсолютно непредсказуемой жизни.
        Комната, в которой меня разместили, оказалась довольно милой. Всё здесь было выдержано в бледно-сиреневых и лиловато-розовых тонах. Даже ковёр, в длинном ворсе которого мои ноги утопали по самую щиколотку, был нежно-лавандового цвета.
        Я подошла к окну, которое выходило в сад, и, отодвинув воздушные занавески, успела увидеть, как лорд Ордо скрывается в новом портале. Мысль о том, насколько же он силён как маг, я додумать не успела, потому что в следующий миг раздался громкий стук в дверь, и в комнату заглянула горничная в безупречно выглаженной форме:
        - Мисс?.. - девушка замялась, не зная, как ко мне обращаться.
        - Мисс Хлоя, - подсказала я ей, не желая пока выдавать своё родовое имя.
        - Мисс Хлоя, меня зовут Гертруда. Рамэр прислал меня вам в помощь. Желаете сначала принять ванну и переодеться или позавтракать?
        Сложный выбор, по правде говоря. Учитывая, что последний раз я ела почти два дня назад, мой живот намекал на то, что водные процедуры могли бы подождать. Но и садиться за стол в грязном, рваном платье, с серо-бурой паклей вместо волос и траурной каймой под ногтями было для меня неприемлемо. Всё же за последние сутки я успела побегать по лесу, полежать на алтаре и пройти инициацию, а это не добавляло мне чистоты и цветущего вида.
        - Ванну, пожалуй, - вздохнув, выбрала я и не пожалела.
        Горячая вода с пушистой шапкой пены смыла с меня бОльшую часть тревог, а цветочные масла зарядили бодростью. Не знаю, что за шампуни и бальзамы использовала Гертруда, промывая мои волосы, но теперь они шёлковым водопадом струились по моим плечам и спине, вызывая у девушки неконтролируемые вздохи восхищения.
        - Какая красота, мисс Хлоя! - тщательно расчёсывая каждый мой локон специальной расчёской-артефактом, которая действовала по принципу фена, ахала девушка. - Они словно лунный свет! Или жидкое серебро…
        - Скажешь тоже… - смутилась я.
        - Честное слово, мисс Хлоя! Теперь я понимаю, почему наш хозяин не смог пройти мимо, хотя никогда не отличался желанием помогать юным девицам. Ой…
        Поняв, что сболтнула лишнее, девушка мучительно покраснела и замолчала, а я, наоборот, насторожилась и с упорством бульдога вцепилась в её слова:
        - Почему? Лорд Ордо настолько не любит молоденьких леди?
        Отвечать горничная не спешила, и мне неожиданно пришла на помощь Тьма.
        “Мы можем подтолкнуть её к откровенности, совсем чуть-чуть”, - прошептала мне моя новая стихия. Точнее, именно так я восприняла то, что почувствовала чисто интуитивно. Словно, кто-то вложил нужное знание в мою голову, равнодушно сообщив о результате.
        Незаметно для девушки, я отправила в её сторону призрачную нить, обвившую её щиколотку невесомой лентой, а сама умоляюще посмотрела ей в глаза сквозь зеркальную гладь. И Герти сдалась.
        - А за что их любить, мисс Хлоя? - всё же выпалила она. - Уж какие только ловушки они не изобретали, чтобы заманить его в свои сети! - Её взгляд тут же стал настороженным, и девушка подозрительно уточнила: - Надеюсь, вы не из этих..?
        - Ну что ты! У меня, вообще-то, жених имеется, - открестилась я от такой чести, а горничная снова заулыбалась, глядя на меня уже без опаски. - А кто он, ваш лорд?
        - Как, вы не знаете? - широко распахнула наивные глаза Гертруда, снова поймав мой взгляд в зеркальном отражении. - Он…
        - Герта! - неожиданно одёрнул её строгий голос от двери, и мы с девушкой синхронно обернулись.
        Не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы догадаться, кто к нам пожаловал. Всё те же золотые волосы, в которых, казалось, запутались лучи солнца, всё те же удивительные глаза цвета гречишного мёда в обрамлении тёмных ресниц и всё тот же волевой подбородок, сейчас упрямо выдвинутый вперёд.
        - Леди Ордо, - склонила я голову, краем глаза заметив, как Гертруда испуганно присела в глубоком реверансе. - Рада встрече.
        - Не могу сказать того же о вас, юная мисс, - отрезала женщина и спокойно прошла через комнату, изящно опустившись в кресло с резной спинкой.
        И этой грациозности не мешали ни довольно невысокий рост, ни пышность форм, ни строгое платье с корсетом и множеством накрахмаленных нижних юбок. На миг я даже позавидовала - вот, что значило родиться и вырасти аристократкой! А затем недовольно поджала губы, осознав, что мне только что указали на моё место - примерно на уровне служанки Гертруды.
        И, не вдалбливай мне леди Фламар правила этикета так настойчиво, я, возможно, этого не поняла бы, но… Мать лорда Ордо не просто нарушила мои личные границы, что было непозволительно для людей нашего происхождения. Она сделала это крайне демонстративно - при прислуге и без предварительного знакомства, что лишь говорило о том, что женщина надеялась на моё скорое исчезновение из этого дома.
        Что ж, раздувать из этого скандал я не хотела, но и давать себя в обиду не собиралась. Встав, взмахом руки я отослала растерянную горничную, на что вполне имела право, ведь, несмотря на то, что я была здесь в гостях, девушка была приставлена именно ко мне. Едва за Гертрудой захлопнулась дверь, я сказала, глядя прямо в глаза откровенно недовольной моим присутствием хозяйки дома:
        - Меня зовут графиня Хлоя Дельвейс, - учитывая, что моё совершеннолетие уже наступило, на этот титул я имела полное право. - И я очень благодарна вашему сыну за спасение, леди Ордо, но хотела бы, чтобы в будущем мы избежали каких бы то ни было недоразумений. Надеюсь, что ваши слова и отношение являются всего лишь проверкой моего происхождения и моих знаний по этикету, а не попыткой меня унизить.
        - Графиня вы там, или нет, меня мало волнует, - прямо ответила леди Ордо, тем самым подтверждая, что проявленное неуважение не было случайностью. - Я хочу, чтобы вы исчезли из дома моего сына. Как можно скорее.
        Я насмешливо приподняла брови и преувеличенно-медленно осмотрела предоставленный мне банный халат, надетый на голое тело, и кучку тряпья в углу, в которую превратилось моё собственное платье.
        - Надеюсь, уважаемая леди не настаивает на том, чтобы я ушла отсюда в таком виде? - язвительно уточнила я, с тоской понимая, что о завтраке можно забыть, как и о мирном урегулировании вопроса. - Послушайте, леди Ордо…
        - Ваше сиятельство.
        - Что? - переспросила я.
        - Вы должны обращаться ко мне “ваше сиятельство”, ведь я имею герцогский титул, а уж он-то выше вашего, дорогуша, если, конечно, вы не врёте о собственном происхождении, что, впрочем, легко проверить, - сузив глаза, процедила женщина, а я заскрипела зубами.
        - Хорошо, ваше сиятельство. Если вас так волнует безопасность вашего сына, - саркастично хмыкнула я, - спешу вас уверить, что я не представляю для неё угрозы, так как давно помолвлена. И я вовсе не претендую ни на него, ни на проживание в этом доме на каких-либо условиях. Мне действительно нужна помощь, и неважно, кто мне её окажет. В целом, это можете сделать и вы, ускорив наше с вами прощание.
        - А вы ещё и нахалка, мисс Дельвейс, - с некоторой долей восхищения выдохнула женщина, откинувшись на спинку кресла, и смерила меня гораздо более внимательным взглядом. - И чего же вы хотите? Денег? Какую-то услугу? Новых знакомств? Или содействия в поисках более выгодной партии, чем ваш мифический жених?
        - Извините, Ваше Сиятельство, но всё это мне ни к чему, - с трудом усмирив раздражённо дёрнувшуюся Тьму, прошипела я. - Помогите мне связаться с моей семьёй и компаньонкой, чтобы меня отсюда забрали. Или хотя бы посодействуйте в снятии нужной для открытия портала в Арандон суммы с моего счёта. Уверяю, я отплачу за беспокойство в троекратном размере.
        - У меня есть предложение получше, - вспыхнув, заявила герцогиня, поднимаясь из кресла. - Сейчас вы переоденетесь и покинете территорию этого особняка так, словно, вас здесь и не было. И больше не будете приближаться к моему сыну, навязываясь ему в невесты, любовницы или какую там роль вы для себя выбрали. Надеюсь, я понятно выразилась?
        - Предельно, - фыркнула я и отвернулась, чтобы удержать себя в руках, а герцогиня величественно выплыла из комнаты, хлопнув дверью.
        Да, не так я представляла себе знакомство с родительницей моего спасителя. И почему она на меня так взъелась? Неужели за её сыночком действительно охотятся местные леди, мечтая окольцевать его? Тогда, должно быть, лорд Ордо - какая-то местная шишка. И ссориться ни с ним, ни с его матерью мне не с руки. Ох…
        Надеюсь, этот особняк находится в городе, и я смогу посетить филиал Международного Банка, чтобы снять деньги со своего счёта.
        Раздался тихий стук в дверь, и в комнату, пряча взгляд, скользнула Гертруда, держа на вытянутых руках какое-то платье. Судя по виду, принадлежавшее кому-то из слуг. Что ж, доброту леди Ордо я запомню.
        Наскоро переодевшись, я поблагодарила Герти за помощь и быстро сбежала по лестнице, без сожалений покинув недружелюбный особняк.
        Оказавшись на широкой незнакомой улице, я на пару мгновений замерла, пытаясь определить, где нахожусь, и, повинуясь общему течению толпы, пошла к предполагаемому центру города.
        Даже не знай я того, что нахожусь не в Арандоне, пары минут хватило бы, чтобы это понять. Слишком уж сильно отличались улицы этого города от тех, что стали мне привычными и знакомыми за последние месяцы. Да и местные жители, по правде говоря, тоже были совершенно другими. Раньше я не особо интересовалась обычаями и бытом в Цилленисе. И, возможно, зря.
        Да, по уровню развития эта страна ничем не отличалась от родины Хлои - примерное Средневековье, разве что с магией. Зато нравы здесь царили гораздо свободнее.
        Вполне прилично одетые девушки прогуливались без сопровождения и постоянного контроля дуэний или родственниц. Они свободно могли переброситься парой фраз с мужчинами прямо на улице. Да и одежда здесь была гораздо проще. Наверное, наряд леди Ордо был исключением из правил или же имел отношение к придворной моде. На улице же я всё чаще видела девушек, одетых в платья в стиле ампир, которые выглядели достаточно просто, но элегантно.
        Возможно, такие послабления касались только горожанок, а не местных аристократок, но пока что увиденное мне нравилось.
        Некоторое время я с любопытством рассматривала узкие петляющие улочки, выложенные светлым камнем, и небольшие аккуратные домики, тесно жавшиеся друг к другу. Они выглядели как-то празднично со всеми этими ажурными балкончиками, уставленными вазонами с пышными цветами, и повязанными на перила разноцветными лентами.
        Практически в каждом доме на первом этаже располагались крохотные магазины и лавки с яркими витринами или уютные ресторанчики, из которых доносились умопомрачительные ароматы кофе, какао и свежей выпечки.
        От голода у меня закружилась голова, и я с грустью проводила взглядом счастливых покупателей с бумажными пакетами, из которых доносился хруст круассанов и запах ванили и корицы.
        Увы, на мне даже драгоценностей не было, за которые я могла бы выменять хотя бы корку хлеба. А попросить у кого-то еду мне пока не позволяла гордость - не настолько я отчаялась.
        В какой-то момент, я, видимо, добрела до центральной площади, остановившись у огромного фонтана, рядом с которым с визгом носились нарядные дети и сплетничали юные леди под присмотром охраны или слуг.
        Присев прямо на край бортика, я опустила руку в прохладную воду и задумалась, пытаясь понять, что же мне делать дальше. У меня не было ни денег, ни документов, а магия кардинально сменила направленность. Смогу ли я подтвердить свою личность, чтобы получить доступ к счетам в банке? И, если нет, то что мне делать в таком случае? Ведь нужно что-то поесть, где-то остановиться и как-то сообщить леди Фламар и девочкам о том, где я оказалась.
        Из мыслей меня вывел какой-то странный напев, что, казалось, проникал в самую душу. Тьма во мне восторженно всколыхнулась, но я как-то сразу усмирила её, уговорив повременить с визуальными проявлениями. Настороженно прислушиваясь к песне без слов, я встала и пошла на звук, через пару минут оказавшись у огромного каменного храма, острыми шпилями стремившегося к небу.
        Ноги сами понесли меня по ступеням вверх, в прохладное нутро глянцево блестящего чёрного здания, даже внутри заполненного полумраком. Мои шаги эхом разнеслись по огромному холлу, но навстречу так и не вышел ни один служитель.
        С трепетом толкнув огромные створки, я вошла в круглый зал, где напротив входа стояла статуя мужчины, облачённого в сияющие доспехи и шлем с развевающимся на невидимом ветру длинным хвостом.
        - Аррок… - едва слышно выдохнула я, вспомнив, что в Цилленисе поклонялись старшему брату Алодара и Алохеймы.
        Интересно, если учесть, что теперь я - тёмная, могу ли я просить бога Войны и Смерти о покровительстве? Мысль показалась мне до ужаса соблазнительной, и я даже успела сделать пару шагов к алтарю, когда позади него открылась неприметная дверца, и оттуда вышел жрец в тёмной хламиде в сопровождении… лорда Ордо.
        Мой взгляд заметался по пустому залу, но спрятаться здесь было негде, поэтому, вскинув подбородок повыше, я прямо посмотрела в лицо золотоволосого мужчины, на котором отразилось непонимание, тут же сменившееся узнаванием и злостью.
        - Хлоя? - практически прошипел он и мгновенно оказался рядом, схватив меня за предплечье. - Ты что здесь делаешь? В таком виде?
        Я пожала плечами. Да и что я могла сказать?
        - Идём, - хмуро выдохнул мужчина и быстро повёл меня к выходу, лишь на мгновение остановившись, чтобы бросить через плечо с любопытством смотрящему на нас жрецу: - Благодарю, Темнейший.
        А дальше - я не то, что вырваться, даже пискнуть не успела, а мы уже оказались на улице, в тени одного из раскидистых деревьев у фонтана.
        - И что же вы делали в Храме Аррока, юная леди? - тихо спросил лорд Ордо, сверля меня подозрительным взглядом.
        - Наверное, то же, что и все - искала покровительства, - недовольно выпалила я, стряхивая его пальцы со своей руки.
        - Кажется, я сказал, что помогу вам разобраться с проблемами.
        - А ваша матушка оказалась совершенно иного мнения на этот счёт, - язвительно протянула я.
        Во взгляде мужчины зажёгся опасный огонёк, превратив мёд в расплавленное золото, а ещё через миг он втолкнул меня в портал, выйдя из которого, мы снова оказались в уже знакомой мне сиреневой комнате.
        - Жди здесь, - процедил лорд Ордо и размашисто вышел в коридор, а я, вздохнув, присела за стол, на котором так и остался стоять не тронутый мною завтрак.
        Что ж, хотя бы поем, перед тем, как снова оказаться на улице. Что-то мне подсказывало, что герцогиня Ордо не потерпит моего присутствия здесь, что бы там ни думал на этот счёт её сын.
        Ела я быстро, но аккуратно, с удовольствием запивая остывшие оладьи травяным отваром с парой ложек мёда. Кто знает, как быстро эти двое выяснят отношения… Вдруг герцогиня Ордо имеет настолько сильное влияние на сына, что он уже через пару минут вышвырнет меня на улицу - на этот раз сам?
        Кстати, интересно, почему его мать чувствует себя так уверенно? Всё же этот мужчина не был похож на того, кто до старости цепляется за женскую юбку. Вот бы послушать или подсмотреть их разговор хоть одним глазком!
        И, словно, подчиняясь моим желаниям, из углов комнаты ко мне потянулась Тьма. Ласково коснувшись моего тела, она на мгновение сжала сердце ледяной рукой, проверяя на прочность, а затем отступила, даря ощущение силы и спокойствия.
        Широкая тёмная лента серого тумана сорвалась с кончиков моих пальцев и просочилась сквозь стену, а затем стремительно заскользила по дому, оставляя позади комнаты, одну за другой. В какой-то момент меня накрыло ощущением довольства, и мир в моих глазах раздвоился.
        Вот - я сижу в комнате, тупо пялясь в стену и ловя странные отголоски новой магии, а вот - смотрю на стоящих друг напротив друга мать и сына с какого-то странного ракурса. Опущенный вниз взгляд выхватил пушистые белые лапки и кончик шикарного, по-беличьи пышного, хвоста. Я - кот?! Точнее, смотрю его глазами?! Очуметь!
        Подавив мимолётную панику и какой-то детский восторг, я радостно навострила ушки и с любопытством склонила голову набок, слушая разгорающийся скандал.
        - … рвые о чём-то попросил! А ты! Знаешь, мама, это уже переходит все границы! - ярился лорд Ордо.
        - Ты не понимаешь, Тай! - Прошипела в ответ его мать, да так, что кобры позавидовали бы этому звуку, пристыженно спрятавшись по углам. Сильна. - Оглянись вокруг! Ты превратился в затворника! Больше не выезжаешь с визитами, не встречаешься с друзьями, навещаешь меня раз в полгода. И ладно бы только это… Ты посмел разорвать помолвку с Алессой, и теперь мне приходится прилагать уйму усилий, чтобы спасти твоё положение в обществе!
        - Нет, мама, не моё, - холодно отрезал мужчина. - Твоё. Думаешь, я не понимаю, почему ты так стараешься отвадить любых девушек, оказавшихся в поле моего зрения, толкая их на идиотские поступки? Надеешься, что я передумаю и всё же заключу союз с твоей любимицей, которую ты подсовываешь мне уже столько лет?
        - Было бы мило с твоей стороны, - язвительно выпалила герцогиня, - но я слишком хорошо тебя знаю, Тайгир. И я вовсе её не…
        - Вот только. Не надо. Мне врать! - Натурально зарычал лорд Ордо, и от этого даже меня пробрало каким-то потусторонним холодом. - Если ты так хорошо меня знаешь, то должна была понять, что мне хватило мозгов сложить воедино всю картину. И я давно догадался, почему все женщины рядом со мной уже через пару встреч становятся глупыми, меркантильными истеричками, на фоне которых Алесса кажется посланницей богини! Одно мне непонятно - их ты спроваживаешь так же, как Хлою, или всё же даёшь что-то взамен?
        - Да как ты… - задохнулась от гнева леди Ордо, но по её бегающему взгляду даже я поняла, что Тайгир попал в точку. - Алесса стала бы для тебя идеальной супругой! Одарённая, красивая, умная…
        - А ещё - завистливая, хитрая, высокомерная и безжалостная сука. Хотя, не будем обижать собак, они гораздо добрее и вернее, - непреклонно сказал лорд Ордо, заставив мать возмущённо ахнуть. - Видит Аррок, я не хотел этого разговора, но, раз уж он состоялся, я запрещаю тебе в будущем лезть в мою жизнь, даже если ты считаешь, что так будет лучше для меня. И ещё. То, что мы - родственники Императора, вовсе не даёт тебе права вершить чьи-то судьбы. Надеюсь, я понятно выразился?
        - Я воспитала монстра! - патетично всплеснула руками женщина, а из её глаз покатились слёзы, подозреваю - фальшивые. - На этот раз я прощу тебе твои мерзкие домыслы, сын. И даже присмотрю за этой твоей оборванкой пару дней. Но на большее не рассчитывай.
        - Ты уже присмотрела, - резко ответил Тайгир, на миг прикрыв глаза и что-то беззвучно прошептав. - А я умею учиться на своих ошибках. Экипаж уже ждёт вас, герцогиня Ордо.
        И, не слушая возмущений и горячих обвинений матери, мужчина пошёл к выходу. Я не знала, какие отношения их связывали, и не могла встать ни на чью сторону, но… В этот момент я вдруг пожалела леди Ордо. Пусть, женщина поступала подло и, возможно, немало крови попила у собственного сына, но она, похоже, искренне считала, что своими действиями сможет подтолкнуть его к счастью. По крайней мере, мне хотелось в это верить.
        Правда, уже в следующий момент мне стало не до внутренних метаний, потому что моё сознание выкинуло из тела кота, а в дверь комнаты, где я находилась, постучали.
        - Войдите, - откашлявшись, сказала я, совершенно точно зная, кого увижу.
        - Мисс Хлоя, - на миг склонив голову, мужчина смерил меня внимательным взглядом. - Вы что-то говорили моей матери о компаньонке и сёстрах. Предлагаю вам написать им письмо, а я позабочусь о том, чтобы они его получили и оказались здесь как можно скорее.
        - А разве нельзя сделать всё гораздо проще? - вскинула брови я. - Просто объясните мне, как открыть портал в Арандон, и я больше не буду стеснять вас своим присутствием.
        - Кажется, вы не совсем понимаете всю серьёзность ситуации, мисс… Кстати, может, назовёте своё родовое имя?
        - Графиня Хлоя Дельвейс, - поколебавшись, представилась я.
        - Так вот, мисс Дельвейс. Давайте порассуждаем, - медленно проговорил Тайгир, присаживаясь в кресло напротив меня. - У вас что-то произошло, из-за чего вы оказались в нашем лесу, без сопровождения, документов и какой-либо помощи. А через несколько часов в вас проснулась тёмная магия, изменив не только вашу суть, но и всю вашу жизнь. Слепки ауры, архивные данные, ваши магические оттиски в документах - всё это больше недействительно.
        - И что, нет никаких способов незаметно отправить меня домой? - нахмурилась я.
        - Вы знаете, что все порталы между государствами отслеживаются? - Ответил вопросом на вопрос лорд Ордо. - И неважно, создал маг переход сам или воспользовался артефактом. Так вот, как думаете, как быстро ваш Департамент Магического контроля решит проверить, что за Тёмный маг так нагло нарушил границы? И что с вами будет, если они поймут, что вы не просто тёмная, а женщина, получившая этот дар насильно?
        Я вздрогнула. Что-то мне подсказывало, что ничем хорошим это для меня не закончится. Как минимум - сотрудники лорда Эшту поставят на мне пару опытов, как максимум - решат устранить возможную угрозу превентивно. А если вспомнить, что Саррен пытался убить меня и до этого…
        - Что вы предлагаете?
        - Как я уже говорил, я помогу вам, - спокойно ответил мужчина. - Но вы тоже поможете мне в ответ.
        ГЛАВА 5
        Лорд Вуар
        - Саррен?
        Я резко обернулся, посмотрев на удивлённого Крейна.
        - Что ты здесь делаешь? - нахмурившись, подозрительно спросил он.
        И вот, что я должен ему сказать? Что настолько погрузился в собственные мысли, что по привычке пришёл к своему кабинету, точнее, к кабинету лорда Эшту, совершенно забыв, что мне теперь туда вход заказан?
        - Хотел кое-что проверить, - спокойно ответил я, деланно небрежно пожав плечами. - Перед тем, как переместить нас в Гьярдиарр, Айкорр чертил какие-то схемы. Вдруг в них есть подсказки о том, что там произошло?
        - Так ты действительно ничего не помнишь? - с жадным любопытством спросил приятель, сверкнув глазами в предвкушении скандальных откровений.
        - Знаешь, Крейн, на этот вопрос я отвечал уже раз двадцать, в том числе, нашим дознавателям, под действием зелья правды, - холодно усмехнулся я, не собираясь просвещать его в том, что даже зелье и артефакты истины можно обмануть, если знать, как. - Но, раз уж тебя это так интересует… Да, я не помню, что произошло с нами после того, как мы оказались в аномальной зоне. И нет, не знаю, как получилось, что мы, своим появлением, разрушили лечебницу для страждущих. Как и не знаю того, что случилось с лордом Эшту после этого, но очень хочу выяснить.
        А вот тут, пожалуй, я не соврал. Мне действительно было жизненно необходимо понять, попал ли всё-таки Саррен в моё тело, исчезнув после этого в том же портале, что и Хлоя, или же испепелил его вместе со своей душой.
        - А ты изменился, - протянул Крейн, смерив меня странным взглядом с толикой раздражения. - Стал жёстче и язвительнее. Надеюсь, это временно, под воздействием эмоций от случившегося. Потому что второго Айкорра наш Департамент не выдержит. Особенно, если учесть, что именно ты займёшь его должность, если лорд Эшту не найдётся в ближайшее время.
        И, развернувшись, приятель ушёл, оставив меня у кабинета, размышлять о том, что это сейчас было. Я настолько запугал своих подчинённых и даже тех из них, кого считал практически друзьями, что они, в глубине души, рады моему исчезновению? Или же в Крейне говорит зависть, потому что он сам метил на моё место? Чем дальше, тем больше странностей я видел, со стороны глядя на свою прежнюю жизнь.
        Впрочем, было то, что волновало меня сейчас гораздо сильнее.
        Как бы я ни убеждал себя в обратном, сколько бы ни внушал себе надежду, интуиция - моя или доставшаяся от Саррена, неважно - буквально кричала о том, что наше с ним столкновение закончилось очень плохо. Вероятнее всего, моего друга больше нет, как и моего тела. И мне придётся как-то жить с этим дальше.
        Единственное, что не давало мне сорваться - уверенность в том, что Хлоя жива. Пусть, я пока не знал, где она и что с ней, но делал всё возможное, чтобы это выяснить. Я задействовал все, свои и Саррена, связи, чтобы найти хоть какие-то зацепки, но, увы, девушка как сквозь землю провалилась.
        Использовать ресурсы Департамента я пока опасался, ведь за мной следили, несмотря на то, что я, на удивление легко, прошёл все проверки и получил прежний уровень (для лорда Вуара, разумеется) доступа к работе.
        Вероятно, ещё с неделю за мной будут таскаться наблюдатели, которых я всё это время вычислял уже через пару минут после их появления, а затем всё вернётся на круги свои.
        Или почти всё.
        После того, как я пришёл в себя, и приглашённый Бертой целитель поставил меня на ноги буквально за пару часов, мой разум пребывал в смятении, что никогда не было свойственно мне ранее.
        Воспоминания Саррена сводили меня с ума своими противоречиями. Меня буквально преследовали его чувства и страхи, подозрения и надежды. Мысли, образы, инстинкты. Мы были настолько разными, что я с трудом представлял, как смогу ужиться в этом теле, если не получится вернуть всё обратно.
        Хотя было кое-что, в чём мы с Реном оказались похожи. Страсть к Хлое и… Магия, как ни странно.
        Сначала я думал, что дар Саррена доставит мне немало проблем. И не потому, что у меня не хватит опыта или силы воли, чтобы его обуздать, а потому, что он кардинально отличался от Тьмы, с которой я сроднился за последние тридцать лет.
        Если тёмные сразу собирали энергию извне, черпая её в тенях или просто из воздуха, а затем часто действовали, повинуясь инстинктам, то такие, как Рен, сначала накапливали магию в собственном источнике, пропуская её сквозь себя. И только потом, обращаясь к внутреннему резерву, Одарённые вытягивали из него нити сил, сплетая вязь заклинания и наполняя её энергией преобладающей стихии.
        Когда-то я знал всё это и легко управлялся с даром, с которым появился в этом мире. Тьма же нашла меня позже. Гораздо позже.
        Я долго не решался обратиться к источнику Рена, а сделав это, с удивлением понял, что его магия очень похожа на мою. Ту, которая была у меня с рождения и покинула когда-то в одночасье, едва не лишив жизни.
        Наверное, поэтому, с полученным даром у меня, вообще, не возникло проблем, будто и не было последних лет, и я попросту с ним вырос. Прикоснувшись к источнику в первый раз, я испытал странное, ничем не объяснимое чувство радости и лёгкой ностальгии. Словно, вернулся в прошлое. Увидел тёплые улыбки родных и друзей, вдохнул аромат собственного беззаботного детства и дотронулся до давно позабытой мечты.
        Это было так дико, волнительно, и, в то же время, до невозможности нереально, что я решил отложить размышления о таких странностях на потом.
        Вместо этого, едва получив от целителя разрешение отправиться домой, я сразу же занялся делами, не обращая внимания на приставленный ко мне конвой. Да и что они могли мне сделать без предъявления каких-либо официальных обвинений? Только порекомендовать явиться на допрос. Добровольно. Так я ведь и не отказывался. А что пошел не сразу - так я себя преступником и не чувствовал. По крайней мере, в том смысле, который вкладывал Департамент в это слово.
        Проверив остаточные следы на месте магического взрыва, я обнаружил слабые отголоски портала и… моей Тьмы. Оставалось надеяться, что она защитила Хлою, подчиняясь моему последнему желанию, а не стала для неё смертоносной ловушкой.
        Вот откуда там взялся портал, ещё предстояло разобраться, но я подозревал, что к его созданию приложило пушистую лапу существо, сидевшее у девушки на руках.
        И, понимая это, я начал задумываться о том, могло ли такое быть, что насчёт сиималов мы были не правы? И, если это так, не ошиблись ли мы и в природе их происхождения? Вот бы расспросить Хлою, где она нашла этого “кота”.
        Пока мою голову атаковали эти мысли, а спину - разъярённое шипение стражи, я уверенно шёл к Ланманн-Холлу, собираясь расспросить её домашних, не давала ли девушка о себе знать.
        Открыла мне её помощница, Киара, кажется, и, тут же вцепившись в меня обеими руками, затащила внутрь, захлопнув дверь перед носом у конвоя:
        - Частная территория. Подождёте лорда здесь! - решительно заявила она, не обращая внимания на их вытянутые от возмущения лица.
        Буквально затолкав меня в гостиную, она прикрыла глаза, а через минуту по лестнице загромыхали шаги, и в комнату влетела её точная белокурая копия.
        - Где она? Куда вы дели Хлою, лорд Вуар? - сквозь зубы процедила девушка, сверля меня недружелюбным взглядом.
        Я поднял руки в успокаивающем жесте и задал встречный вопрос:
        - То есть, дома она не появлялась?
        - Нет! - в один голос выдохнули близняшки, на мгновение переглянувшись, а я нахмурился.
        - И вы никуда не заявили о её пропаже? - Ответ читался на их встревоженных, чуть виноватых лицах, и я неожиданно разозлился: - Почему? Ваша хозяйка исчезла и, наверняка, не выходит на связь, а вы просто сидите и ждёте, чем все закончится?
        - Вообще-то, мы не сделали этого из-за вас! - неожиданно ощетинилась более вспыльчивая из сестёр. - Чтобы скрыть то, что с вами произошло и спасти вашу жизнь, Хлоя влезла в неприятности. Какое мы имели право подставлять её ещё больше, не зная о том, что на самом деле произошло в Доме Любви?
        - Значит, о том, где мы находились, вы тоже знали, - сделал правильный вывод я.
        - Конечно, знали, - фыркнула вторая блондинка, сложив руки на груди. - Хлоя столько говорила о вас в последнии дни и так за вас волновалась, что мы удивлены, как об этом не узнал весь город!
        - Только за… меня? - на мгновение запнулся я.
        - За вашего друга тоже, - “спустила” меня с небес на землю бойкая девица, не подозревая, какое облегчение вызвала своими словами. - Так может, вы и расскажете нам, что случилось?
        - К сожалению, не могу - ничего не помню, - ответил я, понимая, что вываливать правду слугам, ещё и женщинам - величайшая глупость. - Но я делаю всё, чтобы это выяснить. Если появятся какие-то вести, дайте мне знать. Этим вы окажете неоценимую услугу мне и вашей хозяйке.
        Я кивнул растерянным и поубавившим пыл сёстрам Атаис и пошёл к выходу, а оттуда - прямиком в Департамент. Нужно было срочно брать всё под контроль.
        Допросы, допросы, исследования, лекарские осмотры и снова допросы… Они заняли остаток дня и часть ночи, практически вывернув меня наизнанку. Но я справился. Уже ближе к утру я с трудом добрался до дома Саррена, понимая, что соваться в свой, было бы верхом глупости. А на следующий день сам же едва не прокололся, чуть не вломившись в свой прежний кабинет и попавшись на глаза Крейну.
        Перед началом рабочего дня я всё же успел заскочить в дом Хлои, где её сварливые служанки-близняшки встретили меня ещё более недружелюбно, умудрившись натравить на меня ещё и компаньонку мисс Дельвейс. Хватке этой женщины могли бы поучиться мои сотрудники, как и её умению вести допросы. Пожалуй, впервые в жизни, я чуть не сбежал от безобидной на вид леди.
        Правда, всё же умудрился сделать то, ради чего снова пришёл в Ланманн-Холл - незаметно развесил там следящие и подслушивающие заклинания, а ещё - подбросил пару охранных и записывающих артефактов. Что-то мне подсказывало, что Хлоя, в первую очередь, свяжется с этими женщинами, когда у неё появится такая возможность.
        И я не ошибся.
        Уже к вечеру мои сигналки зашлись истеричным визгом, сообщая, что в доме девушки был открыт мини-портал, по которому туда доставили послание. Воспользовавшись одним из заклинаний, которое помнил ещё по академии, я подключился к оставленным в особняке маячкам, чтобы послушать о том, что там говорят.
        Сказать, что я был удивлён - ничего не сказать. В доме царил настоящий бедлам. Слышались крики, грохот, громогласные команды и топот многочисленных ног. Мне с трудом удалось понять, что сёстры Атаис и компаньонка Хлои собирают вещи, чтобы отправиться к своей госпоже. А вот то, куда лежал их путь, вызвало у меня огромное удивление.
        Цилленис. Ни много, ни мало.
        Но даже не это меня взволновало. Что такого произошло с Хлоей, что она не смогла вернуться домой сразу? Судя по тому, что девушка вызвала этих женщин к себе, ответ на этот вопрос мне точно не понравится.
        Нужно было срочно что-то решать и отправляться Цилленис, чтобы разобраться со всем на месте. Но как? Под каким предлогом? И как мне избавиться от назойливого внимания приставленной ко мне охраны, чтобы не сжечь навсегда мосты?
        Я рассчитывал рано или поздно вернуться в Арандон - неважно, в этом или в своём теле. И подставлять Саррена, если он всё же выжил, не планировал, несмотря на всю опрометчивость его поступка. Ведь я прекрасно понимал, что Рен был отравлен. Не только ядом риеха, но и собственными подозрениями. И не мне судить его за это.
        ГЛАВА 6
        Хлоя Дельвейс
        - А конкретнее? Знаете ли, не хотелось бы давать невыполнимых обещаний, лорд Ордо, - хмыкнула я, сложив руки на груди.
        - Поверьте, ничего ужасного, невозможного, порочащего вашу честь или несущего вам какую-либо угрозу, я не попрошу, - покачал головой мужчина, - да и, если вы вдруг не согласитесь помогать, настаивать не стану. Просто надеюсь, что, когда придёт время, вы вспомните, что я помог вам почти бескорыстно в ситуации куда серьёзнее моей.
        На слове “почти” Тайгир как-то по-мальчишески солнечно усмехнулся, вызывая мою ответную улыбку.
        - То есть, сейчас вы мне ничего не скажете и заставите сгорать от любопытства? - вскинула брови я.
        - Именно так, мисс Дельвейс. Но не потому, что я - мерзкий, вредный тип, а потому что сейчас не время для подобных просьб, - дёрнул уголками губ он. - Да и решение ваших проблем не терпит отлагательств.
        А вот тут я даже спорить не стала. Как-то неуютно я чувствовала себя в этом месте без своих девчонок и леди Мелинды. А ещё - до безумия хотела узнать, что, чёрт возьми, произошло перед тем, как я оказалась в лесу в компании одного лишь Сумрака.
        Кстати, о сиимале. Я очень надеялась, что он сможет меня разыскать. Всё же я слишком привязалась к этой наглой усатой морде, да и испытывала к нему неподдельную благодарность за собственное спасение. А вот мысли о том, что ему предшествовало, я от себя старательно гнала, опасаясь абсолютно неконтролируемой истерики.
        Решительно тряхнув головой, заглянула в золотые глаза своего спасителя:
        - С чего начнём?
        - Координаты дома, куда хотите отправить послание, знаете? - серьёзно спросил мужчина, доставая прямо из воздуха стопку чистых листов и перо с чернилами.
        Подумав, я кивнула. Как хорошо, что я запомнила их, когда покупала медальоны переноса и привязывала их к Ланманн-Холлу и вдовьему дому в своём графстве.
        - Отлично, - бросил Тайгир, - тогда пишите послание тем, кого хотите сюда вызвать. Но учтите, что за раз, не привлекая внимания, я смогу переправить не более пяти человек.
        - О, на этот счёт не волнуйтесь, - хмыкнула я. - Ко мне прибудут всего лишь три леди.
        О том, что сёстры Атаис и леди Фламар иногда стоят целого отряда, я, естественно, решила не говорить.
        Быстро написав письмо для леди Мелинды, я вкратце обрисовала ситуацию, сообщив ей о том, что из-за сбоя в заклинании портала оказалась в Цилленисе и, по независящим от меня обстоятельствам, пока не могу вернуться, поэтому прошу их с близняшками срочно приехать.
        Думаю, они простят мне тот факт, что я не решилась доверить правду о происшедшем бумаге, которая могла попасть не в те руки.
        Запечатав конверт, оставила размашистую подпись на его лицевой стороне, понимая, что по остаточной магии подлинность письма теперь определить не удастся. Радовало лишь то, что Клара и Киара, да и леди Фламар, прекрасно знали мой почерк и излюбленные выражения, поэтому должны если не сразу поверить, то хотя бы попытаться проверить, действительно ли послание писала я.
        - Готово, - спустя пару минут, сказала я, протянув конверт лорду Ордо. - Может, расскажете, как вы собираетесь доставить сюда этих леди в ближайшее время? Сами же говорили, что порталы отслеживаются.
        - В случае с вашими гостьями, мисс Дельвейс, всё обстоит гораздо проще, чем с вами, - спокойно ответил мужчина. - Я просто вышлю для них официальное приглашение от лица своей матери. Никто ведь не будет проверять, действительно ли она знакома с… м-м… баронессой Йен, - прочитал он имя моей компаньонки на конверте. - А имея на руках официальное приглашение, заверенное нашим посольством (об этом я тоже позабочусь), ваши леди смогут пройти в столицу Циллениса - Тарду - стационарным порталом. С документами ведь у них всё в порядке? Естественно, все расходы я возьму на себя.
        - Спасибо, конечно, - решительно отмела я его предложение, - но я не стеснена в средствах и вполне могу позволить себе оплатить переход для своих людей.
        - Как скажете, - не стал спорить Тайгир, видя, что я настроена крайне решительно.
        Вздохнув, я села писать ещё одно письмо с инструкциями, на этот раз, для близняшек. В нём я попросила их забрать драгоценности и деньги из сейфа в Ланманн-Холле, а также все купленные мною артефакты и необходимый для меня минимум вещей. В конце концов, мы обменивались кровью, а значит, защитная магия тайника должна их пропустить. На первое время накоплений нам хватит, а потом я, надеюсь, уже разберусь с тем, как снять средства с одного из моих счетов.
        Вложив оба письма в новый конверт, я протянула его лорду Ордо, и едва не открыла рот от удивления, когда он начертил пальцем прямо на столе сияющий золотом квадрат, превратившийся в рамку мини-портала, и бросил в него послание, как в обычный почтовый ящик.
        - Теперь я вас оставлю, мисс Дельвейс, - спокойно сказал мужчина и поднялся, собираясь уходить, но именно в этот момент снизу донёсся какой-то грохот, а затем взвыли все охранные контуры дома, прорыв которых почувствовала даже я.
        Миг - и Тайгир исчез из комнаты, а в холле зазвучал его громкий голос, успокаивающий паникующих слуг. Не выдержав, я тоже рванула к выходу, но внезапно обо что-то споткнулась, рухнув на пол и больно ударившись локтями.
        Встав на четвереньки, неожиданно заметила под столом блеск перепуганных глаз, в которых, казалось, жил сам Космос, и пискнула от радости.
        - Сумрак! - выдохнула я и прямо так, пятой точкой кверху, полезла к нему под стол - обниматься.
        -15-
        Сиимал обречённо мяукнул, но стойко вытерпел приступ моей нежности.
        - Как ты, мой хороший? - прижимая к себе кота, я зарылась носом в его пушистый подшёрсток. - Скучал?
        - Мя…
        - Я тоже скучала. Больше не бросай меня так надолго! - строго сказала я и погладила мягкие ушки.
        - Хлоя? Что вы там делаете? - в голосе лорда Ордо, незаметно вошедшего в комнату, прозвучало недоумение.
        Я успела увидеть начищенные до блеска ботинки, приближающиеся к моему укрытию, а затем мужчина заглянул под стол.
        - С ума сошли?! - рыкнул он, заметив кота, которого я пыталась прикрыть складками платья. - Медленно, очень медленно отпустите животное и идите сюда.
        На кончиках пальцев Тайгира зажглось боевое заклинание, которое тот направил на испуганно дрогнувшего Сумрака.
        - Вот ещё! - воинственно выпалила я, задвинув сиимала за спину. - Это. Мой. Питомец. И вы ничего ему не сделаете, понятно?!
        - Вы хоть знаете, кого так трепетно защищаете? - процедил лорд Ордо.
        - Своего друга, - прямо посмотрела я ему в глаза.
        Несколько долгих мгновений мужчина о чём-то напряжённо размышлял, видимо, взвешивая все за и против, а затем обречённо выдохнул:
        - Вылезайте. Не трону я вашу муфту. Хотя за то, что эта меховушка порвала все защитные плетения на моём доме, его убить мало.
        Подозрительно кося на него взглядом, я с трудом выбралась из-под стола, одной рукой удобнее подхватила кота, второй отряхнула колени, а затем независимо устроилась в кресле, прижав сиимала к груди.
        - Извините, что Сумрак испортил вашу защиту, - тихо сказала я. - Он просто сильно за меня волновался и спешил.
        - И это возвращает нас к тому, кто вы, - протянул лорд Ордо, устраиваясь в кресле напротив и пристально глядя мне в глаза. - Сказки о том, что вы - попавшая в беду аристократка оставьте для тех, кто чуть меньше разбирается в этих существах, - он кивнул на Мрака.
        Я пожала плечами.
        - Вы можете мне не верить, но это действительно так. Откуда я знаю о природе сиимала, к сожалению, не могу сказать, но он, в некотором роде, обязан мне жизнью, - немного покривила я душой. А что? Мы с близняшками связаны слишком тесно, поэтому условно нас можно считать одним целым. Очень условно. - Поверьте, лорд Ордо, Сумрак не причинит никому вреда. Конечно, если только от человека не будет исходить смертельная опасность в мою сторону.
        Откинувшись на спинку кресла, мужчина несколько минут наблюдал за тем, как сиимал жмурится и мурлычет под моей ладонью, напрашиваясь на ласку, а затем обречённо махнул рукой:
        - Хорошо! Но без присмотра я это существо не оставлю.
        Он встал и подошёл к окну, распахнув створки. С его рук сорвалось какое-то заклинание, а буквально через полминуты на подоконник приземлился пушистый белоснежный шар с ярко-голубыми глазками. В нём я с трудом опознала кота, глазами которого наблюдала разговор в гостиной. Или это всё-таки кошка? Словно отвечая на мой невысказанный вопрос, лорд Ордо сказал:
        - Это - Белка. Она присмотрит за вашим Сумраком и сразу же доложит мне, если он проявит хоть какую-то агрессию в сторону жителей этого дома. И, если это произойдет, я его уничтожу, невзирая на ваше мнение, мисс Дельвейс. Это понятно?
        Я кивнула. И на том спасибо. А Мрак у меня умничка, он не будет никого обижать, правда? Я покосилась на кота, который с любопытством рассматривал Белку. Та же, спрыгнув с подоконника, горделиво прошествовала мимо, распушив свой шикарный хвост, и запрыгнула на кровать, уставившись на нас наглым, немигающим взглядом.
        Сиимал совсем по-человечески вздохнул, а я хихикнула в ладошку, краем глаза отметив, что Тайгир покинул нашу теплую компанию.
        - Что, понравилась тебе принцесса? - дернула я своего кота за ухо. - Боюсь, она не для нас, так что подбирай слюни и думай лучше о скором обеде.
        Сумрак встрепенулся, и даже Белка повела ухом, демонстрируя свой интерес. Отлично, точки соприкосновения найдены. Осталось дождаться леди Мелинду и близняшек, и жизнь снова заиграет новыми красками.
        Сердце на миг болезненно кольнуло, напоминая о том, кого ещё я хотела бы видеть рядом с собой, но следующее воспоминание о слепящей вспышке света быстро вернуло меня с небес на землю. Встав, я переложила Мрака в кресло, а сама заметалась по комнате, в какой-то момент остановившись у зеркала и заглянув в собственные полубезумные глаза.
        - Он хотел тебя убить, - шёпотом напомнила я себе. - Так что выбрось все мысли о Саррене из головы, мисс Хлоя Дельвейс.
        К сожалению, самовнушение не помогло.
        Сейчас, когда напряжение последних дней отступило, подарив мне надежду на благополучный исход, из меня словно вынули стержень, на котором держались моя показная бравада и мнимое спокойствие. Внутри разлилось тёмное, голодное опустошение, засасывающее все чувства и эмоции в чёрную дыру отчаяния.
        Снова и снова в голове вспыхивали картины недавнего прошлого, разрывая мою душу на части. Жгучая обида, боль от предательства и страх перед неизвестностью жгли меня изнутри, выплёскиваясь горькими слезами. Грудь сдавило железным обручем разочарования, а я поняла, что больше не могу сдерживать всё в себе.
        Хотелось кричать, крушить, ломать всё вокруг, а в следующий миг - закрыть глаза и просто раствориться в пространстве. Затем снова накатывала ярость, требуя сделать хоть что-то, выяснить, остался ли в живых тот, чьё имя я теперь хотела забыть, и отомстить ему самым зверским способом. Но потом я вспоминала, в каком положении нахожусь сама, и тонула в жалости к себе.
        В какой-то момент, не выдержав, рухнула на кровать, захлёбываясь рыданиями, выплёскивая со слезами то, что могло меня сломать навсегда и оплакивая первую печальную влюблённость. Не знаю, сколько длилась моя истерика, но неожиданно я осознала, что слёз больше нет. Лишь надрывное дыхание со свистом вырывалось из моей груди, а с двух сторон, мне в лицо встревоженно заглядывали пушистые Инь и Ян, щекоча влажные щёки усами.
        - Всё хорошо, - сипло прошептала я, погладив котеек. - Всё обязательно будет хорошо.
        И в этот момент я искренне верила, что говорю правду.
        ГЛАВА 7
        Я прикрыла дверь, отрезая комнату от звона разбитой вазы, истеричного женского голоса и едва слышных слов Тайгира, пытающегося вразумить гостью. Вздохнув, жалобно посмотрела на обосновавшихся в комнате Сумрака и Белку и философски спросила:
        - Это когда-нибудь кончится?
        Судя по взгляду Белки, которая знала местных обитателей лучше всех, нет. А жаль. Впрочем, я, кажется, начала к этому привыкать. По крайней мере, за последние два дня подобные сцены случались здесь с завидной регулярностью и уже не вызывали даже любопытства, лишь глухое раздражение.
        Неизвестные леди бились в истерике, а дорогая посуда - о пол и стены. Матери герцога каждый день вызывали лекаря, а её гостьям - кареты, чтобы отправить несчастных по домам. А всё потому, что какая-то добрая душа пустила слух о том, что племянник императора решил жениться на безродной замухрышке, то есть, на мне.
        Нет, я конечно, подозревала, что разочарованная словами сына герцогиня Ордо пожаловалась на него одной из подруг, а дальше заработало сарафанное радио, но лично мне от этого было не легче.
        Я ещё от собственной истерики отойти не успела, а стены дома герцога Ордо сотрясли первые скандалы. Какие-то девицы оскорблённо визжали о том, что он должен был жениться именно на них. Их мамаши обвиняли моего спасителя во всех смертных грехах, а компаньонки желчно цедили проклятья на мою голову, отчего даже я вздрагивала, навешивая на себя очередной щит из тьмы от магического воздействия. Мало ли…
        Тайгира хватило всего лишь на пару часов подобных представлений, а затем, пылая от ярости, он выставил рыдающих леди за дверь и ушёл куда-то порталом. Как оказалось - к собственной матери. Не знаю, о чём они разговаривали, но уже час спустя я, ошарашенная, с такими же удивлёнными котами на руках, стояла в гостиной её дома и слушала сухие инструкции по правилам поведения, которых от меня ждут.
        Нет, ничего нового там не прозвучало, но я порядком затосковала. Почему? Опять же, из-за местного свода правил и традиций, чтоб их сборником черти вместо туалетной бумаги пользовались, право слово!
        Если коротко и по существу, то мне не полагалось находиться в доме холостого мужчины без сопровождения старших родственников и компаньонки, ведь это могло поставить крест на моей репутации. Именно поэтому леди Ордо пошла мне навстречу (ага-ага, как же) и дозволила обосноваться у неё до приезда леди Фламар.
        Вот только доброта её имела строго обозначенные границы. Я не должна была покидать отведённые мне покои. Не должна с ней спорить. Не должна устраивать допросы слугам. Не должна никому рассказывать о себе, приставать к её сыну и строить на его счёт какие-либо планы. И ещё с десяток подобных “не должна”.
        Что-то ей доказывать у меня банально не было сил. Да и не в том положении я была, чтобы воротить нос от предложенной помощи, какой бы она ни была.
        К тому же, всё оказалось не так плохо, как я это представляла. Тайгир несколько раз в день появлялся в доме леди Ордо, и тогда мы проводили время за разговорами, обсуждали планы по моей легализации как тёмного мага, прибытие леди Фламар и поиски моего опекуна.
        Да-да, о нём я тоже рассказала лорду Ордо, и он с уверенностью заявил, что отыщет мужчину в ближайшее время, раз уж племяннику леди Мелинды это до сих пор не удалось.
        В целом, можно было сказать, что время для меня летело достаточно быстро, если бы не вызывающие стойкую мигрень скандалы со стороны девиц, умудрявшихся выцепить Тайгира даже в доме его матери.
        Очередной громкий хлопок дверью вырвал меня из размышлений, а затем на меня нахлынуло странное чувство, мгновенно затопившее с головой. Радость, тревога, ожидание чего-то и лёгкие опасения.
        Прикрыв глаза, я прислушалась к собственному состоянию и неожиданно уловила отголоски мыслей Клары и Киары, что донеслись до меня по начавшим восстанавливаться связям.
        Я сама не заметила, как выбежала из комнаты и слетела по лестнице на первый этаж, повиснув на близняшках, а затем и на леди Фламар.
        - Хлоя, девочка моя! - в голосе компаньонки звучали облегчение и неприкрытая радость. - Как ты?
        - Всё хорошо, леди Мелинда, - улыбнулась я. - Теперь - точно всё хорошо.
        - Кроме ваших манер, юная мисс, - желчно вставила леди Ордо, с нескрываемым недовольством обозревая нашу композицию.
        - А вы, собственно кто, чтобы осуждать манеры моей подопечной? - отодвинув меня в сторону, холодно спросила леди Фламар, а мы с девчонками переглянулись, зная этот тон, не суливший герцогине ничего хорошего.
        - Я - та, кто оказал ей гостеприимство в своём доме и спас от позора, - поджала губы мать Тайгира.
        - Хорошее же у вас гостеприимство, - хмыкнула баронесса Йен. - Девочка одета в платье прислуги и без обуви. А судя по тому, как наряд на ней болтается, вы её даже кормить забывали!
        - Леди Мелинда, - я тронула рукав её дорожного платья и покачала головой. - Не нужно.
        Ну, да, не дали мне другой одежды, так это не самая большая из моих проблем. А что пару раз покормить забыли, так это тоже неудивительно - я ведь сидела в комнате тише мыши. Да и не от голода я потеряла в весе.
        - Простите, леди Ордо, что нарушила ваши указания. Я просто очень сильно ждала этой встречи, - прямо посмотрела я на недовольную женщину. - Надеюсь, вы позволите провести ещё одну ночь под вашей крышей? Сегодня уже поздно, чтобы искать свободные номера в гостинице, а вот завтра мы избавим вас от своего общества.
        Не знаю, ответила бы она согласием или нет, но именно в этот момент вернулся Тайгир, провожавший очередную несостоявшуюся невесту и неожиданно замер на пороге, с интересом рассматривая нашу компанию.
        - Конечно, вы можете здесь переночевать мисс Дельвейс, - вместо матери ответил он и лучезарно улыбнулся мне, а затем и близняшкам.
        По связи до меня донеслось смущение. Он что, понравился кому-то из сестёр? Или обеим сразу? Только этого мне не хватало!
        К счастью, нам удалось избежать неловкости, которую развеяла герцогиня Ордо, резко встав и молча выйдя из гостиной. Это словно дало отмашку к действиям, и всё сразу же пришло в движение.
        Лорд Ордо позвал слуг, велев им приготовить покои по соседству с моими для сестёр Атаис и баронессы Йен. Лакеи унесли их вещи и накидки. Нам же, тем временем, предложили чай с пирожными.
        Тайгир тоже остался с нами, расспрашивая девчонок и леди Мелинду об их путешествии и о том, не возникло ли каких-либо проблем с пересечением границы и документами. Удивительно, но у них всё прошло до обыденности просто и скучно, это даже слегка меня удивило.
        Когда горничная сообщила, что всё готово, мы поднялись наверх и разошлись по своим комнатам. Я в свои покои заходила последней и, сама не зная зачем, придержала провожающего нас мужчину за локоть.
        - Тайгир, - по взаимной договорённости, наедине мы стали общаться менее официально. - Уделите мне пару минут?
        Лорд кивнул и вошёл за мной в комнату, оставив дверь приоткрытой.
        - Простите, возможно, это не моё дело, - тихо сказала я то, что буквально распирало меня изнутри в последний час и само рвалось с губ, - но мне кажется, что вам нужно мягче общаться с матерью. Конечно, не скрою, у нас с ней возникло недопонимание, но… Она заботится о вашем будущем настолько, насколько это возможно, и так, как это видит. А вы, порой, бываете к ней слишком строги, давите, и от этого она ещё резче настаивает на своём.
        - Вы не понимаете, о чём говорите, Хлоя, - устало выдохнул он в ответ и потёр подбородок. - Моя мать хочет контролировать всю мою жизнь. Стоит ей уступить в чём-то одном, она сразу же начинает думать, что может решать всё за меня.
        - Поэтому, за неё решаете вы? - слегка уколола я его.
        - Да, и имею на это полное право. Только то, что я твёрдо держу управление делами рода в своих руках и сдерживаю аппетиты и желания моей матери, позволяет ему оставаться процветающим, - серьёзно сказал Тайгир. - Этот дом, слуг, наряды и увлечения герцогини Ордо оплачиваю я. И только благодаря мне она всё ещё не сослана в монастырь за свои интриги, в которые пыталась втянуть и меня.
        Я промолчала, не зная, что на это сказать.
        - Есть ещё кое-что, что стоит между нами, не давая нормально общаться уже много лет. Думаю, вы уже поняли, что у меня была невеста, - тем временем, продолжил мужчина. - Алесса - наследница богатого герцогского рода. Её родители погибли, а император доверил опеку девушки моей матери. Лесса жила здесь, пока не достигла совершеннолетия. Конечно, я к тому моменту уже имел собственный дом и тут появлялся редко, наверное, поэтому и пропустил момент, когда мама вложила в голову подопечной, что мы с ней - идеальная пара.
        Тайгир замолчал, погрузившись в воспоминания, а я не стала его торопить. Почему-то мне казалось, что он мало кому об этом рассказывал, да и вообще, предпочитал не делиться своими переживаниями. И то, что решил довериться мне, неожиданно льстило.
        - Вы, женщины, порой, бываете очень коварны, - усмехнулся лорд Ордо, взъерошив волосы ладонью, - а ещё - поразительно упрямы. Алесса делала всё, чтобы привлечь моё внимание, но при этом оставаться нежной, невинной и соблазнительной в моих глазах. Мама же давила на меня с другой стороны, убеждая, что лучшей жены мне не найти. На тот момент чувства меня ни с кем не связывали, поэтому я сдался и сделал Лессе предложение. И только потом понял, какую ошибку совершил.
        Что ж, всё оказалось довольно банально. Сколько таких историй я слышала ещё в своём мире? Невинная овечка оказалась злобной драконицей - алчной, ревнивой, истеричной и нетерпимой. Не думаю, что воспитание герцогини сыграло такую уж большую роль в этом, ведь сын-то у неё получился, что надо. Скорее, здесь стал решающим сам характер девушки, сложившийся ещё до того, как она попала в дом к леди Ордо, и, конечно, то, что мать Тайгира сама заверяла Алессу в успешности этого брака, а та старалась соответствовать ожиданиям, хотя бы внешне.
        Разумеется, когда мужчина понял, что из себя на самом деле представляет девушка, он разорвал помолвку, что абсолютно не устроило ни его мать, ни саму Алессу. Герцогиня не поверила сыну, когда он рассказал, какова его невеста на самом деле, списав всё на мужское непостоянство и глупое упрямство. С ней ведь девушка была ангелом во плоти.
        Несколько раз они безуспешно возвращались к этому разговору, а затем Тайгир перестал пытаться что-то ей доказать. И, как результат, их отношения испортились настолько, что сейчас мать и сын бодались по любому пустяку, отстаивая свою правоту едва ли не с пеной у рта.
        - Так может, вам просто нужно обсудить всё ещё раз? - намекнула я. - Сколько лет прошло с последнего разговора? Наверняка, леди Ордо уже остыла и действует скорее по привычке.
        - Вы забываете, Хлоя, что мама до сих пор не подпускает ко мне других девушек. Напомнить, как она поступила с вами?
        Ну, не знаю. Да, если говорить честно, герцогиня была мне неприятна, но… Я не верила, что всё происходит так именно потому, что она всё ещё лелеяла надежды на брак сына с Алессой. Моя интуиция просто кричала, что здесь должно было быть что-то ещё. Я чувствовала это, словно какая-то мысль поселилась на задворках моего сознания и зудела там, жужжа, как надоедливая муха, а я просто её не понимала.
        Об этом я и сказала лорду Ордо. Мои слова произвели на него эффект, какого я совсем не ожидала. Мужчина подался вперёд и взволнованно спросил:
        - А что ещё говорит ваша интуиция? Простите, Хлоя, я не хотел вам говорить сразу, но это - ещё одна из причин, по которой вам нельзя возвращаться домой, пока вы полностью не освоитесь с новым даром, - быстро сказал он, заметив мой настороженный взгляд. - Магия Тьмы иногда наделяет способностью видеть особые связи и то, что недоступно другим, но только в том, случае, если носителем дара является женщина. Понимаете, что это значит? Ярко выраженная интуиция - на уровне ощущений, сомнений, чувства направления - иногда может оказаться гораздо полезнее многих заклинаний. Уверен, если кто-то об этом узнает, вас захотят использовать.
        - А вы? - тихо прошептала я.
        - И я, - не стал отпираться Тайгир. - Но лишь один раз. Я хочу, чтобы вы…
        Грохот из коридора прервал слова мужчины, и я едва не застонала от досады, когда он бросил мне: “Поговорим об этом позже” и скрылся за дверью. Ну, кто так делает?
        К счастью, долго изнывать от любопытства мне не дали. Уже через пять минут в комнату просочились близняшки, а за ними вплыла леди Фламар, и мне стало не до выяснений того, что понадобилось от меня лорду Ордо.
        Несколько минут мы просто обнимались, тиская друг друга, и даже умудрились втянуть в это непотребство утратившую привычную невозмутимость леди Мелинду, а затем, устроившись поудобнее, начали делиться новостями.
        - Когда ты не вернулась домой, а наша связь неожиданно начала давать сбои, - начала рассказывать Клара, которая, как и я, с ногами забралась на мою постель, - мы заволновались и поехали к этой твоей мадам Бертран. И то, что там увидели, нам совершенно не понравилось!
        - От целого крыла Дома Любви не осталось практически ничего, - подхватила Киара, расположившись рядом с нами, и крепко сжала мою ладонь. - На все вопросы нам отвечали, что в лечебном крыле произошёл выброс магии у одного из пациентов, но никто при этом не пострадал. О том, куда ты исчезла, мадам Бертран нам ничего не сказала, лишь скорбно заявила, что мы должны ждать, надеяться на лучшее и помалкивать.
        - Сомнений в том, что ты жива, у нас не было, - тихо вздохнула Клара. - Будь это иначе, по нам с Киарой ударил бы такой откат, что встать мы не смогли бы несколько месяцев. Всё же клятва Д’Орей, что нас связала, это не шутки. Знаешь, каждую минуту натыкаться на глухую стену вместо нашей привычной связи было больно…
        - И прости, но о твоём исчезновении мы никому не сообщили, за что, между прочим, получили выговор от лорда Вуара, да ещё какой!
        - Саррен остался жив?! - выдохнула я, почувствовав, как отливает кровь от моего лица.
        - А не должен был? - проницательно спросила леди Фламар, устремив на меня острый взгляд. - Может, уже расскажешь, что там произошло на самом деле?
        Близняшки сразу же её поддержали, с тревогой заглядывая мне в глаза, а мне пришлось несколько минут потратить на то, чтобы взять себя в руки, прежде, чем поведать им, что со мной случилось за последние дни.
        - С ума сойти! - воскликнула Клара, выражая их общие чувства. - Лорд Эшту погиб, защищая тебя от спятившего жениха?!
        - Думаю, да, - тихо подтвердила я. - Иначе почему его Тьма оказалась у меня? Скорее всего, лишившись пристанища в его теле, она переметнулась к тому, кто был ближе всего. Ко мне…
        - То есть, ты теперь действительно тёмная? - неверяще тряхнула волосами Киара.
        Я улыбнулась уголками губ и поманила Тьму. Она уже привычно коснулась ледяной ладонью моего сердца и осела дымными крыльями за моей спиной. Я ощущала её любопытство, направленное на моих сестёр и леди Фламар, но откуда-то доподлинно знала, что Тьма не причинит им вреда.
        - Твои глаза, Хлоя, - завороженно прошептала Клара. - Они чёрные! Даже склеры не видно! Я сейчас словно в Бездну заглянула…
        Я хмыкнула и, прислушавшись к тихому шёпоту внутри, вытянула руку ладонью вверх. Не прошло и пары секунд, как над ней расцвела объёмная чёрная роза, на лепестках которой, подобно звёздам, мерцали яркие всполохи. Аккуратно переложила цветок в сложенные лодочкой ладони Клары и улыбнулась, видя искреннее восхищение в её глазах.
        - Если бы не видела своими глазами, ни за что бы не поверила, - тихо сказала леди Мелинда. - Ты так обращаешься с новым даром, словно родилась с ним.
        - Это сложно объяснить, - пожала я плечами. - Если для управления прежним источником мне нужно было запоминать жесты и тренироваться, то сейчас я просто делаю всё интуитивно, словно, с этой магией ко мне пришли и знания обо всём, что её касается. Например, я откуда-то знаю, что могу перемещаться тенями. Недалеко, в пределах одного города, но всё же… И при этом, меня не сможет отследить даже сильное защитное плетение и охранный артефакт. А ещё - я могу вызывать фантома и смотреть на мир его глазами.
        - Ты уже пробовала? - Восторженно сверкнула глазами Киара.
        - Нет, по правде говоря, я боюсь, - грустно улыбнулась я. - Наверное, до сих пор не смирилась с тем, что больше не буду прежней…
        - А что, если лорд Эшту жив? Просто перенёсся куда-то, как и ты? Возможно, удастся вернуть тьму ему, очистив твой источник.
        - Не знаю, Киара, это кажется мне маловероятным, - ответила я. - Посмотри…
        Я протянула к ней руки и мысленно коснулась своего нового источника. Чёрные вены сразу же проступили из-под кожи, придавая мне довольно устрашающий вид, к которому я за эти дни едва-едва привыкла.
        - У меня ощущение, что Тьма уже пропитала меня насквозь, проникла в каждую клеточку моего тела, в каждую частичку души. И терять её будет больно… - Прошептала я.
        - Гораздо больнее может быть, если об уровне твоих новых сил и о твоей способности ими управлять узнает кто-то ещё, - тихо сказала леди Фламар. - Этот лорд Ордо, что ты, вообще, о нём знаешь?
        - Не так уж много, - вздохнула я, мысленно отпуская Тьму, и та схлынула, прячась по углам. - Если я правильно поняла, он - племянник императора и довольно сильный маг. При этом обладает некоторой самостоятельностью в принятии решений, либо же не является ревностным патриотом или близким человеком для своего венценосного дяди.
        - Откуда такие выводы? - уточнила леди Мелинда.
        - Ну, я здесь уже несколько дней, а всё ещё не заперта в подвалах местной Тайной Канцелярии. Надо мной никто не ставит опыты, и даже ограничительным браслетом меня не наградили. К тому же, со слов Тайгира, я поняла, что он хочет мне помочь разобраться с проблемами. А разве кто-то стал бы заботиться об ужасной Тёмной в моём лице, имея дурные замыслы на мой счёт?
        - Ты слишком наивна, Хлоя, - вздохнула леди Фламар. - О Тёмных Леди - так раньше называли женщин, обладающих тёмной магией - всегда ходило множество слухов. Многие из них звучали просто невероятно! И, если этот мальчик тебе помогает, значит, преследует какие-то свои интересы.
        - Да, об этом я тоже знаю. Но лорд Ордо обещал, что воспользуется моей помощью лишь один раз, и это не причинит мне вреда, не втянет в неприятности и не станет источником какой-либо опасности в будущем. Я верю ему. Очень хочу верить…
        Девушки переглянулись, баронесса Йен кивнула, и больше в этот вечер тему доверия к моему спасителю мы не поднимали. Гораздо больше нас интересовали причины, по которым лорд Вуар едва меня не убил, а теперь ведёт себя так, словно ничего не случилось. Неужели он действительно всё забыл?
        ГЛАВА 8
        Время за разговорами пролетело незаметно, и спать мы улеглись лишь на рассвете. Само собой, что утром не только я, но и близняшки с леди Мелиндой, были в дурном настроении. Оно и понятно - сложно улыбаться, когда все мысли лишь о мягкой подушке и тёплом одеяле.
        Сцеживая зевки в ладошки, мы сонно спустились вниз, собираясь уточнить у лорда Ордо адреса наиболее приличных гостиниц. И совсем не ожидали, что в холле нас с любезной улыбкой встретит его мать и пригласит к столу. Переглянувшись, мы всё же последовали за герцогиней в столовую, гадая, чем нам грозят такие перемены в её настроении.
        Завтрак прошёл на удивление спокойно. Леди Ордо и леди Мелинда упражнялись в остроумии, сражаясь словами, как враги на поле брани, мы же с девчонками уплетали свежую выпечку и жмурились от удовольствия, вдыхая аромат свежесваренного кофе. Точнее, здесь он назывался кайиши, но я постоянно об этом забывала.
        - Какие у вас планы, графиня Дельвейс? - неожиданно спросила леди Ордо, и я поперхнулась булочкой. Быстро прожевав, пожала плечами и осторожно ответила:
        - Хотели подобрать гостиницу в центре города. А что? Хотите нам что-то посоветовать, ваше сиятельство?
        - Знаете, я тут подумала, - женщина замялась, а мы заинтересованно устремили на неё свои взгляды. - Кажется, я была не права на ваш счёт. Поэтому буду рада, если вы всё же останетесь погостить в моём доме.
        Что? Нет, не так. ЧТО?!
        Видимо, удивление и скепсис были слишком ярко написаны на наших лицах, потому что леди Ордо вздохнула и сказала:
        - Понимаете, мой покойный муж был братом Императора Циллениса. Несмотря на то, что у Его Величества Харана есть прямые наследники, мой сын тоже входит в число претендентов на престол. Само собой, это вызывает ажиотаж среди юных леди, которые жаждут заполучить его любой ценой. Как мать, я желаю счастья своему отпрыску. Но по опыту знаю, что оно невозможно в неравном браке.
        Герцогиня замолчала, а мы не спешили приходить к ней на выручку, потому что наше мнение на этот счёт очень сильно отличалось от того, что высказала она. Наконец, не выдержав, я спросила:
        - Зачем вы это нам рассказываете?
        - Признаться, мисс Дельвейс, я думала, что вы - очередная искательница выгодной партии, обманом втёршаяся в доверие Тайгиру.
        - И что же заставило вас изменить своё мнение? - выразительно приподняла я брови.
        - Ночью прибыл гонец из Арандона, которого я отправила туда, когда обнаружила вас в доме своего сына, - немного стушевалась леди и тут же вздёрнула подбородок. - Он действительно подтвердил, что в Ланманн-Холл, куда я собственноручно подписывала приглашение, живёт мисс Хлоя Дельвейс, чьё описание полностью совпадает с вами. Как и описание и имена ваших приближённых. А ещё Эвин заверил меня в том, что вы обручены. Точнее, связаны нерасторжимым магическим контрактом с неким лордом Вуаром.
        Мы растерянно переглянулись. Ка-ак интерес-сно! Эта информация не была общедоступной, и я бы очень хотела знать, откуда этот самый гонец её получил!
        - Так вот, - словно не замечая нашего замешательства, продолжила герцогиня Ордо, - сообщение Эвина убедило меня в том, что вы действительно не претендуете на внимание моего сына, а значит, нам с вами нет нужды враждовать. Скорее, мы можем оказаться полезны друг другу.
        - Вот так вот просто? - подозрительно уточнила леди Мелинда. - Вам сказали - вы поверили?
        - Ну, не совсем, - усмехнулась леди, откинувшись на спинку стула и сложив руки на груди. - Окончательно в этом меня уверили слова самой мисс Дельвейс. Так уж вышло, что моя личная горничная случайно стала свидетельницей их с Тайгиром разговора.
        Ага, так вот, что за грохот в коридоре помешал нам вчера объясниться с лордом Ордо! Занятно. Я пожалела герцогиню, а она, получается, пожалела меня? Может, она действительно не такая гадина, какой показалась мне изначально?
        - Предположим, это действительно так, - снова заговорила леди Фламар, остановив меня взмахом руки. - Я всё равно не понимаю, какой у вас резон помогать моей подопечной.
        - Я просто слишком хорошо знаю своего сына, - усмехнулась герцогиня Ордо и, взяв чашку с чаем, сделала глоток. - Если я сейчас вас отпущу, он всё равно будет крутиться рядом с мисс Дельвейс, и неизвестно, во что это выльется. А так вы все выполните свои обязательства, но под моим присмотром.
        “Какая замечательная леди” - донеслось до нас ехидное замечание Клары, и мы с Киарой синхронно фыркнули.
        - Мы очень благодарны вам за предложение, герцогиня Ордо, - осторожно начала я, - но не хотим втягивать вас в наши проблемы. Достаточно того, что ваш сын уже обещал мне помощь в решении некоторых вопросов. С остальным я надеюсь справиться сама.
        - Я так понимаю, о Цилленисе вы знаете немного? - Насмешливо уточнила мать Тайгира. - Всё наше общество держится на связях - родственных и дружеских. Если у вас их нет, вам не на что рассчитывать. А я тоже могла бы вам помочь, если бы вы посвятили меня в суть ваших проблем.
        - Не думаю, что это будет уместно… - Попыталась отказаться я, но леди Мелинда неожиданно положила мне руку на локоть, покачав головой.
        - Мы подумаем, - сказала она и выжидательно посмотрела на леди Ордо.
        Та кивнула и поднялась, показывая, что завтрак завершён, а затем покинула столовую. Мы же молча вернулись в мои покои, где Клара накинула полог от прослушивания и серьёзно у нас спросила:
        - Что думаете на этот счёт?
        - Я думаю, нам придётся остаться, - задумчиво сказала леди Фламар, а мы поражённо переглянулись. - Я не верю в добрые намерения этой женщины, а таких коварных врагов нельзя оставлять за спиной. Их, наоборот, нужно держать как можно ближе к себе. К тому же, здесь действительно будет удобнее, чем в гостинице. Да и лорду Ордо отвертеться от помощи не получится, если вдруг он неожиданно передумает
        В словах компаньонки был свой резон, но я пока слабо представляла, как совместить проживание в этом доме и воплощение наших планов в жизнь, о чём ей и сказала.
        - Подумай, Хлоя, леди Мелинда права, - тихо сказала Киара, поглаживая Сумрака, в то время, как Белка устроилась на руках её сестры, довольно мурлыкая под её пальцами. - Что мы имеем на данный момент? Все твои документы недействительны, аура и магия изменились, значит, нам нужно заново тебя легализовать. А как это сделать?
        - Только с помощью родового артефакта, который - вот так сюрприз! - остался в поместье графа Дельвейс, - мрачно ответила я. - А его новый владелец, как назло, не выходит на связь… Ничего нового.
        - Кажется, лорд Ордо обещал тебе помощь в этом вопросе? - уточнила Клара и, дождавшись моего кивка, продолжила: - Значит, всё решится в ближайшее время. Как только артефакт подтвердит, что ты - настоящая Хлоя Дельвейс, все записи, когда-либо сделанные о тебе в любых реестрах, обновятся. Скорее всего, прежние документы тоже претерпят какие-то изменения, ведь всё, что официально касается личности человека, обычно объединено специальным заклинанием. Правда, твой новый уровень и направление магии тоже станут известны - с этим ничего не поделать. Но будем надеяться, что никому не придёт в голову запрашивать о тебе какие-либо сведения. По крайней мере, в ближайшее время.
        Я кивнула, соглашаясь, да и что мне ещё оставалось делать? Подумав, отобрала у девушки Мрака и зарылась пальцами в его шерсть, успокаивая порядком расшатанные нервы. За эти дни я так привыкла к присутствию своих пушистых Инь и Ян, что уже не представляла, как жила без них раньше. Даже то, что Белка могла каким-то невероятным образом докладывать обо мне Тайгиру, меня не сильно волновало. Почему-то мне казалось, что кошачья “принцесса” не сделает ничего, что могло бы нанести мне вред.
        - Хлоя? - хором напомнили о себе сёстры Атаис, и я встрепенулась.
        - А, да, планы… - пробормотала я.
        Следующим пунктом после легализации новой меня стояло обучение управлению Тьмой. Несмотря на то, что сейчас я действовала интуитивно, существовало множество нюансов, без знания которых, можно было попасть в неприятности. Опять же, если Тайгир не врёт, обладание моим новым даром для женщин опасно. То есть, всё, что связано с этим, нужно делать тайно и не в Арандоне.
        - Ты что, собираешься вернуться домой? Со временем? - Спросила Киара, прислушиваясь к моим беспорядочным мыслям.
        Я неуверенно кивнула. С одной стороны, меня там практически ничего не держало, не считая Ланманн-Холла и вдовьего дома, с другой - здесь мне тоже было нечего делать.
        - Вы кое о чём забыли, юные леди, - напомнила о себе леди Фламар, отвернувшись от окна и поочерёдно взглянув на нас. - Лорд Вуар.
        Два слова, но какой эффект они возымели!
        Да, ночью мы обсудили, кажется, все варианты возможного будущего, связанного с Сарреном, и все они были неутешительные. Если он задумал меня убить, и произошедшее не было временным помешательством, я в глубокой… к-хм. У меня неприятности. Очередные. И в этой ситуации нам нужно либо не допустить его вступления в права наследования графства Аристес, чтобы отсрочить исполнение магического контракта, который даст лорду Вуару полную власть надо мной, или действовать его же методами, если возникнет такая необходимость.
        Вот только, несмотря на все логические доводы и убеждённость близняшек и леди Фламар, что лорд Вуар это заслужил, я сомневалась, что смогу с ним поступить так же, как поступил со мной он. Если только в крайнем случае и в качестве самообороны, но не подло, подчиняясь сиюминутному приступу ярости или следуя коварному плану, предпосылок которого нам так и не удалось выяснить. Девушки были со мной в корне не согласны, из-за чего мы едва не разругались в пух и прах.
        К сожалению, даже наша связь не помогла им объяснить, что я чувствую в адрес Саррена. Пусть боль от предательства больше не вгрызалась остервенело в мою душу, но она никуда не делась. Змеёй свернулась в груди, заставляя моё сердце предательски пропускать удары. Она застыла в миллиметре от границы, за которой могла превратиться в ненависть - жгучую, неконтролируемую, всепоглощающую. И от шага за ту тонкую грань меня отделяло лишь непонимание того, осознанно ли лорд Вуар нанёс мне тот роковой удар. Потому что, если да… Вряд ли во всём Эрртанже найдётся кто-то, кто ему позавидует. Потому что мстить я не любила, но умела.
        Новую волну жарких обсуждений Саррена оборвал стук в дверь, после которого в комнату просочилась горничная и сообщила, что нас ожидают портные, любезно вызванные герцогиней Ордо. Кивнув, я отпустила её, а когда за девушкой закрылась дверь, повернулась к леди Фламар:
        - Вы что-нибудь понимаете? Новый гардероб, сшитый на заказ, а не купленный в магазине готовой одежды, по большей части, означает, что мы будем выезжать в Свет. Что-то я не припомню, чтобы мы обсуждали подобное времяпрепровождение ни с лордом Ордо, ни с его матерью. Боюсь даже представить, с чем может быть связана подобная инициатива.
        - Так давайте не будем представлять, мисс Хлоя, а просто пойдём и спросим это у леди Ордо, - коварно усмехнулась моя компаньонка.
        И мы пошли.
        Герцогиня, которая пила чай в компании с тремя модистками, встретила нас доброжелательной улыбкой, чем вызвала у нас дополнительные подозрения.
        - Ваше сиятельство, - я мило улыбнулась и присела в реверансе, а близняшки и леди Фламар последовали моему примеру, - не могли бы вы уделить мне пару минут наедине?
        - Конечно, милая, - ласково ответила женщина, а меня едва не перекосило от её голоса, что был подобен сладкому сиропу.
        Она встала и, повернувшись к портным, бросающим на меня заинтересованные взгляды, сказала:
        - Эта милая девушка - графиня Дельвейс из Арандона, а с ней её компаньонка и моя хорошая подруга, баронесса Йен. Сёстры Атаис - помощницы графини. Мисс Хлоя, эти замечательные женщины - леди Сейр, Дайлес и Романо, самые талантливые модистки столицы. Во всём Цилленисе не сыскать лучше.
        Я улыбнулась и кивнула женщинам, стараясь, чтобы моё лицо не перекосило в злобной гримасе.
        Что за игру ведёт герцогиня?
        К счастью, узнать это мне удалось довольно скоро, потому что, оставив леди Фламар и близняшек сплетничать с модистками, она увела меня в свой кабинет, куда практически одновременно с нами пришёл и её сын.
        - Мисс Дельвейс, - Тайгир невесомо поцеловал моё запястье, задержав мою руку в своей на секунду дольше положенного, а я краем глаза отметила, как его мать всё же перекосило от недовольства, - понимаю, что мы это не обсуждали, но я попросил маму заняться вашим гардеробом. К сожалению, договориться с лордом Эрроу о конфиденциальной встрече мне не удалось, значит, нам придётся поговорить с ним на одном из приёмов.
        Лорд Эрроу, это же таинственный покупатель моего имения? Точно! Кажется, именно так его и называла мадам Бертран.
        - Как я уже сказала Тайгиру, - вмешалась герцогиня, - с вашим введением в общество Циллениса не возникнет проблем. Будем придерживаться легенды, что баронесса Йен - моя давняя подруга, которую я пригласила в гости, а вы, как её подопечная, прибыли вместе с ней.
        - По-другому никак? - прямо спросила я у лорда Ордо, проигнорировав его мать, и тот с сожалением покачал головой. - Хорошо. Но, надеюсь, что мне не придётся посещать абсолютно все мероприятия. Только те, где можно будет встретиться с лордом Эрроу и лишь до тех пор, как мы не решим с ним проблему с моим имением.
        - О, разумеется, дорогая! - воскликнула леди Ордо, своим энтузиазмом лишь добавляя мне сомнений.
        Увы, стоило признать, что всё складывается не так, как мне хотелось бы. Вот только и сделать с этим сейчас ничего нельзя. Остаётся лишь уповать на волю богов и их защиту. Кстати, об этом. Не попробовать ли мне поговорить с Алахеймой и её братом ещё раз? Вдруг после того, что случилось, будущее снова претерпело изменения, и моя помощь миру больше не актуальна? Ведь перестала же я чувствовать притяжение дворца Вайлара Кровавого, хоть и поняла это только сейчас! А, судя по тому, что сёстры Атаис эту тему не поднимали, они тоже больше не испытывали желания туда наведаться. Эта мысль неожиданно меня захватила с головой. Неужели часть моих проблем всё же рассосётся сама по себе?
        - Ваше сиятельство, а не подскажете, в Цилленисе есть храмы, посвящённые Алахейме? - с надеждой спросила я.
        - Увы, мисс Дельвейс. У нас почитают только Аррока, - вместо женщины ответил Тайгир. - Но вы, как тёмная, можете попросить о милости именно его.
        - Она - тёмная?! - неверяще воскликнула его мать, а я едва сдержалась, чтобы не прошипеть ругательство. Кажется, главная моя тайна скоро таковой быть перестанет.
        Вот только случайно ли Тайгир обмолвился о моём даре в присутствии матери или же сделал это с каким-то умыслом? Пожалуй, теперь придётся быть ещё осторожнее. Хотя, куда уж больше…
        Обсудив ещё несколько моментов касаемо наших ближайших планов, Тайгир отправился куда-то по своим делам, а мы с леди Ордо вернулись в гостиную, где нас уже ждали за накрытым к чаепитию столом портные и мои девчонки с леди Фламар.
        - Ну что ж, - пропела герцогиня, едва я отставила чашку с недопитым травяным сбором в сторону, - приступим?
        И модистки взяли меня в оборот, собираясь превратить в жемчужину местного общества. С их слов, разумеется. Мне же, наоборот, показалось, что во всём этом кроется какой-то подвох. Как бы аккуратно разузнать, что здесь носят на приёмах?
        Случай мне представился совсем скоро. Заверив леди Ордо, что собственные наряды я могу оплатить сама, отправила близняшек в ювелирную лавку, велев заложить некоторые драгоценности. Клара и Киара не растерялись, мимоходом посетив пару дорогих магазинов и убедившись, что представленные там наряды для юных леди ничем не отличались от тех, что мы заказали.
        Это позволило нам немного расслабиться и даже почувствовать некоторое доверие в адрес леди Ордо. Как оказалось - преждевременное, потому что ждать от неё проблем нужно было с другой стороны. Совсем с другой.
        ГЛАВА 9
        Лорд Вуар
        “О чём они только думают?!” - эта мысль пульсом билась в моей голове, заставляя кровь в венах воспламеняться от злости. Я смотрел, как баронесса Йен и сёстры Атаис быстро проходят через портал, ведущий в Цилленис, и с трудом сдерживался, чтобы не вернуть их обратно, хорошенько встряхнув за плечи и отхлестав едкими словами.
        Неужели они не понимают, что сейчас подставляют Хлою? Рано или поздно она захочет вернуться с ними в Арандон, и тогда возникнут вполне закономерные вопросы, а как она, вообще, его покинула? Почему эти глупые женщины не обратились ко мне, точнее, к лорду Вуару, раз считают женихом мисс Дельвейс?
        Насколько я понял, рассказать о случившемся Хлоя им не успела. Тогда откуда подобная самодеятельность? Я бы помог им, отправив с ними какую-нибудь девушку, отдалённо похожую на Хлою, и договорившись с магами у портала о нужных записях - на это моей власти хватило бы. Да и среди местных служащих было немало моих должников.
        Теперь же мне придётся подчищать хвосты, дёргая за ниточки старых связей. А сделать это под присмотром конвоя будет ой как непросто. Я и сейчас-то оторвался от сопровождающих лишь чудом, учитывая, что мне нужно было сделать это так, чтобы не вызвать волну новых подозрений.
        Сжав кулаки, я ещё раз бросил быстрый взгляд на стражу у портала, отмечая знакомые лица, и, развернувшись, отправился к дому Саррена, который, с некоторых пор, стал моим.
        В кабинете, где я уже успел освоиться, меня ждала гора писем, адресованных лорду Вуару, вершину которой венчал свиток с королевской печатью, перевязанный золотой атласной лентой.
        Поколебавшись, я всё же решил сначала обезопасить мисс Дельвейс, а затем уже смотреть, что понадобилось от меня, точнее, от Саррена, Его Величеству. Хотя, на этот счёт догадки у меня тоже были. И я даже не знал, радуют они меня или огорчают.
        Подумав, я отправил несколько записок нашим с Сарреном старым знакомым, которые должны были найти подходы к дежурившему у портала магу, чтобы он согласился подправить записи в регистрационной книге у портала, внеся в них имя мисс Дельвейс рядом с именами её служанок и компаньонки. А затем, взяв в руки королевское послание, решительно взломал печать.
        Как я и думал, Его Величество заинтересовался несчастным случаем, в котором фигурировал возможный, если не сказать - единственный подходящий, наследник графа Аристес, и заволновался.
        Убедившись, что дознаватели сняли с “меня” обвинения, король решил ускорить процесс “моего” вступления в права наследования, закрепив это новой клятвой верности Арандону и Его Величеству, разумеется. Во избежание любых неприятностей в будущем, надо думать.
        Именно поэтому завтра с утра за мной прибудет королевский доверенный в сопровождении элитной дворцовой стражи, чтобы проводить на церемонию. И мои возражения, если они вдруг появятся, никто слушать не будет. А бежать попросту нет смысла.
        Каким бы огромным резервом ни обладал Саррен, выстоять против всей стражи Грейвиша мне не удастся даже со всеми моими знаниями. Проклятье! Как не вовремя!
        Я знал, что, если получу наследство графа Аристес, наша скорая свадьба с мисс Дельвейс станет неизбежной. Вот только... Что будет дальше? Если Саррен выжил и захочет вернуть своё тело? Приняв обязательства, не объединю ли я свою личность с этим телом? А побыв рядом с Хлоей, разве смогу от неё отказаться?
        Застонав, вцепился пальцами в непривычно длинные волосы, с трудом сдерживая желание постучаться лбом о крепкую дубовую столешницу. Сделав несколько глубоких вдохов-выдохов, прикрыл глаза и потянулся к Тьме, чтобы сплести заклинание поиска, но поймал лишь пустоту.
        - Да чтоб вас всех! - зарычал я, вскакивая с кресла и впечатывая кулаки в стол.
        На гладкой поверхности остались небольшие вмятины, а лежавшие на краю ровными стопками бумаги разлетелись по всей комнате, оседая на пол, подобно хлопьям пепла, но мне было плевать. Ногой отбросив кресло, прошёл в центр кабинета и рывком сдвинул дорогой ковёр, освобождая себе место для ритуала.
        Пусть Тьма этому телу была недоступна, но все знания остались при мне, как и немалый резерв Саррена. Мел и ритуальные свечи нашлись в одном из шкафов, и я, не мешкая, приступил к вычерчиванию пентаграммы.
        Злость, плескавшаяся в крови, неожиданно до звона прояснила сознание, помогая наносить ровные, чёткие линии. Свечи и накопители заняли свои места по углам звезды, а сам я встал в её центре, ослабляя ворот рубашки и успокаивая дыхание. Браслета, бывшего моим якорем, больше не существовало - растворился вместе с телом лорда Эшту. Но Саррену Вуару он и не был нужен. А раз уж я теперь - он… Боги, какой бред лезет в мою голову!
        Прикрыв глаза, я полоснул ритуальным ножом по ладони, отдавая подношение Стихиям кровью. Тяжёлые густые капли, не долетая до пола, вспыхивали в воздухе яркими цветами и растворялись в пространстве. Когда Стихии сочли жертву достаточной, порез на ладони защипало, а ещё через мгновение о нём напоминала лишь тонкая розовая полоска шрама.
        Я коротко выдохнул и дотронулся до внутреннего источника Саррена, щедро зачерпывая из него силу, а затем стал плести вязь сильнейшего из известных поискового заклинания, вплетая в него параметры своего тела и души Саррена.
        По правде говоря, в том, что это сработает, не было ни малейшей уверенности, но я не мог принимать серьёзные решения относительно наших же жизней, даже не попробовав.
        Слова лились легко, соединяясь с невидимыми символами. По тонким нитям-каналам текла сила, напитывая замысловатый рисунок. Закончив плетение, я стряхнул его с пальцев и до хруста сжал челюсть, чувствуя, как оно разом вытянуло из меня практически весь резерв.
        Взмокшие пряди липли ко лбу и лезли в глаза, по спине, пропитывая рубашку, стекал холодный пот, но я упрямо держал перед внутренним взглядом карту Эрртанжа, ожидая увидеть вспыхнувший на ней маяк и одновременно страшась этого.
        Я не знал, сколько так простоял, подпитывая заклинание снова и снова. Лишь когда колени подогнулись, а из носа тонким ручейком потекла кровь, я сдался, признавая, что ни друга, ни моего тела больше нет в этом мире.
        А значит… Мне всё же нужно привыкать к тому, что я - лорд Саррен Вуар, будущий граф Аристес, Ищейка Департамента Магического Контроля и "счастливый" жених девушки, которую "сам" же пытался убить. Твою ж мать!
        ***
        Утро для меня началось слишком рано. После вчерашнего ритуала, высосавшего почти весь резерв, я чувствовал себя разбитым кувшином, склеенным по кусочкам криворуким пьяным гончаром. В голове тупо пульсировала боль, а настроение замерло на отрицательной отметке. Держаться на ногах помогала только злость - на обстоятельства, на сглупившего Саррена и на самого себя, не сумевшего предвидеть такие масштабные неприятности и изменить ход событий.
        Сопровождение, которое прислал за мной Его Величество, тоже доброжелательностью не отличалось, поэтому на аудиенцию я прибыл в состоянии холодной ярости, окружённый высокомерными засранцами, демонстрирующими собственное превосходство и неодобрение.
        Оказавшись в кабинете правителя, я поклонился и остановился в двух шагах от дорогого стола из белого чейрского дерева, который был завален стопками бумаг и важных документов. Тяжёлые бархатные шторы были раздвинуты, поэтому яркий утренний свет лился из-за спины Его Величества, слегка ослепляя его посетителей, зато его самого оставляя в тени.
        Впрочем, мне не нужно было смотреть на этого мужчину, чтобы видеть его черты, подёрнутые скорбной маской чрезмерных возлияний и разгульной жизни, которую вели он сам и его приближённые, пока министры и Департаменты разбирались с проблемами Арандона.
        - Лорд Вуар? - едва заметно кивнул мне король после положенного приветствия и выражения почтения с моей стороны. - Как вы себя чувствуете?
        - Сносно, Ваше Величество, - ответил я, стараясь держать в руках собственное раздражение.
        - Вы знаете, по какой причине здесь? - Сложил он руки на груди. - Я рассмотрел ваше прошение о признании вас наследником графа Аристес и решил его удовлетворить, особенно, если учесть, что вы готовы выполнить обязательства по магическому контракту, заключённому вашим дядей с родом Дельвейс.
        - Скажите, Ваше Величество, - я решил всё же рискнуть, задав мучивший меня вопрос, - могу я изменить своё прежнее решение или отложить вступление в наследство?
        - Нет, - резко вскинулся король, излучая злость и откровенное недовольство, - вы хотите оскорбить меня, лорд Вуар? Считаете, я - один из ваших подчинённых, которых можно гонять туда-сюда и тратить моё драгоценное время?
        - Разумеется, нет. Простите, Ваше Величество, но это совсем не так, - спокойно возразил я. - Мой вопрос связан с тем, что случилось со мной и с лордом Эшту несколько дней назад. К сожалению, я ничего не помню об этом и не знаю о судьбе своего друга. Я хотел бы выяснить все подробности и разобраться с произошедшим, а на это нужно время. К сожалению, молодая жена не способствует проведению подобных расследований.
        - Вот и замечательно! - Категорично заявил правитель, потирая руки в нетерпении. - Расследование оставьте профессионалам. Ваш приоритет - произведение на свет наследников, достойных двух великих родов Арандона. Сосредоточьтесь на этом. А в том, что произошло, разберутся и без вас.
        Мне оставалось лишь кивнуть, пряча злой взгляд под полуприкрытыми веками. Кажется, только теперь я начал понимать, почему мисс Дельвейс пыталась избежать этого брака. Чувствовать себя пешкой в чужой игре или племенным скотом для разведения - сомнительное удовольствие.
        - Раз с этим мы разобрались, извольте подписать документы, а затем принести вассальную клятву мне и Арандону, - величественно кивнул мне король, указав на внушительную стопку документов на краю стола.
        - Простите, Ваше Величество, можно ещё вопрос?
        Правитель недовольно кивнул, а от его ауры полыхнуло раздражением и злостью.
        - Я верно понимаю, что наша свадьба с мисс Дельвейс должна состояться как можно скорее?
        Король снова кивнул и нетерпеливо побарабанил пальцами по столу.
        - К сожалению, с этим могут возникнуть трудности, - развёл я руками. - Моя невеста в сопровождении баронессы Йен отправилась с дружеским визитом в Цилленис.
        - Не вижу в этом проблемы, - процедил правитель. - Отправитесь следом. Дозволяю даже провести торжество у дружественных нам соседей, если обстоятельства не позволят вам сразу вернуться. Главное - это должно произойти как можно скорее. Насколько мне известно, леди уже достигла совершеннолетия, а значит, причин для проволочек более не имеется.
        - А как же… - начал я, но король меня перебил:
        - Я временно отстраняю вас от работы. Получите бессрочный отпуск, поживёте обычной жизнью пару лет, приведёте дела имений - своего и супруги - в порядок, обзаведётесь наследниками, а затем мы вернёмся к этому вопросу.
        Что-то в этих его словах мне не понравилось. То ли жадное нетерпение, которое безуспешно пытался скрыть Его Величество, то ли спешка, о которой он говорил. Я прекрасно знал, как обстоят дела с Одарёнными в Эрртанже. В Арандоне было не так уж много сильных магов, чтобы разбрасываться такими кадрами, как Саррен, но почему-то король счёл наш брак с Хлоей более важным, чем мою работу в Департаменте. Почему? Боюсь, ответы на эти вопросы я получу, только выполнив всё, что от меня требуется, и это мне совершенно не нравилось.
        Впрочем, моего мнения спрашивать никто не собирался, поэтому уже пять минут спустя я держал в руках стопку документов, подтверждающих мои права на титул графа Аристес и всё его движимое и недвижимое имущество, а также коробочку с родовыми перстнями, которыми мне надлежало скрепить наш с Хлоей брак.
        С клятвой мы тоже покончили достаточно быстро. И вот тут я испытал злорадное довольство, ведь в верности клялся лорд Саррен Вуар, а я, как ни крути, им не был, по крайней мере, полноценно, а значит, случись что-то непредвиденное, имел пространство для манёвров.
        А непредвиденное случилось гораздо раньше, чем я думал. Сразу, как только я переступил порог городского дома графа Аристес, куда король велел мне наведаться в первую очередь., чтобы принять вассальные клятвы от слуг и управляющего.
        Местные работники, предупреждённые о приезде нового владельца, встретили меня настороженно. В целом, их реакция была понятна - трудно реагировать иначе, не зная, какое будущее ждёт впереди. Но, на их счастье, менять что-то в новом доме я пока не собирался.
        Стоило донести это до собравшихся в холле людей, и все они выдохнули с облегчением, вполне искренне мне улыбаясь. Пару раз моего слуха коснулись перешептывания о том, что я вряд ли смогу быть хуже их прежнего владельца. Это заставило меня задуматься, а так ли хорошо слуги жили здесь при дяде Саррена? Впрочем, сейчас мне было не до выяснения этих обстоятельств.
        - Прошу, господин, - выступил вперёд управляющий, жестом указав мне на небольшой ларец, стоявший на выдвинутом в центр холла столике.
        - Что это? - спросил я, скептически осмотрев явно антикварное произведение искусства, от которого на километр фонило магией.
        - Внутри ларца родовой артефакт, - вместо него ответил один из сопровождающих, которые после аудиенции у короля увязались за мной, заявив, что у них есть ещё одно поручение. - Вам нужно напоить его своей кровью, чтобы он принял вас. Наша же задача - зафиксировать завершение ритуала и возрождение новой ветви графского рода Аристес.
        Во мне сразу же всколыхнулась настороженность. О таком меня не предупреждали, но, судя по тому, что на лицах присутствующих не было удивления, это - обычная процедура. Тогда почему мне так сильно не хотелось прикасаться к предмету, что лежал в старинном сундуке?
        Сжав зубы, я всё же откинул резную крышку и взглянул на артефакт, который напомнил мне жирную, пульсирующую пиявку. Попытался просканировать её магией, но меня неожиданно накрыло таким откатом, что я едва устоял на ногах, а люди короля заухмылялись и ехидно переглянулись. Впрочем, один из них посмотрел на меня с изрядной долей подозрений:
        - Что же вы, лорд Вуар? Неужели ни разу не видели родовых артефактов и не знаете, что прикасаться к ним магией и руками могут лишь глава рода и его прямые наследники?
        И тут я понял, в какую ловушку угодил. Задавать вопросы - значит, выдать себя и вызвать дополнительные подозрения, что сейчас мне совершенно ни к чему. Саррен, в отличие от меня, был мелким аристократом с рождения и наверняка знал о подобных вещах.
        Но и делиться своей кровью с этим мне отчаянно не хотелось. Что, если этот артефакт может как-то определить, что в теле Саррена совсем другая душа?
        - Лорд Вуар? - тихо позвал меня управляющий, намекая, что пора бы уже что-то сделать.
        Проклятье!
        Щёлкнув пальцами, я призвал из пространственного кармана ритуальный кинжал и полоснул им по ладони. Сжав руку в кулак, я напряжённо следил за тем, как кровь капает на артефакт и сразу же в него впитывается без следа, а внутри “пиявки” разгорается неестественно алый огонь. Странный, опасный, жуткий.
        Пара неприятных минут, сопровождающихся учащённым дыханием присутствующих, и артефакт застыл, превратившись из пульсирующей пиявки в причудливо огранённый рубин, в центре которого полыхали яркие оранжевые искры.
        - Поздравляю ваше сиятельство, граф Аристес, - официально кивнул один из королевских соглядатаев. - Теперь всё это, - он обвёл холл, ларец с артефактом и людей, - ваше по праву. А мы, с вашего позволения, откланяемся. Наша миссия выполнена.
        Я кивнул, чувствуя себя до невозможности странно. Люди короля покинули теперь уже действительно мой дом, я же позволил одному из слуг перевязать свою рану, а затем, усилием воли прогнав туман перед глазами, принял клятву верности от всех, кто пожелал остаться на прежнем месте работы.
        Рассеянно ответив что-то невнятное управляющему, который присягнул мне последним, я отправился осматривать новые владения. Особняк внушал уважение своими размерами, а вот интерьер огорчал броской роскошью и безвкусными излишествами.
        Располагаться в комнатах прежнего владельца я не стал - слишком уж негативные чувства к нему испытывал. А вот гостевые покои напротив вполне меня устроили, как и кабинет графа.
        Наскоро приняв душ, я почувствовал непреодолимое желание прилечь, хотя бы на пару минут, чтобы избавиться от неожиданно накатившей мерзкой слабости. Кажется, я даже сделал пару шагов к кровати, но вряд ли успел до неё добраться прежде, чем меня поглотила тьма. Последней мыслью было: “Так и знал, что не стоило связываться с этой штукой”.
        Очнулся я на полу. Судя по тому, как затекло моё тело, прошло не меньше четырёх часов. Было странно, что в покои нового хозяина за это время не заглянул никто из слуг. Но ещё больше вопросов вызывала информация, что, словно из ниоткуда, появилась в моей голове.
        С трудом размяв сведённые судорогой мышцы, я встал, доковылял до небольшого столика у окна и налил себе в стакан какое-то мерзкое пойло, мгновенно прочистившее мозги.
        Ещё пару минут мне потребовалось на то, чтобы сложить все кусочки мозаики воедино. Судя по всему, я вырубился из-за того, что в этот момент формировалась моя связь с родовым артефактом, который я, как новый глава рода, теперь чувствовал даже на расстоянии.
        А вместе с этой связью я получил и знания, которые перевернули весь мой мир и представление о том, что происходит на Эрртанже.
        До боли сжав кулаки, я застывшим взглядом смотрел в окно, пытаясь осознать, что аристократы - люди, которых все боялись и уважали, на чью защиту уповали и на кого равнялись - на самом деле оказались хуже тварей из аномальных зон.
        Каждый глава аристократического рода - а их в Арандоне около семидесяти - знал, что происходит, и молчал, позволяя кошмару длиться из года в год, из поколения в поколение. От отца к старшему сыну, а от того - к его сыну, уже больше сотни лет передавалась жуткая тайна. Тайна, о которой теперь знал и я.
        Я горько усмехнулся и опрокинул в себя новую порцию пойла, зажмурившись до тёмных кругов перед глазами.
        “Искры”. Вот как назывались родовые артефакты, предназначенные отвечать за преемственность магии у наследников древних род?в. Их создали для того, чтобы отнимать дар у простых детей и передавать его потомкам “избранных”, стоящих у власти. И никого, за редким исключением, не волновало то, что, потеряв свой дар, простой ребёнок умирал, заживо сгорая в агонии. Мучительно и неотвратимо.
        Мне ли не знать об этом? Ведь, как оказалось, именно такая “Искра” отняла когда-то мой дар, чтобы подарить его другому. И, кажется, я уже понял, кому.
        Теперь всё сошлось, встало на свои места.
        И то, почему я так легко смог пользоваться магией Саррена. И то, почему первое прикосновение к источнику окатило меня такой ностальгией и воспоминаниями о прошлом. Даже то, почему нас с Реном так сильно тянуло к одной девушке, до боли, до жгучих искр внутри. Ведь магия всегда помогает найти идеальную по совместимости пару.
        А любил ли друг Хлою по-настоящему? Или просто чувствовал её благодаря моей магии, которую получил с помощью Искры рода Вуар?
        Мысли об этом немного облегчили тяжесть на моей душе. Если допустить, что я всё же прав… О, это многое объясняло. Испытывай Саррен к мисс Дельвейс настоящие чувства, а не просто мужской интерес, помноженный на магическое притяжение, разве смог бы он приговорить её к смерти от собственной руки? Разве позволил бы сомнениям отравить свою любовь? Ни. За. Что.
        Вот только что делать с этими догадками я не знал.
        Я не испытывал ненависти к исчезнувшему другу. Он не был виноват в том, что со мной произошло. Не напрямую. Искры отнимали потенциал у других, передавая их новорождённым аристократам независимо от желания ни их самих (да и какие у младенца желания?), ни их родителей. Более того, о том, как всё происходит, знал лишь глава рода, а отец Саррена им до сих пор не был. Принять это бремя ему предстояло лишь после смерти его собственного отца.
        Но это не отменяло того факта, что моя жизнь могла быть совершенно иной. Если бы не эти артефакты… Я мог бы вырасти сильным магом, не познав боли и предательства. Мои родители были бы живы, не выменяв мою жизнь на свои. А в том, что Тьма не просто так избрала моё опустевшее тело сосудом я уже не сомневался. Наверняка, родные заключили договор с Арроком, принеся себя в жертву, именно поэтому так быстро ушли за Грань. А я…
        Это знание отозвалось острой болью в груди, отравленными когтями раздирая душу. Ненависть, злость, обида, что столько лет разъедали меня изнутри, растворились, сменяясь чувством вины. Столько лет…
        Я винил родных в том, что они бросили меня, выкинули в лесу, как сломанную игрушку, а они пожертвовали собой, даруя мне призрачный шанс на спасение! А те, кто действительно были виновны в моей боли спокойно предавались развлечениям, хладнокровно обрекая на смерть десятки других детей из простого народа. И ради чего? Чтобы король, как и его предшественники, смог сохранить свою власть, окружая себя верными людьми с магическим даром?
        - Твари, - выдохнул я, сжав в руке треснувший бокал.
        Острые осколки впились в ладонь, но я едва ли это заметил. Эта боль была так ничтожна по сравнению с той, что разливалась внутри. Она затапливала с головой, до кровавых пятен перед глазами. Требовала что-то делать, как-то изменить происходящее, добиться справедливости, но... Что я мог? По крайней мере, сейчас.
        Да, моя магия, наконец, обрела равновесие, вернувшись ко мне в полном объёме. Я чувствовал себя практически всесильным, но понимал, что не стоит обманываться. Слишком много в Эрртанже тех, кого полностью устраивало нынешнее положение дел. И все они грудью встанут, защищая собственное положение и власть.
        Да и древние клятвы родоначальников не позволят им остаться в стороне. Я знал, чувствовал, что глава рода не имеет права рассказывать об Искрах никому, кроме вступившего в права наследника. Наказание за это одно - смерть. Но и сдаваться не планировал.
        Вместе с этим я понял и кое-что ещё. С того момента, как моя кровь окропила родовой артефакт, это тело стало моим и только моим. Саррен никогда не сможет в него вернуться, как и я не смогу вернуть свой облик. Отныне я - граф Саррен Аристес. И этого не изменить.
        Зато в моих силах изменить кое-что другое. Боги, наверное, насмехались сейчас, глядя на происходящее из своих Чертогов. Что-то мне подсказывало, что без их вмешательства всё не обошлось. Иначе почему, имея связь с родовым артефактом, осознавая себя главой нового рода, я не в полной мере чувствовал связующие меня клятвы?
        О том, что Искра не позволит рассказать о происходящем, создатели родовых артефактов позаботились. Вот только они не учли того, что, вступать в права наследования и приносить клятву однажды буду я. И часть меня останется свободной. Расчётливая, мстительная и не прощающая обид часть.
        Я повёл плечами, сбрасывая напряжение, сковавшее мысли и тело, и решительно переоделся. Всё это нужно хорошенько обдумать. Учитывая, сколько лет копились проблемы с насильственным отнятием дара, решить их с наскока невозможно. Мне нужен был план, союзники и время.
        А ещё мне, как воздух, нужна была моя пара, претендовать на которую я теперь имел полное право. И больше никакие муки совести меня мучить не будут. Мисс Хлоя Дельвейс - моя. У Саррена изначально не было ни единого шанса, потому что она была предназначена не ему.
        Осталось только доказать это самой девушке.
        Взгляд мимолётно выхватил моё отражение в зеркале, и я скривился. Да уж, в этом теле завоевать её доверие, как и её саму, будет очень непросто. Но когда меня пугали сложности?
        ГЛАВА 10
        Хлоя Дельвейс
        - Готова? - спросил меня Тайгир, окинув внимательным взглядом, в котором сквозило неприкрытое восхищение. - Очаровательно выглядишь, Хлоя.
        Я смущённо кивнула, принимая комплимент, и подала лорду Ордо руку, позволяя проводить себя к экипажу. Его мать и леди Фламар следовали за нами буквально в паре шагов, как обычно перебрасываясь ехидными замечаниями. Я с трудом удержалась от того, чтобы закатить глаза.
        За последние пару недель все привыкли к их постоянному противостоянию. Каждая из женщин старалась превзойти другую в умении завуалированно высказать своё мнение или критику в самых вежливых формах. И, как ни старалась леди Ордо, обойти мою компаньонку ей пока не удалось.
        - Как думаешь, сегодня мы, наконец, поговорим с лордом Эрроу? - спросила я Тайгира, с которым мы перешли на ты и довольно неплохо общались, впрочем, не пересекая грани дружеских отношений.
        Мужчина едва заметно пожал плечами:
        - Даже подумать не мог, что Элрик окажется таким неуловимым. Такое ощущение, что он знает о том, что мы его ищем, и специально меняет собственные планы, чтобы с нами не встречаться. Вот только я не понимаю причин такой скрытности. Вынудить его продать тебе поместье обратно невозможно. Он в своём праве, даже при условии, что лже-опекун тебя обманул.
        - Возможно, у него есть ещё какие-то тайны, которые он хотел бы скрыть? - задумчиво сказала я. - Опять же, вдруг лорд Эрроу знает, куда подевался этот мошенник, или ещё хуже - состоял с ним в сговоре изначально?
        - Не думаю, что это так, - покачал головой лорд Орду, откинув светлую чёлку с глаз, и помог мне, а затем и матери с леди Фламар, забраться в новенький, сверкающий лаком экипаж. - Элрик довольно богат и на хорошем счету у нас при дворе. Влезать в такие аферы ему ни к чему. Я, вообще, не понимаю, зачем ему понадобилось имение графа Дельвейс, которое находится даже не в Цилленисе.
        Эту тему мы тоже обсуждали неоднократно. Слишком уж подозрительным нам всё казалось. Тайгир не был знаком с лордом Эрроу лично, хоть и немало слышал о нём, и совсем не ожидал, что тот откажет ему в беседе, ссылаясь на многочисленные дела. Обычно для племянника самого Императора были открыты все двери, чем мы беззастенчиво пользовались последние две недели, посещая балы, частные вечеринки и обеды, где надеялись встретить таинственного мужчину.
        Как и говорила леди Ордо, проблем с моим появлением в обществе не возникло. Конечно, многие проявляли любопытство, но, в целом, отнеслись ко мне неплохо. Да и вряд ли можно было предположить другую реакцию местных аристократов, учитывая, кто составлял мне компанию во время этих визитов. Жаль только, что нужных нам результатов, это пока не дало.
        Сегодня мы направлялись на бал к леди Хафаль, где, по слухам, должен был появиться даже сам Император. Инкогнито, конечно. Тайгир считал, что уж это мероприятие лорд Эрроу точно не пропустит. И мне оставалось лишь положиться на его мнение.
        Пока же меня радовало уже то, что светская жизнь не мешала мне обучаться управлению Тьмой. Как и обещал лорд Ордо, учитель для меня нашёлся достаточно быстро. Им оказался его хороший друг, который - вот так совпадение! - преподавал Тёмные Искусства в местной Академии Магии. Более того, сам Тайгир тоже там работал, но его вотчиной была защитная магия.
        Именно с магистром Диалем Тайгир и ещё один их коллега отдыхали в охотничьем домике, куда притащил меня Сумрак. Лучших помощников мой умный котик и выбрать не мог, за что я была ему бесконечно благодарна.
        Конечно же, прежде, чем посвящать друга в мои проблемы, лорд Ордо стребовал с него клятву о неразглашении, но, как мне кажется, магистр Диаль ни чуточки об этом не пожалел, постоянно повторяя, что даже мечтать не смел, что когда-то сможет посмотреть на взаимодействие Тёмной Леди с её даром.
        Этот мужчина оказался по-настоящему талантливым преподавателем. Всего за какую-то неделю он умудрился рассказать мне столько нового и полезного, сколько я не изучила за всё время, что находилась в этом мире.
        Клара и Киара, которые по моему настоянию незаметно присутствовали на занятиях, тоже были очарованы новыми знаниями, и я не могла их в этом винить. Уже сейчас у меня в голове зародился план, следуя которому, я собиралась пристроить девушек на обучение в Академию. Оставалось лишь придумать, как объяснить наличие дара у простолюдинок, и что делать с тем, что обучать девушек магии здесь было не принято.
        Погрузившись в свои мысли, я не заметила, как мы приехали к особняку леди Хафаль. Кажется, я что-то кому-то отвечала, улыбалась, когда Тайгир и леди Ордо представляли меня своим знакомым, и даже умудрилась пообещать пару танцев местным кавалерам. Внутри меня неожиданно затеплилось какое-то радостно-тревожное ожидание. Неужели сегодня, наконец, я получу желаемое? Было бы здорово, все эти балы и вечеринки меня порядком утомили.
        Тряхнув головой, я всё же сосредоточилась на происходящем. Не хотелось бы попасть в неловкую ситуацию из-за собственной рассеянности.
        Бальный зал в особняке леди Хафаль поражал своими размерами и роскошью. Но, несмотря на обилие позолоты, начищенного до блеска мрамора и высоких витражных окон, он не выглядел безвкусным. То ли впечатление смягчали небольшие ширмы, увитые цветущими растениями, отгораживающие уютные уголки с диванчиками, где можно было посидеть в приятной компании, то ли сама атмосфера была здесь воздушно-сказочной, а гости искренне наслаждались музыкой и танцами, но я, впервые за эти дни, ощутила радостное предвкушение и волнение от предстоящего вечера.
        
        В какой-то момент Тайгир оставил меня в компании своей матери и леди Фламар, чтобы пообщаться со своими знакомыми и выяснить, не появлялся ли здесь лорд Эрроу. Я с любопытством рассматривала гостей, для видимости поднося бокал с шампанским к губам.
        Неожиданно мой взгляд зацепился за довольно молодого мужчину, который весело смеялся, окружённый стайкой девушек в ярких платьях. Моя рука застыла в воздухе, не донеся бокал до рта, а глаза потрясённо расширились, когда я смогла рассмотреть его пепельно-белые волосы, ярко-голубые глаза и порочный изгиб губ, с которых не сводили жадных взглядов местные прелестницы.
        Вот только мои мысли были далеки от тех, что забивали головы цилленийских красавиц. “Не может. Этого. Быть! Это невозможно!” - панически билось в моей голове, пока я лихорадочно выискивала взглядом Тайгира, чтобы максимально быстро покинуть это мероприятие. И, когда я уже готова была обратиться с этой просьбой к леди Ордо, у меня за спиной прозвучал чуть хрипловатый голос, от которого испуганный возглас болезненным комом застыл в моей груди, а сердце на миг трепыхнулось, а затем пустилось вскачь, запуская в кровь ударную дозу адреналина.
        - Мисс Дельвейс? Позволите пригласить вас на танец?
        Собрав всю свою волю в кулак, я медленно обернулась, стараясь заглушить захлестнувшую с головой панику, и утонула во взгляде серебристо-серых глаз лорда Вуара. Ещё и Саррен?! Он-то откуда здесь взялся?!
        Непроизвольно взглянула на леди Фламар и герцогиню Ордо, безмолвно моля о поддержке. И, если баронесса Йен решительно поджала губы, делая шаг вперёд, чтобы защитить меня от любой неожиданности, то мать Тайгира расплылась в довольной улыбке, величественно кивнув ждущему ответа Саррену.
        Злость жаркой волной прокатилась от макушки до пяток, выжигая растерянность и страх. Так вот, что задумала эта змея? Сдать меня на руки жениху, избавив себя и своего сына от возможных проблем в моём лице?
        - Лорд Вуар, какой сюрприз, - протянула леди Мелинда, давая мне ещё немного времени, чтобы прийти в себя.
        Её ледяной тон, способный заморозить даже вулканическую лаву, не оставил сомнений в том, что эту встречу можно было назвать какой угодно, но точно не приятной.
        - Баронесса Йен, - спокойно выдержал пронзающий насквозь взгляд компаньонки мужчина и вежливо поцеловал ей запястье. - Рад встрече. Надеюсь, вы не будете возражать, если я поговорю со своей невестой наедине?
        - Буду, - решительно отрезала леди Фламар, обдавая его презрением.
        - Очень жаль, - пожал плечами лорд Вуар, - потому что этот разговор всё равно состоится. Но, не волнуйтесь, даю слово, что мисс Дельвейс ничего не угрожает.
        Я хмыкнула. Неужели он всерьёз надеется, что я снова доверюсь ему? После того, что он сделал?
        - Хлоя, пожалуйста, - твёрдо сказал Саррен, и я удивлённо приподняла брови - неужели он умеет просить? - Позволь мне всё объяснить. Тебе действительно ничего не угрожает, мы будем на виду.
        Я бросила взгляд на привлёкшего моё внимание блондина, к которому как раз пробирался Тайгир, и вздохнула. Сейчас я даже не знала, что хуже - встретиться лицом к лицу с мужчиной, который был мне небезразличен и пытался убить, или с братом, о существовании которого я до этого вечера не подозревала.
        Значит, лорд Элрик Эрроу. Видя целеустремленность лорда Ордо, я в этом уже не сомневалась. Как отцу Хлои удалось скрыть его существование? То, что он - сын прежнего графа Дельвейс было видно невооружённым взглядом. Просто поразительное сходство с мужчиной, которого прежняя владелица моего тела в воспоминаниях называла папой. Уверена, что если нас поставить рядом, в нашем родстве не усомнится никто. Странно, что местные сплетницы ещё не сделали соответствующих выводов. Наверное, потому, что такое им просто в голову не могло прийти. До этого дня. И мне же лучше, если эта тайна ею и останется. Впрочем… Тот же Тайгир догадается об этом уже через минуту, едва окажется рядом с веселящимся блондином.
        Но, получается, Элрик знает, кто я? Тогда понятно, почему он нас избегал и почему без вопросов заплатил нужную сумму моему лже-опекуну. Просто получил то, что полагалось ему по праву, но не было доступно из-за того, что граф Дельвейс его не признал. Как же так?
        И тут же меня посетила другая мысль. А не брат ли позаботился о том, чтобы мошенник отправил Хлою на тот свет? Просто не учёл, что на её место приду я - душа из другого мира. Как же всё сложно…
        - Мисс Дельвейс, - нетерпеливо напомнил о себе Саррен, и я вздрогнула, растерянно на него посмотрев. - Танец. И разговор.
        Я кивнула и неуверенно вложила свои дрожащие пальцы в его - горячие, сухие и такие сильные. Крепкий захват мужской ладони запустил толпу крупных мурашек бродить по моему телу. На несколько мгновений я ослепла и оглохла, сражённая теми чувствами, что накрыли меня с головой, стоило Саррену ко мне прикоснуться.
        “Нет! Нельзя, забудь!” - мысленно я отвесила себе оплеуху, запрещая поддаваться слабости и искать этому мужчине оправдания. Какими бы ни были причины его поступка, это едва не стоило мне жизни, а связанным со мной девочкам - здоровья. Такое не прощают!
        Как во сне я шла к центру зала, увлекаемая твёрдой рукой. Я не замечала никого и ничего вокруг, лишь тонула, гибла в водовороте собственных эмоций, захлёбывалась в океане противоречивых чувств. Щемящие нежность и грусть. Обжигающая горечь и боль. Тоска и робкая надежда. Глухая злость и всепоглощающая обида.
        Уверенная ладонь легла мне на талию, привлекая к крепкому, рельефному телу, источающему жар даже сквозь слои ткани. Пронзительный взгляд серебристо-серых глаз поймал мой и больше не отпускал, затягивая, как в омут, уговаривая, убеждая, обжигая какой-то безумной эмоцией. Страстью? Ненавистью?
        - Хлоя, - едва слышно выдохнул Саррен, и сделал шаг, увлекая меня за собой, следуя за первыми аккордами плывущей по залу музыки.
        Я крепче сжала губы, сдерживая ответный полувсхлип-полустон, закусила щёку изнутри, чтобы не дать эмоциям вырваться наружу. Я больше не покажу своей слабости. Не дам ему возможности подобраться близко и нанести новый удар. Хватит. У него уже был шанс.
        - Лорд Вуар? - холодно ответила я, собрав всю свою волю в кулак и насмешливо вскинула бровь. - Кажется, вы хотели поговорить. О чём? О том, как едва не убили меня? Или о том, что из-за вас я потеряла свою магию и стану изгоем, едва правда откроется?
        Говорить, что теперь мой источник облюбовала Тьма, я не собиралась. А та, повинуясь моему желанию, никак себя не проявляла. Да и амулет, сделанный магистром Диалем, надёжно скрывал то, что с некоторых пор я стала Тёмной Леди.
        Саррен помрачнел и лишь прижал меня крепче, не обращая внимания на моё сопротивление. Впрочем, я не слишком усердствовала, не желая привлекать к нам лишнее внимание.
        “Или потому, что сама хотела к нему прижиматься? Хоть ненадолго, на несколько мгновений, представить, что пропасти, разверзшейся между нами нет?” - мелькнула предательская мысль, но я решительно её отмела.
        Мужские ладони жгли мою спину, а предательские слёзы - глаза, но я не давала им воли. Как и собственному телу, вознамерившемуся растечься лужицей у ног этого мужчины.
        - Мисс Дельвейс, - глухо сказал мой “жених”, практически касаясь моего уха, когда до конца танца осталось не больше пары минут. - Хлоя… Ты должна знать: я не пытался тебя убить или причинить иной вред. Клянусь. И я…
        - Не думаю, что хочу это знать, - решительно заявила я, освобождаясь от его объятий. - Определённо, нет.
        - А придётся, - раздражённо бросил Саррен.
        Опомниться не успела, а он уже снова сжимал меня в крепких объятиях, не давая ни шанса вырваться, и вёл в танце, сместившись во внешний круг, чтобы не мешать другим парам. Что-то раньше я не замечала за ним такой нахальности и решительности. И тут же назрел вопрос: а знала ли я, вообще, этого мужчину? Судя по последним событиям - нет.
        Скрипнув зубами, я натянула на лицо улыбку, заметив, с какой тревогой на меня смотрит леди Мелинда, что-то тихо выговаривая мрачной герцогине Ордо. Взволнованный Тайгир тоже проталкивался ближе к танцующим, а за его спиной с кислым выражением на лице маячил Элрик, прожигая меня раздражённым взглядом. Мне с трудом удалось сдержать желание передёрнуть плечами. Кажется, тут попахивает нехилым скандалом.
        Саррен, заметив, что я не уделяю должного внимания нашему танцу и его нескромной персоне, прижал меня теснее, вынуждая вновь утонуть в его полыхающем взгляде и собственных эмоциях. Да что с ним происходит?! А со мной?
        Я не узнавала мягкого, рассудительного мужчину, с которым была знакома столько месяцев и к которому умудрилась прикипеть душой. Впрочем, в тот вечер я тоже не ожидала, что он постарается сжечь меня дотла, так что…
        Прежде, чем Саррен снова заговорил, я сочла своим долгом предупредить его о последствиях столь необдуманных поступков.
        - Я ведь могу заставить тебя пожалеть об этом, - продолжая мило улыбаться, прошипела ему, отбросив условности.
        На миг меня окатило теплой волной чужой магии. Мне хватило знаний, чтобы понять, что нас окружил небольшой полог тишины, а затем слова мужчины повергли меня в хаос смятения.
        - Вряд ли ты заставишь меня мучиться больше, чем это происходит сейчас, - еле слышно хмыкнул он, опаляя мою шею жарким дыханием и точно так же переходя на ты. - Я не пытался тебя убить, Хлоя. Только спасти. И я - не Саррен. Но ты, думаю, это уже поняла и сама.
        Что? Я на секунду сбилась с шага и, наверное, упала бы, если бы лорд не держал меня так крепко. Он что, всерьёз надеялся, что я в это поверю? С моих губ сорвался нервный смешок, а затем и смех, который я с трудом замаскировала кашлем и покачала головой, с неверием заглянув в его глаза, которые были абсолютно серьёзны.
        И было что-то такое в глубине этих серо-стальных омутов, что я на миг засомневалась. Всего на миг, но этого хватило, чтобы меня затянуло в стремительный водоворот сумасшедших эмоций.
        Паника. Боль. Неверие. Надежда. Сомнения. Шок.
        Пару мгновений я просто вглядывалась в глаза мужчины, понимая, что он не шутит. Слишком неподдельные чувства в них отражались. И это говорило о том, что он не врёт или, по крайней мере, искренне верит в сказанное сам.
        "Или же замыслил что-то коварное, и это - часть его плана, призванного завершить начатое в злополучной лечебнице" - напомнила я себе.
        - Я не сошёл с ума. И не собираюсь втираться к тебе в доверие, скрывая тот факт, что души Саррена больше нет в этом теле. В отличие от тебя, Хлоя - или как тебя зовут по-настоящему? - я не вижу в этом смысла. Мы в одной лодке, - криво усмехнулся мужчина, не сводя с меня пристального взгляда, - и я не хочу, чтобы между нами оставались какие-то недосказанности.
        У меня словно землю выбили из-под ног. Адреналин волной прокатился по венам, в который раз за этот вечер, а дыхание сбилось, тихим хрипом сорвавшись с моих губ. Как? Откуда он узнал? И кто этот ОН? Когда появился? Что с Сарреном?! Неужели этот незнакомец с такими родными чертами говорит правду, и моего… ЕГО больше нет?
        Грудь сковало болезненным спазмом, и я физически ощутила, как отливает кровь от моего лица, а лоб покрывается мелкими бисеринками пота.
        - То есть, ты не шутишь? - недоверчиво выдохнула я. - Но, если ты - не Саррен, то кто?! И как оказался в теле моего жениха? Что с ним самим? Почему это случилось? Я ничего не понимаю!
        - Я всё тебе объясню, но не здесь, - твёрдо сказал мужчина и кивнул в сторону террасы, выходившей в сад, а я только теперь поняла, что музыка закончилась, и мы, как в глупых романтических фильмах, застыли посреди зала, не разрывая объятий.
        - Кто ты? - в лоб спросила я, отступив на шаг и поняв, что до сих пор не узнала главное, растерявшись от невероятных слов, сказанных этим человеком.
        - А ты как думаешь, Хло-оя? Кого могло закинуть в тело Рена, совершившего самую большую ошибку в своей жизни? - сузив глаза, протянул он со смутно знакомыми интонациями, а меня, наконец, обожгло догадкой:
        - Лорд Эшту?!
        - Тише! - шикнул он на меня, а затем решительно приобнял одной рукой за талию, разворачивая в сторону террасы, и скупо улыбнулся стайке женщин, не сводивших с нас любопытных взглядов. - Не стоит кричать об этом на каждом шагу, милая. Я ведь не кричу о твоей тайне.
        Я потрясённо застыла, совершенно не понимая, как реагировать на эти откровения. Мысли лихорадочно метались в голове, сталкиваясь друг с другом и порождая ещё больший хаос. Я не знала, что думать, делать, говорить… Это было как-то уж слишком! А новость о том, что Саррен… Нет, я не хотела в это верить!
        Закусив губу, я снова заглянула в глаза мужчины, понимая, что, здесь и сейчас, больше его не боюсь. Но и довериться окончательно не могу. Как и принять то, что он говорит.
        - Мисс Дельвейс, всё в порядке? - неожиданно прозвучал за моей спиной голос лорда Ордо, и я едва сдержала обречённый стон.
        Ну, почему так не вовремя?!
        Медленно обернувшись, столкнулась взглядом с напряжённым Элриком, который стоял рядом с Тайгиром, и удивлённо втянула воздух сквозь зубы, чувствуя, как закаменела ладонь лорда Вуара (или нужно говорить лорда Эшту?!) на моей талии, прижимая меня непростительно близко к его боку.
        - Дорогая, не познакомишь меня со своими друзьями? - процедил он, прожигая их взглядом.
        Чего это он? Неужто они встречались раньше? Или… Нет, возможно, будь он действительно Сарреном, я могла бы поверить, что “жених” меня вдруг приревновал, но сейчас, когда я сомневалась даже в его личности, это предположение было слишком невероятным.
        Боги, ну почему я, как все приличные леди, не могу просто грохнуться в обморок, получив хоть небольшую передышку, а?!
        Наверное, кто-то там, наверху, услышал мой безмолвный крик о помощи, потому что в следующий миг стены бального зала поплыли у меня перед глазами, а на сознание навалилась какая-то апатия, утягивая в серую муть, пестревшую кошмарными видениями.
        Кто-то нёс меня на руках. Я чувствовала громкий стук сердца у себя под щекой и железную хватку удивительно сильных ладоней. Гул многочисленных голосов сливался в какой-то невнятный, тревожный шум. Спустя, кажется, целую вечность, череда ярких вспышек, похожих на портальные, проникла под мои веки. А затем я полностью потеряла связь с реальностью.
        Из бессознательного состояния меня вырвал возмущённый голос магистра Диаля, который, не стесняясь выражений, громко отчитывал кого-то в соседней комнате:
        - … кретины тупоголовые! Довели девочку до нервного срыва! Она и так не до конца окрепла после спонтанного перемещения на границу и сложной инициации, а вы решили добить её?!
        - Да что мы такого сделали?! - возмутился незнакомый мужской голос, заставив меня удивлённо распахнуть глаза.
        - Вы, молодой человек, заставили её тратить остатки сил и времени, гоняясь за вами по всем великосветским мероприятиям, вместо того, чтобы прямо поговорить с сестрой и выяснить все недоразумения, - припечатал мой учитель.
        Ого! Похоже, они познакомились с Элриком, и наше родство уже ни для кого не является секретом.
        - Вы, граф Аристес, своей ревностью и эманациями злости, напугали бедняжку до потери сознания, - продолжил магистр. - А от тебя, Тай, я, вообще, не ожидал…
        Что там говорил мужчина дальше, я уже не слушала, потрясённо переваривая тот факт, что к Саррену - или всё же Айкорру? - он обратился ”граф Аристес”. Значило ли это, что он всё-таки вступил в права наследования? А как же магический контракт?!
        - Какой мужчина! - мечтательно выдохнул кто-то неподалёку, и я вздрогнула, с трудом повернув голову.
        За столом, подперев голову руками, сидела Клара, не скрывая своей заинтересованности разговором, невольными свидетелями которого мы стали. Впрочем, она тут же забыла обо всём, стоило ей уловить моё движение.
        - Хлоя! Наконец-то! - облегчённо выпалила она, в одно мгновение оказавшись у кровати, и, протянув мне стакан с водой, помогла напиться. - Как ты, моя хорошая?
        - Что со мной? - прислушиваясь к собственным ощущениям, спросила я и тут же панически вскрикнула: - Почему я не чувствую свою магию?!
        - Тише, - округлив глаза, замахала на меня руками девушка и приложила палец к губам. - Всё с твоей магией в порядке! Магистр Диаль надел на тебя артефакт, блокирующий способности, чтобы ты всех нас не угробила. Ну и заставила же ты нас поволноваться!
        “Хлоя?! - донеслось до меня по связи удивление Киары, сменившееся искренней радостью. - Ты очнулась? Какое счастье! Мы с леди Мелиндой скоро будем у тебя, не волнуйся!”
        - У тебя случился нервный срыв, - пояснила Клара, заметив мой требовательный взгляд. - Видимо, слишком много всего навалилось в последние дни. Плюс усталость. И, конечно, то, как сильно ты выкладывалась во время обучения с магистром.
        - Он тебе нравится? - с трудом улыбнулась я, снова услышав нотки восхищения в её голосе, когда она говорила о моём учителе.
        - Не говори глупостей! - отмахнулась девушка, но я уже успела заметить смущённый румянец, которым вспыхнули её щёки. - И, вообще, лучше расскажи, где ты умудрилась встретиться с лордом Вуаром? Точнее, уже с графом Аристес…
        Имя мужчины она практически прошипела, а по связи до меня донеслись отголоски её злости, граничащей с ненавистью. А ещё через мгновение, на меня водопадом обрушились последние воспоминания о вечере и откровениях этого мужчины.
        Я замерла, пережидая болезненный спазм в груди, попыталась что-то сказать и не смогла. Вместо этого с моих губ сорвался полузадушенный всхлип, а затем ещё один, и ещё. И уже через минуту я рыдала в крепких объятиях Клары, содрогаясь от внутренней боли и осознания того, что Саррена больше нет, точнее, в его теле теперь лорд Эшту, за которого - о ужас! - мне, судя по всему, придётся выйти замуж.
        - Ы-ы-ы… За что-о-о… - не стесняясь подруги, я размазывала горячие слёзы по щекам, завывая, как гудок парохода.
        По виду Клары было понятно, что она ничего не понимает, но всё равно на моей стороне, и от этого становилось чуточку легче. А когда в комнате раздалось два тихих хлопка, и ко мне на колени свалились Сумрак и Белка, мне, определённо, стало легче дышать. Правда, ненадолго. Потому что сразу же после этого дверь с грохотом слетела с петель, а в комнату ворвался разъярённый Саррен, в руках которого полыхали боевые заклинания.
        Наш с Кларой дружный визг сотряс стены особняка герцогини Ордо, а мужчина на миг растерянно замер. Этого хватило, чтобы на него с двух сторон прыгнули два принявших огромные размеры сиимала. Придавив его к полу, Белка и Мрак скалились, плотоядно поглядывая на противника, а мы с Кларой лишь потрясённо переглядывались, не понимая, как Тайгиру удалось скрыть даже от моей одарённой подруги то, что Белка - не просто фамильяр или дух дома, а такое же магическое существо, как мой Сумрак!
        - Хлоя, - напряжённо произнёс граф Аристес, не сводя настороженного взгляда с животных, - может, отзовёшь свой зверинец? Я вовсе не собирался причинять тебе вред, наоборот, почувствовал два перехода и решил, что тебе угрожает опасность.
        Я неуверенно кивнула, понимая, что будь это не так, Мрак и Белка разорвали бы его на куски быстрее, чем я успела бы понять, что происходит.
        Звери, почувствовав, что я расслабилась, отступили и уже в виде пушистых котов запрыгнули ко мне на кровать, пристроившись с двух сторон от меня. Я же, наконец, смогла рассмотреть, что у этой сцены оказалось слишком много ненужных свидетелей.
        - Ну просто чудесно, - с тоской прошептала я, глядя на потрясённые лица магистра Диаля и моего брата.
        А вот Тайгир, в отличие от них, выглядел задумчивым. И это мне тоже совсем не понравилось.
        ГЛАВА 11
        Граф Аристес
        Держать в руках желанную женщину и не иметь возможности сказать ей о своих чувствах, коснуться губ, шелковистых волос, изящных плеч, было подобно пытке. Но ещё ужаснее было знать, что она никогда не посмотрит на меня, как на любимого мужчину.
        В её глазах я всегда буду предателем. Тем, кто занял тело небезразличного ей человека, лишил её возможного счастья, пусть оно и было слишком призрачным, если не сказать - невозможным.
        Этот приговор я читал в глазах Хлои. Чувствовал в реакции её напряжённого, как струна, тела. Ловил в хлещущих волнами эмоциях. И от этого было почти физически больно.
        Я так стремился в Цилленис, максимально быстро решая свалившиеся на меня дела, чтобы её увидеть, убедиться, что с ней всё в порядке, и совершенно не учёл тот факт, что Хлоя, в отличие от Саррена, испытывала к нему не навязанные магией чувства.
        Проклятье!
        Я видел, какую боль ей причинили мои слова о том, что Рена больше нет. Но не сказать об этом не мог. Эта правда - она как нарыв. Лучше вскрыть сразу, позволяя ране очиститься и покрыться тонкими рубцами шрамов, чем ждать, пока сомнения, боль предательства и страх испепелят душу девушки изнутри.
        К тому же, я слишком долго наблюдал за Хлоей в Арандоне, слишком пристально следил за каждым её шагом, чтобы не понимать того, что она сбежит от меня при первой же возможности. По крайней мере, попытается.
        А этого я не мог допустить. И не потому, что теперь уже над нами висел магический контракт и приказ короля заключить брак как можно скорее. А потому, что я сам, снова став цельным, больше не мог находиться вдали от неё. Моя магия, моя душа, всё моё существо стремились к этой девушке, и мне было плевать, какие трудности придётся преодолеть, чтобы завоевать её доверие и любовь.
        До этого момента.
        Здесь, на балу, куда я попал лишь благодаря герцогине Ордо, любезно изъявившей желание помочь воссоединиться двум влюблённым сердцам, я осознал простую истину - можно преодолеть всё, совершить невозможное, коснуться недостижимого, но заставить кого-то тебя полюбить - нет.
        Вот только, глядя на хрупкую блондинку, застывшую в моих объятиях, я понимал, что всё равно попытаюсь, не отступлю. Буду рядом - защищая, оберегая, поддерживая. И, возможно, со временем, она сможет испытать хоть толику тех чувств, что сжигали меня по отношению к ней.
        Пока же я не собирался скрывать от неё ничего. Необходимо было раз и навсегда расставить все точки и научиться друг другу доверять, тем более, кто как не мы, могли понять друг друга лучше всего? Чужие. Для всех чужие. Даже в этих телах мы чужие…
        Решив, что обсудить всё подробнее будет гораздо удобнее на террасе, я практически увёл мисс Дельвейс из зала, когда заметил подходящих к нам мужчин. И, если о лорде Ордо я уже успел выяснить всё до мельчайших подробностей, чтобы убедиться, что с моей женщиной его ничего не связывало и он ничем ей не угрожал, то второй лорд оказался мне незнаком.
        Впрочем, стоило им подойти поближе, как я напрягся, мгновенно оценив его внешность и то, насколько они были с Хлоей похожи. Брат? Дядя? Племянник? Почему я ничего не знал о нём раньше?
        Почему-то этот смазливый хлыщ мне не понравился. Я инстинктивно ощущал исходящую от него угрозу, направленную на Хлою, и это заставило меня основательно напрячься.
        - Дорогая, не познакомишь меня со своими друзьями? - с трудом контролируя свою магию, спросил я, но ответить девушка не успела.
        Тихо всхлипнув, она мягко осела в моих руках, вызвав панику у стоявших рядом людей. Я чудом успел подхватить её на руки и бросил вопросительный взгляд на лорда Ордо, который знал расположение здешних комнат всяко лучше меня.
        Мужчина попробовал забрать Хлою у меня из рук, но одного моего взгляда хватило, чтобы он тут же передумал и быстро пошёл сквозь толпу, указывая направление.
        Удивительно, но новоявленный родственник моей невесты не отставал, дыша мне в затылок, и от этого я напрягался лишь сильнее.
        Только когда мы преодолели два перехода, оказавшись, судя по всему, в особняке леди Ордо, где остановилась мисс Дельвейс, я позволил себе немного расслабиться. Аккуратно уложив девушку на постель в указанной лордом Тайгиром комнате, я вышел в гостиную и едва успел избежать летевшего мне в лицо удара.
        Удивлённо приподняв брови, я легко уклонился от разъярённой девушки, которая, словно тигрица, бросалась на меня с кулаками, вопя что-то о том, что я снова обидел её хозяйку. Никогда бы не подумал, что одна из близняшек, которых приблизила к себе Хлоя, окажется такой боевой.
        - Клара! - прикрикнул на неё лорд Ордо, и девушка сдулась, сверля меня злым взглядом. - Успокойся! Лорд Вуар помог твоей госпоже и не собирается причинять ей вред. Не так ли? - посмотрел он на меня, подозрительно сузив глаза.
        - Именно так, - кивнул я. - Но, прошу заметить, не лорд Вуар, а граф Аристес.
        Блондинка вздрогнула, что-то прошипев сквозь зубы, и, как ошпаренная, сбежала в спальню к мисс Дельвейс, громко хлопнув дверью.
        Я же повернулся в сторону задумчивых мужчин и спокойно сказал:
        - Поговорим? Только сначала, будьте добры, вызовите целителя для моей невесты. Разумеется, расходы я возьму на себя.
        -31-
        - Хлоя - гостья в моём доме, - поджал губы Тайгир, - и я в состоянии оплатить визит целителя и без вашего вмешательства, граф Аристес.
        - Это ненадолго, - заверил я его. - Мой помощник уже занимается подбором соответствующего жилья для мисс Дельвейс.
        - В котором вы собираетесь жить вместе с ней? - вкрадчиво спросил лорд Ордо.
        Я лишь насмешливо приподнял бровь, и не подумав разубеждать его в этом. Конечно, я хотел бы находиться как можно ближе к девушке, но рушить её репутацию не собирался, поэтому приказал арендовать два соседних или находящихся в максимальной близости друг от друга дома. В средствах я не был стеснён.
        Несмотря на неумеренные траты прежнего графа Аристес, он был неприлично богат, имея несколько прибыльных предприятий и сеть торговых лавок. Естественно, это не афишировалось, а дела велись только через управляющего, с которым я быстро перезаключил взаимовыгодный договор. Клятвой верности с его стороны я, разумеется, тоже озаботился и теперь мог надеяться, что все дела уже моего графства будут в полном порядке, пока я занимаюсь налаживанием собственной жизни.
        К тому же, у меня имелись личные сбережения. Всего-то и потребовалось наведаться в свой дом и забрать оттуда всё необходимое. Не сказать, чтобы это оказалось просто, но, когда я видел цель, для меня не существовало препятствий.
        Плюсом к этому визиту стало то, что я встретил своего прежнего помощника, который вёл большую часть моих дел, пока я безвылазно пропадал в Департаменте. И мне удалось его убедить, что пропавший без вести лорд Эшту очень хотел бы, чтобы Кларк служил его другу, то есть мне. По крайней мере, до его возвращения. Которого могло и не быть. Правда, для этого пришлось разрядить один из артефактов истины, но оно того стоило.
        Сейчас Кларк рыскал по столице Циллениса, выполняя самые срочные поручения, а я здесь тратил драгоценное время на бесполезные споры с племянником Императора Дарана.
        - Послушайте… - начал я, но меня неожиданно перебил родственник Хлои, с которым мы так и не успели познакомиться:
        - Нет, это вы послушайте! Мисс Дельвейс - моя сестра, пусть пока и не знает об этом. И, если совсем честно, я бы предпочёл, чтобы не узнала, но, к сожалению, не все мечты сбываются, - он небрежно растрепал белокурые волосы и невесело хмыкнул. - Так вот, на правах старшего родственника, заботу о девушке я возьму на себя. И да, пока вы тут мерялись… к-хм… состоянием, целителя я уже вызвал.
        Мы с лордом Ордо посмотрели на него, как на заговорившего таракана.
        - Ну, надо же! Что же вы столько лет не вспоминали, что у вас есть сестра? - едко процедил я. - Почему не помогли ей, когда она больше года лежала в беспамятстве? Или когда осталась одна и не знала, как дальше строить свою жизнь?
        - Не говорите того, о чём не знаете! - вскинулся этот… пусть будет благодетель
        - Простите, лорд Эрроу, но тут я полностью согласен с графом, - поддержал меня племянник Императора. - Родственники так не поступают. Вы хоть представляете, сколько неудобств из-за вас испытала Хлоя?!
        Я скрипнул зубами и бросил на Тайгира злобный взгляд. Какое право он имеет называть её по имени? Ревность противно заворочалась в груди, потягиваясь и вонзая острые когти в мою душу.
        - Об этом я буду говорить исключительно с мисс Дельвейс, - твёрдо заявил лорд Эрроу, не обратив внимания на наши яростные взгляды. - Вас это совершенно не касается.
        Тут я мог бы поспорить. Как и лорд Ордо. Вот только сделать этого нам никто не дал.
        В комнату ворвался высокий худой мужчина с тёмными волосами и яростно сверкающими зелёными глазами. Дверь с грохотом ударилась о стену и полетела обратно, едва не прищемив носы второй близняшке и компаньонке Хлои, которые встревоженно топтались в коридоре, не решаясь войти.
        Миг - и в нас всех метнулась сканирующее заклинание невероятной мощи. Второе скрылось за дверью спальни мисс Дельвейс.
        - Вы, собственно, кто? - не выдержав, спросил я, щелчком пальцев избавившись от чужеродной магии.
        - Это - магистр Диаль, - за него ответил лорд Ордо. - Он - мой друг и наставник Хлои.
        Наставник? Но она сказала, что потеряла свой дар... Я бросил быстрый взгляд в сторону покоев девушки, переходя на магическое зрение, и потрясённо застыл, чувствуя, как вокруг её тела клубится Тьма. Не может быть! О боги, только не Хлоя! Для женщин этот дар чрезвычайно опасен! Но как?! И тут же едва не застонал, осознав, что Тьму девушка, судя по всему, получила от меня...
        В этот миг мне показалось, что я вряд ли почувствую себя более паршиво, чем сейчас, но я ошибся. Через пару минут явился целитель. Осмотрев мисс Дельвейс, он диагностировал нервный срыв и, оставив рекомендации, удалился, наградив нас всех осуждающим взглядом.
        От участи быть заживо съеденным угрызениями совести меня избавила магия Хлои, которая всё больше концентрировалась в комнате. Это начало вызывать у всех нас разумные опасения - а ну как произойдёт спонтанный выброс, тогда могут пострадать невинные люди. Именно поэтому магистр Диаль решительно надел на девушку блокирующий магию амулет, а затем начал нас распекать, на чём свет стоит. При этом, досталось нам всем - и мне, и лорду Ордо, и непутёвому братцу девушки, чьё родство с Хлоей магистр Диаль подтвердил в первую же минуту после своего появления.
        Не знаю, куда бы нас завёл этот разговор на повышенных тонах, но, в какой-то момент я почувствовал открытие двойного пространственного перехода за дверью и, мгновенно озверев, рванул на спасение дорогого мне человека. Чего я совсем не ожидал, так это того, что уже через мгновение окажусь на полу, глядя в оскаленные морды двух сиималов.
        Воспоминания о всех последних событиях мгновенно пронеслись у меня перед глазами, и я неожиданно расслабился, понимая, что эти звери не причинят мне вреда. Пока им не прикажет хозяйка. А вот, чтобы у неё не возникло такого желания, мне ещё придётся потрудиться. И, пожалуй, начать стоило с извинений и откровенного разговора с глазу на глаз.
        ГЛАВА 12
        Хлоя Дельвейс
        Я нервно поправила волосы и закусила губу, чувствуя себя как никогда уязвимой. Ночью никакого разговора у нас не состоялось, потому что очень вовремя явилась леди Мелинда и железной рукой выставила мужчин из моих покоев, заявив, что её девочке нужно отдыхать.
        Ещё какое-то время я пыталась заверить взволнованных сестёр Атаис и компаньонку, что со мной всё в порядке, а затем успокоиться и поспать, как советовал вызванный ранее целитель. Наверное, не принеси мне Киара отвар, наверняка, сдобренный сонными каплями, мне бы так и не удалось этого сделать. Но моя понимающая сестрёнка об этом позаботилась.
        Утром, открыв глаза, я уже не чувствовала себя такой разбитой. Опустошённой, потерянной, утратившей ориентиры - да, но не больной. И это не могло не радовать.
        Я долго смотрела на занимающийся над городом рассвет, превращавший аккуратные домики и огромные особняки в сказочные видения, и думала, думала, думала… О том, что мне делать дальше. О том, стоит ли бороться с судьбой или плюнуть на всё и плыть по течению. Даже о том, не лучше ли было мне умереть там, в родном мире. И вот последние мысли меня отрезвили.
        Нет, я жива. Обладаю редким магическим даром. Рядом со мной близняшки и леди Фламар. А мужчины… С ними я разберусь. Как и с предстоящей свадьбой, на которую мне ещё ночью намекнули девчонки.
        - Ты уже встала? - удивилась Киара, заглянув в мою комнату и обнаружив меня у окна полностью одетой. - Это хорошо. Там с тобой желают поговорить. Наедине.
        - Кто из них? - вздохнув, уточнила я.
        - Твой…- девушка замялась. - Граф Аристес. И лорд Эрроу тоже. Что им сказать?
        Я задумалась. Конечно, я могла отказаться от беседы и с Айкорром, при мысли о котором непроизвольно вздрогнула, и с Элриком, вот только делать этого не собиралась. Чтобы переступить через прошлое и идти дальше, нужно его отпустить. А для этого жизненно необходимо прояснить некоторые моменты.
        Вспомнив, какой диссонанс у меня вызывал лорд Эшту в теле Саррена, я передёрнула плечами и твёрдо взглянула на Киару:
        - Сначала лорд Эрроу.
        Девушка понимающе кивнула и попросила меня спуститься через пять минут, пообещав всё уладить. И вот я стояла перед дверью и не решалась войти, буквально кожей ощущая, что после этого разговора моя жизнь снова изменится. Наконец, собравшись с мыслями, я толкнула дверь и уверенно прошла к накрытому для завтрака столу, за которым со скучающим видом уже сидел Элрик, отстукивая какой-то незамысловатый мотив пальцами.
        Услышав мои шаги, мужчина встрепенулся и встал, собираясь отодвинуть мне стул, но я отмахнулась и спокойно заняла своё место сама. Не до расшаркиваний. Пару минут мы молча рассматривали друг друга, подмечая какие-то особые детали и черты во внешности и понимая, что не заметить наше сходство мог бы разве что слепой.
        Молчание затягивалось. Воздух в столовой почти потрескивал от напряжения, что густой патокой разливалось между нами. В углах потихоньку начинала клубиться Тьма, чувствуя моё неуравновешенное состояние. Видимо, мужчина это заметил, потому что, откашлявшись, неожиданно хрипло произнёс:
        - Хлоя, я… Прости.
        Я вскинула брови, не до конца понимая, за что извиняется этот голубоглазый блондин. Стоило ли считать эти слова признанием в том, что именно он пытался отправить сестру на тот свет (довольно успешно, смею заметить) или же…
        Судя по тому, как нахмурился Элрик - или. Наверное, мои мысли были написаны у меня на лице, потому что лорд Эрроу неожиданно подался вперёд, схватил меня за ладонь и заговорил:
        - Я догадываюсь, о чём ты могла подумать. Что именно я желал тебе смерти. Что бросил в трудный момент и, вообще, вёл себя странно и неподобающе, но… Это не так.
        Он перевел дыхание. Его длинные пальцы чуть сжали мои в ободряющем жесте, и Элрик продолжил:
        - Твоя мать… Графиня Дельвейс знала о моём существовании. Они с нашим отцом любили друг друга, и тот не счёл возможным скрывать от супруги такую тайну. Я родился ещё до того, как твои родители поженились. У графа Дельвейс и моей матери была небольшая интрижка, - он невесело усмехнулся, заметив мой офигевший взгляд. - Мама на тот момент уже была замужем, а лорд Эрроу - жутко ревнив. Испугавшись за нерождённого ещё ребёнка и свою жизнь, мама выдала меня за его сына, так ничего и не сказав настоящему отцу… Всё произошло гораздо позже.
        Я завороженно слушала его историю, понимая, что вряд ли Элрик делился этим хоть с кем-то до сегодняшнего дня.
        Отношения между четой Эрроу были довольно напряжёнными. Муж нередко поколачивал жену, ревнуя её даже к собственному сыну. Тому, к слову, тоже доставалось. Вот только все на это закрывали глаза. Да и кто мог бы им помочь? Императора и других аристократов вряд ли волновало, что происходит в доме скандально известного лорда, а слуги банально не имели права вмешиваться.
        В один из особо безобразных скандалов у Элрика, испугавшегося за мать, проснулась магия, хотя до этого считалось, что их родовая Искра просто не сработала. К слову, это тоже являлось причиной многих скандалов в семье. Лорд Эрроу, оказавшись в непосредственной близости от мага в момент инициации, сильно пострадал. Какое-то время целители боролись за его жизнь, но тщетно. И в девять лет мальчик остался единственным наследником титула и огромного состояния.
        Вот только чувство вины не давало ему дышать. Пусть он причинил вред лорду Эрроу ненамеренно, пусть их отношения были более близки к ненависти, смерти своему родителю Элрик не хотел. Тогда же его мать, не выдержав страданий сына, и призналась, что его отцом был совершенно другой человек.
        И, видимо, поддавшись эмоциям, написала графу Дельвейс.
        Мужчина приехал в Цилленис не один. К тому моменту он уже был давно и прочно женат и даже имел двухлетнюю дочь - Хлою. Несмотря на то, что это грозило ему скандалом, граф собирался признать Элрика своим сыном, но тут уже мальчик упёрся бараном, проявив гораздо больше благоразумия, чем взрослые.
        В Цилленисе, будучи лордом Эрроу, он имел будущее, в разы светлее того, что ждало его в Арандоне в качестве признанного бастарда. Граф Дельвейс это понимал и не стал настаивать на своём. Но в жизни сына с тех пор принимал непосредственное участие, пусть это и скрывалось ото всех.
        - Но почему я ничего о тебе не знала? - в какой-то момент воскликнула я, понимая, что в воспоминаниях Хлои не было ни малейшего намёка на существование единокровного брата.
        Уголки губ Элрика опустились, но взгляд остался таким же твёрдым, как и всё это время. И я неожиданно поняла, что ответ мне не понравится. Совсем.
        - Потому что сначала ты была слишком мала. Отец опасался, что ты, с твоей непосредственностью, сможешь разболтать об этой тайне. Не со зла, конечно. Но последствия были бы плачевными.
        - А потом?
        - А потом он кое-что узнал, - обречённо вздохнул Элрик и, отпустив мои пальцы, растерянно взлохматил волосы, словно не решаясь сказать что-то очень важное.
        - Пожалуйста, - взмолилась я, вкладывая в собственный взгляд все сомнения, чувства, эмоции, что сейчас терзали меня изнутри. - Я должна это знать! Поверь, вряд ли есть что-то, что сможет потрясти меня сильнее последних событий…
        И, поколебавшись, лорд Эрроу решился:
        - Он узнал, что вы должны будете умереть.
        - Что? - едва слышно выдохнула я, не веря, что не ослышалась.
        Сделав пару глубоких вдохов-выдохов постаралась взять себя в руки. Не получилось. Встав со стула, я нервно прошлась по комнате, растерянно посмотрела в окно на сад, зачем-то расправила кружевную салфетку на полке у небольшого камина, пытаясь уложить в голове сказанное моим… моим братом. У меня не было причин ему верить, но и не верить я не могла.
        - Говоря “нас”, ты имеешь ввиду не только моих родителей, но и меня? - наконец, уточнила я, остановившись напротив.
        - Да. И в свете этой информации я был единственным, кто хоть как-то мог попытаться тебя спасти. У отца и графини Дельвейс не было шансов. И моё существование должно было стать козырем в борьбе за твою жизнь.
        Голос Элрика был твёрд. И не знаю, была ли тому причиной моя магия, или же во мне говорила родственная кровь, но я чувствовала, что он говорит правду.
        - Рассказывай, - судорожно вздохнув, я снова села на стул и пристально посмотрела в глаза брата.
        Мужчина заговорил, а я прикрыла глаза, поражаясь тому, как умело местные боги манипулировали людьми. Жертвовали их жизнями, как пешками. Двигали фигуры по собственному усмотрению, ведя их к одному им известному финалу.
        В одно не самое прекрасное утро родители случайно столкнулись с прорицательницей неподалёку от торговых рядов в Грейвише. Помня о том, что магия в Эрртанже угасает, зная о ситуации с Искрами и о том, что маги среди простого населения редкость, а уж с даром предвидения - почти миф, они не придали особого значения словам, что лихорадочно бормотала какая-то нищенка, хватая их за руки.
        Вот только позже, когда всё, что сказала та женщина, начало сбываться - начиная с магического контракта, который вынудил их подписать король, родители запаниковали. Отыскать пророчицу снова им не удалось, как и вспомнить всё, что она тогда говорила. Но обрывочных фраз хватило, чтобы ледяной ужас поселился в их сердцах.
        Их дочь, их горячо любимая девочка, должна была умереть, чтобы исправить деяния прошлого, свести на нет ошибки самих богов! Но перед этим она должна была узнать, что значат страдания, горечь потерь и одиночество перед лицом опасности. Это даже на слух звучало нереальным. Ни за что бы, ни при каких обстоятельствах граф и графиня Дельвейс не оставили бы свою кровиночку, а значит, уйти за Грань им предстояло ещё раньше.
        И тогда отец поклялся, что сделает всё, чтобы не допустить этого. Он предупредил сына, что тот должен приглядывать за сестрой, если с ними что-то случится, а сам попытался устроить её побег. Вот только не успел.
        И я чётко поняла - не король был виноват в смерти родителей Хлои. Сами боги Эрртанжа обрушили на них свой гнев за то, что те попытались препятствовать их планам. За то, что попытались перечеркнуть тщательно продуманную работу над ошибками.
        “Прости, папа, - впервые я мысленно обратилась так к родителям той, прежней Хлои, - но ваша смерть была напрасной. Вы не сберегли свою девочку. Она всё же умерла. Но жива я..”
        И так горько стало от этой мысли, что я едва сдержала слёзы. А затем по сердцу острой сталью полоснула догадка: а не этого ли добивались Алахейма и Алодар? Что, если даже моё появление в этом мире было предопределено? Если даже то пророчество граф и графиня Дельвейс получили неспроста? Если к каждому действию, всё равно закончившемуся смертью их дочери в одиночестве, их намеренно подталкивали?
        - Клянусь, я ничего не мог изменить, - вырвал меня из размышлений голос Элрика. - Я действительно помогал тебе по мере сил, оставаясь в тени. Твой дом - я его купил, чтобы сохранить для тебя часть наследства. Теперь, даже если ты выйдешь замуж, никто не сможет отнять у тебя твоё родовое гнездо и подарить его новому графу Дельвейс, назначенному королём. И лечение… Его тоже оплачивал я… Мне жаль, что я не был рядом с тобой лично, но отец строго-настрого запретил демонстрировать наши родственные отношения, чтобы снова не запустить цепь событий, о которых говорилось в пророчестве. Вот только ты меня нашла, и я не знаю, что теперь делать.
        - Спасибо, - потрясённо выдохнула я, по-новому взглянув на мужчину, который, казалось, искренне за меня переживал.
        Почему я не подумала об этом раньше? Наверняка, артефакты, с помощью которых за мной ухаживала Офелия, были безумно дорогими. А продукты? Хозяйство? Разве могла продажа нарядов перекрыть все те расходы? Очень сомневаюсь…
        - Постой, о каких событиях ты говоришь? - нахмурилась я, запоздало осознав смысл последних слов Элрика.
        - О возрождении рода Вайлира Кровавого, - мрачно ответил он, прямо посмотрев мне в глаза.
        А на мою грудь словно рухнула бетонная плита, разбивая на тысячу хрустальных осколков все надежду на то, что всё позади, надежду избежать участи божественной пешки. Похоже, она догнала меня и здесь. В другой стране. Под покровительством чужой магии и чужого бога.
        - Но как это возможно? - воскликнула я. - Я даже не представляю, сколько сил для этого нужно иметь. Да и сам процесс… Всё это звучит слишком нереально…
        - Не спрашивай, я не знаю, - пожал плечами Элрик. - И я очень хотел бы, чтобы всё это было ошибкой. Чтобы отец на самом деле неправильно истолковал то пророчество или упустил какие-то детали, но…
        Я кивнула. Да, я понимала, что всегда будут эти самые “но”. Если уж боги притащили меня из другого мира, подселив в это тело, что считается невозможным на Эрртанже, значит, и другие чудеса могут случиться по их воле. К тому же, я прекрасно помнила, что смогла преодолеть защиту в старом замке, хоть и надеялась, что это было случайностью, а намеки Алодара о том, что в спасении их мира я приму непосредственное участие, всё ещё набатом звучали у меня в ушах.
        Мысли в голове превратились в кашу. Я ведь уже думала об этом. Искала связь между необходимостью исполнить условия магического контракта, на чём настаивали Алахейма и Алодар, и пробуждением крови у наследника Вайлара. Только я считала, что им является Саррен, а что, если… Что, если это не совсем так?
        Что, если потомков древнего рода было два, но по отдельности они были слишком слабы? Что, если теперь, когда Айкорр оказался в теле лорда Вуара, мы, наконец, получили те необходимые условия для исполнения воли богов? Возможно ли, что слияние души лорда Эшту и тела лорда Вуара, как и смерть настоящей Хлои и её родителей, были спланированы богами заранее?!
        Эта мысль захватила меня целиком. Она требовала получить немедленного подтверждения, убедиться, что я не схожу с ума со своими догадками! Конечно, такая многоходовка выглядела практически нереальной, но… Это же боги! Наверное, им и не такое по силам. Непонятно одно - почему они просто не сделали всё сами? Зачем все эти интриги, рокировки и прочее? В то, что они не могут вмешиваться в дела людей, я уже не верила....
        Неужели для них всё это - просто игра? Целый мир - полигон, на котором они практикуются в плетении интриг?
        От осознания этого меня прошибло холодным потом. Пожалуй, я бы не рискнула говорить о своих догадках никому, даже сёстрам Атаис. Прикрыв глаза, я максимально собранно, как учил меня магистр Диаль, возвела ментальную стену вокруг этих мыслей. Пусть они будут пока только моими. Всё это нужно разложить по полочкам и уже потом решать, что делать дальше, пока же…
        - Элрик, скажи, а что с тем мошенником, что продал тебе имение отца? - неожиданно спросила я у задумавшегося лорда Эрроу.
        - Сидит в тюрьме, - пожал он плечами. - Ты же не думаешь, что я мог его отпустить после того, как он едва не убил тебя, подлив зелье подчинения и отправив в магическую кому? Кстати, детектив, которого ты наняла, кажется, лорд Фламар, уже в курсе. Я просто попросил его придержать эту информацию для твоей же безопасности.
        На миг стало обидно. Я столько времени пыталась узнать правду, а меня намеренно держали от неё подальше. Но, с другой стороны, я могла понять Элрика, который обещал отцу беречь непутёвую сестру в моём лице. Наверняка, он чувствовал свою вину за то, что просмотрел самозванца и подпустил его ко мне слишком близко. Вот только я-то знала, что это, в любом случае, было предопределено.
        Смешно, но с сегодняшнего дня слово “Судьба” заиграло для меня новыми красками. Мы так боремся с ней, стараемся повернуть свою жизнь в другую сторону, барахтаемся, чтобы выплыть против течения, а по факту - делаем то, что и должны были сделать, лишь приближая закономерный финал.
        - Не вини себя, - твёрдо сказала я, заглянув Элрику в глаза, - ты всё равно ничего не мог изменить. Правда.
        И он понял, о чём я. На миг в его глазах промелькнуло облегчение, а затем он искренне мне улыбнулся:
        - Итак, Хлоя, что собираешься делать дальше?
        - А есть варианты? - вскинула бровь я.
        - Конечно, - хмыкнул он. - Ты можешь остаться здесь, под крылом у Тайгира. Но, зная племянника императора, я бы тебе не советовал слишком уж привлекать его внимание. Это с виду он добрый и понимающий, весь такой солнечный и благородный. А на деле - рассчётливый, хладнокровный и ни за что не упустит свою выгоду. Вот из кого вышел бы прекрасный правитель в будущем!
        - Понятно, - протянула я, примеряя новую характеристику на свои впечатления о лорде Ордо. Картинка складывалась плохо, но сейчас я уже не удивилась бы ничему. - А ещё варианты?
        - Ну, твой жених, насколько я понял, снял для тебя дом, чтобы ты могла туда переехать вместе с компаньонкой и своими близняшками. К слову, несмотря на поганый характер, граф Аристес кажется мне довольно надёжным. По крайней мере, бросился тебя защищать от неведомой угрозы быстрее нас всех.
        Я скептически хмыкнула и отвела взгляд, не зная, как относиться к этим словам, а Элрик, между тем, закончил:
        - Или же я могу вернуть тебя в графство Дельвейс. К себе не приглашаю, извини. Я всё же считаю, что наше родство нам лучше не афишировать, чтобы не породить массу вопросов и догадок. К тому же, я не женат и не являюсь твоим родственником официально, а значит, проживание в моём доме, как и под крылом у лорда Ордо, может навредить твоей репутации.
        - По правде говоря, я не знаю, что делать, - вздохнула я. - Мне нужно в родовое имение, чтобы пройти проверку на артефакте и восстановить документы и доступ к счетам. Но и уезжать из Циллениса не в моих интересах. Здесь у меня есть учитель, помогающий освоить мой новый дар. Да и король Арандона тут надо мной не властен, а там…
        - Не понимаю, почему ты ищешь проблемы там, где их нет? - пожал плечами блондин. - Артефакт рода я смогу доставить сюда, пусть и не без сложностей. Переезжай в дом, снятый твоим женихом. Учитывая, что он заранее озаботился о раздельном проживании, граф дорожит твоей репутацией и принуждать тебя к чему-то не будет. Опять же, это позволит вам ещё немного пообщаться до свадьбы. Ты же не забыла о связавшем вам контракте? Впрочем, - словно сам для себя пробормотал он, - учитывая, что мне доносили о вашем весьма тесном общении с лордом Вуаром, этот вопрос уже неактуален. Наверняка, вы уже всё решили, поэтому и метания твои мне непонятны.
        “Эх, знал бы ты, о чём говоришь, Элрик” - мелькнула у меня грустная мысль.
        Но я заставила себя отбросить сомнения подальше. Кое в чём лорд Эрроу прав. Вряд ли граф Аристес причинит мне какой-то вред, ведь теперь я тоже знаю его самую страшную тайну, а значит, воспользоваться его предложением о переезде (если он мне его сделает, конечно) будет самым безопасным для меня вариантом.
        ГЛАВА 13
        Дом, куда мы не так давно переехали из особняка герцогини Ордо, оказался просто чудесным. В него было просто невозможно не влюбиться.
        Не слишком большое двухэтажное строение было облицовано крупным белым камнем. Тёмно-красная черепица сияла в отблесках яркого солнца, привлекая внимание случайных прохожих. В широких окнах отражались голубое небо и буйная пышная зелень. От ворот к парадному входу вела широкая мощеная дорожка, по бокам от которой высились ряды декоративного кустарника, за которыми прятались сочные газоны с идеально подстриженной травой.
        Сзади к дому прилегал небольшой фруктовый сад. Между деревьями пестрели яркие клумбы с удивительными цветами, по вечерам наполнявшими воздух сладкими ароматами.
        Внутренняя отделка особняка тоже покоряла с первого взгляда. Тёмные деревянные панели, тёплый, чуть потёртый паркет и со вкусом подобранная мебель оттенялись шторами самых разных цветов, пушистыми коврами и нежными обоями пастельных тонов.
        - Нравится? - спросил граф Аристес, когда я, впервые оказавшись внутри, восхищённо провела рукой по обивке одного из диванов.
        В его голосе мне послышалась затаённая надежда, и я не смогла удержать маску ледяного равнодушия на лице.
        - Очень, - тихо выдохнула в ответ, чувствуя, как преграда, что я выстроила между нами с первой встречи, становится чуть тоньше.
        Впрочем, этому немало способствовала и та поддержка, что я получила от этого странного мужчины в последнее время.
        После того, как мы всё обсудили с Элриком, сил на разговор с Айкорром у меня банально не осталось. Я боялась услышать то, что он хотел сказать. Боялась снова почувствовать ту боль, что настигла меня после его откровения на балу у леди Хафаль. А ещё - невероятно смущалась, чувствуя на себе задумчивые, тоскливые и обжигающе-страстные взгляды графа Аристес.
        Все наши предыдущие встречи были до безумия неправильными. И когда он свалился ко мне в ванной, и когда я переместилась в его спальню, даже когда мы случайно столкнулись на моём первом балу… Между нами постоянно висело какое-то тягучее болезненное напряжение, приправленное недосказанностью, моим страхом и непонятными ожиданиями самого Айкорра. И лишь то, что он закрыл меня собой там, в Доме Любви, принимая на себя смертельный удар Саррена, не позволяло мне развернуться и убежать от него без оглядки, спрятавшись в какой-нибудь забытой богом деревушке до конца жизни.
        - Дайте мне немного времени, пожалуйста, - тихо сказала я, выйдя из столовой после разговора с братом и столкнувшись в коридоре с нервно расхаживающим у двери Айкорром. - Мы обязательно поговорим. Но не сейчас. Прошу…
        Несколько мгновений он что-то выискивал в моих глазах, размышляя, взвешивая, а затем отступил. Вежливо улыбнулся и предложил проводить в гостиную, где меня дожидались леди Фламар и герцогиня Ордо. У самой двери Айкорр осторожно тронул меня за плечо, заставив вздрогнуть, и сказал:
        - Я понимаю ваши чувства и растерянность, мисс Дельвейс. И буду ждать, пока вы наберётесь сил для предстоящей беседы. Но есть моменты, не терпящие отлагательств. Вы же сами понимаете, что пребывание в доме незнакомых людей может обернуться множеством вопросов и даже проблем. На правах вашего жениха, - его губы изогнулись в горькой усмешке, словно он смеялся над самим собой, - я взял на себя смелость снять для вас дом в центре столицы. Нет, это ни к чему вас не обязывает! - горячо заверил он, заметив мой неуверенный взгляд. - Несмотря на прямые указания короля Арандона, я не собираюсь ни к чему вас принуждать. Просто хочу, чтобы вы чувствовали себя свободнее, ведь знаете, что я ни за что не причиню вам вреда, связанный с вами магическим контрактом.
        Я неопределённо пожала плечами, едва сдержав рвущиеся с губ слова о том, что от Саррена я тоже не ждала смертельного удара. Вот только, помимо всего прочего, я всё же примерно представляла, что чувствовал сейчас этот мужчина, оказавшись в чужом теле и потеряв всё, чего добивался годами. И наказывать его за прошлые обиды считала низким.
        Всё изменилось.
        Мы изменились.
        Так не лучше ли начать наше знакомство с чистого листа? Решить все наши проблемы сообща. Это было бы логичнее и… правильнее? Вот только сейчас я была к этому не готова. Мне всё ещё тяжело было смотреть на Айкорра и видеть черты другого мужчины, каждое мгновение помнить то, что нас связывало и то, что он едва меня не убил.
        - Я подумаю, - хрипло ответила я тогда и сбежала в гостиную, окунаясь в транслируемую леди Мелиндой поддержку.
        Разговор с герцогиней Ордо не занял много времени. С помощью леди Фламар мы аккуратно выяснили, насколько прилично будет переехать в дом, который оплачивал мой жених, назначенный мне самим королём.
        Как оказалось, в глазах местного общества это не было чем-то из ряда вон. А скрытое торжество в глазах матери Тайгира лишь ускорило принятие нами единственно правильного решения.
        Вот же кобра! Всё-таки выжила меня из своего дома и жизни собственного сына. И, как бы там ни было, подобная целеустремлённость этой леди вызывала почти восхищение.
        Пару дней мы потратили на то, чтобы утрясти все формальности.
        Элрик, воспользовавшись помощью лорда Ордо, переместил в Цилленис Искру рода Дельвейс. Мгновения, пока артефакт сомневался, принять или нет мою кровь, были одними из самых напряжённых в моей жизни. И лишь когда камень в последний раз вспыхнул чернильно-черной тьмой и застыл, превращаясь в темный агат, я выдохнула с облегчением.
        Формирование новой родовой связи прошло для меня как в тумане. Айкорр, уже знавший, чего ожидать, заранее объяснил мне, чего стоило опасаться, и я была ему за это благодарна. Пожалуй, именно его незримая поддержка позволила без потерь принять новые подробности и знания о том, что на самом деле происходит на Эрртанже.
        Конечно, мы все - я, Элрик, граф Аристес и лорд Ордо - опасались того, что артефакт меня отвергнет. Никогда до этого момента женщина не брала на себя обязанности главы рода. Но происходящее просто не оставило мне выбора. К тому же, если задуматься, то и Тёмных Леди на Эрртанже не появлялось уже пару столетий. Одной странностью больше, одной меньше…
        По мере того, как решались первостепенные вопросы, я чувствовала всё большую уверенность в себе и своих силах. Поддержка девочек, леди Мелинды и, как ни странно, Элрика и Айкорра, которые вдруг стали неотъемлемой частью моей жизни, помогла мне снова обрести душевное равновесие.
        И, если бы не задумчивые взгляды Тайгира, которые тот всё чаще на меня бросал, отказываясь при этом от откровенного разговора, я бы могла с уверенностью сказать, что после всех шокирующе-болезненных событий, наконец, встала на путь выздоровления. Пусть, до его конца было ещё далеко, но у меня появилась какая-то робкая надежда на благополучный исход, на то, что я всё же смогу справиться со всем, что приготовила для меня Судьба.
        С переездом в новый дом проблем не возникло. Мы с девочками и леди Мелиндой, наконец, почувствовали, что можем свободно дышать. Первую неделю просто обживались и строили планы на ближайшее будущее. А затем решили, что пора снова брать себя в руки и по кирпичику выстраивать новую жизнь.
        И начать это я планировала с давно назревшего разговора с графом Аристес, от присутствия которого, наконец, перестала вздрагивать. Слишком много он сделал для нас за последние дни, чтобы я и дальше могла игнорировать то тягучее ожидание, что пульсировало между нами. Да и откладывать объяснения дальше уже было попросту невозможно. Оставалось надеяться, что я достаточно окрепла и обросла бронёй, чтобы услышать правду, какой бы она ни была.
        Важный разговор состоялся в саду.
        Я попросила нанятых леди Мелиндой слуг накрыть небольшой столик под старой яблоней и оставить нас с графом Аристес наедине. Естественно, леди Фламар находилась неподалёку, держа нас в поле своего зрения, чтобы была соблюдена хотя бы видимость приличий, но в остальном мы могли не опасаться, что наши слова достигнут посторонних ушей.
        Обед прошёл в напряжённой атмосфере, несмотря на все наши попытки поддерживать светскую беседу. Под пристальным взглядом Айкорра мне кусок в горло не лез, а тягостное ожидание, пропитавшее воздух между нами, лишь добавляло неловкости.
        - Чаю? - наконец, не выдержала я и отложила приборы, заметив, что и граф Аристес лишь лениво ковыряет вилкой довольно аппетитную на вид еду.
        - Благодарю, - спокойно кивнул мужчина, по-видимому, как и я, испытав облегчение.
        Я вздохнула и сделала знак леди Мелинде, после чего прибежавшие из дома слуги быстро убрали блюда со стола и выставили перед нами десерты и чайник с пышущим пряными ароматами отваром.
        По правде говоря, я не представляла, с чего начать этот разговор. Пару минут я пристально рассматривала сидевшего напротив мужчину, стараясь не замечать, что он делал то же самое.
        Сейчас я видела, что, несмотря на сохранившуюся внешность лорда Вуара, в графе Аристес был виден отпечаток другой личности. Немного иной поворот головы, другое выражение лица, тонкая складка меж бровей, когда он хмурился, и циничная усмешка на губах, а не открытая лукавая улыбка, по которой я так скучала - всё это было так чуждо тому, прежнему Саррену, которого я помнила. Даже волосы мужчины были уложены теперь по-другому. А взгляд! Пронзительный, проникающий в самую суть, заставляющий трепетать то ли от ужаса, то ли от восхищения внутренней силой этого человека.
        - Как вам удалось скрыть от знакомых, что внутри этого тела теперь другая душа? - выпалила я, заглянув в стальные глаза лорда.
        Мне действительно было интересно. Ладно я - рядом со мной, когда очнулась в этом мире, была лишь Офелия. И я провела с ней не так много времени, да к тому же мои странности можно было списать на длительную болезнь. И то, теперь я не была уверена в том, что у Лии не возникло подозрений на мой счёт. Но лорд Вуар? Он ведь постоянно находился в окружении коллег, знакомых, слуг, в конце концов.
        - Не скажу, что это было легко, - усмехнулся мужчина, - но мы с… Сарреном были слишком хорошо знакомы. А я прекрасно умею подмечать мелочи. К тому же, не знаю, что вы там себе придумали, мисс Дельвейс, но редко кто из аристократов так близко общается с прислугой, как вы. Следовательно, и вычислить сразу меня было невозможно, а уж я постарался свести все контакты к минимуму. Когда же Его Величество практически вынудил меня стать графом Аристес, мелкие странности уже перестали иметь значение, ведь никому неизвестно, насколько сильно родовая связь с Искрой может повлиять на человека.
        Я кивнула, принимая объяснения, и замялась, не зная, что спросить дальше. Слишком многое мне нужно было узнать, слишком во многом убедиться. Впрочем, граф Аристес меня опередил. И, как водится, выбрал самую неудачную тему для этого:
        - Расскажите о себе. Настоящей. Кто вы? Из какого мира? Как оказались в теле этой девушки? Как смогли это скрыть? Или же есть те, кому вы доверили эту тайну?
        Поколебавшись, я решила, что хуже от этого уже не будет. Враждовать с этим мужчиной не было смысла, а вот найти в его лице союзника было бы замечательно.
        - Не подумайте, что я вам не доверяю, - протянула я, а граф Аристес хмыкнул, показав, что именно так и думает, - но эта информация напрямую относится к моему благополучию и, вероятно, может быть для меня смертельно опасной. Я хочу, чтобы вы поклялись, что никому не расскажете о том, что здесь услышите и не используете эти знания во вред ни мне, ни моим близким.
        - Справедливо, - выдохнул Айкорр, смерив меня задумчивым взглядом, а затем неожиданно тепло улыбнулся: - Рад, что не ошибся в вашем благоразумии.
        Подняв ладонь, он быстро прочитал стандартную формулу клятвы о неразглашении, и воздух вокруг его руки вспыхнул всеми цветами радуги, а затем, словно скомкавшись, собрался в пёструю кляксу и впитался в тыльную сторону ладони, не оставив после себя и следа. Что ж, Стихии приняли его клятву, а значит…
        - Меня зовут Марина, и я - самая обычная девушка из самого обычного мира, в котором нет ни капли магии. Уже нет…
        Слова лились легко. Я не скрывала ничего. Выплёскивала на этого мужчину все душившие меня сомнения и мысли, все тайны, что не давали мне дышать полной грудью, и опасения, что мешали спокойно спать.
        Он хмурился, сдерживал отчаянно рвущиеся ругательства и комментарии, кусал губы. Сжимал до хруста кулаки и сверкал взглядом, что, как расплавленная сталь, обжигал, подобно клейму. Иногда задавал уточняющие вопросы, но чаще просто смотрел, впитывая и анализируя информацию.
        Я не скрыла ничего. Ни того, на каких условиях боги Эрртанжа притащили меня в свой мир, ни наших с Элриком догадок о том, какие цели они по-настоящему преследовали. Рассказала и о клятве Д'Орей, связавшей меня с близняшками, и о том, что в нём я подозреваю наследника Вайлара Кровавого. Единственное, о чём я умолчала - магия девчонок, но Айкорр не стал бы Главным Ищейкой, если бы сам об этом не догадался. Это всего лишь вопрос времени.
        С каждым словом, с каждой раскрытой тайной, я чувствовала, как незримый груз, навалившийся на меня за эти месяцы, становится чуточку легче. Мне так хотелось хотя бы часть своих проблем взвалить на крепкие мужские плечи, почувствовать чью-то поддержку и услышать, что всё можно решить. И пусть Айкорр был мне чужим, пусть нас слишком многое разделяло, но за последнее время я привыкла доверять интуиции и знала, что именно сейчас поступаю правильно.
        Я устала быть сильной. Устала бороться, плыть против течения неизвестно куда и зачем. Отчасти я понимала, что мои проблемы этому мужчине даром не нужны, но у него, как и у меня, не было выбора. Волею Судьбы мы оказались на одной стороне. Нас связали магический контракт и слишком жуткие тайны, чтобы можно было просто дистанцироваться друг от друга и сделать вид, что ничего не происходит. Только объединив усилия мы могли хотя бы попытаться всё распутать к обоюдному удовольствию.
        Для сомнений больше не было места, а вот для надежды…
        - Я понимаю, что просить тебя о помощи слишком смело с моей стороны, - вздохнула я, незаметно даже для себя, переходя на более личное общение, - но я прошу… Я не знаю, кому можно доверять в этом мире. Не знаю, от кого не стоит опасаться удара в спину, - горечь, что прозвучала в этих словах я даже не пыталась скрыть, - но я очень хочу выжить. А в идеале - жить, не боясь оказаться в лаборатории одной из Тайных Канцелярий или на жертвеннике одного из ваших богов. Я надеюсь, что сейчас ты, как никто другой, можешь меня понять. И очень хочу верить, что не ошиблась, доверившись тебе…
        - Ты действительно думаешь, что я смог бы бросить тебя наедине с этими неприятностями? - неожиданно зло спросил Айкор, подавшись вперёд и заглянув мне в глаза. - Неважно, что было раньше. Всё это касается не только нас двоих, но и всего мира. И я сделаю всё, чтобы тебе помочь. Клянусь.
        - Ну, раз так, - несмело улыбнулась я, - могу я рассчитывать на ответную откровенность?
        ГЛАВА 14
        Граф Аристес
        Я слушал Хлою и не понимал, как эта юная, хрупкая девушка справилась со всем, что на неё свалилось. Не представлял, какой силой воли и жаждой жизни, каким стальным характером нужно было обладать, чтобы выжить в чужом, по сути, враждебном к ней мире. Без поддержки, без каких-то знаний о том, где оказалась и что делать с проснувшейся у неё внезапно магией. Без родных и друзей, зато с нависшим над головой магическим контрактом и странными желаниями чужих ей богов и людей.
        Никогда бы не подумал, что смогу так восхищаться женщиной. Но Хлоя… Её смелость и открытость, её отчаянные попытки возобладать над Судьбой вызывали уважение и затаенную гордость: не прогнулась под обстоятельства, не сдалась!
        И вместе с тем, у меня в душе расцветало желание ей помочь, защитить любой ценой, снять груз ответственности с хрупких плеч, закрыть собой от новых ударов судьбы и уберечь от зла, которого и так уже достаточно было в её недолгой жизни.
        Страсть, что сжигала меня с нашей первой встречи, неожиданно отошла на второй план, приобрела сладко-горькие оттенки щемящей нежности. И тем больнее мне было услышать сомнения и мольбу о помощи в голосе открывшей мне душу девушки. Неужели Хлоя думала, что я оставлю её наедине со всеми проблемами?! После того, что нас связало за последнее время?! После всего, о чём она сейчас мне рассказала?
        Я крепче сжал губы, чувствуя необъяснимую горечь, комом застрявшую в горле. Какой смысл злиться? Я сделал всё, чтобы Хлоя имела все основания меня опасаться. И теперь только от меня зависит, смогу ли исправить свои прежние ошибки.
        Доверие - слишком хрупкая и эфемерная вещь. И сейчас, когда желанная девушка сделала шаг мне навстречу, я не мог упустить свой, возможно, единственный шанс
        - Спрашивай, - кивнул я ей, взяв себя в руки, и отпил давно остывший отвар, стараясь побороть собственную привычку всегда и везде держать свои мысли и чувства под контролем.
        Пока Хлоя перебирала в уме вопросы, я украдкой её рассматривал, обращая внимание на мелкие изменения, что произошли с ней после нашей последней встречи. Она стала ещё прекрасней, несмотря на то, что во взгляде золотисто-карих глаз отражалась тоска, а черты лица заострились, как после долгой болезни. И пусть Хлоя сидела, выпрямив спину, а её ладони расслабленно лежали на столе, я чувствовал напряжение, что сковало её изнутри, какой-то надлом, за которым пряталась бездна отчаяния. И понимал, что сделаю всё, чтобы вытащить её из этого состояния, снова подарить ей возможность улыбаться и жить без страха перед завтрашним днём.
        Сегодня я, наверное, впервые вёл неспешную беседу с девушкой, не снимая при этом с неё одежды, не пытаясь распалить огонь страсти жадными поцелуями или выведать государственные тайны. Это было ново для меня. Все эти чаепития с кучей изящных фарфоровых блюдечек, крохотных пирожных и малюсеньких чашечек, что, казалось, развалятся, едва я к ним прикоснусь.
        Эта атмосфера казалась просто нереальной, хрупкой, как и девушка, что полностью вписывалась в эту картину. Мне же оставалось лишь жадно смотреть на неё под шелест листвы, сквозь которую пробивались яркие лучи солнца, и тихие дуновения ветра, доносившие до меня аромат луговых цветов и спелых ягод. Её аромат…
        - Твоя магия… Надеюсь, ты не в обиде, что она теперь принадлежит мне? - наконец, смущённо полыхнув румянцем, выпалила Хлоя, чуть не поймав меня на том, как я любуюсь её белоснежными локонами, перевитыми ярко-голубыми, как небо, лентами. Такими же гладкими и блестящими, как шёлк её волос.
        Тряхнув головой, я сбросил наваждение последних минут и устремил на неё недоверчивый взгляд. Поразительная девушка! По сути, половиной проблем её наградили мы с Сарреном, а она переживает, не жалею ли я об утраченной Тьме. Ну нельзя в нашем мире быть такой хорошей!
        - Нет смысла жалеть о том, что никогда мне до конца не принадлежало, - хмыкнул я.
        - О чём ты? - нахмурилась она, а я с трудом сдержал желание разгладить пальцем тонкую складку у неё на лбу.
        - Тьма - не мой врождённый дар, - попытался вразумительно и максимально просто ответить на её вопрос. - Я получил его, когда моя родная магия меня покинула. Из-за одной из Искр.
        - И ты знаешь, кому тогда достался твой дар? - глаза Хлои на миг сверкнули неподдельным любопытством, отчего я не смог сдержать едва заметную улыбку. О боги, какая же она ещё девчонка!
        Я поколебался, а затем кивнул и кратко пересказал всё, о чём узнал сам, став графом Аристес. Правда о том, что Саррена к ней тянуло из-за моей магии, всё же умолчал. Я видел, что Хлое и так больно слышать о человеке, что предал её, пусть и не совсем осознанно. Незачем было добавлять ещё больше страданий в чашу её проблем. Да и очернять память сгинувшего друга я не хотел.
        - И каково это? Чувствовать, что, наконец, вернул утраченное? - тихо спросила девушка, отмахнувшись от пёстрой бабочки и подперев руками подбородок.
        - Честно говоря, странно, - неловко пожал плечами я. - Но очень волнительно и, наверное, правильно, - попытался подобрать нужные слова и вздохнул, меняя тему: - Давай не будем об этом. Что скажешь о магистре Диале? Возможно, будет лучше, если с тобой позанимаюсь я? Всё же я жил бок о бок с Тьмой много лет и знаю множество её секретов, о которых многие даже не догадываются.
        - Не думаю, что это будет удобно…
        В её взгляде, направленном на меня, промелькнула печаль, щедро сдобренная горечью и тоской. И меня неожиданно окатило такой злостью! Нет, не так. Яростью! Ослепляющей, почти болезненной, если не сказать - животной. Как ты мог, Саррен? Как же ты мог?!
        Смогу ли я когда-нибудь убрать воспоминания о предательстве из её памяти? Заменить их чем-то добрым и светлым, отчего Хлоя перестанет отводить взгляд каждый раз, когда посмотрит мне в лицо?!
        Невероятным усилием воли я заставил себя успокоиться, спрятал сжатые в кулаки руки под стол и преувеличенно спокойно сказал:
        - Обладать Тьмой опасно для женщин на Эрртанже. И не потому, что вы не можете с ней справиться, а потому, что только с вами она может развернуться на полную мощь, одарив своих носительниц сверх меры. При этом Тьма по-своему разумна и дорого спросит за возможные ошибки. Я не хочу, чтобы ты их допустила.
        “Не переживу этого…” - мысленно поправил себя.
        - Хорошо, - неожиданно согласилась Хлоя, вздёрнув подбородок. - Но только в качестве дополнительных уроков к тому, чему меня учит магистр Диаль. И не в ущерб твоим личным делам, разумеется. Кстати, а зачем ты здесь?
        Этого вопроса я не ожидал так скоро, но всё же смог удержать лицо и ничем не выдать досады. Говорить об этом мне не хотелось, но, раз уж я сам решил, что хочу завоевать её доверие, отступать уже поздно. Не от меня, так от кого-то другого Хлоя узнает, зачем я прибыл в Цилленис. Так пусть это не станет очередной пропастью между нами.
        - Я получил приказ от короля Арандона как можно быстрее сочетаться браком с мисс Хлоей Дельвейс, - тщательно подбирая слова, сказал я и замер, ожидая её реакции.
        - Сколько у нас времени? - задумчиво покусывая губу, нахмурилась Хлоя.
        Что, и всё? А где истерика? Где категорический отказ и заявление, что на это она не пойдёт ни за что и никогда?
        Видимо, искреннее удивление отразилось на моём лице (теряю хватку!), потому что девушка неожиданно грустно улыбнулась и ответила на все невысказанные вопросы сразу:
        - Не вижу смысла. Сколько бы я ни возмущалась, сколько бы ни бежала от этого, всё против меня. Мы оба знаем, что единственный шанс отменить контракт - это добровольная помощь короля Арандона. Как думаешь, он на это пойдёт?
        Я хмуро покачал головой. Учитывая, как торопил он нашу свадьбу, что-то мне подсказывало, что нет.
        - Я видела этот контракт, - выдохнула Хлоя, тихо и зло, а затем прикрыла глаза. - Элрик нашёл его для меня в имении графа Дельвейс. Мы уже рассмотрели абсолютно все варианты - лазеек нет. Рано или поздно, сама магия бросит нас в объятия друг друга, а я всё же хотела бы сохранить ясность ума, а не пылать от чувств, навязанных сверхъестественными силами.
        - Это не совсем так, - мягко сказал я и встал, протянув ей руку.
        - А как? - зло сверкнула глазами девушка, но ладонь приняла, вставая рядом со мной.
        Она была такой маленькой и хрупкой, что сердце невольно замирало от страха, что я могу как-то неосознанно ей навредить. По губам неосознанно скользнула мимолётная улыбка. Подумать только, кажется, я становлюсь сентиментальным. Где же мой здоровый цинизм и броня, которую я наращивал годами? Счастье, что так на меня влияет только Хлоя. А может, её душа, пришедшая к нам из другого мира - непонятного и такого далёкого?
        Мы медленно пошли по нагретой солнцем дорожке, любуясь пышными цветами и буйной зеленью. Точнее, ими любовалась мисс Дельвейс, а вот я не сводил взгляда с неё самой. Заданный ею вопрос так и повис в воздухе. Отвечать я не торопился, подбирая слова и вспоминая всё, что успел прочитать в Архиве, когда искал способ помочь другу разорвать этот контракт. Кто же знал, что в будущем это пригодится именно мне?
        - Кое в чём ты права, - наконец, заговорил я, когда мы остановились у небольшого декоративного прудика, в котором плескались мелкие разноцветные рыбки. - Кровная магия договора рано или поздно начнёт притягивать нас к друг другу, сталкивая всё чаще и намекая, что обязательства давно пора выполнить. Но на наши чувства это никак не повлияет. Неважно, будем ли мы при этом относиться друг к другу, как приятели, или же нами полностью завладеет ненависть. Главное, что условия контракта должны будут быть исполнены.
        Девушка вздохнула и, передёрнув плечами, уставилась в воду, о чём-то размышляя. Как бы я хотел знать, что за мысли сейчас бродили в её очаровательной головке, чтобы понять, как поступить в следующий миг. С ней я словно шагал по одному из древних захоронений, рискуя ежеминутно нарваться на магическую ловушку или бесценный клад. Страшно, волнительно, но устоять невозможно.
        - Ты когда-нибудь хотел семью, Айк? - неожиданно спросила Хлоя, резко обернувшись ко мне, и заглянула в глаза.
        А я с трудом смог протолкнуть ком, вставший в горле из-за того, что она впервые неосознанно назвала меня по имени.
        - Раньше я не думал об этом, - хрипло выдохнул я, не отводя свой взгляд. - В детстве у меня была нормальная, любящая семья, где все обожали и заботились друг о друге, старались делить горести и печали. Пока меня не лишили магии. Затем долгие годы я думал, что меня предали, и лишь недавно узнал, какую цену родители заплатили за мою жизнь. Я не знаю, что ответить тебе, Хлоя. Слишком часто мои представления об этом переворачивались с ног на голову.
        Я немного помолчал, пытаясь понять, что хочет она отыскать в моём взгляде, а затем сдался и просто сказал то, о чём думал в этот момент:
        - Наверное, я всё же хотел бы, чтобы моя жена когда-нибудь посмотрела на меня так, как мать смотрела на моего отца. Чтобы рядом со мной была женщина, которую я мог бы оберегать, получая нежность и тепло в ответ. Но при этом я прекрасно понимаю, что не вправе требовать от тебя такого.
        - Хорошо, - тихо выдохнула девушка и неожиданно улыбнулась. - Хорошо, что ты это понимаешь. В противном случае, мы вряд ли смогли бы договориться. А так… Давай просто попробуем быть друзьями и изредка видеться, чтобы не вынуждать магию договора поскорее столкнуть нас лбами. А там… Либо ишак сдохнет, либо падишах помрёт, - себе под нос пробормотала девушка, но я услышал. - Не обращай внимания. Просто притча из моего мира. Так что? Друзья?
        - Друзья, - согласился я и на правах “друга” потрепал её по волосам, незаметно пропуская выбившуюся прядку сквозь пальцы и дурея от этого волшебного ощущения.
        Конечно, друзья, малышка. Пока. Но придёт время, и ты сама захочешь большего. Обещаю.
        Наверное, я бы мог так стоять целую вечность, любуясь Хлоей, всеми этими листочками-цветочками и даже скользкими рыбами, от которых она приходила в восторг, только бы иметь возможность вдыхать её будоражащий аромат и чувствовать тепло её маленькой ладони на своём локте. Но я, к сожалению, был не железным, а некоторые проблемы требовали быстрых решений.
        Поэтому, ещё полчаса спустя я нехотя попрощался с девушкой и ушёл к себе. К счастью, для этого даже экипаж заказывать было не нужно. Всего лишь перейти широкую каменную мостовую на противоположную сторону улицы. Именно там находился мой временный дом, который, впрочем, я собирался выкупить при первой же возможности. Как и тот, что Кларк снял для Хлои, ведь он, судя по всему, ей понравился. Почему бы не сохранить для неё что-то светлое из этого тёмного периода её жизни?
        С этими мыслями я взбежал на крыльцо и самостоятельно распахнул дверь, не дожидаясь нанятого дворецкого. Чего я совсем не ожидал, так это того, что прямо в холле столкнусь с посторонним. Ну или почти посторонним.
        ГЛАВА 15
        Граф Аристес
        - Лорд Эрроу, - склонив голову, поприветствовал я хмурого блондина. - Чем обязан?
        - Есть разговор, - мрачно сказал он. - Уделите мне пару минут вашего времени, граф Аристес? Поверьте, это и в ваших интересах тоже.
        Ну, раз так… Я пожал плечами и жестом пригласил его следовать за мной. До кабинета мы дошли в полном молчании. Плотно прикрыв дверь, я активировал полог тишины, который сразу же установил здесь и на своей спальне, едва въехал в новый дом. А ещё - незаметно коснулся спрятанных рядом с дверью артефактов, которые должны подтолкнуть собеседника говорить искренне, а в будущем не позволят ему рассказать ничего о том, что произойдет и прозвучит в этом кабинете. Прекрасная разработка нашей Тайной Канцелярии, которую я без зазрения совести использовал в личных целях, давно заказав у наших спецов собственный экземпляр.
        Выполнив эти нехитрые манипуляции, я прошёл к прятавшемуся за скрытой деревянной панелью бару и плеснул терпкую янтарную жидкость в пару бокалов, магией сотворив прямо в них мелкие кристаллы льда. Протянув один бокал гостю, устроился за рабочим столом из мореного дуба и предложил будущему родственнику занять одно из кресел.
        - И о чём же вы хотели со мной поговорить, лорд Эрроу?
        - Элрик. Или Рик, раз уж скоро мы с вами породнимся, - ухмыльнулся он, посмотрев на свет сквозь тонкий хрусталь.
        - Рен, - поколебавшись, представился я, давая ему право называть себя на ты. - И всё же? Чем обязан?
        - Хотел поговорить о своей сестре.
        - О той, которой ты не интересовался целых восемнадцать лет? - едко усмехнулся я, чувствуя непонятную злость на то, что, как бы я ни хотел обратного, любой артефакт сможет подтвердить их с Хлоей родство, и лорд Эрроу будет вправе влиять на её жизнь и решения. И уже поэтому я буду вынужден считаться с его мнением, нравится мне это или нет.
        - Да что ты понимаешь о причинах моего поведения! - вспылил Элрик, но буквально сразу же успокоился, нацепив маску ледяного равнодушия. - В любом случае, то, что было в прошлом, касается только меня и сестры. А вот её будущее… Это правда, что король Арандона велел вам как можно быстрее провести свадебный обряд?
        Я кивнул, не собираясь отрицать очевидное. Тем более, сама Хлоя уже в курсе, поэтому опасаться, что брат поспешит донести до неё “благую” весть, больше не было смысла.
        - Плохо, - пробормотал лорд Эрроу и растрепал волосы пятернёй в каком-то растерянно-беззащитном жесте.
        - Почему? - сразу же подобрался я.
        - Судя по твоему довольному лицу, ты сегодня уже пообщался с Хлоей, и вы пришли к какому-то соглашению. Я прав?
        - Допустим, - не подтвердил, но и не опроверг я его предположение.
        - Значит, и на свадьбу ты её сможешь уговорить. Со временем, конечно, - хмыкнул Элрик и побарабанил пальцами по подлокотнику кресла. - Не удивлюсь, если сестра уже разболтала тебе обо всём. О выводах, к которым мы пришли, и о наших опасениях. О пророчестве, например... Так?
        - Почему ты так решил? - с любопытством спросил я, откинулся на спинку кресла и сложил пальцы домиком у груди, задумчиво глядя на молодого мужчину.
        - Я знаю такой тип людей, как ты, - фыркнул он. - Вы настолько самоуверенны и циничны, так верите в свою неотразимость и безусловную правоту, что невольно заражаете окружающих верой в то, что это так на самом деле. Хлоя - юная девушка и легко подпадёт под твоё влияние. Особенно, когда ты включишь своё мужское обаяние на полную мощность О, не удивляйся, о твоих похождениях я наслышан.
        Я невольно расплылся в насмешливой улыбке. Он что, хотел меня этим смутить? Выбить из равновесия? Или заставить нервничать? Возможно, будь на моём месте прежний Саррен, Элрику бы это удалось. Но я не он.
        - Давай сразу к делу. Чем свадебный обряд может навредить Хлое? - решительно оборвал я его словоизлияния.
        - Он полностью высосет из неё силы, а возможно, и жизнь, чтобы пробудить в тебе кровь рода Д’Орей, - выдохнул брат Хлои и бросил на стол какой-то свиток, которому даже на вид было не меньше нескольких сотен лет. - Я нашёл это в сейфе, в кабинете отца.
        Пока я аккуратно разворачивал свиток, чтобы взглянуть на всё своими глазами, Элрик продолжил:
        - Если кратко, то всё сводится вот к чему. Вайлар Кровавый практиковал древнюю ритуальную магию. Не знаю почему, но наш современный свадебный обряд базируется на одном из его ритуалов Пробуждения Крови и вступления в род.
        - Это как раз понятно, - пробормотал я, вчитываясь в полуразмытые строки, начертанные выцветшими от старости чернилами.
        Некоторые слова были почти полностью стёрты, но пока то, что я видел, подтверждало сказанное лордом Эрроу. Подняв голову, я заметил его непонимающий взгляд и пояснил:
        - Женщина, произнося брачную клятву, переходит в род своего мужа. Когда ещё маги были сильны, часто бывало так, что будущие супруги с рождения обладали противоположными стихиями. Брачная клятва позволяла уравновесить их магию и передать её потомкам, не уничтожив при этом ни ребёнка, ни его родителей. Если упростить, то часть их магических потоков, благодаря брачному обряду, сливалась воедино, образуя вокруг пары единый магический фон. Он мог подпитывать супругов, когда те болели, как бы беря силы у второй половинки “взаймы”. А если пара испытывала друг к другу настоящие чувства, то после обряда получала возможность общаться телепатически.
        - Откуда ты всё это знаешь? - удивлённо выпалил Элрик, напомнив мне этой почти мальчишеской реакцией свою сестру.
        - Не забыл, где и кем я работал почти всю жизнь? - вскинул брови я.
        Между прочим, я даже не погрешил против истины - Саррен ведь тоже работал в Департаменте Магического Контроля и теоретически мог бы всё это знать.
        - К тому же, я очень много проводил времени в Архиве, интересуясь самыми разными вещами, в том числе, магией и легендами, - добавил я, снова возвращая всё своё внимание свитку.
        - И что думаешь по этому поводу? - кивнул Элрик на свиток.
        - Что это всё очень странно. Смотри, ритуал пробуждения крови, современный свадебный обряд и клятва Д’Орей. Да-да, не удивляйся, она тоже. Все они имеют общую структуру, отличаясь лишь частью произносимых слов, но полностью совпадая порядком действий и восхождением магических потоков. При этом первый и последний обряды практически забыты, а если и проводились, то неправильно. Я знаю лишь один случай, когда клятва Д’Орей сработала, как следует.
        - Да ладно! - не поверил Элрик и подался вперёд. - И какой глупец, или наоборот, невероятный счастливчик, её произнёс?
        - Твоя сестра, - хмыкнул я.
        - Надеюсь, не в роли подопечной?! - с тревогой спросил он, и это добавило ему пару очков в моих глазах.
        Волнуется за сестру. Это хорошо. Будет проще защитить Хлою, если делать это я буду не один.
        - Нет. Мисс Дельвейс взяла на себя роль покровителя, - поспешил я его успокоить.
        - Дай угадаю, - протянул Элрик. - Белокурые близняшки, верно?
        Я угукнул и снова углубился в чтение, пытаясь понять, что меня в этом всём смущает. Разумеется, помимо того, что лорд Эрроу и его сестра считают меня наследником рода Д’Орей.
        Нет, то, что это может быть правдой, я до конца не исключал. Во-первых, я не знал, кем были далёкие предки - мои и Саррена. Кто знает, возможно, сам древний король попортил какую-нибудь даму в его или моём роду. Или в обоих. Во-вторых, слишком уж силён был дар, с которым я родился. Пожалуй, сильнее всех, о которых я слышал на данный момент. Да и у Саррена, наверняка, была отличная предрасположенность к магии, недаром же Искра забрала мой дар именно в его пользу - другой просто не совладал бы с такой мощью. На фоне этого безумные предположения о соединении двух носителей древней крови в одном теле для дальнейшего её пробуждения выглядели очень правдоподобными.
        Вот только верить в это мне отчаянно не хотелось. До боли в груди и непроизвольной дрожи в пальцах. Потому что, если это действительно так, я, рано или поздно, снова причиню Хлое боль. Пусть, не специально, но от этого не легче.
        Не далее как сегодня, мы обсудили то, на что способна магия договора. Как и то, что разорвать магический контракт просто некому. Конечно, существовала вероятность того, что если я умру, у следующего графа Аристес - сколько там братьев и кузенов у Саррена? Семь? Восемь? - попросту не хватит потенциала и концентрации нужной для пробуждения крови. Только кто сказал, что боги не попытаются воплотить свой план в жизнь даже при таком раскладе?
        Но, если в случае со мной у Хлои ещё есть шанс, ведь именно для этого меня и “слепили”, а саму её, если мои догадки верны, стабилизируют сёстры Атаис, у которых она, благодаря клятве Д’Орей, сможет зачерпнуть силы в критической ситуации, то с другим “графом Аристес” этих шансов попросту не будет. Ритуал убьёт и жениха, и Хлою, и её драгоценных близняшек, которые отдадут всю силу до капли, но даже этого будет недостаточно.
        Всё это я с чистой совестью вывалил на лорда Эрроу, надеясь на то, что вместе мы попробуем найти третий путь. Тот, при котором никто не пострадает, а планы богов останутся лишь планами.
        - Рад, что возможная власть привлекает тебя гораздо меньше, чем моя сестра, - серьёзно сказал Элрик. - Будь это не так, у Хлои не было бы ни шанса. Спасибо.
        - Не думаю, что за это стоит благодарить, - горько усмехнулся я. - Если мы не найдём решение, Хлоя всё равно пострадает. Рано или поздно, но Алахейма и Алодар получат то, чего так долго добиваются. Если бы моя смерть могла избавить Хлою от этой участи, я бы с радостью отдал за неё жизнь второй раз.
        - Второй? - вскинул брови её брат.
        - Неважно, - отмахнулся я. - Тем более, это всё равно не поможет.
        - У вас всё так серьёзно?
        - Она моя, - пожал я плечами. - Называй это как хочешь. Предназначение, судьба, истинная пара. Суть останется одна - без неё я никогда не буду чувствовать себя полноценным.
        - И давно ты это понял? - в голосе Элрика мне на миг почудилось жадное ожидание. - Пожалуйста, Рен. Это важно.
        - И кто она? - вскинул бровь я, начиная понимать, почему брат Хлои так хочет услышать ответ на свой вопрос.
        - Киара, - обречённо выдохнул он.
        - Сложно тебе будет, - протянул я, вспомнив более рассудительную, но и более свободолюбивую из близняшек.
        А ведь если мы правы, и ритуал неизбежен, Элрик может потерять не только сестру, но и свою единственную.
        - Ты ей сказал о своём притяжении? Хотя бы приоткрыл чувства? Начал ухаживать? - вздохнув, спросил я.
        - Нет, конечно, - недовольно сказал он. - Как ты себе это представляешь? Мы виделись-то три раза. Я потому и спросил, как ты понял, что чувствуешь что-то к моей сестре? Потому что те эмоции, что у меня вызывает одна из близняшек… Это ненормально!
        Как же мне это знакомо. Я усмехнулся. Да уж, Хлоя просто появилась в нашей жизни и изменила всё. Не будь её, я бы и дальше превращался в чудовище, постепенно сливаясь с Тьмой и забывая о человечности. А её брат, возможно, никогда бы не встретил предназначенную ему женщину, которую очаровательная мисс Дельвейс привела вслед за собой. И Саррен был бы жив…
        Впрочем, эту предательскую мысль я засунул куда подальше. Что поделать - я эгоист, и никогда не скрывал этого. Мне было безумно жаль друга, я испытывал чувство вины за то, что остался жив и занял его тело, тогда как он… Но при этом я понимал, что сейчас не хотел бы вернуть всё обратно.. Не тогда, когда у меня, наконец, появился шанс.
        - Не повторяй моих ошибок, Элрик, - тихо сказал я. - Наслаждайся каждым мгновением, что отпущено вам судьбой. Как я понял, что твоя сестра - моя единственная? Да никак. Сначала я злился на неё. Меня просто сжигала дикая страсть, желание обладать, убить всех, кто просто дышит одним воздухом рядом с ней. Ревность, ярость, практически ненависть. И я не знал, кого ненавижу больше - Хлою или себя самого, за то, что не могу решиться сделать первый шаг, как-то добиться её расположения.
        - А потом?
        - А потом всё это стало неважным. В миг, когда я осознал, что скорее умру, чем позволю ей пострадать. Я и сам не понял, как страсть сменилась нежностью, ревность - желанием защитить, а злость на себя… Впрочем, злость никуда не делась. Особенно, когда я вспоминаю, сколько времени было потрачено зря. Заметь, о чувствах твоей сестры не было сказано ни слова. Её мне только предстоит завоевать.
        Мы рассмеялись и звонко соприкоснулись краями бокалов, чувствуя, как между нами робко протягиваются ниточки дружеского расположения. Неужели я потерял одного друга, но получил шанс в будущем обрести другого?
        - Рен, - выдохнул Элрик, опрокинув в себя терпкую жидкость из бокала. - Кажется, я знаю, как избавить вас от контракта.
        - И? - чуть подался я вперёд, даже не представляя, какая безумная мысль могла прийти в его голову.
        - Мы должны убить короля Арандона!
        ГЛАВА 16
        Хлоя Дельвейс
        - Ну, что думаете?
        После ухода графа Аристес мы с сестрами Атаис и леди Фламар устроились в уютной светлой гостиной - держать совет.
        - Что тут думать? Брать надо, - проворчала леди Фламар, и мы дружно фыркнули, чувствуя, как немного разрядилась гнетущая атмосфера в комнате.
        Близняшки, через связь наблюдавшие за нашим с Айкорром разговором, уже успели всё пересказать леди Мелинде и были на удивление спокойны. Они с удовольствием пили чай, время от времени переглядываясь между собой, и давали мне время всё осмыслить и высказать собственное мнение.
        Я с ногами устроилась в кресле и поглаживала разомлевшего у меня на коленях Сумрака. В последние дни он был нечастым гостем в нашем доме, почти всё время где-то пропадая с Белкой, и я пользовалась каждым мгновением, чтобы его потискать. С некоторых пор сиималы предпочитали не расставаться друг с другом, но я не обижалась, прекрасно зная, что в любой непонятной или опасной ситуации они придут мне на помощь.
        - Он сильно изменился, - наконец, сказала я, привлекая внимание своих помощниц.
        Это было сложно объяснить. После сегодняшней встречи с Айкорром я стала смотреть на него немного иначе. Если в начале нашего знакомства он меня пугал, а его порыв, спасший мне жизнь, вызывал чувство искренней благодарности и непонимания "зачем?", то теперь… Я никак не могла определиться, как должна к нему относиться.
        С одной стороны - это же Айкорр Эшту! Надменный, самоуверенный, не считающийся с мнением других и прущий напролом. С другой - обычный мужчина, порядком уставший, потрёпанный судьбой, но не утративший стального характера, какого-то благородства и собственных принципов. По крайней мере, я чувствовала, что помочь он желает мне вполне искренне, хоть и не понимала причин, что его на это сподвигло.
        - Да что тут непонятного, - закатила глаза Клара, - он просто к тебе неравнодушен.
        - Глупости, - отмахнулась я. - Мы знакомы всего ничего…
        - Всё время забываю, что ты из немагического мира, - проворчала Клара, а я удивлённо приподняла брови, на что она только отмахнулась: - Забудь. Это невозможно объяснить. Придёт время, сама всё поймёшь. Я, вообще, не понимаю, почему ты сомневаешься в своём теперь уже женихе после того, что услышала.
        - Как у тебя всё просто, - вздохнула я. - По-твоему, после его откровений я должна была упасть в его объятия с воплем: “Лорд, я ваша навеки!”?
        - Было бы неплохо, - неожиданно поддержала сестру Киара, а я потрясённо перевела на неё взгляд.
        Вот от кого я точно не ожидала подобных высказываний. Ещё совсем недавно они так категорично высказывались насчёт Главного Ищейки, при этом искренне восхищаясь Сарреном Вуаром, а сейчас что?
        - Слишком многое изменилось, - пожала плечами Киара, уловив отголоски моих мыслей. - Да и вы сами… Ты заметила, что Айкорр стал гораздо спокойнее? Не обвиняет, не прожигает взглядом и не позволяет себе ничего лишнего. Наоборот, заботится и собирается блюсти твои интересы.
        - Просто он понял, что мне уже никуда от него не деться, - горько усмехнулась я.
        - Разве? - неожиданно вмешалась леди Фламар, до этого молча слушавшая нашу перепалку. - Прости, Хлоя, но я согласна с девочками. В лице этого мужчины ты можешь получить прекрасного защитника. Несколько недель назад, даже думая, что заклинание Саррена его убьёт, он заслонил тебя собой. А сегодня выслушал, пообещал помощь в решении твоих проблем и согласился на все твои условия. Присмотреться к нему - самое малое, что ты можешь сделать.
        - Кстати, то, что лорд стал гораздо спокойнее, тоже легко объяснить. Тьма была чуждой для него, хоть они и нашли общий язык, - вставила Киара, которая разбиралась в магии лучше нас всех. - Зато теперь, когда он воссоединился со своим врождённым даром, его аура начала меняться и приходить в равновесие. Не удивлюсь, если со временем, и его внешность приобретёт какие-то прежние черты. Не полностью, но спутать с Сарреном его будет уже невозможно. По сути, это уже совсем другой человек. Такой, каким он мог быть, не забери Искра его дар.
        - И что, это ни у кого не вызовет вопросов? - удивилась я.
        - Ну, почему же? Если кто-то узнает в нём лорда Эшту, ему придётся несладко, - пожала девушка плечами. - Наверняка его же коллеги разберут бедолагу на кусочки, чтобы понять, как это возможно. Но Айкорр умён и будет держаться подальше от тех, кто способен его разоблачить. Плюс иллюзорную магию никто не отменял. Пусть её обладатели встречаются редко, но я уверена, твой жених один из тех, кто прекрасно знает, где найти нужных людей, способных сотворить для него морок или надёжный артефакт.
        На слове “жених” я грустно вздохнула, что не укрылось от присутствующих.
        - Ты верно поступила, Хлоя, - твёрдо сказала леди Фламар, вселяя в меня толику уверенности. - Ты и сама понимаешь, что тебя обложили со всех сторон. Не нынешний граф Аристес, так кто-то другой, назначенный на его место, станет твоим супругом. Не король Арандона, так император Дарен найдет тебе применение и быстро лишит свободы и выбора. В том же Цилленисе, узнав, что ты - Тёмная леди, выстроится целая очередь за твоими рукой и сердцем.
        - Вы хотели сказать за моими способностями? - насмешливо уточнила я.
        - А даже если так? Графу Аристес это точно не нужно, - присоединилась к группе айкорровской поддержки Клара. - Его магия и так сильна, чтобы у него не было соблазна зариться на твою. И ты забываешь ещё один момент. Свадьба спасёт тебя от контракта, но что мешает тебе после стать вдовой, например, м-м? Если всё будет настолько невыносимо.
        Сердце на миг дрогнуло, пропуская удар. Убить человека?! Ради призрачной свободы?! Того, кто спас мне жизнь ценой своей? Я никогда не соглашусь на такое!
        - Значит, хватит наматывать сопли на кулак, бери себя в руки и налаживай отношения с будущим мужем - настоящим или фиктивным разберётесь по ходу пьесы. А когда перестанешь смотреть на него с содроганием, вспоминая о том, кто этого совершенно не стоит, можно будет приступать к следующей части плана, - жёстко припечатал Киара.
        - И какой же? - с любопытством спросила я.
        - К той, где разрушаются коварные планы богов, разбиваясь о ваше с графом Аристес ослиное упрямство и жестокую эрртанжскую действительность, - зловещим шёпотом сказала девушка, а затем звонко рассмеялась.
        Но я чувствовала, что это шутка, в которой была лишь доля шутки, как любили говорить в моём мире. И убедиться в этом мне пришлось гораздо раньше, чем я надеялась.
        - Мисс Дельвейс, сосредоточьтесь! - практически рычал на меня магистр Диаль. - Неужели так сложно подключить фантазию?! Вам всего-то и нужно представить животное, наиболее близкое по духу! А затем вообразить его до мельчайших подробностей и воплотить в реальности, укладывая нити тёмной магии в прочный каркас!
        Я скептически посмотрела на мужчину и устало прикрыла глаза. Можно подумать, это так просто. Над созданием фантома мы бились вот уже шесть часов, но не продвинулись ни на шаг. Я не понимала, почему мой учитель выбрал такое сложное заклинание на этом этапе обучения, но он заявил, что дальше мы не продвинемся, пока я не смогу не только вызывать фантомного зверя, но и удерживать его в реальности хотя бы несколько минут.
        Даже если на минутку забыть о том, что я из мира, в котором магия считалась выдумкой, а большинство стандартных заклинаний давалось мне с трудом, стоило задуматься об их составляющих, это было сложно и по совершенно иным причинам.
        На Эрртанже по пальцам можно пересчитать магов, которые могли создавать и поддерживать фантомов. И самым сильным из них был лорд Эшту. Но я-то не он, хоть и получила его Тьму, о чём, кстати, магистр Диаль даже не догадывался. Поэтому его упрёки выглядели несправедливыми. Многие учились этому едва ли не десятилетиями, а он хотел, чтобы я овладела этим навыком спустя всего лишь месяц после инициации!
        Прежние занятия мне нравились в разы больше. Мы изучили несколько видов щитов, множество бытовых заклинаний, что теперь ежедневно облегчали мне жизнь, и даже парочку боевых плетений для самозащиты. Но сейчас…
        - Ещё раз, мисс Дельвейс, - непреклонно велел мой учитель, и я, вздохнув, сложила пальцы в замысловатом жесте и устремила взгляд к внутреннему источнику.
        Несколько долгих минут я пыталась сделать то, что от меня требовалось, но своевольные нити отказывались укладываться в воображаемую канву и расползались как ветошь в моих руках. От напряжения у меня подрагивали пальцы, на висках выступили капли пота, но я, закусив губу, пыталась снова и снова, растрачивая силы впустую. Пока на мои плечи не легли обжигающе-горячие ладони, а мужской голос со стальными нотками не произнёс практически у меня над ухом:
        - Довольно, магистр Диаль. Моя невеста устала, а это не та магия, которой обучают неопытных, едва совладавших с источником, магов. Тем более, за один день.
        - Но… Граф Аристес, эта девушка - Тёмная Леди! - возмутился учитель, а в его голосе мне почудилось раздражение. - Ей подвластны любые заклинания. И если создание фантома ей пока не даётся, значит, она просто сама этого не желает!
        Внутри прокатилась волна жгучей обиды, я моргнула, сдерживая слёзы, и медленно выдохнула сквозь зубы. Это действительно было несправедливо! Я ведь старалась!
        Словно почувствовав моё состояние, Айкорр сильнее стиснул мои плечи пальцами и процедил:
        - Я сказал своё слово. Надеюсь, вы меня услышали. На сегодня занятия окончены, - и, словно, потеряв любой интерес к магистру Диалю, мужчина мягко развернул меня к себе, а уголки его губ тронула едва заметная улыбка: - Прогуляемся?
        Я облегчённо кивнула, испытывая в этот момент искреннюю благодарность. Мне нравился мой учитель. И знания, которые он давал. Но в последние дни его начало заносить. Он требовал от меня слишком многого. Конечно, я понимала, что, чем сильнее выкладываешься, тем больше получаешь, но… От этого мне было не легче.
        Не обращая внимания на недовольное ворчание магистра Диаля, я вцепилась в ладонь своего жениха и быстро вышла с ним из комнаты. Позже я, пожалуй, извинюсь перед учителем. И даже попробую позаниматься этим самостоятельно, но не сейчас. Сейчас я слишком вымотана и физически, и эмоционально.
        - Куда бы ты хотела пойти? - вкрадчиво спросил Айкорр, и я только теперь заметила, что мы стоим в коридоре, а мужчина внимательно изучает моё лицо.
        - Мне всё равно, - пожала я плечами. - Но лучше туда, где поменьше людей. Что-то в последнее время они меня бесят...
        Айкорр понимающе хмыкнул и повёл меня к выходу, так и не отпустив ладонь. У входной двери нас встретила горничная, протянув мне шляпку, зонтик и перчатки, словно, догадывалась, что скоро они мне понадобятся.
        Я бросила подозрительный взгляд на графа Аристес, но тот лишь невозмутимо вскинул бровь и едва заметно пожал плечами. Вот интриган! Наверняка он спланировал моё “похищение” с урока! Но ссориться не хотелось.
        - Спасибо, - тихо сказала я, когда мы вышли на крыльцо, и по моему лицу ласково скользнули тёплые солнечные лучи.
        Лето уже близилось к концу. Совсем скоро деревья наденут багряно-золотые наряды, в воздухе поплывёт терпкий аромат костров, а небо нахмурится свинцовыми тучами. Раньше я любила это время года. Когда природа замирала в ожидании, а затем прощально озарялась красками, чтобы вернуться обновлённой после долгой зимы. Что же изменилось сейчас? Почему я перестала замечать, как быстротечна и пуста стала моя жизнь?
        Именно в этот момент я поняла, что бесконечно устала. Чёрт, у меня даже не было времени оглянуться вокруг! Спешка, гонка, безостановочное движение к цели, оказавшейся миражом… Противостояние со всем миром и с самой собой. Попытки изменить всё и всех, которые не нужны никому, кроме меня. Так какого дьявола?!
        Я задумчиво прикусила губу, а затем развернулась к Айкорру и, запрокинув голову, чтобы взглянуть ему в глаза, сама взяла его за вторую ладонь:
        - Покажешь мне город? - стараясь скрыть дрожь в голосе, твёрдо спросила я, но он понял, что на самом деле значили эти слова.
        “Я дам нам шанс”.
        Это легко было прочитать по моему взгляду, по тому, как крепко я вцепилась в его пальцы и как с замиранием сердца ждала его ответа.
        - Всё, что пожелает моя прекрасная невеста, - усмехнулся мужчина, а в его взгляде, далёком от дружеского, полыхнули ярко-серебристые искры. Вот только меня это уже не пугало.
        - Граф Аристес! - смеясь, воскликнула я и шутливо стукнула его ладошкой по плечу. - Откуда вы всё это знаете? Признавайтесь, вы изучили все путеводители столицы, а с ними и сборники местных сплетен?
        - Я просто умею хорошо слушать и частенько оказываюсь в нужное время в нужном месте, - сверкнув глазами, открестился мужчина, но я неожиданно поняла: как минимум путеводители он действительно изучил, именно для такого случая. И от этого так тепло стало на душе...
        Вот уже три часа мы бродили по столице Цилленойса, а Айкорр без устали смешил меня легендами о его достопримечательностях. Он оказался просто великолепным рассказчиком. Улыбка не сходила с моих губ. Иногда я замирала и, приоткрыв рот, слушала очередную историю, неверяще качая головой. А затем заливисто хохотала, понимая, что меня в очередной раз разыграли, как несмышлёного ребёнка. Тем не менее, я была благодарна мужчине за эту встряску.
        Я снова почувствовала себя по-настоящему живой. Обычной девушкой, которая пошла на свидание с симпатичным, приятным в общении мужчиной. И какая разница, какой это мир? Хоть на Земле, хоть на Эрртанже, это было приятно и волнующе.
        И больше не вспоминались ни первые встречи с лордом Эшту, ни то, что впереди у нас были трудные времена, когда нам предстояло, так или иначе, исполнить волю местных богов или же, наоборот, разрушить их планы. Гораздо важнее было то робкое тепло, что окутывало наши руки, понимающие улыбки и чуть хрипловатый смех, разбивавший неизбежную неловкость.
        Мы поужинали в небольшом ресторанчике, куда не забредали представители высшего света. Но меня, как и Айкорра, это совершенно не волновало. Делясь забавными историями из прошлого, мы съели всё, что поставила перед нами разносчица, едва ли ощутив вкус сытных, без изысков блюд.
        Даже оказавшись дома, я не смогла расстаться с прекрасным настроением. Впрочем, Клара и Киара прекрасно знали о его причинах, а леди Фламар, наверняка, догадывалась. И меня несказанно радовало, что они меня не осуждали.
        Не говорили то, что я и сама прекрасно знала. Что глупо бросаться в омут с головой, что нельзя так резко менять мнение о людях и вести себя настолько безрассудно, нельзя метаться из крайности в крайность, практически от ненависти до искренней симпатии.
        Но сегодня для меня не существовало слова “нельзя”. Я устала быть сильной и рассудительной. Правильной и осмотрительной.
        Спать я ложилась с лёгкой улыбкой на губах. И тем горше стала новая порция кошмаров, о частых приходах которых я успела позабыть.
        В этот раз я парила над землёй. Широко раскинув крылья, зорко следила за точками-людьми, щурила глаза на язычки костров и уворачивалась от тёмных вспышек над густыми лесами. Я размеренно махала мощными крыльями, направляясь туда, куда вела меня тонкая, почти невидимая нить. Она тихо пела, гудела и едва заметно дрожала, издавая хрустальный перезвон. Манила, звала и обещала открыть тайны.
        Леса, реки, поля и города сменяли друг друга, пока вокруг не осталась лишь водная гладь. Бесконечная, завораживающая и смертельно опасная. Она грозно волновалась, пенилась барашками волн и разбивалась ледяными брызгами, долетавшими даже до меня.
        Постепенно восторг от полёта сменился усталостью. Крылья ломило и сводило тянущей болью. Перья промокли и отяжелели, утаскивая меня всё ниже и ниже… Толща воды, серебрившаяся в лунном свете, больше не казалась завораживающе-прекрасной. А я не казалась себе смелой и сильной.
        И, когда я уже смирилась с тем, что моя смерть неизбежна, впереди замаячила земля. Из последних сил, практически на чистом упрямстве, я рванула к ней, но меня ждало разочарование: огромная прозрачная стена отделяла меня от такой желанной сейчас суши. И преграде этой не было конца и края.
        Но гораздо больше этого пугали знакомые до боли фигуры, которые всё ближе подходили к обрыву. Словно не замечая, что от края их отделяет всего пара шагов.
        Я билась в стену, кричала до хрипоты, но Клара и Киара, леди Мелинда и Айкорр, Элрик, Тайгир, магистр Диаль, Офелия, Валери и Берта - все, кто хоть как-то был мне близок и оказывал поддержку, меня не слышали.
        Один за другим, они, как марионетки, шагали в пропасть, чтобы сгинуть в пучинах океана. А я ничего, совершенно ничего не могла сделать! Билась в агонии, чувствуя, как обрываются тонкие нити-связи. Роняла слёзы, кислотой разъедавшие грудь и саму душу.
        - Так будет с каждым, кто решит пойти против нашей воли, - прогрохотал надо мной голос Алахеймы. - Не играй с нами, девочка. Подумай, стоит ли призрачный шанс на победу таких потерь!
        Я закричала. Мои крылья объяло нестерпимым жаром, и я проснулась, тяжело дыша и с ужасом глядя в бездонные глаза сиимала, когтями исполосовавшего мои руки.
        - Спасибо, - прошептала я, зарываясь дрожащими пальцами в пушистый мех Сумрака. - Спасибо, что разбудил…
        Я не знала, был ли этот сон обычным кошмаром, или же боги послали мне предупреждение. Я знала лишь то, что ни за что не хочу потерять людей, что стали мне дороги здесь, на Эрртанже.
        Наверное, поэтому я и не стала скрывать ночное происшествие ни от близняшек, ни от Айкорра, который прибыл прямо к завтраку. Лучше показаться суеверной истеричкой, чем упустить шанс спасти чьи-то жизни, сделав то, что делать мне категорически запретили.
        - Не волнуйся, Хлоя, это просто сон, - твёрдо заявил граф Аристес, выслушав мой сбивчивый рассказ. - Но, кажется, он навёл меня на одну идею…
        - Какую? - нахмурилась я, вцепившись ледяными пальцами в кружку с обжигающе-горячим чаем.
        - Увидишь, - мимолётно улыбнулся мужчина, а я почувствовала, как эта улыбка вселяет в меня толику уверенности.
        Всё хорошо. Всё обязательно будет хорошо! Потому что плохо уже достало!
        ГЛАВА 17
        Хлоя Дельвейс
        - Куда мы? - с любопытством спросила я.
        Буквально пару минут назад мужчина молча увлек меня в узкий переулок, свернув с одной из центральных улиц, по которой мы прогуливались под пристальными взглядами цилленийских аристократов.
        - Рен? - дернула я его за рукав, проявив нетерпение.
        Называть Айкорра настоящим именем вне дома было опасно, графом Аристес - не очень удобно, особенно, если учесть, что теперь мы действительно для всех стали женихом и невестой, а обращаться к нему "Саррен" у меня язык не поворачивался. И не потому, что это будило во мне воспоминания о недавнем прошлом, которое я, наконец-то, смогла отпустить, а потому, что Айку это было неприятно.
        Нет, он не подавал вида, но я чувствовала, что каждый раз его сковывает какое-то внутреннее напряжение, поэтому, вспомнив привычку из родного мира, просто сократила его новое имя до более личного "Рен". Впрочем, лорд не возражал.
        - Потерпи, Хлоя, скоро всё поймёшь, - усмехнулся он и крепче сжал мою ладонь.
        Я лишь вздохнула, не пытаясь вырвать свои пальцы из его. Это было приятно - чувствовать крепкую мужскую ладонь, через которую в меня словно переливались уверенность её владельца и его внутренняя сила.
        После нашей первой прогулки по Тарде и заверений графа Аристес, что всё будет хорошо, я немного расслабилась. Даже кошмары, которые снились мне ещё несколько раз, отошли на второй план, потому что Айкорр сказал, что нашёл решение этой проблемы и совсем скоро избавит меня от них. И я поверила.
        Наши судьбы, наши жизни переплелись так тесно, что уже не было сил и дальше противостоять соединившей, сковавшей нас по рукам и ногам, связи. Да и магический контракт не позволил бы нам вечно оставаться вдали друг от друга. Так был ли смысл бороться с тем, кто оказался совсем не так безнадёжен, как я думала?
        К тому же, что скрывать, мне действительно начало нравиться общество этого мужчины. И это тоже было неизбежно. Всё-таки Айкорр имел немалый опыт общения с женщинами и умел быть очаровательным, когда этого хотел. А он хотел. Это чувствовалось в том внимании, что он ко мне проявлял, в его жестах и словах, улыбках и ненавязчивой заботе.
        Мы встречались каждый день. Гуляли, много разговаривали, иногда посещали светские рауты, приглашения на которые посыпались на нас как из рога изобилия, стоило нам во всеуслышание объявить о нашей помолвке. Время от времени просто проводили тихие вечера в компании близняшек и Элрика, с которым мы вдруг подружились.
        Узнавать друг друга заново оказалось странно. Я никогда не могла предугадать, что Айкорр скажет или сделает в следующий момент. Все мои прежние выводы о нём рушились, как карточный домик. И то, что с этим мужчиной я могла быть самой собой, особенно подкупало. Я не боялась своих смелых для этого мира высказываний, не старалась казаться лучше или хуже, чем была на самом деле. Ну, а он делал всё, чтобы изменить моё отношение к себе и приручить. И, как бы мне ни хотелось обратного, это работало.
        Я сама не поняла, как умудрилась привыкнуть к его присутствию в своей жизни. К заботе, которой этот мужчина меня окружил. К его хрипловатому смеху и глубокому голосу. Даже к вспышкам злости, которые теперь меня абсолютно не пугали, а скорее казались милыми.
        Я всё ещё чувствовала смятение, понимая, что всё закручивается как-то уж слишком стремительно. Не могла отделаться от ощущения, что веду себя легкомысленно и предаю свою первую влюблённость в Саррена. Упрямо считала, что меня бросает из крайности в крайность. От недоверия и неприязни до искренней симпатии к Айкорру. Но, если начистоту, не хотела ничего менять.
        После стольких месяцев дикого напряжения, борьбы со всем миром и с самой собой, я эгоистично хотела урвать кусочек спокойствия и тепла чисто для себя.
        - Опять витаешь в облаках? - насмешливо прошептал Айкорр мне прямо в ухо, и я вздрогнула, осознав, что настолько погрузилась в свои мысли, что даже не заметила, как мы остановились на краю Центральной площади Тарды.
        Чуть левее шумел фонтан, у которого, как и в первый раз, когда я здесь была, суетились дети и их сопровождающие. А прямо перед нами высилась чёрная громада Храма Аррока.
        - Только не говори, что нам туда! - простонала я, заранее не желая знакомиться с ещё одним местным божеством. А-ну как ответит!
        - Нам туда, - развёл руками граф Аристес, а в его глазах блеснули смешинки. - Ну же, Хлоя! Неужели Тёмная Леди боится встречи со своим покровителем?
        - То есть, тебя не смущает, что именно с его “лёгкой” руки на Эрртанже уничтожили всех сильных магов, а в тех местах появились аномалии?! Что именно из-за этого были изобретены Искры, унёсшие столько невинных жизней? Да и мы с тобой оказались в этом положении, только благодаря Арроку? - возмущённо вскинула брови я.
        - А ты уверена, что всё было именно так? - неожиданно серьёзно спросил Айкорр.
        Из меня словно разом выпустили весь воздух. А ведь действительно… Всё это я знаю лишь со слов Алахеймы и Алодара. Но что, если они обманули? Или просто извратили правду так, как это выгодно им? Что, если это было лишь очередным способом подтолкнуть меня в нужном им направлении? Разве не разумнее было бы услышать и точку зрения их брата?
        - Почему ты думаешь, что Аррок мне ответит? - обречённо вздохнув, спросила я.
        - Потому что ты - Тёмная Леди, - бескомпромиссно ответил Айкорр, словно, это всё объясняло. - Хлоя, ну неужели ты думаешь, что Тьма смогла бы перейти к тебе без его одобрения, если учесть, что мне она досталась только после того, как родители принесли себя ему в жертву?
        - И ты… Ты не держишь на него за это зла? - тихо спросила я, чуть крепче сжав его ладонь, и заглянула в серебристые глаза мужчины.
        - С чего бы? - отстранённо отметил он, думая о чём-то своём, но затем всё же пояснил, прямо встретив мой взгляд: - Это было решение моих родных, понимаешь? И согласие Тёмного Бога спасло мне жизнь. Я не вправе никого за это осуждать, наоборот, должен быть благодарен за предоставленный мне шанс дожить до встречи с тобой.
        Я вспыхнула от смущения. Конечно, я понимала, что это лишь комплимент, но всё равно было безумно приятно слышать подобное в свой адрес.
        - Не трусь, Хлоя, - усмехнулся Айк и решительно потащил меня к Храму. - Я буду рядом. И ты же не будешь спорить, что боги задолжали нам ещё пару-тройку ответов?
        Я лишь вздохнула и возвела к небу глаза. Граф Аристес прав, что ни говори. Но как же мне не хотелось вновь испытывать Судьбу. Вот только и дальше мучиться догадками больше не было смысла. Вдруг Аррок окажется чуточку сговорчивее своих младших брата и сестры?
        С момента моего единственного визита в Храм он ни капли не изменился. Всё те же пустые залы, где не было ни одной живой души, всё то же гулкое эхо, барабанной дробью разносившее наши шаги, и всё та же статуя сурового мужчины в доспехах и шлеме с длинным конским хвостом, развевающимся на невидимом ветру.
        - Так странно, - тихо сказала я, но мой голос прозвучал набатом, отражаясь от гладких каменных стен, - здесь нет ни жрецов, ни алтарей для подношений, ни многочисленных посетителей, желающих вымолить спасение или какие-то блага…
        - Потому что Аррок видит всех насквозь и плату за помощь спрашивает соразмерную, - прозвучал незнакомый мужской голос из-за статуи. - И вся эта мишура в виде бесполезных даров ему без надобности. А люди, зная цену своим просьбам, приходят сюда лишь в действительно безвыходных ситуациях.
        Айкорр неосознанно прижал меня поближе, а я слегка отклонилась вбок и увидела жреца, который, как и в прошлый раз, появился из-за неприметной двери в торце зала. Кажется, именно с ним беседовал лорд Ордо, когда я случайно забрела сюда, после того, как мать Тайгира выставила меня из его дома. Кстати, о чём они тогда шептались? И какие дела могли связывать племянника Императора и Верховного жреца Аррока?
        Поразмыслить об этом я не успела, потому что Темнейший как-то уж слишком быстро оказался рядом, заглядывая мне в глаза. На миг показалось, что он увидел меня насквозь и за какие-то доли секунды узнал все мои тайны, сомнения и печали. От этого ощущения по телу волной пробежали колкие мурашки.
        - И с какой же целью пришла сюда столь очаровательная Тёмная Леди? - тихо спросил жрец, а уголки его губ тронула насмешливая улыбка.
        - Я надеялась получить ответы, - вздохнула я и невольно поёжилась, заметив, как изменился взгляд Темнейшего.
        - Отве-е-еты, - скривился он. - Ну, конечно. Вы, люди, порой, бываете так прямолинейны.
        - Вы так говорите, словно сами вы - не человек! - вскинулась я и отшатнулась, заметив, как глаза жреца полностью заволокло Тьмой.
        - А если и так? Что ты будешь делать с этим знанием, смертная? - вкрадчиво спросил он, а в зале отчётливо повеяло потусторонним холодом.
        Я в панике оглянулась на Айкорра, но Темнейший щёлкнул пальцами, и тело мужчины застыло, сковав и меня своими объятиями. Лишь взгляд Айка выдавал его ярость и непримиримую борьбу с собой и божественной магией.
        Обречённо вздохнув, снова посмотрела в жуткие чёрные глаза, что казались провалами в Бездну и выдохнула:
        - Аррок, как я понимаю?
        - Верно, - протянул мужчина и хмыкнул, заметив растерянный взгляд, который я бросила на его статую. - О нет, деточка. Мне нет нужды прибегать к визуальным эффектам. Да и не способен я на такие фокусы в этом теле.
        - То есть, Вы не просто вселились в Темнейшего? - в ужасе спросила я. - Он - это Вы? И все эти люди, что приходят к Вам просить о милости, даже не подозревают, с кем общаются?!
        - А что бы это изменило? - философски спросил бог и снова щёлкнул пальцами.
        Прямо из воздуха появился небольшой двухместный диванчик, на котором уже через секунду восседали мы с Айком с бокалами терпкого вина в руках. Сам же Аррок устроился в удобном кресле напротив и устремил на нас задумчивый взгляд.
        Любые мои попытки заговорить, он пресекал резким жестом, что-то для себя решая, и мне оставалось лишь теснее жаться к своему мужчине, всё ещё скованному божественной волей, и заряжаться его силой и незримой поддержкой.
        - Итак. Раз уж вы оба здесь, значит, всё сложилось именно так, как должно было, - неожиданно заговорил бог. - Признаться, я уже на это и не надеялся. Слишком много сил потратил, чтобы довести вас сюда.
        - Но…
        - Вас обманули, - наверняка, прочитав наши мысли, устало сказал Аррок. - Не я стал виновником давней трагедии. Но я был её первопричиной. Род Д’Орей всегда был слишком близок мне. Мои самые верные последователи и почитатели. Практически мои дети. Я возлагал на Вайлара большие надежды, как и на его друзей-единомышленников. Алодар и Алахейма знали, куда нужно бить.
        - Вы хотите сказать… - потрясённо прошептала я, но закончить фразу не смогла, опасаясь высказывать настолько бредовые идеи вслух. Но это и не нужно было, учитывая, что Аррок прекрасно читал все мои мысли.
        - О чём мечтают люди, мисс Дельвейс? - философски спросил он и тут же ответил сам: - Власть, сила, богатство. Иногда чувства и более приземлённые желания. И, чем больше они получают, тем больше хотят. Создателей тоже не миновала сия участь. Мои брат и сестра, несмотря на то, что являлись равнозначными мне богами, возжелали неограниченной моим брюзжанием власти над этим миром.
        На миг его лицо исказилось яростью, заострив черты. Сейчас уже никто не смог бы спутать его с человеком. Но, как ни странно, я больше не боялась. Его - нет. Словно, подсознательно что-то такое и ожидала услышать.
        - Они заперли меня в смертном теле, уничтожив практически всех, кто мне поклонялся. Надеялись этим лишить меня силы. Рассчитывали, что я буду предан забвению и растворюсь в пространстве Эрртанжа, не имея возможности вернуться в Небесные Чертоги. Но Хейма и Дар поспешили. Они уничтожили не всех. Да и последствий содеянного не учли.
        - То есть, теперь они действительно хотят возродить потомков Вайлара Кровавого, чтобы исправить свои ошибки? - хрипло спросил Айкорр, ещё теснее прижимая меня к себе.
        За это он удостоился пристального взгляда от Аррока, видимо, не ожидавшего, что тот так быстро справится с его оковами.
        - Вы серьёзно так думаете? - насмешливо спросил бог и искренне расхохотался. - Вот уж нет. Они хотят закончить начатое.
        Мы с Айкорром встревоженно переглянулись. То есть…
        - То есть, уничтожить меня, - хмыкнул бог Смерти и Войны, явно прочитав наши мысли. - Меня и мой единственный шанс на возвращение былого могущества и равновесия сил.
        - Ничего не понимаю, - пробормотала я. - Зачем же тогда ваши брат и сестра настаивали на том, чтобы я пробудила кровь рода Д'Орей, если именно его потомки были вашими самыми верными слугами, да к тому же - Тёмными? Разве не логичнее было бы, наоборот, убить и меня, и Саррена?
        - Вообще-то, именно это они и планировали сделать, - сразу же стал серьёзным Аррок. - Не успей я вовремя вмешаться, конец ваш был бы не завиден. Ритуал Пробуждения очень сложен и имеет множество граней, скользнув за которые, можно получить непредвиденный результат. На это и рассчитывали Хейма и Дар, внушая вам нужные мысли и подталкивая к определённым действиям. Вас просто вынудили бы прочесть видоизменённую клятву во время брачного ритуала, которая не только не пробудила бы наследственность Вайлара, но и уничтожила всех, в ком ещё есть хоть капля его крови. И у моих родственничков даже могло всё получиться, если бы не одно НО, - он сделал эффектную паузу, видимо, предоставляя нам возможность самим додумать печальный финал этой злой сказки, но затем, видимо, передумал и закончил сам: - Видите ли, детишки, они настолько заигрались, что совершенно упустили одну деталь…
        - И какую же? - холодно спросил Айкорр.
        - Твоя невеста стала Тёмной, - хохотнул бог. - Конечно, я ослаблен и заперт в смертном теле, но моих сил хватило, чтобы скрыть от Алахеймы и Алодара этот факт. Для того, чтобы их, без сомнений, гениальный план сработал, в мисс Дельвейс не должно быть ни капли Тёмной магии. Она же накачана ею под завязку. Более того, это единственная, доступная ей сила.
        - Но что это меняет?! - воскликнула я.
        - Всё, - развёл руками Аррок. - При прежнем раскладе ваши силы должны были схлестнуться во время брачного ритуала. Два настолько мощных светлых дара просто иссушили бы вас в попытке возобладать друг над другом, а затем, раскручиваясь воронкой, повлекли бы за собой необратимые изменения магического фона на Эрртанже. Тёмная магия просто перестала бы существовать. И я вместе с ней.
        - А теперь? - закусив губу, спросила я.
        - А теперь ты действительно сможешь пробудить в нём, - он кивнул на Айкорра, - память предков. Больше пока не скажу, даже не просите. Слишком уж нестабильны ваши нити Судеб.
        - Вы сказали, что привели нас сюда, - внезапно сказал мужчина, пожимая мне пальцы в ободряющем жесте. - Что это значит?
        - Ничего из того, о чём ты подумал, мой мальчик, - покачал головой Аррок. - Я просто благословил мисс Дельвейс Тьмой в нужный момент. В противном случае она просто не выжила бы. А то, что вы пришли в мой Храм всё же закономерно. Все, кто обладает хоть крохой тёмного дара, рано или поздно оказывается здесь. Именно это я и имел в виду, не более. Но довольно на сегодня вопросов. Сейчас вам лучше всего вернуться домой и заняться подготовкой к свадебному ритуалу.
        - А как же… Планы Алахеймы? - закончила я и растерянно оглянулась, обнаружив себя в переулке, из которого совсем недавно мы направлялись в Храм.
        Айкорр, тяжело дыша, стоял рядом. Видимо, перемещение с помощью тёмного портала далось ему нелегко. Неудивительно. Я ещё помнила тот спектр ощущений, что испытала в момент, когда Айк выдернул меня во время перехода в Ланманн-Холл. А тут не просто тёмный портал, а практически божественный пинок под зад для ускорения…
        - Идём, - вздохнув, я крепко вцепилась в его ладонь и молча потащила к параллельной улице, собираясь поймать наёмный экипаж.
        Честно говоря, разговор с Арроком не убавил вопросов. Теперь в моей голове кипела и булькала каша из догадок, сомнений и неуверенности. Кто из богов прав? Кто водит нас за нос? И что со всем этим делать-то, а?
        ГЛАВА 18
        Граф Аристес
        Вот уж действительно проблемное наследство нам с Хлоей подкинули боги. И когда я предполагал, что с решением этих проблем будут сложности, даже не подозревал, какие.
        Слова Аррока перевернули всё с ног на голову, разрушили все логические цепочки, что я воссоздал в своей голове, и заставили задуматься о том, возможен ли, вообще, для нас хороший финал.
        Нет, я верил, что Бог Смерти и Войны говорил правду. О том, что Хлоя сможет пробудить во мне кровь рода Д’Орей, и что это изменит ситуацию с магией на Эрртанже. Мои знания о подобных ритуалах вполне укладывались в эту версию. К тому же, свиток, что принёс мне Элрик, оказался весьма информативен в этом плане.
        Вот только, в силу своей профессии, я привык смотреть намного дальше. Допустим, то, чего так жаждет бог Смерти, произойдёт. Что потом? Алахейма и Алодар будут невероятно злы. Во что выльется их гнев?
        Да, Аррок сможет защитить от них Хлою, но посчитает ли нужным это делать - вопрос. А что будет со всеми остальными? С друзьями и семьёй девушки, с жителями Эрртанжа? Как люди воспримут изменения?
        Кроме того, я понимал, что от меня будут ждать каких-то действий. Не просто так ведь Аррок надеется на возрождение наследия Вайлара, а его брат и сестра так этого боятся. Скорее всего, с этим связано что-то, о чём Создатели Эрртанжа нам не сказали. И я терялся в догадках, что это может быть. Точнее, они были настолько фантастическими, что даже вслух это произносить было смешно.
        - Я всё ещё склоняюсь к тому, что убить короля Арандона будет лучшим выходом из ситуации, - поджал губы брат Хлои, разбивая тягостное молчание.
        Мы собрались в гостиной мисс Дельвейс и снова обсуждали происходящее. Словно, не делали это так часто, что надоевшая тема набила оскомину.
        - И чем это поможет? - фыркнула Киара, приподняв брови. - Ну, придёт на его место кто-то другой, и контракт снова вступит в силу, как это было после смерти графа Аристес.
        - Не скажи, - покачал головой лорд Эрроу, обласкав её жарким взглядом, из-за чего девушка смутилась и покраснела. - Если на престол взойдёт нужный нам человек, нам удастся убедить его в необходимости отменить магический контракт, связавший Хлою и Саррена. Две недели магического бессилия не такая уж большая цена за возможность стать королём, не так ли?
        - И кого же ты предлагаешь на роль нового правителя? - язвительно процедила Клара. - У тебя есть подходящая кандидатура на примете? Это не шутки, Элрик. Мы не можем просто вручить корону кому попало, а в случае неудачи забрать и передать её следующему. А люди? О них ты подумал? Да, они живут несладко, но неизвестность пугает гораздо больше. Могут начаться волнения или даже гражданская война. А гарантий, что смена короля окончательно снимет вопрос проведения ритуала Пробуждения, нет.
        - Она права, - спокойно, впрочем, как и всегда, сказала баронесса Йен. - К тому же, невозможно провернуть что-то подобное без серьёзной подготовки. Необходимо заручиться поддержкой армии или народа, если мы не хотим развязать войну за власть. Это долго, накладно и, вообще, маловероятно.
        - И что вы предлагаете? - хмыкнул Элрик. - Просто смотреть, как мою сестру приведут в Храм, будто барашка на заклание?
        - Ну почему же… - тихо проговорила Хлоя. - Мы можем пойти туда сами, не дожидаясь, пока боги и магический контракт вынудят нас это сделать.
        Гостиная сразу же взорвалась возмущёнными голосами. Сёстры Атаис, Элрик и даже леди Фламар стали отчаянно спорить, пытаясь убедить девушку в безрассудности этого решения, что-то доказать ей и друг другу. Хлоя же, не обращая на них внимания, повернулась ко мне и, чуть склонив голову набок, тихо спросила:
        - А ты что думаешь?
        Такое доверие льстило, но… Мой ответ ей мог не понравиться. Я не мог подвергать её опасности. Не хотел, чтобы девушка приносила свои мечты в жертву чужим желаниям. Пусть это даже желания богов. А ещё я безумно за неё боялся. Сейчас я мог признаться хотя бы самому себе, что между Хлоей и целым миром, я выбрал бы Хлою. Вот только она не была бы собой, если бы простила мне подобный исход. Поэтому, сцепив зубы и собрав всю свою смелость в кулак, всё же решил сказать ей то, что она хотела услышать.
        Я прошептал заклинание, устанавливая вокруг нас полог тишины, и заглянул девушке в глаза. Звуки сразу же стихли, на миг подарив ощущение, что мы одни в целом мире.
        - Если бы это решение зависело только от меня, я бы убил кого угодно, и сделал бы, что угодно, чтобы ты была счастлива. Но, к сожалению, я не вижу безболезненного выхода из этой ситуации. У нас ещё есть время, и мы можем попробовать найти другие пути отступ…
        - Не обманывай себя, Рен, - покачала Хлоя головой, перебив меня. - У нас только два варианта: мы проводим брачный ритуал, или нас устраняют и выводят на шахматную доску новые фигуры.
        - Я знаю, знаю это, - выдохнул я, не сводя с неё пронзительного взгляда, пытаясь отыскать что-то в её глазах, чтобы понять, насколько невыносима ей мысль о возможном браке со мной. - Но, надеюсь, ты помнишь, что разводов в Эрртанже не существует?
        - А ты о том, что мы договорились быть друзьями? - насмешливо фыркнула девушка.
        Признаться, об этом я как раз и забыл. Слишком невероятными были последние пара недель. Когда Хлоя позволяла за собой ухаживать и дарила заботу и тепло в ответ. Я действительно начал верить, что у нас может что-то получиться! Но время… Проклятое время было против нас.
        - Я поддержу любое твоё решение, - наконец, сказал я, - но не перестану искать другой выход из ситуации.
        - Вот и славно, - облегчённо выдохнула девушка и откинулась на спинку кресла, взмахом руки убирая мой полог тишины. - Довольно споров, - громко прервала она творившийся в гостиной бедлам. - Собирайтесь, мы возвращаемся в Арандон.
        - Не так быстро, - внезапно прозвучал голос лорда Ордо от двери, а я напрягся. Как давно он за нами наблюдал? - Мисс Дельвейс, надеюсь, вы не забыли, что кое-что мне обещали?
        - Тайгир? - немного растерянно произнесла девушка. - Простите, я действительно забыла…
        Я напрягся. О чём это они? Почему я не знаю о каких-то странных обещаниях, что авансом выдала моя невеста? А главное, когда она это успела сделать?
        - Мы можем поговорить наедине? - чуть мягче спросил лорд Ордо, скользя по Хлое взглядом.
        И мне этот взгляд совершенно не понравился. Оценивающий, взвешивающий, расчётливый. Я посмотрел на Элрика, и тот выразительно вскинул брови в весьма однозначном жесте: “Ну? Что я говорил? Тёмная лошадка!”
        - Выйдите все, - тихо попросила девушка. - Пожалуйста.
        Баронесса Йен и близняшки сразу же подчинились, направившись к двери. Элрик немного поколебался и двинулся вслед за ними. Я же и бровью не повёл, продолжая сидеть на своём месте. Наоборот, взял холодную ладошку Хлои в свою и чуть сжал в ободряющем жесте. И, наверное, мне показалось, но с её стороны донёсся тихий вздох облегчения.
        - Граф Аристес? - с намёком посмотрел на меня лорд Ордо, но я лишь насмешливо улыбнулся:
        - Мисс Дельвейс - моя невеста. Я имею право знать, что вам от неё нужно. И если это что-то мне не понравится, боюсь, в моих силах вам это запретить.
        - Я так не думаю, - отмахнулся от предупреждения Тайгир. - Тёмные всегда держат своё слово, даже не подкреплённое клятвой. Вам ли это не знать, граф Аристес? Не ошибусь, если предположу, что Тьма мисс Дельвейс раньше принадлежала вам? Или к вам лучше обращаться лорд Эшту?
        - Откуда вы… - потрясённо начала Хлоя, но я крепче сжал её пальцы, призывая замолчать.
        Но этого уже было достаточно, чтобы в глазах герцога Ордо зажглись самодовольные огоньки.
        - Как интересно всё получилось, - протянул он и сложил пальцы в замысловатом жесте, устанавливая на гостиную защиту от прослушивания.
        Затем, совершенно не стесняясь, с комфортом устроился в кресле лорда Эрроу и посмотрел на нас, явно что-то просчитывая. Я скрипнул зубами, но промолчал. Сначала нужно было услышать, что этот хитрый выползень хотел от мисс Дельвейс.
        - Итак? - чуть более грубо, чем хотел, напомнил я о нас, спустя пару минут. - Что же за просьбу вы хотели озвучить?
        И, не отводя взгляда от золотых глаз противника (а в этот момент я воспринимал Тайгира именно так), поднёс ладошку Хлои к губам и подул, согревая озябшие пальцы горячим дыханием.
        - Ох, вот только не надо мне обозначать границы своей территории, - внезапно расхохотался лорд Ордо. - Твоя невеста совершенно не интересует меня в том плане, о котором ты сейчас подумал.
        - А откуда ты знаешь, что я подумал? - также фамильярно спросил я и холодно улыбнулся.
        Потому что мой жест - действительно лишь жест поддержки и напоминание о том, что у Хлои есть защитник в моём лице. Не более.
        - Я знаю этот взгляд, - фыркнул лорд Ордо, приходя в благодушное настроение. - Да и ревнивых собственников вижу издалека. Сам такой.
        - А по тебе и не скажешь, - язвительно протянул я, сузив глаза. - По крайней мере, постоянством ты не отличаешься, а ревновать всех своих любовниц тебе вряд ли хватит сил и здоровья.
        - Довольно! - неожиданно воскликнула Хлоя, прерывая нашу перепалку, и отняла у меня ладонь, сложив руки на груди. - Ведёте себя, как подростки!
        - Извини, - одними губами сказал я, немного виновато взглянув на неё, и девушка нехотя кивнула.
        - Я разочарована, Тайгир. Мне казалось, что мы стали, если не друзьями, то добрыми приятелями. А твоё поведение в последнее время заставляет меня в этом сомневаться. Говори, зачем пришёл, и уходи, - прямо посмотрела она на лорда Ордо.
        - Я действительно не враг вам, чтобы вы там ни подумали. Мы на одной стороне, - поднял ладони мужчина. - Мне доложили, что вы ходили в Храм. Значит ли это, что Его Темнейшество объяснил вам, чего от вас ждёт?
        Мы с Хлоей подозрительно переглянулись. Этот-то откуда знает о происходящем? Не похож племянник императора Харана на сочувствующего. Вот не похож и всё! Да и какой его интерес в этом?
        Возрождение рода Д‘Орей повлечёт за собой изменения в Арандоне. В лучшую или худшую сторону - пока неизвестно. Но есть вероятность, что они затронут и соседние страны. Неужели герцог Ордо не боится, что власть его дяди пошатнётся? Или же, наоборот, надеется на это и хочет занять его место? Так у Императора имеются законные наследники, стоящие перед Тайгиром в очереди.
        Лорд Ордо с интересом наблюдал за тем, как сменяются наши эмоции. И, если по моему лицу невозможно было что-то прочитать - в этом я был уверен, то Хлоя была как открытая книга.
        - Какие вы… скучные! - вздохнул Тайгир. - Не собираюсь я убивать своего дядю. Аррок мне обещал кое-что поинтереснее, чем правление в Цилленисе. И ты, Хлоя, должна мне помочь.
        - Для начала хотелось бы знать, откуда ты знаешь обо всём этом, - неопределённо махнула девушка рукой, но Тайгир её понял.
        - Вы что же, серьёзно думаете, что боги делают ставки только на вас? У каждого из них есть запасной план, а то и не один. А ещё - множество помощников. Если вы о них не знаете, это не значит, что их не существует, - расщедрился на пояснения он. - Я не сразу понял, кто вы. Точнее, не сразу поверил в такое совпадение. Только после того, как к Хлое переместились сиималы, окончательно убедился, что у Судьбы странное чувство юмора. Я искал Тёмную Леди, и совсем не ожидал, что она и девушка, которой мне предстоит помочь в исполнении божественной воли - одно лицо.
        - Допустим, это правда, - протянул я. - И что же ты от нас хочешь? Точнее, что тебе нужно от мисс Дельвейс? И о какой помощи речь?
        - Я прослежу за тем, чтобы ритуал не убил вас и тех, кто с вами связан. Это - желание самого Аррока, - твёрдо сказал лорд Ордо.- А взамен мисс Дельвейс должна найти для меня путь в Эрегерт. С её даром и интуицией, что присуща всем Тёмным Леди, это не станет проблемой.
        ГЛАВА 19
        Хлоя Дельвейс
        - Но Эрегерт - миф! - воскликнула я. - Как можно найти то, чего нет?!
        Я читала эту легенду. О том, что в давние времена где-то там, за океаном, был материк с таким названием. Якобы на нём располагалось самое процветающее королевство Эрртанжа, населённое лишь сильными Одарёнными.
        Даже в те времена Эрегерт был труднодоступен. Сил других магов не всегда хватало, чтобы перемещаться туда порталами. Но в каждом государстве существовали стационарные переходы, с помощью которых и происходило сообщение с отдалённым от остальных земель материком.
        Нетрудно догадаться, что после того, как все сильные Одарённые были уничтожены, путь к Эрегерту оказался отрезан, а его жители погибли, не имея возможности пользоваться взбесившимися источниками. Стационарные порталы тоже вышли из строя, а затем и вовсе были разрушены.
        К настоящему моменту об этом загадочном месте практически не осталось упоминаний, и все они были лишь в сборниках мифов и легенд. То есть, нет ни одного документального подтверждения, что Эрегерт когда-то действительно существовал. Наоборот, всё указывало на то, что это - вымысел. И теперь лорд Ордо хочет, чтобы я отыскала его? Он в своём уме?
        - Материк существует, - укоризненно покачал головой Тайгир. - Аррок это подтвердил. Что-то там произошло, из-за чего даже боги не могут туда попасть. Но Эрегерт не исчез, просто скрыт ото всех под пеленой хаотичных магических потоков. Ну, я так думаю.
        - Зачем тебе туда? - подал голос Айкорр. - И как получилось, что маг со светлым даром поклоняется богу Смерти и Войны?
        - Возможно, я открою тебе страшную тайну, - язвительно хмыкнул лорд Ордо, - но на Эрртанже существует свобода вероисповедания. Вот ты, например, теперь тоже светлый. Значит ли это, что ты теперь будешь почитать Алахейму и Алодара?
        Граф Аристес промолчал. И я его понимала. По правде говоря, ни одно из местных божеств не вызывало у меня желания иметь с ним какие-то дела. Другое дело, что и выбора у нас особо не было.
        - А Эрегерт? - напомнила я о втором вопросе, что задал мой жених.
        - Я хочу основать там государство, в котором у всех людей, независимо от происхождения, была бы возможность построить светлое будущее. Исходя лишь из личных качеств и внутренней силы. Государство, где простых людей не будут ущемлять в угоду так называемому высшему обществу. Где дети горожан и крестьян не будут погибать из-за того, что богатые засранцы лишили их магии, а уважение можно будет получить, лишь сделав что-то полезное для окружающих, а не потому, что человек родился в нужной семье.
        Слова лорда Ордо звучали горячо, даже яростно. Глаза сверкали решимостью, и даже пальцы чуть подрагивали от нетерпения. Я невольно поёжилась, придвинувшись ближе к Айкорру. Фанатиков я боялась. Особенно тех, кто так увлечён идеями, которые иначе, чем утопией, не назовёшь. И ведь как хорошо скрывался!
        Я сомневалась, что кто-то догадывался о том, что в голове у этого золотоволосого мужчины на самом деле. И тем опаснее он был. Ведь если человек способен настолько хорошо играть выбранную роль, скрывая истинные намерения за равнодушной маской, он ни перед чем не остановится, продвигаясь к своей цели.
        Было видно, что эта идея захватила лорда Ордо с головой. И уже давно. Наверняка, он вынашивал эти планы не один год. Готовился к ним. Возможно, собирал собственный круг, который потом мог стать его приближёнными? Или даже армию… Небольшую, но только из одарённых. Я-то помнила, что Тайгир преподавал в Академии Магов. Что мешало ему там вербовать сторонников и единомышленников?
        И, в свете этого, я начала понимать, почему лорд Ордо не торопился сближаться с собственным дядей. Зачем ему благоволение Императора Харана, его поддержка и возможность занять одну из близких к нему должностей, если он собирался примерить собственную корону?
        - Допустим, Эрегерт не миф, - вздохнула я и едва заметно улыбнулась, когда рука Айкорра приобняла меня за плечи, прижимая вплотную к его боку. - О том, насколько нереально звучат твои идеи, я даже думать не хочу. Гораздо больше меня интересует, каким образом я, по-твоему, могу его найти?
        - Разве магистр Диаль не научил тебя создавать фантомов? - нахмурившись, спросил лорд Ордо. - Это была его первостепенная задача! Вы, Тёмные, умеете создавать удивительные вещи, благодаря своей силе, - в его голосе послышались нотки недовольства, - имеете возможность облететь весь мир на крыльях своих фантомов, воплощённых из чистой Тьмы. Или сунуть нос в любой уголок необъятного мира, ступая по земле полупрозрачными лапами своего животного. А ещё вас всегда ведёт интуиция. Поэтому не нужно убеждать меня в том, что тебе это не под силу.
        Лорд окинул меня раздражённым, чуть укоризненным взглядом и продолжил:
        - Темнейший немало мне рассказал о вас двоих. Сила Главного Ищейки Арандона поражала воображение. Но ты, Хлоя… О, в тебе она возросла десятикратно. Всё же Тьма благосклонна к девушкам. Давным-давно мне предсказали, что к мечте меня приведёт Тёмная Леди. И когда ты свалилась на мою голову, я сразу понял, что пришёл мой час. Оставалось лишь обучить тебя азам. Пришло время отдать долг за своё спасение, мисс Дельвейс.
        Мы встревоженно переглянулись с Айкорром. И он, и я понимали, что лорд Ордо не отступится от своей безумной затеи, вот только…
        - Мне жаль, Тайгир, - осторожно сказала я, - но я пока так и не смогла призвать своего фантома. Боюсь, для этого нужно чуть больше времени.
        - Мне тоже жаль, Хлоя, - поджал губы лорд Ордо, вставая с кресла, - но времени у нас нет. У вас сутки, чтобы решить эту проблему. Иначе мне придётся тебя простимулировать, и мои методы тебе не понравятся.
        Сказав это, он решительно пошёл к выходу, оставив меня тонуть в плохих предчувствиях.
        - Мне показалось, или он мне угрожал? - жалобно спросила я пространство, когда за мужчиной закрылась дверь.
        - Тебе не показалось, - мрачно подтвердил Айкорр. - И мне это тоже не нравится. Но бояться заранее нет смысла. Я помогу тебе с заклинанием. И надеюсь, это будет меньшая из наших бед.
        ***
        - Расслабься. Почувствуй Тьму. Её мощь. Её интерес и желание помочь…
        Тихий голос Айкорра звучал у меня над ухом. Его жаркое дыхание обдавало шею сзади, запуская табуны мурашек гулять по моей спине. Горячие ладони мужчины обжигали плечи даже сквозь плотную ткань платья, словно, оставляя на них клеймо. И я не знала, на кого в этот момент злилась больше - на Айкорра, который сейчас находился гораздо ближе, чем мне этого хотелось, или на себя, за то, что так остро реагировала на его присутствие.
        Мы расположились в саду, под всё той же старой яблоней, и пытались решить проблему с призванием фантома. Стоило ли говорить, что у меня опять ничего не получалось?
        Сначала граф Аристес пытался на словах объяснить, что мне нужно делать. Я честно пыталась! Но в упор не понимала, как вызвать изнутри нужное состояние, о котором говорил мужчина. Тогда Айк встал позади меня и попытался помочь настроиться, показывая нужную позу и тихо рассказывая, как погрузить себя в некое подобие медитативного транса. Вот только…
        Как я могла сосредоточиться, когда всем телом ощущала его жар и силу, что окутывала меня невесомым покрывалом? Когда мысли были далеки от тех, что должны были быть у юной аристократки? И то, что я ею изначально не была, меня не оправдывало! Наоборот, у меня было гораздо больше времени, чтобы научиться держать себя в руках. И соскучиться по мужским ласкам, ага. Вот же…
        - Хлоя, ты меня слушаешь? - в хрипловатом голосе Айкора промелькнуло недоумение, сдобренное нотками тревоги. И что-то ещё. Яркое, жадное, горячими искрами скользнувшее по моей коже.
        А кое-кто тоже не так уж невозмутим! Понимание этого неожиданно вызвало улыбку на моём лице. Значит, я действительно его волную? Всё это время мои сомнения и терзания были напрасны? Пр-риятно…
        Я глубоко вздохнула и прикрыла глаза. Об этом я подумаю потом, а сейчас… Животное. Вот с каким животным я себя ассоциирую?
        Хотела бы сказать, что с мышкой - серой, незаметной и целеустремлённой, но нет. Это не про меня. Для лисы недостаточно хитрости. Для кошки - эгоизма. Какой там фантом был у Айкорра? Точно, ворон. Что ж, для него у меня мудрости маловато. А что, если?..
        Я глубоко задышала, старательно изгоняя все мысли из головы. Сквозь плотно сомкнутые веки просачивалось красноватое сияние пентаграммы, в которой мы стояли. От рук Айкорра исходило будоражащее тепло. Тёплый ветерок трепал волосы, выбившиеся из причёски, а ноздри щекотал аромат прогретой ярким солнцем коры, спелых яблок и сладких цветов.
        Неожиданно вспомнился сон, в котором я, словно птица, парила, раскинув руки-крылья. Что я чувствовала тогда? Свободу. Силу. Счастье, пузырьками шампанского бурлящее в крови.
        Приближение Тьмы я почувствовала сразу. Она, как котёнок, игриво потрогала лапой мои щиколотки. Потёрлась о босые ступни и скользнула вверх, волнами укутывая тело в тесные объятия, наполняя каждую клеточку прохладой и силой.
        Я чувствовала её любопытство, желание помочь и радость от того, что я давала согласие на эксперименты. В какой-то миг у меня в груди зародилось небывалое напряжение. Словно сила собралась в тугой комок, готовясь разорвать меня изнутри. Но нет. Она клубилась, переливалась и перетекала, затапливая меня предвкушением чего-то невероятного, острого. Того, что я запомню навсегда.
        И, когда из моей груди на волю вырвался тугой комок переплетённых тёмных нитей, я поняла, что так и будет. Закрытые веки совсем не мешали мне “смотреть” на ошеломительную по своей красоте картину.
        Шар рос, наливаясь призрачным, угольно-чёрным сиянием, поблёскивал бриллиантовыми искрами и пульсировал в такт моему сердцу. А потом просто взорвался, выпускаю на волю восхитительно-прекрасное существо, в котором я с трудом опознала… Феникса?!
        - Невероятно! - прошептал за спиной Айкорр.
        Я вздрогнула и распахнула глаза, но концентрацию не потеряла. Какая-то часть меня продолжала нежиться в объятиях мужчины, глядя на волшебную полупрозрачную птицу, которую породила моя Тьма. Другая же часть с восхищением чувствовала всё, что ощущал мой фантом. Ветер, наполняющий крылья, подталкивающий устремиться выше, ещё выше и ещё, к самым облакам! Восторг от полёта, множества красок и таких незнакомых ароматов.
        - Это всегда так? - тихо спросила я, не зная, как облечь в слова свои чувства.
        - Захватывающе? Волшебно? Необычно? - подсказал Айкорр, теснее прижимая меня к себе.
        - Удивительно… - выдохнула я, продолжая любоваться длинными хвостовыми перьями феникса, стелившимися по ветру, мощными махами его полупрозрачных крыльев и величественностью полёта.
        - Это ты удивительная, - неожиданно сказал Айкорр, рывком разворачивая меня к себе и заглядывая в глаза.
        Я не поняла, кто из нас первым преодолел разделявшее нас расстояние. Да и не хотела знать. Феникс, его полёт, лорд Ордо со своими глупыми требованиями - всё это стало так неважно в миг, когда твёрдые мужские губы коснулись моих, а сильные ладони скользнули по моей напряжённой спине, прижимая к рельефному, мощному телу.
        Я, как утопающий в соломинку, вцепилась в рубашку Айкорра, притягивая его ближе, теснее, с головой окунаясь в будоражащий аромат, рывками наполняющий мои лёгкие. Растворилась в умелом поцелуе своего мужчины, отвечая с неменьшим жаром и страстью, отдавая всю себя этому безумию и забирая всё, что он дарил мне в ответ. Его страсть. Его нежность. Его жажду. И боль, что так долго тлела у него внутри...
        Я тонула в эмоциях, что плотным коконом окутали нас с головы до ног. Искрила от напряжения, что застыло на кончиках наших пальцев. Оно пробивало нас насквозь с каждым касанием, сшивало невидимыми глазу нитями, что были крепче адамантовых цепей.
        Жаркое дыхание. Торопливое скольжение шероховатых от шрамов пальцев по скулам, спине, рукам. Обжигающий шёпот, сладкими мурашками оседающий на шее. И на контрасте - страстные, уверенные движения языка и умелых, настойчивых губ. Разве могла я устоять? Да и хотела ли?
        Сейчас именно он, Айкорр, был моим миром. А я - его. Наши сердца бились в унисон. Наша магия сплеталась в причудливые узоры. И не было ничего важнее и прекраснее, чем этот пронзительный до боли момент.
        - Девочка моя, сладкая, - хрипло прошептал Айкорр, разрывая поцелуй и прижимая меня к себе. - Я…
        - Не надо, - пискнула я и спрятала лицо у него на плече.
        Сердце стучало, как сумасшедшее, толчками разгоняя по телу кровь, щедро сдобренную выбросом адреналина. Щёки полыхали от смущения, а губы опухли от поцелуев. Наверняка и глаза мои лихорадочно блестели, выдавая, что всё это не оставило меня равнодушной. Но…
        Я догадывалась, что мужчина хотел сказать. И безумно боялась это услышать. Потому что всё ещё не знала, готова ли сделать такое же признание в ответ.
        Айк коснулся моих волос невесомым поцелуем и, крепко сжав мою ладонь, проводил к дому.
        - Поговорим позже, радость моя, - хрипло сказал он, целуя моё запястье, и быстро вышел из гостиной, оставив меня наедине с моим смущением и досадой.
        Ну вот, не дура ли я?
        ГЛАВА 20
        Хлоя Дельвейс
        К счастью, к следующему утру от моего смущения не осталось и следа. Частично за это стоило благодарить моих девчонок, которые за несколько часов так разозлили меня своими подшучиваниями, что я и думать забыла о том, что чего-то боялась.
        Признаюсь, до самого вечера я размышляла обо всём, что случилось в саду. Снова анализировала свои чувства, страхи, слова и поведение Айкорра. А потом просто махнула на всё рукой. Сколько можно, в конце концов?
        Разве не этого я сама хотела в глубине души? Разве тайком не мечтала о поцелуях и совсем не дружеских объятиях графа Аристес после каждого нашего свидания?
        Я ведь сама молила Судьбу, чтобы рядом оказался кто-то сильный и надёжный, готовый подставить крепкое плечо и разделить со мной невзгоды. И вот - он рядом. Готов нести ответственность за меня и свои решения. Так зачем съедать себе и своему мужчине мозг чайной ложкой?
        Да, довериться кому-то и вручить своё сердце было страшно. Только не зря говорят, что лучше рискнуть и получить новый печальный опыт, чем всю оставшуюся жизнь жалеть об упущенном шансе.
        И пусть, я всё ещё не знала, можно ли было назвать любовью то, что я испытывала к Айкорру, зато понимала, что отказаться от него уже не смогу.
        Наверное, слово “влюблённость” подошло бы к моему состоянию больше. Но разве это не первый шаг к более глубокому чувству, которое не заставит себя ждать, стоит лишь отпустить свои страхи?
        Об этом я и сказала близняшкам за ужином, собравшись с мыслями и приняв для себя решение.
        - Вот и не занимайся ерундой, - подвела итог Клара, и даже леди Мелинда одобрительно кивнула. - Не нужно искать проблемы там, где их нет. Просто признай уже, что, неожиданно для тебя, у вас с графом Аристес оказалось слишком много общего. Что вам интересно вместе. И тепло.
        - К тому же, вы всё равно собрались проходить брачный обряд, - неожиданно вмешалась в разговор баронесса Йен. - Ты не сможешь вечно мучить недоверием своего супруга, детка. Как и держать его на расстоянии. Конечно, если не хочешь, чтобы он нашёл тепло, ласку и понимание в другом месте. Например, у мисс Аффинарии Малвен.
        От мысли о бывшей любовнице Айкорра у меня заныли зубы. А стоило представить, что из-за моих заморочек и нежелания двигаться вперёд он отступится и снова обратит внимание на эту змею, во мне проснулось желание убивать. Оказывается, ревность - весьма неприятное чувство. Отвратительное! Зато в моём случае прекрасно прочистило мозги.
        Поэтому, когда на следующий день Айкорр пришёл к завтраку, я сама обняла его и неуклюже чмокнула в щёку, давая понять, что совсем не против стать к нему чуточку ближе и перевести наше общение на новый уровень доверия. И радостный блеск его глаз лишь подтвердил, что я сделала правильный выбор. А когда мужчина нежно прижал меня к себе и почти трепетно провёл ладонью по щеке и моим волосам, я и вовсе расслабилась.
        Клара и Киара тихо хихикали в ладошки, и мне пришлось бросить на них грозный взгляд, который, впрочем, совсем их не впечатлил. Чертовки! Можно подумать, я не знала, что они и сами влюблены и также, как и я, временами ведут себя глупо.
        Взять хотя бы Киару. Мой брат уже давно с ума по ней сходил! Бедный Элрик пытался приглашать её на свидания, дарить подарки и всячески оказывать знаки внимания. И что? Девушка ему отказывала! Хотя по нашей связи я часто ловила отголоски её чувств, которые были очень далеки от равнодушия.
        “Я уже говорила, Хлоя. Мы с лордом Эрроу - не пара” - грустно сказала мне Киара, воспользовавшись нашей связью.
        “А Рик сотню раз говорил, что ему плевать!” - так же мысленно ответила я ей, но развивать тему не стала. Достаточно и того, что Клара дни напролёт клевала мозг своей сестре, не желая признавать, что тоже хороша.
        И если мы с Киарой мучились сомнениями и не могли определиться с будущим, сама Клара с головой окунулась в свои чувства к магистру Диалю. Она, совершенно не стесняясь ни меня, ни леди Мелинду, делилась по вечерам подробностями их личной жизни, иногда вгоняя нас в краску, совершала необдуманные поступки и, как говорится, жила одним днём.
        И я даже не знала, что хуже - быть неуверенной в себе птичкой-мозгоклюйкой или вот таким вот беззаботным мотыльком.
        Завтрак прошёл в тёплой, практически семейной атмосфере. Клара и Айкорр непрерывно шутили, вызывая у меня и Киары улыбки, а леди Мелинда снисходительно посматривала на нас поверх чашки с чаем и периодически одёргивала, напоминая о правилах приличия. Мы привычно закатывали глаза, зная, что она это не всерьёз, и старались втянуть её в нашу дискуссию относительно гастрономических пристрастий местных жителей и аристократов Арандона. Было весело и шумно. А ещё - очень вкусно, хотя раньше я не замечала за собой такой любви к традиционным цилленийским завтракам.
        Насладившись кулинарными изысками нашего повара, мы также шумно перешли в гостиную, чтобы в последний раз обсудить ближайшие планы. Там к нам и присоединился опоздавший к завтраку Элрик с очередным букетом, любовно подобранным для Киары.
        Кто бы сомневался, что подарок девушка не приняла, намекнув моему брату, что цветочки милые, но мне пригодятся больше. От такого упрямства застонали уже все присутствующие, но, зная характер Киары, спорить с ней не стали. Небольшой букет из белоснежных лилий я всё же взяла. Целее будет. Да и мне действительно сегодня нужнее.
        На закате мы собирались подтвердить нашу с Айкорром помолвку в Храме Аррока, что практически поставит нас на одну ступень с женатыми людьми. Учитывая, что по местным меркам я уже совершеннолетняя, многие правила, касающиеся юных девушек, перестанут действовать в отношении меня, и это нам только на руку.
        В частности, мне больше не нужна будет компаньонка для посещения различных мероприятий и прогулок, если сопровождать меня будет мой официальный жених. Да и жить в этом доме я смогу одна, не опасаясь, что обо мне поползут неприличные слухи.
        Этим мы и хотели воспользоваться.
        Уже завтра леди Мелинда и близняшки вернутся в Арандон, чтобы ещё раз проверить всю доступную информацию по роду Д’Орей, наведаться в замок Вайлара и начать подготовку к нашей с графом Аристес свадьбе. Мне же ещё предстояло вернуть долг лорду Ордо, что могло занять довольно много времени, которого у нас, судя по всему, практически не было. Даже непосвящённые люди стали замечать, как сильно сгустилось напряжение вокруг. Словно, сам мир готовился к переменам. Или новой катастрофе. Как знать...
        - Только я вас умоляю, без фанатизма! - наверное, в тысячный раз взмолилась я, отбросив неуместные сейчас мысли. - Не стоит устраивать пышное торжество с несколькими сотнями гостей! А платье я, вообще, выберу сама в магазине готовой одежды.
        - Но Хлоя, - снова завела старую шарманку леди Фламар, - ваше с графом положение в обществе ко многому вас обязывает! Провести скромную церемонию в вашем случае, по меньшей мере, будет неприличным!
        - Боюсь, всеобщее осуждение - меньшее из возможных зол, что может ждать нас в ближайшем будущем, - весомо сказал Айкорр, и я бросила на него благодарный взгляд. - На фоне ожидаемых последствий ритуала, недовольство аристократов не стоит нашего внимания. Поэтому давайте всё же обойдёмся минимумом гостей, которых хватит на то, чтобы засвидетельствовать законность нашего брака.
        - Я всё-таки не понимаю, почему вы не можете провести обряд в Цилленисе? - спросила Клара. - Это было бы куда удобнее и не вызвало бы пересудов. Тем более, король Арандона разрешил вам организовать торжество здесь.
        - Потому что у Хлои есть обязательства перед Алахеймой и Алодаром, - напомнил Айкорр. - Мы не знаем, как они отреагируют, если обряд пройдёт в Храме Аррока. Посчитают ли сделку с Хлоей выполненной, или решат, что вправе отобрать у неё свой дар…
        Да, такой вариант мы тоже рассматривали.
        Конечно, проводить брачный ритуал под присмотром Темнейшего было бы гораздо спокойнее, даже зная о том, какие последствия будет иметь обмен нашей кровью в сочетании с клятвой верности.
        Вот только мы знали об отношении божественной парочки к старшему брату и понимали, что от них стоило ожидать какой-нибудь подлости в ответ на такое пренебрежение. И вариант, в котором они отправят меня в мой мир прямо в момент смерти, мы не могли исключить до конца. Поэтому и собирались сочетаться браком под руководством жрицы Алахеймы в Центральном Храме Арандона, ведь в Цилленисе храмов капризной богини попросту не было. Да и продемонстрировать королю, что его воля выполнена, не помешало бы. Слишком уж подозрительно он настаивал на быстром исполнении условий нашего магического контракта.
        - Я тоже поеду в Арандон, - бросив на меня извиняющийся взгляд, сказал Элрик. - Проконтролирую всё. К тому же, если возникнут какие-то проблемы, мне будет легче их решить. Я всё же лорд, хоть и подданный другого государства.
        Я кивнула. Конечно, настоящая причина такого решения лорда Эрроу - Киара, но разве имело это значение? Помня о предупреждении богов, полученном мною во сне (а я всё же склонялась к тому, что это был не просто кошмар), я буду чувствовать себя спокойнее, если сёстры Атаис и леди Мелинда будут под присмотром сильного и довольно влиятельного мага, коим являлся мой брат.
        Обсудив ещё некоторые скользкие моменты, мы разошлись по делам. Элрик, близняшки и баронесса Йен - собирать вещи. Мы с Айкорром - проверять, смогу ли я без проблем призвать своего фантома или же это был единичный случай.
        Снова оказавшись в саду и обновив вчерашнюю пентаграмму, мы на несколько мгновений застыли, глядя друг другу в глаза. Мне так много нужно было сказать Айкорру, но я не решалась. А он просто молча смотрел, вызывая трепет у меня в груди.
        - Справишься? - тихо спросил он, скользя жадным взглядом по моему лицу.
        - Если ты поможешь, - хрипловато отозвалась я и кашлянула, стараясь вернуть власть над собственным голосом.
        Мужчина мягко рассмеялся и заключил меня в объятия, срывая счастливый вздох с моих губ. За поцелуем я потянулась сама и совсем не удивилась, когда от прикосновения губ Айкорра снова выпала из реальности на несколько минут.
        - Пора, - с сожалением сказал Айк, нехотя разжимая руки, и отступил на шаг, давая мне время прийти в себя.
        Я глубоко вздохнула и смущённо ему улыбнулась, а затем шагнула в центр пентаграммы и прикрыла глаза. Внутри плескалось море самых противоречивых эмоций, но все они были солнечными, будоражащими и игривыми, как пенистые барашки волн, ласкающих побережье.
        Настроиться на нужную волну оказалось на удивление просто. Каких-то пара минут - и я с удовольствием любовалась полупрозрачным силуэтом феникса, который, вырвавшись из моей груди, устроился на ветке старой яблони и косил на нас блестящим взглядом.
        - А теперь сосредоточься на своём фантоме и пожелай увидеть мир его глазами.
        Горячие ладони Айкорра легли на мои плечи, вселяя уверенность и придавая сил. Я мысленно потянулась к фениксу, уговаривая его подчиниться, позволить почувствовать всё, что ощущал он сам.
        И вот это оказалось не так уж и просто. Птица у меня получилась такой же дотошной и вредной, как и я сама. На миг я даже посочувствовала своим близким, которые вынуждены были терпеть мой непростой характер. Но затем феникс всё же величественно кивнул, и меня окутало десятком ярких образов.
        Сложнее всего было не потеряться в восприятии. Где мои мысли и чувства, а где картинки и эмоции, что передавал мне фантом.
        И только подсказки Айкорра помогли мне более или менее справиться с этим своеобразным разделением сознания.
        - И когда мы попробуем отыскать Эрегерт? - с тоскливым вздохом спросила я.
        - Думаю, что этим мы займёмся не раньше завтрашнего утра. А пока… Не желаешь прогуляться?
        - А как же наша помолвка? Нужно ведь будет подготовиться, собрать дары...
        - Успеем. А даже если и нет, то для меня ты прекрасна в любом наряде. И это платье ничуть не хуже любого другого, - пожал плечами мой жених.
        - Тогда да, - уверенно кивнула я и взмахом руки развеяла фантом.
        Прогулка? Почему бы и нет. Это всё же лучше, чем нервничать и несколько часов кряду приводить себя в порядок, снова терзаясь сомнениями.
        ГЛАВА 21
        Граф Аристес
        Все последние дни я не узнавал сам себя. Откуда во мне взялась такая нежность к юной светловолосой девчонке? Откуда этот трепет, что поселился в груди, заставляя сердце пропускать удары?
        Я как магнитом притягивался туда, где находилась она. Погибал вдали от её глаз, сладких губ и хрупкого тела. Ненавидел себя за свою слабость. Но не мог перестать любить ЕЁ.
        Как же просто мне было ещё совсем недавно. И как нелегко справиться с инстинктами и въевшимися в подкорку привычками сейчас. Схватить, спрятать, соблазнить. Вылюбить из неё все глупости, которыми девушка забила свою голову. Показать, как сильно она мне нужна. И как нужен ей я сам.
        Как и прежде, она - моё наваждение. Но теперь стало в разы хуже.
        Мисс Дельвейс.
        Хлоя.
        Стоило оказаться рядом с ней, и я с трудом проталкивал воздух из лёгких, которые заполнялись её ароматом. Таким сладким. И таким горьким. Меня буквально рвало на части от противоречий, что раскалёнными спицами жгли изнутри. Прижать к себе и никогда не отпускать. Или навсегда забыть, что она была в моей жизни. Чтобы больше не мучила своими сомнениями и неуверенностью. Не держала на расстоянии - руку протяни и обожжёшься.
        Мне уже давно стало недостаточно мимолётных прикосновений, не хватало ответных ласк и жара её губ. Я с ума сходил от невозможности получить большее. Утолить все свои тёмные желания, что не давали мне спать. Хоть ненадолго стряхнуть наваждение её образа, захватившего меня в сладкий плен.
        И вчера, когда я, наконец, испил поцелуй с таких желанных губ, слова признания сами едва не сорвались с моих губ. Если бы не Хлоя…
        Наверное, я должен быть ей благодарен за то, что не позволила показать свою слабость. Наверное.
        Но нет. Радость от того, что наши отношения сдвинулись с отметки “дружеских" неожиданно омрачили уже мои сомнения.
        Что, если Хлоя так и не смогла меня простить, посмотреть на меня под другим углом? Что, если она до сих пор видела во мне Саррена? И мечтала именно о нём? Это объяснило бы её холодность. И на осколки разбило бы мои надежды и давно трещавший по швам контроль.
        Эти мысли я старательно гнал от себя всю ночь. Несколько раз порывался ворваться к ней в дом и вытрясти признание об истинном отношении ко мне. Поцелуями выпить дурь из её мыслей, жаркими объятиями расплавить стену отчуждения, что девушка выстроила между нами.
        И только понимание того, что потом всё усложнится в разы, заставило меня оставаться на месте.
        К счастью, за своё терпение я был вознаграждён уже с утра. Когда тонкие руки обвили мою талию, а сладкие губы коснулись слегка колючей щеки. Во мне словно распрямилась тугая пружина, отпуская копившееся неделями напряжение. Спасибо, боги! Хоть вы и не заслужили моей благодарности за то, что уготовили нам…
        Ещё один поцелуй в саду практически примирил меня с действительностью. Я с улыбкой наблюдал за тем, как Хлоя легко призвала своего фантома, лишь изредка её направляя. И гордился. Отчаянно гордился своей маленькой сладкой девочкой, которая уже этим вечером сделает первый шаг в мои объятия. И я больше не позволю ей отступить.
        Предложение прогуляться само сорвалось с моих губ, но я не пожалел о нём ни на мгновение.
        Моя магия давно подчинилась мне в полном объёме, обретя цельность, поэтому я без труда открыл портал к небольшой прозрачной реке неподалёку от Тарды. Почему-то мне казалось, что моя девочка обрадуется такому уединению, и я не ошибся.
        Хлоя полной грудью вдыхала чистый, свежий воздух и любовалась сочной зеленью, которую совсем скоро сменят багряные краски.
        А я любовался ею.
        Мы, забыв о нависших над нами проблемах, болтали обо всём на свете. И целовались, как сумасшедшие, на каждом шагу. Я даже вспомнить не мог, когда был настолько же счастлив. И когда также сильно сгорал от неудовлетворённого желания. Вот ведь ведьма! Моя!
        Позже, подобрав платье, девушка с удовольствием бродила по мелководью, а я не сводил голодного взгляда с тонких щиколоток, не обращая внимания на её лукавые улыбки и дерзкие смешки.
        А затем мы долго сидели на берегу и молчали. Я обнимал свою невесту за плечи и перебирал её светлые волосы. А девушка грела озябшие к вечеру ладошки у меня на груди и слушала размеренный стук моего сердца.
        Возвращение в город я оттягивал до последнего, но, когда у нас осталось неприлично мало времени, всё же коснулся губами уголков губ Хлои и хрипло прошептал:
        - Пора.
        - Не хочу, чтобы этот день заканчивался, - также тихо ответила она, заглянув мне в глаза.
        - И что же мешает нам сделать таким каждый последующий? - усмехнулся я и, подхватив взвизгнувшую девушку, закинул её на плечо.
        Смеясь, мы вошли в портал, чтобы тут же получить отповедь за опоздание от леди Фламар. Но сегодня ничто не могло испортить моего настроения. Даже возможная встреча с Арроком на нашей помолвке. Потому что теперь я был уверен, что Хлоя всё-таки ко мне неравнодушна.
        Оставив невесту на попечение суетящихся близняшек, быстро отправился к себе, чтобы привести свой внешний вид в порядок и заодно захватить приготовленные для церемонии дары. А когда, спустя каких-то полчаса, вернулся обратно, забыл, как дышать, увидев спускающуюся вниз мисс Дельвейс.
        Она была восхитительна в платье цвета рассветных лучей, отделанном белоснежным кружевом. Такая хрупкая и нежная. Такая… моя. На её губах играла мягкая улыбка, а я понимал, что все испытания, которые мы уже преодолели, и те, которые нам только предстоит пережить, стоили возможности быть с ней рядом.
        В Храм мы входили, держась за руки, и никакая сила не смогла бы заставить меня сейчас отпустить эти тонкие пальцы.
        Темнейший, вопреки моим ожиданиям, своим присутствием нас не удостоил. То ли опасался новых расспросов с нашей стороны, то ли у него нашлись более важные дела. В любом случае, нас это не опечалило.
        Ритуал помолвки, заключавшийся в обмене брачными браслетами и первичными клятвами, провёл для нас один из младших жрецов. Если бы позже кто-то спросил, что я запомнил из этого действа, вряд ли смог бы ответить что-то вразумительное.
        Перед глазами стояло лишь лицо Хлои, её сладкие губы и нежные скулы, покрытые лёгким румянцем. Родовой браслет графов Аристес с тихим щелчком обнял её тонкое запястье, и меня затопило волной радости и тепла. Второй браслет девушка надела на мою руку, подтверждая своё согласие на будущий брак.
        Как в тумане, мы произнесли всё, о чём попросил нас жрец Аррока, а затем вознесли свои дары на алтарь, прося его о благословении.
        И, как ни странно, мы его получили. По крайней мере, по-другому сложно было трактовать то, что помещение на миг погрузилось во тьму, а затем на наших запястьях вспыхнул и исчез символ бога Смерти и Войны.
        Наши друзья ожидали нас возле Храма. Мы решили не устраивать пышное торжество по поводу нашей помолвки. Всё равно совсем скоро мы покинем Цилленис, а среди местных аристократов у нас не было по-настоящему важных знакомых, ради которых стоило бы терпеть какие-то неудобства.
        Вместо бала или приёма, мы ограничились ужином в кругу родных и друзей. И, пожалуй, я ещё никогда в жизни не чувствовал себя так легко, так свободно и правильно.
        По молчаливой договорённости, в этот вечер мы не говорили о плохом и не обсуждали проблемы. Вместо этого делились забавными случаями из жизни и наслаждались редкими минутами спокойствия и тепла.
        Всё это время я практически не отпускал Хлою от себя. Держал её ладонь в своей, нежно обнимал и даже умудрился сорвать пару сладких поцелуев. Неудивительно, что когда пришло время расходиться по домам, я испытал острое разочарование.
        Оказавшись у себя, я долго не мог уснуть. Тело и душа неистово стремились к любимой, не желая больше находиться вдали от неё. В какой-то момент я не выдержал и переместился порталом в комнату девушки, собираясь просто посмотреть, как она спит и убедиться, что сегодняшний день мне не приснился.
        Сиимал, о котором я в последнее время практически успел забыть, лениво приоткрыл один глаз, обозревая меня, и снова устроился у Хлои под боком. Подозреваю, что, несмотря на свои “кошачьи” дела, он каждую ночь возвращался к ней, чтобы охранять от кошмаров. И в этот момент я остро ему завидовал и мечтал оказаться на его месте.
        Осторожно наклонившись к девушке, невесомо коснулся её шелковистых волос и отступил, собираясь вернуться к себе, но не успел. Словно, почувствовав моё присутствие, Хлоя сонно приоткрыла глаза и чуть хрипловато выдохнула:
        - Айк? Ты что здесь… Впрочем, неважно, - она закусила губы, словно, решаясь на что-то, а затем прошептала: - Не уходи, пожалуйста…
        Я судорожно втянул воздух сквозь сжатые зубы, понимая, какой выдержки от меня потребует её просьба, но всё же кивнул. Осторожно сбросив рубашку на стул, снял ботинки и прямо в брюках устроился поверх покрывала.
        Девушка сонно улыбнулась и подползла поближе, устраивая голову на моём плече. Её ладошка скользнула на мою грудь, согревая каким-то особым теплом, которое, казалось, шло прямо изнутри. Удовлетворённо вздохнув, Хлоя что-то мурлыкнула себе под нос сразу же погрузилась в сон. А я, как идиот, ещё долго пялился в потолок, прислушиваясь к её дыханию, и перебирал белоснежные локоны, таинственно мерцающие в свете луны, проникающем сквозь неплотно задёрнутые шторы.
        Утро для меня наступило внезапно. Сиимал, видимо, посчитавший, что хорошенького понемножку, от души цапнул меня за большой палец на ноге. И только многолетняя практика в роли Ищейки позволила мне сдержать возглас и последовавшие за ним мысленные ругательства. Да и сорвавшуюся с пальцев молнию я успел развеять в последний момент.
        Быстро поднявшись, одарил животное “говорящим” взглядом и с сожалением оделся, понимая, что Сумрак прав. Мне действительно пора, если я не хочу поставить Хлою в неловкое положение перед её близкими.
        Бросив ещё один взгляд на любимую, скрылся в портале, чтобы уже через два часа вернуться в особняк мисс Дельвейс, но уже как положено - через дверь.
        К этому моменту сёстры Атаис и леди Фламар уже уехали к порталу в сопровождении Элрика Эрроу, но с ними мы попрощались ещё вчера. Сейчас же меня куда больше заботила встреча с лордом Ордо, который не заставил себя ждать, явившись сразу же вслед за мной.
        Хмуро поздоровавшись, мы отправились в гостиную дожидаться Хлою.
        - Смотрю, вы всё же заключили помолвку как положено, - кивнул Тайгир на моё запястье с браслетом. - Поздравляю. И надеюсь, это не станет препятствием на пути мисс Дельвейс к выполнению её обещания.
        - Я сделаю всё, что в моих силах, - громко сказала вошедшая Хлоя и, приблизившись, коротко меня обняла, не обращая внимания на насмешливое фырканье лорда Ордо. - Приступим?
        - Как вам будет удобнее, леди.
        - Тогда пройдёмте в сад, - кивнула на дверь девушка и первой пошла к выходу.
        В два шага догнал её и приобнял за талию, делясь своей уверенностью, что всё будет хорошо.
        Конечно, я не надеялся на слишком быстрый результат. Поиски Эрегерта должны были стать масштабными. Учитывая сложность поддержания фантома и энергозатратность заклинания, всё это могло занять от нескольких дней до пары недель. Оставалось лишь надеяться, что они у нас есть.
        - Я готова, - повернулась Хлоя к герцогу, заняв место в пентаграмме. - Как я пойму, что нашла именно то, что вам нужно, лорд Ордо?
        - Тайгир, - укоризненно напомнил мужчина, а я раздражённо сжал челюсть, желая кулаком стереть ухмылку с его лица. - Поверь, Хлоя, если ты его найдёшь, точно не ошибёшься.
        Девушка кивнула и прикрыла глаза, а в следующий миг из её груди на свободу вырвался тёмный феникс, вызвав восхищённый вздох у герцога Ордо.
        ГЛАВА 22
        Хлоя Дельвейс
        “Точно не ошибёшься” - мысленно передразнила я Тайгира и вздохнула, сосредоточившись на том, что видел мой фантом.
        От скорости его передвижения дух захватывало! Земля проплывала далеко внизу, превращаясь в размытую цветную кляксу с неровностями-горами и голубыми нитями-венами рек. Оставались позади города и деревушки, леса и золотые поля, а мой феникс уверенно летел на восток. Туда, где раскинулась бескрайняя гладь Великого океана.
        Узнав о том, что от меня хочет лорд Ордо, я немного подготовилась и изучила все доступные карты Эрртанжа, понимая, что искать таинственный материк придётся на другом конце света. Там, где карты пестрели белыми пятнами и абстрактными схемами предполагаемых земель.
        После исчезновения магии и разрушения стационарных порталов таких было немало. Раньше там тоже жили люди, но немногочисленные экспедиции, отправленные туда пару столетий назад, ничего не обнаружили. Как и не нашли следов Эрегерта, из-за чего он окончательно перекочевал в категорию мифов. Данные об этом мы отыскали в Цилленийском архиве, куда организовал для нас пропуск Элрик. Поэтому мне действительно оставалось лишь уповать на удачу.
        Всё усложнялось тем, что Эрегерт, если он всё же существовал, наверняка, был спрятан под каким-то защитным куполом. Иначе почему за столько лет его так и не обнаружили? Конечно, я помнила, что магов, обладающих достаточными силами для создания фантома, было не так уж много, но ведь они могли обнаружить это место случайно, правда?
        Значит, с этим делом всё было не так уж просто.
        За этими отстранёнными размышлениями я не заметила, как мой фантом добрался до побережья. Водная гладь раскинулась до самого горизонта и сверкала в лучах полуденного солнца. Неожиданно на меня накатила тревога - слишком сильно происходящее напоминало один из моих кошмаров.
        Поколебавшись, я интуитивно влила ещё немного сил в феникса, чувствуя, как что-то меняется вокруг. Миг - и для меня перестало существовать всё, кроме этого полёта. Я больше не слышала перешёптываний Айкорра и Тайгира, не чувствовала дуновений тёплого ветерка, что шевелил мои волосы в саду. Зато брызги воды, долетавшие до меня снизу, стали как-то уж слишком реальны. Как и порывы солёного ветра.
        А ещё я снова увидела её. Нить. Ведущую меня куда-то, вибрирующую с тихим, хрустальным перезвоном и вызывающую у меня бесконтрольное желание прикоснуться к этому сияющему полупрозрачному потоку.
        Как сквозь толщи воды до меня доносились чьи-то встревоженные крики. Наверное, кто-то тряс меня за плечи, пытаясь вырвать из транса - по крайней мере, реальность плыла и дрожала у меня перед глазами. И единственное, что оставалось незыблемым - тонкая серебристая нить и моё желание к ней прикоснуться.
        В какой-то момент оно стало настолько навязчивым, что я не смогла ему противиться. Всем своим существом потянулась к этой струне и легко коснулась её магией. А дальше произошло что-то невероятное!
        Мир, словно лист бумаги, сминаемый жёсткой рукой, стал терять свои очертания, ломаясь на десятки граней. Воздух в груди внезапно исчез, и на меня бетонной плитой навалилась немыслимая тяжесть. В глазах потемнело. Сквозь гулкий шум в ушах не пробивалось больше ни звука, а тело сдавило в раскалённых тисках. Пара ударов сердца - и всё закончилось.
        Пространство прекратило сходить с ума, ломая моего феникса и меня вместе с ним. Я, кувыркаясь и беспорядочно размахивая руками в воздухе, полетела с огромной высоты вниз.
        Хотелось бы сказать, что у меня вся жизнь промелькнула перед глазами за время этого короткого полёта, но это было не так. Нескольких секунд мне хватило лишь на то, чтобы осознать, что в океанскую гладь врежется не мой фантом, а я сама, и с громким воплем “Какого чёрта-а?!” я свечкой ушла под воду.
        В сознании я осталась только чудом. Длинное платье мгновенно промокло, утягивая меня на глубину. Я забарахталась, ещё сильнее запутываясь в многочисленных слоях ткани. Лёгкие невыносимо жгло от невозможности сделать вдох, а глаза - от солёной воды.
        И пусть паника была в миллиметре от меня, я всё же догадалась призвать Тьму. Она мягко поднялась ко мне с далёкого дна, обнимая скованное тело и растворяя мешавшую одежду, а затем легко подтолкнула к поверхности.
        Заработав руками и ногами, я из последних сил рванулась к свету и вынырнула, захлёбываясь воздухом, водой и моментально нахлынувшими слезами. С трудом отдышалась и попыталась взять себя в руки.
        Огромные волны раз за разом накрывали меня с головой, лишая ориентации в пространстве и практически выбивая из меня последние силы, но мне всё же удалось рассмотреть какую-то сушу вдалеке.
        Я не знала, сколько добиралась до берега. Иногда мне казалось, что всё: не доплыву, не спасусь - отправлюсь на корм местным рыбам, что с любопытством сновали рядом, совершенно непуганые человеком. И когда я уже готова была сдаться, ноги коснулись неровного дна.
        Оказалось, что от берега меня отделяла широкая полоса мелководья. Подталкиваемая в спину волнами, я с трудом добрела до песчаной косы и упала, чувствуя, что силы меня окончательно покинули.
        Голова была абсолютно пустой. Словно все мысли в панике разбежались от своей безответственной хозяйки. Но я всё же заставила себя отползти подальше, помня о том, что меня может смыть прибоем, если вдруг я потеряю сознание. А это было бы обидно, погибнуть так глупо, после того, как истратила столько сил на спасение.
        Немного передохнув, я переместилась ещё ближе к какой-то роще, что буйным зелёным океаном раскинулась неподалёку, и свалилась в переплетении корней неизвестного мне дерева, укрывшего меня своей тенью.
        - Всё, не могу больше, - прошептала потрескавшимися от солёной воды и ветра губами, понимая, что вот-вот отключусь от реального мира.
        Да смилостивятся надо мной боги, ведь зачем-то же я им ещё нужна…
        - Вставай! Вставай, дур-рная девчонка! - Кто-то настойчиво тряс меня за плечи, вырывая глухие стоны из моей груди. - Давай же, ну! Хлоя-я, гр-р!
        Почему мне так плохо? Я заболела? С трудом разлепила воспалённые веки, чтобы посмотреть на наглеца, который совершенно не проявлял ко мне уважения, ещё и осмелился на меня рычать.
        Реальность ворвалась в мой мозг тараном. Вместе с закатными лучами над водной гладью и скрипом песка на зубах. Как-то сразу же вспомнились и борьба с бушующей стихией, и причины, по которым я оказалась неизвестно где, неизвестно с кем. Стоп!
        Меня только что звали по имени, мне же не показалось? Нет?
        С трудом сфокусировала взгляд и с любопытством посмотрела на щуплого темноволосого паренька, что недовольно дёргал меня за руку. На вид ему было лет пятнадцать. Смуглый до черноты, с чуть раскосыми глазами под длинной рваной чёлкой и тонкими бледными губами. Немного лопоухий и по-юношески угловатый - он вызывал только одно желание - обнять и плакать.
        Но стоило лишь заглянуть в его глаза, из которых на меня смотрела вся Вселенная, самые далёкие глубины космоса, с его тайнами и загадками, как я сразу же изменила своё мнение.
        - Сумрак?! - неверяще выдохнула я, пытаясь понять, мог ли этот мальчишка быть моим сиималом, и как такое, вообще, возможно.
        - Да! - рыкнул он и раздражённо зашипел - вылитый кот! - Вставай, ну же!
        Я крякнула и попыталась сесть, с трудом отлепив от лица и плеч пропитанные солью волосы.
        - Где мы? Кто ты? Как такое, вообще, возможно?! - абстрактно обвела контуры его тела дрожащей рукой, с трудом ворочая распухшим от жажды языком.
        - Всё потом! - рыкнул парень и с недюжинной для такого хрупкого тела силой вздёрнул меня на ноги. - Нам нужно убир-раться отсюда! Ср-рочно!
        Ещё раз встряхнув меня, он убедился, что я стою на своих двоих, и потопал вглубь рощи, изредка проверяя, не рухнула ли я за каким-нибудь кустом. А что я? Плелась следом, уворачиваясь от хлёстких веток, и гадала, что нам может здесь угрожать.
        Судя по всему, людей, кроме нас с Мраком, здесь не было. Да и можно ли было назвать его человеком? Впрочем, кем бы он ни был, а за прошедшие месяцы я привыкла ему доверять и сейчас не ощущала исходящей от него угрозы, только тревогу и заботу, как о младшей, непутёвой сестрёнке.
        Неожиданно справа затрещали ветки, и я испуганно прислонилась спиной к дереву, призывая скудные остатки магических сил. Борьба с океаном вычерпала меня практически до дна. И, хоть вокруг было полно потоков моей стихии, я банально не имела возможности их использовать.
        - Тише, - прошептал Мрак, вставая передо мной.
        Разлапистый куст в двух шагах от нас затрещал и затрясся, а уже через секунду из него выбралась растрёпанная девчонка лет десяти с толстенной косой практически до пят. В белоснежных прядях запутались листики и кора, придавая ей какой-то дикий, необузданный вид.
        Она недовольно на нас посмотрела, фыркнула и принялась выбирать мусор из своей причёски. И было в ней что-то такое, до боли знакомое… Я перевела взгляд на мальчишку, затем снова на незнакомку и обречённо простонала:
        - Дай угадаю: Белка?!
        - А ты кого ждала? Пресветлую Алахейму? - недовольно проворчала она, ещё выше задрав курносый нос.
        - Так, ребятишки, - решительно заявила я и с удобством устроилась у подножия дерева. - Я с места не сдвинусь, пока вы всё мне не объясните. Вы кто, вообще, такие? Что делали рядом со мной в обличье животных? И как оказались здесь? Кстати, узнать, где это “здесь”, я бы тоже не отказалась.
        - А куда ты так стремилась, что едва не слилась со своим фантомом? - ехидно спросила… Белка. Кстати, надо бы узнать её настоящее имя. - Кто, вообще, тебя учил, дурында? Ты зачем влила в него столько сил, что он практически воплотился в реальности живым фениксом? Да ещё и спонтанно создала направленный портал, взяв его за ориентир?! Ты хоть представляешь, чем это могло закончиться? Да если бы не мы…
        - Белла! - рыкнул на неё Сумрак, зыркнув из-под рваной чёлки.
        - Что, Белла? - передразнила девчонка. - Из-за неё я полгода провела в кошачьем теле, терпела эти мерзкие наглаживания и дебильное сюсюканье! Да я…
        - А мне казалось, ты была совсем не против, - поддела я её, прерывая эмоциональную тираду, что в исполнении десятилетней девчонки звучала до невозможности странно.
        Белла фыркнула и отвернулась, сосредоточившись на приведении себя в порядок. Я же перевела вопросительный взгляд на парня, напоминая, что всё ещё жду объяснений.
        - Может, мы сначала доберёмся до безопасного места? - с надеждой спросил он, состроив умильную мордашку.
        Вот только Мрак, видимо, не учёл, что такое прокатило бы в облике кота, но совершенно не тронуло меня, когда он был человеком.
        - Коротко и по существу, - пошла на компромисс я, видя, что он действительно встревожен.
        - Ну, если коротко, - протянул парнишка, - мы с Беллой действительно сиималы. Вот только вы, люди, вкладываете в это слово совсем иную суть. Вы считаете, что мы - избытки магии, проникшие в тела животных и наделившие их разумом и особыми способностями. На самом же деле, мы - полноценная раса. Дети стихий. Даже не знаю, как объяснить это тебе, выросшей в безмагическом мире…
        Он погрустнел, а я лихорадочно вспоминала легенды и сказки, прочитанные мною здесь и на Земле. Воплощения Стихий, способные принимать разные облики и наделённые собственным разумом и волей. Было что-то знакомое во всём этом, что-то…
        - Элементали? - наконец, нашла я похожее определение и с любопытством уставилась на этих существ.
        - Да, что-то вроде того, - обрадовался Сумрак, и даже Белла одобрительно хмыкнула, посмотрев на меня свысока.
        Выглядело это так забавно, что я фыркнула и, потянувшись, взъерошила волосы на макушке у этой пигалицы.
        - И зачем же я вам понадобилась?
        Я насмешливо выгнула бровь и сложила руки на груди, стараясь не думать о том, как жалко сейчас выгляжу, как сильно хочу пить, кушать и к Айку на ручки. А ещё - чтобы всё это поскорее закончилось.
        - Вы же не просто так прибились именно ко мне? - вздохнула я. - Ладно, Мрак, - кивнула на смутившегося парня, видя, что отвечать “детишки” не торопятся, - мог оказаться рядом благодаря стечению обстоятельств, ведь Клара нашла его ещё до моего приезда в Грейвиш. Но ты, Белла… К тебе он меня привёл, целенаправленно открыв портал из Дома Любви туда, где находился лорд Ордо. Зачем?
        Мне действительно важен был их ответ. Потому что это могло полностью разрушить все, выстроенные нами, теории.
        - Потому что тебя выбрали боги, - как нечто само собой разумеющееся пояснила Белла. - А раз они сделали ставку на тебя, то чем мы хуже?
        Понятно, что ничего непонятно. Но что-то мне подсказывало, что выяснять подробности здесь всё же не стоит.
        - Так, ладно, тут явно потребуется гораздо больше времени, - вздохнула я. - Вы сказали, что здесь опасно оставаться. Почему? Поблизости не видно следов крупных животных. Да и, насколько я успела понять, людей здесь тоже нет.
        И это действительно было так. Небольшое поисковое заклинание не нашло никакого отклика на несколько дней пути от побережья. Это я точно помнила, как и то, что в полубреду всё же сообразила это проверить.
        - Знаешь, Хлоя, сиималы уж всяко пострашнее каких-то хищников, а уж тем более, людей, - укоризненно покачал головой Мрак. - И здесь их слишком много. К слову, не все они согласны с нами. Кое-кто считает, что тебя проще убить.
        - Куда, говоришь, нужно идти? - сразу же поднялась я на ноги, невольно передёрнув плечами.
        К счастью, небольшой передышки мне хватило, чтобы немного прийти в себя. Магией на меня что ли воздействовали? Ещё бы попить, и можно было приступать к решению очередной задачи. В этот раз заниматься самокопанием и длительным анализом я не собиралась. Где-то там, за океаном, меня ждал Айкорр. Наверняка, беспокоился и злился. А я не хотела, чтобы он снова переживал. Или чтобы пострадал, бросившись меня спасать. Значит, нужно было выбираться отсюда, как можно скорее. После со всем разберемся. В подробностях.
        Словно услышав мои мысли, Белла фыркнула и огляделась. С довольной улыбкой сорвала и свернула углом какое-то растение с широким листом, вроде лопуха, что-то над ним пошептала, и своеобразная чаша наполнилась водой. Я благодарно приняла её и с наслаждением выпила живительную влагу.
        Осмотревшись, нашла две тонких палочки размером с карандаш и скрепила ими волосы на затылке. Поправила корсет и местные трусы-панталоны - всё, что осталось от моего наряда, а затем твёрдо посмотрела на заинтересованных ребят.
        - Ведите, - кивнула я им, не собираясь стесняться своего внешнего вида.
        Не та ситуация. Да и в моём мире, насколько мне помнилось, шорты с майкой иногда выглядели гораздо неприличнее. Белла и Мрак переглянулись, пожали плечами и пошли. Парнишка - впереди, я - за ним, а Белка прикрывала нам спину.
        Роща оказалась не слишком большой, чему я была несказанно рада. Мои туфли благополучно растворились с бОльшей частью платья, и теперь исцарапанные и сбитые ступни горели огнём. Стараясь отрешиться от неприятных ощущений, я не сразу заметила, что мы вышли на опушку. Если, конечно, так можно было назвать край почти тропических зарослей.
        Мы находились на небольшом возвышении, а внизу раскинулся полуразрушенный город, утопающий в зелени. Я восхищённо застыла, с удивлением разглядывая величественные руины, а затем запрокинула голову к небу, ища подтверждение своим догадкам.
        Сначала ничего не увидела, кроме привычной синевы, испещрённой лёгкими перистыми облаками, и только потом, расслабившись и “отпустив” зрение, смогла рассмотреть огромный купол из хаотично переплетённых нитей сил, раскинувшийся от горизонта до горизонта.
        Неудивительно, что Эрегерт не мог никто отыскать, с такой-то естественной защитой! А в том, что это не творение чьих-либо рук и не действие артефактов, я была уверена.
        Слабый толчок в спину и раздражённое шипение Беллы вырвало меня из размышлений.
        - Пошевеливайся, - вздохнула она и первой устремилась вниз, к окраине заброшенного города.
        На миг меня обдало жаркой обидой. Ну, надо же! А пока кошкой была, то и дело ласку выпрашивала… Видя мою растерянность, Сумрак придержал меня за плечо:
        - Не злись на неё, Хлоя, ей было тяжело сюда возвращаться. За напускным раздражением и высокомерием Белла просто прячет растерянность и боль.
        Я кивнула, понимая, что спрашивать сейчас о том, что он имеет ввиду, не стоило. Вместо этого, настолько быстро, насколько позволяло моё состояние, поплелась за маячившей вдали девчонкой, чувствуя, как близость идущего рядом Мрака вселяет в меня некоторую уверенность.
        Удивительно, но до города мы добрались быстро. Я ступила под тень обветренных, полустёртых временем развалин, и испытала несвойственный мне трепет, пытаясь понять, что же здесь произошло.
        Что-либо рассмотреть и найти подтверждение самым невероятным теориям мне не дали. Заметив мой ступор, Мрак взял меня за руку и потянул к какому-то амфитеатру, отдалённо напоминавшему остатки огромной круглой башни. Её толстые стены были пронизаны целой сетью странных переходов, которым я бы, наверное, дала определение тайных ходов. Шли мы долго.
        Иногда мне казалось, что мы не просто перемещаемся по спрятанным внутри древних стен коридорам, а идём своеобразной цепью порталов в совершенно другое место. В пользу этой версии говорила бессистемная смена освещения, температуры и пронизанных древней пылью ароматов. Против же было моё здравомыслие, утверждавшее, что такое попросту невозможно. Да и привычной боли, что сопровождала каждое моё перемещение порталом на Эрртанже, я не испытывала. Поэтому за Сумраком, сквозь заросшие паутиной переходы и частично обрушенные коридоры, я следовала с каким-то болезненным любопытством. И, конечно же, пропустила момент, когда конечная цель была достигнута.
        Прямо перед нами возник непрозрачный барьер, упруго пружинящий под ладонями. Я потыкала в него пальцем и вздрогнула от небольшого предупреждающего разряда. Белла и Мрак смешливо зафыркали, а затем просто подхватили меня под руки и шагнули вперёд.
        Преграда расступилась, открывая перед нами премиленькое поселение, глядя на которое, я открыла рот, но так и не смогла задать ни одного вопроса. Вместо этого я просто остановилась, скользя по пространству взглядом и впитывая невероятные ощущения и впечатления от увиденного.
        ГЛАВА 23
        В отличие от побережья, откуда мы сюда пришли, здесь царило утро. И, либо это место жило своей жизнью в каком-нибудь пространственном кармане - я бы уже ничему не удивилась, либо мы шли по странным коридорам всю ночь, и бОльшую часть дороги я преодолела в каком-то трансе. Но это можно выяснить и позже. Вопросом больше, вопросом меньше… Сейчас меня куда сильнее занимала открывшаяся взгляду картина.
        Небольшие аккуратные домики выстроились ровными рядами, перемежаясь палисадниками, огородами и фруктовыми деревьями. Широкие улочки были выложены тёплым серым камнем и лучами расходились от круглой площади с деревянным трёхэтажным зданием в центре, вокруг которого раскинулись шумные торговые ряды.
        Воздух звенел от сотен голосов и звонкого детского смеха. Ароматы аппетитной еды, цветов, множества людей и животных оглушали. Но поражало даже не это.
        Сбивали с толку сами жители поселения, которое смело можно было назвать небольшим городком. Наверное, только сейчас я в полной мере поняла, что же значило это странное слово “сиималы”.
        Пару мгновений назад, у здания с красивой вывеской болтали несколько девушек. И вдруг одна из них вспыхнула факелом, но никого это не удивило. Как и то, что оказавшаяся на месте подруги рыжая лиса, словно, сотканная из огня, быстро удалилась в неизвестном направлении.
        Вот мимо пробежала стайка ребятишек, которые прямо на ходу превращались в снежные вихри, осыпались ворохом листьев и травы или вспыхивали огненным фейерверком, чтобы следующую пару шагов сделать уже в телах толстолапых неуклюжих щенков, шустрых белок или нескладных птенцов, а ещё через пару - вернуться к исходному человеческому облику, но с совершенно иными чертами.
        - К-как? Как они это делают? - завороженно прошептала я, глядя, как ребятишки смеются над маленькой темноволосой девочкой, которая не смогла до конца превратиться в ребёнка и теперь щеголяла пушистыми рысьими ушами с кисточками на концах и коротким задорным хвостом, торчащим из-под зефирно-розового платья.
        Разозлившись, она прыгнула на обидчиков, а рядом с ними приземлилась уже огромная огненная змея, которая, раздув капюшон, зашипела на них, пробуя воздух языком. Ребятня с визгом рассыпалась по улице, а змея, удовлетворённо кивнув, превратилась в нескладную рыжеволосую девчонку с яркими веснушками на носу и щеках. И о том, что это тот же самый ребёнок, говорили лишь неизменные карие глаза и то самое, нежно-розовое платье.
        - До первого совершеннолетия у сиималов нет определённого облика, - неожиданно пояснила Белла. - Они могут принимать абсолютно любую форму, “рисовать” себе любую внешность и ипостась. Неизменными остаются только стихия и глаза. Как ты там говорила своей леди Фламар? - насмешливо вскинула брови она. - Глаза - зеркало души?
        Я кивнула.
        - Только когда мы преодолеваем определённый возрастной рубеж, наш образ приобретает некоторую законченность. После этого мы можем менять внешность лишь в пределах двух конкретных ипостасей - человеческой и животной, которые выбираем для себя в день второго совершеннолетия. И то, эти метаморфозы будут несколько ограничены. Всё потому, что к этому возрасту наши силы достигают своего пика и практически полностью уходят на сдерживание нашей стихии и поддержание пошатнувшегося баланса на Эрртанже. На подобные шалости у нас уже не остаётся ни времени, ни сил, - кивнула она на веселящихся детей.
        В голосе не по возрасту серьёзной девочки мне послышалась лёгкая грусть, но я не стала заострять на этом внимание. Слишком много открытий на меня свалилось за каких-то пару минут.
        С удивлением проводила взглядом два воздушных смерча, которые с рёвом пронеслись мимо и остановились у одного из домов, превратившись в довольно взрослых мужчину и женщину. Они о чём-то мирно разговаривали, нагруженные сумками и пакетами, а затем, как ни в чём не бывало, прошли в свой дом, тихо прикрыв за собой дверь.
        Я тряхнула головой, сбрасывая потрясение, и всем корпусом развернулась к “своим” сиималам, подозрительно сузив глаза.
        - Не здесь! - предупреждающе поднял руки Мрак, видимо, прочитав что-то по моему лицу, и бодро потащил меня к одному из домов, который выглядел немного запущенно на фоне остальных.
        Чем ближе мы к нему подходили, тем чаще ловили на себе заинтересованные взгляды местных и тем ровнее становились спины моих сиималов. Да что здесь, чёрт возьми, происходит?!
        Стоило двери дома захлопнуться у нас за спиной, как Белла и Мрак облегчённо выдохнули, а я сложила руки на груди и уставилась на них требовательным взглядом.
        Они переглянулись, что-то прошептали, водя по воздуху руками, и кивнули в сторону одной из комнат, которая оказалась кухней.
        Вздохнув, Белла щёлкнула пальцами, каким-то заклинанием убирая пыль и запах запустения, а Сумрак закопался в шкафу, вынимая оттуда заварочный чайник и пакетики с травяными сборами. Больше я их не торопила, понимая, что ребятам нужно собраться с мыслями.
        Наконец, на столе возникли три больших чашки, исходящих ароматным паром, а сиималы сели на стулья напротив меня, приготовившись говорить.
        - Постойте, - остановила я их, - хочу видеть вас настоящих.
        В целом, просьба моя была не такой уж странной. Я уже догадалась, что они оба были гораздо старше, чем выглядели в этот момент. Скорее всего, подсознательно, они хотели избежать лишних вопросов и быстрее завоевать моё доверие. А что может быть безобиднее, чем подросток и маленькая девочка?
        То, что я влюблена в Айкорра, для них не тайна. Зная об этом, они не могли не понимать, что какой-нибудь брутальный мужчина меня лишь оттолкнул бы, а симпатичная девушка заставила бы чувствовать себя ущербной после пережитого в океане испытания. И моих мозгов всё же хватило, чтобы понять и принять это.
        На лицах сиималов, осознавших, что истерика откладывается, промелькнуло облегчение. Неожиданно взревело пламя, чёрными языками объявшее Сумрака и словно “слизавшее” его юный образ. Белла же, в противовес ему, просто рассыпалась миллионом искрящихся снежинок и собралась заново, вызвав у меня невольный вздох восхищения.
        Я с любопытством переводила взгляд с мужчины на девушку, подмечая разные детали в их внешности, и понимала, что примерно так их для себя и представляла в последние пару минут.
        Сумрак оказался высоким смуглым брюнетом с жилистым, чуть суховатым, но очень фактурным телом и немного резковатыми, но гармоничными чертами лица, в которых отчётливо был виден парнишка, представший передо мной этим вечером. Сейчас от него веяло какой-то первобытной мощью, а побелевшие от времени шрамы на его лице, руках и груди, лишь подтверждали, что этот мужчина выйдет победителем из любой схватки, тогда как его соперника вынесут вперёд ногами.
        Белла же оказалась настоящей ледяной красавицей. Статная, с белоснежной, как мрамор, кожей и ярко-голубыми холодными глазами, со светлыми длинными волосами, в которых, казалось, запутались кристаллики льда - она походила на Снежную Королеву из сказок. Я представила, сколько разбитых мужских сердец упало к её ногам и едва заметно покачала головой. Почему-то казалось, что, если это и так, сама девушка подобному была не очень-то и рада.
        - Спасибо, - кивнула я им, обхватила горячую чашку руками и с наслаждением сделала глоток. - А теперь рассказывайте. И, если не знаете, с чего начать, - предвосхитила я их вопросы, - начните с главного. Откуда появилась ваша раса, как вы связаны с богами и что вам понадобилось конкретно от меня?
        - Что ты знаешь о создании этого мира, Хлоя? О его истории? - глубоким, чуть хрипловатым голосом спросил Мрак.
        Я пожала плечами. Вызвала в памяти прочитанные легенды об Эрртанже, услышанные от близняшек и леди Мелинды рассказы, и, кое-как разложив их по полочкам, озвучила нарисованную моим воображением картину:
        - Однажды в отдалённой части Вселенной Сиятельные Алахейма и Алодар создали мир. Заселили его растениями, животными и людьми. Подарили своим творениям магию и благословили плодиться и размножаться, - я даже не пыталась скрыть сарказм в своём голосе. - Как это обычно бывает, боги мечтали о мире во всём мире и отсутствии болезней и смертей, но справиться с поставленной задачей не смогли. Другой стороной этой утопии стали перенаселение, магические войны, утрата веры и разрушение храмов, что, естественно, сказалось на притоке божественных сил. Всё это вызвало гнев богов и заставило решать вопрос кардинально. Им пришлось обратиться за помощью к старшему брату, Арроку. Тот пожурил их за недальновидность, навёл на Эрртанже порядок и остался вместе с ними присматривать за общим детищем.
        На этом в легендах и в данных, полученных мною от самих богов, начинались расхождения. Если верить сказаниям и Алахейме с Алодаром, спустя несколько тысячелетий над Эрртанжем снова нависла беда в лице Вайлара и его последователей. Аррок слетел с катушек, покарав их слишком жестоко, что привело к тому, что мы имеем сейчас. Сам же Темнейший уверял в обратном. Настаивал на том, что брат и сестра захотели лишить его власти и подставили, заточив в смертном теле и лишив большей части сил, а он, наоборот, пытался сохранить магический баланс и защитить своих последователей.
        - А сама ты как думаешь? - с любопытством спросила Белла, качнувшись на стуле. - Что из этого правда?
        Я криво усмехнулась. Историю всегда пишут победители. Но это совсем не означало, что я полностью доверяла словам Аррока. У каждого своя правда, и по факту, всё могло оказаться совершенно иначе.
        - Вы ведь не просто так об этом спросили? - вскинула я брови и с сожалением заглянула в опустевшую кружку.
        Мрак, заметив мой тоскливый взгляд, долил мне отвар и принялся объяснять:
        - То, что ты сейчас озвучила, не что иное, как хитроумный сплав правды и лжи. Но всё же, второго тут больше. Когда Алахейма и Алодар появились здесь, Эрртанж уже был заселён. Нами.
        Я не смогла сдержать удивлённый возглас, хотя подспудно и ожидала чего-то подобного. Слишком уж далеки были эти существа от людей и всего, что с ними связано.
        - Но, как так получилось, что об этом все забыли? Вы же… Ваш дар так силён, что, как мне кажется, вы могли бы противостоять даже самим богам?!
        - Ты ошибаешься, Хлоя, - покачала головой девушка. - Да, мы довольно сильны, но мы смертны. Сиималов всегда было мало. Они слишком любили свободу и пространство. Селились на огромных расстояниях друг от друга небольшими семьями и редко откликались на зов других. И это сыграло с нашей расой злую шутку.
        Девушка замолчала, а её рассказ подхватил Мрак:
        - Нас, как животных, отловили по одному и загнали на этот материк. Сопротивляющихся уничтожили, напитав их силой магические источники, которые теперь должны были наполнять резервы созданных новыми богами магов.
        - А ваши боги? - перебила его я.
        - Мы ничего о них не знаем. По нашим легендам, нас породили сами Стихии, им мы и поклоняемся до сих пор.
        Я кивнула, и жестом попросила их продолжать.
        - Алахейма и Алодар запечатали все входы-выходы на материке. Они были молоды, полны сил и энтузиазма, а мы - ослаблены короткой, но сокрушительной войной и горем. Объединившись, боги наложили на Эрегерт печать, сделав нас пленниками этого места. Лишь изредка они выдёргивали сильнейших сиималов, чтобы с помощью них снова восполнить магический баланс Эрртанжа. Собственно, только поэтому они и не уничтожили нас совсем. Боялись, что мир умрёт вместе с нами, слишком тесно мы были с ним связаны.
        Дальше они могли бы и не продолжать. Я легко представила ярость и ненависть, питавшую несчастных аборигенов. Их бессилие и боль. Подозреваю, что на Эрегерте тоже было не всё гладко. Привыкшие к свободе и огромным пространствам, сиималы вынуждены были тесно взаимодействовать, чтобы выжить. Наверняка, им пришлось установить какую-то иерархию. Научиться правильно распределять скудные ресурсы, учитывая, что материк был не таким уж большим.
        Я не понимала одного: если существование сиималов скрывалось самими богами, откуда взялись упоминания об Эрегерте в людских источниках? Об этом я и спросила ребят, обдумав их рассказ.
        - О, тут всё просто. Со временем Алахейма и Алодар ослабили контроль над Эрртанжем, видимо, увлёкшись какими-то другими делами, - усмехнулся Мрак. - И сильнейшие из нас научились покидать Эрегерт с помощью порталов. За пределами материка нас ждал неприятный сюрприз, наверняка, подготовленный новыми богами, как своеобразная ловушка на случай прорыва. В человеческом облике мы могли там находиться лишь считанные часы. Но этого хватило, чтобы наладить какое-никакое взаимодействие с людьми, заселившими к тому моменту весь Эрртанж.
        - А потом? - с любопытством спросила я.
        - А потом произошло сразу несколько событий, кардинально изменивших нашу устоявшуюся жизнь, - вздохнул Мрак, запустив руки в свои лохматые волосы.
        Я проводила взглядом тихо ускользнувшую из кухни Беллу и снова уставилась на мужчину, ожидая пояснений.
        - Не знаю, как это произошло, но сиималы узнали, что могут взаимодействовать с магами Эрртанжа не только в сфере торговли и обмена, - послушно заговорил он. - Сыграло ли в этом роль то, что силой наших предков пополняли источники, затем питавшие людей, или же новые боги взяли нас за образец, и мы просто оказались совместимы на физическом и магическом плане с их творениями, но это открыло перед нами новые горизонты. Многие из сиималов, особенно молодёжь, всеми правдами и неправдами попытались покинуть Эрегерт и найти своих риэхов...
        Я побарабанила пальцами по столу, обдумывая сказанное. Да-да, это определение я тоже помнила из уроков Айкорра и магистра Диаля. Вот только, как и в случае с сиималами, оно не имело ничего общего с действительностью.
        По мнению магов из Совета Министров, риэхи когда-то были людьми, магия которых вышла из-под контроля и полностью выжгла их разум, но, по какой-то причине, не разрушила тело. Они были непредсказуемы, смертельно опасны и, по приказу короля Арандона и императора Циллениса, подлежали немедленному уничтожению.
        Если верить Айку, это были жуткие существа, погубившие немало его друзей-Ищеек в аномальных зонах. Один из риэхов напал на них с Сарреном и едва не отправил на тот свет. А яд, которым было отравлено его оружие, подтолкнул лорда Вуара к моему убийству. Сомневаться в словах моего мужчины мне не приходилось, но и не верить Сумраку я не могла.
        Его рассказ позволил мне взглянуть на ситуацию в другом ключе.
        Оказалось, что изначально риэхами назывались своего рода магические партнёры, с которыми могли идеально взаимодействовать сиималы. Очутившись за пределами Эрегерта, предки Сумрака теряли человеческий облик довольно быстро, но только в том случае, если рядом не находился их риэх. Чаще всего это был понравившийся им маг, к которому они испытывали какие-то эмоции и имели с ним общую стихию.
        Если такой человек был поблизости, ситуация менялась для обоих партнёров. Человек действительно мог использовать животную ипостась сиимала как накопитель, черпая из него энергию, а тот мог в критической ситуации вселиться в тело мага, слиться с ним воедино, многократно усилив врождённые способности.
        При этом, такая связь была выгодна не только для магов, но и для самих сиималов, которые со временем, проведённым рядом с риэхом, снова обретали свою человеческую ипостась.
        - Обычно риэха и сиимала связывала дружба, но случалось, что они были противоположного пола. Тогда, после возвращения человеческой ипостаси, сиималы часто заключали браки со своими партнёрами. Именно такие пары положили начало большинству аристократических родов Арандона и Циллениса. И их же потомки были уничтожены вместе с родом Вайлара Кровавого…
        Мужчина немного помолчал, собираясь с мыслями и давая мне возможность всё обдумать. Его рассказ в очередной раз перевернул всё, что я знала до этого, с ног на голову. Получалось, что после давней катастрофы, были убиты не просто последователи древнего короля Арандона, а риэхи и их сиималы.
        - Всё равно я не понимаю, - спустя какое-то время заговорила я. - Откуда взялись все эти аномалии на Эрртанже, почему риэхов считают чудовищами, и что вне Эрегерта делали вы с Беллой.
        - После той трагедии в обществе сиималов произошёл раскол, - вместо Мрака ответила девушка, вошедшая на кухню с пакетами в руках.
        Оттуда доносились восхитительные ароматы хлеба и чего-то мясного, а из одного из пакетов торчал пучок зелени. Я сглотнула голодную слюну и сразу же предложила свою помощь в приготовлении обеда.
        Белла отмахнулась, заявив, что нам нужно закончить разговор, и занялась готовкой, а мы с Сумраком лишь переглянулись и пожали плечами.
        - Часть сиималов воспылала жаждой мщения за родных и под этим предлогом захотела вернуть себе свободу и власть над всем Эрртанжем, - продолжил он начатое девушкой предложение и бросил на неё многозначительный взгляд. - А часть решила отпустить ситуацию, пока не представится случай всё исправить мирным путём. Со временем это переросло в стычки между двумя лагерями, а затем и в полноценную войну. Тот разрушенный город, что ты видела на побережье, лишь один из многих. А вот таких поселений, как это, больше нет. Здесь живут все, кто настроен решить проблему мирным путём. Нас осталось мало. Очень мало, Хлоя. И да, мы до сих пор прячемся от наших противников, которые считают нас врагами и уничтожают наравне с людьми.
        - Что? - переспросила я. - Разве после массового жертвоприношения магические потоки не изменились? Я думала, сиималы потеряли возможность покидать Эрегерт, а вы с Белкой - всего лишь исключение, подтверждающее правило.
        - Не совсем так, - покачала головой девушка и принялась расставлять на столе тарелки со стейками слабой прожарки, салатом и ароматными ломтями свежего хлеба. - Да, лазейки, которыми пользовались сиималы когда-то, оказались заперты. Но наши противники нашли новые. Правда, всё вернулось на круги своя, и они снова потеряли способность к обороту после перемещения. Мы думаем потому, что за пределами Эрегерта не осталось достойных сильных магов. И, если нам, например, хватило бы возможности провести разведку в теле животных, чтобы потом рассказать о ситуации во внешнем мире нашим Старейшинам, то наши бывшие братья оказались не столь благородны.
        - Они пытаются захватить тела тех, кто случайно оказался в аномальных зонах? Это их у нас называют риэхами, да? - наконец, догадалась я.
        Сиималы кивнули, и мы молча принялись за еду. В голове моей странным образом перемешались факты. Те, что мне рассказали они, и узнанные ранее. Я никак не могла понять, что же из этого правда. Во что верить? И зачем, вообще, мне всё это знать?
        А ещё я была удивлена тому, что сиималы, враждующие с “моими”, всё ещё не воплотили свои планы в жизнь. Если один такой “риэх” едва не погубил Айка и Саррена, работавших в паре, то на что же способен целый отряд, или хуже того - армия? Прожевав, я спросила друзей (а по-другому я их всё равно не воспринимала) об этом, и получила исчерпывающий ответ:
        - Потому что теперь путь за пределы материка открывается лишь через жертвоприношение. И отнюдь не животного, Хлоя. Как думаешь, много ли желающих взойти на алтарь найдётся среди наших противников? - горько усмехнулась Белла. - Мы же очень хорошо научились прятаться в последние десятилетия. А если учесть, что одна жертва обеспечивает переход лишь одного сиимала…
        Я подавилась и закашлялась, сражённая собственной буйной фантазией. Мрак аккуратно постучал меня по спине, и я, утерев слёзы, просипела:
        - А вы… Вас… Вы тоже?... - я неопределённо повела рукой в сторону улицы, пытаясь донести то, что меня беспокоило в этот момент.
        Неужели эти волшебные существа, которых я видела на улице, тоже прибегают к таким методам? И Белла с Сумраком стали причиной смерти каких-то сиималов?
        - С ума сошла! - искренне воскликнула девушка, догадавшись, что я имела ввиду.
        На её глазах заблестели слёзы, а затем она вскочила и вылетела из кухни, громко хлопнув дверью.
        - Что я не?.. - я выдохнула и зажмурилась. - Простите, если обидела, - губы мои задрожали, а голос сорвался практически на писк, - но что ещё я должна была подумать?
        - Мы не пали так низко, как наши собратья, - твёрдо сказал Мрак, прямо глядя мне в глаза. - И да, мы с Беллой оказались за пределами Эрегерта случайно. Нас поймали во время небольшой вылазки на побережье. Нам нужны были водоросли, которые наши целители используют для приготовления зелий, необходимых маленьким детям, пока они нестабильны…
        Оказалось, что жители поселения постоянно несли какие-то дежурства. Кто-то ходил на разведку, кто-то добывал пищу и разнообразные ресурсы, кто-то присматривал за детьми. В тот раз жребий отправиться к морю пал на Сумрака с его сестрой и её мужем. Белла и Лайрес только поженились и были слишком поглощены друг другом, проворонив появление вражеских лазутчиков.
        Пара разведчиков из противостоящего лагеря наткнулась на них прямо на берегу, пока Сумрак нырял в отдалении. Вопреки приказу, они не доставили пойманных ополченцев в лагерь самовоспроглашённого короля сиималов, а решили тут же принести в жертву, чтобы убраться с Эрегерта самим.
        Мрак опоздал всего на пару минут. К тому моменту, как он свернул шею одному из напавших на его родных, Лайрес уже был мёртв, а его кровь заливала наскоро начерченные руны перехода. Подхватив на руки сестру, потерявшую сознание от ужаса, он с трудом уклонился от смертельного удара, оставившего шрам на его лице, и с силой оттолкнул второго нападавшего.
        - Я даже понять ничего не успел, когда нас с Беллой затянуло в портал и вышвырнуло в жутком лесу, от которого даже у меня пробежал мороз по коже. Скорее всего, тот мужчина неудачно упал, ударившись головой, и пентаграмма получила вторую жертву. Этого хватило для нашего перемещения, - слишком спокойно, чтобы я поверила в его невозмутимость, закончил рассказ Сумрак.
        Точнее, звали его как-то вроде Имралэк, но я совершенно это не запомнила, а сиимал против привычного обращения не возражал.
        - Некоторое время мы блуждали по аномальной, как вы её называете, зоне, а затем смогли выбраться к людям, - неожиданно снова заговорил мужчина. - Как вернуться домой, мы не знали. Поэтому решили воспользоваться шансом и собрать побольше информации. Белла, оглушённая своей потерей, всё же нашла в себе силы жить дальше, понимая, что нужна мне, как никогда прежде.
        Будучи родственниками, они могли общаться на большом расстоянии, поэтому приняли непростое решение разделиться. В кошачьем теле время течёт иначе, поэтому Мрак не мог точно сказать, сколько они прожили вне Эрегерта. За это время они окрепли, получив возможность трансформировать свой кошачий облик и перемещаться с помощью стихийной силы.
        А ещё выяснили, что их противники, появляясь в Арандоне или Цилленисе, не оставляли попыток создать для себя риэхов. Если бы им это удалось, они смогли бы выстроить полноценный портал на Эрегерт и перетянуть оттуда свою армию, чтобы покорить практически утративших дар людей.
        - Проблема в том, Хлоя, что среди вас больше нет сильных Одарённых, с кем у нас мог бы получиться настоящий симбиоз. Кроме тебя и твоего будущего мужа, наверное. Ты получила дар от самого Тёмного Бога. А в Айкорре намешано слишком много всего. И он действительно является потомком одной из первых пар сиимал-риэх.
        - Ты поэтому прибился к нам? - укоризненно цокнула я языком, хотя, в глубине души, даже была рада этому, ведь если бы не Мрак…
        - Можешь мне не верить, но это получилось совершенно случайно, - рассмеялся мужчина. - Просто Клара оказалась слишком настойчивой в своих попытках изловить и “спасти” милого котика.
        Представив это, я тоже не удержалась от смеха. Что ж, кажется, ситуация понемногу начала проясняться.
        ГЛАВА 24
        Граф Аристес
        Это просто издевательство какое-то!
        Я коротко тряхнул кистями рук и в пятый раз начал читать заклинание, открывающее путь к моей невесте. Благодаря обручальным браслетам и благословению, полученному от Аррока, я чувствовал тонкую нить, связавшую наши души. Вот только настроить переход к своей половинке у меня не получалось. Словно, невидимая стена тормозила меня в шаге от конечной цели. И я, как бестолковый щенок, бросался на неё грудью, неистово бился в тонкую, прочную преграду, рычал от бешенства, но продвинуться дальше не мог.
        Холодная ярость практически целиком затопила моё сознание, и я с трудом удерживался от того, чтобы не выплеснуть её на на виновника своих бед.
        Лорд Ордо порядком присмирел за последние минуты, особенно, когда понял, что помочь хоть чем-то в этой ситуации бессилен.
        Конечно, винить только его в том, что Хлоя снова пропала, буквально, утекла из моих рук прозрачной водой, я не мог. Но и забыть, из-за кого мы, вообще, оказались в таком положении, не получалось.
        И ведь ничего не предвещало беды! Призвав фантома, мисс Дельвейс довольно легко слилась с ним сознанием, преодолевая огромные расстояния в считанные минуты. Силы она расходовала экономно и держалась достаточно уверенно, что позволило мне немного расслабиться и сосредоточиться на другом.
        Пока моя девочка занималась поиском, мы с Тайгиром недобро переглядывались у неё над макушкой. Я пытался понять, каких ещё гадостей нужно ждать от герцога Ордо. Он же… Да боги его знают, о чем думал он, глядя на мою невесту слишком пристально, с жадным предвкушением и алчным блеском в глубине по-звериному жёлтых глаз. Но мне заранее это не нравилось.
        Я крепче сжал ладони на плечах у Хлои, но она этого даже не заметила.
        - Зачем? - тихо спросил я, понимая, что девушка нас не услышит. - Только не надо мне рассказывать о возможности стать королём Эрегерта и своих благих намерениях достичь всеобщего равенства и процветания.. Если бы ты хотел только власти, давно получил бы её здесь и навёл бы свои порядки.
        - Ну, власть - это тоже одна из причин, - дёрнул уголками губ герцог Ордо, - но ты прав, есть и другая. Помнишь, я говорил, что мне предрекли корону Эрегерта? Так вот, вместе с ней мне предсказали и женщину. Единственную, с кем я смогу стать счастливым и продолжить свой род. Но для этого мне нужно туда. Не сказать, что на этом для меня свет клином сошёлся, но… Нужно быть последним глупцом, чтобы иметь возможность и не воспользоваться ею.
        Я скептически хмыкнул, не спеша верить в его слова. Видимо, это как-то задело лорда Ордо, потому что в следующий миг он довольно горячо продолжил:
        - Не веришь? Пусть. Вот только… Ты ведь ещё не забыл, каково это, обдумывать каждое своё слово в компании нацеленных на твой статус леди, чтобы не дать им ложной надежды и не нажить врагов среди влиятельных семей? Каково чувствовать себя добычей, за которой следит стая хищниц, пострашнее, чем те, что водятся в непроходимом лесу? Когда тошнит от фальшивых улыбок и поддельного восхищения в глазах, а от любовных зелий в каждом третьем блюде получаешь несварение? Ради неё, - он кивнул на Хлою, а на лице его отразилась горькая усмешка, - ты разве не пошёл бы на любые ухищрения? Чтобы почувствовать себя просто счастливым, увидеть настоящие чувства к себе - именно к себе - в наивном взгляде прекрасных глаз, а не отражение в них нулей со своих счетов в имперском банке?
        Я промолчал. Потому что, да, пошёл бы. На всё. Даже на смерть. Даже без надежды на взаимность. Собственно, я-то уже как раз мог утверждать это с уверенностью, а вот Тайгир… Он ведь даже не знаком с этой своей женщиной!
        - И ты не боишься, что всё это - розыгрыш или пустая надежда, подаренная просчитавшим тебя богом? Что свою единственную ты придумал сам? Да и нужна ли она тебе? Ты сам готов к такой ответственности и той цене, которую, возможно, придётся заплатить за призрачное счастье? Кстати, - вспомнив, что Хлоя рассказывала о своём “приятеле”, я сопоставил ещё некоторые факты, - уж не поэтому ли ты не так уж сильно и препятствовал своей матери, разгонявшей твоих девиц столько лет?
        Лорд Ордо слегка пожал плечами, а я понял, что не так уж далёк от истины. Всё-таки прав был Элрик. Этот тип себе на уме и распланировал свою жизнь на десяток лет вперёд. Поневоле можешь почувствовать себя дилетантом в плетении всякого рода интриг. Впрочем, я всегда был далёк от этого, предпочитая действовать прямо и использовать грубую силу.
        От переглядываний и попыток заново переоценить друг друга, нас с Тайгиром отвлекла Хлоя. Внезапно её тело изогнулось дугой в моих руках, а я практически кожей почувствовал сильнейший отток её магии в пространстве.
        Рывком развернув девушку к себе, я с ужасом заглянул в пустые, широко распахнутые глаза и резко встряхнул её за плечи, не понимая, что происходит.
        - Хлоя! Хлоя, твою ж… Давай, милая, приходи в себя! Вернись! - лихорадочно шептал я, похлопывая её по щекам, растирая плечи и тонкие пальцы, пытаясь сделать хоть что-то, чтобы выдернуть её из транса.
        Попытки перекрыть поток её энергии ничего не дали. Точнее, не так. Я получил настолько мощный разряд, словно попытался рукой схватить шаровую молнию. В глазах потемнело, и на миг мне даже показалось, что я ослеп или вовсе сгорел дотла, превратившись в горстку бесполезного пепла. Но нет, я был жив, и оттого ещё ужаснее ощущалось моё бессилие в момент, когда тело Хлои просто растворилось в пространстве, оставив после себя лишь аромат цветов и лесных ягод.
        - Что за?! - прорычал я, почувствовав между пальцами только воздух. - Тайгир-р, твоих р-рук дело?
        - Спятил? - не менее злобно огрызнулся лорд Ордо, глуша искры растерянности в золотых глазах. - На кой мне это? Мне результат нужен, а не очередной виток поисков!
        На его счастье, лорд не уточнил, поиски кого имел ввиду: Хлои, своей женщины или новой Тёмной Леди. Не научись я в Департаменте держать себя в жёстких рамках самоконтроля, герцог Ордо в этот момент мог бы лишиться своей головы.
        Все эти мысли и оценка ситуации заняли считанные секунды, после чего мы, как-то синхронно, пришли в себя и принялись плести кружева поискового заклинания и точечного портала по остаточному следу. Но, насколько бы ни был опытен Тайгир, какой бы резерв не имел я в своём распоряжении, это нам не помогло.
        Стена. Всё упиралось в проклятую стену.
        - Придётся ломать, - устало выдохнул я, признавая тщетность своих попыток выстроить безопасный путь по нашей с Хлоей связи.
        - И к чему это приведёт? - неожиданно обозлился герцог, сверля меня раздражённым взглядом. - Ты хоть представляешь, что там, за этой стеной? С чем придётся столкнуться? Какое зло мы можем выпустить наружу, или, наоборот, принести туда?
        - Там - Эрегерт. Там - Хлоя. И твоя единственная, кстати, тоже. Этого достаточно для меня. А для тебя? - пристально посмотрел я в его глаза.
        - Послушай, мне кажется, нужно сначала всё хорошенько обдумать, - начал лорд Ордо, но я не позволил ему договорить:
        - Раньше нужно было думать, Тайгир. До того, как моя будущая жена вляпалась в очередные неприятности с твоей подачи. Наше бездействие ни к чему не приведёт, - устало повёл я плечами. - Зная Хлою, могу с уверенностью сказать, что, если там есть какое-то осиное гнездо, она его обязательно разворошит. И в этом случае я хотел бы быть как можно ближе к ней, чтобы помочь. И сейчас твой выбор заключается лишь в том, пойдёшь ли ты со мной или останешься здесь. Но тогда у тебя больше не будет шанса попасть в этот твой Эрегерт. Если мисс Дельвейс, конечно, там. Потому что второй раз я её туда не отпущу, так и знай.
        - С тобой, - поколебавшись, выдохнул герцог, и я кивнул.
        Следующие пару часов мы потратили на то, чтобы обсудить все возможные варианты проникновения сквозь защиту, в которую упиралось моё заклинание. По всему выходило, что обойти стену будет не так уж легко. Для этого нам, как минимум, понадобится прибегнуть к прикладной магии и разрядить парочку редких артефактов. И на это тоже потребуется время.
        Только бы с Хлоей всё было в порядке, и она дождалась нашей помощи! Во всей этой ситуации утешало меня лишь то, что её сиимал, судя по всему, был с ней. Всё же, какой-никакой, а защитник.
        С Тайгиром мы договорились встретиться через три часа, которые должны были потратить на подготовку к перемещению в неизвестное место, предположительно, кишащее опасностями. К счастью, лорд Ордо был довольно опытным магом, и мне не пришлось контролировать и его сборы тоже.
        Всё это время меня потряхивало от нервного напряжения и дурных мыслей. Я безумно волновался за Хлою, не зная, где она и как. Наша, появившаяся после помолвки, связь позволяла лишь понять, что девушка жива и относительно здорова. Но мне ли не знать, сколько граней может быть у этого состояния? Неудивительно, что к назначенному часу, я весь извёлся и пребывал в довольно мрачном настроении, граничащим с желанием убивать.
        К приходу Тайгира я не только собрал все необходимые артефакты и свой экстренный запас зелий, но и оставил распоряжения своему помощнику, понимая, что если удастся вернуться обратно, портал мы будем строить сразу в Арандон. Пора заканчивать со всем этим. Раздать, наконец, “долги”, навязанные нам богами, и начать строить жизнь с нуля. Вместе с Хлоей.
        Выстраивая версии о том, что нас ждёт за океаном, и обсуждая варианты того, как будем реагировать на возможные опасности, мы занялись подготовкой к ритуалу. Быстро и аккуратно обновили пентаграмму в саду мисс Дельвейс, внеся в неё необходимые поправки и заключив её в ещё одну - более сильную и узконаправленную. Тайгир, будучи магистром защитной магии, обеспечил нас самыми сильными щитами из своего арсенала, а я поделился с ним разработками Департамента Магического Контроля Арандона, понимая, что вдвоём у нас будет гораздо больше шансов вытащить Хлою и вернуться назад самим.
        - Готов? - спросил я у своего невольного напарника, когда он занял место в пентаграмме напротив меня, и протянул ему склянки с омерзительно пахнущими, но полезными зельями. - Тогда читай заклинание перехода, а я буду направлять и вливать силы.
        Мужчина в пару глотков опрокинул в себя вяжущую жидкость, поморщился и кивнул. Тряхнув кистями, он принялся выстраивать портал. Я присоединил потоки своей магии к его и в последний момент перетянул готовую вязь заклинания на себя, направив его на яркую точку, которой мне виделась Хлоя сейчас. За секунду до того, как нас размазало в пространстве, я активировал довольно редкие артефакты из своих запасов, которые должны были сработать, как ключ или, своего рода, таран, буквально на один удар сердца, создав для нас разрыв в защите Эрегерта.
        Магия подхватила нас и завертела в пространстве, а затем с силой ударила о стену, и, если бы не выпитые перед переходом зелья и крепкие щиты, вряд ли от нас с Тайгиром хоть что-то бы осталось. К счастью, наших объединённых резервов, увеличенных артефактами, хватило для точечного преодоления барьера, и мы, тяжело дыша, обессиленными кучами повалились на влажный песок на другом конце света.
        Рядом лизали землю тёплые волны с пенными барашками. Над головой раскинулся купол тёмно-синего неба. Правда, звёзды на нём можно было рассмотреть лишь при наличии хорошего воображения, ведь всё пространство над материком было пронизано яркими всполохами переплетённых в хаотичном беспорядке магическими потоками, которые и образовывали тот самый купол, который мы преодолели с таким трудом. И что-то мне подсказывало, что таких смертников, как мы с Тайгиром, здесь ещё не видели, а значит, надо быть готовыми ко всему. Мало ли, как встретят нас местные аборигены.
        - Думаешь, здесь кто-то живёт? - с сомнением протянул лорд Ордо, словно, прочитав мои мысли, и медленно осмотрелся вокруг, впрочем, не спеша подниматься на ноги.
        - А сам как думаешь? - хмыкнул я. - Неужели ты так быстро забыл напророченную тебе невесту из Эрегерта? А маги из легенд, жившие здесь? Ты же не думаешь, что их постигла та же участь, что и последователей Вайлара Д’Орей?
        - Я уже не знаю, во что верить, - мрачно процедил Тайгир и сел, проверяя свои карманы.
        - В себя. В первую очередь, нам нужно верить в себя, - твёрдо ответил я и рывком поднялся на ноги, собираясь осмотреться более детально.
        И вовремя, как оказалось, потому что буквально через минуту, я практически кожей почувствовал чьё-то агрессивное присутствие и, повинуясь инстинктам, молниеносно швырнул ловчую сеть в сторону группы деревьев, видневшейся в полумраке.
        Глухой звук падения тел и сдавленное шипение, судя по всему, нецензурное, было невозможно перепутать с чем-либо другим. Мы переглянулись с Тайгиром, так же стремительно присоединившимся ко мне, и настороженно двинулись к кустам, заходя с двух сторон.
        Защита, наброшенная лордом Ордо, едва заметно мерцала и дарила капли так необходимой сейчас уверенности и спокойствия. Поэтому перед возможным врагом мы предстали двумя карающими демонами, излучая силу и злость в пространство.
        Поисковое заклинание, выпущенное лордом Ордо, подсказало, что, кроме нас и этих двоих, что усиленно трепыхались в прочной ловушке, рассчитанной на риэхов, поблизости не было ни одной живой души.
        - Вы кто? - сурово спросил герцог, внимательно рассматривая странных мужчин с мерцающими в темноте глазами и довольно резкими чертами лица.
        Я же, заметив, как странно плывут контуры их тел, от всей широты своей души приложил их парализующим заклинанием.
        - Ты что творишь? - возмутился Тайгир. - Как, по-твоему, они ответят на наши вопросы, если ты полностью заблокировал их магию и возможность двигаться?
        - Вот оттащим их к тем деревьям, свяжем дополнительными заклинаниями и антимагическими оковами, а затем и поговорим. Не нравятся они мне, - поделился я своими подозрениями.
        Напарник поджал губы, но возражать не стал, видимо, вовремя вспомнив о том, сколько лет я проработал Ищейкой в Арандоне, и что чутьё на опасность и неприятности у меня звериное.
        Молча перетащив пленников к ближайшему крепкому стволу, мы надёжно привязали их пропитанными специальным раствором верёвками, что крепились у нас на поясе, и сковали их запястья широкими металлическими браслетами из арделлара. Этот металл был лёгким, но невероятно прочным, и блокировал любые проявления стихийной и даже ритуальной магии. Ловчую сеть пришлось аккуратно свернуть, впитав задействованную для заклинания магию обратно и подвесив её заготовку на кончиках пальцев.
        Убедившись, что пленники от нас никуда не денутся, я снял с них парализующее заклинание и приглашающе махнул лорду Ордо рукой, предоставляя ему право вести допрос. Всё верно. Мои методы этим мужчинам точно не понравятся, их мы оставим на крайний случай. Вдруг это мирные жители, которые всего лишь хотели с нами познакомиться, а длинные мечи и отголоски смертельной магии вокруг них просто говорят о их непростой жизни в этом месте?
        Усилием воли сдержав язвительную ухмылку, я отошёл на несколько шагов, сложил руки на груди и прикрыл глаза. Под мерное бормотание лорда Ордо и визгливые выкрики разозлённых пленников, я потянулся к нашей с Хлоей связи и выругался, понимая, что ничего не изменилось. Между нами по-прежнему была стена.
        Каким-то внутренним чутьём я понимал, что девушка находится гораздо ближе, но уловить направление не мог. Стоило мне решить, что она на севере, как внутренний компас начинал указывать на юго-восток, а затем - на запад. Словно, Хлоя с невероятной скоростью передвигалась каждую минуту, хаотично прыгая порталами по всему материку. Но это невозможно!
        Приняв тщетность своих попыток, я раздражённо цокнул языком, сузил глаза и устремил взгляд на пленников. Что ж, возможно, они хоть что-то поведают нам об этом месте.
        - Как успехи? - тихо спросил я Тайгира, который заметил мой взгляд и подошёл ко мне, нервно сжимая и разжимая кулаки.
        - Эти люди несут какой-то бред! - практически выплюнул он. - Утверждают, что они - сиималы, представляешь? То есть, что именно так называется их раса. А когда я спросил про риэхов, сказали, что мечтают о них, но давно не встречали. Думаешь, они свихнулись тут, в заточении?
        Я помолчал, пристально рассматривая мужчин. Они не были похожи на безумцев. Скорее, действительно отдалённо напоминали диких животных. Вон тот, рыжий, с пронзительным взглядом жёлто-зелёных глаз и массивной челюстью, чем-то напоминал мне льва. А его товарищ с пегой шевелюрой и нервным оскалом - матёрого волка.
        Сразу же вспомнились рассказанные Хлоей легенды из её мира. У нас оборотни не водились, я в этом был уверен. Да и не могли сиималы ими быть - такое не скроешь. А вот чем-то иным… Расой, имеющей дополнительную ипостась, ограниченную, например, временем пребывания в ней или ещё какими-то условиями? Вполне.
        И что-то мне подсказывало, что, прежде, чем задавать этим странным существам вопросы о Хлое, нужно понять, что они из себя представляют. Ранее успокаивающая меня мысль о присутствии рядом с мисс Дельвейс Сумрака теперь заставляла торопиться. Что, если для него больше не существует прежних запретов? Не угрожал ли он здесь моей женщине, не собирался ли мстить за то, что она привязала его к себе?
        Эта тревога заставила меня действовать жёстко и агрессивно.Но уже после первых ответов даже Тайгир перестал испытывать жалость к этим двоим, пришедшим сюда за своими сородичами. Для меня же они и вовсе приравнялись к тварям, убивающим себе подобных ради собственной выгоды.
        Чем больше мы слушали, тем больше хмурились, понимая, в какую дерьмовую ситуацию вляпались прямо с разбега. Угодить практически в эпицентр гражданской войны - последнее, чего бы нам хотелось. И даже ответы, полученные на вопросы, терзавшие наш материк уже несколько столетий, совершенно не радовали.
        Да, мы узнали, кем на самом деле являлись сиималы и риэхи. О том, что эти странные существа могли многократно усилить магию выбранных ими людей, по крайней мере, когда имели возможность свободнее перемещаться с Эрегерта на наш материк. Но и о том, что сейчас выбраться из-под купола практически невозможно, мы тоже догадались. И вот эта информация нас уже совсем не обрадовала. А где-то здесь ведь была Хлоя. Совсем одна!
        - Блондинка. С длинными волосами. Хрупкая и юная. Возможно, ранена или сильно напугана. Несколько часов назад могла оказаться неподалёку от этого места. Видели?
        Сиималы подозрительно переглянулись и замотали головами, а в глубине их глаз промелькнули отголоски страха.
        - А если подумать? - процедил я и подкинул на ладони боевой пульсар.
        - Простите, милейший, - дрожащим голосом проблеял один из пленников, - но если мы скажем, король нас убьёт!
        - А если не скажете, вас убью я. И намного быстрее, - мой голос звенел от ярости и с трудом сдерживаемого страха за Хлою.
        - Она… Её доставили в наш лагерь! Но она в безопасности… По крайней мере, пока! - зачастил рыжий, заметив мой убийственный взгляд.
        - Проведете нас туда, - твёрдо сказал я, переглянувшись с Тайгиром, - и, возможно, останетесь живы. Только без фокусов!
        ГЛАВА 25
        Хлоя Дельвейс
        Ещё некоторое время мы с Сумраком обсуждали сложившуюся ситуацию и строили планы на ближайшее будущее, а затем, волевым усилием, приняли решение сначала отдохнуть и восстановить силы. Конечно, необходимо было разведать обстановку и узнать, что изменилось на Эрегерте за время отсутствия моих друзей, но это вполне могло и подождать пару часов. Всё равно общение с местными властями было неизбежно, и к нему лучше было подготовиться.
        Мужчина проводил меня на второй этаж, где располагались гостевые комнаты. С помощью магии очистил помещение от пыли и извлёк из шкафа комплект нового постельного белья, которое, к счастью, сохранилось в состоянии первозданной свежести благодаря бытовому артефакту, встроенному в резные дверцы. Здесь же нашлись и старые вещи Беллы, которыми я не преминула воспользоваться.
        Приняв тёплый душ, я облачилась в лёгкое домашнее платье нашей Снежной Королевы и слегка улыбнулась, отметив, что комплекцией мы были с ней похожи, разве что в груди её наряды мне были великоваты. Но этот вопрос решился легко - стягиванием шнуровки по бокам лифа.
        Растянувшись на большой кровати, я всего лишь на миг прикрыла глаза, собираясь переварить события этого длинного дня, и сама не заметила, как провалилась в глубокий сон без сновидений.
        Пробуждение моё вряд ли можно было назвать приятным. Дверь в комнату резко распахнулась и с грохотом врезалась в стену, а я кубарем скатилась с постели, зажигая на руках боевое заклинание. К счастью, я вовремя поняла, что никакое это не нападение, а всего лишь явление крайне взволнованного Мрака, сразу же подбежавшего ко мне и схватившего за плечи. Его космические глаза полыхали яростью вперемешку с паникой. И я даже сама не была уверена, осознавал ли он, где находится и что сейчас делает.
        - Ч-что случ-чилось? - простучала зубами я, чувствуя, что если он будет и дальше так меня трясти, мои мозги взобьются в масло.
        - Белла пропала! - выдохнул Мрак и, наконец, разжал руки, растерянно глядя на свои ладони.
        - То есть? - не поверила я. - Куда она могла пропасть из вашего супер-защищённого поселения? И когда успела?!
        - Когда мы разговаривали, она убежала на улицу. Я думал, остынет, соберётся с мыслями и вернётся обратно. Она ведь поняла, что ты не хотела её обидеть, просто не могла знать о той трагедии в нашем прошлом.
        - Так может, ты зря паникуешь? - нахмурилась я. - Возможно, ей просто нужно немного больше времени?
        - Ты не понимаешь! - воскликнул Мрак и принялся нервно нарезать круги по комнате.
        Был бы в своей кошачьей ипостаси, наверняка, яростно мёл бы хвостом из стороны в сторону, а так просто глухо порыкивал и сжимал-разжимал кулаки, сверкая своими загадочными глазами.
        - Я ведь говорил тебе, что между нами существует связь! - наконец, выдохнул он, остановившись напротив меня. - Я чувствовал, что Белла расстроена, но не лез к ней с утешениями. Зная сестру, могу сказать, что сделал бы этим только хуже. А потом она внезапно исчезла!
        - Так… Та-ак, - протянула я и всё-таки поднялась с пола, присаживаясь на край кровати. - А спрятаться от тебя она не могла? Может, артефакт какой-то использовала?
        - Зачем ей? - скривился Мрак. - Мы знаем друг о друге всё. И это точно не то, что Белла стала бы от меня скрывать! Но, когда она не объявилась через час, такая мысль пришла и в мою голову, поэтому я всё же решил проверить.
        - И что? - поторопила я, чувствуя, как тревога сиимала передаётся и мне.
        - Её нет в Крашене. Мне удалось выловить одного из мальчишек, который видел, как Белла о чём-то говорила с одним из Старейшин, а затем, в сопровождении двух наших воинов, вышла из поселения в том направлении, откуда мы сегодня пришли!
        - Но зачем?! И почему она нам ничего не сказала? - всплеснула руками я.
        - Вот это нам и нужно выяснить, - процедил Сумрак и кивнул в сторону шкафа: - Одевайся. Лучше выбери что-то удобное, мне совсем не нравится то, что здесь происходит. Кажется, за время нашего отсутствия всё же изменилось слишком многое. Есть у меня ощущение, что здесь никому нельзя верить.
        Возможно, от его слов и попахивало паранойей, но в данном конкретном случае я вынуждена была с ним согласиться. Отыскав в шкафу плотные чёрные брюки, простую блузку с длинными рукавами и корсет со множеством кармашков и крючков, я быстро переоделась в ванной и спустилась на первый этаж, прихватив по пути тёмный плащ Беллы.
        Сумрак возился внизу и, пару минут спустя, вышел из-за двери, которая, как оказалось, вела в кладовую. Протянув мне кожаные ботинки на толстой подошве, явно раньше принадлежавшие сестре, он тоже накинул на плечи плащ и подхватил с пола сумку, в которой что-то гремело и шуршало.
        - Запас еды и воды, - коротко пояснил он, заметив мой любопытный взгляд. - Боюсь, как бы нам не пришлось очень быстро уносить отсюда ноги.
        Я понятливо кивнула и пошла вслед за ним, стараясь не думать о том, что могло случиться с Беллой, как в этом замешаны местные Старейшины, и почему мне так везёт на неприятности в этом мире. Неужели это расплата за новую жизнь и возможное счастье с Айкорром? Если так, у Судьбы странное чувство юмора, раз она посылает мне столько испытаний авансом.
        За этими размышлениями я не заметила, как мы дошли до центральной площади, где располагалось то самое трёхэтажное здание, выполнявшее здесь роль ратуши.
        - Куда? По какому вопросу? - преградил нам путь местный страж, окинув нас безразличным взглядом.
        - К Совету. Нам нужно увидеть Старейшину Хейма, - спокойно сказал Сумрак и стиснул мою ладонь, призывая молчать и не высовываться.
        - Никого пускать не велено, - пробурчал сиимал и сразу же потерял к нам интерес, уставившись на другой конец улицы.
        Правда, такое показное безразличие не могло обмануть даже меня, что уж говорить про скрипнувшего зубами Мрака.
        - Боюсь, ты не понимаешь, Сай, - прошипел он. - Мы в любом случае войдём сюда, и от тебя зависит лишь то, сделаем мы это незаметно, или нейтрализуем тебя на глазах всей улицы.
        - Ты кем себя возомнил, кошак? - фыркнул страж, впившись взглядом в лицо моего спутника, и я лишь уверилась в том, что эти двое хорошо знакомы. Возможно, даже слишком хорошо. - Думаешь, шлялся где-то столько лет, и перед тобой будут по-прежнему открыты все двери? И с чего ты решил, что можешь мне угрожать? Не с твоей силой мяукать в мою сторону. Иди домой и жди указаний. Если Старейшины захотят с тобой поговорить, ты об этом узнаешь первым. А сейчас пшёл отсюда, пока я не решил, что нужно задать тебе пару вопросов с пристрастием.
        Страж ещё договаривал последнее слово, а Сумрак уже сорвался с места, буквально парой прикосновений выводя старого знакомого из строя. Кивнул мне, чтобы придержала дверь, затащил стража в ратушу и сгрузил в коридоре, прислонив спиной к стене.
        - Не стоит жить прошлым, Сай, - прошипел он. - Все эти годы, пока ты бездумно протирал сапоги у входа, разгоняя любопытную ребятню, я тренировался и учился выживать. Ты и представить себе не можешь, с чем мне пришлось столкнуться. И дай Стихии, чтобы тебя не коснулась даже треть пережитого мной.
        Судя по яростно сверкнувшим глазам обездвиженного сиимала, у него на этот счёт было совершенно иное мнение, вот только слушать его никто не собирался. Снова взяв меня за руку, Мрак потащил меня вверх по лестнице, которая обнаружилась за ближайшим поворотом.
        На третий этаж мы взлетели с такой скоростью, словно неслись от пожара.
        - Подожди меня здесь, - кивнул мне мужчина на колченогий стул у двустворчатых дверей, из-за которых доносились возбуждённые голоса о чём-то спорящих людей. - Сильно не расслабляйся. Будь готова к тому, что нам придётся очень быстро бежать отсюда, возможно, даже прорываться с боем. Ты как, справишься?
        “А у меня есть выбор?” - промелькнула мысль в моей голове, но я лишь кивнула, не спеша её озвучивать.
        Пусть я не совсем понимала, что закручивается вокруг нас в этот момент, зато кое-что знала точно: без Сумрака мне здесь не выжить. И лучше пусть рядом будет знакомый сиимал, на которого я могу положиться, чем десяток тех, кто, возможно, захочет меня убить.
        Не зря же Мрак с Беллой говорили о таком варианте там, на берегу. Жаль, что я так и не успела расспросить их, чем я так не угодила жителям Эрегерта, и откуда, вообще, они обо мне знают, сидя на своём материке, запертые, как в консервной банке.
        Бросив на меня ещё один внимательный взгляд, мужчина кивнул и рывком распахнул дверь, заставив замолчать всех, кто за ней находился. Я было подалась вперёд, но проход захлопнулся так же быстро, как и открылся, едва не прищемив мой любопытный нос.
        - Подумаешь, - обиженно фыркнула я и уселась на стул.
        Пару раз качнувшись на нём, вздохнула и решила заняться действительно полезным делом. Проверив состояние своего источника, признала его удовлетворительным и уже привычно потянулась к Тьме.
        - Иди сюда, моя хорошая, - прошептала я, стягивая к себе потоки сил и сплетая их в заготовки боевых заклинаний.
        Пусть, я знала их не много, но все они были крайне заковыристыми и могли доставить пару неприятных минут даже весьма одарённым противникам. Айкорр не зря настоял на том, чтобы с ним я занималась не меньше, чем с магистром Диалем. Его боевой опыт и работа в Департаменте оказались воистину бесценны.
        Как он там, интересно? Мой невозможный, совсем не идеальный, но такой любимый мужчина. Любимый… Уж сейчас-то можно было признаться хотя бы самой себе, что я давно и безнадёжно пропала, с головой окунувшись в чувства, от которых так старательно бежала.
        И всего-то нужно было оказаться на другом конце света, с ощущением леденящей душу опасности за спиной, чтобы понять, что вероятность никогда больше не увидеть Айкорра пугала меня гораздо больше возможной смерти.
        Из-за двери послышался какой-то шум, чьи-то гневные выкрики и подозрительный треск. Это заставило меня сосредоточиться на происходящем и выбросить посторонние мысли из головы. Отойдя немного в сторону, я пошевелила пальцами, к каждому из которых крепились заготовки каверзных заклинаний, и вперила напряжённый взгляд в дверное полотно, ожидая… Да чего угодно!
        Впрочем, того, что случилось в следующий момент, я всё же предположить не могла.
        За дверью громыхнул взрыв, а в следующий миг её вместе с куском стены снесло клубком визжащих, скулящих и рычащих тел. Целая свора сиималов, от маленького лиса, до огромного медведя, сцепилась в схватке, пытаясь перегрызть друг другу горло. И в этот момент меня безумно радовало то, что до меня им совершенно не было дела.
        Вокруг рычаще-воющего шара искрили заклинания, от которых, казалось, начинало шататься и стонать всё здание. Я попятилась, судорожно вглядываясь в дерущихся зверей, и попыталась отыскать среди них одного-единственного, что был для меня небезразличен.
        Сердце судорожно трепыхалось где-то в горле. Подступающей панике я сопротивлялась с огромным трудом.
        Сумрака нигде не было!
        Когда я уже хотела совершить настоящую глупость - попытаться вклиниться в драку, чтобы убедиться, что его не затоптали, сиимал в своём человеческом облике выбежал из задымлённой комнаты, схватил меня за локоть и поволок к лестнице, подгоняя крепкими словцами.
        От облегчения и небывалого всплеска адреналина у меня потемнело в глазах, а ноги налились противной слабостью, но я упорно переставляла их в нужном направлении, не желая подводить Мрака. Видимо, я всё же была недостаточно расторопной, потому что ближе к выходу мужчина выругался и просто закинул меня на плечо, рядом с хлопающей его по спине сумкой.
        К слову, возмущаться я не стала, потому что именно в этот момент обнаружила за нами погоню и от души приласкала сиималов заготовленным заклинанием. Грохот и визг подтвердили, что удар достиг цели, и я облегчённо прикрыла глаза, стараясь не думать о том, что кто-то только что пострадал от моей руки. Своя шкура дороже.
        На площади уже собралась толпа любопытствующих, но, как ни странно, никто не пытался нас задержать. Как горячий нож сквозь масло, мы прошли насквозь несколько рядов сиималов и рванули к границе Крашена, буквально за пару мгновений оказавшись в конце улицы.
        В спину нам неслись проклятья и требования задержать нас любой ценой. Вот только желающих это сделать было крайне мало - за нами мчались лишь сиималы из ратуши и сбежавшаяся со всей округи стража. И вот это уже наталкивало на размышления.
        Впрочем, никакие догадки не мешали мне сплетать новые и новые щиты, закрывая нас от враждебных заклинаний, и изредка огрызаться заготовленными в ратуше ударами. К сожалению, долго так продолжаться не могло - наши силы были не бесконечны, и мы с Сумраком оба это понимали.
        Немного увеличив отрыв, он остановился, сбросив меня и сумку на землю. Рядом упала вся его одежда, а ещё через миг на четыре лапы встала огромная пантера и фыркнула, мотнув головой себе за спину.
        Упрашивать дважды меня не пришлось. Схватив в охапку вещи Мрака и наши запасы, я распласталась на его спине и прильнула щекой к крепкой шее, вспомнив наше первое путешествие по цилленийскому лесу.
        Огромная кошка стремительно понеслась вперёд, скачками уходя от боевых заклинаний, которыми сменились попытки нас задержать. Видимо, остановить нас живыми или мёртвыми, стало главной целью преследователей.
        На меня больше рассчитывать не приходилось, потому что при таком движении я скорее навредила бы нам самим, чем нашим противникам. Мне только и оставалось, что сосредоточиться на защите и пожалеть, что не выучила ни одной молитвы - они бы сейчас пришлись очень кстати.
        Не знаю, хранили ли нас сами Стихии, или же нам просто улыбнулась Удача, но барьер мы преодолели уже через пару минут, практически целыми и невредимыми. Не считать же потерей слегка подпаленные хвосты - мой и Сумрака. Мои волосы отрастут, а сиимал сможет подлечиться, когда восполнит магический баланс.
        Едва пружинящая преграда осталась позади, пантера рыбкой нырнула в открывшийся портал, и теперь мы пробирались по какому-то лесу, который даже отдалённо не напоминал то, что я видела на Эрртанже до этого.
        Наконец, убедившись, что погони за нами нет, Сумрак стряхнул меня со спины на пружинящий мох и обернулся в мужчину, протянув руку за своей одеждой. Я вспыхнула, отведя взгляд, и попыталась скрыть своё смущение за целым ворохом вопросов:
        - Что это было? Где мы сейчас? Что будем делать дальше? Ты узнал, как найти Белку? Ау, Мрак! Я с кем разговариваю?! - я возмущённо обернулась к уже одетому мужчине и натолкнулась на его удивлённый взгляд:
        - Такой ты мне нравишься больше, - неожиданно заявил этот кошак и плюхнулся на землю рядом со мной.
        - Какой такой? - нахмурилась я.
        - М-м, сложно объяснить, - протянул он и прикрыл глаза. - Ты разве сама не замечаешь? С той минуты, как ты оказалась на Эрегерте, ты словно ожила. Стала более эмоциональной, безрассудной и импульсивной. Забыла о своих бесконечных самокопаниях и не задумываешься, правильно ли поступаешь, а этого ли от тебя ждут.
        Я на миг задумалась, анализируя своё поведение, и удивлённо хмыкнула, понимая, что Сумрак прав. Словно, долгое время меня что-то сдерживало, и стоило от этого “чего-то” избавиться, как я снова начала становиться самой собой. Такой, какой была в своей прошлой жизни - озорной, неунывающей и полной оптимизма.
        - Как думаешь, с чем это связано? - не выдержав, спросила я сиимала.
        - Не знаю. Возможно, всему виной магия, концентрация которой на Эрегерте достигает небывалых высот. Она пьянит, особенно, с непривычки. А возможно, там ты постоянно находилась под присмотром кого-то из богов, и они не давали тебе разгуляться, контролируя и направляя каждый шаг.
        - То есть, ты хочешь сказать, что сюда им хода нет? - удивлённо вскинула я брови.
        - Естественно, - как-то по-кошачьи фыркнул мужчина. - Они ведь наложили на Эрегерт печать, чтобы мы не смогли проникнуть вовне. Но и себе этим самым дорогу на материк закрыли.
        - Но вы ведь нашли лазейку, - поджала губы я. - Неужели думаете, что боги не оставили и для себя подобной?
        - Даже если и так, их влияние здесь будет весьма ограниченным. На материке нет ни единого храма в их честь, ни одного алтаря или жреца, что напитали бы их силой в этом месте.
        - Жаль, что мы с Айкорром не можем поселиться здесь, - вырвалось у меня. - Как по мне, здесь даже дышится лучше, хоть и полно всяких опасностей.
        - Всё ещё можно изменить, Хлоя, - прямо посмотрел мне в глаза Сумрак. - Смотря, на что ты готова пойти для возможного счастья.
        Я только фыркнула и закатила глаза на это заявление. Да уж. Только помечтала, что здесь всё могло бы быть иначе, и снова кому-то что-то от меня нужно. Наверное, это не закончится никогда. По крайней мере, в этой жизни точно нет.
        - Рассказывай, давай, - обречённо выдохнула я, развернувшись к Сумраку всем корпусом и скрестив ноги по-турецки. - Что такого я должна сделать для сиималов, из-за чего часть из них мне помогает (да-да, я не забыла бездействующую толпу), а часть жаждет убить. И откуда, вообще, здесь обо мне знают?
        - Ну, бездействовали они по той простой причине, что сочли тебя моим риэхом, - хмыкнул Мрак. - А из этого вытекает и основное: они надеются, что с твоей помощью я смогу открыть им путь с Эрегерта.
        - Стоп. Это же не так! Скажи, что я не твоя магическая пара! - с надеждой посмотрела я на Сумрака, потому что в этот момент совершенно точно не готова была отказаться от Айкорра даже ради спасения мира. Наверное.
        - Конечно, нет, - фыркнул сиимал, а я облегчённо выдохнула. - Но риэх у меня действительно есть, а так как вы связаны клятвой… В общем, с тобой я тоже связан, хоть и не так тесно.
        Я тряхнула головой, пытаясь осознать услышанное.
        - Клара?! - воскликнула я. - Но как?! Почему? И почему ты, морда усатая, ничего не сделал, чтобы быть с ней?
        Моему возмущению не было предела. Пока мы дружно волновались за нашу импульсивную близняшку, рядом с ней отирался этот шикарный мужчина и позволял ей развлекаться с магистром Диалем, который ей совершенно не подходит! Видимо, всё это крупными буквами промелькнуло у меня на лице, потому что Сумрак вскочил и оскалился:
        - А что я должен был сделать, по-твоему?! Я весь накопленный для оборота запас магии потратил на портал из Арандона, когда уволок тебя от сбрендившего жениха! А в кошачьем теле я не умею разговаривать, знаешь ли! Да и что я мог ей предложить в животной форме? Согревать вместо подушки и мурлыкать колыбельные по ночам?!
        Мне стало до безумия стыдно. И за то, что, как обычно, поторопилась с выводами, и за то, что считала ужасными свои проблемы, тогда как рядом были те, у кого в жизни всё ещё хуже.
        - Прости, - прошептала я и, встав, аккуратно обняла мужчину. - Мы обязательно всё решим, веришь? Разве могу я оставить сестру несчастной? Тем более, она так любит котиков!
        И я шутливо ударила сиимала по плечу, чувствуя, как он немного расслабился в моих дружеских объятиях.
        - Ладно, с этими понятно. А Старейшинам и тем, другим, чем я не угодила?
        - А тут всё сложнее, я могу лишь строить догадки, - вздохнул Сумрак. - Точнее, кое-что я, конечно, знаю. Например, то, что при каждом открытии портала на Эрегерт, уже находящиеся в Арандоне или Цилленисе сиималы передают своему королю сведения о том, что им удалось разнюхать. Понятия не имею, откуда они узнали, что потребовали от тебя боги, но думаю, именно из-за этого наш самопровозглашенный правитель и возжелал тебя убить.
        - Чтобы не допустить возрождения рода Д’Орей? - догадалась я. - Ты же сказал, что Вайлар тоже был ребенком сиимала и риэха. Разве пробуждение его крови не в интересах вашего короля?
        - Твой муж, оказавшись потомком столь древнего рода, сможет претендовать на место нашего короля-самозванца. А оно ему надо, ставить свою власть под угрозу? - насмешливо вскинул брови Сумрак. - Нет, Хлоя. Ему гораздо выгоднее избавиться от тебя до того, как вы проведёте ритуал.
        Он немного помолчал, словно, сомневаясь, стоит ли мне говорить что-то ещё, а затем всё же продолжил:
        - Как раз перед тем, как твоя жизнь снова круто изменилась, и я перенёс тебя к Белле, кое-что произошло. Я узнал об этом не сразу, но думаю, ты должна это услышать. Помнишь, я говорил, что сиималы нашего “короля” пытаются захватить людей в аномальных зонах, чтобы создать из них риэхов?
        Я кивнула, подтверждая, что этот разговор ещё жив в моей памяти.
        - Именно результат такого эксперимента и напал на Айкорра и Саррена в аномальной зоне, специально заразив их ядом. Чтобы они, имея возможность приблизиться к тебе слишком близко, убили бы тебя, помутившись сознанием. Сиималы не знали, кто из мужчин окажется потомком Вайлара Д’Орей, поэтому решили убрать именно тебя. Вот только мои сородичи не учли, что Айкорр окажется настолько силён, что не только справится с ядом, но и закроет любимую женщину собой от смертельного заклинания.
        - Получается, они своими руками подтолкнули Айка к объединению с Сарреном, создав таким образом, идеального наследника для рода Д’Орей? - выдохнула я. - Во дела-а… А мы на наших богов грешили… Вот уж точно, Судьба - шутница! Хотя Саррена, конечно, жаль…
        - Ты прости, Хлоя, - фыркнул Сумрак и засмеялся, - но ваши боги не настолько всесильны. Если бы они действительно могли всё так точно рассчитать, разве бы допустили подобную ситуацию с магией в Эрртанже? Они ведь слабеют вместе с миром. И если Эрртанж погибнет, это сильно ударит по Алахейме и Алодару, возможно, навсегда лишив их божественных сил. Поэтому бОльшая часть их слов - простой блеф.
        - Но они ведь заперли вас на этом материке! - не согласилась я. - Значит, не так уж и слабы, если смогли загнать в резервацию целую расу.
        - Они были молоды и полны сил, а мы - разобщены и ослаблены войной, - покачал головой сиимал. - Уверен, что в другой ситуации, им бы это не удалось.
        - Ладно, забыли, - вздохнула я. - Тем более, у меня остался ещё один важный вопрос. Что там со Старейшинами, и куда они отправили твою сестру?
        ГЛАВА 26
        - Старейшины настолько привыкли к власти, что совершенно забыли, зачем, изначально, были избраны, - горько усмехнулся мужчина. - Вместо того, чтобы радеть за будущее своей расы, они трясутся над утекающим из рук влиянием. Как я понял из короткого разговора со старым другом, Старейшины исподволь начали готовить жителей поселения к тому, что им предстоит сдаться новой власти Эрегерта. Они давят на то, что невозможно воевать вечно, жить в постоянном страхе и прятаться до самой смерти. Гораздо проще присягнуть королю Видэлу, который тут же устранит все проблемы. Не знаю, что он пообещал им за содействие и как, но настроены они серьёзно. Наше же появление в Крашене спутало Старейшинам все карты. Именно поэтому Совет попытался убрать нас с помощью Беллы. И, собственно, это ему удалось…
        - О чём ты?
        - Эти сиималы знали меня ещё котёнком. Даже тогда я проявлял сильную привязанность к сестре и был довольно упёртым ребёнком. И сейчас, когда, спустя столько лет нашего отсутствия, мы вернулись вместе, они поняли, что ничего не изменилось. Не сомневаюсь, что Совет всё просчитал буквально за минуты. Они не могли не догадываться, что я брошусь искать Беллу и заберу тебя с собой, не доверяя старым знакомым. А значит, от нас можно будет избавиться чужими руками.
        - Хочешь сказать, они целенаправленно отправили Белку в опасное место? - взволнованно спросила я, а Мрак кивнул, пряча злое бессилие в глазах. - Тогда почему мы всё ещё здесь?!
        - Потому что даже ради сестры я не могу подвергать твою жизнь опасности! - прорычал он и ударил кулаком об землю. - Как бы ни относился я к вашим богам, но они сделали ставку на тебя. Твоя миссия - возрождение рода Д’Орей. Неважно, какие цели преследуют они и Аррок, главное, что результат совпадает с нашими желаниями! Это и наш шанс, Хлоя. И я просто не имею права рисковать тобой. Не могу тащить практически в руки к тем, кто мечтает тебя убить. Но и одну оставить тоже не могу. Понимаешь?!
        Несколько мгновений я внимательно смотрела в его глаза, а затем кивнула.
        - А знаешь, что ещё я понимаю? - тихо спросила я у Мрака, и не дожидаясь ответа, продолжила: - Что ты не простишь бездействия. Ни себе, ни мне. Да и сама я не смогу спокойно спать, зная, что из-за меня, возможно, страдает твоя сестра. Поэтому... Поднимай свою задницу и веди нас туда, где может находиться наша Белка.
        Ещё несколько мгновений сиимал колебался, а затем кивнул и скрылся за деревом, чтобы через минуту снова появиться в облике пантеры. Я уже без подсказок с его стороны, собрала вещи мужчины и устроилась на его спине, мысленно перебирая доступные мне заклинания.
        Будь я обычным стихийным магом, мне пришлось бы долго восстанавливать потраченный в недавней гонке резерв. Но я была Тёмной Леди. Черпала тёмную энергию извне, пропуская её через свой источник. И для того, чтобы снова творить волшебство мне достаточно было отдохнуть физически. Именно этим я и решила заняться, максимально комфортно устроившись на пантере.
        Сумрак, словно чувствуя, что мне сейчас необходимо, шёл плавно и без лишней спешки. Я даже умудрилась немного задремать, убаюканная его мягкой поступью, из-за чего совершенно упустила момент, когда мы оказались у высоких стен какого-то города.
        Ночь уже вступила в свои права, раскрасив землю в сливовые оттенки, а сияние магических потоков в вышине лишь добавляло нереальности увиденной картине.
        Каменные стены стремились ввысь, скалясь острыми зубцами и пиками стражи. Мост через ров был поднят, но Сумрака, судя по всему, он и не интересовал.
        Прячась в ночных тенях, огромный кот скользил между островками кустов и деревьев, что-то высматривая у себя под лапами. Даже мне стало интересно, что он там искал, но спрашивать об этом вслух я побоялась. Да Мрак бы и не ответил - голосовые связки животного, пусть и магического, совершенно не приспособлены к человеческой речи.
        Наконец, когда я уже совсем потеряла терпение, а моё тело затекло до состояния статуи, сиимал довольно рыкнул и принялся копать мощными лапами землю под разлапистым кустом. Я аккуратно слезла с его спины, давая ему простор для действий, и уже через десять минут удивлённо рассматривала широкий квадратный люк, прикрывающий вход в какие-то катакомбы.
        Сумрак, прихватив свою одежду, быстро вернулся к человеческому облику и жестом приказал следовать за ним и держать рот на замке. Я послушно кивнула и спрыгнула за ним в тёмную дыру, оказавшись у него на руках. Благодарно прикрыла глаза, зная, что он прекрасно видит в темноте, и жестом показала, что могу идти сама. Поколебавшись, сиимал кивнул, но на ноги меня поставил. Порылся в сумке и извлёк оттуда тонкую, но крепкую верёвку, которую завязал мне на талии.
        - Чтобы не потерялась, - едва слышно прошептал мне на ухо, - магией здесь пользоваться нельзя, поэтому в любой непонятной ситуации прячься за мою спину и держи себя в руках.
        - Что это за место? - также тихо спросила я.
        - Позже, - коротко ответил Мрак, и мне осталось лишь смириться с его решением.
        Не буду рассказывать, как мы пробирались по пыльным узким коридорам, с потолка которых свисала паутина, а отовсюду сверкали красные злые глаза местных крыс или похожей на них живности. Скажу лишь, что впечатления я получила незабываемые, в который раз вспомнив свою прошлую, скучную, но безопасную жизнь.
        Не знаю, сколько мы так шли, но в какой-то момент до нас донеслись дуновения свежего воздуха, и я поняла, как же тяжело дышалось в этом замкнутом пространстве.
        Некоторое время Сумрак ощупывал каменную кладку, которой закончился очередной коридор, а затем с тихим вздохом вдавил вглубь стены один из камней. С тихим скрежетом перед нами открылся проход, и мы оказались на слабо освещённой улице какого-то бедного квартала. Ещё минут десять мы пробирались меж жавшихся друг к другу домов, в которых кое-где тускло светились окна, намекая, что тут всё-таки кто-то живёт, а затем оказались в каком-то переулке с тупиком в конце.
        Сюда выходили покосившиеся двери, как мне показалось, чёрных выходов из нависших над переулком зданий, и в один из них мы и проникли, взломав хлипкий замок. Точнее, ломал его Сумрак, а я поражалась тому, откуда сиималу было известно, как сюда попасть, минуя стражу и местных жителей. Как-то это подозрительно...
        - Поговорим? - тихо спросила я, бегло осмотрев покрытый многолетней пылью пол и пожелтевшие от времени шторы.
        - Не знаю, что ты там себе уже придумала, - фыркнул Сумрак, - но я могу всё объяснить.
        Он жестом пригласил меня пройти в соседнюю комнату, и я подчинилась, всеми силами пытаясь задавить в себе возникшие сомнения в друге. Комната оказалась ненамного больше предыдущей, но в ней было гораздо чище, а после того, как Мрак распахнул окна, впуская воздух, и с помощью веника и тряпки буквально за пару минут убрал пыль, стало ещё и намного уютнее.
        - Когда-то этот город принадлежал нам, - тихо заговорил мужчина, присаживаясь на корточки у небольшого камина и вручную разжигая в нём огонь. - Не волнуйся, в дымоходе стоит очищающий артефакт, пропускающий наружу лишь тёплый воздух, а значит, нас не обнаружат. Так вот, после того, как произошёл раскол в наших рядах, а Видэл провозгласил себя королём сиималов, пострадали многие города. Помнишь руины на побережье?
        Я кивнула. Мрак говорил о том, что таких развалин на Эрегерте множество, в отличие от поселений, подобных Крашену.
        - Этот город стал последним, отвоёванным у нашей стороны новым королём и его приспешниками, и не разрушенным при этом. В нём они и обосновались, превратив в столицу своего нового королевства, основанного на крови сородичей, - Мрак невидящим взглядом уставился на огонь, погрузившись в воспоминания. - Мы с Беллой родились здесь, в этом самом доме, но, как и другие, вынуждены были покинуть родные места, чтобы сохранить свои жизни.
        - Если вы знали, как незаметно проникнуть сюда, почему не провели за собой отряды? Почему не свергли неугодного сюзерена? - непонимающе нахмурилась я. - Да и вообще, вы же могли извести их всех партизанской деятельностью.
        - Мирное решение проблем, помнишь? - невесело усмехнулся сиимал. - Наших Старейшин не интересовала война, лишь спасение жителей и ожидание чудес. По-другому их тогдашнюю позицию я не могу назвать. Этим ходом я пользовался несколько раз, чтобы вывести оставшихся в городе друзей и унести наши с Беллой вещи и дорогие сердцу безделушки, а также, чтобы разведать обстановку. Насколько мне известно, о ходе знали ещё несколько контрабандистов и наших охотников, но они погибли, прикрывая отступление мирных жителей. Мы же с сестрой попали к вам раньше, чем мне удалось убедить хоть кого-то перейти к активным действиям.
        - Ты думаешь, Белка где-то здесь?
        - Уверен. Если Старейшины действительно перешли на сторону Видэла, они отправили её в какое-то условное место, а уже оттуда сестру забрали приспешники короля.
        - Но зачем она могла им понадобиться? Точнее, зачем им понадобился ты? Ведь её увели сюда с расчётом на то, что ты пойдешь вслед за ней, разве я не права?
        - Права. И на этот вопрос я уже косвенно отвечал тебе, Хлоя, - отвел взгляд мужчина, а я задумалась, прокручивая в голове наши последние беседы.
        И возникшая версия - такая простая и очевидная - мне совсем не понравилась.
        Видэл уже знал обо мне от своих шпионов, что бродили в Арандоне, а возможно, и в храме - Алахеймы или Аррока - не суть. Главное, что услышать они могли слишком многое. Будь мы с Мраком магически совместимы, это сыграло бы им на руку. Так или иначе, нас заставили бы открыть проход на Эрегерт для их отрядов, ведь искусственные попытки “засланцев” создать для этого пару риэх-сиимал не увенчались удачей. Но тут о нашей, пусть однобокой, но всё же существующей связи с сиималом или не знали, или не нашли на нас рычагов давления, попытавшись сразу меня устранить.
        Далее картина складывалась ещё печальнее. Когда мы переместились сюда, сиималы в Крашене решили, что они ошиблись, и я всё-таки риэх Сумрака, а значит, в связке с ним мы способны на очень многое. Думаю, это сразу же попытались донести до Видэла, намекнув, что иметь нас во врагах ему невыгодно, а привлечь на свою сторону вряд ли удастся, помня о том, что от рук его подчинённых пострадала семья моих друзей.
        Получалось, что нас всё же проще устранить, и Белка в данном случае действительно послужила неплохой приманкой, ведь за ней мы сами пришли в оплот врага. Был у меня и ещё один вариант - сиималы надеялись, что Мрак обменяет меня на свою сестру. Это в том случае, если бы использовать нашу с ним несуществующую связь не удалось, и в силу вступил бы первоначальный план - убить меня, чтобы не допустить пробуждение крови Д’Орей.
        Я поделилась своими догадками, и Сумрак кивнул, подтверждая, что пришёл к тем же выводам.
        - Мне одно непонятно: чем им помешали потомки Вайлара Кровавого? - вздохнула я, тоже протягивая руки к огню.
        - Всё та же власть, Хлоя. Я ведь уже говорил. После ритуала, твой муж сможет претендовать на место Видэла. А ещё существует вероятность того, что после свадьбы и подтверждения брака, вашей объединённой магии, усиленной с нашей помощью, хватит, если не для разрушения печати, то для проделывания в ней бреши. Сиималы обретут свободу, а скопившаяся здесь магия хлынет за пределы Эрегерта, восстанавливая аномальные зоны. Как думаешь, многие из нас захотят остаться здесь, под предводительством короля, уничтожавшего своих же сородичей?
        Я покачала головой. Вряд ли среди выживших сиималов водились глупцы. Но всё это возвращало нас к другому вопросу:
        - Ты отдашь меня им? - спросила я и заглянула в глаза Сумрака, пытаясь отыскать там ответ раньше, чем он произнесёт его вслух.
        - Сделаем вид, что ты этого не говорила, - прохладно ответил Мрак, а от его голоса повеяло обидой. - Потому что, прости, но это - чушь! Если бы я собирался это сделать, ты бы сидела совсем не здесь.
        - Извини, - послала я ему робкую улыбку, - но, согласись, не спросить я не могла. Ладно… Какой у нас план?
        - Прежде, чем куда-то соваться, нужно всё разведать, - сразу же перешёл на деловой тон сиимал. - Сейчас поедим, восстановим силы, и я, в облике кота, кое-куда прогуляюсь. Ты же в это время попытаешься поспать.
        Я фыркнула. Он серьёзно думает, что я смогу? Мучаясь от тревоги и неизвестности?
        - Сможешь, - заметив мой скептический взгляд, отбрил Сумрак. - Иначе я тебя усыплю. Мне нужно, чтобы у тебя была ясная голова, а руки не дрожали от усталости.
        И, посчитав тему закрытой, мужчина стал вынимать из сумки продукты и фляжки с водой. Наскоро перекусив, мы перенесли поближе к камину узкую кровать из соседней комнаты и очистили её магией. Сиимал заявил, что ему вполне удобно спать в кошачьей шкуре, а мне оставалось лишь выполнять его сухие, жёсткие команды. В конце концов, кому, как не ему, знать, что и как лучше делать в этом месте.
        Укрывшись тонким покрывалом, я вытянулась на постели и действительно попыталась уснуть. Мрак тихо шуршал за столом, более детально инспектируя наспех собранную сумку. В камине уютно потрескивал огонь, бросая теплые блики на стены. Густые тени по углам комнаты, в которых пряталась моя Тьма, совершенно меня не пугали. И я всё-таки смогла немного расслабиться.
        Стоило закрыть глаза, и на меня, как обычно, навалились десятки мыслей и переживаний. И главными их персонажами были Белка и Айкорр. Неизвестность напрягала. И, если в то, что с девушкой пока всё в порядке, я верила - Мрак не стал бы этим шутить, то что с моим женихом творилось в этот момент, для меня оставалось загадкой. Щит Эрегерта полностью заглушил мои связи, и мне оставалось лишь надеяться, что мужчина не угодил в неприятности, бросившись на моё спасение.
        Усталость всё-таки взяла надо мной верх, утягивая в мягкие объятия сна, из которого меня выдернуло смутное чувство тревоги. Сиимала, ушедшего на разведку, всё ещё не было.
        Огонь в камине прогорел, погружая комнату в полумрак стылого предрассветного утра. Я зябко передёрнула плечами и прислушалась к себе, пытаясь понять, с чем связано моё внезапное пробуждение. Причина обнаружилась сразу же. Нити, что связали меня с Айкорром после помолвки в Храме, снова были видны. Они неуловимо дрожали, но уверенно показывали направление, а это означало лишь одно: Айк здесь, в Эрегерте, возможно, даже в этом городе. И, судя по возмущениям магической связи, ему угрожала опасность.
        Как же так?! Зачем он сюда сунулся?! Хотя, глупый вопрос. Не за чем, а за кем. За мной.
        Я застонала, соскочила с кровати и заметалась по комнате, заламывая руки. Мчаться неизвестно куда до возвращения Сумрака было откровенной глупостью. Одна я вряд ли чем-то помогу своему мужчине! Незнакомый город, полный сиималов, жаждущих меня убить, не оставлял мне иллюзий. Но и бездействие убивало не хуже смертельного заклинания!
        К моменту, когда сквозь приоткрытое окно в комнату спрыгнул чёрный, как ночь, кот, я едва не довела себя до истерики.
        - Мрак! - сразу же бросилась я к нему, крепко сжимая в объятиях, и заглянула в удивлённые глаза сиимала: - Айкорр здесь! Я знаю, чувствую! Пожалуйста, скажи, что ты нашёл Белку, и мы сможем вытащить её, а потом найти и спасти графа Аристес!
        Требовать от мужчины сразу же броситься на поиски моего жениха я не смела. Во-первых, это было подло и несправедливо по отношению к нему самому и его сестре. Во-вторых, Айкорр не раз просил доверять ему, уверяя, что способен справиться с любой ситуацией. Конечно, это - не тот случай, но в том, что он сможет продержаться до нашего появления, я практически не сомневалась. Разумеется, если мы поторопимся.
        Кот настойчиво мяукнул, намекая, что его лучше отпустить, ведь разговаривать в этом теле он не сможет. Я с трудом расцепила сведённые судорогой пальцы и отвернулась, давая ему возможность обернуться и одеться, а затем клещом вцепилась в его локоть, требуя рассказать обо всём, что ему удалось узнать.
        - Успокойся! - припечатал Сумрак, обрывая град моих вопросов. - Сосредоточься и скажи, в каком направлении ты чувствуешь своего жениха. А лучше - дай, я сам посмотрю.
        Он рывком притянул меня к себе, прижав пальцы к моим вискам, и велел сосредоточиться на нашей с Айкорром связи. Я зажмурилась, всей душой, всеми своими силами потянувшись к нитям, уходящим куда-то на восток, и вздрогнула, когда по ним от меня рванул короткий импульс, забрав часть моего небольшого резерва.
        - Что это было? - выдохнула я, тряхнув волосами, когда Мрак отступил от меня на шаг и с любопытством осмотрел с головы до ног.
        - Поздравляю, ты только что научилась делиться силой со своей парой на расстоянии. Видимо, стрессовая ситуация ускорила вашу привязку, потому что обычно это становится возможным лишь после заключения брака, да и то не в первый год.
        - Думаешь, Айку сейчас нужна помощь? - запаниковала я. - Ну, раз ему понадобилась моя сила? Кажется, мне кто-то говорил, что такой обмен возможен только когда резерв одного из супругов на нуле.
        - Я не знаю, Хлоя, - сжал губы сиимал, - но не исключаю, что ты права. Давай так: попробуй собрать небольшой шар из своей Тьмы и отправь её Айкорру по вашей связи. Ты только что сделала это интуитивно, значит, всё должно получиться.
        Я судорожно вздохнула и кивнула. Поманила Тьму, едва заметно улыбнувшись её прохладному касанию, и перенаправила её по нитям, позволяя магии струиться сквозь меня и уходить к адресату. На миг показалось, что я получила ответ от Айкорра - удивление и благодарность, но не позволила себе отвлечься. Лишь почувствовав, что сила больше никуда не уходит, выдохнула с облегчением.
        - Отлично! - довольно выпалил Сумрак, по-братски потрепав меня по волосам. - Ты восполнила резерв своему мужчине, а значит, какое-то время за него можно не волноваться. А ещё мне удалось уловить направление. И, если всё так, как я думаю, Айкорр находится там же, где и Белла, поэтому, давай поторопимся.
        Пока мы собирались и рассовывывали по карманам зелья и артефакты, Мрак рассказывал, что ему удалось узнать. Белка действительно находилась здесь. Чувствуя свою уверенность и превосходство, сиималы Видэла даже не потрудились запереть её в надёжном месте, разместив в отделении местной службы правопорядка и понадеявшись на количество постоянно пребывающих там стражей. Их, конечно, можно было понять. Никому даже в страшном сне не привидится, что один-два человека рискнут штурмом брать это место, а если и рискнут, то окажутся там же, где и пленница, задавленные количеством её охраны.
        Вот только мы с Мраком не собирались совершать такую глупость. Его план оказался простым в своём изяществе и таким же сложным в исполнении. В отличие от меня, он всё время помнил о том, что я - Тёмная Леди, а значит, могу перемещаться тенями, не тревожа защитные артефакты и заклинания. А уж теней в тюремной камере было предостаточно.
        Сиимал должен был незаметно провести меня к нужному зданию, а дальше уже дело было за мной. Конечно, я никогда раньше так не перемещалась, но и Сумрак, и магистр Диаль с Айкорром уверяли меня, что для тёмных это также естественно, как дышать, и мне всего лишь нужно отбросить свои страхи и неуверенность. Возможно, я смогла бы перенестись туда и из этого дома, но мы решили не рисковать. Кто знает, смогу ли я правильно распределить свою силу, а нам ещё Айка спасать и выбираться обратно!
        Поэтому я послушно скользила за Сумраком по мрачным переулкам и слушала его наставления, настраиваясь на то, что наш дерзкий план обязательно сработает! Было это нелегко, потому что, если в своей способности перемещаться тенями я давно чувствовала уверенность, просто боялась пробовать, то в том, что смогу протащить за собой человека, я всё-таки сомневалась. Наверное, если бы не непоколебимая вера Мрака в то, что я смогу, я бы на это никогда и не решилась.
        У нужного здания мы оказались спустя полчаса. Минут десять назад нам пришлось воспользоваться артефактом, который скрыл нас и наши запахи от чувствительных сиималов, что каждые пять минут патрулировали улицу перед отделением стражи. Мне с трудом удавалось подавлять нервную дрожь и какое-то нездоровое возбуждение, но я честно старалась ничем себя не выдать.
        Дождавшись, пока очередной отряд промарширует мимо нас к концу улицы, я выслушала последние наставления от Сумрака и с тоской проследила за тем, как он исчезает в проулке в своём кошачьем обличье. Что ж, кажется, теперь мой выход. И я не знала, что хуже - так нагло вламываться в логово врага, или мучиться в ожидании, пока два дорогих человека рискуют собой, что предстояло делать бедному сиималу.
        Брать его с собой не имело смысла. Гораздо нужнее он был здесь и сейчас. По крайней мере, в случае, если что-то пойдёт не так, Сумрак сможет навести здесь шороха, оттягивая внимание стражи на себя. Для этого мы нацепили на себя парные артефакты, что давали возможность обменяться одним экстренным сообщением, и я очень надеялась, что ими нам сегодня воспользоваться не доведётся.
        Сделав несколько глубоких вдохов-выдохов, я прикрыла глаза и позвала Тьму, позволяя ей скользить по моему телу, наполнять каждую его клеточку и саму мою душу прохладной силой, а затем смело шагнула в неизвестность, откуда-то зная, что моё появление точно останется незамеченным.
        Так вот, как это, перемещаться тенями! Я словно растворилась в воздухе, размазалась неясным силуэтом в пространстве, чтобы через пару ударов сердца соткаться в другом месте.
        Некоторое время глаза привыкали к темноте. Я не шевелилась, зная, что надёжно укрыта тенями в углу маленькой, тесной комнаты с забранным решёткой окном и толстой железной дверью.
        Рассветные лучи едва-едва проникали сквозь узкое оконце под самым потолком, но этого неясного света мне хватило, чтобы рассмотреть спящую на грубой деревянной койке девушку.
        Убедившись, что на двери нет отверстий, сквозь которые за нами могли бы наблюдать, я осторожно приблизилась к Белле и тронула её за плечо, лишь чудом уклонившись от удара, когда она рефлекторно вскинула руку. Прижав палец к её губам, жестом спросила, в порядке ли она и сможет ли идти.
        К счастью, сестра Сумрака была весьма сообразительна и тут же закивала, а затем взглядом указала на тонкий браслет-цепочку на её запястье, сложила пальцы, изображая ушки на макушке и помотала головой.
        - Сдерживает оборот? - на грани слышимости прошептала я, а девушка кивнула и горестно вздохнула.
        Я поколебалась, не зная, насколько разумно применять здесь магию, да и возможно ли это, вообще. Хотя, переместилась же я сюда каким-то образом? Возможно, на чистую магию Тьмы местные артефакты просто не срабатывают? Я быстро прошлась по камере, остановилась напротив Белки и, кивнув на дверь, тихо спросила:
        - Сколько?
        Она поняла меня правильно. Подумав, вытянула ладонь и показала над ней три пальца, подняла руку повыше - ещё одиннадцать, а затем ещё выше - и нарисовала знак вопроса, неуверенно поведя плечом.
        Ага, значит, мы сейчас в подвале, и здесь находятся минимум три стража, одиннадцать - на первом этаже, а сколько на остальных, Белла не знала. Плохо. Но не смертельно, по крайней мере, я на это надеялась.
        Если я смогу магией снять блокиратор с девушки, вытащить её в облике кошки будет гораздо проще, как и скрыться потом отсюда. Пока стражники сообразят, что происходит что-то из ряда вон, пока откроют дверь, нас тут уже не будет.
        Решившись, вцепилась в браслет на запястье Беллы пальцами и направила в него тонкую струйку тёмной магии. За дверью было всё также тихо - не взвыла сирена, не загрохотали тяжёлые шаги стражи, даже шороха не последовало, а значит, предположения насчёт моей магии оказались правильными. Так это же шикарно!
        Осмелев, я усилила напор, с помощью Тьмы разрушая крепления звеньев цепочки, и уже через минуту Белла была свободна и радостно сжимала меня в тесных объятиях. Я улыбнулась ей в ответ и вскинула брови, намекая, что задерживаться здесь нам не стоит, и именно в этот момент всё пошло наперекосяк.
        Девушка вдруг застыла, неестественно изогнувшись в моих руках. Её зрачок вытянулся в тонкую линию и запульсировал, а затем она зашипела и рванулась к двери с яростным возгласом:
        - Та-ай!
        - Что? - не поняла я - слишком уж резкой была смена её настроения.
        - Тайгир-р, - прорычала Белла и мгновенно перетекла в облик огромной кошки, острыми когтями полосуя дверь.
        Ещё мгновение мне потребовалось на осознание того факта, что где-то здесь, судя по всему, находился лорд Ордо, а затем я сама чуть не впала в безумие, сообразив, что Айкорр, наверняка, был с ним. Мимолётное прикосновение к нашей связи подтвердило близость мужчины, и я рванула на помощь Белке, забыв о благоразумии. Пусть, это было глупо, но бросить здесь девушку, её риэха, а главное - своего любимого, я просто не смогла бы.
        Тьма мгновенно разрушила запор, выпуская нас в коридор, но, как ни странно, стражи там не оказалось. Белоснежная пума огромными скачками рванула к лестнице, а я - за ней, и уже в следующий миг поняла, почему мы не встретили стражу - наверху кипела битва.
        Белка, словно ураган, ворвалась в гущу сражения, раскидывая наседавших на наших мужчин сиималов лапами и своим мощным телом. В узком пространстве коридора, стражи не могли обратиться к своим ипостасям и вынуждены были сражаться магией, полагаясь лишь на силу и численное превосходство.
        Мимолётно оценив состояние наших мужчин, признала его удовлетворительным, и, поманив свою Тьму, отправила Айку по нашей связи ещё один сгусток сил, поймав благодарный взгляд в ответ. Заклинания ярко вспыхивали и таяли, практически не причиняя вреда ни стражам, ни лорду Ордо и Айкорру, а вот моя Тьма оказалась гораздо эффективнее. Вот, когда я пожалела, что выучила так мало боевых заклинаний. Как и о том, что даже в такой ситуации не способна была убить, только ранить.
        Заметив, что я с трудом, но сдерживаю напор стражей, ко мне пробралась Белла и, раскидывая сиималов, терзая их когтями и клыками, помогла пробиться к нашим мужчинам. С конца коридора раздавался грохот. Видимо, оставшиеся снаружи стражи пытались ворваться в заблокированное здание. А, возможно, Сумрак постарался, отвлекая их внимание. В любом случае, медлить было нельзя.
        - Ты должна обрушить часть коридора, - прокричал мне Айкорр, - нам нужно немного времени, чтобы переместиться отсюда!
        - Но я не могу! - панически крикнула я в ответ. - Что, если нас засыпет вместе со стражами?!
        - Я поставлю щит, только действуй! - прорычал Тайгир, а я вспомнила, что он - магистр по защитным чарам и немного успокоилась.
        Самым сложным оказалось не обращать внимания на летящие в меня смертельные заклинания. Я понимала, что могу полностью доверять Айку и своим друзьям, но от этого не было менее страшно. Сосредоточившись, я всё-таки смогла отрешиться от происходящего, стянула к себе потоки из пространства и ударила сырой силой в потолок в нескольких метрах от нас. Здание содрогнулось. С грохотом и стенаниями начала осыпаться кладка.
        Сиималы, сообразив, что запахло жареным, рванули к дверям в кабинеты и окнам, расталкивая друг друга локтями. Те, у кого ещё остались силы, телепортировались прямо отсюда. Часть же, распалённая битвой, не обращая внимания на нависшую над ними опасность, продолжала осыпать нас градом заклинаний.
        Лорд Ордо удерживал над нами купол, но я видела, как тяжело ему это даётся. Здание уже начало разрушаться, и нам нужно было торопиться.
        Уменьшившись до размеров обычной кошки, Белка в три прыжка оказалась на плече Тайгира, утыкаясь влажным носом ему в ухо, я же вцепилась в его локоть и свободную руку Айкорра, зажмурив глаза. Пожалуйста-пожалуйста-пожалуйста! Пусть у меня получится!
        Перемещаться тенями и самой не просто, а уж “с пассажирами”... Меня, словно, привязали к бетонной плите, которую я, надрываясь, пыталась тащить за собой. Но я не могла сдаться! Ни за что! Не тогда, когда на накрывший нас купол сыпались куски стен, заставляя лорда Ордо сильнее стискивать зубы и вливать в него остатки магии, утирая рукавом хлещущую из носа кровь. Не тогда, когда сбоку ругался Айк, заклинаниями расшвыривая последних противников, и кричал, чтобы я бросила их с Тайгиром здесь.
        Размечтался!
        Видимо, решимость читалась в каждом моём жесте, в напряжённом, как струна теле, потому что Айкорр сдавленно застонал сквозь зубы, признавая, что бороться ещё и со мной бессилен, а затем в меня полноводной рекой хлынула магия. Не Тьма, нет. Другая. Светлая, сладкая, с легкими фруктовыми нотами и привкусом свободы и солнца. Магия моего мужчины.
        И я бы хотела сказать, что обрадовалась этой помощи, но… Я знала, что свой резерв Айкорр исчерпал практически до дна. Понимала, что сейчас он отдавал последние крохи из своего источника и, возможно, часть своей ауры. А этого я допустить не могла!
        Зарычав, я зло стиснула зубы и снова зачерпнула Тьму из пространства, чувствуя, как она ледяной волной затапливает меня от макушки до пяток, а затем, крепче вцепившись в мужчин, шагнула в темноту.
        ГЛАВА 27
        Граф Аристес
        Как я и думал, ушлые сиималы попытались нас обмануть. Сначала они долго водили нас по лесу непонятными зигзагами, видимо, надеясь, что подоспеет подмога, но затем, стоило их хорошенько припугнуть, всё же передумали и свернули к своему “лагерю".
        По пути мы вытащили из мужчин историю их расы и подробности о том, что сейчас происходит на Эрегерте, и, вполголоса обсудив всё с Тайгиром, пришли к выводу, что отсюда нужно убираться.
        - Как-то быстро ты передумал становиться властителем этого материка, - беззлобно уколол я лорда Ордо.
        - Мне, знаешь ли, не хочется влезать в противостояние таких сильных противников. И это я не о сиималах, если ты не понял, - язвительно огрызнулся он, не сводя подозрительного взгляда с шедших впереди пленников.
        Я кивнул, подтверждая, что пояснения излишни. На первый взгляд, наша прежняя версия о странных играх богов терпела крах в свете новых открытий, но на второй… Всё казалось сложнее и проще одновременно.
        Как и говорил Аррок, его брат и сестра, скорее всего, действительно хотели с нашей помощью отобрать его силы, заодно окончательно лишив сиималов шансов вырваться с Эрегерта и пошатнуть веру в самих Алахейму и Алодара. А противостояли им в этих желаниях брат и, как ни странно, всё те же сиималы.
        Эта раса стремилась выбраться из ловушки, а скопившаяся на Эрегерте магия - восстановить энергетический баланс мира. Какое отношение к ним имел Аррок? Самое прямое - он, в отличие от Алахеймы и Алодара, обладавших универсальными для Творцов дарами, изначально был Тёмным, и его силы напрямую зависели от того, сколько приверженцев этой магии имелось на Эрртанже. Стоит ли говорить, что в наше время Тьму использовали единицы, а Тёмная Леди, о которой было бы хоть что-то известно, сейчас и вовсе одна - моя Хлоя? Успешное завершение ритуала могло кардинально изменить ситуацию, этого уже нельзя было отрицать.
        Вот и хотел Аррок нашими руками выпустить сиималов на свободу и возродить кровь древних родов, что поклонялись ему в Арандоне и Цилленисе. Это позволило бы ему не только вернуть свою силу, но и отомстить брату с сестрой, сломав их планы.
        Получалось, что в чём-то желания богов и даже части сиималов совпали, например, в том, что нам с Хлоей необходимо было провести брачный ритуал, к которому нас так старательно толкали, не гнушаясь никакими средствами. А вот их конечные цели, как и методы, сильно отличались. И я до сих пор не понимал, как нас угораздило угодить в самый эпицентр всех этих интриг.
        От этих размышлений мои мозги едва не спеклись, и появление на горизонте города сиималов я не пропустил лишь чудом.
        - Напомни-ка, Аристес, зачем мы лезем в пасть тигра, дёргая его за усы? - задумчиво сказал Тайгир, когда мы, вместе с провожатыми, оказались у высоких каменных стен под прицелом недружелюбных взглядов местных стражей.
        - Затем, дорогой лорд Ордо, что ты отправил сюда мою женщину, подвергнув её опасности, и теперь наш долг вытащить её из западни.
        - Угодив в неё самим, - проворчал он.
        - У тебя ещё есть шанс уйти отсюда.
        Я не питал иллюзий в отношении нашего будущего. Выбраться отсюда будет практически нереально. Искать возможных союзников на Эрегерте было слишком долго. Хлоя действительно была там, за стенами, теперь я отчётливо чувствовал направление по нашей связи. И мысли о том, что с ней могли сделать, пока мы будем медлить, вгоняли меня в состояние, близкое к панике. Здесь и сейчас, умереть, защищая самого дорогого человека в моей жизни, было предпочтительнее, чем трястись от страха и искать несуществующие пути спасения.
        - Глупостей не говори, - огрызнулся Тайгир. - Я догадывался о последствиях, когда принимал решение идти с тобой. Эй, красавчики, ведите нас к своему главному, - отвернувшись от меня, подтолкнул он сиималов в сторону ворот. - У нас, кажется, назрел к нему разговор.
        Пленники подозрительно переглянулись и припустили к городу. Мы не отставали ни на шаг, но всё равно пропустили момент, когда открылись для атаки. Стража, воодушевлённая нашей близостью и усталым видом, сразу же втянула нас в неравный бой, вынуждая выкладываться по полной. Не сговариваясь, мы с лордом Ордо встали плечом к плечу, заранее зная сильные и слабые стороны друг друга. Я атаковал, Тайгир прикрывал. Только так.
        - Это не похоже на конструктивный диалог! - пропыхтел напарник, расшвыривая ближайших стражей. - Я думал, нас хотя бы в город доставят!
        - Доставят! Главное, чтобы не по частям, - ответил я и на мгновение замер, почувствовав вибрацию нашей с Хлоей связи.
        К этому моменту я уже порядочно исчерпал свои силы. Сначала - перемещение, затем - допрос и сражение. Тем удивительнее было почувствовать мягкое касание чужой, но такой знакомой энергии к моему источнику. Неужели…
        -- Айкорр! - рыкнул на меня напарник, заставив встряхнуться.
        Отправив по связи волну тепла и благодарности девушке, я с новыми силами влился в битву, теперь уже зная, что любимая действительно в городе. Напугана, взволнована, но жива и невредима. А ещё - невероятно сильна, раз смогла поделиться со мной магией даже до проведения ритуала единения. А это означало, что у нас всё-таки был шанс выбраться отсюда.
        - Мы должны им сдаться, - бросил я Тайгиру, отбивая новую атаку сиималов. - Готов поспорить, они отведут нас туда же, где держат Хлою, а это даже лучше, чем аудиенция у их короля.
        - Лучше? - фыркнул Тай. - Да мы даже в город пробиться не можем! А как ты собираешься уходить обратно, ещё и с девушкой в арьергарде?!
        - Не ты ли до этого давил на то, что Хлоя - не девушка, а Тёмная Леди? Вот и помни об этом. Только она и поможет нам всем выбраться. Верь мне! Других вариантов нет.
        Видимо, герцог и сам это понимал, потому что скрипнул зубами, но создал вокруг нас защитную сферу, а затем поднял руки:
        - Эй, вы, там! Мы сдаёмся! - крикнул он с таким выражением на лице, будто у него разом заныли все зубы.
        Я, в отличие от него, отнёсся к этому "поражению" проще, как к вынужденной тактической хитрости.
        Стражи окружили нас плотным кольцом и повели к центру города, не забыв потребовать убрать щит и связать нам руки. Наивные.
        Чем ближе подходили мы к большому серому зданию, тем тревожнее становилось у меня на душе. В какой-то момент я отчётливо ощутил, что Хлоя там, внутри, и с трудом удержался от того, чтобы рвануть туда, расшвыривая стоявших на пути сиималов.
        Что удивительно, Тайгир тоже напрягся. Он озадаченно хмурился, тихо ругался себе под нос и выглядел каким-то пришибленным.
        - Что? - негромко спросил я, шагнув к нему поближе.
        - Помнишь, за кем я сюда шёл? - с нажимом спросил он. - Она там!
        Тут нахмурился уже я. Если этот… Если он говорит о моей женщине, то я не знаю, что с ним сделаю!
        - Да успокойся ты, - хмыкнул Тайгир. - Это точно не Хлоя. Представляешь, она - светлая! Но что такая девушка делает в таком месте? И не много ли прекрасных леди оказалось пленницами Видэла?
        Это нам и предстояло выяснить. Правда, едва нас втолкнули в коридор местного отделения правопорядка, о чем гласила вывеска над дверью, нам с лордом Ордо пришлось срочно корректировать свои планы, потому что мы услышали, как один из сиималов сказал, что проблемную блондинку затребовал к себе король Видэл.
        Ещё по пути сюда мы избавились от верёвок - служба короне обязывала уметь и не такое - и сейчас лишь создавали видимость того, что у сиималов всё под контролем. Стоило же нам оказаться в здании, как я тут же заблокировал входы и выходы из него заклинанием, подталкивая Тайгира в ту сторону, где отчётливо ощущал присутствие Хлои.
        Конечно, прорываться предстояло с боем, но сейчас, когда моя любимая находилась практически в десятке метров от нас, меня не испугала бы и целая армия сиималов. Впрочем, как и Тайгира, глаза которого горели золотым огнём, а ноздри гневно раздувались от бешенства. Что ещё он там почувствовал?
        Вот только на выяснение этих моментов у нас не осталось времени. Пространство загудело от выпущенной стражами магии, и нам с лордом Ордо оставалось лишь принять бой, чтобы добраться до тех, ради кого мы рискнули всем.
        Азарт схватки настолько затопил меня, что я пропустил момент, когда в гущу сражения ворвалась белоснежная пума, расшвыривая наших противников, а за ней - моя Хлоя, бледная и растерянная, но настроенная крайне решительно. Боевой воробушек!
        Если я верно успел рассмотреть, сиимал оказался, точнее, оказалась, Белкой Тайгира. Вот уж у точно, у Судьбы странное чувство юмора, как любила говорить моя невеста.
        Судя по реакции Тайгира, он был полностью с этим согласен. А ещё - я даже думать не хотел, что сейчас испытывал бедный мужчина, осознавая, кто всё это время был рядом с ним, и в каких ситуациях и неловких моментах его видела предназначенная ему девушка.
        Впрочем, с этим они разберутся сами. Если, конечно, мы отсюда выберемся. А шансы на благополучный исход таяли с каждым мгновением. Наши с Тайгиром силы были на исходе, и даже “подзарядка”, полученная от Хлои, уже не помогала. Из-за этой усталости я едва не пропустил момент, когда мисс Дельвейс оказалась слишком близко и попыталась нас переместить тенями.
        Я, как никто другой, знал, сколько энергии это отнимает и каких усилий требует - не раз и не два переносил парней во время рейдов. Но на моей стороне были опыт, физическая сила, которая тоже играла немалую роль, и магические накопители. А у Хлои в запасе имелся лишь голый энтузиазм и ослиное упрямство.
        На мой приказ бросить нас здесь, девушка одарила меня таким взглядом, что я благоразумно заткнулся, мысленно просчитывая наши шансы. И, как бы мне ни хотелось обратного, стоило признать, что их практически не было. Наверное, поэтому, я решил рискнуть всем. Выживем - Хлоя и Тайгир всё исправят, нет - и переживать будет некому и не о чем.
        Сосредоточившись, я собрал все крупицы своих сил, щедро зачерпнул магию из собственной ауры и отправил их дрожавшей от напряжения девушке. Вместе со своей любовью. И это было последнее, что я запомнил.
        ***
        Хлоя Дельвейс
        Вывалились мы в старом доме Беллы и Сумрака, но оно и неудивительно - на более дальнее перемещение у меня просто не хватило бы сил. Я, конечно, вся из себя Тёмная Леди, но не всемогуща, увы. Счастье, что, вообще, смогли оттуда уйти.
        Сразу же послав сообщение Мраку с помощью артефакта, я принялась хлопотать вокруг Айкорра. Заботу о Тайгире взяла на себя Белла, за что я была ей очень благодарна.
        В отличие от мужчин, мы с ней не успели выложиться полностью, и, хоть и пошатывались от упадка физических и магических сил, оставались на ногах. Перетащив к камину ещё одну кровать, с трудом устроили на них пребывающих без сознания Айка и лорда Ордо.
        Пока Белла смешивала какие-то зелья, найденные в сумке Сумрака, я сидела между кроватями, держала за руки обоих мужчин и по капле вливала в них пропущенную особым образом сквозь мой источник магию Тьмы, которая на выходе становилась нейтральной и усваивалась другими Одарёнными. Этому научил меня магистр Диаль, словно, подозревал, что такое умение мне рано или поздно понадобится.
        Естественно, подобная подпитка требовала от меня огромной концентрации и была весьма неприятна, отдаваясь тянущей болью в районе солнечного сплетения, но по-другому помочь мужчинам я не могла. Да и не уверена была, что даже это сработает, потому что, если к Тайгиру постепенно возвращался более “живой” вид, состояние Айка меня пугало. Я всеми силами гнала от себя тревогу, но ничего не могла поделать с ощущением надвигающейся беды.
        Я догадывалась, что там, в полуразрушенном коридоре, Айкорр отдал мне гораздо больше, чем мог себе позволить, а вмешательство в ауру чревато необратимыми последствиями, но надеялась, что не всё потеряно, и Белка или Сумрак знают что-то, что сможет помочь моему мужчине. Пока же мне оставалось лишь поддерживать силы Айка, не давая переступить критическую точку невозврата, за которой следовало полное выгорание дара.
        Наша связь, образовавшаяся после помолвки, становилась всё прозрачнее, и это тоже пугало, поэтому, когда Сумрак, наконец, котом проскользнул в комнату сквозь приоткрытое окно, я едва не разревелась от облегчения.
        По крайней мере, Белла, напоив мужчин отваром, сказала, что, если кто-то и сможет помочь, то это её брат. Удержал же он её в живых, когда разорвалась брачная связь с её погибшим супругом.
        Пока девушка пересказывала Мраку всё, что с нами случилось у стражей, я не сводила с него полного надежды взгляда.
        - Ты же уже знаешь, чем чревато настолько сильное магическое истощение? - спросил он у меня, сканируя Айкорра заклинанием.
        Я кивнула. Черпая силу из ауры, маги тратили саму жизненную силу. Это был неприкосновенный запас, к которому прибегали лишь в самом крайнем случае. Зачерпнёшь больше - и тебя уже ничто не спасёт.
        - Как же так? - прошептала я.
        Комната расплывалась перед глазами сквозь пелену слёз. Сердце неистово стучало в горле, мешая дышать. Я не готова… Не могу его потерять!
        - Неужели ничего нельзя сделать? - с жалостью глядя на меня, спросила Белла и сильнее сжала руку Тайгира, обморок которого перешёл в глубокий целительный сон.
        - Если бы не то, что я видел несколько часов назад, в вашем случае, я бы сказал - нет, - поколебавшись, произнёс Сумрак. - Но сейчас я думаю, что есть шанс. Совсем крохотный, слишком призрачный и ненадёжный, но есть.
        - Что я должна сделать? - хрипло выдохнула я, с силой вцепилась в его ладонь и затаила дыхание.
        - Ты же уже поняла, что между вами возникла такая прочная связь, какая бывает только между супругами, и то не всегда?
        Я кивнула. Помнила рассказ Айкорра о том, что до катастрофы сильные маги, состоявшие в браке, могли в критических ситуациях обмениваться магией на расстоянии, а иногда и общаться телепатически. И я даже подозревала, почему наша связь с Айком так сильна, хотя мы ещё даже не прошли брачный ритуал. Мой мужчина не раз рисковал жизнью ради меня, и я знала, что сейчас сделаю для него то же самое. Наша любовь прошла столько испытаний, была выстрадана от первого до последнего мгновения, и это связало нас крепче канатов, теснее многих лет полноценной супружеской жизни.
        А брачный ритуал… Если задуматься, что изменил бы он между нами? Мы уже семья. Два близких и родных человека, чувствующих друг друга даже на расстоянии, готовых на всё, для благополучия своей пары. И в этом я не уступала Айкорру. У меня было достаточно времени, чтобы взвесить и разложить по полочкам эмоции и чувства к нему, очистив их от шелухи неуверенности и сомнений. Пока мы находились в Цилленисе, в относительной безопасности, я ещё могла себе позволить небольшие метания и неуверенность, здесь же…
        Здесь и сейчас, я понимала, что мне нужен граф Аристес, или никто другой. Только с ним я буду счастлива. А за это стоит бороться, не так ли?
        А ещё я, кажется, начала догадываться, о каком шансе говорил Сумрак, и его следующие слова лишь подтвердили мои предположения:
        - Брачный ритуал. Он перераспределит ваши силы, сбалансирует состояние источников и окончательно свяжет друг с другом.
        - И жили они долго и счастливо, и умерли в один день… - задумчиво пробормотала я, понимая, что в нашем случае, как минимум, вторая часть этой сказки станет реальностью.
        Учитывая, насколько сильна наша связь с Айкорром на данный момент, я уже не сомневалась, что, после того, как мы усилим её брачным ритуалом, просто не сможем жить друг без друга. Даже сейчас я чувствовала, как становлюсь слабее вместе с утекающей из любимого магией. Словно, жизнь уходила не только из него, но и из меня. Впрочем, а разве можно будет назвать существование без Айка жизнью? И сама же ответила себе: нет.
        - Как быть с тем, что покинуть Эрегерт и добраться до Храма одного из богов мы не сможем? Всё же проведение таких ритуалов предполагает наличие жреца, - твёрдо спросила я, уже приняв для себя решение. - И что будет с Кларой и Киарой, если наша затея не увенчается успехом? Не хочу выбирать между их жизнями и возможностью спасти Айкорра…
        Я с нежностью провела по волосам своего мужчины, по его слегка колючим скулам и сухим губам. Сжала его ледяные пальцы в своей ладони, мечтая почувствовать ответное пожатие и утонуть в его серебристых глазах, полных страсти и любви. И как же жалела я в этот момент, что не махнула на все приличия рукой, не отбросила ненужные сомнения и не позволила себе быть счастливой раньше.
        - Кларе не угрожает ничего, пока я жив, ведь она - мой риэх, моя магическая пара, моя судьба, - уверенно ответил сиимал, - а о Киаре позаботится твой брат. Как бы ни сопротивлялась мисс Атаис, они с лордом Эрроу неразрывно связаны истинными чувствами. Элрик ни за что её не отпустит и, уж тем более, не позволит ей умереть.
        - А Храм? - напомнила я. - Даже если существует возможность покинуть Эрегерт живыми, нам попросту не дадут ею воспользоваться. Наверняка, город уже обложили и прочёсывают в поисках беглецов. И это лишь вопрос времени, когда нас найдут и уничтожат.
        - Если все теории, что мы выстроили раньше, верны, - задумчиво сказал Сумрак, - ритуал пробудит в графе Аристес кровь рода Д’Орей. Ты ведь помнишь, что он произошёл от одной из самых сильных пар сиимал-риэх? Думаю, если всё пройдёт, как нужно, не потребуется много времени, чтобы твой муж вступил в полную силу, а значит, с твоей помощью, он сможет открыть портал с Эрегерта. Ну, или в поединке свергнуть Видэла, заняв его место, и тогда уже никто не посмеет угрожать вашим жизням. И нашим, - добавил он и потрепал сестру по макушке, вызвав у меня слабую улыбку.
        - Кстати, о Храме, - вдруг встрепенулась Белла и дёрнула брата за рукав: - помнишь место у реки в северной части города, куда мы сбегали в детстве?
        - Заброшенный Храм Стихий? - лицо Сумрака озарилось улыбкой. - Может сработать! Хотя там уже тогда не было ни одного Жреца, поэтому не представляю, как провести ритуал без посторонней помощи.
        - А я вам на что? - неожиданно раздался хриплый голос Тайгира, который, как оказалось, проснулся и уже несколько минут прислушивался к нашему разговору. - Я ведь говорил тебе, Хлоя, что Аррок обещал мне истинную, - он с нежностью посмотрел на смущённую Беллу, - если я помогу вам с Айкорром провести брачный ритуал без потерь. Правда, я тогда не понял, зачем мне разрешение и благословение Тёмного бога на проведение самого ритуала от его лица, но сейчас…
        - Думаешь, он знал? - с сомнением спросила я.
        - О том, что мы окажемся в такой ситуации? - уточнил лорд Ордо, с помощью Беллы садясь на кровати. - Уверен, что нет. Просто Аррок перестраховался, зная коварство своих брата и сестры. Наверняка, он был уверен, что они попытаются сорвать вашу свадьбу, когда поймут, что ты, Хлоя, стала тёмной, и ваш с Айкорром брак приведёт не к уничтожению Тьмы и старшего брата, а всё-таки к возрождению рода Д’Орей и освобождению сиималов.
        - На самом деле, мне плевать, - пожала я плечами, - главное, что это не только не позволит Айку умереть, но и восстановит магию на Эрртанже. А это, как по мне, станет первым шагом к изменению ситуации в мире в лучшую сторону.
        - И гнев богов тебя не пугает? - осторожно уточнила Белла.
        - Пугает, конечно, - усмехнулась я. - Но я тут подумала… Если исполнится желание Алахеймы и Алодара, у нас всё равно не будет никаких гарантий, когда их власть станет безграничной. А вот если победите вы и Аррок, мы получим вашу поддержку, и тогда уже брату с сестрой придётся смириться с нашим существованием в их мире. Тем более, Тёмный бог обещал нам свою защиту. Вот и посмотрим, чего стоят его слова.
        - Тогда нам стоит поторопиться, - заявил Сумрак. - Мне ещё нужно приготовить зелье, которое хотя бы ненадолго поднимет графа Аристес на ноги. Брачные клятвы, знаете ли, должны приносить двое, в трезвом уме и здравой памяти. И, вообще, нам ещё до Храма добираться, минуя патрули. А это будет непросто.
        Мы закивали и не стали ему мешать. Белла и Тайгир шёпотом переругивались на соседней кровати, видимо, выясняя подробности их странного знакомства и предназначения.
        Я тихо рисовала пальцем узоры на груди Айкорра и думала о том, каким всё-таки проблемным оказалось наследство Хлои в этом мире. Впрочем, я не жаловалась. Уход девушки подарил мне не только парочку нервных срывов, но и новую жизнь, а ещё - лучшего мужчину на свете, которого я собиралась спасти, во что бы то ни стало.
        - Мисс Дельвейс, не одолжите ли стаканчик крови, коль скоро вы тут единственная непорочная дева? - шутливо окликнул меня Сумрак, разбивая тягостную атмосферу мрачной обречённости.
        Я вспыхнула смущённо-злым румянцем. Нашёл время шутить! Хотя… Не я ли пару минут назад думала о том, что “подходящего” времени для чего бы то ни было, может и не случиться, поэтому нужно пользоваться каждым прожитым мигом? Тряхнув волосами, встала и пошла к столу, где над небольшим магическим огоньком уже булькало зелье.
        Крови так крови… Попроси сейчас Мрак хоть саму душу, я бы не отказала.
        ГЛАВА 28
        Никогда бы не подумала, что заброшенный Храм Стихий может оказаться таким невероятным местом.
        Когда мы, уставшие от бега по городу, злые и с до предела взвинченными нервами, ввалились в полуразрушенное каменное строение, прятавшееся в буйных зарослях на берегу реки, даже Тайгир и Айкорр не смогли сдержать восхищённых вздохов.
        Сквозь частично разбитые красочные витражи проникали солнечные лучи, расцвечивая мириады танцующих в воздухе пылинок десятками красок. Из-за этого казалось, что под потолком парила дюжина радуг, создав своего рода арочный проход к потускневшему от грязи и времени алтарю.
        Мраморные плиты пола от соприкосновения с подошвами издавали тихие звуки, превращавшиеся в тягучую, пронзительную мелодию, от которой замирало сердце. Слабый сквознячок гулял по углам, поднимая с пола пыль и мелкий мусор и заставляя их танцевать под эту незримую музыку.
        Никому из нас не хотелось разрушать магию момента, но времени оставалось всё меньше. Мы не знали, сколько ещё будет действовать зелье, благодаря которому Айкорр был в сознании и держался на ногах. А ведь ещё были стражи Видэла, рыскавшие по городу и, наверняка, уже вставшие на наш след.
        - Начнём, - наконец, решил всё за нас лорд Ордо и быстро прошёл к алтарю, простым заклинанием сметая с него мусор и вековую грязь.
        Широкий прямоугольный камень мягко засветился ослепительно-белым светом, подтверждая, что магия Стихий всё ещё не покинула это место, а возможно, за ним приглядывают и они сами.
        Белла, которая вызвалась помогать Тайгиру, быстро расставила на алтаре ритуальные чаши со сборами трав и толстые цветные свечи, зажигая их искрой своей магии. По залу поплыл аромат благовоний и полупрозрачный сладковатый дымок.
        Я нервно поправила на волосах венок из мелких голубых цветов, который мы с Беллой сплели у входа в Храм, и оглянулась на оставшегося охранять подступы к зданию Сумрака. Он единственный из нас не исчерпал свой резерв даже на половину и мог задержать стражей, если они появятся здесь раньше, чем закончится ритуал.
        - Смелее, - протянул мне руку Айкорр и мягко улыбнулся.
        Я быстро вложила свою ладонь в его и подарила улыбку в ответ. Сейчас мужчина был сосредоточен и задумчив, но я всё ещё ощущала слабые отголоски его злости на наше безрассудное решение, которую он испытал, когда мы привели его в чувство. И даже то, что Айк понимал безвыходность ситуации, не избавило нас от долгих нотаций и выговора друзьям, предложившим мне рискнуть собой.
        Глядя в серебристо-серые глаза уже-почти-мужа, я пропустила момент, когда мы оказались у алтаря лицом к лицу, держась за руки под тихий речитатив Тайгира. Я тонула в волнующем взгляде Айкорра, читала все его эмоции - нежность, любовь, страсть, и возвращала их ему обратно, усилив во сто крат своими.
        Сейчас я понимала, что вот этот вот ритуал, проведённый в спешке и под действием обстоятельств в заброшенном храме на краю мира, гораздо ближе мне, чем самое пышное торжество с тысячей гостей в центре столицы. Потому что именно здесь нам не было нужды держать лицо. Здесь обнажались все наши истинные чувства, а сам воздух дрожал от силы наших клятв.
        Ритуальные слова сами срывались с наших с Айкорром губ. Мы обсуждали и анализировали их так часто, что сейчас не было нужды задумываться о том, что мы говорим.
        Кровь из порезов на наших ладонях, вопреки всем законам физики, срывалась тягучими каплями и по спирали устремлялась вверх, сплетаясь в причудливые узоры и наливаясь алым сиянием. В миг, когда отзвучало последнее слово, этот поток ринулся вниз, обнимая наши сомкнутые ладони замысловатым кружевом, чтобы через мгновение устроиться объёмными ажурными браслетами на наших запястьях.
        И никакие родовые артефакты нам не пригодились, потому что сегодня нас обвенчали сами Стихии, одарив своим благословением в подтверждение искренности чувств. Это ощутили все присутствующие, когда наши с мужем губы соприкоснулись, а сквозь нас хлынул огромный поток энергии, растекаясь по всему храму, городу, материку.
        Лёгкий, как крылья бабочки, поцелуй стал откровением на грани. Не простое прикосновение, а полное слияние душ и судеб. Эйфория. Безграничная сила. Могущество, практически равное богам, ненадолго данное взаймы.
        Время внезапно замедлило свой бег.
        Больше не было ни Айкорра, ни Хлои. Где-то там, у алтаря застыли двое. Нет, не двое - одно целое, магия в чистом виде, материальное воплощение самих Стихий. Им больше не нужны были слова - их мысли, чувства, стремления стали едины. А затем, на короткое мгновение, они вдруг почувствовали весь мир. Каждое его прекрасное творение и каждое несовершенство, и искренне, от всей души, пожелали всё исправить.
        Я моргнула, сбрасывая наваждение. Выдохнула, возвращая дыхание Айкорра, и со вдохом забрала своё. В глазах моего мужа ещё полыхали отголоски пережитого, и я уверена, в моих он видел то же самое.
        - Ты тоже это…
        - Чувствую, - закончил он за меня и неожиданно улыбнулся.
        Это было странно. И, в то же время, так естественно, будто мы всегда слышали мысли друг друга и ощущали свою вторую половинку, как себя.
        Наверное, мы ещё долго стояли бы вот так - глаза в глаза, сердце к сердцу, но в этот момент к нам, наконец-то, пробился шум сражения, и мы синхронно развернулись к выходу из Храма. Белла и Тайгир уже были там, помогая Сумраку сдерживать атаку практически обезумевших сиималов.
        Черты Айкорра внезапно заострились, а глаза полыхнули потусторонним светом, точь-в-точь как тот, что исходил от алтаря. Вены на его руках засветились, по коже прокатились радужные всполохи, а затем я почувствовала, как вокруг него нарастает давящая энергия, огибая меня и выплёскиваясь в пространство.
        Мой собственный источник зудел, словно, я вернулась на несколько месяцев назад, в момент инициации, и я растерянно потянулась к Тьме, чувствуя её тоску.
        “Ты обещала… Будем вместе… Друзья не предают, Хлоя…” - мягкий шёпот, казалось, коснулся самой души, и я встряхнулась, усилием воли отрешаясь от зуда в солнечном сплетении. Всем своим существом потянулась к уже привычной и такой родной Тьме, утешая и заверяя, что сдержу своё слово. И практически не удивилась, когда под сводом зазвенели несколько голосов, которые слышала только я. Точнее, мы с Айком.
        “Не хочешь наш дар?”
        “Выбираешь Тьму?”
        “Пожалуй, это будет забавно: Хранитель Стихийной Магии и его Маленькая Тёмная Леди”
        “Да будет так!”
        “Но от подарка не отказывайся, передашь своим детям”
        Думать о том, что это было и насколько это реально, не было времени. После ритуала Айкорра переполняла энергия, да и моя Тьма вела себя необычно, будто кто-то убрал заслонку с наших возможностей, собираясь посмотреть, что из этого выйдет.
        Переглянувшись, мы рванули на помощь друзьям, стремительно врезаясь в гущу схватки. И нет, я не боялась. Не потому, что вдруг стала бессмертной или неуязвимой - вот уж чего не было и чего я точно не хотела. А потому, что рядом был Айк. Мой муж.
        Раскидывая магией сиималов на своём пути, он прикрывал меня и мысленно направлял, помогая создавать всё новые и новые заклинания для защиты меня самой и моих близких.
        Всё закончилось внезапно. Просто, в какой-то момент, сила Айкорра достигла такой концентрации, что нападавшие, скуля и подвывая, стали падать на колени практически касаясь головами земли и благоговейно передавать из уст в уста: “Хранитель!”
        Я же старалась не думать, чем нам придётся расплачиваться со Стихиями за подобное могущество, и какими проблемами оно может грозить.
        “Ничем”, - недовольно зазвенело под сводами Храма. - “Это - подарок. И наша благодарность. Просто наведите тут порядок и живите, наслаждаясь заслуженным отдыхом и друг другом”.
        Я ошарашенно приоткрыла рот.
        - Серьёзно? - негодующе прошипела я под понимающим взглядом Айкорра. - Да чтобы исправить то, что некоторые натворили на Эрртанже, и ста лет не хватит!
        “А помощники вам на что?!” - возмутились Стихии, если, конечно, это были они.
        И почему я решила, что они не материальны и не разумны? Если им поклонялись сиималы, значит, они тоже своего рода божества и каким-то образом раньше общались со своими “детьми”.
        “В общем, пристройте к делу свою команду - зря что ли собирали? И наслаждайтесь жизнью” - недовольно закончили сущности, что-то прошипев ещё про недоверчивых иномирянок, но я не стала заострять на этом внимания.
        Зато прекрасно уловила момент, когда заброшенный Храм подёрнулся дымкой и просто растаял в воздухе, оставляя нас и ошарашенных сиималов в прибрежных зарослях буйной зелени.
        - Не так я представлял нашу свадьбу, - задумчиво протянул Айкорр, озвучив и мои мысли, а затем притянул меня к своему боку, зарываясь носом в волосы на макушке. - Зато у нас будет повод её повторить. Правда, милая?
        Я содрогнулась и трижды сплюнула через плечо, озарив себя полукругом, с помощью которого жители Эрртанжа отводили от себя беду.
        - Вот уж чего я точно не хочу, - проворчала я. - Зато сейчас я достаточно зла, чтобы решить часть назревших проблем. И для начала - что будем делать с этими?..
        Я кивком указала на глазевших на нас сиималов и застывших в стороне скульптурной композицией друзей, не отстававших от побеждённых стражей.
        - Мы принесём вам клятву! - неожиданно выдохнул один из стражей, и остальные согласно загудели.
        - Не мне, - жёстко отрезал Айкорр. - Вашей новой королеве.
        “Кому?” - удивлённо спросила я мысленно, стараясь сохранить невозмутимость на лице.
        “А ты не заметила?” - также мысленно улыбнулся мне муж и развернул в сторону наших друзей.
        И только тут я поняла, что за сияние видела во время боя, приняв его за отблески заклинаний. Над головой Беллы, не касаясь волос, парила призрачная корона из чистого света. Сама девушка, похоже, пока не догадывалась, чем “наградили” её Стихии и невозмутимо наблюдала за происходящим, крепко вцепившись в руку Тайгира.
        Я хмыкнула. Кажется, я была не так уж и не права, называя её Снежной Королевой, а лорд Ордо всё-таки получит своё королевство вместе с будущей женой.
        Правда, мне пока непонятен был принцип, по которому Стихии выбрали именно Белку, а не, скажем, Сумрака, да и наш с Айкорром новый статус оставался под вопросом. Как и дальнейшие планы.
        - Ну, выбор Стихий легко объяснить, - тихо проговорил мне на ухо мой муж. - На данный момент существует всего две пары сиимал-риэх, которым под силу совладать с этой расой, и кого местные действительно смогут принять, пусть и не сразу. Белла и Тайгир. Сумрак и Клара.
        - Можешь не продолжать, - кивнула я, понимая, что дальнейшие пояснения мне уже не нужны.
        У лорда Ордо был неплохой опыт в управлении, достойное образование и пример дяди-императора перед глазами. Белла же сама по себе достаточно умна, хитра, в меру жестока и красива - за ней охотно пойдут многие. А вот, насчёт Сумрака и Клары, я была не уверена. Они слишком своевольны и свободолюбивы. Не было в них серьёзности и какой-то взрослости. Разве что у Сумрака. Но он слишком плохо умеет держать себя в руках - один наш поход в Совет Старейшин чего стоил!
        - А мы? - с тоской спросила я. - Что будет с нами?
        - А с нами всё будет хорошо, любимая, - твёрдо сказал Айкорр и шутливо щёлкнул меня по носу. - Ведь у тебя есть я.
        Я фыркнула, понимая, что он это не всерьёз. Но заметку поднять эту тему чуть позже сделала. Почему-то просто найти ответы в мыслях мужа я посчитала неправильным.
        - Идём, обрадуем Беллу, - проворчала я. - И вообще, давай уже закончим со всем этим побыстрее и просто побудем вдвоём…
        Но быстрее не получилось, и за это тоже стоило благодарить покровителей сиималов.
        ГЛАВА 29
        Хлоя, графиня Аристес
        Пожалуй, стоило начать с того, что рассказ Сумрака оказался во многом правдив, как и часть наших предположений. Стихии, которым поклонялись сиималы, тоже были богами, но другого порядка. Гораздо более древними, чем Алахейма, Алодар и Аррок. Именно им Эрртанж был обязан своим существованием.
        Долгие столетия они выстраивали уютный мирок, наблюдая за своими творениями и помогая им. Но однажды настал момент, когда боги поняли, что на Эрртанже воцарилась гармония, и их вмешательство больше не требуется.
        В отличие от Новых Богов, Древние не имели привычки играть судьбами живых существ. Почувствовав свою ненужность, они просто впали в, своего рода, спячку. До тех пор, пока сиималы не призовут их обратно, в случае нужды. Вот только Стихии не учли, что у тех может не оказаться такой возможности или не останется необходимых знаний.
        Алахейма и Алодар ворвались на Эрртанж ураганом и с наскока установили свои порядки. Почти все Храмы Стихий были разрушены, знания о них уничтожены, а их дети - согнаны на Эрегерт и заперты там за надёжными печатями.
        Мир заселили люди, которых Новые Боги создали по подобию сиималов. Но, то ли им опыта не хватило, то ли терпения, да только новые жители Эрртанжа значительно проигрывали коренному населению мира, о существовании которого даже не подозревали.
        Наверное, только по этой причине Алахейма и Алодар не уничтожили Эрегерт вместе со всеми пленниками - побоялись, что мир попросту не сможет нормально функционировать без их магии и умрёт. Поэтому же они периодически восполняли магию источников за счёт самых сильных сиималов, выдёргивая их с закрытого материка.
        Возможно, такое положение дел сохранилось бы надолго, но Новые Боги заигрались. Решив избавиться от влияния ими же призванного старшего брата, они нарушили магический баланс мира, что и привело его к тому состоянию, в каком он был сейчас.
        Когда в противостоянии возжелавших безграничной власти богов были уничтожены почти все сильные маги, бывшие потомками сиималов и их риэхов, Древние почувствовали негативные изменения, произошедшие с их миром, и пробудились. Вот только к тому моменту их последователей осталось очень мало, и Стихии оказались слишком слабы, чтобы что-то изменить.
        А попасть на Эрегерт они и вовсе не сумели - мешали печати, купол и нестабильные потоки, которые могли нанести слишком большой урон ослабленным сущностям, снова отправляя их в анабиоз. Всё, что оставалось в их власти - наблюдать и выжидать удобный момент, незначительно влияя на события.
        И этот момент настал.
        Наш брачный ритуал, проведённый в заброшенном Храме Стихий, сработал как нужно, пробуждая в Айкорре кровь рода Д’Орей. Всплеск энергии в этот момент был настолько силён, что даже Древние почувствовали его через свой алтарь и не упустили возможности проникнуть на Эрегерт, а пробуждённая кровь потомка сиимала им в этом помогла. И то, что при этом они ненадолго наполнили нас своей магией, частично меняя наши способности и нас самих, их не остановило.
        Несмотря на то, что Древние всё ещё были достаточно слабы, здесь, в непосредственной близости от их созданий и одного из последних Храмов, им хватило сил, чтобы успокоить хаотичные потоки над Эрегертом.
        Правда, на этом их прямое вмешательство и закончилось, потому что Новые боги нам не врали - влиять слишком кардинально на жизнь мира Творцы не имели права. Кстати, если мы правильно расшифровали пласт информации, полученный от соприкосновения со Стихиями во время ритуала, Алахейму и Алодара в скором времени ждало наказание за присвоение чужого мира и остальные их деяния.
        - Ну, хоть их мести теперь можно не опасаться, - облегчённо выдохнула я, когда мы с Айкорром обсудили этот момент.
        - Сейчас меня гораздо больше волнует другое, - сверкнул расплавленным серебром глаз мой муж. - Тебе не кажется, что ты мне кое-что задолжала, сладкая?
        Последние слова он буквально промурлыкал мне в ушко, отправляя табун мурашек маршировать по моей спине, а затем чувствительное место в основании моей шеи обжёг его горячий поцелуй.
        - Граф Аристес! - попыталась возмутиться я, упираясь ладонями в его грудь. - Вам не кажется, что это - не самое подходящее место для первой брачной ночи?
        И в моих словах, между прочим, было зерно истины!
        Когда Храм Стихий исчез с берега реки, а мы успокоили истерику возмущённой самоуправством Древних Беллы, стражи всё-таки присягнули ей на верность, и вся наша компания двинулась в город.
        По пути ко дворцу наш небольшой отряд вырос до размеров приличной толпы. Встреченные сиималы, открыв рот, пялились на корону Беллы и вливались в наше шествие, пытаясь расспросить других, что происходит. И, чем ближе мы были к центру города, тем больше жителей выходили нам навстречу. Видимо, весть о странной новой королеве, избранной самими Стихиями, летела впереди нас.
        Неудивительно, что у дворца наше шествие уже встречал разъярённый Видэл в окружении своих верных сторонников. Удивительно то, что этот глупец всё же решился напасть.
        Как ни странно, на защиту Белки бросились не только мы, но и возмущённые таким кощунством сиималы, которым, присягнувшие новой королеве, стражи уже успели поведать о явлении древних богов. Стоило ли говорить, что переворот ещё никогда не совершался столь стремительно? Пара минут и от тирана, виновного в расколе сиималов, не осталось и следа. Как и от его самых близких приспешников. Остальные же предпочли сложить оружие и присягнуть Белле Сияющей.
        Я тихо хихикала с того, как народ окрестил новую королеву, но идею сразу же принять клятвы у подданных поддержала. Так было гораздо безопаснее, тем более, коронация, как таковая, девушке не требовалась - символ власти и так сиял над её головой, даруя ей особую силу.
        Кстати, о природе новых способностей, её и наших, нам только предстояло выяснить. Пока что мы уяснили лишь то, что Айкорр, и до этого обладавший практически универсальным даром, теперь мог с лёгкостью управлять абсолютно любыми потоками энергий, а его резерв вырос в десятки раз. К тому же, если мы правильно поняли, при особой необходимости, он сможет обратиться напрямую к одному из Древних, сообщив о проблеме или попросив о помощи, коль скоро Жрецов у них не осталось. Правда, наглеть Стихии не советовали, а мы и не собирались.
        Со мной же всё было в разы проще. Я действительно умудрилась отказаться от дара Древних, выбрав чистую магию Тьмы. Что, впрочем, не отменяло того, что мои способности тоже выросли в разы от соприкосновения с божественными сущностями, и теперь мне снова предстояло учиться.
        Впрочем, сейчас не об этом.
        Убедившись, что Белла, Тайгир и Сумрак устроились во дворце, мы хотели попробовать переместиться в Арандон, но не тут-то было.
        Оказалось, что сорвав печати, Стихии сохранили купол, пройти сквозь который всё ещё было нельзя. Сделано это было в целях безопасности - неизвестно, как повели бы себя сиималы, оказавшись на свободе. Да и магия, скопившаяся на Эрегерте, сквозь него утекала умеренными дозами, распространяясь по миру. Но нам-то от этого было не легче!
        Нет, было у нас с Айком предположение, что после консуммации брака, даже купол не станет нам преградой, но это возвращало нас к тому, что дворец сиималов, гудевший, как растревоженный улей - не самое подходящее для этого место. Что я и попыталась донести до разгорячённого супруга.
        - Айкорр! - уже серьёзнее сказала я. - Подумай сам, а если кто-то сюда войдёт?! Или Белке с Сумраком понадобится наша помощь?
        - На покоях такая защита, сломать которую не под силу никому, а у твоей Белки есть лорд Ордо и благословение Стихий, - рвано выдохнул муж, но всё-таки отстранился, беря себя в руки, и заглянул мне в глаза: - Но ты права, милая. Я столько ждал этого, что ещё несколько дней ничего не изменят. Люблю тебя, Хлоя.
        И столько невыразимой нежности, обжигающей страсти и любви было в его взгляде, что я не выдержала сама. В конце концов, какая разница, где? Главное, с кем!
        Коснувшись Тьмы, отправила и её на защиту наших комнат, а сама, прикрыв глаза, потянулась к мужу, заключая его в тесные объятия. Сейчас для меня существовал лишь Айкорр, и пусть весь мир подождёт!
        Моя магия послушно скользнула вдоль стен, погружая комнату в приятный полумрак. Несколько долгих мгновений я вдыхала ни с чем не сравнимый аромат своего мужчины, а затем, запрокинув голову, поймала его взгляд и выдохнула прямо ему в губы:
        - Люблю тебя, Айкорр.
        Другого приглашения ему не потребовалось.
        Меня смело волной бушующих эмоций. Я утонула в них, не пытаясь выбраться на поверхность. Отдалась без остатка, не понимая, где заканчиваются чувства и ощущения Айкорра, и начинаются мои. И то, что теперь мы точно знали мысли и желания друг друга, лишь придавало остроты нашей близости.
        Миг - и я практически взлетела в воздух, подхваченная сильными, перевитыми вздувшимися венами, руками. Одежда растаяла туманными клочьями, повинуясь магии Айкорра, и я тихо выдохнула, прижимаясь к его мощной груди и замирая от восторга. Так правильно. Так нужно!
        Пара шагов - и прохладные простыни коснулись моей обнажённой спины. Всхлипнула, чувствуя, как на контрасте огненная дорожка поцелуев ложится на мою кожу. От плеча и вниз, к подрагивающему животу.
        Мои руки птицами взлетели вверх, зарываясь в волосы мужчины, притягивая его ближе, впиваясь в твёрдые плечи.
        Я плавилась в череде его прикосновений - жадных и торопливых, изучающе-нежных и пронзительно сладких. Скользила ладонями по его коже, оглаживая подрагивающие мышцы спины, груди, живота, и от этого сходила с ума не меньше, чем от самых откровенных поцелуев.
        А они были откровенны! Восхитительны и так порочно-бесстыдны…
        Хотелось раствориться в них без остатка, разлететься миллионом сверкающих осколков и проникнуть Айку под кожу, засесть там накрепко. Так же, как он - в моей душе!
        - Ты давно уже там, - хрипло прошептал Айкорр, пальцем очертив мои скулы. - Моё проклятие, моё спасение, моя любовь. Мой подарок! Теперь - точно мой…
        А дальше слова нам были не нужны.
        Мы вместе. Мы рядом. Мы - одно целое. Разве остальное имеет значение?
        ЭПИЛОГ
        Десять лет. Десять долгих лет потребовалось на то, чтобы ситуация на Эрртанже изменилась в лучшую сторону.
        За это время было сделано немало. Изменения коснулись многих сфер жизни людей и сиималов, но, в первую очередь, затронули саму магию.
        После снятия печатей с Эрегерта, магическая энергия оттуда хлынула во внешний мир, заполняя собой пустующие пространства. Да-да, те самые аномальные зоны.
        По мере того, как излечивалась земля, стабильнее становились потоки, оплетавшие весь Эрртанж, вследствие чего, с каждым годом стало рождаться всё больше перспективных Одарённых. Вот только теперь никто не смел отбирать магию у кого бы то ни было, ведь мы с Айкорром позаботились о том, чтобы все Искры были уничтожены, сразу же после нашего возвращения в Арандон.
        Это было первой задачей, поставленной перед нами Древними. А сколько их было после! Но больше ни одна не принесла нам такого удовлетворения. Что поделать, за защиту от Алахеймы и Алодара, новые способности, а также за возможность жить на Эрртанже, а не быть изгнанными из чужих тел, нам пришлось платить. Может быть, боги блефовали, вынуждая нас с Айком действовать в их интересах, а может, и нет. Проверять как-то не хотелось.
        Первое время, пока ещё был цел купол над Эрегертом, нам пришлось немало помотаться по миру, помогая наладить взаимоотношения между людьми и сиималами, ведь барьер пропускал лишь Хранителя Стихийной магии и Его Маленькую Тёмную Леди. Именно так, с подачи друзей, которым мы рассказали подробности нашего брачного обряда, нас и стали называть все сиималы, а затем и жители других королевств.
        Долгие месяцы Белла и Тайгир, в компании с Сумраком и новыми министрами, избранными народом, занимались созданием новых законов, которые им были просто необходимы, чтобы заключить договоры с Арандоном и Цилленисом. Мы же с Айкорром помогали им по мере сил, понимая, что у друзей и без того хватало забот.
        За довольно короткое время они объединили сиималов, восстановили некоторые города и построили новые Храмы Стихий, что без магии было бы попросту невозможно. А вскоре пришло время отправлять первое посольство за пределы Эрегерта. И вот к его прибытию людей готовили уже мы.
        Убедить короля Арандона в необходимости изменений оказалось, на удивление, легко. Айкорру достаточно было продемонстрировать свою новую силу, браслеты, полученные от Стихий, на наших запястьях и защиту Аррока (Тёмный бог сдержал своё слово!), и порядком струхнувший правитель согласился на все наши условия, понимая, что звание Хранителя мой супруг получил от Древних не просто так.
        Именно мы служили "почтовыми голубями", помогая составить предварительное соглашение с Эрегертом. И нам же пришлось придумать способ провести посольство сквозь барьер. Правда, когда подпись короля Арандона расцвела рядом с подписями Беллы и Тайгира, к тому моменту ставшего её мужем, нам с Айком стало полегче.
        Именно в эти минуты купол над Эрегертом потерял свою непроницаемость, и сиималы, получив разрешение от правящей четы, смогли покидать материк без нашей с мужем помощи. А после подписания договора с Цилленисом, барьер и вовсе истаял.
        И мы, было, выдохнули с облегчением, но, как бы не так.
        - Да вы издеваетесь?! - возмущалась я, грозя потолку кулаком, когда от Древних нам поступало новое распоряжение. - Кто обещал нам спокойную жизнь и возможность наслаждаться друг другом?!
        “Так вы наслаждайтесь. Но и делами заниматься не забывайте. Одно другому не мешает. Да и кто, если не вы”
        И, сцепив до скрипа зубы, крепко держась за руки, чтобы не сорваться и не наделать глупостей, мы снова шагали в портал, чтобы выйти… Да где угодно, где были необходимы.
        Так, например, выдернутые из постели, мы заявились к королю Арандона с новыми проектами. И, видимо, были настолько убедительны, что он согласился на всё и сразу. Терять своё место Его Величество не хотел, а мы на него и не претендовали, поэтому, расстались довольными друг другом, придя к соглашению.
        Под нашим бдительным присмотром, король Арандона провёл несколько реформ, изменивших жизнь его людей к лучшему. Так, простолюдины получили возможность развивать свою магию, не боясь, что она сожжёт их изнутри. Для детей открылись начальные магические школы, где их учили контролировать свой дар, не деля по происхождению и сословиям.
        Положение девушек тоже изменилось. Теперь магини имели право сами выбирать себе супругов, считаясь с мнением родителей, конечно, но для начала и этого было достаточно. А ещё им разрешили поступать в магические академии.
        И, разумеется, первопроходцами там стали Клара и Киара. А за ними потянулись и девушки мадам Бертран.
        Вообще, мои близняшки стали довольно известны, и не только потому, что являлись сёстрами “той самой Тёмной Леди”. Просто они сами по себе оказались яркими личностями, и, стоило им дать немного свободы и возможность проявить себя, как они сразу же засияли, как звёзды.
        Клара, несмотря на все возмущения Сумрака, который, наконец, смог воссоединиться с любимой, стала помогать сиималам, застрявшим в животном обличье, чему немало способствовал её дар. Учитывая, что до неё этим никто не занимался, да и после магов с такими способностями можно было по пальцам пересчитать, её имя было на слуху не только в Арандоне.
        Киара же осталась со мной, как и прежде, выполняя роль моей помощницы. Правда, обязанности её стали шире. Гора-аздо шире.
        
        Пока мы с Айкорром метались по Эрртанжу, разрываясь между Цилленисом, Арандоном и Эрегертом, она вела все наши дела, рассматривала прошения и решала разногласия, возникшие в наше отсутствие. А ещё не забывала присматривать за графством Дельвейс, которое, по моей просьбе, король Арандона официально закрепил за ней и её супругом, моим братом.
        На фоне изменений, лихорадивших весь мир, вступление Элрика в наследство, доставшееся нам от отца, прошло до обыденности легко.
        И во всём этом бедламе неизменным островком спокойствия оставалась леди Мелинда, которая, проводив в последний путь своего герцога Вейнира, теперь жила попеременно у нас с Айком, Киары с Элриком или у Клары с Мраком. У последних она, кстати, редко задерживалась надолго, слишком уж шебутной и экспрессивной была эта парочка.
        Сейчас, десять лет спустя, когда большинство изменений вступило в силу, а люди и сиималы научились мирно сосуществовать и пообвыкли с новыми правами и обязанностями, необходимость в нашем с Айкорром неусыпном надзоре отпала.
        Мы, наконец, сделали всё, что хотели от нас Древние, и получили свою возможность спокойно жить, не срываясь с места в острый для Эрртанжа момент переговоров, для демонстрации божественной воли недовольным или усмирения кого-то из правящей верхушки.
        За эти годы весь Эрртанж уяснил, что лучше не доводить ситуацию до появления Хранителя и его Леди, потому что с такой нервной жизнью, ни мой супруг, ни я сама, не отличались добротой и всепрощением. По этой же причине, о нашем существовании теперь предпочитали вспоминать, как можно реже, что, впрочем, нас вполне устраивало.
        Лишь от одной обязанности, возложенной на нас Стихиями, мы так и не смогли избавиться. Да и не хотели.
        - Давай быстрее, - поторопила я мужа, нетерпеливо притопывая ногой. - Опоздаем ведь!
        - Милая, ты была на открытии Храма Стихий десятки раз, - меланхолично ответил Айкорр, в третий раз перевязывая шейный платок у зеркала. - Уверяю, там не будет ничего нового.
        В этот момент мне безумно захотелось придушить его этим самым платком, но потом я вспомнила, что уже не смогу без своего вредины, и сменила гнев на милость.
        - Неважно, сколько раз я при этом присутствовала, каждый раз это что-то незабываемое, восхитительное, волшебное! - укоризненно выпалила я, чувствуя, что готова заплакать от эмоций, что теснились в груди.
        Айкорр подозрительно скосил на меня взгляд, но промолчал. Лишь сильнее дёрнул идеальный узел и махнул рукой.
        - Идём, моя Леди, ты ведь не отстанешь, - вздохнул он и открыл портал, подавая мне руку.
        Я крепко вцепилась в его ладонь и шагнула под высокие своды новенького Храма, в котором, вот-вот должен был с нашей помощью зажечься алтарь Древних. Каждый раз это сопровождалось новыми “спецэффектами”, а все присутствующие получали небольшие дары от Создателей мира. Но любили их не за это.
        О Стихиях люди впервые услышали после того, как был установлен контакт с сиималами. Тогда же и открылась правда о почитаемых ими богах - Алахейме и Алодаре. Стоит ли говорить, что вера в них сильно пошатнулась? Зато у Аррока и самих Стихий добавилось почитателей, благодаря чему они намного быстрее вернули свои силы.
        Ослабевшие брат и сестра, опасаясь, что Древние вызовут Судий, что проверяли и контролировали всех Творцов, покинули Эрртанж, чему лично я была несказанно рада. Да и простые люди не особо расстроились, узнав об истинных их делах.
        Ну, а свято место пусто не бывает. То тут, то там, на территориях Арандона и Циллениса стали появляться Храмы Стихий или Тёмного бога, и паства потекла туда рекой, преумножая силы покровителей.
        К слову, боги Эрртанжа были действительно милостивы и нередко выполняли разумные просьбы своих детей. Даже Аррок, которого Стихии не стали прогонять, признав невиновным.
        И сейчас, вместе с Айкорром держа руки на сияющем всё ярче алтаре, я любовалась хороводом звезд под сводами нового Храма. В воздухе плыла волшебная мелодия, с лиц присутствующих не сходили искренние улыбки, а на душу опускалось умиротворение.
        Посмотрев на мужа, подмигнула ему, поймав многообещающий взгляд в ответ. Наши ладони сами сдвинулись к центру сияющего камня, находя друг друга. Мы вместе, несмотря на трудность прошедших лет.
        Испытания только сделали нас ближе, спаяли воедино, создав одно целое. Время не приглушило наших чувств, а лишь сделало их сильнее, если это, вообще, возможно. Костёр нашей страсти разросся до пылаю…
        “Ждёте?” - сбил меня с мысли ехидный голос одного из Древних, и я, вздрогнув, подозрительно уточнила:
        - Ч-чего?
        Судя по нахмуренным бровям Айкорра, он точно не ждал. По крайней мере, чего-то хорошего.
        “Награды” - радостно ответил бог, проигнорировав нашу настороженность, а мне стало ещё больше не по себе.
        - Не ждём! - непроизвольно вырвалось у нас с Айком, и мы обречённо переглянулись.
        “Ну и зря, - довольно протянул Древний, - потому что мы уже… Впрочем, сами скоро узнаете”
        - Что узнаем? - панически вскрикнула я.
        - Скажите, хоть, к чему готовиться? - мрачно уточнил Айкорр.
        “А помните, в день вашей свадьбы Хлоя отказалась от подарка?” - всё-таки соизволило ответить это… божество.
        - Это, когда вы сказали, что она передаст его нашим де… - медленно начал Айкорр, но Древний его перебил:
        “Ага. Поздравляю. И вы бы подготовились, что ли…”
        Сказал и исчез, оставив нас переваривать эту сногсшибательную новость.
        Нет, мы с Айком любили и хотели детей - крохотную частичку нас самих, с озорной улыбкой и шкодным характером. Вот только наша жизнь все эти годы не располагала к появлению малыша, которому необходима была постоянная забота и любовь отца и матери. Разве могли мы их ему дать, мотаясь по всему Эрртанжу и неделями не появляясь дома? Ответ был очевиден.
        Наверное, поэтому, свою нерастраченную любовь мы изливали на двоих племянников - детей Киары и Рика - маленьких трёхлетних близнецов с белоснежными волосами и льдисто-голубыми глазами.
        А теперь… Кажется, наша мечта, которую мы прятали даже друг от друга, наконец-то исполнится.
        Я посмотрела на мужа, на лице которого осознание этого факта проявлялось искренней, широкой улыбкой.
        - Ты же понимаешь, что просто не будет? - на всякий случай, решила я спустить его с небес на землю, намекнув, что дар, от которого я отказалась во время обряда, всё-таки придёт в этот мир вместе с нашим малышом.
        - Понимаю, - выдохнул Айкорр, делая шаг поближе и не сводя с моего лица счастливого взгляда.
        - А то, что о свободе и покое снова придётся забыть? - подозрительно уточнила я.
        - И плевать! - ещё один шаг.
        - А… Что ты делаешь? - воскликнула я, когда муж просто подхватил меня на руки, не давая задать очередной вопрос, чтобы через секунду выйти из портала в нашей комнате.
        - Я тут подумал, - вкрадчиво прошептал он мне на ухо, и от чувственной хрипотцы в его голосе, волна жара прокатилась по моему телу, - а не сделать ли нам сестрёнку для нашего наследника, пока ещё не поздно? Вместе им точно будет веселее, - и, помолчав, с сомнением добавил: - Или нам.
        - Или всем… - смеясь, выдавила я.
        И что-то мне подсказывало, что последний вариант - самый верный.
        КОНЕЦ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к