Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Казанский Аскар: " Искаженный Мир " - читать онлайн

Сохранить .
Искаженный мир Аскар Казанский
        Старик погружается в игру ради спасения близкого человека. Он оказывается в виртуальном мире, где в нем настали темные времена. Живой мир гибнет, буря мечей надвигается с большей силой. Некоторые маги утрачивают свои способности, и чтобы восстановить справедливость, старик принимает вызов. Теперь его зовут Долмахар. Обретя вторую молодость, он начинает беспощадную войну с теми, кто захотел подмять под себя все королевство. Вот только сбой системы вынуждает Долмахара идти по другому пути.
        Искаженный мир
        Пролог
        Первый час ночи. Угнетающая обстановка в районной больнице. Люди кряхтели, вздыхали, сидя в душном коридоре ожидания. Неприятный свет ламп, стены холодных тонов и запах дезинфекции, это все мелочи. Большим мучением было ожидание. Именно ожидание заставляло людей нервничать лишний раз.
        Захар Петрович сидел на скамейке в дальнем углу, и постоянно взирал на дверь восьмого кабинета. Там сидели врачи, и принимали решения. От них зависела жизнь его любимой внучки Тани. Ведь кроме нее у Захара Петровича из родных никого не осталось. Свою жену давно похоронил, смерть сына и его жены пережил, родители покойной спились, внучкой перестали интересоваться, дальние родственники ни разу к нему не приходили. Эти обормоты только и ждут его кончины, чтобы поделить его трехкомнатную квартиру.
        Скрип двери оборвал невзрачные мысли, и Захар Петрович поднялся с места. Мужчина в белом халате подошел к нему, положил ладонь на его плечо. Тяжелый вздох, робкая выразительность глаз и чуть вниз маленький подбородок. Видимо, доктор долго готовился к такому разговору, и походу не сулил ничего хорошего. Его голос словно прорезался в ватной тишине.
        - Захар Петрович, к сожалению, мы вынуждены вас огорчить. После обследования выяснилось, что вашей внучке потребуется операция по замене клапана сердца. Это стоит дорого…
        - Да, знаю, - Захар Петрович оборвал его поток речи, продолжив. - Только таких денег у меня нет. А донором для нее смогу быть?
        - Нет. Практически невозможно, - доктор покачал головой. - Еще переливание крови нужно. У вашей внучки редкая группа. Четвертая. Резус-отрицательная.
        У Захара Петровича временами тоже сердце барахлило. После решения врача тем более, но пока терпимо. Сейчас бы деньги достать. Только где достать? Кредиты понабрать? Нет, с его возрастом не прокатит. Почти восемьдесят лет - это глубокая старость.
        Допустим, он оформит кредит, заплатит за операцию, только долги будут давить на плечи, как тяжелый груз. Еще не хватало, чтобы внучка за деда потом платила. Нет. Однозначно нет. Долговая яма не нужна, коллекторы до могилы доведут. В общем, не вариант.
        Продать квартиру? Значит, на время остаться без жилья. Придется снимать. Тоже плохая идея. Одно дело платить за свои квадратные метры, другое - кого-то надо обогащать. Да и Москва город дорогой, съемка в копеечку влетит по-любому.
        В голову ничего вразумительного не пришло.
        - Я могу с ней увидеться? - Захар Петрович перевел дух, пока вариантов для спасения не нашел, но твердо решил: что-нибудь придумает.
        - Пока нет. Ей покой нужен. Насчет донора, придется встать в очередь. Боюсь, что ваша внучка не дождется. В нашем случае нужна срочная операция.
        Захар Петрович на миг застыл, переваривая услышанное. Вздохнув, дед переборол свой страх. Чтобы не вызвать слезы в голосе, он начал говорить сдержанно, уверенно.
        - Рано мою внучку хороните, доктор. Я найду деньги.
        Вместо ответа врач пожал плечами и ушел. Захар Петрович подождал, когда тот исчезнет за дверью восьмого кабинета. Сняв бахилы, дед зашаркал к выходу. Вышел на улицу, отошел в сторонку и заплакал. Нервы у него все-таки не выдержали.
        Глава 1. Сделка
        Бледно-желтый кругляшек луны бороздил по черному небу. Негромко шелестела листва, изредка пели ночные птицы. Фонари освещали каждый уголок почти безлюдного двора.
        Казалось, весь город спал. Кроме Захара Петровича, который спиной прислонился к одинокой рябине. Он не спешил к себе домой, постоянно думал о внучке, строил планы по добыче денег. Сумма баснословная, и честным трудом ее никак не потянешь. Только незаконным путем, например, ограбить банк или ювелирный магазин. Глупо, конечно. Люди готовы на все ради спасения своих близких. Только для Захара Петровича миссия невыполнима. Возраст не тот. Он и глазом не успеет моргнуть, как окажется за решеткой. Не хватало загреметь туда на старости лет. Бред, однозначно.
        Дед больше злился на себя, что ничем не может помочь внучке. Чувство безысходности все сильнее терзала его старческую душу. Время неумолимо текло, секунды таяли, а толковая схема не разработана. В общем, одна мысль становилась глупее другой.
        Недалеко, за железным забором, взревел мотор. Захар Петрович приметил машину, она пересекла мостовую и, как по заказу, аккуратно пристроилась возле тротуара. Мерседес-внедорожник индигового цвета с затонированными стеклами пока не собирался трогаться с места, словно ждал кого-то. Переднее стекло плавно уехало вниз. В салоне за рулем сидел мужик с протокольной внешностью. Бритоголовый, в зубах золотая фикса, в кожанке, пальцы веером. Бандит бандитом, что тут скажешь.
        - Эй, деда. Проблемы у тебя? - негромко отозвался он. Потом нажал на гуделку, чтобы полностью обратить на себя внимание.
        Захар Петрович махнул рукой:
        - А тебе-то что с того?
        Бритоголовый невесело усмехнулся, пальцами стал стучать по рулю. Ему вдруг показалось, что дед сразу причислил его к отморозкам, которые разводили анархию еще в лихие девяностых. После короткого раздумья продолжил:
        - Обижаешь, деда. Я тебе помочь хочу.
        - Не надо мне помощи. Еще не хватало перед кем-то быть в долгу, - Захар Петрович собрался развернуться и уйти, но бритоголовый задал следующий вопрос.
        - Тебе деньги нужны, деда? Я слышал, у тебя внучка в помощи нуждается.
        Захара Петровича сразу передернуло. Будто током шибануло. Откуда он знает?
        - Кто ваш информатор? - спросил дед.
        - Садись в машину. Разговор долгий, - тот кивнул на свободное сиденье. Захар Петрович плюхнулся в переднее кресло с обивкой из натуральной кожи. Двигатель заурчал, и внедорожник плавно тронулся с места.
        - Во-первых, представимся. Меня зовут Феликс. Тебя как, деда?
        - Захар Петрович. Ну, а во-вторых?
        - Во-вторых, - Феликс ускорил движение. Машина выехала на полупустой перекресток, преодолев очередную дорожную развязку. - У нас информаторов много, всех не перечислишь толком. Для тебя, деда, мало чего они значат. Ты только ответь, хочешь деньги заработать?
        Деньги нужны позарез. В чем работа заключается, интересно? Наверняка придется преступить закон. Да и Феликс доверия не внушал. Как он заработал себе на шикарную тачку?
        - Не удивлюсь, если ты предложишь мне кого-то ограбить, убить. Легкие деньги - это грязные деньги, - старик смотрел на Феликса осуждающе.
        Тот невесело засмеялся.
        - А ты не промах, деда. Сечешь фишку, значит. Только без мокрухи все будет. Законным путем «капусту» срубишь. Вот увидишь. От тебя только согласие, отвезу куда надо, а там будешь с Папой дело иметь.
        - Кто такой Папа? - не понял дед. - Римский что ле?
        - Вот даешь, - водитель коротко рассмеялся. - Не, он самый главный в нашей организации. Все движухи через него решаются. Ну так что, согласен? Повторяю. Без мокрухи все будет. За базар отвечаю.
        Захар Петрович снова почувствовал, как колотится сердце. В глубине души щемило, словно внутри что-то разрывалось.
        - Да, согласен. Все равно терять нечего. А внучку я люблю.
        Феликс удовлетворен проделанной работой - первый этап сделки можно считать завершенной. Осталось только договориться с Папой. Он достал откуда-то из заднего сидения комок черной ткани.
        - Завяжи глаза, деда.
        Захар Петрович с опаской посмотрел на повязку, но согласился. Видимо, дело серьезное намечается. А дорогу запоминать не особо и надо. Старик хотел сказать, что дело пахнет криминалом. Осекся. Меньше знаешь - крепче спишь.
        Ехали долго. Захар Петрович даже вздремнуть успел. Когда приехали, на небе забрезжил рассвет. Город вышел из сумрака, вновь преобразился, приняв прежние очертания.
        Феликс разрешил снять повязку. Правда, и без повязки Захару Петровичу район показался незнакомым. Все такое чужое, непонятное. Словно в другой город попал. Главное, что старик обратной дороги не найдет. На то Феликс и рассчитывал.
        - Ты куда меня занес? - спросил Захар Петрович.
        - Мы недалеко от Двуреченского вокзала, - Феликс выключил двигатель. Вышел из машины.
        - Первый раз вижу, первый раз слышу. Новый район, да?
        - Нет, просто раньше был спальным. Сейчас все понаехали тут, да инфраструктура еще развитая. На месте не стоит, двигается дальше.
        Феликс повел старика к двухэтажному панельному дому, у которого как ни странно всего один подъезд, набрал номер по домофону. Короткий монотонный гудок сменился приятным женским голосом.
        - Назовите кодовое слово, пожалуйста.
        - «Игра», - ответил Феликс.
        Запиликал домофон, дверь открылась. Старик ожидал увидеть обычную лестничную площадку с голыми стенами, но произошло маленькое чудо. Перед его взором развернулся необычайно красивый холл. От пластиковых окон лился солнечный свет. На полу красный ковер, стены облицованы мраморной плиткой, точечное освещение и дорогая мебель. Все на высшем уровне. Евроремонт на каждом шагу.
        В углу пристроился ресепшен, за столиком сидела утонченная девушка. Она поздоровалась. Дежурная улыбка не сходила с ее лица, сияла во все тридцать два зуба.
        От увиденного Захар Петрович на минуту потерял дар речи. Вопрос невольно сорвался с его уст.
        - Это так называемая ваша организация, правильно понимаю, Феликс?
        - Да. Не боись, это чисто маскировка. Наша организация занимается так скажем экстравагантными вещами. Поэтому выбрали панельный дом. Так, для отвода глаз. Здесь только наши люди работают. Чужих не пускаем.
        Феликс подошел к приемной, взял у девушки сводный журнал, отметил себя там.
        - За мной, Захар Петрович, - позвал он. - Нам на второй этаж.
        Люди поднялись по винтовой лестнице. Сама лестница деревянная, из красного дерева и с вычурной резьбой на перилах.
        Второй этаж был поменьше первого, но сразу видно, что именно в этом месте решались деловые вопросы. Рабочий кабинет не выделялся роскошью. Все по-простому, как подобало для офиса некрупной фирмы. Стол, два кресла, компьютер, принтер и множество папок с деловыми бумагами. На рабочем кресле восседал упитанный мужчина с проплешиной на голове. Маленькие глаза, мясистый нос, толстые губы, висячие брылы. Сам маленький, квадратный, даже шеи не видно. Каково же было удивление у старика, когда Феликс сказал ему, что это тот самый Папа. Главный, значит. Только он суровым видом не внушал. Может быть его внешность обманчива. За его спиной бдели два амбала.
        - Оставь его, Феликс. Ты можешь уйти, - поручил Папа. Он подвинулся ближе к столу, скрестив свои пальцы-сардельки, кивнул на свободное кресло. - Садитесь.
        Захар Петрович сел, начальник достал из одной папки лист бумаги и ручку.
        - Мне все передали. Это договор. Прошу вас с ним ознакомиться. Я знаю, вы находитесь в затруднительном положении.
        Старик, прежде чем взять в руки договор, спросил:
        - Ты тоже мои проблемы знаешь, Папа?
        Вопрос не просто странно прозвучал, даже нелепо. Словно маленький ребенок спросил у отца, хотя Захар Петрович старше Папы примерно в два раза.
        - Да, знаю, - бесцветно ответил Папа.
        Узнать про информаторов старик посчитал излишним, ибо «кухню» своей странной организации Папа вряд ли раскроет. Он взял в руки договор. Вот и славно. Текст напечатан крупным шрифтом, и был вполне читабельным. Не пришлось лишний раз напрягать глаза. Договор гласил так:
        «Уважаемый клиент! Мы рады, что вы пришли в нашу организацию «Все-в-Онлайне», и предлагаем вам помочь заработать деньги. Прежде чем приступить к заработку вам нужно пройти специальный тест. В нем будут включены этапы прохождения как:
        - Дактилоскопия
        - Биометрические данные
        - Конфиденциальность информации
        - Изменение внешнего вида
        Если вы согласны с нашими условиями, то мы внесем вас в базу данных организации».
        Все просто и понятно.Но Захар Петрович заметил, что про сумму денег не было и речи. Одним словом, тонко намекнули на заработок. А честная ли сделка? Об этом стоит спросить.
        - Мне нужна гарантия. Каким образом будут поступать деньги? Я смогу потом ими пошуршать?
        Папа, скривив свои губы-вареники, усмехнулся:
        - Для начала нужно пройти тест. Если пройдете его, то наша организация откроет вам банковский счет. А что из себя представляет заработок, вы узнаете, когда погрузим вас в виртуальную капсулу. У нас все честно, гарантию вам предоставим.
        Как только его губы сомкнулись, старик задал следующий вопрос:
        - И сколько можно заработать?
        - А это все зависит только от вас. К нам приходил один клиент. Он открыл свою фирму. Когда его бизнес прогорел, и стали копиться долги, он обратился к нам. Точнее наши информаторы постарались. Он прошел тест, достиг какого-то уровня в игре и заработал десять тысяч долларов. Но потом погиб. Но денег хватило, чтобы долги покрыть. За него сделала его жена. Вам сколько денег нужно?
        - Это хорошо, что в долларах. Нужно пять тысяч, чтобы оплатить за операцию внучке. Но поясните, как погиб тот мужик?
        - В игре он и погиб. Мало кто возвращался назад.
        - Намекаешь, что это большой риск? - старик нахмурился. - А если выиграю?
        - Получите большой процент от заработка. Лишних денег не бывает, правильно? - Папа поерзал в кресле. - Договор подпишите или назад вас отправить?
        Вопрос прозвучал небрежно. Будто Папе не терпелось упечь очередного клиента в игру. Если дед пройдет тест, конечно.
        Выбора не было. Захар Петрович поставил подпись и отдал лист бумаги Папе. Тот проверил, украсил фирменной печатью.
        - Идемте на первый этаж. Там спустимся в лабораторию для тестирования.
        Люди спешно покинули рабочий кабинет.
        Глава 2. Тест
        Они направились в коридор, напичканный камерами наблюдения. Их сопровождали те же два амбала. Сканер моргнул зеленым индикатором, узнав отпечатки пальцев владельца. Распахнулись металлические двери. Папа оставил телохранителей в коридоре, и вместе с Захаром Петровичем вошел в лабораторию.
        В помещении царил полумрак. Яркий свет падал только на центральную площадку, где расположились виртуальная капсула и прозрачные платформы.
        Откуда не возьмись вылез человек в белом халате. Казалось, тот не просто работал, но и обитал в этой непонятной лаборатории. Будто прописался там. Папа представил его, того звали Аргон.
        - Подойдите к первой платформе. Она сделает вам дактилоскопию, - мягко отозвался голос Аргона.
        Старик подошел к ней. Платформа напоминала прозрачную столешницу, соединенную разноцветными проводами. Старик увидел свое отражение, и секунду спустя, платформа включилась, загорелась ядовито-зеленым цветом.
        - Это сенсорный экран. Вам нужно нажать на специальную кнопку, которая распознает ваши отпечатки пальцев, - пояснил Аргон.
        Экран загрузился, на нем высветились различные символы и тексты, быстро перематывающие вверх. Потом, подобно уровням эквалайзера, начались передвижения различных ползунков. И вот та самая долгожданная кнопка в виде фрагмента отпечатка пальца. Зажглись тонкие спиралевидные линии.
        Старик нажал на кнопку большим пальцем. После быстрого чтения данных над экраном повисла проекция, она источала зеленым цветом. Закружились огоньки, позже сменились светящимися нитями. Старик видел такое только в фантастических фильмах. Голограмма изобразила фотопортрет, настоящие данные как по паспорту.
        «Фамилия: Долматов
        Имя: Захар
        Отчество: Петрович
        Возраст: 78 лет»
        После показа экран потух. Старик настолько впечатлен, что он простоял секунд пять, не шелохнувшись.
        - Подойдите к следующей платформе, Захар Петрович, - голос Аргона вывел старика из оцепенения. Тот подошел и стал ждать дальнейших указаний.
        Вторая платформа вывела ту проекцию, как и первая, но с другими значениями.
        «Цвет кожи: светлая
        Цвет волос: каштановые
        Цвет глаз: карие
        Голос: баритон
        Состояние здоровья: нормальное
        Исключения: повышенный уровень холестерина»
        Папа подошел к старику.
        - Часто вы жалуетесь на сердце? - вкрадчиво спросил он.
        - В последнее время, да. Приходится, - ответил старик.
        - Здоровье у вас хорошее. Были бы молодыми, хоть в космос отправляй. Можно считать, что вы тест прошли благополучно. Остались небольшие нюансы.
        - Я вас слушаю.
        Папа снисходительно улыбнулся. Он облизнул толстые губы, убрал руки за спину и продолжил:
        -Конфиденциальность информации. Для нас это важный пункт. Для вас тоже. Мы не раскрываем данные своих клиентов. Никому их не передаем. О вас никто не будет знать, что вы сейчас находитесь в нашей организации. Также и вы не должны никому рассказывать про нас. Туда приходят только те, кто нуждается в материальной помощи. Это ясно?
        Захар Петрович кивнул в знак согласия.
        - Отлично. Что касается изменения вашей внешности, то вы их увидите, когда попадете в виртуальный мир «Кайзберг». Про мир долго рассказывать. Наша капсула подключена к кластеру серверов, где игроки имеют свои места. Каждый занимает свой слот. В данном случае остался последний слот, и вам повезло, что сейчас сможете погрузиться в совершенно другую реальность. Сами увидите, когда туда попадете. Вы готовы к игре?
        - Да, - старик ответил без колебания.
        - Подойдите к капсуле, - сказал Аргон.
        Капсула была похожа на стеклянную кабину, имела форму цилиндра. Перед старческим лицом вбок отъехало толстое стекло.
        - Войдите внутрь, - диктовал условия человек в белом халате.
        Захар Петрович оказался внутри, колпак вернулся в исходное положение, старик почувствовал себя так, будто вошел в неопознанную материю, его тело будто обхватили слизистые щупальца. Какое-то непонятное осязаемое пространство заполнило всю капсулу, начались пружинистые движения. На экране отобразилась надпись.
        «Сила гравитации понижена».
        Сработали датчики, и капсула начала источать синим светом. Так прошлись волны сканера, которые стали распознавать биометрические данные. Подобная операция длилась не более трех секунд.
        Синий поток света повис над старческим лицом. Сенсорный экран вывел следующие данные:
        «Регистрация прошла успешно! Желаете начать игру?»
        Захар Петрович мысленно ответил «Да».
        Огоньки погасли, кабина перестала пружинить. Сила гравитации исчезла. Виртуальная капсула начала работать. Перед глазами съехала картинка - лаборатории нет, Папы и Аргона тоже, будто те провалились сквозь землю. Вместо них отобразилась анимация. Лес манил сочной зеленью, за ним виднелась верхушка замка, где реяло какое-то знамя. Внизу бродили жуткие твари, обнажая свои клыки.
        Далее красивым шрифтом высветилось название самой игры «Кайзберг». Внизу появилась шкала загрузки. После инициализации картинка исчезла.
        Захар Петрович на миг испытал жуткое потрясение, а заодно сам будто падал в какую-то пропасть. Казалось, это падение будет длиться вечно. Но падение оборвалось. И вот началась долгожданная игра.
        Глава 3. В игре
        Все произошло настолько быстро, что Захар Петрович еще помнил яркие ощущения, когда погружался в игру. Можно назвать полным погружением. Эффект, недавно имитировавший падение в пропасть, бесследно исчез. Дед первым делом осмотрел себя.
        Первое, что увидел, это свои моложавые руки. Потрогал лицо - ни одной борозды морщин, они словно разгладились. Неужели помолодел на полтинник? Даже не верилось. В зеркало бы посмотреть, но сам Захар Петрович уверен, что оно вряд ли напомнит о его прошедших годах. Он чувствовал себя молодым, окрепшим. Чувство приятное, но что дальше?
        На нем серая накидка с капюшоном. В облегающих черных штанах, и в сапогах.
        Захар Петрович, наконец, обратил внимание на помещение. Вместо закрытой лаборатории теперь игрок находился в темной комнате, которая больше напомнила каморку. Сама комната небольшая, но в ней много хлама. Стены и потолок покрылись бурой плесенью, дощатый пол усыпан битым стеклом. Кроме хлипкого на вид шкафчика из мебели ничего не встречалось.
        Складывалось впечатление, что комнату кто-то разворотил недавно и смылся. Сама обстановка угнетала, вдобавок слишком душно. Здесь нет окон, но их заменяла единственная небольшая ниша, проделанная в стену. Она скорее всего и выполняла роль вентиляции, но толку от нее никакого. Воздух оставался таким же вязким и затхлым.
        Надо выбраться из комнаты, подумал Захар Петрович. Как только он сделал шаг, перед ним задрожал воздух. Хаотично закружились пиксели, далее выстроилась четкая картинка. Высветилось зеленое голограммное окошко.
        «Добро пожаловать в мир Кайзберг! Чтобы начать игру, придумайте свой ник».
        Голограмма изобразила пустую строку и клавиатуру.
        Как ни странно Захар Петрович понял значение последнего слова. Ник - это сетевое имя, используемое во Всемирной паутине. Он ни разу не сидел за компьютером, не знал как им пользоваться. В реальной жизни все гаджеты и прочие девайсы для него были как темный лес. Видимо ему дали современный разум подрастающего поколения, который поможет быстро адаптироваться в игре. Уже неплохо.
        Сейчас не время для лирики и рассуждений. Душа рвалась к приключениям, в крови бурлил адреналин. Пора начинать. Все ради спасения внучки. Захар Петрович набрал свое имя.
        После отправки запроса, голограмма показала шкалу поиска. Процесс занял две минуты, и сенсорный дисплей оповестил.
        «Ник «Захар» уже существует. Разрешить использовать ваш ник как «Захар 5»?»
        Такой ник есть, тем более пятый по счету. Вариант не очень, не клеится как-то. Нужно придумать что-то особенное, пооригинальней, чтобы ник имел связь допустим с битвой, войной… Чтоб понятно звучал, по призванию и назначению.
        Воин? Боец? Стрелок?
        Нет, слишком распространенно. Наверняка такие ники найдутся и по счету будут точно не пятыми. Пока он был в раздумьях, игровая система издала пиликающий звук. Вновь голограммное окошко, оно требовало теперь совсем другое.
        «Использовать генератор ников?»
        Получается, сама система предлагает свою помощь. Попробуем. Кнопка «ОК» нажата. Шкала загрузки завертелась как волчок.
        Генератор ников походу больше издевался над игроком, выдавая бредовые названия. Захар понял, что такая дребедень ему точно не нужна. Лучше придумать самому. Ничего вразумительного не придумалось.
        Почему-то он стал составлять ник из своего имени.
        Долматов Захар. Доза? Нет. Звучит не очень. По-наркомански даже. Долмахар? Вроде ничего. Даже нравится. Берем.
        Игрок набрал желанное слово. Запрос принят, и в этот раз поиск не занял и полминуты. Есть!
        «Поздравляем! Ваш ник «Долмахар» успешно принят. Чтобыпродолжить игру, нажмите «Далее»».
        Голограмма мгновенно потухла в воздухе. Над игровым персонажем повисла надпись. Ник придуман. В игре теперь он не Захар Петрович, а Долмахар. Игровой персонаж в деле.
        Так, что дальше-то? Хотелось бы на себя взглянуть…
        Долмахар догадался, подобрав с пола большой осколок стекла. Е-мое! На вид ему можно дать лет двадцать пять. Как там в договоре было написано: «Изменение внешнего вида». Ага, круто изменился. Видимо в загадочной лаборатории собрали про него весь генетический материал и слепили из старика в молодого жеребца. Это так, к слову. Ладно, посмотрим, что в шкафчике хранится.
        Он подошел, дернул за ручку. Сплошное разочарование, в шкафчике ничего не было. Пустые обшарпанные полки с толстым слоем пыли. В этой комнате ловить нечего. Шаг за порог, и вновь диалоговое окошко.
        «Внимание, Вы покидаете контрольную точку и переходите на локацию Трубопровод. Выполнить данную операцию?»
        Выбора все равно нет. Да.
        Душная каморка осталась за плечами. Впереди тоже ничего выдающего. Все тот же затхлый воздух, напоминающий запах тины. По стенам тянулись хитросплетенные трубопроводы, где-то журчала вода. Наконец, встретилась живая душа - рой мошкары залепил лицо персонажа, стремился лететь прямо в глаза. Долмахар стал отмахиваться и брести туда, куда вели трубы. Похоже, он в подземелье, и нужно быстрее выбраться из него. Приметил еще одну особенность в игре. После того как он вышел из комнаты, справа от себя появилась шкала в виде дуги. Сработал интуитивный интерфейс.
        «Это шкала, которая показывает уровень опасности и подозрения. Чтобы не вызывать уровень опасности, старайтесь передвигаться бесшумно».
        Долмахар убрал подсказку. Ага, только мошкара под руку лезет. Но в любом случае, понятно - не привлекать к себе лишнее внимание. Хм, интересно, а снаружи какое время суток? День? Ночь? Лучше бы ночь. Ночью передвигаться легче, и скрыться можно. Трубы привели его к глухой стене из кирпича. Тупик. Обратно возвращаться желания не было.
        Персонаж попробовал проломить стену ногой, но тщетно. Так можно и стопу отбить. Запросто причем. Нет, не вариант. Может, имеются тайные ниши, чтобы убрать стену. Долмахар всмотрелся в ограду, изучил каждый цементный узор от кладки. Ровным счетом никаких углублений. Он прислонился к стене, стал вслушиваться что за ней. Глухо как в вакууме. Ни голосов, ни звуков.
        От злости сильно стукнул кулаком по стене, точнее по какому-то кирпичу, который откинулся назад, образовав нишу. Будто произошел нажим. Стена немного затряслась, приподнялась на долю сантиметров и медленно стала делать вираж. Поворот на сто восемьдесят градусов, и мужчина оказался на другой стороне локации. Ирония на лице персонажа - вот что значит везение.
        Одно и тоже место, те же трубы, те же стены. Но есть… Выход!
        К счастью, крышка люка убрана. Видимо здесь точно кто-то был. А может это главная контрольная точка в начале игры? Все может быть. Железная лестница с пятнами ржавчины вела наверх. Долмахар как можно тише стал забираться по ней. Прислушался. Вроде тишина. И главное, ночь. Хорошее время для разведки.
        «Внимание, Вы покидаете локацию Трубопровод и переходите на другую. Следующая локация Пригородный участок. Выполнить данную операцию?»
        Что за вопрос? Конечно, да. Только вперед. Вперед навстречу приключениям…
        Глава 4. Прокачка уровня
        Вновь появилась голограмма, но на этот раз в виде таблички. И как обычно бывает, у новичка появляется желание узнать все. Но игровая система пока не позволяла это сделать, потому что все тут зависело от самого персонажа. Игра сама устанавливает свои правила, и игрок должен к ним придерживаться. И вот первая табличка. Самая главная и важная - параметры игрока.
        ПАРАМЕТРЫ ИГРОКА:
        Уровень: 1
        Интеллект: 0
        Сила: 0
        Ловкость: 0
        Скрытность: 0
        Скорость: 0
        Навык: 0 (доступно)
        НЕДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - Чары;
        - Электра;
        - Кинетика.
        Мдааа… Не густо. Совсем не густо. Везде по нулям кроме первого уровня. Хотя такое встречается в любой игре, где главным приоритетом обладает прокачка. Помимо прокачки встречаются такие плюхи как крафтинг, дроп, лут и прочий шмот. О таких вещах заговорила сама система, когда Долмахар побрел дальше. Что же, попробуем. Даже тихонько проявлялся азарт.
        «Пригородный участок». Обычное название. Обычный участок. В отличие от подземелья тут воздух чище и не затхлый, и дышать стало легче. И мошкара не прилипнет к лицу. Рядом никого - ни единой души. Только свист ветра рассекал ночной воздух. Вот и славненько.
        Что делать? Правильно. Первым делом не помешало бы найти укрытие. Долмахар заметил, что виртуальный мир Кайзберга довольно немаленький: вдалеке, где черное небо состыковывалось с землей, раскинулись сотни различных зданий. Подобно частоколу окружали горы, на отдельных участках встречалась густая растительность. Везде раздолье, полная свобода действий. Мир открытый, и одновременно враждебный. Об этом забывать не стоит.
        Самое интересное было другое. После погружения в игру Долмахару показалось, что Кайзберг представлял из себя мир в средневековом антураже, но когда увидел ларек, который точь-в-точь смахивал на те из реальной жизни, то мнение поменялось. Ах да! Еще эти хитросплетенные трубопроводы. Откуда же им взяться в средневековье? Значит мир подобен современному и, судя по недоступным характеристикам, будет встречаться магия. Интересно, однако. Магия хорошо и плохо одновременно. Она может и убить человека, и защитить человека. Все зависит от следующих обстоятельств. Мир средневековья и мир современности. Неплохая смесь получилась.
        Сейчас не время изучать Кайзберг. Он необъятен. Это было ясно навскидку. Успеется. Игра только начинается.
        Мужчина решил устроить необходимую ревизию. Посмотреть, что там в ларьке. Может найдется что-нибудь съестного, да и место для ночлега сойдет тоже. Сам ларек со скосившейся вниз крыши произвел жуткое впечатление, но Долмахару фиолетово. Сейчас не время брезговать. При одной мысли о деньгах игрок все же постарается сорвать солидный куш. Чем быстрее, тем лучше. Нужны вещи первой необходимости, вода, еда, ибо без них в игре долго не протянешь. Нужна энергия. Не забывая про уровень опасности, он бесшумно преодолел открытый участок. Все нормально, никто на пути не встретился, не помешал, не вякнул в его сторону. Пока абсолютная тишина.
        И вдруг внутри системы что-то пиликнуло. И так неожиданно, что Долмахару показалось это где-то рядом, поблизости. «Плиу!» Именно так отозвалась голограмма. Что означает этот неведомый сигнал? Предупреждает об опасности? Или что-то другое, например, сообщение. Уж очень похоже на звук уведомления.
        Долмахар покопался в игровом меню. После трех минут рыскания он нашел непрочитанное письмо. Оно часто мигало красным цветом. Тот пальцем нажал на голограмму, и конвертик открылся.
        «Чтобы набрать уровень вам понадобится выполнить следующие действия: убить врага, найти трофеи (луты), крафтинг и др.». За каждое выполненное действие вам будут начисляться очки рейтинга к вашему игровому параметру и бонусы, которые в дальнейшем смогут для вас открыть недоступные характеристики».
        Ничего особенного. Просто игра еще раз напомнила о правилах. Эти правила запомнить очень просто. Ну а теперь надо двигаться дальше.
        Вот он оказался возле ларька. Внутри встретился погром. Вырубленное электричество, разбитая витрина, перевернутый набок нерабочий холодильник, взломанная касса и стеклянное крошево. После пятиминутного обыска Долмахар сделал вывод, что ничего полезного не осталось. Все вынесли подчистую. Но зорким взглядом зацепил за странную вещь, которая валялась возле холодильника. Приблизился, и подобрал с грязного пола кусок ржавой стали. А ведь когда-то жалкий стальной кусок был грозным оружием. Сейчас скорее всего обрубок меча. Его изначально острые края затупились. Даже пораниться невозможно. Но кого-нибудь заколоть - запросто. Для крафта ничего под рукой не попалось. Первые очки к рейтингу не помешали бы.
        Выходить из помещения он не стал, твердо решив, что в ларьке можно переждать ночь. Вылазку лучше устроить на следующий день. А там будет видно.
        Долмахар уже собирался было вздремнуть, но как назло, раздались звуки быстрых шагов - кто-то бродит недалеко от ларька. И такой звук. Ширк! Ширк! Шаги дробные. Словно кто-то перебегал трусцой. Какой-то неосторожный тип. А может вовсе не человек. Кто знает.
        Что за гость к нему пожаловал? Первое, что сделал Долмахар - не стал заглядывать в окно. Рисковать пока ни к чему, тем более его нулевые параметры не позволяли делать лишний подвиг. Тут надо быть предельно внимательным и острожным. Не мешкаясь, он перескочил через холодильник, в руке держал ржавый обрубок меча.
        Шкала начала делать резкие колебания - уровень опасности приближался. Незваный гость где-то рядом. А с добрыми намерениями он пожаловал или плохими - неизвестно. Самому бы в живых остаться.
        Долмахар еще сильнее зажал стальной кусок. Обрубок, подобный когтю росомахи, придал ему уверенности. Хоть примитивное, зато оружие.
        Шкала все так же показывала уровень опасности. Делала резкие колебания. А это сильно напрягало. Значит мнимый враг рядом. Долмахар удобно занял позицию, осторожно выглянул из-за холодильника. Дробные шаги прекратились. Их сменил утробный рык, от которого в жилах застывала кровь. Леденящий страх сковывал тело. Тот был явно не человеком. Мутант, монстр, чудовище, да кто угодно, но только не человек.
        Мужчина вновь спрятался, держа оружие наготове. Рык тем временем продолжался. Послышалась возня. Будто по магазину пробежала крысиная толпа. Мнимый враг наводил много шума. Может врагов несколько? Мысль настолько ужасная, что не хотелось об этом думать. Ситуация плачевная, но пасть духом раньше времени не стоит. Надо любой ценой поднять уровень, чтобы продвинуться дальше.
        Шкала по уровню опасности достигла свой максимальный предел, а Долмахар тут же почувствовал над головой тяжелое прерывистое дыхание. Даже в свете луны приметил вязкую слюну, стекающую откуда-то сверху. Прошла секунда, и он вслепую полоснул куском стали. Замах был сильный и короткий, и сталь глубоко вонзилась в плоть. Застрялась капитально.
        Крик. Ор. Все вперемешку. Страшный вопль заполонил помещение, от него зазвенело стекло, даже расползлось маленькими трещинами. Враг бился в конвульсиях, он дергался так, будто держал рукой за оголенный провод под высоким напряжением. Предсмертный хрип напоследок, и враг затих.
        Долмахар не спешил высовываться из-за укрытия, немного подождал, пока опасность не растворится полностью. Скорее всего, враг был один. Приподнялся. Убедившись, что поблизости никого нет, начал рассматривать труп, изучать как он выглядел.
        Обезображенный, больше похожий на мумию тысячелетней давности. Облаченный в грязные лоскуты. Худой как дистрофик, можно даже ребра пересчитать. Сталь прошлась по его узкому горлу, оставив полоску глубокой раны, из нее булькала и пузырилась кровь, образуя подтрупом багровую лужу. Неплохой удар все-таки. И все же, он человек? Наверно.
        Вынимать из раны стальной обрубок не имело смысла. С одним прокатило, с другим это вряд ли получится. Долмахар перевел дух. Выровнил дыхание. Все нормально. Главное, что жив остался.
        Выползла подсказка.
        «Долмахар, вы убили дампа 20хп (dump - «мусорная кучка»). Благодаря убийству, получаете следующие параметры.
        Ключевые слова: хп - хит пойнт. Хп - это очки здоровья персонажа. Ваше здоровье имеет ровно 100 хп на данный момент».
        ПАРАМЕТРЫ ИГРОКА:
        Уровень: 1
        Интеллект: 1
        Сила: 1
        Ловкость: 0
        Скрытность: 1
        Скорость: 0
        Навык: 0 (доступно)
        НЕДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - Чары;
        - Электра;
        - Кинетика.
        Три очка. Уже неплохо. Долмахару теперь доступна другая шкала - шкала здоровья. Почему такого не было в начале игры, непонятно. Может алгоритм такой. Сто хитпойнтов против двадцати. Хмм, получается он живучей дампа в пять раз. Это обнадеживает, все-таки не тюфяк в Кайзберге.
        Мужчина обыскал труп - ничего. Никакого оружия. Никакого шмота. Как болванчик, совсем пустой. Придется смастерить оружие самому, например дубинку, копье, лук. Благо лес встречался повсюду.
        Надо избавиться от трупа, от него сильно смердело. В таком смраде вряд ли можно уснуть. Так он и сделал. Взял за его худые конечности, оттащил на несколько метров от укрытия и оставил. Полоска крови прочертила дорожку. Пусть там себе дамп и гниет.
        Вернувшись в укрытие, он лег на холодильник, ибо на полу лежать холодно. Да и лужа крови отбила всякое желание прилечь на пол. Осталось только переждать ночь. Надо отдохнуть и собраться с новыми силами.
        Ему снился сон. Захар Петрович будто встретил в игре Папу и потребовал от него заработанные потом и кровью деньги. Но тот не согласился. Вместо денег он достал заряженный пистолет. Направил дуло на него. Стал угрожать. Либо валит во все четыре стороны, либо получает пулю в лоб. Но дед напомнил ему про договор. Папа усмехнулся и говорит, что договор не имеет никакой юридической силы. И если Захар Петрович наймет адвоката, тот однозначно проиграет суд.
        Вновь усмешка. Папа злорадствовал, его толстые губы сложились в резиновую улыбку. У Захара Петровича бешено заколотилось сердце. От накопившейся злости дед кинулся на мошенника. Но все мигом оборвалось. Папа нажал на спусковой крючок, и мир замедлился вокруг. Противный смех напоследок. Кровавая пелена застилала старческие глаза.
        Нет!
        Долмахар быстро отлепил свои тяжелые веки. Тело прошибло холодным потом. Далее по позвоночнику пробежали мурашки.
        Возник вопрос. А честная ли сделка оформлена? Можно ли положиться на юридическую сторону вопроса? Без понятия. Да и к чему эти лишние сомнения, которые снова начинают терзать и бередить душу?
        Нужно все выбросить из головы. Надо проветриться. Освежиться. К тому времени настало раннее утро. Красная полоска горизонта начала освещать небо.
        Долмахар отлип от холодильника. Размял кости, захрустел шеей. Пора на вылазку.
        Солнце уже стало занимать свое законное место.
        Глава 5. Тихий край
        И на самом краю мира есть невиданные горизонты
        (с) Цитата из Интернета
        
        Начался обычный солнечный день, как бывает в реальной жизни. Погода нормальная, небо пока не спешило укрываться тучами, а значит, не будет дождя в ближайшее время. Почему Долмахар это подметил? Дело не в том, что он не любил дождь. Просто ходить по мокрому лесу неразумно. Сырость, грязь, и скользко вдобавок. Обувь быстро промокнет, одежда тоже. В общем, долго не походишь.
        Он пошел к тому месту, где оставил труп дампа. Если вчера мертвец имел плоть, то сегодня от него остался черный скелет. Неужели он так быстро сгнил? Даже смрад исчез. Не было такого вязкого трупного запаха. Может хищные птицы склевали или такой процесс разложения его тела. А может и в самой игре так? Все может быть.
        Исследовав прилегающие к лесу небольшие окрестности, Долмахар никого пока не встретил. Ни людей, ни зверей. Тихо и пусто. Птицы не пели, деревья не шумели. Только свист ветра и шелест травы разбавляли своими нотками гнетущую тишину.
        «Внимание, Вы покидаете локацию Пригородный участок и переходите на другую. Следующая локация Тихий край. Выполнить данную операцию?»
        И неудивительно, почему так тихо. Само название следующей локации говорило за себя. Игрок надеялся, что в лесу наберет съедобных ягод, грибов, но его ждали одни разочарования. И снова. Ни зверья, ни птиц. Сам лес радовал глаз: деревья различных вершин, кусты встречались довольно часто. Увы, жевать листья и корнеплоды не самый оптимальный вариант. Но придется. Во всем нужна практичность, если требовали обстоятельства.
        Долмахар приметил у трухлявого пня растение, больше напоминавшее полынь. Хотел его оборвать, как вдруг неведомый голос заставил одернуть руку.
        - Не ешь, а то отравишься. В Тихом крае все деревья и травы стали ядовитыми. Животные исчезли, птицы умолкли. Тут стало тихо как в склепе.
        - Кто говорит? - мужчина быстро обернулся на странный голос. Никого вроде нет.
        - С тобой говорит пень, который издавна был лесным магом по имени Тсероф, - уныло ответил голос. Позже было слышно, как тот тяжело вздохнул.
        Долмахар опустил сосредоточенный взгляд. Действительно. Пень. Трухлявый пень, который обзавелся длинными корнями, и те змейками пророслись сквозь землю.
        - Тебя зовут Тсероф? - игрок уточнил еще раз. Кто знает, может он ослышался. Или свихнулся на худой конец.
        - Звали. Сейчас я пень. Просто обычный пень, - его продолговатая полоска рта скривилась, а черные бисеринки двух глаз изобразили печаль. - Посмотри сколько у пня колец. Одно кольцо приравнивается к веку.
        Долмахар посчитал - получилось восемь колец.
        - Тебе восемьсот лет?
        Древесное создание вновь издало тяжелый вздох, но продолжило.
        - Да, и лес молчит столько же. Тебе трудно представить. Молчать восемьсот лет! Если ты заметил, Долмахар, что здесь никого нет. Многим игрокам не удавалось дойти до меня. Либо заблуждались, либо отравились. Ты первый, кто нашел меня.
        Пень сделал вынужденную паузу.
        - И? Я должен для тебя что-то сделать? - напрягся тот.
        - Ты меня нашел, я кое-что попрошу. Соглашаться или нет - твое право. А теперь слушай. Для начала, ты постарайся достать мой фолиант. Ему цены нет. Если его достанешь, то дам тебе ценную информацию. И очки для рейтинга в придачу. Тебе нужно поднять свой уровень, верно? - пень посмотрел на Долмахара с хитрым прищуром.
        Тому терять нечего. Пока есть предложение, нужно соглашаться. Очки рейтинга надо заработать.
        - Хорошо, постараюсь, - ответил он после недолгого раздумья. - Только скажи где его искать?
        - Отлично. Мой фолиант забрали Коллекционеры. Кто они такие, говорить не буду. Сам увидишь. Их обиталище - это Старый музей. Мрачное место я тебе скажу. Чтобы найти объект, надо сломать небольшую ветку. Как видишь я пень, и могу свои мысли направить в ветку, а та древесная. Она меня послушается.
        «Наподобие компаса», вдруг подумал Долмахар. Игрок отломил ветку ближайшего дерева, показал трухлявому. Пень нахмурился пуще прежнего, видимо так он направлял свою силу мысли. Через минуту, ветка в руке Долмахара начала медленно вращаться по часовой стрелке.
        - Вот и все. Теперь ветка укажет тебе верную дорогу. Сейчас расскажу, как выглядит мой фолиант. Он небольшого формата. Примерно с твоей ладони. Обложка изумрудного цвета, с кожаными углами и золотым тиснением. На передних и задних частях обложки изображена крона дерева, а на корешке - ствол. Если раскрыть фолиант, то можно увидеть дерево, сложенное полностью. Понятно как выглядит?
        Мужчина кивнул в ответ. Да, он прекрасно понял. Ветка в руке, сделав один поворот, немного наклонилась в западную сторону. Дорога указана, нужно идти.
        Игрок хотел развернуться, но пень снова подал свой старческий голос.
        - Запомни, без фолианта ко мне не возвращайся. Удачи!
        Долмахар продолжил путь. Ветка только и делала повороты, наклонялась под разными углами, прокладывала каждый метр дороги. Повсюду встречались кусты и деревья. Далее пошла тропинка, которая зигзагом извивалась по всей долине. Прошел час пути. Кругом тишина, она немного нервировала.
        Долмахар стал замечать: чем дальше он шел, тем лес становился мельче и реже. Растительность сменилась одинокими, как колья, деревьями. Кусты пропали вовсе, а жухлая трава все больше была похожа на солому.
        Сделав еще шаг, как тут же появилась подсказка.
        «Внимание, Вы покидаете локацию Тихий край и переходите на другую. Следующая локация Старый музей. Выполнить данную операцию?»
        Конечно, да. Кнопка подтверждения нажата.
        Глава 6. Битва в музее
        Ни одна битва не бывает последней, никакая победа не бывает окончательной.
        (с) Елизавета Дворецкая «Перекресток зимы и лета»
        После перехода на другую локацию лес окончательно сменился мрачной местностью. Пейзаж стал серым. Будто тот самый пейзаж был запечатлен допотопным фотоаппаратом. Как на старых снимках, все черно-белое. Небо серо-темное как графит, земля сырая, словно недавно прошел сильный дождь. Воздух будто источал смертью. Плотный туман застилал повсюду. Луна еле проглядывалась из-за серого полотна. Довольно жуткая картина стояла перед глазами Долмахара. Здесь царила ночь.
        Несколько пройденных метров, и неровные черты страшного музея выплыли из туманного покрывала. Заколдованная ветка привела его туда, где по мнению трухлявого, находился бесценный фолиант.
        Двухэтажная плоть музея, сооруженная целиком из стекла. Металлические рамки поддерживали несколько тысяч тонн хрусталя. Стеклянная поверхность временами призрачно отражалась в сумеречном свете. Эти отблески подобны тем, будто издалека подмигивал хищник. Типа так встречают гостей. Долмахар снова испытал колючий холодок. То ли от страха, то ли от мрачной картины. А может и то, и другое. Все вместе.
        Возле музея зловеще накренился бывший фонтан. Весь в темных разводах и трещинах, где-то откололся его приличный кусок. Сейчас он выглядел жалкой пародией. Недалеко расположилась зона парковки, в ней застыли железные остовы машин. Судя по современным меркам изготовления, автомобили будто покинули реальный мир. Невооруженным глазом не трудно было заметить, что музей очень старый. Большая часть стеклянной поверхности помутнела от времени, в некоторых местах зияли дыры, где-то тянулись трещины, где-то щерились скобы и железные арматуры. Рамы покрылись зеленым мхом и пятнами ржавчины. Одним словом вид пугающий, и неприятно вызывал мурашки. Даже входить туда не хотелось. Но фолиант находился именно внутри, а значит, придется лезть туда. С пустыми руками возвращаться бессмысленно.
        Кто такие Коллекционеры, пень промолчал. Наверняка, недобрые создания. И когда трухлявый произнес это слово, было замечено, как его голос стал бесцветным. Оно и понятно. Насолили ему будь здоров. Чтобы узнать, вновь всплыл аналогичный вариант - лезть внутрь. Может ответ найдется именно там. «Хватит тянуть время. Быстрее закончим, быстрее покинем жуткое место», подумал Долмахар. Игра только началась, а прокачка уровня необходимо нужна.
        Мужчина предельно осторожно преодолел свободный участок, который простирался до самой зоны парковки. Приметил проем без дверей. Наверняка вход охранялся, и лезть на рожон не имело смысла. Легких путей не бывает. Попробуем с задней стороны.
        Сделав большую дугу, Долмахар обошел боковую часть здания. Пока без стычек. Никого нет. Шкала по уровню опасности не делала резкие скачки. К счастью, на начальном этапе никто его не заметил. Ага, это хорошо, что сам музей из стекла. Вот еще один разбитый проем примерно с человеческого роста. Правда, стоило еще выяснить, охраняется ли он тоже? На раздумья времени нет, надо двигаться вперед.
        Вылезло окошко.
        «Для вас появилось новое задание: очистить музей от Коллекционеров».
        Можно заметить, что не было никаких вариантов для подтверждения типа «Да» и «Нет». Значит задание важное, и нужно выполнить. Иначе игрок останется не только без фолианта, а также без новой прокачки уровня. Да и задание однозначно будет провалено. Кхм… Что же, это придало еще больше стимула. Азарт просто бешеный. Душа рвалась к приключениям. Опасно, рискованно, зато есть куда двигаться дальше.
        Долмахар кошачьей поступью проник в музей через проем, стараясь не задеть об оставшихся осколках, которые подобны клыкам хищника, выпирались из металлических вставок. Наверно, самый ненормальный полез бы туда без оружия. Но тому долго унывать не пришлось. Сам проем не охранялся. Внутри загадочного музея было много чего интересного. Можно сказать слишком интересного.
        Потолок в грязных разводах, подвесные люстры затянуты паутиной до такой степени, что издали были похожи на пчелиные ульи. Как сахарные ваты, эти коконы отсвечивались в лунном свете.
        Минуту погодя на глазах Долмахара попались разные экспонаты. В основном они связаны с эпохой Древнего мира. Можно было проследить цепочку древней живописи и искусства, которые выцветали и одновременно теряли свой лоск. Самое странное, что они не висели на стенах. Картины просто беспорядочно лежали на полу. Так же и с архитектурами и памятниками, которые лишний раз напоминали о культурном наследии прошлого. Документы, знакомящие с концепциями о деятелей искусства, написаны разными языками. Все это можно было мельком заметить при падающем свете, который просачивался через стекло и зияющие проемы.
        Ветка вдруг начала так бешено вращаться, что Долмахар чуть не упустил ее из рук. Видимо она чувствовала, указывала, куда надо идти. Показывала верную дорогу, где нужно искать желанный фолиант. «Где-то здесь должна быть библиотека», догадался игрок. Но до нее далеко, наверно она расположилась на втором этаже. Потому что дальше он попал в зал военной атрибутики. Тут царила совсем другая история. История допороховой эпохи.
        Долмахар, несмотря на то, что дошел до следующего крыла здания, пока никого не встретил. НиКоллекционеров, ни людей, не прочих тварей и загадочных существ. От зловещей тишины и безлюдности неприятно засосало под ложечкой. В душе скребло когтями.
        Так-с. Рыцарские шлемы, тяжелые боевые доспехи, щиты с различными гербами, облегченные поддоспешники, кольчужные рубашки и нашивки. В отличие от картин, эти экспонаты висели на специальных выставочных приспособлениях. Будто Коллекционеры отдали им особое предпочтение.
        А вот приглянулось особо важное. Самое главное для Долмахара. ОРУЖИЕ! Наконец-то!
        В одном месте собран внушительный арсенал оружия, но тоже допороховой эпохи. Ни огнестрельного, ни взрывного. Только холодное и метательное.
        Копья, кинжалы, мечи, сабли, стилеты…Лук, арбалет, метательные ножи…
        Долмахар был слегка в шоке, что такое добро можно было найти в старом музее, причем нетронутое. Почему нетронутое? Потому что все практически утонуло в пыли, покрылось коркой грязи и затянуто толстой паутиной.
        Хммм… Правда, что никто не мог добраться до музея? Наверно, ибо пень сказал, что тот нашел его первым. Отлично, надо будет хорошенько вооружиться, а то гол как сокол. Без оружия бродить не комильфо. Скорей бы магические способности открыть! Вот это было бы здорово!
        Стоило дотронуться до рукояти меча, как моментально раздался противный клекот. Настолько противный, что резал слух. Словно кто-то надрывался фальцетом. Секунду спустя по полу пробежала неровная тень. И как Долмахару показалось, тень крылатого существа. Отчетливо были замечены изогнутые суставы. Враг умеет летать, а если так, то ситуация становилась более затруднительной. И бой обещает быть тяжелым.
        Шкала по уровню опасности начала колебаться. Как студень, она часто стала дрожать. Долмахар не стал задерживаться на месте, он закрепил волшебную ветку за пояс, сразу схватил меч с одной вставки, на бегу подобрал небольшой боевой щит. Хотел побежать в укромное место, где можно спрятаться. Но не добежал, перед ним вспорхнуло неведомое существо, больше похожее на летучую мышь. Снова противный клекот. Чувствовалось, как завибрировал воздух. Над головой раздался хлопот крыльев. Хлоп! Хлоп!
        Игрок в последниймомент успел выставить щит вперед, тем самым отразив хлесткий удар. Удар был чудовищно сильным. Послышался скрежет, пробирающий до костей. Боевой щит выдержал атаку, он немного разошелся трещинами. Долмахар, как пробка, отлетел на два метра, и задел несколько выставочных экспонатов военной атрибутики. Перед глазами прошлась рябь. На интуитивном интерфейсе отобразилась линия жизни. 71 хит пойнтов. Нормальный такой удар ему влетел.
        Вдох-выдох. Поднялся с трудом, опираясь на меч. Не успел в полный рост, как снова пошла атака. Но Долмахар чуть согнулся, выставил меч вперед, навстречу нависшей опасности. Острие меча плавно и мягко вошло в плоть, и меж лопаток выбилось наружу.
        По его лицу капало что-то теплое. Темно-красный ручеек крови. Рана глубокая, и она обильно сочилась. Багровая жидкость начала течь на пол, на одежду, запятнав все.
        Дикий вопль на миг оглушил человека, потом существо беспомощно стало размахивать перепончатыми крыльями, пытаясь высвободиться от клинка. Похоже, тварь хотела смягчить свою боль, заодно пыталась передними конечностями выхватить холодное оружие. Долмахар быстро понял ее намерения, собрав всю волю в кулак, он загнал меч до самой рукояти, и провел его вверх. Потом стал делать скрученные движения.
        - Сдохни, тварь! - крикнул он. - Сдохни!
        Острота не подвела. Меч как новый прошелся легко по измученной плоти.
        Крик, полный боли и страдания, тут же оборвался. Победитель кое-как высвободился из грузного тела существа, рукавом стер прилипшую кровь с лица. Выдернул меч из трупа, поднял с пола щит, оглянулся назад. Уровень опасности показывал, что здесь еще кто-то есть. Долмахар уловил свистящий звук, который раздался где-то сверху, над головой. Второй этаж…
        Снова глянул на труп.
        «Вы убили Коллекционера 200 хп. Коллекционеры - это горгульи, внешне напоминающие на маленьких драконов. Их основное занятие заключается в краже оружий, ценных книг и редких артефактов. Все краденые вещи они коллекционируют и хранят в Старом музее».
        Действительно, натуральные коллекционеры. И живучие такие, аж 200 хит пойнтов. Коллекционер имел довольно внушительные габариты. Удлиненное жилистое тело дымчатого цвета, сильные передние и задние конечности, клювообразная пасть, двухметровый размах крыльев, длинный хвост. Мдаа… По нему не скажешь, что маленький дракон. Если тот казался крупным, то дальше пойдут…
        Не время для рассуждений, пора двигаться вперед. Только при умелом обращении оружием можно решить исход битвы. Только битва не закончена. На втором этаже тоже затаился враг. Интересно, а почему он не явился на помощь к своему? Может сам охранял, как там было в подсказке, ценные книги, артефакты…
        «Чтобы окончательно выполнить задание, убейте второго Коллекционера».
        Еще один… Долмахар вытащил заколдованную ветку, но та резко вырвалась из его рук, и начала выделывать кренделя в воздухе. Вот оно как… Ветка наклонилась вперед, в сторону лестницы, которая вела на второй этаж. Значит, нужный фолиант находился там.
        Игрок последовал за ней, ветка все так же витала в воздухе, задавая нужный маршрут. Как можно тише человек преодолел лестницу. Влево-вправо, вправо-влево. Дуга, круг. Направления менялись со стремительной скоростью, но тот обладал зрительной памятью, и ему было не сложно запомнить.
        Было замечено, как со временем восстановилась полоска жизни. Снова сто хит пойнтов. Интересная особенность. Если совсем худо будет, то можно где-то переждать для восстановления.
        Повсюду встречались длинные ряды стеллажей и полок, а на них огромное количество старых книг. На глазах попадались красивые камни, цепочки, амулеты и талисманы. Стопки пожелтевших бумаг и банки с чернилами.
        Помещение было огромным, а чтобы его исследовать, понадобится не один день… А вот и неприятный сюрприз ждал Долмахара на подходе. Коллекционер в качестве насеста восседал на самой верхней полке громадного стеллажа. Он злобно клокотал, кричал, одновременно махал крыльями. Он готовился к бою, встал на защиту краденых вещей.
        Мужчина, увидев его, сразу забыл про ветку. Сейчас его ждала нелегкая битва. Бой с серьезным противником, который по силе превышал его в два раза. Можно даже заметить, что потолок во втором этаже был куда выше, чем в первом, что и позволило Коллекционеру делать маневры в полете.
        «Маленький дракон» замахал крыльями, поднялся еще выше. Начал лавировать по воздуху, сделав один круг, загнул крылья назад, выставил вперед задние конечности с крючковатыми когтями. Он будто комета стремительно рассекал воздух.
        Игрок моментально прикрыл себя щитом. Свершился тяжелый удар. Щит разлетелся в щепки, а Долмахар потерял равновесие. Сумев сохранить меч и быстро встать на ноги, приготовился к следующей атаке. Коллекционер пока не спешил нападать. Кружась над стеллажами, он заложил очередной вираж. Свист витал в воздухе.
        - Ну же! Давай! Покажи, какой ты храбрый! - начал раззадоривать его человек.
        Удачно вышла попытка, и Коллекционер начал атаку. Заиграл жилистыми мышцами, вены на шее вздулись от злости. Снова ощетинил свои ужасные когти, метя Долмахару прямо в лицо.
        Но тот ушел вбок. Быстро увильнул от атаки. Хитрый прием удался. Замахнув мечом, он отрубил горгулье хвост. Противный хруст позвонка и жуткий вопль Коллекционера на минуту сотрясли воздух. Как змея, отрубленный хвост начал извиваться, пританцовывать на месте, а потом замер навсегда.
        Крылатое существо, не долетев до насеста, стремительно упало вниз. От сокрушающего удара несколько полок и стеллажей рухнули на пол.
        Тварь продолжала махать крыльями, но взлететь на воздух у нее никак не получалось. И Долмахар догадался, в чем подвох. Хвост…
        Хвост - это уязвимое место для «маленького дракона», который сохранял балансировку тела. Без хвоста, как без руля, он не мог управлять своим грузным туловищем. Слишком большой перевес, и крылья тут не помогли.
        Долмахар осторожно подошел к горгулье на безопасное расстояние, благо меч имел длинное лезвие. Подняв холодное оружие, вложил всю силу в удар, и обрушил на вражескую цель. Голова «дракона» отделилась от тела, покатилась в сторону валявшихся полок, пятная пол багровой дорожкой.
        Из шеи фонтаном хлестала кровь, тело билось в конвульсиях. Через минуту все затихло - и вопль, и боль, и страдание.
        Бой был не простым. На него ушло слишком много сил. Чтобы восстановиться, нужно отдохнуть. Но отдыхать некогда, надо искать фолиант. Долго рыскать по полкам и стеллажам не пришлось. Заколдованная ветка сама указала книгу, которая валялась на полу. Фолиант, видимо, находился на одном из поваленных стеллажей. Что же… Падение Коллекционера сыграло только на руку.
        «Поздравляем! Вы получили второй уровень, благодаря сумме набранных очков. У вас теперь 11 очков. Чтобы повысить свой уровень, понадобится еще 10 очков характеристики».
        Всплыли следующие параметры.
        
        ПАРАМЕТРЫ ИГРОКА:
        Уровень: 2
        Интеллект: 3
        Сила: 3
        Ловкость: 2
        Скрытность: 1
        Скорость: 2
        Навык: 0 (доступно)
        НЕДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - Чары;
        - Электра;
        - Кинетика.
        КОШЕЛЕК:
        Червонец: 0
        Серебряник: 0
        Медяк: 1
        Второй уровень. Неплохо. И алгоритм прокачки теперь ясен. Десять очков суммируются, и следом открывается новый уровень. Единственный параметр, который остался без изменения, это скрытность. Оно и понятно. Скрыться от Коллекционеров никак не получилось, зато прокачалось то, чего действительно так не хватало. Долмахар стал немного сильнее, ловчее и быстрее. Еще один приятный сюрприз - кошелек. Только бой с «маленькими драконами» явно продешевили. Всего один медяк…
        Пока рано делать выводы. Игра не окончена. Все еще впереди.
        Долмахар подобрал фолиант, для убедительности еще раз проверил ее по описаниям. Небольшой формат, с изумрудной обложкой и золотым тиснением. На корешке изображен древесный ствол. При раскладке получилось целое дерево. Это точно он. Тот самый фолиант. Когда нужный предмет был найден, заколдованная ветка приблизилась к человеку, давая взять себя в руки.
        - Идем обратно, - сказал он ветке. - В Тихий край.
        Для начала неплохо было бы вооружиться. Арсенал большой, есть что там взять. Меч оставил себе, подобрав для него ножны. Лук, колчан со стрелами. Арбалет с болтами. Два метательных ножа.
        После оснащения оружием он только сейчас увидел, что на одежде исчезли пятна крови. Словно после боя она сохранилась в первозданном виде. Получается, кровь играла роль исчезающего элемента в игре. Это хорошо, а то не совсем приятно было бы ходить в «багровой» одежде. Вспомнился случай с дампом. Та же ситуация.
        Долмахар вооружился знатно, и покинул хрустальное здание, покрытое мраком и загадкой.
        Глава 7. Тайные слова Тсерофа
        Где мало слов, там вес они имеют.
        (с) Уильям Шекспир
        До Тихого края он дошел без приключений. По обратной дороге никого не удалось встретить. Когда тот показал фолиант, то трухлявый пень стал давать ему указания.
        - Будь любезен, Долмахар. Открой фолиант и найди «Летопись 172». Только листай осторожней, он старенький.
        Игрок постарался найти заданную летопись, бережно листая каждую страницу. Старая бумага не издавала свой характерный шелест. Фолиант составлен по каждому разделу. Один раздел относился к «Песне леса», и там были изображены фигурки различных птиц, в других рассказывались «Угощение леса», где встречались описания грибов, ягод. По такой схеме и были составлены все летописи.
        Когда «Летопись 172» найдена, то Долмахар заметил непонятные ему символы.
        - Нашел? - пень терпеливо ждал.
        - Да, - тот показал ему для убедительности. Трухлявый хмыкнул.
        - Вот и славно. Теперь придвинь фолиант ко мне, я буду читать заклинания. Благо день еще не смеркается. Сам можешь подождать в сторонке.
        Долмахар так и сделал. Пень хмуро вгляделся в книгу, начиная что-то нашептывать про себя. Таинственный шепот длился недолго, далее трухлявый перешел на повышенный тон.
        Мужчина тщетно пытался понять, о чем читал сейчас этот обрубок. Только слова были для него непонятны и темны как во чреве мрачного Старого музея. При мысли об обиталище Коллекционеров тот почувствовал, как по спине неприятно пробежали мурашки. Это пока первая битва, она хорошо врезалась ему в память. Что будет дальше?
        Чтение заклинаний продолжалось, и пень читал еще громче. Уже надрывным голосом, до одури. Он, похоже, вошел в транс, создавалось такое впечатление, что до него уже никогда не достучаться.
        Долмахару немного поплохело от такого представления, но он стойко продолжал его слушать. И Тихий край перестал быть тихим, и в нем стали виднеться нехарактерные для данной локации различия. Пошли существенные изменения.
        Деревья становились зеленее, их кроны широко развесились. Из-под земли пробивалась свежая молодая трава. По всей долине начали кучковаться кусты. Где-то распустились кувшинки белых цветов, а где-то выросли ягоды и грибы. Небо над лесом заполнилось звонкой птичьей трелью. В зарослях грациозно скакали олени, в поисках пищи бродили волки и медведи, зайцы и лисицы мелькали своими меховыми шубками. Краски природы стали яркими и сочными, и дали Долмахару понять, что лес ожил. Природа заполнилась всякой живностью.
        Пень уже пришел в себя, и через долю мгновения стал мерцать ядовито-зеленым свечением. Все контуры трухлявого обрубка засветились пульсирующим неоном, в какой-то момент пошли круги, и плотной спиралью завились вокруг него. И пень исчез… Растворился мириадами ярких частиц. Через секунды-две над землей навис шар с размера яблока, он источал немыслимо сильной энергией, от него исходила неведомая электрическая сила. В электризованном воздухе витал специфический запах. Складывалось ощущение, словно кто-то зажег целую коробу спичек.
        Шар, извергающий электрическими разрядами, стал бешено вращаться вокруг своей оси. Позже растянулся в дугообразную форму, смахивающую на кольца Сатурна. В конце концов приобрел очертания человеческой фигуры. Был обрубком дерева, стал человеком…
        Рядом с Долмахаром находился субъект, облаченный в мантию с глубоким капюшоном, сотканную из атласной ткани изумрудного цвета. Серебристая бородка подковой обрамляла его подбородок, того же цвета брови кустились из-под ясных старческих глаз. Сам немолод, но от него шла сильная энергетика. Он поднял руку, его пальцы стали манипулировать различные движения. Фолиант, как марионетка, легко поддался его воле, закрылся, поднялся на уровне старческого лица. Волшебник схватил книгу, быстро убрав ее под мантию.
        - Прими мои благодарности, Долмахар, - голос был звонким, как птичья трель, и волшебник продолжил речь. - Если бы не твоя помощь, то когда еще довелось бы стать лесным магом. Позволь представиться. Я - Тсероф. Маг всех лесов Кайзберга.
        - Мы с вами знакомы, Тсероф, - улыбнулся тот.
        - Ты был знаком с трухлявым пнем, - Тсероф позволил себе пустить шутку.
        Оба коротко засмеялись.
        Вылезло голограммное окошко.
        «Поздравляем, Долмахар! Название локации успешно заменено. Вместо названия Тихий край данная локация будет иметь название Живой лес. Вы заработали себе 2 бонусных очка для измененияпараметров игрока. Хотите их использовать?».
        А почему бы и нет?
        Пошевелив мозгами, игрок распределил выданные бонусы. Одно очко к ловкости, и одно - к скрытности. Понятно, что ловкость можно вполне заработать в боях, но плюс один к рейтингу не помешает. Мелочь, а приятно. А вот скрытность заработать сложно, ибо на него шансы не всегда перепадают. Если посудить, то битва с Коллекционерами не дала никакой возможности, чтобы скрыться и при этом заработать очки.
        Тсероф поглаживал свою бородку, видимо ждал, когда игрок разберется со своими параметрами. Когда тот управился, он продолжил говорить.
        - Вижу, ты хорошо вооружен. Благодаря тебе, лес стал живым. И если не трудно было заметить, после прочтения «Летописи 172» природа вновь обрела свой прежний вид. Яда больше нет.
        Над лесным магом высветился необычный знак. В виде алгебраической бесконечности «?». Что это значит? Здоровье, сила, магия?
        - Вам точно восемьсот лет? - первое, что пришло в голову Долмахару.
        Маг скептически усмехнулся.
        - Нет, мне намного больше. Нет ни конца, ни края. Я сам бессмертен. Единственное мое уязвимое место - это фолиант. Без него я теряю магическую силу, потом превращаюсь в трухлявый пень. И так было восемьсот лет, пока не объявился спаситель. Я готов выслушать твои вопросы.
        Тот немного замешкался, но вовремя собрался.
        - Я попал в игру. Мне надо срочно заработать деньги на спасение самого близкого человека. Есть какой-то шанс выйти из мира Кайзберга?
        Тсероф снова погладил свою бородку, будто в седых волосинках найдется разумный ответ. Нахмурился.
        - Да, я давно понял, что ты в игре. Но чтобы из нее выйти, нужно сильно постараться. Так сказать, игрок все время взаперти, пока он сам не найдет выход. Ты об этом знал, Долмахар?
        - Нет, - тот от злости сжал кулаки. - Видимо не сказали, чтобы меня не спугнуть.
        - Логично, - Тсероф похлопал того по плечу. - Не время отчаиваться. У тебя есть шанс выйти из игры. Мир Кайзберга был идеальным, пока небо не перечертила Комета. И тут все пошло наперекосяк. Я теперь чувствую, что многие маги попали в беду. Многие утратили свои силы и способности. Им нужно помочь. Если как мне им поможешь, то у тебя будет возможность вернуться обратно.
        - Они ответят тем же? - Долмахар не был в этом уверен, но кто знает, какова цена человечности. Стоит ли вообще ждать от магов помощи?
        - Думаю, да. Видишь, я готов тебе помочь. Дать верную дорогу, а также открыть в тебе магическую способность.
        Тсероф взмахнул своей дряблой рукой, и в воздухе, подобно мелким частицам, зажглись ярко-зеленые огоньки, которые спиралью закрутились вокруг ошеломленного игрока. Тот кроме их легкого прикосновения ничего толком не почувствовал.
        - У тебя есть магия, - начал говорить Тсероф. - Ты теперь можешь воспользоваться помощью леса. Благо леса в Кайзберге предостаточно.
        Голограммное окошко пока не спешило оповещать параметры игрока. Долмахару хотелось глянуть на предмет наличия магии. Значит потом.
        - Ты можешь вызвать любого зверя, - начал пояснять лесной маг. - Допустим, тебе нужно осмотреть ближайшую окрестность, чтобы узнать, что в ней происходит. Ты вызываешь сапсана. Он тебе потом оповестит после обзора. Да и любую птицу, какую хочешь.
        «Хм, неплохая способность», подумал игрок. Будешь знать на два шага вперед. Будешь всегда начеку.
        - Но, есть одна загвоздка. Ты теряешь одно очко рейтинга. Все зависит от обстоятельств, когда будет исполнен вызов магии. Поэтому действуй с умом.
        А вот здесь Долмахар никак не ожидал подвоха. Получается: одной рукой дают, другой забирают. Видимо, так устроено в игре. Много магии не бывает. Такая вот игровая система. Слишком хитроумный алгоритм.
        - Я все понял, Тсероф, - ответил он. Тяжелый выдох. - Куда мне идти дальше?
        Тсероф посмотрел на небо, плотно укутывающее мглой.
        - Ночь близка. Ротсап активен в это время суток. Он тоже нуждается в помощи. А там он тебе скажет, куда идти дальше. Если конечно поможешь. Извини, Долмахар. Я тебе сказал все, что знаю сам. Мне надо заняться лесом. Чует мое сердце, заяц себе лапу сломал. Нужно спасти его. Надеюсь, еще увидимся.
        После этих слов Тсероф исчез. Долмахар снова увидел, как в воздухе растворились мерцающие частицы. Он остался один, но скучать не пришлось. Впереди подгоняло новое задание.
        «Есть новое задание: Найти Ротсапа. Чтобы приступить к выполнению задания, вам нужно перейти на локацию Храм. Благодаря достижению второго уровня, у вас имеется карта для навигации».
        Голограммное окошко сменилось картой, она имела борозды длинных дорог, синие линии рек и рельефные участки горных мест. Все выглядело довольно масштабно.
        Он ткнул в назначенную локацию, и сбоку появился счетчик километража. До Храма примерно три с половиной километра. Неплохо.
        ПАРАМЕТРЫ ИГРОКА:
        Уровень: 2
        Интеллект: 3
        Сила: 3
        Ловкость: 3
        Скрытность: 2
        Скорость: 2
        Навык: 1 (доступно: Вызов Леса )
        ДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Чары:
        - Вызов Леса;
        НЕДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - Электра;
        - Кинетика.
        КОШЕЛЕК:
        Червонец: 0
        Серебряник: 0
        Медяк: 1
        На данный момент пока все радует. Наконец высветился блок, показывающий наличие магии. Правда, удовольствие недешевое. Ее нужно использовать в особых случаях. Главное, что она есть. А что касается очков рейтинга, тут Долмахар постарается урвать большой куш. Он двинулся в путь. В Храм.
        Складывалась все та же схожая ситуация. Чтобы узнать, что из себя представляет Храм, нужно поглядеть своими глазами. Не увидишь - не узнаешь.
        Ротсап тоже маг. А какой он маг? Какое его уязвимое место? Какие способности имеет? Долмахар не знал. Да и Тсероф ничего ему не сказал толком. Опять же нужно ответы искать там. В Храме.
        На горизонте сплошная темень. Только луна издавала свет. Ночь постепенно опускалась на бескрайние земли Кайзберга. Но край уже не был тихим. Он не собирался умолкать на долгие годы. В лесу временами пели ночные птицы. А где-то из глубинки противно стрекотали сверчки.
        Глава 8. Байки трактирщика
        Бывает, еще ни с кем не выпил, а тебя уже уважают.(с) Данил Рудый
        
        Чтобы дойти до Храма, нужно пересечь еще две локации: ТРАКТИРи БЕРЕГ ОТРУБЛЕННЫХ ГОЛОВ. Если первая понятна, и не вызвала у Долмахара негативную реакцию, то вторая бросила его в мелкую дрожь.
        Что представлял этот самый берег? И сколько там отрубленных голов? Бррр! Название страшное. По звучанию еще противней.
        Пропустив навязчивое окошко, говорившее о переходе, игрок тут же очутился в сельской местности. От леса не осталось практически ничего. Переход был стремительный. Будто через портал попал. Чувствовалось даже что-то неосязаемое.
        Локация ТРАКТИР изобиловала домами различных размеров, построенными в основном из глинобитных материалов. Постройки с соломенными крышами, несущими каркасами, балками и раскосами. Дома были как на подборе: одноэтажные, стены из глины и камыша, маленькие окна. Единственное, какое построение сильно выделялось на фоне остальных - это трактир. Он сразу бросался в глаза.
        Трактир имел два этажа. Стены бревенчатые, кровли из стропила, окна с ажурными ставнями. На крыше трактира в виде дракона лениво поворачивался флюгер - легкий ветерок, однако. Вместо крыльца подобно предбаннику расположилась небольшая беседка. В ней дежурила охрана из трех человек. За беседкой далее встречался вход в сам трактир. Над входом размещена вывеска: «Кружка эля».
        Больше всего Долмахара радовало большое скопление людей. Наконец-то! Люди! А то он чувствовал себя неуютно. Словно в Кайзберге остались только маги. Все же опасения были напрасными. Ведь среди магов есть люди. Вернее, наоборот. Среди людей есть маги.
        Чтобы не тревожить охрану, игрок заранее подготовил оружейный тайник недалеко от обрыва, где рядом была мусорная свалка. Недалеко от нее шли сточные канавы, с которых стекали нечистоты. Так надежней. Никто не сунется в такую вонь.
        С собой он взял один метательный нож. Всегда нужна страховка, ибо мало чего можно ожидать там в трактире. Да и люди пока что чужие. Некому доверять. Оставалось надеяться только на себя.
        Долмахар как ступил сюда, так его облапали со всех сторон. Охранники как те же амбалы у Папы. Такие здоровые, плечистые и высокие. Морды кирпичом, хмурые выражения лиц. Но! Все обошлось, даже ножа не приметили. Тот надежно спрятал его под рукав накидки. Такой вот тайничок. Нож маленький, лишнего места толком не занимал.
        А вот и сам трактир. Мдаа… Атмосфера тут теплая и праздничная. Оно и понятно, день прошел. Наступил вечер.
        Когда он зашел, никто не посмотрел в его сторону. Видимо, дело привычное. Разношерстный народ сидел за дубовыми столами, галдел без умолку, глухо чокая деревянными кружками. Девушки со смазливыми личиками разносили на подносе овощи на пару, жареную дичь и напитки в градусах. И вся эта вечеринка при свечах, при теплом свете.
        Зная, что в кошельке имелся один медяк, Долмахар грустно понял - такой ужин ему не светит. За барной стойкой он заметил трактирщика. Одутловатое лицо, кучерявые рыжие волосы и вьющаяся борода. Тот как пират, прикрывал левый глаз черной повязкой, что-то бормотал себе под нос, старательно потирая тряпкой столешницу. «С него и начнем», решил вошедший. Он подошел к стойке, кашлянул в кулак, тем самым обратив на себя внимание трактирщика.
        - Чего желаешь, гость? - весело спросил бородач. - Эль, вино, пиво, брага? - для него перечисление напитков вошло в привычку. Выложил все на автомате.
        - Мне бы с вами на пару слов, - произнес тот. Долмахар побарабанил пальцами по столешницу.
        - Валяй. Пить то будешь? Как звать-то тебя? Долмахар? Ага, - трактирщик заметил надпись.
        - Благодарю. Меня ждут дела, - тот не стал говорить, что он в игре. Маги еще смогут узнать его цели, а простым смертным неинтересно. Сами люди вели себя как обычно, ничем не выделялись, если не считать по внешности.
        Долмахар, видя высвеченное имя «Бравос», продолжил. - Бравос, скажи, а часто ли вам доводилось слушать вести от гостей?
        Трактирщик прищурил правый глаз, словно в вопросе искал какой-то подвох. Неопределенно хмыкнул, на миг перестал протирать столешницу.
        - Да, конечно. Причем даже самые невероятные. Приходят и байки травят, все уши мне прожужжали.
        - В каком смысле невероятные? Сказки рассказывают?
        Бравос почесал в затылке, задумчиво поглядел на него. Бросил тряпку куда подальше и скрестил натруженные пальцы.
        - Истина или ложь, тут тебе решать. Один почетный гость рассказывал мне, что встречал иноземцев. Вроде бы люди как люди, но из дальних-дальних краев. Невиданных и неслыханных. Одеты они черт во что! Такие яркие, что раздражают всех вокруг. Точно иноземцы.
        Долмахар размышлял над словами трактирщика, прикидывал: вранье это или нет. Стоит верить вообще? Но Бравос продолжил.
        - Другой говорил про каких-то чудо-домов. Они такие высокие как королевские замки. Правда, в отличие от замков, те выглядели простовато и чуждо. Ни башен, ни ворот, ни донжонов. Просто как угловатые столбы. Наши люди если и встретят таких чудо-домов, то сразу их разрушают, а жителей убивают.
        Вот оно как! До игрока только сейчас дошло, о чем толковал трактирщик. Судя по недавней прогулке, где по пути ему встретился ларек. Сам ларек из времен современности. Про чудо-домов понятно. Это тоже из реального мира. Хрущевки, сталинки, ленинградки. Новые дома панельного типа. Все может быть. Вовсе не сказочные сплетни, а правдивые истории. Взять даже тот же музей. Он хоть и старый, но внутри было по-современному. Если конечно его полностью отреставрировать, прибрать от и до, то глядишь, приобретет свой прежний вид. Парковка, тот же фонтан. Все сходится.
        Про иноземцев тоже становилось ясно. Они люди из реального мира. Только другой вопрос. Почему Долмахар сам был не в современной одежде, а в накидке. Ведь он из реального мира попал в прошлое. В Средневековье. Может это изначальная экипировка? «Разберемся позже», решил он.
        - Наверное, это все, что можно отнести к невероятному, - закончил рассказывать Бравос. Трактирщик снова взялся за тряпку и стал протирать кружки.
        К тому времени к барной стойке приблизился мужик тучного вида. Вальяжно облокотившись на столешницу, громыхнул своим басовитым голосом.
        - Мне два кубка ежевичного вина! И поживей, Бравос. Девочка меня ждет.
        Трактирщик что-то недовольно пробормотал под нос, но заказ принял. Через минуты-три было все приготовлено. Перед клиентом выставлены два одинаковых серебряных кубка с медным ободком. На самом ободке с особым изяществом выгравировано название трактира.
        - Два червонца, - сказал Бравос.
        Мужик небрежно кинул в жестяную тарелку два золотых кругляка. Монеты с фигурной чеканкой зазвенели, сверкнув гербом. Для интереса Долмахар вызвал голограмму. Засветился «Кошелек», и мужчина сравнил червонец с медяком. Рисунок герба одинаковый. На обеих сторонах был изображен боевой щит с двумя скрещенными мечами. Ни цифр, ни опознавательных символов. Скорее всего, в качестве достоинства выступал сам материал. Золото, серебро и медь. Ничего лишнего. Все просто.
        Мужик взял один кубок, опрокинул себе в рот, начал жадно глотать желанный нектар. Глотал шумно, со смаком. Ежевичное вино тонкой струйкой начало течь по его косматой бороде, капая на деревянный пол.
        Со вторым кубком произошла та же участь. Далее пошла отрыжка. Мужик протер рот тыльной стороной ладони, присвистнул в сторону, поманил кого-то пальцем, подзывая к себе. К нему летящей походкой приблизились две девицы. В легких полупрозрачных одежках, где сквозь них просвечивались торчащие соски. Личики смазливые, губы сочные, глаза шальные. Хрупкие бледные плечики, осиные талии и тощие бедра. Их юные тельца требовали бесконечные ласки и море наслаждений. Но потрепанный вид никуда от них не делся. Это было видно с первого взгляда. Девицы давно созрели, через них много мужиков прошло. Долмахар отвернулся от них, будто не обращал на них внимания.
        - Эй, красавчик. Не хочешь со мной уединиться? - прорезался тонкий голосок. Прозвучало фальцетом. Девица предлагала саму себя. Видимо тучный мужик сделал свой выбор.
        Долмахар осторожно глянул на нее. Та накручивала на палец локон каштановых волос, хитро подмигивая ему. Надо же, как она умеет глазки строить. Стреляет не хуже лучника. Ее алый пухлый ротик так и манил.
        Она по-кошачьи прильнула к нему, отработанным движением взяла мужскую ладонь, прижала к своей груди. Грудь одно название, конечно. Одним словом прыщики. Долмахар не чувствовал в ней никакой упругости и мягкости. Но было видно, как возбудилась девица - ее соски затвердели, дыхание стало учащенным. Маленькая грудь не требовала долгой стимуляции для возбуждения.
        - Один червонец, и я твоя, - подвела итог девица. Ее большие глаза хищно загорелись. В них можно было увидеть всю шалость и бесстыдство.
        Бравос тактично удрал с привычного места, дабы не смущать их. Тучного мужика давно не было. Наверно он там шпилит свою шлюшку по полной. Долмахар, чтобы не казаться перед девицей робким, начал мацать ее соски.
        - Не здесь. Тут полно народу, - замялась та.
        Но игрок не слушался, без стеснения шлепнул по ее тощему заду. Вышло довольно смачно. Даже сама девица прыснула от сдержанного смеха. Она хотела его затащить в укромное место, но тот тактично отстранил ее от себя.
        - Давай как-нибудь в следующий раз. У меня дела, - по сути Долмахар ее не хотел. Просто надо как-то отмазаться.
        - Хорошо, буду ждать.
        Девица улыбнувшись, ушла к другим посетителям. К тому времени подоспел тот самый мужик, который заплатил за два кубка ежевичного вина и интимные услуги. Его лицо сияло от недавно полученного наслаждения, по нему видно, что получил хорошую разрядку.
        - Как успехи? Понравилось? - спросил Долмахар. Нужно же как-то интерес поддерживать.
        - Как тебе сказать… - мужик осклабился, продолжив. - Хороша девица, да затасканная только. Ощущение такое, будто палку кинул в длинный коридор.
        После его слов тому стало мерзко, зато вышло правдиво. Действительно, сколько клиентов у нее было, пальцев не хватит, чтобы сосчитать. Впереди важный путь, надо покинуть трактир. Поблагодарив за ценные сведения, Долмахар попрощался с Бравосом и покинул заведение. Не такое уютное место. Пьянчуги да шлюхи. Такое вот первое впечатление от трактира.
        Дальше Долмахара ждала локация со страшным названием.
        Глава 9. Этих глаз васильково-синих
        Взгляд показывает силу души.
        (с) Пауло Коэльо «Алхимик».
        Забрав с собой оружие, он двинулся к границе следующей локации. До контрольной точки осталось немного. Еще бы пройти берег отрубленных голов…
        И лучше без кровопролития.
        Интересно, какие извращения будут ждать его дальше? Как бы еще не свихнуться от предстоящих картин ужасов. Ничего, у Долмахара с психикой все в порядке. Он же не зря на фронт подался, Родину защищал. Навык приобрел. Жалко, что в Кайзберге не встречалось огнестрельное оружие, может, легче было бы. Заодно почувствовать бы отдачу автомата, плюющего пулями. Как говорится по второму кругу. Было время…
        С другой стороны есть сильный интерес. Рубить мечом, стрелять из лука и арбалета, метать ножом. Это все для него в диковинку. А главное, есть цель - спасти любимую внучку. Когда есть за что бороться, у человека будто открывается второе дыхание. Так же чувствовал себя и сам игрок. Наравне с такой мыслью Долмахар стал наращивать темп ходьбы, почти что бежал.
        И вот переход на локацию. Очередная смена обстановки. Те же самые ощущения. От сельской местности нет ничего совершенно. Тело словно перебрасывается от точки «А» к точке «Б».
        После загрузки игрок будто попал в какой-то омут. Кругом непонятная чернота, которая паутиной заволокла пространство. Из-за нее тот начал спотыкаться на каждом шагу. Как Долмахар ни старался мечом отогнать черные сгустки, но попытка провалилась. Потом эти же сгустки неожиданно стали лианами обвивать его тело, он даже не успел опомниться. От слабой хватки выронил меч, далее на землю упали арбалет, лук, колчан со стрелами…
        Когда черные щупальца перестали его обвивать, человек упал, носом пропахав сырую землю. Сгустки исчезли, они испарились в воздухе. Снова знакомое притяжение тела, неведомая сила всасывала разогнанную кровь. Перед глазами всплыла призрачная дымка, которая начала выделывать кренделя, постепенно сгущая собой окружающее пространство. Жуть-то какая..
        Долмахар позже заметил, что под ногами нет опоры. Он начал стремительно падать, казалось бы, в бесконечную воронку, прямо в пасть несусветного чудовища. Сильный поток воздуха трепал одежду, закладывал уши, резал глаза и колол небритые щеки. Длилось так примерно секунд десять. После достижения невидимой планки того сильно обдало жаром, словно тот приблизился к кратеру вулкана.
        Наконец-то, привычная земля. Сырая, холодная и пахнущая. Падение было мягким. Игрок получил небольшие ушибы. Полоска жизни мигнула. Минус десять хит пойнтов. Пять секунд спустя, и счетчик снова вернулся к исходному числу. Долмахар встал, отряхнул одежду. Переломов и других серьезных повреждений нет.
        Упс! А где оружие? Снова гол как сокол? Или какое-то предостережение?
        Для начала тот тщательно осмотрелся. Тут совсем другое время суток. Солнце медленно поднималось из-за горизонта. Предрассветное небо стелилось над водной гладью, вода издавала негромкий всплеск, ветер нагонял небольшие волны. Вдалеке виднелись холмы изумрудного цвета, из водной поверхности клыками торчали обломки горных скал.
        Сам он стоял на песчаном берегу и наблюдал за рассветом. Приятный момент, однако. Встречать рассвет, наблюдать, как лучи солнца заполоняют местность, как вода искрится, как волны разбиваются о скалы. Шум прибоя просто умиротворял, придавал ощутимый релакс.
        Увы, не время для отдыха и наслаждения. Снова встал острый вопрос. Где оружие? Долмахар похлопал по одежде, спустил рукава в надежде найти метательные ножи. Но предсказания его не сбылись. Пусто и все.
        Побрел дальше по песчаному берегу, ибо других дорог не нашел. Везде холмы да горы, а торенных троп не видать. Долго скучать не пришлось. Впереди он увидел странные очертания, будто его встречала целая орда булав. Когда игрок приблизился, то он почувствовал, как ком тошноты застрял в горле, а запах гнили перекрыл ему кислород. Подавив в себе неприятный рефлекс, тот подошел еще ближе, чтобы получше разглядеть. Перед ним вся суть локации. Берег отрубленных голов.
        Головы, насаженные на длинные колья, портили морской пейзаж и нагоняли мрачную атмосферу. Море на их фоне вдруг резко почернело, солнце стало тусклым, а холмы обратились в сожженные поля.
        На Долмахара смотрели сотни мертвых глаз, лица застывшие в маске ужаса. Было видно, что тут больше убитых мужчин, чем женщин. Каждая голова выделялась своей особенностью. У кого-то были шрамы, рубцы, гнилые зубы, выколоты глаза, порванный рот и снятый скальп. Встречались особые приметы: отрубленный нос, бельмо в глазу, выжженное клеймо на щеке или на лбу, отрезанные мочки ушей, отсутствие всех зубов.
        Долмахар изучал иссохшие лица, выискивал их новые приметы. Сильно увлекшись, он даже не заметил, как к нему подошел здоровый детина с густой заросшей щетиной. В засаленной от пота одежде, сшитой из грубой ткани. В руке держал деревянный шест, который был длиннее и выше его на голову.
        - Чего тебе надобно, Долмахар? - его хриплый голос разошелся, как волна, разбивающаяся о скалы.
        Тот немного помедлил с ответом, взвешивая каждое слово. Снова глянул на мужика. Странно, у него не было имени. Над ним загорелась надпись «Сторож». Может это его прозвище?
        - У тебя есть имя, сторож?
        - Нет. Я незаконнорожденный, а таким не дают имена, - пояснил сторож, - Я безымянный, и таких как я - много. Раскиданы по всему Кайзбергу. А ты так и не ответил на мой вопрос.
        Долмахар перевел взгляд с мужика на отрубленные головы. И продолжил.
        - Мне нужно в Храм. К Ротсапу. Один высокопоставленный человек мне сказал, что тот найдет короткий путь к выходу из игры, - он специально промолчал про лесного мага, опасаясь тем, что сторож может неправильно его понять.
        Сторож поскреб щетину, раздумывая свой ответ.
        - Вся жизнь - игра. Она сама диктует свои правила. Людям только и приходится воевать, зарабатывать на хлеб и свои почести. А мне, как безымянному, дано охранять эти головы, - он увидел как один черный ворон сел на одну из отрубленных голов, собираясь клювом выколоть глаз - любимое лакомство для птицы.
        Как только безымянный отогнал ее шестом, он продолжил речь.
        - Если вам нужна чья-то голова, то можете обратиться в Бюро бальзамирования. Это стоит денег. Как видите, я охраняю экспонаты и отгоняю ворон, чтобы птицы окончательно не заклевали.
        Вот тут Долмахар удивлен. Обычный простой мужик, сторож, у которого нет имени, а рассуждает как аристократичный человек. Его манера поведения совсем не соответствовала такой обязанности, как охранять насаженные на колья головы.
        «А что такое Бюро бальзамирования?»
        - А чем занимается Бюро? Бальзамирует для долгого хранения?
        Сторож почесал свой большой нос. Шестом обвел несколько кольев.
        - Да. Ты прав. Как видишь, это не просто головы. Это трофеи. Тут есть и короли, и вожди, и простой люд. Есть редкие трофеи. Таких мы называем иноземцами.
        При слове «иноземцы» Долмахара немного передернуло. Ведь по сути он тоже иноземец. Сменить бесцветную накидку на яркие современные одежды и все. Караул!
        - Покажи мне иноземцев, - потребовал он. - Мне очень интересно.
        - Их не много. Пока четыре всего. Три мужика и одна баба, - улыбнулся сторож. - Могу даже рассказать про них.
        - Продолжай, - игрок пошел за сторожем.
        Безымянный шестом указал на одну из голов, покрытую рыжей копной волос. Веснушки мелкими точками замечались на щеках, на носу. Над левой бровью сверкала мелкая брошь. Долмахар догадался. Это пирсинг. Сторож начал рассказывать про него. Парня в лесу встретила армия рыцарей. Он был одет в черную одежду с какими-то шипами. «Видимо тот был неформалом в реальном мире», подумал Долмахар. Раздели парня догола, начали отрубать ему пальцы, руки, ноги, продлевая его мучения. После того, как ему отсекли голову, мучители решили отдать в Бюро для бальзамирования.
        С другими мужиками произошла та же участь. Только тех встретили в «непонятных» заведениях. По рассказу сторожа игрок понял, что это были магазины. Одного нашли в продуктовом, другого - в магазине одежды. Мдаа… Слишком печально сложилась ситуация. Похоже, иноземцев будут убивать без разбору. И не важно: в игре ты или нет.
        Наконец, подошли к девичьей голове. Сторож начал рассказывать, что у нее изначально были длинные каштановые волосы, но потом обчекрыжили. Была одета в красную одежду, похожую на платье. Ее нашли на свалке, где девушка разгребала мусорные кучи в поиске съестного. Какие-то бродяги заставили ее раздеться, и когда увидели, что у нее есть женское естество, стали насиловать. Иноземка же, а такие девушки нечасто встречались, и эти подонки решили попробовать какая она на вкус наслаждения. Для них она была типа экзотикой.
        Долмахар взглянул на лицо девушки, застывшее в маске страха. Ее мешковитые веки наполовину прикрывали глаза. Но зрачки не потускнели, они, как два синих озера, сохранили свой ясный взор. Глаза были такими выразительными, что тот невольно подумал, что девушка жива. Даже мурашки пробежались по его спине.
        - Что, понравилась? - вкрадчиво спросил сторож.
        - Жалко девушку. Потрогать можно?
        Сторож пожал плечами.
        - Трогай, но поосторожней.
        Он начал аккуратно гладить ломкие волосы, потом пальцами потрогал ее мочки ушей. Уши проткнутые, значит, девушка носила серьги. Ясное дело, что украшения забрали. Такими вещами не разбрасываются нигде. Не в реальном мире, не в виртуале. Далее перешел к ее глазам. Кожа век загрубела, и больше напомнила скорлупу. Но глаза… Такие ясные и большие. Миндалевидной формы. Словно кошка.
        - Если хочешь ее забальзамировать, то смогу передать в Бюро, - начал предлагать услуги сторож.
        «А поможет в этом магия? Возможно ли человека оживить с помощью магии?» Об этом можно размышлять бесконечно.
        Игрок стал трогать девичьи ресницы. Засохшие, но объемные. Он ощутил на подушечках пальцев их невесомое прикосновение, даже чуть щекотно стало. А что за черная пыль? Долмахар потер пальцы, они размазались, оставляя причудливые узоры.
        «Тушь? Тушь для ресниц? Да, без сомнения это тушь».
        - Я подумаю. Надо будет, вернусь, - произнес Долмахар.
        Где-то расшумелись вороны. Они громко хлопали крыльями и прыгали с одной головы на другую. Настало время трапезы. Все хотят есть. Пока сторож прогонял птиц, Долмахар отодрал небольшой клок волос, спрятав в потайной кармашек под рукавом.
        «А вдруг понадобится», подумал он.
        - Мне пора, сторож. Ты знаешь, как мне выбраться из локации?
        - Дойди до Бюро. Тебе нужно идти прямо по берегу и свернуть налево. Там сидят бальзамщики. Они наверно тебе покажут дорогу.
        - Спасибо.
        Долмахар еще раз бросил взор на колья. Теперь он не испытывал чувство мерзости, словно привык к ним как тот безымянный сторож. Жалко, что иноземцы убиты. Ни в чем не повинные между прочим. Но таков закон игры. Жестокий и бескомпромиссный. Будто мир Кайзберга еще раз ему напомнил, что враждебен для таких, как он.
        Он шел в сторону Бюро бальзамирования. В его память врезался тот женский взгляд. Незабываемый взор этих глаз васильково-синих.
        Глава 10. Сквозной портал
        Мы живем в эпоху, когда расстояние от самых безумных фантазий до совершенно реальной действительности сокращается с невероятной быстротой.
        (с) М. А. Горький
        Песчаный берег тянулся, извивался бежевой лентой через булыжники и заросших камышей. Долмахар, пройдя дорогу из камней, отбил все подошвы.
        Препятствие благополучно пройдено. Он все еще терялся в догадках. Найдется выход или нет? Безымянный сторож ему толком не объяснил, а возвращаться обратно не хотелось. Надо найти бальзамщиков. Вся надежда на них.
        Сама локация «БЕРЕГ ОТРУБЛЕННЫХ ГОЛОВ»задавала слишком много вопросов. Что за локация такая, почему она обезоруживает игрока? Почему эти отрубленные головы не исчезают как в других локациях? Странно, однако. Параллельный мир какой-то. Складывалось ощущение, что Долмахар попал в другую игру…
        Или не в игре? Нет же, он пока сдаваться не собирался. Рано еще белым флагом махать. Впереди много дел.
        Солнце уже скатывалось за горизонт, начинало темнеть. Долмахар прилично отошел от моря, выбрав направление налево. Он смотрел в самую даль, там, где простиралась граница между небом и землей, и молился про себя, чтобы желанная находка быстрее объявилась. И, похоже, боги его услышали. Очертания Бюро бальзамирования неспешно выплыли из белесой пелены, поражая игрока своими причудливыми башенками.
        Постройка, словно высечена из большой горы, охватывала прилегающие к себе окрестности. Центральная башня сложена из тесаных красных камней. С разноцветными витражами и сводчатыми мостами. В двух крайних башенках дежурили часовые с арбалетами, готовые запустить болты в момент опасности. Сооруженные из гранитных плит стены вокруг Бюро были непреодолимой преградой, и единственный вход - это висячий дощатый мост над речным каналом, а далее если человек пришел с мирными намерениями, то дорога вела к воротам с красивой резьбой по камню. Выходило, Бюро бальзамирования построено неспроста. За его стенами, наверняка, творились ужасные вещи.
        Долмахар чувствовал себя неуютно, находясь под прицелом часовых, но терять нечего. Надо все вызнать. Когда он ступил к дощатому мосту, сверху раздался чей-то окрик.
        - С какой целью, Долмахар?
        На игрока смотрел арбалетчик по имени Нут. Похоже, он сам давал здесь распоряжения, значит главный.
        - Мне нужно дальше. В Храм. Там меня ждет Ротсап. Не подскажешь, куда мне идти дальше? А то в этом мирке я потерял оружие, карту навигации и свой игровой уровень. Почему у вас ничего не теряется?
        Нут хмыкнул, подал знак, чтобы часовые опустили арбалеты.
        - Ты находишься сейчас в сквозном портале. За краем Света. За границей Кайзберга так скажем. Когда игрок входит в него, то все луты остаются в Кайзберге. Тебе нужно пройти через Бюро, и договориться с бальзамщиками. Надеюсь, ты к нам с добрыми намерениями.
        - Обижаешь, Нут, - и тот начал преодолевать дощатый мост. Под ногами скрипело так, что уши закладывало. В этом случае даже беруши ему не помогли бы.
        - Скоро мост будет гранитным, и ничего скрипеть не будет, - заметил Нут. - Ты поосторожней там, не споткнись.
        Долмахар посмотрел на темную водную гладь под мостом. Ни черта не видно. Но потом в глубине что-то промелькнуло, похожее на полоску света. Когда последняя дощечка пройдена, Нут крикнул снова, призывая путника остановиться.
        - Заметил там что-нибудь? - спросил он.
        - Свет. Может мне показалось, - начал оправдываться игрок.
        - Верно. Это светящие медузы-живодеры, - начал рассказывать Нут. - Они едят только мясо. Недоброжелателей или убитых мы скидываем в речной канал, на поедание тех самых жутких тварей. Как видишь, на нашей территории нет кладбища. Оно находится на дне речного канала, а роли могильщиков исполняют медузы-живодеры.
        Долмахар уже в который раз чувствовал, как по спине пробегают мурашки, заставляя его поежиться. Но страха нет. Страх просто отобьет желание играть, а играть надо. Надо доводить свои цели до конца. Лишь бы потом не выйти из игры поседевшим. Главное, завершить миссию.
        - Дешево и сердито. Платить никому не надо, - развел руки он.
        Нут издал краткий хохот, потом скомандовал, чтобы его проверили. Как и в трактире того ощупали везде. Один из стражников вынул из потайного кармана пучок волос.
        - Это все, что принес для бальзамирования? - спросил он.
        - Нет. Мне просто надо, но не для бальзамирования и хранения. Увы, на них денег нет.
        Стражник глянул на него с хитрым прищуром, будто вынюхивая в нем следы лживости:
        - Смотри, не лги. Обратной дороги тебе не будет.
        После пропуска Долмахар оставил ворота за спиной. Впереди вход в Бюро. Из-за высоких стен и сторожевых башен, до конца было не ясно, сколько этажей имело здание. Виднелись только три этажа с отвесными верандами. Стены из больших тесаных камней, и лестница, которая опоясывала Бюро вокруг. Выглядело довольно грандиозно.
        Массивная деревянная дверь с множеством замков. На ее полотне красовался оттиск, изображающий части тела людей. Долмахару отворил Нут, который позже спустился с той опоясывающей лестницы.
        Внутри было светло от бесконечных восковых свечей, которые горели на различных полках и канделябрах. В воздухе витали благовонные ароматы, в каждой выделенной комнате суетились люди в мятых халатах, и они нечленораздельно ворчали о чем-то.
        - Господа бальзамщики! К вам новый посетитель, - объявил Нут, потом шепотом начал говорить путнику. - Ты иди в комнату Юбердо. Он самый главный тут. Идешь прямо к лестнице, поднимаешься на третий этаж. Запомнил?
        - И снова обижаешь, Нут, - тот двинулся вперед. - Спасибо за наводку.
        Командир стражников ушел, громко захлопнув дверью.
        - Что желаете для хранения? - пролепетал один бальзамщик. Голос у него писклявый, словно недавно кастрацию прошел. На вид ему можно было дать пятьдесят лет навскидку. Его козлиная бородка испачкалась в багровой краске. Худые руки покрыты старческими пятнами и следами от крови.
        Кровь… Бородка в крови, пальцы тоже. Похоже, этот дохляк творил ужасные вещи. В его глазах можно было прочесть, что тому ничего не стоило отрубить кому-то пальцы, отрезать чьи-то причиндалы. А благовонные ароматы исправно отгоняли запах крови и освежеванной человеческой плоти. Мерзко находиться в Бюро. По-другому не скажешь.
        - Мне к Юбердо, поговорить надо, - Долмахар отмахнулся от назойливого старика, и поднялся на третий этаж.
        Входная дверь была массивная, крепкая как дуб. На ней выполнен большой рисунок, подобный остроконечному трилистнику. Скорее всего, символика данного заведения. На двери в виде ладони закреплен железный молоток. Мужчина постучал этим же молотком, сообщив о своем прибытии.
        - Заходите! - отозвался скрипучий голос за дверью.
        Долмахар вошел в комнату, освещенную восковыми свечами. Высокий потолок разукрашен живописными картинами, витражи бросали разноцветные отблески. Комната устроена так, что в центре расположился мраморный стол, а к стенам прибиты длинные полки. На полках пристроились стеклянные колбы различных размеров. Внутри в бальзамическом растворе помещены части человеческого тела. Сморщенные отрубленные пальцы, кисти рук с венозными прожилками, уши с отвисшими мочками… Перечислять такие «прелести» можно бесконечно, до рвотных позывов.
        На полу недалеко от стола изображен тот же остроконечный трилистник, только он находился внутри очерченного круга. Рисунок был примерно в два метра диаметром.
        За мраморным столом восседал пожилой человек в длинном индиговом плаще с глубоким капюшоном. Он читал какой-то толстый том, сшитый в кожаный переплет.
        - Какими судьбами, Долмахар? - раздался тот же скрипучий голос. Над стариком появилась надпись «Юбердо». Главный бюрократ отложил том в сторону, достал еще один канделябр и зажег свечи. В комнате стало светлее, заодно и мрачнее, когда яркий свет стал вылавливать из дальних полок еще больше сосудов с ужасным содержимым.
        - Мне нужно перейти на локацию ХРАМ. Боюсь спросить, вы маг?
        Юбердо с тихим шелестом приблизился к нему. Откинул капюшон. Жидкие седые волосы прикрывали морщинистый лоб и блеклые глаза.
        - Я - бюрократ, - улыбнулся он, обнажив свои желтые зубы. - Магов здесь нет. С какой целью двигаешься в ХРАМ?
        Игрок кратко пересказал события, опуская некоторые подробности. Юбердо сверлил в него немигающим взглядом, его блеклые глаза словно создавали некий гипноз. Видно, что тот внимательно слушал, боясь пропустить каждую деталь в рассказе.
        - Выходит правдоподобно, - сделал вывод бюрократ. - Только так и не понял, кто такой этот высокопоставленный? Король, десница, или мейстер какой-нибудь?
        - Он - маг, - тому ничего не оставалось, как честно признаться.
        - Так бы сказал. А то я гадал все время, - бюрократ достал тряпку, подошел к ближней полке.Взял в руки одну колбу, в которой бултыхались отрезанные уши, стал протирать ее до блеска.
        Долмахар хотел было задать следующий вопрос.
        - Позвольте узнать, а для чего вы храните…
        - Моя коллекция, - прервал его Юбердо. - Тут собраны все части тела великих воинов. Даже книги, у которых переплеты сшиты из человеческой кожи. А те отрубленные головы, которые на берегу - это по заказу. Кому-то, видимо, тоже хочется хранить у себя такие трофеи. Ты ничего не принес для бальзамирования?
        - Нет. Я пришел, чтобы узнать выход из сквозного портала. Хочу попасть в мир Кайзберга. Там меня ждут важные дела.
        - Понимаю. Но выход из портала стоит дорого, - бюрократ положил колбу на место, приблизился к столу. - В лучшем случае вернуться назад, но там ты не найдешь дорогу к Храму.
        - У меня нет денег. - Долмахар, как и старик по имени Захар Петрович в реале, не хотел оставаться перед кем-то в долгу, но тут ситуация сложилась иначе. - Я буду в долгу перед вами, если поможете.
        - Мне не нужны твои долги. Нет гарантий, что ты вернешься обратно. Но для тебя уготована альтернатива, - бюрократ заменил до конца расплавившую свечу. - Сейчас ко мне придет один бальзамщик.
        Бальзамщик не заставил себя долго ждать. Он в железной посудине притащил вынутое из человеческого тела сердце. Орган, казалось бы, еще продолжал сокращать мышцы, словно выкачивал кровь, но позже перестал, утонув в тягучей багровой жидкости.
        - Альтернатива подоспела,- сказал бюрократ, когда бальзамщик вышел из комнаты. - Это сердце воина по имени Дэш. Он был очень храбрым, бескомпромиссным человеком. Отвага - это его сильная сторона. Я сегодня собирался утопить сердце в раствор, поместить в красивую колбу. Но пришла для меня неприятная весть. От трофея отказались. Ведь прошло не так много времени, но наш договор не имеет обратной силы. В случае отказа трофей автоматически переходит в наши руки. Смекаешь, что ты должен сделать?
        - Не совсем, - честно признался Долмахар. - Подскажи-ка мне.
        - Ты должен съесть сердце, - с усмешкой пояснил Юбердо. - Съешь - я тебя телепортом отправлю в Храм.
        Игрок хотел было возразить, но осекся. Надо вести себя достойно, как подобает храброму воину. Храбрость дает возможность выжить в любой битве, какой бы она не была. Первой или последней.
        Долмахар, глядя бюрократу прямо в его блеклые глаза, бесцеремонно взял сердце. Такое холодное, липкое, одновременно скользкое. Ему еще казалось, что орган продолжал немного трепыхаться, дрожать в его ладонях. Поднес ко рту, губы прикоснулись к влажному мясу. Запах человеческой крови оттенял благовонный аромат, что витал в комнате. Он вцепился в него зубами, с трудом отрывая кусок. Само сердце - это мускул, выкачивающий кровь, и поэтому мясо жесткое как подошва ботинка, оно пружинилось и застревалось в зубах.
        Подавляя рвотные позывы, игрок продолжал глотать скользкие куски. От соленой крови горло пересохло, и ему хотелось пить, утолить жажду. Он уже давился. Но воды нет, чтобы запить. Есть кровь, которая осталась в железной посудине. Терять все равно нечего. Прежде чем проглотить оставшийся кусок органа, Долмахар взял посудину, поднес ко рту. Кровь все такая же соленая, начала немного обжигать горло. Густоватая, но хоть какая-то жидкость. Живот сквозило тихой болью, правильно, еда непривычная, трудно перевариваемая. Когда сердце было съедено, Юбердо присвистнул.
        - Ты наверно пойдешь по стопам Дэша. Будешь таким же храбрым как он, - бюрократ скрестил пальцы. - Браво, Долмахар. Считай, что ты заплатил за выход из сквозного портала. Встань в круг.
        Тот немного приходил в себя. Его пальцы в крови, подбородок в крови, на одежде тоже багровые пятна. Ему с трудом верилось, что он сумел съесть человечину, как бы людоедом не стать в игре. Довольно страшный инстинкт. Жрать таких себе подобных. Он встал в круг, в котором изображен трилистник, стал ждать дальнейших указаний от бюрократа. Но указаний не было. Юбердо, пожелав ему удачи, нажал на что-то, видимо на специальный механизм, который отвечал за открытие каменного дискового блока.
        Под ногами мигом исчезла опора, и Долмахар нырнул вниз, в черную бездну. Тугой поток воздуха сильно трепал одежду, стягивал кожу на лице. Слишком сильное и резкое притяжение.
        И вот достигнута точка опоры. Мягкое падение, запах незнакомых трав и свежий воздух, который придал заряд бодрости. Переход завершился удачно, и тот оказался в Кайзберге. Тут, как и в сквозном портале, царило темное время суток. Снова полоска жизни пришла в отметку «100 хп».
        На одежде не было крови. Долмахар невольно улыбнулся от мысли, что попал в тот самый привычный мир, где тут созданы другие законы. От сквозного портала и свихнуться можно недолго, если постоянно там торчать. Но он не забыл, что недавно съел человеческое сердце, пил кровь. Надо все выплеснуть наружу. И он засунул два пальца, как можно глубже надавил на язык, вызвав рвоту. Приятности мало, да и нет ее. Позже почувствовал облегчение.
        Мужчина осмотрел себя, пробежал пальцами по кармашкам. Оружия нет. Куда делось нажитое добро, которое досталось ему с большим трудом? Опять возвращаться в музей, забрать арсенал? Нет, обратно идти не имело смысла. Долмахар не мазохист, чтобы болтаться по новому кругу. Вперед. Только вперед.
        Выплыло голограммное окошко.
        «Вы прошли через сквозной портал. Попали в локацию Храм. Ваши луты потеряны и разбросаны по миру Кайзберга. Ваши уровень и очки рейтинга остались без изменений. Карта навигации сохранена».
        ПАРАМЕТРЫ ИГРОКА:
        Уровень: 2
        Интеллект: 3
        Сила: 3
        Ловкость: 3
        Скрытность: 2
        Скорость: 2
        Навык: 1 (доступно: Вызов Леса )
        ДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Чары:
        - Вызов Леса;
        НЕДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - Электра;
        - Кинетика.
        КОШЕЛЕК:
        Червонец: 0
        Серебряник: 0
        Медяк: 1
        Для игрока предоставлены две новости: одна хорошая, другая - плохая. Начнем с хорошей. Уровень в игре сохранился, судя по карте навигации, до ХРАМА идти недолго, всего полкилометра. Что касалось плохой новости, то потеря оружия стала для Долмахара большой проблемой. Где теперь искать луты в данном случае? Ладно, не время для паники, ибо на этом игра пока не закончилась. Надо быстрее найти Ротсапа. И он продолжил путь.
        Глава 11. Набат
        Звук - форма продолжения тишины, подобная развивающейся ленты.
        (с ) И.А. Бродский
        
        Навигация не обманула - все было достоверно. Издалека, на фоне ночного неба, выделился широкий купол, который давно потерял былой блеск чистого золота, и покрылся серым налетом от времени. Да, время брало свое. Беспощадно. Видно, что Храму много лет, много всего перетерпел. Купол не просто был большим, он огромен, и занимал всю проекцию четырехугольного здания. Длинные ряды поддерживающих колонн еще больше придали античности. Храм держался на фундаменте, надежном и прочном как каменная глыба.
        Игрок пока любовался красотой античной постройки, случайно напоролся на что-то твердое. Когда он перевел взгляд вниз, то его радости не было предела. Тихая и маленькая радость. Лут! Он нашел лут! Арбалет и девять болтов в накладной сумке. Сумка сделана из вареной кожи, со специальными застежками. Маловато, но лучше так, чем с голыми руками ходить. Уверенность немного прибавилась.
        Интересно, не тот самый арбалет, который хранился в Старом музее? Долмахар затруднился с ответом. Откуда ему знать? Он даже испробовать не успел. Не изучил его толком. Просто забрал для вооружения и все. А вот сквозной портал разбросал нажитое добро по Кайзбергу. Где справедливость? Ладно, углубляться в проблему не стоило. Теперь ему выпал хороший шанс проверить в деле. Как только игрок забрал лут, отобразилось голограммное окошко.
        «Вы нашли первый лут. Чем больше будет найдено лутов, тем вероятен заработок бонусных очков».
        Интересный прием, однако. Мотивирующий и бодрящий, как крепкий чай с утра. Теперь за дело. Долмахар с большим усилием натянул тетиву, зарядил болт. Фунжет у арбалета довольно высокий. От такой тетивы запросто можно сломать ноготь или поранить палец. Ясно, что с первого раза непривычно. Это тебе не автомат, где магазин вставил, передернул затвор и давай щелкать спусковым крючком. В арбалете, как и в луке, нет никакой автоматики. Каждое действие зависело от умелых сильных рук.
        Наконечник болта выполнен из несколько острых лезвий, древко прочное, с оперением для хорошей аэродинамики. Все перечисленные параметры должны дать арбалету нехилую убойность, что на это и рассчитывал сам игрок.
        Он чуть приблизился к намеченной цели, и заметил, что выстроена еще одна удлиненная башня, которая на фоне купола была подобна шпилю. Внутри строения обнаружился навес в виде крупной дождевой капли. Тот позже догадался. Перед куполом стояла набатная башня, а внутри замечался колокол.
        До Храма осталось чуть-чуть. Долмахар выставил перед собой арбалет, заметив, как шкала по уровню опасности начала тихонько ползти вверх. Ползунок то опускался, то поднимался, и начал действовать на нервы. Словно проверял игрока на прочность - убежит со страху или останется тут наедине с опасностью. Только четкая цель не давала сворачивать дорогу обратно, пришло время действовать.
        Мужчина, не торопясь, короткими шагами стал приближаться к Храму, к его кованым воротам. Ворота с узорчатым оттиском отлиты из черного металла, они все время издавали загадочное мерцание при лунном свете. Каждый узор искрился, металл игрался разноцветными бликами.
        «Ворота не простые, в них вселилась какая-то загадка», подумал Долмахар.
        Видно, что они заперты. Навесного замка не было. Когда человек легонько дотронулся до металла, то сработал рефлекс. Неведомый импульс, подобный многоамперному току, заставил того отдернуть руку. Серьезного ожога не было, но легкое жжение ощущалось.
        Неожиданно выскочила голограмма.
        «Долмахар, Храм недоступен. Чтобы получить доступ к нему, вам нужно убить босса шейдов (shade- тень, перевод с английского). Босс имеет десятый уровень».
        Ничего себе сюрприз. Босс десятого уровня превосходил игрока в пять раз. Снова будет неравная схватка.
        Где-то послышался треск. Далее тихое утробное рычание раскатилось эхом, разрывая ночную тишину.
        Долмахар обернулся и обомлел от ужаса. Из рыхлой черной земли, словно из глубоких засасывающих воронок, медленно выползали человекоподобные твари. Правда, человеком обозвать сложно. Они больше напоминали живые тени. Да, да, шейды - это тень. Лицо, туловище, руки, ноги - все в черном. Ни глаз, ни рта. Нет живых эмоций и мимики лица. Над каждым мобом красовалась надпись «Шейд» и уровень. Мобов пока было шесть. Три шейда имели первый уровень, два второго уровня, а последний - четвертый.
        Игрок приметил, что чем выше уровень у шейда, тем быстрее его передвижение. Всего шестеро, но радости от этого мало. Неизвестно, сколько их на самом деле. И где же он, босс десятого уровня? На десерт оставили? Хорошо, посмотрим.
        На размышления времени нет. Секунды быть уничтоженным задали обратный отсчет. Долмахар перевел арбалет на ближнего шейда, который ползал как черепаха. Прощай первый уровень. Болт со скрежетом вылетел, и молниеносно впился в бесдушную плоть. Тень покрылась трещинами, и потом рассыпалась как старый монумент, издав рык в последний раз.
        Далее последовал короткий замах прикладом, и тот раздробил мобу череп, заработавшему себе второй уровень. На удивление удар получился смертельным. Шейд раскрошился на части, погремев напоследок черными костями. Приблизился еще один медляк первого уровня, но игрок интуитивно отвернулся от удара, отскочив в безопасную сторону. Прием сработал чисто. Появилась свобода действий, расширился кругозор. А то шейды прижали бы его к воротам и все - пиши пропало.
        Долмахар зарядил еще один болт, приняв боевую стойку, присел на одно колено. Шейды неповоротливо двинулись к нему, еле переставляя свои корявые ноги. Их руки с крючковатыми пальцами были вытянуты вперед. Прям как киношные зомби. Только моб четвертого уровня шел быстрее остальных. Он двигался легко, непринужденно. Его надо замочить в первую очередь.
        Игрок так и сделал. Снова раздался скрежет. Мишень выбита. Болт смачно воткнулся в голову. Хрясь! Послышался характерный хруст шейных позвонков, и шейд беспомощно развел руки, плашмя упав на землю. Отлично. Осталось трое.
        Снова раздался знакомый треск. Недалеко от той позиции, которую занимал игрок. Тот сделал короткую перебежку, и оказался в другом месте. Из земли опять же выползли твари. Черт возьми!
        Болтов точно не хватит, а в рукопашку непросто отбить их атаку. Совсем не просто. Шанс на победу сократился, можно сказать, пропал вовсе.
        Шейды вырастали из-под земли один за другим. Их было больше, чем болтов в накладной сумке. Но Долмахару было как-то по барабану. Он знал, что вкус поражения всегда горький, и чтобы совсем не отчаиваться, стал мысленно повторять себе, что врага можно победить вполне. Нужна смекалка. Только ни одна смекалка не привела к верному решению. Все сводилось к поражению. Долго думаем, Долмахар.
        Один шейд уже находился близко, он готов цапнуть его. Третий уровень. Тоже шустрик. Но игрок все равно быстрее, он сделал резкий выпад вперед, и прикладом выбил тому трахею. Шейд коротко рыкнул и затих навсегда.
        Битва набирала еще больше оборотов. И вот он… Босс. Главарь шейдов. Быстро вырос из-под земли. Над ним висела красная отметка, отображающая десятый уровень. Он, как и все его соратники, был таким же черным. Только его движения были не заторможенными, а четкими и быстрыми.
        Вот от него надо избавляться при первой же возможности. Только Долмахар не так хорошо знал принцип игры. Что будет дальше после убийства босса? Доступ в Храм - это понятно. А другие шейды останутся в живых? Если только запереться в Храме и ждать, когда те успокоятся. Гадать можно бесконечно. Мужчина вскинул арбалет и сразу выстрелил в надвигающего к нему босса. Болт впился ему в плечо, но главарь не собирался рассыпаться и греметь черными костями. Он только отшатнулся как от сильного удара. Ухватив за древко, тот истошно рыкнул. Пытался выдернуть болт. Остальные шейды независимо от ранга почему-то замедлили ход. Может они чувствуют его боль?
        Не теряя времени, мужчина привел арбалет в боевую готовность. Прицелился. Он хотел выстрелить в голову, но босс так изворачивался от глубокой раны, что трудно было попасть. Только ногами так не барахтался. Вот и начнем с них. Арбалет издал металлический скрежет, и болт впился в ногу, раздробив коленную чашечку. Главарь еще громче завопил от боли, от его крика у Долмахара пробежались мурашки по телу. Шейды, которые ниже рангом, бросили все попытки приблизиться к игроку, они стали немного отступать. Видимо, у них есть хрупкая связь между боссом.
        Снова страшный вопль сотряс воздух, и главарь, наконец, сумел вытащить болт. Зиявшая рана на плече стала постепенно уменьшаться.
        Что это? Регенерация? Может быть. Ведь десятый уровень не только красиво звучал, а еще дарил различные преимущества и дополнительные возможности.
        «Мне бы так», горько усмехнулся Долмахар.
        Очередной страшный гул, подобный раскату грома, разрывал воздух. Звук тяжелый, напрягающий, давящий на слух. Так мог звучать только колокол. Набат был частым. Кто-то яростно трезвонил.
        Мужчина сразу приметил силуэт в набатной башне, потом перевел взгляд на шейдов. Те, словно в ритмичном танце, начали дрыгаться всем телом. Одни рассыпались и оседали черной пылью, другие старались уйти под землю. Только босс пока не спешил уходить, он все пытался вытащить болт из пробитого колена. Плечо окончательно зажило. Но его резкие движения говорили, что с ним не все в порядке.
        Картинка начала складываться. Долмахар понял, что шейдов очень сильно раздражал звук колокола. Будто набат ломал им психику. К слову, они просто сходили с ума.
        С боссом случилось самое страшное. Он оставил в покое пробитое колено, словно перестал чувствовать боль. Его тело дергалось как в агонии. Из груди вырвался не оглушающий рык, а противный клекот, который резал слух. Грудная клетка у босса расширилась, стала разъединяться пополам, начиная от позвоночника. На месте разъединения, подобно пробоине, образовалась черная дыра. Казалось, что дыра шумно втягивала в себя воздух, а босс перестал дышать. Из темного отверстия, будто из своей норы, вытянулась черная субстанция непонятной формы. Босс уже не дергался, не рычал. Его тело обмякло, руки повисли плетью, но ноги продолжили мерить шаги. Правда, передвижения были улиточные. Но черная субстанция не успокоилась, она дрожала, как осиновый лист на ветру.
        - Стреляй! - отозвался хриплый голос сверху. - Стреляй, пока его сердце не поглотило тебя, скотобаза!
        Игрок тут же выстрелил. Болт утонул в желеобразную субстанцию, смачно издав «Хлюп!». Студень лопнулся как мыльный пузырь, пролился на землю черной жижей. Босс в тот момент раскололся на две части, раскидав свои черные кости. И вдруг непривычно стало тихо. Остальных шейдов как ветром сдуло, исчезли, испарились окончательно.
        - Молодец! - снова крик, но в этот раз с одобрением. - Ты убил сердце-душегуба.
        Странно, но Долмахар стрелял наугад, то бишь, не разбирал, где какой орган у той субстанции. Главное попасть, и он попал.
        После гибели босса с земли поднялся белый сгусток. Он скручивался спиралью, постепенно набирая скорость, и устремился к кованым воротам Храма. Послышался узнаваемый щелчок, будто кто-то вставил ключ в замочную скважину и отпер дверь.
        «Долмахар, примите наши поздравления! Вы сумели победить босса. Храм стал для вас доступен. За бой получаете 3 очка к рейтингу и 1 монету к вашему кошельку - 1 медяк!».
        Опять один медяк. Почему так мало досталось? Параметры обновились.
        ПАРАМЕТРЫ ИГРОКА:
        Уровень: 2
        Интеллект: 3
        Сила: 4
        Ловкость: 4
        Скрытность: 2
        Скорость: 3
        Навык: 1 (доступно: Вызов Леса )
        ДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Чары:
        - Вызов Леса;
        НЕДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - Электра;
        - Кинетика.
        КОШЕЛЕК:
        Червонец: 0
        Серебряник: 0
        Медяк: 2
        Правда, нужно отдать должное человеку, который яростно звонил в колокол. Если бы не он, то тому пришлось бы туго, даже слишком туго, ибо столько было количество соперников, что шанс на победу приравнялся к нулю. Так что результат очевиден. Все решил набат, который заставил многих шейдов сдаться. С боссом то же самое. Помог тот же звонарь. Он же решил исход боя. Хм, система в игре справедливая и закономерная. Однозначно. Спору нет.
        Лязг металла пронесся по всей окрестности. Перед Долмахаром отворились загадочные ворота.
        «Ну что же, принимай незваного гостя», вздохнул он с облегчением.
        Глава 12. Сила Ротсапа
        Расходуйте свои силы осторожнее, чтобы впоследствии сделать больше, но остерегайтесь когда-либо делать меньше.(с) Жан Жак Руссо
        
        Собрав разбросанные после недавнего боя болты, игрок исчез в недрах античной постройки. Набатная башня, как и снаружи, не блистала красотой изнутри. Голые стены и высокий потолок время от времени заполоняли помещение то зловещим эхом, то угнетающей тишиной. Было темно, как в глубоком колодце. Источник света пока не встречался, а лунный блеск едва доходил до разверстых окон.
        После жуткой схватки, Долмахару все мерещилось, что где-то рядом выскочит шейд и утащит его с собой в засасывающую воронку. К счастью, тени не спешили выползать из своего обиталища. Звонарь доставил им большие проблемы.
        Дальше шершавый каменный пол сменился широкой лестницей, ведущей наверх, на второй этаж. Тот стал подниматься, прислушиваясь к каждому шороху. Ступени были высокие, мощные, покрытые трещинками, где-то замечались на них грязные разводы. В открытые проемы проникал ветер, издавая характерный вой, словно волки остановились в далеком краю и стали петь под луной.
        Снова знакомый навес в виде крупной капли. Колокол весь истерся от времени, частично покрылся бурыми пятнами. Несмотря на недостатки, навес смотрелся все так же внушительно, и был впитан изначальным шармом и великолепием. На металлической поверхности четко виднелся рисунок, от начала до конца тисненный по окружности. Он изображал незнакомые игроку различные символы и иероглифы. На колокол легла человеческая тень.
        - Кому-то сегодня явно повезло, - звонарь в черной мантии спустил длинные рукава. На груди серебряной нитью вышит крест, он сверкал и блистал на лунном свете. - Вижу ты ко мне пришел неспроста.
        Над человеком зажглась надпись. Ротсап. Уровень: Бесконечность. «Как у Тсерофа», подумал игрок. А значит он действительно маг.
        - Тсероф послал. Сказал, что тебе нужна помощь. Я готов выслушать твое предложение.
        Ротсап скрежетнул зубами, то ли от злости, то ли от сожаления. Его глубоко посаженные глаза будто смотрели в самую душу. Зрачки то расширялись, то сужались, производя эффект наркотического опьянения. Но его ноги не подкашивались, сам Ротсап держал тело ровно. Только взгляд наводил тихий ужас. Обладал ли он гипнозом или нет, оставалось только догадываться. С магами связываться еще тот риск.
        - Нашелся желающий, - недобро усмехнулся Ротсап. Черным ногтем тот стал отковыривать ржавчину. Бурое пятно на стенке колокола, как засохшая краска, облупилась и посыпалась вниз. - Есть одно дельце для тебя. Справишься ты или нет, все зависит от тебя самого. Давай пройдемся в Храм.
        Пока они вдвоем шли, служитель Храма успел рассказать про шейдов, босса и его сердце-душегуба. Оказалось, что сердце-душегуб пожирал жертву и переваривал ее. Это нужно для босса, чтобы набрать силу и повысить уровень. Главным преимуществом у босса было еще другое - командование, которое позволяло с помощью подчиненных шейдов не только убивать врага, но и повысить скилл. Что-то наподобие ментальной связи. Шейды не переносят звон колокола, они просто начинают беситься, позже вовсе пытаются избегать такого звука. Многие такого не выдерживают, и тени начинают исчезать пылью.
        Когда босс шейдов слышит такой звон, сердце-душегуб, как главный орган, начинает разрывать его тело напопалам, оповещая это тем, что оно принадлежит другому главнокомандующему. Если конечно вовремя не добить. Долмахар, используя подсказку Ротсапа, убил душегуба точным попаданием. Болт просто пробил насквозь.
        - И сколько таких боссов? - спросил он для интереса. Ротсап отворил тяжелую дверь, выполненную целиком из металлических скобок и гранитных плит.
        - Босс шейдов может завладеть остальными. Сердце-душегуб выбирает себе самого сильного и вселяется в него. А сколько их, я точно не знаю. Но речь не об этом, - Ротсап остановился, провел рукой по стене, украшенной разноцветными узорами. - Как видишь, не только я нуждаюсь в помощи. Храм должен быть тоже защищен от нечистей и тварей, а также от вражеского нападения.
        Ротсап начал рассказывать, что никаких шейдов не было, пока в один день не пожаловались к нему гости. Только те были враждебны, и отобрали у него волшебный кулон. Как только Ротсап лишился кулона, он заодно потерял магическую силу.
        - Эти проклятые людишки поставили меня в затруднительное положение. Тухель является десницей короля Бахана. Королевство Ваббик принадлежит Бахану. Он один из самых влиятельных людей в мире Кайзберга. Тухель сказал, что его бравые ребята снесут Храм, если я не отдам им кулон. Кулон магический, но сам десница не знал. - Ротсап прекратил изучение узоров, развернулся к Долмахару. - Два дня назад пришло ко мне письмо от старого знакомого. Он является служителем в городской септе. Сообщил, что будет свадьба. Тухель выдает свою дочь за сына короля Бахана, чтобы не только укрепить союз, но и получить южные земли Ваббика. Для меня это чревато. Храм находится в южной части королевства. Смекаешь о чем я, Долмахар?
        - Да. Только не совсем понятно. Зачем Тухелю кулон, если он не знает его предназначения?
        - Вот видишь. Об этом тебе придется узнать от самого Тухеля. Если ты, конечно, его найдешь. Сам я не могу дать отпор. У меня нет сил на магию. Вся моя магия заключалась в кулоне.
        - Мне надо украсть кулон. Я правильно понял?
        - Да. Но! - Ротсап кашлянул в кулак, прочистил горло. - Постарайся убить Тухеля. А то пойдет по второму кругу. Убьешь его, я тебя щедро награжу. Даю слово.
        Предложение заманчивое, но игрок прекрасно понимал, что риск большой. И зачем сейчас думать? Дали задание, выполняй. Иначе без прокачки уровня никуда.
        - Я постараюсь. До Ваббика путь долгий?
        - Как тебе сказать. Пешком три-четыре дня будешь топать. Лучше коня себе прихвати. Быстрее будет. Через два дня ты должен быть уже на месте. Нужно немедленно сорвать свадьбу. - Ротсап махнул рукой в сторону. - Насколько мне известно, есть деревня поблизости. Найдешь конюшню. Там поступай как знаешь. У меня много дел. Храм нужно держать в хорошем состоянии.
        Долмахар попрощался с Ротсапом, и направился к юго-западному склону. После десятиминутного пешего хода, стали виднеться крыши маленьких домов. Ночь потихоньку сменилась ранним утром. Еле видимая заря стала окрашивать небо в бледно-розоватый оттенок. Солнца не было видно.
        Навигация переключилась на другую цель. Стрелка указывала дорогу к королевству Ваббик.
        Долмахар без труда нашел конюшню - она находилась недалеко от сарая, где был разложен большой стог сена. Лошади тихо ржали, и жевали скошенную траву. Чтобы не напугать коня, он взял немного сена, и подошел к ближнему стойлу. Гнедой конь сначала насторожился, но когда понял, что ему ничего не грозило, он разжевал траву. Человек нежно погладил по черной густой гриве, похлопал по спине. Оседлав коня, он как можно тише выпроводил животное из конюшни. Конь пассажем отошел от деревушки на приличное расстояние, и только потом галопом поскакал по пыльной дороге. Обошлось все хорошо, никто разбужен.
        Небо стало светлее, солнце уже занимало свой трон. По навигатору Долмахар определился, что до Ваббика двадцать два километра. Недурно, однако.
        По дороге ему попадались придорожные гостиницы, либо стояли разграбленные, либо были вовсе сожженные. Но игрок не собирался у кого-то ночевать, ему нельзя останавливаться. Сходить с дистанции не стоило, ибо драгоценное время можно легко потерять. Далее показались сторожевые ворота. Похоже, за решетчатым забором начиналась хорошо охраняемая территория. Долмахара окружил дозор местного лорда с копьями и длинными луками.
        - Куда путь держишь? - поинтересовался охранник.
        - Мне нужно попасть в королевство Ваббик. Хочу успеть на свадьбу, - ответил тот без колебания. Главное, не волноваться. Страх всегда подводит людей.
        - Кем будешь - то? Шутом на свадьбе? - посмеялся другой стражник.
        - Нет. Я прихожусь кузеном для дочери Тухеля, которая выйдет замуж за сына глубокоуважаемого короля Бахана. Знаете такого? - Долмахар улыбнулся. Он решил сказать полным ответом. Кажется, сработало.
        - Так вы это… - замялся вдруг охранник. - Проходите. Не все кругом такие порядочные. Хорошего вам пути!
        Путь свободен, и Долмахар погнал галопом дальше.
        Глава 13. Первый вызов
        Когда мир обернулся против тебя - нужно принять вызов с поднятой головой.
        (с) Ван Пис
        Хотелось есть, чувство голода стало сужать желудок. А еще очень хотелось спать. Ездить верхом на лошади, не смыкая глаз - это выше достижимого. Причем за два дня. Правда, были вынужденные остановки, чтобы лошадь восстановила силы. Тяжелые веки, замыленный взор, тело казалось избитым. Да и само состояние усталости давало понять, что пора бы отдохнуть. Лошадь тоже прилично намотала километры. Третий день без сна Долмахар уже не выдержит. Но этот день не потребовался. Путник постепенно приближался к границе Ваббика. Он уже видел, как вдали показывались зубцы сторожевых башен. На ветру реяло знамя. Железный кулак рыцаря, держащий одну алую, как кровь, шипастую розу. Символ дома Бахана.
        За каменной стеной и крепости виднелись перламутровые речные заливы и порты. Корабли и шхуны со спущенными парусами слегка покачивались на волнах.
        На верхушках башен и крепостной стены дежурили арбалетчики. У главных железных ворот бдение несли копейщики и алебардисты.
        Дело обстояло совсем плохо. Ваббик хорошо охранялся, видно, что это мощное королевство, вооруженное до зубов. Если кто-то, какой-нибудь воин с большими амбициями захочет присвоить к себе Ваббик, то ему, скорее всего, придется взять не силой, а убеждением. Наверно, так и поступил сам Тухель. Мало того, что его в десницу выдвинули, так у него есть весьма железный аргумент для укрепления союза. Выдать свою дочь за сына Бахана - это конечно дорого стоит.
        «Но его надеждам не суждено сбыться», подумал про себя Долмахар. Надо положить конец. И как можно быстрее, пока не водрузили знамя дома Тухеля.
        В голове родилось много размышлений. Пора возвращаться к действиям. Для начала неплохо было бы попасть внутрь. Придется опять прятать оружие, ибо с арбалетом туда переться слишком глупо. Стражники на стене будут стрелять на поражение, и без разбора.
        Как говорил Ротсап, его старый знакомый несет службу в местной городской септе. Служитель септы. Что же, надо попробовать двинуться туда. Поговорить с ним. Может от него будет какой-то толк.
        Оставив арбалет и болты в подготовленном тайнике на черте города, Долмахар рысью собрался в септу. Дорога, вымощенная из серых камней, вела к Чертогу Святых. Септа сложена из плоских гранитных плит, на входе по обе стороны встречались две статуи плачущих Дев. Девы скрестили руки на груди, плакали врезными на камне слезами, и выражением лица будто молились о пощаде. Септа была открыта, и Долмахар, оставив лошадь в ближайшей конюшне, ступил за порог. Стоило только оказаться во чреве святилища, как сразу повеяло холодом. На стенах зажжены факелы, витражные стекла переливались на красном солнце. Каждый шаг гулко отдавался эхом, свечи издавали благовонные ароматы, а воск таял и тихо шипел.
        - Боже тебя храни, - раздался приглушенный голос. - Кто-то пришел просить прощения или поставить свечу за упокой.
        Долмахар приметил сутулую фигуру, стоящую возле большой иконы. Старик подошел, погладил козлиную бородку, вперив в посетителя взгляд, полный сожалением. Потом служитель септы поправил увесистый золотой крест на шее. Пояснения тут не требовалось. Долмахар перекрестился, поцеловав в гладкий холодный металл.
        - Отец Диктоний, - представился старик. Заметив надпись над посетителем, спросил для уточнения. - Ты Долмахар?
        - Да, - кивнул тот.
        - Чем обязан? Я тебя внимательно слушаю.
        - Ротсапа знаете? Он нуждается в помощи.
        Отец Диктоний зашагал к другой иконе. Стал про себя читать молитвы, перекрестился.
        - Я ему ничем помочь не могу. Просто его оповестил о ближайшем укреплении союза. Король Ваббика Исван Бахан прогнал Ротсапа с септы, когда узнал, что тот занимается магией. Это противозаконно. В мире Кайзберга магов не выносят. И тогда, после недолгого скитания Ростап стал служителем южного Храма. Храму много лет, и был заброшенным. Поэтому Ротсап принял на себя все обязательства служителя из мира Святых. Принимал похороны бедных крестьян, читал молитвы и очищал грехи.
        Долмахару стало как-то не по себе. Если шейды это и есть души умерших, то почему об этом Ротсап промолчал. Похоже, бой развернулся на старом кладбище. И сколько таких потревоженных душ?
        - Мне надо прочитать молитвы на королевской свадьбе, - продолжил Отец Диктоний. - Поэтому нужно подготовить процессию в честь союза между Баханом и Тухелем. А свадьба будет через три часа, когда солнце скроется за Речной Долиной. Мне пора.
        Старик ушел, оставив Долмахара наедине с иконами и горящими свечами. Шаркающие шаги утихли, и сутулая фигура утонула в темной развилке Чертога Святых. Делать ничего не оставалось, а минуты до начала свадьбы приближались стремительно. Надо незамеченным попасть в королевство. Но как? Представиться кузеном тут не прокатит, ибо стражники Ваббика хорошо осведомлены, и сразу прочухают ложь. Нужно что-то такое, чтобы не возникало никаких подозрений.
        Долмахар спешно вышел из Чертога Святых и направился к местным лавочникам. Базар пестрел от разнообразия фруктов и овощей, благоухал различными специями и ароматами цветов. Плетеные корзины перегружены свежей рыбой, креветками и осьминогами. Вяленое мясо встречалось на лавках, а крупные окорока висели на железных крюках. Базар просто шумел голосами людей, грохотал колесами телег и обозов, цокал копытами лошадей. Шум и гам вокруг.
        Людей на базаре много. Легко затеряться. Дело до нытья не дошло. Долмахар почему-то вспомнил о магии. Будто внутренний голос ему подсказал, что пора уже колдовать. Но колдовать нечем. Смысл Долмахару вызывать лес? Хотя…
        Он помнил слова Тсерофа. Долмахар без раздумий вызвал голограммное окошко, и в этот момент шум и гам исчезли. Базар резко умолк. Движения нет, все замерли в один миг. Хмм… Пауза. Пауза в игре - это хорошо. Долмахар пальцем ткнул в раздел «Чары», далее развернулась вкладка «Вызов Леса». Посмотрим, что там есть. А там много чего интересного. И почему же Долмахар раньше не догадался туда нажать? Во вкладке выпало много ячеек с изображением животных и их способностей. А также система уровней и нужные очки рейтинга. Есть открытые и закрытые. Допустим…
        Чары: «Вызов Леса».
        «Сапсан. Класс: Птицы. Способности: обзор окрестностей, умение преодолевать большие расстояния, расчет вражеской тактики и численный перевес противника. Оповещение и отчет».
        Статус: Доступен. Для вызова понадобится (минус) - 7 очков вашего рейтинга.
        «Не птица, а золото», печально подумал Долмахар. Идем дальше.
        «Вестник. Класс: Птицы. Способности: умение преодолевать большие расстояния, выудить и передать информацию».
        Статус: Доступен. Для вызова понадобится (минус) - 2 очка вашего рейтинга.
        «Ворона. Класс: Птицы. Способности: умение преодолевать большие расстояния, передать запечатанные письма».
        Статус: Доступен. Для вызова понадобится (минус) - 1 очко вашего рейтинга.
        Следующие идут более мощные птицы. Боевые единички, так сказать. Беркут, Орел, Ястреб, Кондор. Они в данный момент недоступны. Их вызвать можно будет после достижения пятого уровня. Еще бы дойти до этого уровня… Ладно, листаем дальше. После двухсекундного скроллинга Долмахар попал во вкладки с классами млекопитающих.
        Печаль, беда… Ни одна зверюшка пока недоступна. Везде стоит блок с текстом «Доступны с 5-отого уровня». Волк, медведь, олень, рысь, росомаха…
        Недурно, однако. Есть на кого надеяться в дальнейшем. А лучше надеяться на себя, во всяком случае. Эти прокачки достаются с трудом.
        «Так-так… Какую птичку выбрать? Что мне это даст? Ладно, попробую вестника», и Долмахар ткнул в картинку, где была изображена птица, больше смахивающая на голубя с серебряным оперением и темно-красной окраской. Начинать с сапсана - жирно, а ворона Долмахару без надобности. Кому там письмо передать? Вестник - более оптимальный вариант, и многого не требует.
        После клика выпало еще одно голограммное окошко, где в виде чекбокса расположились характеристики персонажа, в данном случае Долмахара. Тот увидел свой уровень и очки рейтинга. В этом случае нужно сделать правильный выбор, чтобы потом не пришлось жалеть. Прежде чем вызвать вестника, надо разумно использовать очки рейтинга. В системе выстроен довольно хитрый алгоритм.
        Допустим, вызов вестника стоит минус два очка рейтинга. Это значит, нужно за него заплатить. И чем пожертвовать? Ведь каждое очко рейтинга необходимо как воздух. Но магии много не бывает. Так что придется. Главное, не жалеть о своем выборе. А выбор сложен, слишком сложен.
        Сейчас игровые параметры выглядят так:
        ПАРАМЕТРЫ ИГРОКА:
        Уровень: 2
        Интеллект: 3
        Сила: 4
        Ловкость: 4
        Скрытность: 2
        Скорость: 3
        Навык: 1 (доступно: Вызов Леса )
        ДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Чары:
        - Вызов Леса;
        НЕДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - Электра;
        - Кинетика.
        КОШЕЛЕК:
        Червонец: 0
        Серебряник: 0
        Медяк: 2
        Долмахар не думал, что будет так долго ломать голову. Что в итоге выбрать?
        Ладно, выберем силу и ловкость по минус одно очко рейтинга. Скрытность и скорость еще понадобятся.
        После выбора обновилось голограммное окошко, и выдала следующий результат.
        ПАРАМЕТРЫ ИГРОКА:
        Уровень: 2
        Интеллект: 3
        Сила: 3
        Ловкость: 3
        Скрытность: 2
        Скорость: 3
        Навык: 1 (доступно: Вызов Леса )
        ДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Чары:
        - Вызов Леса;
        НЕДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - Электра;
        - Кинетика.
        КОШЕЛЕК:
        Червонец: 0
        Серебряник: 0
        Медяк: 2
        Было шестнадцать очков, стало четырнадцать. К счастью, что уровень остался прежним. Если выбрать сапсана, а это минус семь очков, то скорее всего, оставшиеся девять очков заново свели бы к первому уровню. А это не айс между прочим.
        Голограмма исчезла, а перед глазами повисла шкала загрузки в процентах. И как это обычно бывает, последний процент всегда долгий. О-па! Замелькали красные огоньки, которые кружились по часовой стрелке, выстраивая симметрическую фигуру. Крылья, спина, хвост. Получилась птичка-вестник. Красавец! Что еще тут скажешь…
        Вестник издал звонкую трель. Хлопая крыльями, он все продолжал висеть в воздухе. Через две секунды высветилось руководство, как надо пользоваться птицей. Все просто. Надо указать направление, и по заданной траектории вестник полетит выполнять свое предназначение. «Ну что же, попробуем, раз вызвал», усмехнулся Долмахар. Очки в рейтинг не вернутся обратно.
        Игрок нацелился на королевскую башню, где за ее воротами на полную катушку шла подготовка к торжеству, к пышной свадьбе. Вестник коротко чирикнул, взмыл в воздух и устремился в заданное направление.
        Наконец-то! Магия! А магия должна сработать. Причем для Долмахара - это первый вызов.
        Вызов магии.
        Вызов Леса.
        Глава 14. Закрытое королевство
        Короли ничем не владеют. Они только царствуют.
        (с)Антуан де Сент-Экзюпери. «Маленький принц»
        Пока птица-вестник собирала нужные данные в королевстве, Долмахар решил немного прогуляться по местному рынку. Не ради того, чтобы время убить, а чисто для интереса. Можно расспросить у местных насчет свадьбы, узнать их мнение. Доволен ли народ к скреплению нового союза или нет? Правильный ли выбор сделал многоуважаемый король?
        Такие вопросы Долмахара не касались, но для сведения было бы весьма неплохо. А то подозрительно со стороны. Пришел в Ваббик, а тут… Упс! Не знаешь, какое важное событие произойдет через несколько часов. В данный момент быть осведомленным - это важно. «Как бы потом не выперли оттуда поганой метлой», подумал он про себя.
        Он подошел к ближайшей лавке, где продавались различные специи. Аромат молотой корицы и жгучего перца хорошо вышибли ему нос. С непривычки, кажись. Долмахару пришлось прибегнуть к другой лавке, где лежали мешки, заполненные кофейными зернами. Кофе придал обонянию специфичную нейтральность.
        Поблизости послышалась крепкая мужская ругань. Кто-то кому-то насолил. Долмахар обернулся на шум. Два здоровенных мужика вцепились и начали свой мордобой. Для кого-то эта схватка смотрелась как шоу, для кого-то являлась обыденным делом. Некоторые люди либо проходили мимо разразившейся драки, либо подструнивали противников и спорили, кто же победит. Даже успели ставки сделать.
        Бой длился недолго. Стоило одному только взять с прилавки деревянную пивную кружку и огреть ею по голове другому. Кружка с треском разлетелась в щепки. Тот упал на землю без сознания, не оправдав ожиданий своих, которые сделали на него ставку. А ставки сгорели. Многие ушли в расстроенных чувствах. Победитель потер скулу, морщась от боли. Похоже, ему разбили лицо, и кость может неправильно срастись. Но тому было как-то все равно. Победил, и ладно. Только за что боролись, без понятия. Долмахара пропирало любопытство, и он подошел к мяснику. Тот ловко орудовал могучим топором, делил тушь на равные части, дробя кости и разрывая сухожилия.
        - Эй, приятель, - мягко отозвался Долмахар. - Чем-то не поделили они, да?
        - Тут на рынке вечно что-то происходит, - буркнул тот. - Позавчера прям на моих глазах один ненормальный девку шпилил. При всех. Содрал с нее одежду и все. Теперь этой бедняжке пятно позора не отмыть.
        - Просто так? - присвистнул Долмахар. - За нее никто не заступился?
        - Не знаю. За что он ее так. Защитников не было. И кому охота лежать на земле? - мясник махнул окровавленным топором в сторону побежденного.
        Долмахар кивнул в знак согласия. Действительно, кому какое дело до девки. Свою шкуру беречь надо, а не марать ее.
        Живот все еще сводило от голода. Жрать очень хотелось. Игроку по пути удавалось только попить воду из небольшой речки. Когда он остановился у воды, чтобы лошадь немного отдохнула, то та подошла и стала жадно глотать. Ведь известно, что лошадь будет пить только чистую воду. А значит, Долмахар поверил ей. Удалось избежать обезвоживания.
        Еду надо достать. Эхх! Попасть бы на свадебный пир и затариться можно на несколько дней. Только как попасть в королевство? Чужаков не пускают. Надо основательно изучить, присмотреться к городской страже. Кого она пускает, а кого нет. Это помимо чужаков, естественно.
        Долмахар еще долго думал. Возвращать птичку назад, или пусть хорошенько осмотрит каждый двор, каждый угол, каждую нишу. А если не вовремя отозвать, то на деле можно получить кукиш вместо ценных сведений.
        Базар есть базар. Шумит, галдит со всех щелей. Долмахар отбросил затею что-то купить. В виртуальном кошельке как кот наплакал. Купить можно разве что, только щепотку специи, и то не любой. Но он продолжал шерстить, рассматривая товары на прилавках.
        Солнце поднималось выше, стало жарче. Наверно, двадцать пять градусов в тени. Небо становилось более ясным, не виднелось ни одного облачка. Долмахар уже чувствовал, как струйка пота пробежала по его спине, одежда стала прилипать к телу. Никакого дуновения ветра. Никакой прохлады. Интересно, а сколько времени года у мира Кайзберг? Кроме знойного лета, есть ли цветущая весна, дождливая осень, трескучая зима? «Надо у местных разузнать», подумал Долмахар.
        Его привлек тягучий звук, подобный музыкальному инструменту. Мужчина увидел большое скопление народа, сам народ гудел, часто размахивая руками. Простой люд кричал во всю глотку. Значит, творилось интересное зрелище, достойное внимания. Долмахар протиснулся сквозь толпы, шустро толкаясь локтями. На финише его ждало чудо.
        Человек преклонного возраста, с седой козлиной бородкой, в разноцветном прикиде сидел в позе лотоса. На голове чурбан, в морщинистых руках дудка. Факира… Человек, который умело дрессировал ядовитую змею. Кобра, заколдованная под мелодией дудки, медленно выползала из большой плетеной корзины. Она злобно шипела, часто раскрывала свой блестящий на солнце капюшон, повторяла за каждым движением заклинателя, который тот водил дудку из стороны в сторону. Сам извивался как змея. Факира творил чудеса. Кобра все продолжала качаться, словно исполняя свой ритмичный танец.
        Потом мужчина выполнил невероятное. Он постепенно приближался к ядовитой рептилии, продолжая колдовать ее музыкой. Миг. И заклинатель быстро поцеловал змее в плоскую голову. После смертельного трюка люд расшумелся еще громче, требуя продолжения развлекательного шоу.
        На другой площадке, совсем недалеко от заклинателя тоже толпился народ. Сама площадка огорожена низким забором, который был на уровне пояса взрослого человека.
        Послышался звон монет. Пустая железная посудина наполнилась чеканными кругляшками. Факира невозмутимо вытряхнул все содержимое в заранее подготовленный мешочек, и продолжил дальше играть на дудке.
        Долмахар приблизился к другой площадке. Неудивительно, почему здесь больше шума и галдежа. Тут вовсю развернулся гладиаторский бой между мангустом и коброй. Пушистый зверек раззявал пасть, обнажая свои мелкие зубы, метался вокруг врага. Кобра в отличие от него шебуршалась на одном месте, выжидая удобный момент для нападения.
        Долмахару вспомнился детский мультфильм «Рикки-Тикки-Тави» со своим ярким нравоучением, что добро всегда побеждает зло. Только на гладиаторской арене не всегда заканчивалось хэппи-эндом. В подобных боях все иначе.
        Народ здесь нетерпеливый и куражной, начал драконить. В конце концов мангусту надоело ходить в обход противника, и в одном прыжке напал на змею. Кобра успела отбросить свое гибкое тело, черная чешуя блеснула в солнечном свете. Рептилия не уступала в скорости, и она впилась в пушистое тело, выпустив в рану солидную дозу яда. Мангуст тоже был проворным, изворотливым, благодаря чему, он сумел зубами прокусить змее шею. Оба противника сошлись в смертельную схватку. Через несколько секунд маленькие гладиаторы застыли на одном месте.
        Народ сразу умолк, выжидая объявления победителя. Но победителя не было. Оба пали в равном сражении. Кобра испустила весь яд, а мангуст прокусил ей шею. Было бы у зверька противоядие, однозначно вышел бы победителем. Но противоядия нет, и мангуст пал смертью храбрых.
        Судья объявил, что ставки прогорели у всех. Победитель не выявлен. Народ требовал следующего гладиаторского боя, но тот ответил отказом, ссылаясь на то, что кобру и мангуста принесут на следующий день. Судья пояснял, что нужно дождаться факиров, которые откажутся от своих змей, не соответствующих требованиям, которые часто бросаются и кусаются. Такие кобры не востребованы для «танцев». Люди разошлись, недовольно пробурчав напоследок.
        Вот как! Интересный отбор у змей. А мангусты откуда берутся тогда? Долмахара отвлек пиликающий звук. Походу пришло уведомление. Вынужденная пауза. Игрок развернул голограмму, и заметил, что сбор ценных сведений завершен. Пора узнать все подробности. Долмахар кликнул на «Отозвать птицу», и вестник покинул королевство.
        Сейчас и выясним секреты. Настало время действий. Сам базар порядком надоел, и тот покинул его.
        Птица «Вестник» выдала следующие подробности. Стража у главных ворот состояла из восьми алебардистов. Они несли дежурство, пропуская внутрь важных и нужных людей. Перед чужаками и незнакомцами скрещивались алебарды, давая понять, что им там не место. За воротами есть конюшня для королевской знати, поблизости находилась мастерская для изготовления новых мечей и рыцарских доспехов.
        Дальше встречался тренировочный лагерь. Будущие рыцари сражались на деревянных мечах и атаковали против чучел, набитых соломой. Тренировались и взрослые мужчины, и юноши.
        После тренировочного лагеря расположился парк со цветущимися клумбами, аллеи вымощены из гранитных плит, дорожки, ведущие к королевскому дворцу, обрамлены мраморными статуями доблестных рыцарей. В центральной части парка соорудили искусственный водоем, где плавали белые и черные лебеди.
        Король Бахан сидел в здании Совета, решал политические вопросы. Советники и его приближенные переговаривались, насчет союза с Тухелем. Делали выводы, делили присоединенные земли и прилегающие к Ваббику территории. Союз должен быть крепким как канат, никаких тонких нитей между ними. Ближайшая свадьба еще сильнее скрепит их доверительные отношения.
        Свадебный пир назначен в то время, когда солнце полностью сядет за горизонт, и будет он проходить в башне будущего десницы короля. В башне «Скала». Такая величавая, с гордым именем, и высокая как сама горная скала. Тухель неплохо пристроится, однако.
        После прочтения сведений, говоривших о том, что происходит за стеной королевства, Долмахар ощутил всю прелесть Вызова Леса. Правда, это начало. И всего пока один вызов магии.
        Недалеко от ворот остановились люди, одетые в цветастую одежду. Долмахар подошел к ним. Уж больно прилично были одеты.
        - Вам в королевство? -поинтересовался он.
        - Да. Мы - Гильдия для развлечения. Люди с талантами. Кто-то играет на арфе и поет песни, кто-то жонглирует шарами и огнями. Вон там наша повозка, - указал в сторону мужик с косматой бородой. - А ты чем похвастаешься? Наша работа - развлекать знатных людей.
        - Метаю ножи, - недолго думая ответил Долмахар. Хотя он не совсем уверен, что может метать. Ему главное попасть в королевство, а там сам выкрутится если что.
        - Хмм, - задумался бородач. - Таких у нас нет. Ножи с собой?
        - Были. Только растерял их по дороге. Вынужденные меры так сказать.
        - Понятно, - хмыкнул бородач. - Ножи можно попросить там. Надеюсь, в королевстве их предоставят. Для развлечения им не жалко будет. Но я должен убедиться, что ты действительно умеешь метать.
        - Хорошо, - стало как-то нервозно. Да и бородач слишком прошаренный. - Я готов.
        Над бородачом высветилась надпись «Штодд».
        - Слушай, Штодд, а ты уверен, что пропустят? - Долмахар бросил взгляд на ворота.
        - Нас везде пропускают, Долмахар. Мы прославились на весь Кайзберг. Вот, возьми мой нож, - бородач протянул ему оружие вперед рукоятью.
        Короткая сталь играла лучами солнца, сверкала и отбрасывала на землю «зайчики». Сама легкая, удобно лежала в ладони Долмахара. Тот перекинул нож на другую руку. Раз-два. Раз-два. Ему доводилось метать ножи в прошлом, в реальном мире. Неплохо бы повторить.
        - Давай на рынок. Есть там одно место. Сейчас тебя приведу куда надо.
        Штодд велел своим людям далеко не уходить, остаться на месте и сторожить повозку. Долмахар вместе с ним пришел в нужное место. Человек, сидя на ковре, маленьким топориком вырезал причудливые фигурки из дерева. Он небрежно посмотрел в сторону пришедших. Бородач подошел к нему, посовещался. Тот согласно кивнув, предоставил ему небольшой спил, испещренный годовыми кольцами, и Штодд зафиксировал его камнями на пустой полке.
        - Давай, бросай, - он отодвинулся в сторону.
        Долмахар нашел центр тяжести, зажал нож большим и указательным пальцами. Оценивающим взглядом примерил расстояние от начала до конца лавочного места, где мишенью являлся спил. Встал в стойку, выставив левую ногу чуть вперед. Он правша, ему так удобно.
        «Попади. Попади». Как мантру начал читать Долмахар.
        Раз, два, три…
        Замах. Бросок. Нож рассек воздух под углом. Крутящий момент, и холодное оружие вонзилось в одно из годовых колец. Спил, не выдержав сильного удара, выкатился с фиксирующей позиции, и глухо шлепнулся на землю.
        - Ничего себе! - присвистнул Штодд. Бородач еле выдернул нож из древесной мишени. - Ну и силища в тебе! Хорош, чертяка! Считай, ты зачислен в команду. Проверку прошел.
        Долмахар лишь слабо улыбнулся. Старая закалка все-таки дает свои плоды.
        Они покинули место. У повозки с нужными атрибутами стояли те же. Никто не рыпался, все стояли смирно.
        - Знакомьтесь, весельчаки! К нам новенький прибыл. Посмотрим, как он удивит Бахана своим метанием, - бородач залез в повозку. Взялся за вожжи. - Поехали.
        Люди погрузились, и Штодд щелкнул кнутом по крупу лошади. Животное тихо заржало, двинулось в сторону королевских ворот.
        - А, весельчаки, - сказал один стражник. Потом скомандовал. - С колымаги слезайте!
        Провели обыск. У Штодда изъяли тот самый нож. Бородач виновато посмотрел на стражников, развел руками. «Ну, извините».
        - Получишь его при выходе, - сказал командующий. - Открывайте ворота!
        Лязгнул металл, и повозка въехала в королевство. Долмахар вздохнул с облегчением. Первый этап пройден. Задача не из легких. Но его размышления прервало голограммное окошко.
        «За удачное проникновение в Закрытое королевство вы получаете +2 очка к интеллекту и +5 бонусных очков! Хотите обновить свои характеристики?»
        Приятная неожиданность. Действительно пора обновить.
        ПАРАМЕТРЫ ИГРОКА:
        Уровень: 2
        Интеллект: 5
        Сила: 3
        Ловкость: 3
        Скрытность: 2
        Скорость: 3
        Навык: 1 (доступно: Вызов Леса )
        ДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Чары:
        - Вызов Леса;
        НЕДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - Электра;
        - Кинетика.
        КОШЕЛЕК:
        Червонец: 0
        Серебряник: 0
        Медяк: 2
        БОНУСЫ:
        5 очков
        Так-с. Дальше ему предстоялась тяжелая миссия - убить Тухеля, будущего десницу короля. Чтобы до него добраться, нужно иметь сильные стороны в плане таких параметров как сила и ловкость. Скрытность тоже очень кстати. И скорость туда же. Черт! Слишком сложно распоряжаться очками, и главное сделать так, чтобы не ошибиться.
        На раздумья вообще нет времени. Ладно, два очка к силе, по одному очку к ловкости, скрытности и скорости. Дальше пошло обновление игровых параметров. Видим результат.
        ПАРАМЕТРЫ ИГРОКА:
        Уровень: 3
        Интеллект: 5
        Сила: 5
        Ловкость: 4
        Скрытность: 3
        Скорость: 4
        Навык: 1 (доступно: Вызов Леса )
        ДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Чары:
        - Вызов Леса;
        НЕДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - Электра;
        - Кинетика.
        КОШЕЛЕК:
        Червонец: 0
        Серебряник: 0
        Медяк: 2
        БОНУСЫ:
        Нет
        Юхху! Третий уровень! Стоит заметить, что в дальнейшем появилась такая строка как БОНУСЫ.А значит стоит ожидать приятностей. По крайней мере, так надеялся Долмахар.И вот повозка остановилась.
        Глава 15. Чужая свадьба
        Женщина беспокоится о будущем, пока не выйдет замуж. Мужчина не беспокоится о будущем, пока не женится.
        (с). Коко Шанель
        Солнце стало садиться, небо окрасилось в розовые тона. Началось время заката. Время, когда совсем скоро начнется свадьба.
        Долмахар слез с повозки вместе с остальными. Рыцари в белых плащах спровадили весельчаков. Люди очутились в темном придворье, где до тяжелых позолоченных дверей был расстелен красный ковер. По обе стороны от главного входа горели факелы, отбрасывая человеческие тени. Командир отдал приказ, и два белогвардейца распахнули двери.
        На глазах первым делом попался зал для приема гостей. Он был просторный, освещен факелами и ароматными свечами. На стенах висели картины, нарисованные маслом, и подогнаны в вычурные золотые рамки. Полы устланы пышными коврами, привезенными из дальних краев Кайзберга. Потолок разрисован в разноцветное панно. Смотрелось богато.
        Долмахар представил себе, что будет его ожидать на свадебном пиру. Как пройдет пышное торжество. Без сомнения оно будет утопать в роскоши. Значимое событие, как ни крути. Гвардейцы отворили следующие двери с позолоченными ручками и врезными вставками. Впереди озарилось мягким светом от свечей. Красотища-то какая!
        Деревянные столы были соединены в несколько длинных рядов и чередовались друг за другом до конца зала. Главный стол, где будут сидеть молодожены, сложен в букву «П». По обе стороны соберутся родители молодоженов и почетные гости, которые преклонили колено перед Баханом. В центре оставили пустую площадку, ее выделили специально для развлечения, где будут выступать весельчаки по ходу пиршества.
        Люди потихоньку собирались, садились за стол. Толпа рассосалась, разговоры утихли и перешли в шепот. Мужчины одеты в приличные костюмы, а женщины нарядились в шикарные платья. Банкетный зал заполнился до предела.
        На столах всякая всячина. Бобы, вареная репа, морская рыба, тушеная баранина и сырокопченая оленина. Из выпивки встречались штофы с красным вином, маленькие бочки эля и пива. Столы просто ломились от такого богатства. Долмахару захотелось все испробовать, но такая возможность вряд ли представится.
        И вот, наконец, главные гости сегодняшнего пира. Сын короля ведет за руку свою невесту, дочь Тухеля. Новобрачные не торопясь подошли к главному столу, командир белогвардейцев ткнул локтем предводителя гильдии для развлечения. Тот исполнил его просьбу, подозвав одного музыканта с арфой. Штодд пояснил ему, что будет давать условный знак, когда понадобится музыкальное сопровождение. Через несколько минут рука предводителя была поднята. Музыкант подобрал струны, и арфа разлилась красивой мелодией. Далее певец разбавил мелодию красивыми словами о любви. Песня была посвящена молодоженам. В этой песне прозвучали любовь, взаимопонимание и супружеская верность. Любовь до гробовой доски.
        Новобрачные сверкнули перед гостями своими шикарными нарядами, своими улыбками, а в их глазах замечались радостные огоньки. Ковровая дорожка, ведущая к главному столу, подошла к концу. Молодые люди расселись по местам. Арфа умолкла, но ненадолго.
        Далее настала очередь десницы короля. Тухель со своей женой вышел на ковровую дорожку. Десница мал ростом, обрюзглый. На висках тронула седина, нос крючком, а руки покрылись старческими пятнами. Жена для него была слишком хороша. Видно, что она моложе мужа намного лет. А что тут добавить? Богатство перекроит все недостатки избранника.
        Штодд поднял руку - время для музыкального сопровождения. Арфа вновь заполнила зал нежной на слух музыкой. Зазвучала песня другого характера. Она была наполнена словами не только о любви и верности, но и о крепком браке.
        Тухель со своей женой тоже занял место. Во главе свадебного стола не хватало только Исвана Бахана. Гости с замиранием сердца ждали его появления. И вот он предстал на виду у всех. Король неспешно ступил на мягкую ковровую дорожку.
        Высокий, статный и стройный. Золотая корона увенчана разноцветными камнями, и она хорошо сидела на голове Бахана. Он красив, будто высечен из безупречного шаблона. Король Ваббика вел за руку под его стать красивую жену. Вот она… Та самая королева. Она была слишком молода для Бахана. Долмахару казалось, что ей только вчера исполнилось восемнадцать. Губа не дура у короля. Но он сам держался молодцом. Жене не стыдно такого мужа иметь, в отличие от жены Тухеля, у которой муж не мог похвалиться своей красотой.
        Вновь поднятая рука Штодда, и вновь музыкальное сопровождение. Гости встали, начались овации. Каждый выкрикивал свои пожелания, превозносил короля выше небес. Бурные аплодисменты спроводили королевскую чету до главного стола.
        Когда король занял свое место, он поднял руку, тем самым призвав всех присутствующих к тишине. И начал речь. Его голос звучал низко, с нотками хрипоты.
        - Добрый вечер, дамы и господа! Как вы знаете, этот день настал. Так и для меня, так и для моего десницы, так и для всего нашего королевства Ваббик. Главное и значимое событие. Можно считать, что наш союз вступил в силу с этого дня. Со дня свадьбы моего сына и его невесты.
        После той фразы, король поднял кубок с красным вином и пробасил.
        - За крепкий союз!
        Знатные гости подхватили его слова, и стали повторять.
        «За крепкий союз! За крепкий союз!»
        Бахан снова призвал всех к тишине, минуту погодя он подал знак белым плащам. Белогвардейцы открыли тяжелые металлические двери с другого конца. Оттуда вышел септон из пяти человек. Долмахар увидел Отца Диктония во главе процессии. Тот был одет в белую мантию, на шее висел громадный золотой крест, тяжелая цепь тихонько позвякивала при ходьбе.
        Септон остановился у главного стола, Отец Диктоний воздел руки вверх, начал читать молитвы. Его голос заполнил весь зал. Гости слушали молитвы, повторяя то же самое. Исван Бахан сидел на своем месте, переглядывался то на жениха, то на невесту.
        Голос у Отца Диктония был настолько мощным, что тихо звенели витражные стекла. После прочтения молитвы все присутствующие, начиная от весельчаков заканчивая до королевской семьи, перекрестились. Позже начали звенеть колокола. Звон исходящий из Чертога Святых.
        - Служба закончена. С богом! - сказал Отец Диктоний.
        Исван Бахан кивнул в знак благодарности. Септон ушел, не проронив больше ни слова. Король хлопнул в ладоши.
        - Теперь время для развлечения.
        Штодд свистнул своей команде, и гильдия весельчаков вышла на площадку. Долмахар тоже неловко вышел на пустую сцену, стараясь не смотреть на почетных гостей, он немного опустил голову вниз. Штодд вышел из шеренги на два шага вперед.
        - Ваше величество, моя гильдия готова вас развлечь до конца свадьбы. Три дня и три ночи.
        Только не это. Долмахар разозлился на Штодда. Вот гад, промолчал. Игрок не собирался тут долго торчать, ему срочно нужно достать кулон и убраться оттуда немедленно. Дело даже не только в щедром награждении, которое обещал ему Ротсап. Тут другая закавыка. Долмахару нужно не только подзаработать денег, но и найти дорогу к выходу из игры. Иначе, он проведет в игре до тех пор, пока его кто-то не прикончит.
        Исван Бахан, пригубив вино из кубка, стал вальяжно рассматривать всех весельчаков. Далее хлопнул в ладоши, призывая к началу веселья. Гильдия для развлечения рассосалась по углам площадки, оставив одного. Тот стоял в центре сцены. Он был в шутовском наряде. Штодд дал команду арфисту, и музыкант перебрал струны.
        Под музыкой шут стал выделывать кренделя. Кувыркался, жонглировал восковыми шариками, многократно садился на шпагат, кривил смешные рожицы. Народ гудел от восторга, молодожены звонко смеялись и хлопали в ладоши, Тухель полез к жене целоваться. Своими сморщенными губами он впился в ее алый пухлый ротик. Мерзость еще та… Срамота! Самой не тошно? Ради богатства она все перетерпит, если тот еще и в постели никакой.
        Только король Бахан в отличие от десницы был сдержанным в плане ласки. Он сухо поцеловал в бледную ручонку своей жены. Его глаза не выражали особой радости, эмоции на лице тоже не проявлялись. Будто он видел эти представления много раз. Может быть. Какая сейчас у него жена по счету? И много свадеб сыграно в его честь? Наверное, много раз Бахан видел эти шутовские представления. Тогда неудивительно.
        Первое выступление закончилось. По словам Штодда на сцену выйдет арфист. Его задача заключалось в исполнении разных песен, причем даже по заказу. Так и есть. Тухель попросил музыканта сыграть про леса Кайзберга.
        Арфист стал перебирать музыку для этой песни. Сыграл короткий проигрыш и запел фальцетом.
        Лес темен и дремуч
        Над ним стая туч
        В нем птицы не поют
        В нем звери не живут…
        Музыкант пел настолько тонюсеньким голосом, что у Долмахара невольно появилась мысль: «А не кастрат ли он случаем? Евнухи в Кайзберге встречаются, интересно?»
        И еще. Арфист правдиво пел про былые времена, до того момента, пока Долмахар не попал в игру. Ведь сейчас все по-другому. Игрок победил Коллекционеров, вернул бесценную книгу, а Тсероф из трухлявого пня превратился в могущественного мага. Леса Кайзберга ожили. Появились звери, запели птицы. Все цветет и пахнет.
        В той песне есть и правда, и ложь.
        В ход пошли скрипки и флейты, смешиваясь в одну звуковую палитру. Мелодия стала разнообразной, музыканты усердно старались угодить главных гостей. И у них это получалось. Молодожены не выдержали и пустились в пляс. Остальные знатные люди поддержали идею, тоже вышли из-за стола. Только король и десница спокойно восседали на своих законных местах.
        Штодд приблизился к Долмахару, ткнул того локтем.
        - Ты следующий, - шепнул он. - Постарайся удивить всех. Главное, удиви короля. Глядишь, больше деньжат нам перепадет. И тебя не обижу. Получишь свою долю вознаграждения.
        Долмахар кивнул. Когда пляски закончились, и музыканты ушли со сцены, Исван Бахан дал добро на следующий номер выступления. Долмахар собрался с духом, и вышел на пустую площадку.
        Король с интересом смотрел на него. На его лице немой вопрос, который секунду погодя был озвучен.
        - Новенький? Вижу тебя в первый раз. Что умеешь? - голос короля не менялся. Все такой же низкий и хриплый.
        - Метать ножи, - твердо ответил Долмахар.
        - Хммм. Что-то новое. Новенький весельчак решил показать новое развлечение. Думаю, неплохо бы проветриться. Воздухом подышать. Для такого номера отведен наш тренировочный лагерь.
        Люди вышли из башни «Скала». Король приказал подготовить все для номера. Гвардейцы принесли большой деревянный щит, на котором облупилась краска и семь коротких ножей. На самом щите изображены несколько рисунков. Несмотря на облупленную краску, их можно приметить. Каждый рисунок обведен белой линией.
        - Не трудно заметить, что на щите изображены семь гербов, - пояснил Бахан. - Эти знаменосцы были нашими врагами. Мы всех победили. Наши воины тоже умеют метать ножи, и поэтому они каждый день тренируют свой навык. Метать это еще полдела. Мне хочется проверить, насколько ты искусно владеешь навыком. Я буду называть гербы, и ты должен в них попасть. В наших рядах таких воинов мало. Это уникумы. А сможешь ли ты?
        - Смогу, - ответил Долмахар без колебания.
        - Вот и славно. Немного вступительной лекции.
        Король подозвал капитана гвардии. Рыцарь в кольчужной рубашке и белом плаще стал пояснять Долмахару, какое имя домов носят гербы, какой имеют цвет и символ. Железный молот на орехово-кремовом фоне носил имя домов Торров, оторванный щупалец кракена на синем - это дом Дешемов. Крылья орла на белом фоне звался символом дома Убенов, а подкова на светло-зеленом - дом Коулзов. Акулий зуб на кровавом фоне - дом Эшлеков, плющ на желтом - дом Дюшенов и напополам обломленный меч на черном - дом Вилнеров.
        Лекция закончилась, пора метать.
        - Ты все запомнил? - уточнил король.
        - Да, - Долмахар почему-то в его вопросе нашел странности. С чего король так о нем заботится? В его же интересах, если Долмахар не запомнит, не попадет в нужный герб, а также провал всего номера.
        - Начинаем. Дома Дешемов, Коулзов и Вилнеров! - перечислил король.
        Долмахар пустил ножи. Первый попал в герб, будто на две части разрубил щупалец кракена. Второй нож застрял на соединительной линии между гербами Коулзов и Эшлеков, а третий вовсе отскочил от щита, и глухо плюхнулся на серую землю.
        Все. Провал. Конец номера.
        Но нет. И снова Бахан называет гербы.
        - Дома Торров, Вилнеров, Убенов и Дюшенов!
        Короткая сталь вновь рассекла воздух. Первый крутящий момент, и нож вонзился в рукоять железного молота. Второй крутящий момент, и нож попал на месте облома, будто разрубая меч напополам. Успех во второй попытке. Третий крутящий момент, и нож снова сделал отскок от щита. Как пробка отскочил, падая на землю. Плохой расчет в силе броска. Четвертый крутящий момент, и нож, словно отсек лист плюща от стебля.
        - Неплохо. Я бы даже сказал хорошо, - похвалил король. - Из семи ножей четыре попали в цель. Давно так тренируешься?
        - Недавно,- соврал Долмахар. Мало ли. А то подозрительно покажется.
        - Приятно удивил, - похлопал в ладоши Бахан. Поздравил сухо, без эмоций. Похоже, эта его характерная черта.
        - А давайте посмотрим, как он будет стрелять из арбалета,- неожиданно предложил десница. Тухель пыхтел и потел. Сразу видно, неприятный тип. - По глиняным тарелкам пусть постреляет.
        - Хорошее предложение. Ты готов, Долмахар? - по имени обратился король.
        Вот бы убить Тухеля с помощью арбалета. Здесь и сейчас. Мысль дельная и глупая. Но выбора нет. Надо принять вызов.
        - Давно не стрелял, - вновь соврал он. - Не прочь поразмяться.
        - Нравится мне этот парень. Такой решительный. Далеко пойдет, и не пропадет, - похвалил Бахан.
        Долмахару выдали арбалет. Почти такой же, с которым ему пришлось пользоваться, только приклад другой, и механизм стрельбы немного отличался. Тухелю дали другой арбалет, специально изготовленный по его заказу. Это было видно сразу, когда Долмахар мельком заметил вырезную именную надпись на прикладе.
        - Я тебя уделаю, весельчак, - усмехнулся десница. Он зарядил арбалет, наложил болт. Потом крикнул прислугам: «Бросать!»
        В воздух полетели глиняные тарелки. Сухие щелчки вылетевших болтов, треск разбивающейся посуды. Тухель попал в цель, а Долмахар мимо. Далее по новому кругу. Перезарядка, вылет посуды и стрельба. В итоге было разбито восемнадцать тарелок из тридцати. Тринадцать на счету у Тухеля, пять - у Долмахара. Большой разрыв и полный провал.
        - Ничего, научишься, - с усмешкой сказал Тухель, и похлопал его по плечу.
        - Номер окончен, - объявил Штодд.
        - Спасибо за представления, Штодд, - Бахан поправил воротник. - Ваша награда будет ждать в башне «Казна». А ты, Долмахар пока останься.
        - Благодарю, - предводитель гильдии поклонился королю. Весельчаки стали собирать свои пожитки, готовя повозку к отъезду.
        Долмахар терпеливо ждал приказа. И Бахан подозвал его к себе.
        - Иди на второй этаж к деснице. Он тебя введет в курс дела. А там сам решай, как поступать, - король велел гостям снова собраться в «Скале» и продолжить свадебный пир.
        Штодд посмотрел на игрока.
        - Спасибо тебе, Долмахар. Хороший номер был. Если захочешь к нам вернуться, мы будем тебя ждать. На раздумье тебе дается эта ночь. Брачная ночь, - усмехнулся он, вспомнив про молодоженов. - Сегодня остановимся у королевских ворот для ночевки. Завтра утром двинемся в путь. Король дал нам награду, а это значит, нам не придется тут торчать еще два дня. Видимо, помимо нас еще кто-то будет их веселить.
        - Хорошо. Я подумаю, - Долмахар заметил оруженосца, который шерстил по тренировочному лагерю. После стрельбы по глиняным тарелкам растерялись болты. Мальчику можно было дать тринадцать лет навскидку. Оруженосец складывал найденные болты в большую плетеную корзину, которая висела на лямках на его спине.
        Штодд вместе со своей гильдией уехал, и повозка исчезла за королевскими воротами. Умолк цокот копыт. Исчез скрипучий звук колес. Только слышно, как галдел народ в стенах «Скалы». Когда оруженосец был уже близко, Долмахар бесшумно подкрался к нему. Выудив из ниши корзины один арбалетный болт, он поправил лямки, чтобы не вызвать у того подозрение.
        - Хороший денек был, да? - подмигнул Долмахар. Сам незаметно спрятал болт под рукав одежды. Это был его потайной кармашек. В том же кармашке он держал оторванный клок женских волос. Спрашивалось, зачем ему они понадобились. Что-то его подсказывало, что так нужно. Может пригодиться.
        Мальчик улыбнулся ему и продолжил поиск. Вблизи раздался топот. За Долмахаром пришли белогвардейцы, сказав, что десница ожидает его в своей башне.
        Свадебный пир не собирался завершать. Пения и пьяные голоса слышались и во втором этаже. Белогвардейцы привели Долмахара к дверям, где за ними дальше распростерлась комната десницы. Стража осталась охранять у входа.
        - Вы догадываетесь, почему я вас позвал? - Тухель отпил из кубка разогретое вино со специями. От него сильно пахло мускатным орехом.
        - Так велел король, - без стеснения ответил Долмахар. Он стал изучать комнату. Двуспальная кровать, подушки, покрывало и балдахин. Ковер с богатой расцветкой, комод и стол изготовлены из красного дерева. На столе фрукты и штоф с вином.
        - Смелое заявление, однако, - не смутился тот. Десница сидел на пуфике. Положив кубок на стол, он взял в рот одну сливу. Выплюнув косточку, продолжил. - Надеюсь, и воин из вас выйдет смелым. У меня к вам есть предложение. Хотите войти в наши ряды? Зависимо от ваших достижений на поле боя, у вас есть возможность попасть на службу при короле. Замена всегда нужна. Капитан белой гвардии - звучит гордо, правда? - Тухель погладил по своему пузу, и снова взялся за кубок.
        - Заманчиво, - Долмахар только сейчас приметил личный арбалет Тухеля. Оружие висело на стене, на специальных деревянных кронштейнах. На прикладе все та же именная надпись. Хороший арбалет, неплохо бы к себе его присвоить. Но пока не до него. Надо срочно найти кулон. И самое трудное - убить десницу. Убить бесшумно, без всяких волнений.
        - Сложно, да? - Тухель с трудом встал с пуфика. Слышно было его прерывистое дыхание. - Высокие звания всегда даются с трудом. Нет легких путей в военном деле.
        Десница подошел к комоду, выдвинул верхний ящик.
        - Ты думай быстрей. У меня скоро с женой будет веселая ночка, - хихикнул он. Тухель вынул бархатную коробочку. Бережно снял с нее крышку. - Как ты считаешь, понравится моей любимой?
        Нашел у кого спрашивать. Но это к счастью. Наверное. Потому что он продемонстрировал Долмахару ювелирное изделие, больше похожее на кулон. Да, видно, что это кулон. И лупы не надо, чтобы удостовериться. Кулон багрового цвета имел отдаленную форму шестигранника, и был заключен в серебряную оправу. Цепочка короткозвенная и длинная. И как оправа, тоже сделана из серебра. Кулон смотрелся со вкусом и дорого.
        - Красивый кулон. Жене подарить хотите? - Долмахар подумал, мысленно излагая речь, какой же все-таки балбес этот Тухель. Ему не место для десницы. Чем думал сам король, решив скрепить с ним союз?
        - Да. Она наверно растает, увидев мой подарок, - осклабился десница. - Надеюсь, сегодня ночью будет скакать до утра в позе наездницы. А то в последнее время мало мне отдается.
        «За шлюху ее принимает».
        Пока десница держал цепочку, хвастался подарком, Долмахар увидел в кулоне какой-то проблеск. Глубоко посаженные глаза, расширенные зрачки, и будто скрежетал зубами от злости. Такой хищный взгляд принадлежал Ротсапу. Даже его голос доносился оттуда.
        «Постарайся убить Тухеля. А то пойдет по второму кругу. Убьешь его, я тебя щедро награжу. Даю слово».
        - Ну так что решил-то? Принимаешь наше предложение? - Тухель вывел Долмахара из оцепенения, но тот не подал виду.
        Долмахар подошел к кронштейнам, снял с них личный арбалет десницы.
        - Да. Я принимаю ваше предложение.
        - Ты я смотрю слишком дерзкий, Долмахар. Без моего разрешения брать арбалет… - начал Тухель. - Тебе бы за это руки отрубить. - Десница положил коробочку обратно в комод.
        Щелк!
        Сухой щелчок.
        - Ты что там творишь? - Тухель двинулся было вперед.
        Долмахар быстро развернулся к деснице, и хладнокровно взвел арбалет в атаку.
        Снова щелчок.
        Тухель, наверно, ничего не понял. Не успел понять происходящее. Его голос оборвался. Через мгновение тот по инерции сделал шаг назад, и плюхнулся в кровать. Болт угодил ему в левый глаз, пробив череп насквозь. Из глазного отверстия булькала кровь, орошая постель алыми брызгами.
        Хмм… Его арбалет имеет убойную силу. Такой трофей пригодился бы Долмахару в дальнейшем.
        Игрок достал из комода коробочку. Взял в руки цепочку, кулон как маятник, начал делать колебательные движения. Тухель убит, и это полдела. А как выбраться из башни? За дверями стража, второй этажслишком высок, и запросто можно сломать себе шею. Миссия невыполнима?
        Позже Долмахар почувствовал легкое жжение в руке. Что это? Вызов магии? Или кулон требовал, чтобы вернули его на законное место? Законное место заключалось не в бархатной коробочке, а к принадлежности Ротсапа. Кулон заигрался багровым светом, все больше жег ладонь. Но тот не отпускал его из рук, надеясь, что эта магия его спасет и поможет выбраться из башни «Скала».
        И вот яркий свет ослепил глаза. Комната словно опутана багровыми лучами. Ничего не было видно. Долмахар только изредка слышал, как со входа доносились грубые мужские голоса. Скорее всего, к Тухелю подоспела стража.
        Глава 16. Трудный выбор
        Когда необходимо сделать выбор, а вы его не делаете, - это тоже выбор.
        (с) Уильям Джеймс
        Папа стоял возле какой-то жертвы, привязанной на стуле. Своими толстыми пальцами он гладил ее волосы. Роль жертвы была отведена хрупкой девушке, которая тихо скулила. Говорить не могла - во рту был кляп. Она вела себя как котенок, брошенный на улице. Она не просто скулила. Она боялась, что Папа в любой момент может в нее выстрелить. Ему ничего это не стоило.
        - Хватить реветь! - рявкнул он. - Веди себя смирно.
        Захар Петрович подходил к двум людям все ближе и ближе. Мог рукой протянуть до них. Но вот Папа обернулся. Развернул стул к старику. Захар Петрович обомлел - он увидел свою внучку, которую держали ее под дулом черного пистолета.
        - Что старик? Проиграл, да? - усмехнулся тот.
        Захар Петрович ускорил шаг к нему. Ноги тяжелели при каждом шаге, но старик не унимался. Он упорно шел к своей цели. У Папы сошла улыбка с лица, и мужчина направил пистолет в его сторону.
        -Ты сделал свой выбор! - тот нажал на спуск.
        Выстрел. И тут все оборвалось. Захар Петрович провалился вниз…
        Это сквозной портал? Нет, вряд ли. Долмахар не падал в так называемую «пропасть». Не чувствовал ни дуновений ветра, ни порывов воздуха. Ощущений реальности тоже нет. Может, новое погружение? Погружение во тьму, например. Падения нет, полета нет. Будто игрока обволокивала осязаемая темнота. Не слышно, не видно. Ничего.
        И вдруг голос. Такой скрипучий как мороз, от которого мурашки по коже. Долмахару хотелось быстрее выбраться из бездонной ямы, и он внимал этот голос. Схватил его как за канат, и Долмахар выбрался. Выбрался на свет.
        - Очухался? - голос Ротсапа трудно с кем-то спутать. - А то я заволновался не шибко.
        - Где я? - Долмахар прокручивал прошлые кадры в голове. Он четко помнил, что Папа держал внучку в заложники, и тот застрелил старика по имени Захар Петрович. Похоже, это ловушка. Честной сделкой вообще не пахло. Долмахар еще точно помнил, что он был в башне «Скала». Помнил, как выстрелил из арбалета. Характерный щелчок, и болт выбил Тухелю левый глаз. Крови было много, кровать окрасилась в багровый цвет. И грубые мужские голоса. Крепкая ругань, и вот стража должна схватить Долмахара. Но этого не произошло.
        - Ты в Храме. В безопасности. - Ротсап помог ему встать на ноги. Когда игрок был в отключке, тот заботливо подложил ему настил из сухой соломы. Пол то холодный.
        Долмахар все равно не догонял.
        - Ты меня спас считай. Из башни вывел. Так?
        - Отчасти, - улыбнулся Ротсап. Как-то непривычно его видеть улыбающимся. Будто лживая маска получилась. И голос немного смягчился. Не покидало то странное ощущение, что Ротсапа подменили. Но это действительно так.
        - Погоди, а кулон где? - наконец тот вспомнил важную деталь. Долмахар похлопал по карманам. Кроме клочка волос, пусто.
        - У меня, - Ротсап вынул из-под воротника цепь, она блеснула загадочным серебром. Кулон переливался разными оттенками от светло-красного до багрового. В нем словно заложено нечто большее, чем просто цвет и блеск. - Магия. Тебя спасла магия, Долмахар. Кулон телепортом тебя отправил ко мне. И вот, ты уже здесь. Как договаривались. Получишь от меня щедрую награду.
        - Погоди. Если ты маг, тогда что тебе подвластно? - вопрос был немного некорректным, но Долмахару очень хотелось знать с кем же имеет дело.
        - Я - некромаг. Могу забрать душу у живого человека. Могу оживить мертвеца, - Ротсап сказал так, что для него эти функции стали обыденными делами.
        Долмахар подумал, что ослышался. Но нет. После его повторного вопроса тот еще раз подтвердил свой ответ. Надо же. Перед ним не просто служитель Храма, но и маг, который может делать с человеческими душами как ему угодно. Довольно жуткий и своевременно сильный маг.
        Чтобы окончательно согнать терзающие Долмахару сомнения, Ротсап вытянул свои костлявые бледные руки. Свисающие рукава спали вниз, и из тонких пальцев выделился поток красного свечения. Кулон на груди при этом разгорелся еще пущей прежнего, становясь не просто красным, а багровым как капля крови, заключенная в серебряную оправу.
        Тем временем поток свечения завихрился как торнадо, добираясь до высокого потолка Храма. Свет становился темно-красным, далее в нем стали появляться линии и отрезки разных размеров. Они строили незамысловатый рисунок, подобный чертежу. Стала выделяться четкая геометрия фигуры. Точнее, человеческого лица. И тут Долмахар узнал в потоке свечения Тухеля.
        - Когда ты убил десницу короля, а потом схватил кулон, то сработала магия. Кулон забрал его душу. Сам Тухель - человек не последний, принадлежал к знатному роду. Его душа мне придала больше сил. Только я решаю, чью душу к себе присвоить. Кулон делает меня сильнее. - Ротсап убрал руки, и магическое свечение растворилось в воздухе.
        - Твоя магия ограничивается только забором человеческих душ и оживления? - насторожился Долмахар. - Она тебя защищает хоть?
        - Да, защищает. Кулон создает вокруг меня защитное поле. Без кулона - я уязвим, - после короткой паузы Ротсап выдал ответ. Тяжелая правда, однако. Без кулона он не маг.
        Долмахар хотел сказать ему следующее, но его прервал пиликающий звук уведомления. Развернулась голограмма. Ага, новая информация. Она говорила об обещанной Ротсапом награде. Еще пришла награда от короля Бахана, видимо та часть, которую выдал Штодд. Про него игрок совсем забыл. Настолько увлекся в предстоящем деле убийства Тухеля, что и не вспомнил про гильдию для развлечения. Как будто и вовсе в ней не состоял. А ведь благодаря Штодду, награда досталась приемлемая. Номер с метанием ножей получил много похвалы. А так же Долмахар принял вызов от десницы, что еще больше доли перевалило в награду. И все сыграло ему на руку. Не это ли везение? Редкий случай. Посмотрим, что получилось в этот раз.
        ПАРАМЕТРЫ ИГРОКА:
        Уровень: 3
        Интеллект: 7
        Сила: 6
        Ловкость: 6
        Скрытность: 4
        Скорость: 5
        Навык: 1 (доступно: Вызов Леса )
        ДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Чары:
        - Вызов Леса;
        НЕДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - Электра;
        - Кинетика.
        КОШЕЛЕК:
        Червонец: 2
        Серебряник: 4
        Медяк: 4
        БОНУСЫ:
        5 очков рейтинга (За убийство Тухеля)
        Наконец-то! Игровые параметры с обновленными рейтингами выглядели как надо. Самое неожиданное обновление для Долмахара это… Конечно заветное пополнение кошелька. Два червонца! Четыре серебряника! Два медяка вдобавок! Плюс пять бонусных очков! И это все за убийство десницы… Нехилая награда, однако.
        - Ты че там застыл, Долмахар? - буркнул Ротсап. - Ты мне сказать что-то хотел?
        - Да, хотел. Меня интересует твоя награда, - ответил тот настороженно.
        Некромаг усмехнулся. Его ехидная улыбка стала немного раздражать Долмахара. Будто тот собрался сделать ему какую-нибудь подлянку. Но потом усмешка пропала.
        - Как и обещал. Она будет щедрой, - начал маг. - Я вижу, у тебя третий уровень. По данному алгоритму в игре - это пока недостаточно, чтобы открыть «Кинетику». Но я могу тебе помочь открыть данную характеристику.
        Хм, кинетика… А ведь очень хорошая способность. Кинетика - это движение, по сути. Двигать различные предметы, перенос физических тел, столкновение кого или чего - либо.
        - На каком уровне доступна кинетика? - Долмахару просто стало интересно.
        - На пятом уровне.
        - А «Электра»?
        - Тут я бессилен, ибо эта характеристика поможет тебе открыть другой маг.
        - Кто он?
        Ротсап снова вызвал багровое свечение, и в воздухе вырисовался необычный игровой персонаж. Тот выглядел как кот. Самый обычный кот. Только в одежке.
        - Его зовут Лунам. Он человек в кошачьем обличье. Ему тоже нужна помощь. Правда, в чем он нуждается, я пока не знаю. Ну, так что? Открыть тебе «Кинетику»?
        Долмахар нервно теребил карманы. Ротсап заметил его нервозность.
        - С тобой все в порядке? - поинтересовался маг.
        - Да. Просто я вот что подумал, - замялся вдруг игрок. - Если ты некромаг, то почему у тебя помощи не попросить? Так сказать баш на баш.
        - Слушаю тебя, - маг напрягся, приблизился к нему.
        Долмахар вынул из кармана клочок волос. Ведь зачем он столько времени таскал, оберегал этот клочок? Клочок женских волос. Волосы. Сухие, ломкие. Он хорошо запомнил этот глубокий взгляд, западающий в самую душу. Запомнил этих глаз васильково-синих… По девичьим глазам можно было прочесть молитву. Мольба о пощаде, о спасении… И еще один главный аргумент. Она - иноземка. Как и Долмахар. Два иноземца поймут друг друга.
        - Ты сможешь оживить девушку? - тот протянул клочок волос магу. - Вот образец.
        Ротсап аккуратно взял в руки волосы, стал пальцами разглаживать их. Минуту погодя маг поднес клочок к носу, принюхался. Такие действия вызвали удивление у Долмахара, но тот сумел его скрыть. Маг глубоко задумался.
        - Сможешь? - еще раз поинтересовался Долмахар.
        Глаза у мага сделались пурпурными, через какое-то время они обратились в багровый цвет. Зрачки то сужались, то расширялись. Вид у Ротсапа был страшный. В который раз Долмахар чувствовал, как бегали мурашки по коже, как холодный пот бросал его в мелкую дрожь. Будто сам виртуальный мир создал такую ауру, чтобы попавший туда игрок испытывал страх и нагнетающую атмосферу. Причем в лишний раз.
        - Я попробую. Обещать не могу, - ответил маг, наконец. - Но тут перед тобой стоит выбор. Либо ты даешь согласие, либо нет. Открытие характеристики «Кинетика» в обмен на оживить игрока. Что для тебя дорого, выбираешь ты.
        Вот тут облом. Полный облом. Все дела пошли к чертям.
        - Ты предлагаешь выбрать одно из них? - уточнил Долмахар.
        - Да. К сожалению. Потому что сам процесс одушевления стоит дорого. Еще не факт что получится, - пояснил маг. - Что решил в итоге?
        Настал тот важный момент, когда от его решения будет зависеть дальнейшее прохождение в игре. Выбор трудный. Кинетика или одушевление игрока? Пока Долмахар думал, принимал решение,взвешивал от и до, Ротсап снова вызвал багровое свечение. В воздухе выстроились тонкие черты лица. Женственные такие черты…
        - Это она? - как бы невзначай маг решил проверить свою догадку.
        Да, вот она. Ее глаза, несмотря на построение из багрового свечения, выделялись слишком ярко и четко. Главная черта. Как же трудно не запомнить этих глаз васильково-синих.
        - Да. Она, - прохрипел Долмахар.
        Ротсап уловил в его голосе волнение, но не стал ему говорить. Пока рано. Девушку нужно оживить. Тут придется постараться. Надо так постараться, как постарался сам Долмахар. Ради магического кулона тот рискнул, убив десницу. Преодолел все преграды. Он свое выполнил. Как говорится, баш на баш. Что же, посмотрим.
        - Выбираю одушевление, - со вздохом ответил Долмахар после недолгого размышления.
        - Ладно. Ты иди там, прогуляйся пока. А то процедура неприятная, - маг убрал свечение.
        Долмахар с ним спорить не стал. Понял, что сейчас самое время проветриться, отдохнуть немного.
        Когда он вышел из Храма, просто обалдел от раскрывающего перед ним пейзажа. Местность стала неузнаваемой. Из земли пробилась сочно зеленая трава, деревья оброслись большущими кронами. Пахло зеленью. Сам Храм тоже изменился. Стал свежее, новее, будто недавно прошел капитальную реставрацию. И колокол сверкал на солнце чистой медью. Еще больше Долмахара удивило другое. Совсем другое. Аккуратные могилки с воткнутыми деревянными крестами, обгороженные забором, выполненным из глинобитных материалов.
        Спрашивается, что это значит? Похоже, алгоритм игры может менять образ локации. Долмахару вспомнился тот случай, когда он сумел достать фолиант для Тсерофа, и тот после прочтения нужной адабры-кадабры сумел преобразить лес. Был тихим краем, стал живым местом. Как и тут. Локация «Храм» была мрачной, жуткой. После того, как кулон вернулся к своему обладателю, все преобразилось. Все изменилось.
        И вдруг из Храма донеслись вопли. Неприятная процедура началась.
        Глава 17. Напарница
        Женщина любит или ненавидит: третьего у нее нет.
        (с). Публий Сир
        
        Солнце светило ярко, небосклон чистый. Безоблачно. Не покидало ощущение, что настало всего лишь утро. До заката еще далеко. Долмахару изредка приходилось слышать ужасные вопли, которые вызывали мандраж. Лишь бы по плану все пошло. А то этот выбор стоил дорого. Хотя, что за рассуждения? Если есть возможность спасти человека, подарить вторую жизнь. Почему бы и нет? Остается только помолиться, чтобы у Ротсапа все получилось.
        Долмахар понял, что шейды больше не вылезут. Не будут устрашающе выползать из земли, как это было в ту ночь. Не будет никакого утробного рычания. Не будут греметь их черные кости. Не будет сердце-душегуб рвать босса на части. Пока волшебный кулон находится в руках у Ротсапа. Но битва запомнилась игроку надолго.
        Знакомый пиликающий звук, и перед его глазами высветилось сообщение.
        «Поздравляем, Долмахар! Вы сумели выполнить задание. За преображение локации «Храм» получаете 5 бонусных очков для вашего рейтинга!»
        А бонусных очков становилось еще больше, но с ними нужно и обращаться разумно. Так же звучит главное правило в игре - много магии не бывает. За любой вызов магии нужно платить, а нынешний рейтинг пока не позволял особо распоясываться. Так что есть смысл эти бонусы копить. Копить, чтобы потом в затруднительном положении их можно было использовать сполна. Одно ясно - в игре нет превращения в настоящего мага. Заметьте, в настоящего. Это тот маг, который не будет испытывать недостаток магии или маны. Даже выбора класса не предоставлен. Игрок попадает туда обычным человеком, который по мере прохождения может стать полумагом. Если у него есть достаточно количества очков, конечно.
        От скуки Долмахар бросил взор на вход в Храм. Из него в промежутках высвечивались ярко-красные огоньки, похожие на пламенные всполохи. Процедура одушевления шла полным ходом, но вопли прекратились. Может заглянуть сюда одним глазком, а то сила любопытства уже забралась выше планки. По крайней мере Долмахар имел на это право.
        Он тихо пробрался до входа. Красные всполохи продолжали свой танец. И вот перед глазами раскрывалась картина - черная сгорбленная фигура Ротсапа, нависающая над телом. Долмахар невольно зажмурил глаза - не мерещилось ли ему случаем. Нет. Действительно. Тело, как в коконе, было покрыто спиралевидными нитями красного цвета. Можно сказать ярко-красного. Свечение играло в свою игру, давая свет пробежаться по спирали от начала до конца. Некромаг начал потихоньку поднимать тело в воздух, потом аккуратно приземлил, когда спиралевидные свечения исчезли в виде вспышек.
        Отчетливо слышалось прерывистое дыхание мага. Ротсап обессилено опустил костлявые руки. На этом моменте Долмахар решил уйти с глаз долой в надежде, что тот не успел его приметить. Жаль, что рассмотреть как следует не удалось. А может позже…
        
        
        А тем временем у берега отрубленных голов нешуточно взволновалось море. Волны разбивались об скалы, пенились и вновь начинали обрушивать на горную породу. От сокрушающего удара небольшой обломок отделился от скалы и плюхнулся в темную воду. Дождь шел стремительным потоком. Падающие капли кратковременно делали круги на воде, а потом исчезали в морской глади. Вороны улетели туда, где тепло. В такую погоду у них пропало сильное желание склевывать пищу.
        Отрубленные головы были немного чистыми - дождь смывал с них засохшую грязь, прилипшую пыль и кровь. Колья от сильной влажности набухли, стали трескаться под тяжестью. Их нужно заменить новыми. А эта работа ложилась на безымянного сторожа. Тот лениво расхаживался, его одежда промокла так, что ткань стала просвечиваться.
        Сторож решил пересчитать экспонаты, проверить еще раз. Когда он двинулся к кольям, перед ним вспыхнуло алое зарево. Мириадами частиц оно стало кружиться в воздухе, слепя сторожу прямо в глаза. Человек прикрывал лицо ладонями, стараясь все же присмотреться к нежданной вспышке. Но тщетно. Зарево будто выжигало глаза, и сторож сдался, окончательно бросив затею.
        И вдруг резко все исчезло - алый свет улетучился. Будто зарева и не было вовсе. Сторож быстро заморгал, и перевел дух. Все нормально, глаза целы. Хватило мгновения… И тут он ужаснулся, его рот перекосился, а тяжелый подбородок сделал выпад. Это не просто удивление. Это шок вперемешку со страхом и удивления. Лицо скривилось, лоб собрался в морщины. Что это?!?! Где девичья голова?!?!
        Головы нет. Пустое колье смотрелось одиноко на фоне остальных. Быть может зарево украло? Как же так? Бредятина какая-то. Сторож не знал, куда деть свою злость, он обеими руками выдернул кол из мокрого песка, и коленом переломил его на обе части. Набухшая палка вместо привычного сухого треска издала глухой стон.
        Ну все. Экспонат бесследно пропал. Пора нести докладную в Бюро бальзамирования. Сторож понимал, что Юбердо будет не рад этой новостью, и велика вероятность, что главный бальзамщик может лишить его работы. Тут придется самому выкручиваться. Ведь Юбердо не поверит, что сторож видел своими глазами. Точнее не сумел развидеть происшествие. Проще всего списать на буйную стихию природы. Палка разбухла, согнулась в три погибели, и экспонат покатился навстречу к волнам. Море уносит все. Так сторож и расскажет.
        
        
        - Получилось? - осторожно начал Долмахар.
        - Да, - хрипло ответил Ротсап. Маг вышел проветриться. - Можешь сам взглянуть. Мне надо отдохнуть, а то процесс одушевления забрал у меня много сил.
        Долмахар хотел войти вХрам, но Ротсап оборвал его на полшага.
        - А у тебя губа не дура. Красивую себе девку отхватил.
        Что он имел в виду, Долмахар спрашивать не стал. Он подошел к лежащей девушке, которая спала на сухой соломе. Тут Ротсап не ошибся. Девушка действительно красивая. Волосы шелковистые, волнистые, они не смотрелись обчекрыженными как ранее. Пухлые губки, маленький нос, миндалевидные глаза. Плечи хрупкие, ноги от ушей. Грудь то, что надо. Наливные яблочки третьего размера. В общем, крепкий стандарт.
        Долмахар любовался, чувствовал себя девственником. Он жадно ловил глазами каждый изгиб женского тела. Она была одета по-современному. Как в реальном мире. В цветастой блузке, рваных джинсах и поношенных кедах. Ее надо переодеть, чтобы местные жители Кайзберга не признали в ней иноземку. Но все потом. Для начала с ней нужно познакомиться.
        Он стал ей наглаживать волосы, легонько хлопать по плечу. Девушка, как капризный ребенок, стала изворачиваться, канючиться. Может ей дать выспаться?
        - Что? - девушка уставилась на Долмахара. Ох, это взгляд. В плен ее голубых глаз можно попасть запросто. Она распахнула зенки, и Долмахар сразу впал в гипноз.
        - Ничего, - улыбнулся он. - Как твое имя, красавица?
        - У меня ник, а не имя, - начала занудничать та. - Ник «Эльза». - Она отпрянулась от него.
        Над ней тут же высветилась надпись. Эльза… Какое красивое имя. Ой, ник то есть.
        - Мой ник «Долмахар», - так же ответил он.
        - И куда я попала? Почему на тебя такая одежда?
        Долмахар стал вводить ее в курс дела, рассказывая все подробности. Как устроен мир Кайзберга, каков алгоритм прокачки…
        - Все-все…- перебила Эльза. - Я поняла. Вспомнила. Папа просто сволочь. Скотина! - Девушка резко отлипла себя с настила и отошла в сторону.
        - Так ты тоже по своей воле?
        - Это как? Что значит по своей воле? Он меня силой запихнул в игру. Нам надо немедленно из нее выбраться. Чем быстрее, тем лучше. Кстати, как ты меня спас? Ведь я погибла? - Эльза потупила взгляд. - Ты тоже из реального мира?
        Долмахар кивнул, он рассказал ей как это было.
        - Спасибо, - неловко ответила Эльза. - Не знаю, как тебя поблагодарить.
        - Не стоит, - Долмахар только сейчас заметил арбалет, который достался от Тухеля. Оружие было оставлено в темном уголке Храма. Он подобрал его, взвесил на руках как надо. Неплохой трофей. Болты бы достать… - Давай выйдем?
        Эльза и Долмахар покинули недра Храма. К этому времени солнце перекатилось к западу. Мужчина приметил Ротсапа, который сидел на лавочке и что-то говорил про себя. Пока его лучше не беспокоить.
        - А ты как здесь оказалась? - задал вопрос Долмахар.
        - Мне не хочется об этом рассказывать, - начала Эльза. - Противно и гадко становится на душе. Мужикам только одно надо. Ты ведь тоже меня хотел, да?
        От такого вопроса Долмахар не ожидал, но свое удивление он быстро скрыл. Девушка попалась слишком эмоциональная. Резкая на высказывания.
        - Если бы я был этим озабочен, то зачем сейчас задаю тебе дурацкие вопросы? Хотя нет, не дурацкие. Мы оба в дерьме, и надо вместе решать проблемы. А ты огрызаешься.
        - Прости, накипело просто, - выдохнула Эльза. - Чувствую себя жертвой.
        Долмахар прекрасно ее понимал. После того, что наговорил безымянный сторож. Такое пережить еще надо. И психику сломать можно запросто. Но Долмахар все же надеялся, что с психикой у Эльзы в порядке. Просто ей нужно дать какое-то время, чтобы забыть этот кошмар.
        - К этой теме позже вернемся. Мне нужно поговорить с Ротсапом.
        Эльза поблагодарила мага, и отошла в сторонку, не стала больше вмешиваться. Видимо, растерялась она окончательно. Что делать дальше? Правильно, выбраться из виртуального мира. Ей подарили вторую жизнь. Этот шанс нужно использовать сполна. Сама понимала, что одной будет сложно. Ей не хотелось повтора. Тут она нуждалась в другом: крепкое мужское плечо. Нужна надежная опора. Долмахар для этой роли подойдет? Справится? Ведь он ей рассказал свое прохождение в игре, и благодаря ему, теперь она снова жива. Эльза вызвала голограммное окошко. Стала искать свои игровые параметры.
        - Слушай, Ротсап, - Долмахар уселся рядом с магом. - Извини, конечно, но нам пора.
        - Я вас не держу. Ты свою задачу выполнил. Я тебе тоже добром отплатил, - маг поправил воротник. Магический кулон скрылся в одежде. - Теперь мы квиты.
        - Да, квиты, - подтвердил Долмахар. - Но у меня к тебе еще один вопрос остался. Причем важный. И, наверно, от твоего ответа будет зависеть наше дальнейшее прохождение в игре.
        - Наша игра - это замкнутый круг. Задавай.
        - Когда я выполнил квест у Тсерофа, тот сказал мне, что ты знаешь единственный выход из игры. Не подскажешь, где мне найти выход?
        Ротсап прищурился. Скорее от солнца.
        - Выход есть. А ты сделал правильный выбор, - ответил он.
        - На что ты намекаешь? - не понял Долмахар. - О каком выборе идет речь?
        - Я не намекаю. Я говорю прямо, - улыбнулся маг. - Я тебе предлагал выбор: либо кинетика, либо дать девушке вторую жизнь. Теперь понял, о чем я?
        - Да, - кивнул Долмахар. - Но…
        - Все, - прервал его маг. - Я на твой вопрос ответил. Мне пора на службу.
        Долмахар останавливать его не стал. Поблагодарил еще раз и попрощался. Маг указал дорогу, которая ведет к выходу. А выход из игры должна знать Эльза. Именно у нее надо вызнать, все вытрясти. Как ни крути, теперь они оба увязли в болоте, и пора вылезать из него. Теперь у него есть с кем поддерживать контакт. У него появилась напарница.
        Глава 18. Не миф
        История - это правда, которая становится ложью. Миф - это ложь, которая становится правдой.
        (с). Жан Кокто
        Эльза пока не спешила рассказывать, а Долмахар не желал тратить время впустую. Есть возможность, действуй. Только так можно найти подход к проблемам. Чтобы не казалось дерзко, тот начал с другой темы.
        - Ты одета слишком ярко. Заметная. А излишнее внимание нам ни к чему.
        - И что ты мне предлагаешь? - взърепенилась та. - Раздеться и голышом пройтись?
        Долмахару не нравилось ее поведение, не нравилась ее реакция, но лучше не обращать внимания. Надо к ней ключи подобрать, контакт наладить, чтобы в дальнейшем возникло у них взаимопонимание. Главное, не дать волю своим эмоциям. Иногда такие игры заводят женщин. Особенно стервам. Есть у них одна забава - на нервы играть. Эльза, похоже, этого и добивалась.
        - Если одежда найдется, согласишься?
        - Нет, - Эльза высунула язык. Да, она издевалась. Ничего, посмотрим, как она запоет.
        - Сейчас не время для шуток. Шутить потом будем, в реальном мире. Если выберемся, конечно.
        - А чего ты добиваешься? Я никуда не убегу.
        - Мне нужно знать, как ты сюда попала, - все же Долмахар решился. Переключился к более важной теме.
        - Я же говорила. Папа, бывший босс мой, отправил. Для меня тема неприятная, - Эльза сорвала какой-то цветок, который смахивал на ландыш, вдохнула полной грудью. - Какая прелесть.
        Долмахару надоело с ней играться. Довольно.
        - Понимаю, что тебе неприятно. Но Ротсап мне сказал, что ты поможешь мне найти выход из игры. А маги видят все. Насквозь. Если от тебя я не услышу ничего толкового, то нет смысла надеяться. Разойдемся. Так лучше будет. Каждый сам за себя.
        У Эльзы сразу пропало настроение - это было видно по выражению ее лица. Она выбросила оторванный цветок.
        - Ты просто сволочь. Готов меня одну оставить.
        - Не прибедняйся, - высказался тот. - Говори по делу только.
        Впереди очередная локация. Долмахар сверился с путеводителем - маршрут лежал через «ПОТОК ГРЯЗИ». Интересное название, но куда интересней, что их ожидает там на пути. Грязь везде, что касается убийств.
        Солнце почти скатилось за горизонт, но небо все еще ясное. До наступления темноты надо найти ночлег. Данный вопрос больше заботил Долмахара, нежели Эльзу. Девушка, похоже, вообще ни о чем не парилась. Иди себе знай, на нервы играй мужику. Только сейчас не время. Эльза прекратила дурачиться.
        - Если я тебе начну рассказывать, вряд ли поверишь, - начала Эльза. Она стала накручивать свой локон на палец. Губы сжаты, в глазах непонятная тревога. Волновалась, однако.
        - Все, что касается нашей проблемы, охотно тебе поверю, - заверил Долмахар. - Рассказывай как есть. Я тебя внимательно слушаю.
        
        
        Она пришла в организацию «Все-В-Онлайне» по знакомству. Ну как по знакомству, ведь девушка тоже чего умела. Она отлично работала в плане анимации и детальной прорисовки игровых объектов. Есть чем хвалиться - приходи на собеседование, удивляй работодателя.
        Друг у нее занимался разработкой игры, готовил вместе с командой начинку для погружения в виртуальный мир. Предприниматель Папа вкладывал большие деньги, чтобы в дальнейшем такая разработка приносила ему хороший доход. Ведь цель поставлена, а игра со временем должна окупиться. Локации созданы, мир прорисован, главные персонажи введены. Разработчики решили оцифровать кусок реального городка, и ввести в игру. Только все пошло не по плану. Игра накрылась полностью. После множества тестов, выяснили, что игра заполнена багами, а эти недочеты разработчики быстро исправить не смогли. Багов становилось больше. Как вирусная атака, они начали захламлять всю игру. Срочно нужен был человек, который согласится исправить все. Не за бесплатно, конечно. Вознаграждение будет исполнено после найденного бага. По инфограмме нужно было отправлять все отчеты, что касалось поиска и исправления недочетов.
        Поэтому Папа решил сколотить себе группу информаторов, которые будут вылавливать людей, нуждающихся в деньгах.
        Пока шли поиски, произошел инцидент. Эльза занималась анимацией, рисовала ключевые персонажи. Папа застал ее в тот момент, когда она изображала голого мужика на экране в двадцать семь дюймов. Его понесло не туда. Снесло крышу, короче. Может комплексы заиграли. С того времени Папа стал склонять ее к сексуальному домогательству, предлагал ей отведать свою «сардельку». Эльза всячески старалась избегать его.
        А люди приходили, соглашались попасть в игру. Только отчеты с багами никто не высылал. За совершенные подвиги деньги капали, стабилизировали доход. Желающие заработать пропадали, исчезали бесследно. Папа почувствовал вкус «капусты», у него появилась жажда срубления бабла, и как можно больше.
        Эльза учуяла, что босс творит темные делишки. Пронюхала, что тот просто пользуется людьми, заманивая их «жирным» заработком. Однажды она позволила себе пригрозить Папе, когда тот снова начинал к ней приставать. «Сдаст в полицию», так сказала Эльза. Вот только полиции еще не хватало.
        Хотела уволиться, написала заявление, но один человек из организации был в сговоре с Папой, и тот спихнул ее в игру, погрузив в виртуальную капсулу. Таким образом, Папа решил ее избавить как опасного свидетеля. Никакого замарания и мокрого дела. Все чисто, даже не преступив закон.
        Разработчики спрашивали про нее, куда она пропала, почему не приходит на работу. Папа сказал, что уволил. Отмазка выглядела чистой правдой.
        
        
        
        - Игра называется «Кайзберг», - Эльза закончила свой рассказ.- А что за выход, я не знаю. Честно.
        - Тебя Аргон отправил в игру? - спросил Долмахар.
        - Не знаю, - девушка пожала плечами. - В лаборатории он засиживается. Даже не представился мне.
        - Это он, - ответил Долмахар. - Тот самый. Аргон.
        - И что? От его имени что-то зависит? Меняет?
        - Нет. А Феликса видела?
        - Не знаю никакого Феликса.
        Это Долмахара очень расстроило.
        - А ты как попал? Как человек, нуждающийся в деньгах?
        Долмахар кивнул.
        - Моей внучке требуется операция на сердце.
        - Погоди, ты молод, - Эльза сделала недоуменное лицо. - Ты же еще мужчина в расцвете сил.
        - В игре, да. В реале я дряхлый старик. Перед тем, как погрузить меня в виртуальную капсулу, я должен был пройти тест. Тест пройден, а мои биометрические данные изменены. Сколько лет мне дашь навскидку?
        - Ну, лет двадцать семь. Тридцатник максимум.
        - Вот видишь.
        - Мне вообще ничего не меняли, наверно.
        - Ты еще молода.
        Солнце уже скрылось окончательно, день сменился ночью. Вытрясти у Эльзы толком не получилось, слишком мало полезной информации. Спрашивается, где искать выход?
        Ротсап сказал, что Эльза - это единственный выход. Интересно, а маги ошибаются? Долмахар ответа не знал. По дороге ничего путного не встречалось. Ни домов, ни ближайших деревень. Люди тоже не попадались. Будто все вымерло вокруг. Отчаиваться пока рано. Впереди ждала следующая локация.
        - Ты говорила про какие-то отчеты, - вдруг вспомнил Долмахар. - Где их найти?
        - Это надо зайти в техподдержку, - ответила Эльза. Она вызвала свою голограмму, и показала Долмахару нужную вкладку в панели меню. - Вот. Пишешь, какой баг тебе удалось исправить. Разработчики прочтут, исправят. Надеюсь.
        «Только исправлять ничего не надо», подумалось Долмахару. Он сам выполнил за них грязную работу. Черновую работу. Алгоритм игры сам сообщает об исправлении. После выполнения нужных квестов, стала заметна вся сущность. Правда, все далось с трудом. Долмахар невольно улыбнулся, когда вспомнил слова Феликса.
        «Без мокрухи все будет. За базар отвечаю».
        В общем, без мокрухи не обошлось.
        - У тебя какой уровень? - вновь вопрос сорвался с его языка.
        - Первый, - пробубнила девушка. - Из меня игрок никакой. Попала в игру не по собственному желанию.
        Встал щепетильный вопрос. У Долмахара в запасе имеются десять бонусных очков. Можно ли отдать игроку свои бонусы? Допустим, помочь в развитии навыков, улучшить игровые параметры, поднять рейтинг.
        Впереди просвечивалась граница - локация «ПОТОК ГРЯЗИ» уже рядом.
        Долмахар вызвал голограмму, чтобы удостовериться. Существует ли такая схема выдачи очков между другими игроками? После долгих поисков, методом тыка, нужная информация нашлась в разделе «Параметры и рейтинги». Прочел краткую инструкцию. В итоге, можно. Правда, еще рановато. Эльза пока не внушала доверия, чтобы с ней делиться своими бонусами.
        - Бонусы у тебя имеются? - тот продолжил поддерживать контакт. Граница все ближе и ближе. Все так же. Мимоходом ничего не встречалось, а это пугало.
        - Нет, - сказала Эльза, еще раз взглянув на свои игровые параметры. - А зачем тебе?
        - Так просто спросил. У самого похвастаться нечем.
        Может он и врал, но ложь иногда избавляет от ненужных вопросов. Долмахар не стал дальше спрашивать у нее о таких вещах, как содержимое кошелька, сколько ей еще осталось набрать очков, чтобы получить второй уровень. Вышло бы некорректно с его стороны.
        Звук уведомления, и развернулось сообщение.
        «Внимание! Вас переправят на локацию «Поток грязи». Хотите продолжить?»
        Долмахар посмотрел на Эльзу, та ответила кивком. Выбирать ничего не оставалось. Переходим дальше.
        Те же былые ощущения, будто тело катапультировалось из исходной точки до конечной. Чувствовалась некая сила притяжения, временами бывало, что кто-то высасывал из организма всю кровь. Мышцы слабели, ноги подкашивались. Минуту погодя, и переход завершился.
        После телепортации Эльза не устояла на ногах, упав лицом в грязь. Получилась не очень удачная косметика. Одежда на ней тут же утратила яркость и стала чуть бесцветной на фоне темной местности.
        - А тебе идет, - сказал Долмахар. - Тебе надо изваляться в грязи полностью. Глядишь, совсем незаметной станешь. - В отличие от нее, он смог устоять и не упал.
        - Отвали, - злобно процедила девушка. Она стерла со щеки комок прилипшей грязи. - Надо было меня за руку взять, джентльмен хренов.
        - Прости. Не подумал.
        Пришло время для освоения местности. Как в локации «ХРАМ», тут тоже царила ночь. Причем глубокая ночь, луна давно заняла свой трон. «ПОТОК ГРЯЗИ» выглядел пугающе. На первом отрезке пути встречались сожженные деревянные дома, от которых мало чего осталось. Бывшие строения, как угли, будто продолжали тлеть. От них исходил серый смог, и слабый ветер уносил его куда-то вдаль.
        Далее встретились деревья. Совсем голые, не имеющие крон. Как громадные крючковатые пальцы они воздели свои ужасные ветви к темному небу. В воздухе витал запах гнили, который сразу забивал нос. Эльзы не выдержала, прикрыв чистым рукавом. Долмахар тоже чувствовал тошнотворный запах, но ему было не привыкать. Уж после увиденного берега, где на кольях были вдеты отрубленные головы, у него выработался защитный рефлекс.
        Оп-па! Первая радость появилась.
        Долмахар случайно приметил арбалетный болт, который впился в дерево. Он еле выдернул, примерил к арбалету. Подходит. Заряженный болт издал щелчок.
        Снова уведомление.
        «Найден лут (Арбалетный болт)» Плюс один бонус к вашему рейтингу».
        Еще одна радость, и это в «ПОТОКЕ ГРЯЗИ». Мало ожидаемо было, если честно.
        - Что там тебе пришло? - поинтересовалась Эльза. - Письмо счастья?
        - Бонус выдали. За лут, - ответил Долмахар. - Ты тоже постарайся найти чего-нибудь полезного. Может и тебе бонусы привалят.
        Как ни странно, Эльза его послушалась. Начали свои поиски. В итоге, Долмахар нашел еще три болта, воткнутых в дерево, а Эльза подобрала стилет и наконечник от копья с зазубренными краями. Плюс пять бонусов на двоих.
        - Маловато, - подытожил Долмахар.
        - Уж лучше так, чем с пустыми руками ходить, - фыркнула та. И она была права.
        Но впереди их ждала страшная картина. Особенно страшно стало Эльзе. Над ними кружило воронье, хлопая крыльями. Черные птицы клевали человеческое мясо, которое давно стухло и сгнило. Но голод не щадит, он заставит питаться падалью даже гордого хищника. Только этот хищник был странным. Помимо воронья тут кто-то смачно разрывал мясо зубами. Человек? Вроде бы. После сквозного портала, после Бюро бальзамирования Долмахар понял, что жрать себе подобных в Кайзберге - это нормально. Инстинкт самовыживания так сказать. Похоже, в Кайзберге водятся каннибалы.
        - Что за чертило? - шепнула на ухо Эльза. Она с Долмахаром была в засаде.
        - Не знаю. Щас поближе гляну, - мужчина вскинул арбалет. - Ты здесь останься, не высовывайся.
        Эльза схватила того за рукав с умоляющим видом. Ее глаза, как два голубых озера, вторили мольбу.
        - Я за тобой вернусь. Обещаю.
        И Долмахар пошел к врагу навстречу, держа арбалет в боевом состоянии. Кошачьей поступью он сумел приблизиться к нему. Тот был и глух и нем. Обгладывал каждую кость, каждый мосол. Иногда этой же костью отгонял настырных птиц. Но вороны тоже хотят клевать, и тоже хотят есть.
        И тут закон подлости. Долмахар не углядел под ногами ветку, и та издала скрипучий звук. Тишина разорвана. У кого-то и аппетит пропал. Каннибал тут же обернулся, швырнув в сторону Долмахара обглоданный мосол. Тот увернулся, и пустил болт в него.
        Оборванный крик, предсмертный хрип. И все. Враг уничтожен. Болт угодил прямо в щеристую пасть, пробив гортань. Долмахар немного подождал, когда враг закончит агонию. Снова тишина. В этот раз она казалась вязкой, непривычной. И ватной.
        Игра не спешила давать ему бонус за убийство. Видимо, ее алгоритм посчитал, что пока еще не время. А может, и враг оказался недостойный бонусов. Но болт… Его нужно вернуть на родину. Сейчас каждый болт на счету, и если говорить открыто, Долмахар испытывал дефицит в оружиях. Грустно было вспоминать про музей, где такого добра навалом. А потом все это потерять… Гол как сокол, говорят.
        Долмахар убедился, что поблизости больше никого. Тихо подозвал Эльзу. Та вышла из засады, настороженно оглядываясь по сторонам. Мужчина приблизился, и узнал. Это дамп. Такой же обезображенный. Такой же облаченный в грязные лоскуты. Первое убийство в игре - и это в заброшенном ларьке. Не сладко тогда было.
        Долмахар с трудом вынул болт, который прочно засел в пробитой гортани. Не время брезговать. Но Эльза такого зрелища не выдержала, она морщилась при виде всего этого.
        - Гнильем воняет, - пожаловалась девушка. - Похоже, нас впереди ожидает такая же картина. - Она кивнула на человеческий труп, у которого лицо было полностью изъедено воронами. Мертвец от поедания дампом лишился левой руки, а также некоторые внутренности, выпиравшиеся снаружи из вспоротого живота. Кровь высохла на сырой земле, а тело стало разлагаться. - Может обратно? Другим путем.
        - Нет, - ответил Долмахар. - Нам, что сейчас, трупов бояться? - Эльза пожала плечами, не знала, что ему ответить. - Тогда за мной.
        Долго ждать не пришлось. Предстоящая картина страха развернулась похлеще предыдущей. На земле в грязи утопали раздутые тела мертвецов. Запах непереносимый, а воронье будто перекрыло ночное небо - их очень много, насчитывались стаями.
        Эльза прикрыла рот ладонями, чтобы не вскрикнуть от ужаса. Причем ужас, как и страх, одно единое целое - сковывали тело неприятной дрожью, а мурашки как колючки, кололи и пробегали по телу одновременно.
        - Похоже, тут была битва. Судя по телам, с той бойни прошло много времени, - подвел итог Долмахар после беглого осмотра местности. - И тут земля разверзлась. Полно грязи.
        «Может поэтому локация носит такое название. Наверно, спору нет».
        - Давай покинем это место. И как можно быстрее, - предложила Эльза. - А то мне дурно.
        Люди ускорили темп, не забывая про осторожность. Настораживались, прислушивались к каждому шороху. Оборачивались на всякий случай.
        И вот впереди доносился звук. Скрипучий такой, временами резкий.
        Долмахар отвел Эльзу в безопасное место, а сам укрылся за деревом. Древесный ствол шире его в три раза, и тому только оставалось прислониться спиной. Надежный тыл, однако. Значит нужно держаться от обороны. Болты зря тратить ни к чему. Только в крайнем случае. И вот скрип разнесся. Совсем близко. Долмахар придержал дыхание, оторвался от дерева. Немного выполз в сторону, чтобы разглядеть нарушителей тишины.
        То ли плакать, то ли смеяться. Он ожидал серьезного противника. Но на деле вышло иначе. Навстречу к нему ехал обоз, нагруженный не только людьми, но и продовольствием. Запастись едой не помешало бы. Может с виду эти людишки мирные, а в темное время суток не сложно нож достать, чтобы потом исподтишка воткнуть. И все. Пиши пропало. Так что никакой расслабухи.
        Лошадь тихо ржала, и тянула на себя груз. На обозе восседали шесть человек. Четыре мужика и две женщины. На первый взгляд все были в среднем возрасте. Одной женщине можно спокойно дать тридцатку. А может сплошные трудности тех изрядно истрепали. Не поймешь, короче.
        Думать некогда. Надо действовать. И вот Долмахар шагнул к ним, выставив вперед арбалет.
        - Стоять!
        Те от такого неожиданного напора чуть не свалились с обоза. Мужики тихо ругнулись, женщины ойкнули, вытаращив свои зенки-блюдца.
        - Чего вам надобно? - спросил один мужик с косматой бородой. И быстро добавил в ответ. - Обоз самим нужен.
        - Обоз мне ни к чему, - спокойно начал Долмахар. Он понял, что люди попались адекватные. С ними можно уладить несуразности. - А вот ваши припасы мне не помешали бы.
        - Не слишком много на себя берете? И пожалуйста, уберите свою пугалку, - потребовал другой. Тот в отличие от первого обзавелся, как нитки, усиками. Но лицо рябое, старческое.
        - Не уберу, пока вы не сделаете, что я вам повелю, - тот еще крепче сжал арбалет. - Я с вами по-хорошему. Не обижу. Что у вас из припасов?
        - Хлебные лепешки, вяленое мясо, имбирь, чеснок. И меха с вином, - недовольно буркнул бородач.
        Мясо отпадает. Ртов у тех больше, пусть сами насытятся. Имбирь и чеснок тоже не надо. А вот лепешки и вино самое то.
        - Лепешки и вино. Больше ничего, - выдвинул условия Долмахар.
        - Странно, что от мяса отказался, - заметил усатый.
        - Ладно, - согласился бородач. - Девчули, подайте ему.
        Женщины завернули в тряпку лепешки, положили мех с вином.
        - И еще. Женская одежда найдется? Ненужная, лишняя.
        - Это еще чего, - встрепенулся бородач. - Совсем оборзел уже.
        - Обстоятельства такие. Одежда нужна позарез.
        Одна женщина, которой не терпелось дальше ехать, стянула с себя одежду - серое платье с многочисленными заплатками. Долмахар хотел было отвернуться, но вовремя спохватился. Женщина нагишом, в чем мать родила. Она прикрыла руками отвисшую грудь и промежность, и кое-как доковыляла до обоза.
        - Кончай ломать комедию! - рявкнул бородач, сотрясая воздух.
        - Вы свободны! - Долмахар уступил дорогу, провожая людей не только глазами, но и арбалетом наготове.
        Лошадь вновь заржала и потопала дальше. Когда Долмахар принес одежду, Эльза сморщилась.
        - Я не буду это тряпье одевать.
        - Куда ты денешься. В сером платье ты будешь неприметной. Тебя не примут за иноземку, - терпеливо начал Долмахар. - Ты пойми, Эльза. Я забочусь о нашей безопасности в первую очередь. Надень.
        Эльза взяла одежду и побежала переодеваться в ближайшие кусты. Не прошло и минуты - она облачилась в сером.
        - Теперь совсем другое дело. Идем дальше.
        Дорога казалась длинной. Позже воздух будто промерз, и через какое-то время густо стелился туман, который дал плохую видимость на десять шагов вперед. Деревья стали растворяться в туманной пелене. И так было до сих пор, пока люди не наткнулись на валуны разных размеров. На том участке туман потихоньку рассеивался, и путь уже стал виден невооруженным глазом.
        Впереди, после груды расколотых камней, встречалась странная развилка, где скорее всего, она смахивала на коридор в подъезде из реального мира. Несколько заброшенных квартир, подвалы и запасные выходы. Ступени лестницы, опавшая штукатурка и разбитые форточки. Все знакомо. Даже в душе защемило. До самой глубины.
        Настоящий многоквартирный дом. Сталинка или хрущевка. Не понять в общем.
        - Слушай, тебе не кажется, что мы попали в свой мир? В реальный, - уточнила Эльза.
        - Есть такое. Это не миф, - тут Долмахар полностью убедился в тех рассказах, где ему довелось слушать от трактирщика. И вовсе не байки.
        Лифта не было. Люди кое-как поднялись по лестнице, которая буквально разошлась по швам. По правде говоря, повсюду встречались огромные трещины, грозившиеся очередному обвалу. К счастью, обошлось. Первый этаж позади, второй тоже. Только на третьем люди решили остановиться. Нужно все подготовить для ночлега, а то ноги уже подкашивались. Выбрали одну из квартир, которая была пригодна для ночевки. На обыск не было сил. Решили отложить на следующий день. А сейчас хорошенько бы выспаться.
        - Ты можешь отдохнуть. Перекуси, - Долмахар отдал Эльзе хлебные лепешки и мех с вином. - А я подежурю.
        Эльза не стала возражать. Она с радостью стала уминать лепешки за обе щеки, присосалась к меху. После несколько глотков сделала отрыжку.
        - Прости, - замялась та. - Вино скисшее какое-то.
        - Забродившее, - поправил Долмахар.
        Люди потихоньку начали готовиться к ночлегу. Ночь пока темна, лунный серп все еще бороздил по темному небу. После долгого скитания временное убежище все же найдено.
        И это не миф. Это дом с советских времен, частично разрушен. Но жить можно. Точнее ночевать. Так безопасней, и чувствуешь себя более защищенным. Глазам своим теперь можно верить. Это не миф. Это чистая правда. Стопроцентная правда.
        Долмахара нахлынуло. Всплыли воспоминания о молодости, о военных лет. Казарма, столовка, дежурство. Боевой пост. «Калаш» семьдесят четвертый, перевод с одиночного выстрела на автоматический. Полигон и картонные вражеские цели. Громкое объявление по СМИ. Никому ненужная война. За что воевали, не понятно. А воспоминания шли, продолжали терзать душу. Пехотная лопата, грязь, пот и окопы. Жаркие дни, холодные ночи. Вся рота на взводе. И вот враг сдался, наконец. Кошмар кончился, и далее пошла награда. Медаль на груди. За мужество и отвагу. А время шло. Говорят, что время лечит. Только былые раны дают о себе знать.
        Тут Долмахар услышал, как в обе дырочки сопела Эльза. Она крепко спала. Хорошо, что та оборвала его воспоминания. Ничего уже не вернуть. У войны были свои цели. Хотя, стоп! Цель еще не достигнута. Ему в данный момент очень хотелось знать, как складывается судьба у любимой внучки. Идут ли переводы на счета, которые должны покрыть расходы на дорогостоящую операцию. И вообще, сколько Долмахар заработал с момента входа в игру? Как узнать?
        Он еще раз бросил взор на спящую Эльзу. Будить ее не хотелось. Вопросы можно задать потом. Завтра и спросит у нее.
        Долмахар сначала походил у оконного проема, наблюдал за окрестностью, которая развернулась на два километра в радиусе. Привычка осталась еще с военных лет. Особенно первое дежурство на боевом посту крепко врезалось в память. Никто пока к ним не пожаловал. Никого нет. Пустота. Глушь. Только свист ветра разрывал тишину.
        От скуки Долмахар вызвал голограмму, нажал на меню и стал методом тыка искать для себя интересности. Эльза - это единственный выход из игры. Что имел в виду Ротсап? В каком плане? Самое время поискать ответы и делать выводы. Хотя выводы делать рано. Игра не окончена. Но вот что еще его жутко интересовало, так это дома из реального мира, которые в Кайзберге прозвали мифами. Точно не миф. Вот сейчас Долмахар оказался внутри здания. Сидел и искал нужную для себя информацию. Если Эльза - это выход, то от нее мало чего выбилось. Практически никакой пользы. Она всего лишь занималась анимацией. Такие вопросы нужно задать разработчику. А лучше вся команда разработчиков. Только где ее найти?
        Эльза сказала, что если нашлись баги в игре, то нужно отправлять отчеты. Хорошо, поступим так. В скором времени была нажата иконка, которая изображала конвертик. И Долмахар стал набирать сообщение. Сообщение выйдет длинным, естественно. За все время, пока он не встретил Эльзу, тот в каких только передрягах не побывал. Если Долмахар начнет рассказывать реальным людям, то те покрутят палец у виска и прозовут его сказочником. Сказка сказкой, но ради спасения внучки Захар Петрович пойдет на все.
        Немного странно, что Долмахар и Эльза не представились настоящими именами. Может чуть позже, а то спешка пока ни к чему. Нужен кредит доверия, чтобы потом произнести свое имя. А доверие, как известно, надо еще заслужить. На данный момент всего лишь шапочное знакомство. Ничего серьезного между ними.
        Пока Долмахар набирал сообщение, прошло полтора часа. Из оконного проема видно, что небо стало чуточку светлее. Скоро забрезжит рассвет. Перед отправкой Долмахар еще раз перечитал набранное сообщение. Все баги прописаны. Ничего не упущено. Отчет отправлен.
        Не прошло и пяти минут, как пришло уведомление о принятии отчета. Внизу стояла подпись «Аноним». В голограммном окошке было видно, что аноним пока набирает сообщение. Интересно, что он хочет сообщить. Какие сюрпризы ждут дальше? Какие задания ему подкинут? А может что-то невыполнимое. Может случиться и то, и другое. Без вариантов. Загадка есть. Остается разгадать. И Долмахар ждал его ответа. С нетерпением ждал.
        Глава 19. Сообщения от анонима
        Мы все носим маски, и приходит время, когда мы не можем снять их, не затронув собственной кожи.
        (с). Андре Бертье
        Сообщение все набиралось. В отличие от первого ответа, оно высвечивалось одним предложением в инфограмме: «Набирается сообщение. Пожалуйста, подождите».
        Минуты казались вечностью, а из проема потихоньку лились первые лучи солнца. Долмахару очень хотелось спать, но тут не до сна. Наверняка писал тот, который находился в сфере разработки, и сейчас скрывался под маской анонима. Но догадки пока оставим в сторону.
        Вновь уведомление - письмо от анонима дошло. После тычка по иконке, развернулся ответ. Длинный ответ, который поделен на несколько абзацев. В нем четко говорилось, что сама игра - это ловушка. Она изначально была создана для развлечения, чтобы люди, особенно молодежь, могли прийти и прочувствовать весь город в псевдоисторическом антураже. Некое подобие внешней оболочки. Поэтому неудивительно, что после нашествия различных багов, игра исказилась реальностью. По пропорциям семьдесят на тридцать. Не учитывая погрешности. Впрочем, это первая подсказка. Так-так-так. Ладно, идем дальше.
        После изучения ответа, в данном случае отчет от Долмахара, выяснилось, что тот нашел серьезные баги, а потом сам же исправил их. Тут прилагается щедрое вознаграждение. Новость приятная. Теплилась надежда, что Долмахару все же удалось собрать нужную сумму. Хоть где-то сыграла справедливость, но сам мужчина неохотно верил в честность Папы. Особенно после того, что рассказала ему Эльза. Тему пока оставим, не время для пессимизма.
        Снова пришел ответ от анонима. На этот раз в письме говорилось, что выход из игры есть, только по игровому алгоритму про него должен рассказать ключевой персонаж по имени Лунам. Долмахар вспомнил, как тот выглядит. Ротсап с помощью магии изобразил его в трехмерном объеме. Кот как кот, только в одежде. Одежда подобная кимоно. Как сэнсэй прямо. Учитель в кошачьем обличии. Тот, похоже, единственный знает ответ. Знает, где искать выход. До него нужно добраться. А он находится в локации «ПУСТОШЬ ИСТРЕБЛЕНИЯ». Что там делает - неясно. Но если застать его вовремя, то есть шанс от него узнать. Правда, при одном условии. А что за условие? Тут надо от Лунама выслушать лично. В общем, загадок много, а толкового ответа нет. Клубок придется распутать самим. Но, не совпадение ли? Тут Ротсап снова выручил, дав хороший пинок.
        И все на этом. Аноним написал, что ждет ответа. Чем быстрее, тем лучше. Ага, щас! Разбежался. До Пустоши истребления топать и топать, если верить навигатору. Долмахар верил ему - тот пока не подводил ни разу. Топать потом будем. Спать хотелось жутко, ресницы уже слипались. И он убрал голограмму.
        Сколько времени прошло - неизвестно, но Долмахар чувствовал как его кто-то осторожно трепал по плечу.
        - Давай, проснись, - его будила Эльза. - Время ближе к обеду уже.
        Мужчина сразу вскочил. Черт! Надо же! Свое дежурство продинамил. Но Эльза будто прочла его мысли.
        - Ты был очень уставшим. Когда я проснулась, ты уже спал.
        - Да. Я уснул ближе к рассвету, - ответил тот. Нет, он не оправдывался. Сказал как есть.
        - Ничего, - улыбнулась та. - Я за тебя подежурила. Даже завтрак успела приготовить.
        «Ничего себе!» Долмахар от нее ожидал чего угодно, но только не приготовления завтрака. Хотя да, по квартире бродил аромат. Вкусный такой, что живот сводило. Есть хотелось страшно.
        Действительно. Костерок потушен. На сложенных обломках от кирпичей лежала сковорода. Да-да, обычная сковорода, которую люди видят ее каждый раз, когда им нужно приготовить яичницу, испечь блины, пожарить картошку. И ложка. Правда, алюминиевая, которую можно легко согнуть одним пальцем. Уже лучше. Пальцами еду в рот пихать, честно говоря, желания не было.
        Только из вышеперечисленного не было ничего. В сковороде томилась фасоль. «Хм, надо же, сохранилась еще», слегка удивился Долмахар.
        - Пока ты спал, я сделала небольшой обыск. Еле нашла фасоль, консервные банки сохранились в одной из заброшенных квартир. Еще килька в томатном соусе осталась, но ее приберегла на всякий случай. Надо опять поискать. Может, найдется еще еды.
        - Правильно, - похвалил ее Долмахар. - А срок годности не прошел? Знаю, что консервы хранятся долго, но кто знает, сколько времени они провалялись в игре. Сама видишь, что Кайзберг - это мир не нашего времени.
        - Посмотрела. Нормально все по срокам. Совпадают с нашим временем.
        - Отлично.
        Прошло буквально три минуты, и завтрак был съеден.
        - Как огонь раздобыла? - поинтересовался мужчина. Он отложил сковороду в сторону.
        - Спичками, - пожала плечами та.
        - Вот как, - Долмахар подошел к оконному проему. - Нам надо провести тщательный обыск. Я смотрю, тут можно много чего полезного нарыть.
        - Дело говоришь, однако.
        После короткой паузы, Эльза вновь заговорила.
        - Ты ночью с кем-то активно вел переписку.
        - Ты не спала, значит?
        - Я чутко сплю. Но звуки уведомления не дали нормально мне уснуть. Не хочешь поделиться, что там интересного вышло?
        - Я выслал все отчеты, о которых ты мне говорила. Мне ответили. Точнее, ответил. Приходили сообщения от анонима. Кто-то скрывается. Шифруется.
        - И? Есть хорошие новости?
        - Немного. Аноним дал подсказку, у кого можно узнать о выходе из игры. Подсказка находится в локации «ПУСТОШЬ ИСТРЕБЛЕНИЯ». Пока до нее доберешься, измудохаешься совсем. Еще неизвестно, что нас ожидает там.
        - Печально, однако. Но если есть шанс, то нам лучше не задерживаться здесь. Хоть шанс призрачный, но он есть.
        - Так мы останавливаться не собираемся, верно?
        - Верно.
        - Так что же? Начнем обыск?
        Эльза улыбнулась, и пошла в другую квартиру.
        Глава 20. Старая закалка
        Во всем нужна сноровка, закалка, тренировка…
        (с) Цитата из Интернета
        Дом, конечно, одно название. Электричества нет, воды нет, газа нет, тепла тоже нет. Временное убежище. Но в Кайзберге - это шик. Хоть есть где укрыться. Снова разожгли костерок для приготовления пищи. Прямо посреди заброшенной квартиры, которая находилась в противоположной стороне. Огонь поедал обломки деревянной мебели, сжирал располосованные куски от ватника. Эльза нашла гренки, правда размягченные. Решила поджарить без масла на раскаленной сковороде, придать аппетитный вид. Когда они чуть подрумянились, девушка сразу потушила костер. Дымок выбирался из оконного проема, и сильно привлекал внимание к убежищу.
        После несколько часов плодотворного поиска Долмахар нашел деревянный ящик с инструментами. Сам ящик разбух от сырости и влажности на первом этаже. Но ничего, зато инструменты целы. Есть что разбирать. Долмахар поднялся на третий этаж, оттуда доносился вкусный аромат гренок. Эльза снова включила из себя хозяйку. Это хорошо, большой плюс.
        Пока добирался до комнаты, мужчина приметил в углу валявшуюся швабру. Подобрал с пола. Пригодится. Захрустел гренками, запил вином из меха.
        Теперь ближе к делу. Тот открыл ящик. Молоток, плоская и крестообразная отвертки, различные болты, шурупы и гвозди. Долото, напильники, гаечный ключ, разводной ключ. Небольшие металлические пласты. Арматура, саморез и железные проволоки. В общем, нехилый арсенал. А дальше все дело в импровизации.
        Долмахар взялся за швабру. Прошелся по ней оценивающим взглядом. Жалко, что черенок был не деревянным, а пластмассовым. Дерево все же лучше, и надежней намного. Что есть, то есть. Что-нибудь придумаем.
        Он открутил насадку, бросил в сторону. Взял наконечник от копья, с помощью напильника стал убирать шероховатости и неровности, сгладил все зазубренные края. На полу образовалась приличная горсть металлических стружек. Главное, что появился весьма ощутимый результат. Наконечник заигрался чистой сталью в лучах солнца. Стал намного острее.
        Приложил наконечник к месту для насадки. Нормально. Далее скрепил его железной проволокой, скрупулезно наматывая каждый сантиметр. Обмотки ровные, железными кольцами легли на конец черенка. Уфф, готово. Осталось только проверить на прочность.
        Долмахар выбрал цель для попадания. Приготовился к броску. Бросок был сильный, резкий. Наконечник намертво впился в дверцу платяного шкафа. Послышался треск дерева. Импровизированное копье не отскочило от цели. Отлично. Наконечник держался крепко.
        - Неплохо, - мягко отозвался женский голос. - Почти как Робинзон Крузо.
        До Робинзона Крузо далеко. Об этом прекрасно знал сам Долмахар. Но прозвучало приятно.
        - За комплимент, спасибо.
        Он выдернул копье, вручил оружие Эльзе.
        - Твое. Умеешь владеть копьем? - Долмахару казалось, что его вопрос поставлен глупо. Но спрашивать не стыдно. Надо все заранее просчитать. Знать на три шага вперед.
        Эльза покачала головой. Не умеет, значит.
        - Я тоже не силен в этом плане. И вообще, мои руки хорошо помнят только автомат, пистолет и армейский нож. В реале я бы тебе показал как надо.
        Было немного забавно. Девушка невольно улыбнулась.
        - Попробую тебя научить, - тот решил как можно использовать копье. Надо будет представить себе, что вместо копья у него армейский нож. Разница между ними не так велика. Оба холодные и колющие оружия. Только техника исполнения другая. - Ты пока подыщи готовый материал для манекена. Будем тренироваться. Я займусь своим делом. Попробую нож соорудить.
        Эльза ничего не сказала. Послушно ушла в другую квартиру. Долмахар не переставал удивляться. Как она быстро изменилась. Стала его слушаться, старалась не перечить ему во время важных разговоров. Почти как жена.
        Ладно. Оставим примечания в сторону. Нож нужен. Причем очень нужен. Арбалет это одно. Он хорош на дальних расстояниях, а вот в ближнем бою никакой. Если только кости врагам дробить. А нож совсем другое дело. Врага можно грохнуть сразу одним тыком. Если знаешь куда метить. А Долмахар знал хорошо. Старая закалка его подстегивала в любом случае. А руки помнят до сих пор. Даже в игре. В виртуальном мире.
        Концепцию боевого ножа Долмахар знал твердо. Стыдно не знать, пройдя горячую точку. Но у него будет свой нож. Не по меркам виртуального мира. В Кайзберге такого не встретишь.
        Он выудил из ящика все инструменты. В глаза сразу бросились металлические пласты. То, что надо. Стал скоблить напильником пласты по краям. Стружек вышло много, но края стали острыми как бритва. Клинок готов. Нужно для него крепление. Проволокой можно сцепить. Теперь идет рукоять. Долмахар подобрал разводной ключ. Хорошо лежит на руку, веса достаточно, чтобы вырубить противника. У того, как раньше было сказано, своя концепция. Разводной ключ в качестве рукояти в самый раз. Для крепления он взял длинный саморез. Проволокой сцепил металлические пласты к креплению, соединил к нему разводной ключ. Неплохо. Нож практически готов. Для большей надежности осталось сделать дужку к нему. Вдруг гарда понадобится. На всякий пожарный. Для этого Долмахар взял железный трос, обмотал кусками проволоки, оставляя острые концы. Получилось подобие зубья. Гарда будто ощетинилась. Позже туго сцепил проволокой к рукояти и клинку. Нож полностью готов.
        Мужчина заметил, что проволоки осталось немного. Универсальный инструмент. Почти как синяя изолента. Захерачил, и готово!
        Солнце село за горизонт. Настали сумерки. За самоделкой время ушло много, зато результаты впечатляющие. Два готовых оружия. В хорошем состоянии.
        К этому времени Эльза притащила куски поролона и набивки от старого дивана. Неплохо. Осталось только манекен соорудить.
        - Есть что похавать?
        - Да, - Эльза пошла на кухню.
        Рыбная консерва. Килька в томатном соусе. Вкусная вещь. Сейчас испытаем нож на прочность. Долмахар метнул в крышку, и на железке образовалась выбоина. Из нее вытек сок цвета ржавчины. Рыбный сок вперемешку с томатным. Лезвие прошлось полукругом. Отлично. Острота как надо.
        Оставшимися лепешками люди соскребли консерву дочиста.
        - Завтра займемся манекеном. И тобой.
        Эльза одарила Долмахара, казалось бы, уже дежурной улыбкой.
        Сумерки закончились, мир накрылся плотной пеленой ночи.
        Глава 21. По следу
        Не иди туда, куда ведет дорога. Иди туда, где дороги нет, и оставь свой след.
        (с). Ральф Уолдо Эмерсон
        Аноним не писал больше ничего. Будто за пределами виртуального мира тот сидел и ждал, когда Долмахар найдет очередной баг. Баг багом, но Лунама надо найти срочно. Оставаться на долгое время в заброшенном доме игрок не намерен. Эльза тоже прекрасно знала.
        Как и прошлой ночью, Долмахар стал дежурить первым. Девушка спала чутко. Чтобы ее не разбудить, он вышел в другую квартиру, где из окна виднелось больше простора. Нужно управиться с манекеном, а завтра начать тренировки.
        С чучелом долго возиться не пришлось. Сложил крест на крест разбухшие от сырости подлокотники, прибил к ним гвоздями куски поролона и обивку от дивана. Получилось весьма неплохо.
        Прошло примерно два часа, и Эльза, проснувшись, решила подежурить за него. Долмахар не возражал. Спать хотелось, да и сил набраться надо.
        Следующий день выдался дождливым. Холодным и мокрым. Даже издалека было видно, как туман плотно застилал верхушку темного леса. Дом, как решето, дырявый везде. Дождевая вода легко протекала сквозь многочисленных трещин. Стены разбухали, от них временами отделялась штукатурка, и та падала в образовавшуюся лужицу. С громким плеском и шлепком.
        Тренировка отменяется? Нет, не отменяется. Нужно все делать на три шага вперед. Так Долмахара учил наставник. Курс молодого бойца пройден, а слова наставника твердили до сих пор. Три шага вперед. Главное правило. Мантра.
        Эльза умничка. Ничего в ответ не возразила. Взяла копье, и с видом уверенного в себе бойца, начала следовать указаниям Долмахара. Тот в свою очередь жонглировал с самодельным ножом. Выходило неплохо. Все под контролем. Мужчина, не зная как владеть копьем, просто представлял по-своему: копье вместо ножа.
        Боевые стойки и резкие выпады вперед. Расчет дистанции, шаговые движения и смены стойки. Режущие и колющие удары. Тренировка шла полным ходом. Под ветерком и шумом дождя. Романтика, блин! После плодотворной тренировки манекен был располосован на различные кусочки от поролона и обивки, виднелись разрезы, зияли отверстия. Все это от нанесений колющих и режущих ударов.
        Так продолжалось еще один день. Долмахар твердо решил, что пора покинуть убежище следующим днем. Сегодня ночевка, завтра нужно выдвигаться.
        Только этой ночью шкала уровня опасности и подозрения стала колебаться и делать резкие скачки. Долмахару естественно не понравилось. Кто-то шел к временному убежищу. И скорее всего не с добрыми намерениями.
        Тот как можно тише подкрался к оконному проему, и вытянул шею, стараясь зацепить глазами ночной пейзаж. В темноте, тем более издалека, разглядеть было невозможно. Кто идет - без понятия.
        От неожиданности у Долмахара сердце будто выпрыгнуло из груди. Над его ухом витало чужое дыхание. И шепот. Эльза сама встревожилась не на шутку, судя по выражению ее лица. Губы дрожали, в глазах отразился испуг.
        - Кто там вошкается? - выдавила она из себя.
        Долмахар перевел дух.
        - Мне почем знать. Пусть поближе подойдут. Может, разгляжу.
        Тут же резко, как импульс, раздался лай над лесом. Собаки. Их гавканье и ворчанье разрывали нити тишины, и сразу становилось ясно, что они напали на чей-то след. Долмахар сам об этом догадывался, но не стал про себя размышлять насчет следа. Кто знает. Может, не на них напали.
        Только его догадки не подтвердились. В оконный проем залетел небольшой булыжник. Следом свистнула стрела. Вот гады! Заметили все-таки.
        - Иди в другую квартиру. Нам надо разойтись. Надо сбить след, чтобы собаки не смогли нас найти сразу. Встретишь врага - убей. По возможности. Ты запомнила?
        Эльза кивнула. Но плечи ее предательски дрожали. Мелко дрожали, но все же. Не просто унять дрожь. Не просто согнать страх прочь. Тем более девушке, которой не шли повадки воина.
        - Успокойся. Я за тобой вернусь, - сказал Долмахар после короткой паузы. И добавил. - Обещаю.
        Эльза немного успокоилась. Она приняла его обещание. Забрала с собой самодельное копье и стилет. Ушла вглубь другой квартиры напротив.
        Долмахар сунул за пояс свой нож. Достал арбалет. Пересчитал, сколько осталось болтов. Хотя он знал изначально, но старая привычка брала свое. Четыре болта. Скудный запас. Тут нужно что-то другое. Ах, да! Совсем вылетело из головы. В запасе у него имелись бонусы. Четырнадцать бонусных очков. Немного-немало. Нужно их использовать сполна. А дальше все будет зависеть от обстоятельств. В данном случае произошло непредвиденное, и надо быстро принять решения. Обдумать каждый ход предстоящего боя. Разумно использовать весь свой арсенал оружия. Задача выпала непростая. Ладно, отгоним ненужные мысли. Голова должна быть ясная. Долмахар еще раз принял попытку выглянуть в проем.
        К заброшенному дому приблизились не только ворчанья собак, но и цокот копыт. На лошадях. Есть лучники. Наверняка найдутся копейщики и мечники. Собирается неплохой состав. Однако, у Долмахара есть свои козыри.
        Четырнадцать бонусных очков. Требовалось правильное распределение, чтобы в дальнейшем не пришлось кусать локти. Что сделал не так? И правильно ли сделал?
        А тем временем собачий лай приближался. Копыта топали еще громче. Враг, буквально говоря, дышал в спину.
        Перед взором появилось свечение. Голограмма открыта.
        ПАРАМЕТРЫ ИГРОКА:
        Уровень: 3
        Интеллект: 7
        Сила: 6
        Ловкость: 6
        Скрытность: 4
        Скорость: 5
        Навык: 1 (доступно: Вызов Леса )
        ДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Чары:
        - Вызов Леса;
        НЕДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - Электра;
        - Кинетика.
        КОШЕЛЕК:
        Червонец: 2
        Серебряник: 4
        Медяк: 4
        БОНУСЫ:
        14 очков рейтинга
        До четвертого уровня осталось скинуть два очка из бонусов. Но четвертого уровня мало. Нужен твердый показатель. Самый идеальный в данном моменте - это пятый уровень. Долмахар прекрасно помнил выборку, где чередом шли птицы и звери. Самые сильные будут доступны после достижения пятого уровня. А до него надо скинуть плюс двенадцать очков к рейтингу. Недурно, однако. Но терять нечего. Вражеская толпа приближается, а у Долмахара практически нет ничего, что возможно было дать хороший отпор. Тут может помочь только магия. Вызов магии. И он должен попробовать. Использовать. Бой предстоялся трудный.
        Так он и сделал. Двенадцать очков сверху. Все равно эти очки будут потрачены на вызов магии. Вызов Леса. И дом высился среди деревьев. Кругом лес. Может так и должно быть. Словно судьба подсказывала. Рядом лес. Вызов Леса не исключен. Магии быть!
        ПАРАМЕТРЫ ИГРОКА:
        Уровень: 5
        Интеллект: 8
        Сила: 9
        Ловкость: 9
        Скрытность: 7
        Скорость: 7
        Навык: 1 (доступно: Вызов Леса )
        ДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Чары:
        - Вызов Леса;
        НЕДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - Электра;
        - Кинетика.
        КОШЕЛЕК:
        Червонец: 2
        Серебряник: 4
        Медяк: 4
        БОНУСЫ:
        2 очка рейтинга
        Одно очко к интеллекту, два очка к скорости. Все остальное - по три очка. Равномерно. Главное, чтобы скрытность не подвела. В темное время суток она нужна как воздух.
        Снова в проем нырнула стрела. Не обычная, а подожженная. Попала в хлипкий диван, и мебель поглощена огнем. Всего-то пара мгновений. Не время для паники. Бой только набирал обороты.
        Долмахар выбежал из квартиры, не предприняв попытку тушить огонь. И правильно сделал. Зачем впустую тратить время и силы. Он выбрал другое помещение, которое находилось в другой развилке коридоров. Вспомнилось важное правило. Во время боя нужно менять позицию.
        Не покидали такие мысли.
        «Давай, Долмахар. Включай из себя бойца, который прошел войну. Помни слова наставника, помни курс молодого бойца. На три шага вперед».
        С внешней стороны, из окна, уже донеслись человеческие крики. Собачий лай шел следом. Интеллект сработал. В первую очередь надо отогнать собак. Лучше убить их. Проблем меньше будет. Но это он сделает после вызова магии. Ведь Вызов Леса должен сработать. Должен помочь ему. Так-с.
        Он открыл выборку, скроллингом перешел на вкладку, где были изображены звери. Ура! Блокировка снята. Можно использовать. На первый взгляд Долмахару попались волки и медведи. Сильные звери. Боевые единицы. Сто пудов. Стоимость вызова у каждого разная. Вызов волка минус пять очков рейтинга, а у медведя минус семь. В итоге, минус двенадцать. Долмахар невольно улыбнулся. Двенадцать из двенадцати. И снова переход на третий уровень. Но другого выбора нет. Пора вызывать.
        Игрок ткнул пальцем в голограмму. Вкладка моргнула тусклым свечением. Изображения волка и медведя после нажатия вдруг стали не кликабельными. Пять секунд спустя, и вновь зверей перекрыл значок блокировки с надписью «Доступны с 5-отого уровня».Никаких чекбоксов в этот раз не перепало. Игровой алгоритм сработал, забирая двенадцать очков рейтинга. Странно, однако.
        ПАРАМЕТРЫ ИГРОКА:
        Уровень: 3
        Интеллект: 8
        Сила: 7
        Ловкость: 6
        Скрытность: 4
        Скорость: 3
        Навык: 1 (доступно: Вызов Леса )
        ДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Чары:
        - Вызов Леса;
        НЕДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - Электра;
        - Кинетика.
        КОШЕЛЕК:
        Червонец: 2
        Серебряник: 4
        Медяк: 4
        БОНУСЫ:
        2 очка рейтинга
        Статистика вышла совсем удручающей. Самое интересное, что игровой алгоритм уже решил, у какой характеристики отнять очки. Нещадно пахло рандомом. Интеллект остался без изменений. Но остальное… Особенно те, на что больше рассчитывал Долмахар. Сила, ловкость, скрытность и скорость. Заодно и смеяться хочется. Когда надо от врага удирать со всех ног, но скорости у тебя маловато. Сверкать пятками не получится. Однозначно.
        У него, конечно, остались еще два бонусных очка. Но Долмахар решил их приберечь.
        Пришло уведомление, что звери готовы к применению. Был слышен рев медведя. Похоже, не один. Был слышен волчий рык. Волк тоже не один. Звери драли глотку во множественном числе. Наверно, собралась целая стая. Поспела за Долмахаром.
        Отчетливо было слышно, как под могучими лапами хрустели сломанные ветви деревьев. Кто-то крикнул. Точнее, гаркнул. То ли от боли, то ли от страха. Громко заржали лошади. Собачий лай усилился в пять раз. Крепкая ругань сотрясала воздух. Бой начался. Причем в самом разгаре.
        Перед тем как разразился бой, Долмахар услышал напоследок.
        - За Бахана!
        Глава 22. Противостояние
        Белые и черные фигуры, казалось, воплощали противостояние между светом и тьмой, между добром и злом, заключенное в самом человеческом духе.
        (с). Гарри Каспаров
        Не ослышался ли он? Это первое, что пришло Долмахару в голову.
        «За Бахана!». Вновь кричалка забиралась в разбитый оконный проем. И так по двадцать раз, пока голос окончательно не перешел на хрип. Кричал предводитель отряда, отважный рыцарь в красном плаще на гнедом скакуне. Сам он облачен в доспехи. На груди изображен герб королевства Ваббик. Железный кулак рыцаря, держащий одну алую, как кровь, шипастую розу. Символ дома Бахана. Железная маска без забрала полностью защищала его лицо, оставив узкую прорезь для глаз. Он твердо держался в седле. Сразу видно, что воин опытный. Его скакун частично покрыт броней. Только сильные ноги остались незащищенными.
        В бой вступили и копейщики, и алебардисты. Копейщики числились в авангарде, и шли напролом, ощетинив вперед наконечники. Алебардисты были после них, шли следом. С тыла выступили лучники. Арбалетчиков пока не наблюдалось. Собаки бросились врассыпную, они твердо знали, где искать след, указать конкретное место. Этих тварей нужно ликвидировать сразу. Те могут облегчить боевую задачу. А надо усложнять, придумывать различные маневры.
        Долмахар заметил, что собаки имели слишком большую кость. Морда квадратная, пасть широкая, тело чуть вытянутое и жилистое, жесткий хвост балансировал живую массу. При беге можно было приметить, как четвероногие поигрывали мышцами. Это не просто собаки. Это убийцы. Будто созданы для таких целей, как ловить и убивать людей, кровожадно клацать зубами и разрывать человеческое мясо. Картина жуткая. Спору нет. Но решение принято. Убить их в первую очередь. Долмахар выловил псов глазами - их пока трое.
        Далее из чащобы, утробно рыча, выбирались звери - волки и медведи. Они шли стаями. Чувствовалось некое преимущество. Неожиданный сюрприз, однако. Главная ударная сила Долмахара. Сколько было их на самом деле, считать времени нет. Потому что секундомер отсчитывал использование боевых единичек. В данный момент вызов магии будет длиться восемь минут. Целых восемь минут. Да, мало. Именно за столько времени Долмахар сможет почувствовать поддержку. Вызов Леса растворится после истечения таймера. Надо как можно скорее выбраться из убежища, покинуть истерзанное место. Перехватить лошадь и удрать со всех ног. Прямиком в пустоши. К Лунаму.
        Долмахар зарядил болт.Вновь осторожно выглянул из проема. Мельком заметил, как один волк в одиночку расправился с тремя копейщиками. Одного цапнул когтями, выбив копье, другого напал в прыжке, а третьего зубами откинул от себя в сторону. Схватка началась.
        Первая минута вызова пошла. Таймер неумолимо отсчитывал каждую секунду поддержки.
        Воздух будто завибрировал. Но на этот раз сотряс его не крик предводителя отряда, а рев медведя, который пробирал до мурашек по коже. Долмахар почувствовал, как по его телу пробежал легкий мандраж. Словно стая муравьев пробежала по спине, и маленькими зубами вцепилась в позвоночник. Ощущения не из приятных.
        Лай донесся совсем близко, значит, собаки копошились рядом. Возле самого входа. Долмахар снова вытянул шею, выдвинул вперед арбалет. Так и есть. Не прогадал. Одна псина успела шмыгнуть в пустой подъезд, другая хотела заскочить, но была остановлена волком. Третья тварь остановилась, вытянула мокрый нос. Она хотела обойти место схватки, а далее спокойно заскочить в дом. Умная псина, ничего не скажешь. Долмахар медлить не стал, пока собака шла в обход и рычала на других волков, он прицелился. Щелчок. Знакомый звук скрежета. И болт кровожадно впился прямо в грудь, пробив кости. Собака видимо ничего не поняла. Она тут же была погребена стаей волков. Из серого закутка своры стали вылетать клочки мяса. Волки разрывали собаку на части. Еле слышался стон жертвы. Три секунды спустя, и собака затихла.
        Вторая минута вызова уже на исходе. Бурые медведи ревели, сбрасывали рыцарей с коней, затаптывали их огромными когтистыми лапами. Буквально задавливали их в лепешку. Волки проскакивали под лошадьми и выгрызали тем копыта и ноги. Скакуны резко падали на сырую землю, оказываясь в капкане, состоящем из множества волчьих пастей. Некоторые парнокопытные сами скидывали с седла своих всадников от дикого страха, который обуял их еще сильней. Страх исходивший с неведомой стороны.
        Один медведь встал на задние лапы, его рост достиг чуть больше трех метров. Встал он перед скачущей лошадью, выставив свои лапища. Скакун затормозил, громко заржал. Рыцарь не выдержал в седле, и катапультой влетел в медвежьи объятия. Косолапому осталось только схватить тело, облаченное в доспехи. Но железяки ему нипочем. Он подбросил рыцаря в воздух, и тот плашмя шлепнулся об землю. Тело после падения сразу обмякло.
        Третья минута на исходе. Долмахар запомнил, что одна псина уже в доме, и наверняка ищет след в развилке пустых темных коридоров. Один болт истрачен, да и не вернуть его. Арбалет заряжен. Когда Долмахар снова выглянул в проем, то тот почувствовал острую, одновременно жгучую, боль в правом плече. Вражеская стрела все же достигла цели. Сука! Еще этого не хватало!
        Вытащить стрелу не просто. Нужно какое-то время. Выдержать паузу. И все надо делать аккуратно, медленно. Долмахар не стал с ней морочиться, сломал древко и швырнул его в угол.
        Перед глазами все заплыло, подернула рябь, которая чуть исказила картину действа. Лишь бы стрела не была отравленной, а то миссия будет провалена. Белый флаг в руки и все.
        Где-то на выходе из квартиры послышалась возня. Быстрые шоркающие звуки. Тяжелое прерывистое дыхание. Потом разразился лай. Псина, похоже, нашла след.
        Долмахар выставил перед собой арбалет. Сильно жмурил глаза, отгоняя рябь. Правое плечо онемело, стало каменным. Не в силах его пошевелить, каждая попытка издает желание крикнуть от боли.
        Четвертая минута утекает как вода. За оконным проемом шел нешуточный бой. Лес был поглощен криками бойцов, стонами раненых, ржанием лошадей, рыком волков и ревом медведей. Слышно как трескаются копья, слышно как ломаются человеческие и лошадиные хребты. И все это смешалось в жуткую какафонию звуков, от которой бежал холодок по телу.
        Впереди что-то шваркнуло. Загремела битая посуда. Далее коротко бумкнуло. Видимо, задето тяжелое из бытовухи. Вслед рыкнуло. Из темноты высветилась песья морда. Глаза большие и влажные, словно налились кровью. Пасть капканом.
        Долмахар отреагировал, но поздно. Не успел пустить болт напоследок. Арбалет плотно вжался в его грудь. Придавило чем-то тяжелым. Стало трудно дышать. Будто кислород быстро иссяк в окружающем мире. По лицу что-то капало. Противное, как слизь. Позже Долмахар догадался. Вязкая слюна стекала с брылов. Пасть замкнулась на механизме натяжения, отчего собака не лаяла, а рычала.
        Набрав храбрости, Долмахар опустил арбалет, и большими пальцами метнул в песьи глаза. Подушечки пальцев коснулись влажные кругляшки, впились в них, со всей силой вдавив их в глазницы. Словно погрузились в скользкую материю.
        И тут Долмахару накрыло уши. Буквально говоря, оглушило на миг. Собака не просто лаяла, а орала во всю глотку. Орала до хрипоты. Она не могла разбирать дорогу. Она ослепла, и все время врезалась. То в мебель, то в стену.
        Долмахара осенило. Быстро нашелся способ, как окончательно избавиться от обезумевшей псины. Он левой рукой достал из пояса самодельный нож, начал стучать рукоятью по ближайшей стене от оконного проема. Бамс! Бамс! Гаечный ключ все-таки подействовал на нервы, и псина побежала на звук. Как по задуманному плану собака оттолкнула задними лапами, влетев в открытый проем. Было слышно, как мягко бумкнуло ее тело.
        Пошла седьмая минута. Вызов Леса подходил к концу. Надо срочно выбраться из убежища. Только теперь Долмахар тяжело ранен. Яд все же подействовал. Правое плечо каменное, рука висела плетью.
        Снова послышалась возня у выхода. На этот раз не собака, а тот самый предводитель отряда, который драл глотку ранее. Кричал «За Бахана!». Тот сумел пролезь в дом. Теперь он тяжело дышал, но его глаза будто пылали пламенем. Шлем запятнан алыми набросками. Его победа близка. В руке тот крепко держал обагренный меч. Обагренный кровью лесных зверей.
        - Сейчас будешь умирать мучительной смертью. Буду рубить тебя по кусочкам, - захрипел он. Его слова немного исказились сквозь железной маски.
        Долмахар не готов так быстро сдаться. Предводитель сделал замах, рубанул вперед. Громко зазвенела сталь. И не просто зазвенела, а заскрежетала. Режущий на слух звук. Долмахар отбил тяжелый удар самодельным ножом, но от навалившейся слабости не сумел удержать оружие. Нож отлетел куда-то в сторону. Все. Он безоружен. Его миссия закончена. Флагом махать - это дохлый номер. Враг его не пощадит. Он пришел туда, чтобы убить. Убить его. Своего врага.
        - Ах ты, ублюдок! - тот оправился от нежданного отражения атаки. - Но ничего. Подохнешь скоро. Ты храбрый, сильный воин. Уважаю таких противников. Но за Бахана убью любого! - Он приготовился нанести сокрушающий удар, но в тот момент его замкнуло. Застыл статуей, его руки ослабели. Выронил меч, и сталь зазвенела об бетонный пол.
        Из его кадыка торчал наконечник. Шея была голой и незащищенной. Поплатился все же. Кровь ручейком стекала на пол из зияющей раны. Предсмертный хрип, и рыцарь впечатался в пол. Загремели вражеские доспехи. Над трупом спиралью взлетела бетонная пыль.
        Долмахар напряг зрение. Во тьме увидел точеную фигуру. Женский силуэт выплыл на лунный свет, исходящий от проема.
        Эльза.
        - Как ты? С тобой все хорошо? - ее встревоженный голос еле доходил до Долмахара.
        - Я не сдержал свое обещание, - прохрипел он. - Прости.
        - Ничего. Надо осмотреть рану. Требуется перевязка.
        Но Долмахар ее не слышал. Слух будто атрофировался. Сигнал потерян. Эльза аккуратно тронула за его онемевшее плечо. Ее голубые глаза не наполнялись слезами. Взгляд был расчетливый. Она думала. Она решала. Искала выход из затруднительного положения.
        За внешней стороной убежища бой немного стих. Либо враг пошел в отступление, либо звери ушли в лес. Точно.
        Восьмая минута на исходе. Вызов Леса уже собирался раствориться. Долмахар провалился во тьму. Голос Эльзы стал беззвучным.
        Глава 23. Яд выкачан
        Яд, который не действует сразу, не становится менее опасным.
        (с). Готхольд Эфраим Лессинг
        Он всем телом прижался к шершавой стене. От бетонного пола исходил холод. Из проема доносились человеческие стоны и крики. Далее предсмертные хрипы. Позже резко стихло, будто замерло все вокруг. Но потом кто-то посмел нарушить звонкую тишину. Тяжелые шаги. Спешные и дробные. Гремели чьи-то доспехи, об бетон заскрежетала сталь. Кто-то шел в его сторону. Звук источал с выхода. И вот противник врывается внутрь. Шлем без забрала плотно облегал лицо рыцаря. Прорезь напоминала тонкую щель, и из нее выглядывался хищный взор. Глаза словно пылали ярким пламенем. Он замахнулся, и его обагренный меч рассек плотный воздух. Но сокрушительного удара не произошло.
        Меч легко выскользнулиз-под цепких пальцев. Звук падающей стали, он противно резанул слух. Рыцарь тяжелым мешком рухнул на пол. После падения шлем покатился. Бывший предводитель отряда будто не имел плоти и костей. Внутри, под лежащими доспехами царила пустота. Из зловещей и темной пустоты выползла пестрая лента. На лунном свете она переливалась радужными цветами. Только потом до Долмахара дошло, что это вовсе не безобидная лента. Это ядовитая змея. Она юрко поползла к нему, оставляя следы-полукольца на бетонной пыли. Быстро показала противный язык, смерила взглядом и резко подалась вперед. Мелкая пасть раскрылась, обнажив длинные зубы. Игрок не сумел отбить атаку. Зубы мгновенно впились в правое плечо, вонзились в кожу, впуская в нее большую порцию яда.
        Долмахар тут же отлепил тяжелые веки. Ресницы будто склеились. Но все же он сумел продрать глаза. Над ним нависло женское лицо с мягкими чертами. Ее глаза походили на ледяную синеву. Запахло кислым молочком. Женский пот приятен. Но приятнее всего было вновь увидеть ее. Ту самую. Снова утонуть в глаза васильково-синих.
        - Ты живой! - улыбнулась она. - Я справилась. Как ты?
        - Пока не лучше, - прохрипел Долмахар. Он попытался встать, но Эльза мягко положила свою ладонь на его грудь.
        - Тебе нельзя пока вставать. Не тревожь свое плечо. Сейчас принесу разогретое вино.
        - Где мы?
        - Пока в доме. Но противник от нас отстал. Подчиненные поняли, что главнокомандующий погиб, и пошли в отступление. Из леса выбежали волки и медведи. Как начали они всех рвать и метать. Аж дух захватило! Нигде такого еще не видела. Считай, они нас спасли.
        Долмахар сложил засохшие губы и слабо улыбнулся. Эльза пока не знает, кто на самом деле это сделал. Вызов Леса прошел нормально, значит. Хороший отпор дал противнику. Но вспомнив недавний сон, спросил.
        - А предводитель точно убит? - Долмахар еще не до конца убедился, что тот был мертв.
        - Да, убит, - коротко сказала Эльза. - За убийство предводителя мне выпало пять очков к своему рейтингу.
        «Это хорошо», про себя отметил Долмахар.
        - Я три очка добавила к интеллекту. А оставшиеся два подкинула к ловкости. И знаешь, даже как-то подействовало. После того как рейтинг обновился, я почувствовала себя чуточку мудрой. Пока ты был в отключке, в первую очередь вытащила наконечник стрелы с помощью каленым ножом. Я быстро насобирала лечебные травы, которые росли недалеко от дома. Разогрела оставшееся вино из меха. Наложила травяной отвар на рану, сделала перевязку. Сейчас тебе нужно выпить чашечку разогретого вина.
        Долмахар последовал ее указаниям. Сделал глоток. Еще один глоток. Горячее вино обжигало губы и горло, огненным ручейком разлилось по всему телу. Обдало жаром. Но это просто слабость. Холодный и липкий пот вызвал мурашки на коже.
        - Тебе надо отдохнуть. Я буду тебя охранять, - Эльза бережно приподняла его голову. В руке она сжимала заранее приготовленный сухой кусок ткани. Нежными движениями она стала стирать с его лба горошинки пота. - Все будет хорошо.
        Девушка уложила его спать. Сама вышла на открытый участок коридора, где на дальнем конце находился запасной выход. Внизу ржали лошади, оставшиеся после недавнего поединка. Они тоже хотели есть, требовали еду. Их нужно накормить, подготовить к дальней дороге, которая лежала через пустоши. К Лунаму. Но все будет после того, когда Долмахар сможет себя почувствовать лучше. Эльза его не оставит. Ни в коем случае.
        И вот важный день настал. Долмахар стал чувствовать себя намного легче. Он смог встать на ноги. Смог пошевелить правое плечо. Но при движении оно немного ныло. Придется плечо разминать. Тренировать сустав, разогревать мышцы.
        В роли наставника теперь выступила Эльза. Долмахар с помощью ножа отбивал ее атаки. Она с копьем, он с ножом. Все как обычно. Ничего не поменялось, если не считать отведенную роль наставника. Так продолжалось еще четыре дня. А дальше путников ждала трудная дорога. Они запрягли лошадь, набрали найденные припасы из дома и двинулись в путь. За их спинами в утренней дымке медленно таяли грубые черты дома. Дом, от которого до сих пор веяло сказками и мифами. В Кайзберге местные жители не переставали слагать о них легенды.
        Долмахар по старой привычке сверился с навигатором. До Пустоши истребления добираться еще два дня. И так путники добирались. С шуткой, с песнями. Со смехом. Не забывали про осторожность. Их никто не останавливал на пути. Мимо попадались заброшенные деревеньки, гостиницы. Трактиры и мелкие земледельческие владения.
        И вот навигатор уведомил путников, что границы Пустоши истребления находились где-то рядом. Убрав голограммное окошко, люди исчезли за пеленой телепортации.
        Глава 24. Первые морщины
        Когда Вы видите чью-то душу, отраженную в глазах, это - красота. Моя подруга однажды спросила меня: «Когда мне будет 50 и кожа сморщится, ты все еще будешь думать, что я красива?». Я ответил: «Даже сильнее прежнего, потому что в каждой морщине я буду видеть жизнь, которую я разделил с тобой. Каждая морщина будет доказательством детей, которых мы родили и моментов, которые мы накопили в наших жизнях»
        (с). Вивек Оберой
        Переход выполнен успешно. Лошади стойко перенесли процесс телепортации, наездники удержались в седле. Никому не пришлось лишний раз пропахивать землю носом.
        Пустошь…
        Пустошь истребления. Название локации говорило само за себя. Небо ясное. Синее-синее. Почти индиго. Солнце палило нещадно. Припекало сильно. Духоты не было, но невыносимый жар источал из опустошенной сухой земли. Как на раскаленной сковороде. Даже лошади временами переминали свои копыта. Настолько горячей была земля.
        Долмахар невольно фыркнул от жары. Его лоб заблестел от пота. Соленые струйки медленно пробежались по спине, по лицу, по губам. По заживляющей ране, которая пока не успела затянуться. Немного щипало. Но! Эльза умница. Изготовленный ею травяной отвар подействовал хорошо, взобрал яд полностью, до последней капли. Плечо перестало неметь и издавать нотки боли. И разминку Эльза провела отлично. Плечевой сустав размят, мышцы приведены в тонус. Все в норме.
        Сухая земля растрескалась от бесконечного зноя. Дожди, похоже, выпадали редко. А может, вообще не выпадали. Тут и без прогнозов синоптиков ясно.
        Эльза провела ладонью по своей шее, смахнув струйку пота. Убрала спадающий на лоб локон волос. Фыркнула.
        - Я по-другому представила это место, - поделилась мнением девушка. - Даже лошади еле держатся. Пока держатся.
        - Соглашусь. И мне мало верится, что Лунам ошивается где-то здесь. Тут истребления даже не нужно. Пустошь сама загубит путника. Жарой, зноем. Без источника воды, наконец.
        - Ты предлагаешь вернуться назад?
        - Нет, - ответил Долмахар. - Перейти на верблюдов.
        Шутка удалась, но смех оборвался быстро. Все равно не до шуток было.
        Кругом горы, которые цепочкой сковывали всю пустошь. Их макушки, словно в неком мареве, таяли в разогретом воздухе. Издали причудилось явление, сильно похожее на мираж. По дороге путники встретили множества останков животных. Кости высушены, их поджаривало так, что от них тянулся еле видимый дымок. Пустошь не щадила, она словно сама могла обглодать кости дочиста. До сахарной белизны.
        Оазисы здесь не встречались. Это всего лишь сказки.
        И вот впереди появились странные очертания, напоминающие на размытые человеческие силуэты.
        Долмахар на автомате выставил арбалет вперед, Эльза сильнее сжала копье. К атаке готовы. Только со стороны мнимого врага ответа не было. Не было даже отголоска. Все так же тихо и смирно. Пройдя еще отрезок пути, Долмахар сплюнул от нелепого представления. Эльза прыснула со смеху.
        На окраине местности их ждали… Кактусы. Да, кактусы. Они выставили свои колючие и угловатые отростки в стороны, и будто приветственными жестами встречали путников с трудной дороги. На некоторых пробились цветки.
        - Это знак? - сощурилась Эльза. - Пить то хочется.
        - Жрать тоже хочется, - тот приблизился к колючему растению. Достал нож из-за пояса. Тычком проткнул в одну ветвь. Из распоротой темно-зеленой мякоти вытек сок. Капли падали на иссушенную землю и мгновенно испарялись.
        - Пить можно?
        - Не знаю, - ответил Долмахар. - Никогда не пробовал. На лошадке испытаем?
        Эльза сначала нахмурилась. Видимо такая затея ей не прельщала. Но потом неуверенно пожала плечами. Выбора все равно нет. Рисковать так рисковать. Но только лошадью.
        Долмахар сполз с седла. Подошвы обдало жаром. Долго по пустоши не походишь - это верно. Лошади бедные, как они мучаются. Долмахар одобряюще хлопнул своей по крупу, и подошел к растению. Кактус вытянулся на высоту в три метра. Мужчина немного вырезал обмотки с одежды, намотал на пальцы. Кончиком ножа провел продольную линию по мягкому отростку. Тот будто разошелся по швам, раскрылся, обнажая свою ярко-зеленую, почти салатового цвета, сочную мякоть. Прозрачный сок обильно вытек из расщелины. Капли издали барабанную дробь по земле и тут же испарились. Пустошь взобрала сок в себя.
        Долмахар приставил лошадь ближе к мякоти. Та неуверенно уткнулась к отростку, шумно втянула воздух большими ноздрями. Потом губами осторожно притронулась к мякоти, секунд-пять погодя, обнажила свои мощные челюсти. Зубы легко распороли зеленую кожицу. Колючки подогнулись под натиском жвачки лошади, не причиняя ей никакого вреда. Жевать, значит, можно. И так прошло десять минут трапезы. Лошадь уже потеряла страх, и жевала кактус с большим удовольствием.
        Долмахар полностью убедившись в безвредность колючего растения, рассек ножом мякоть на уровне своего носа. Немного нагнулся, стал жадно хлебать сладковатую жидкость. Сок потек по небритому подбородку, щекотливо прошелся по шее и только потом исчезал в нише растрепанной одежды.
        - Как тебе? - поинтересовалась Эльза.
        Тот оторвался от сладостной струи, избавившей его от жажды.
        - Хороша водица, - улыбнулся Долмахар. - Спускайся. Выпей живительной влаги.
        Эльза соскочила, принялась пить. Лошади вовсю разжевали ветви, до которых могли достать, и кактус казался голым, лишившись основных отростков.
        Вдоволь напившись, Эльза взглянула на Долмахара.
        - Как ты думаешь, откуда у кактусов столько жидкости?
        - Они берут воду из земли. У них слишком длинные корни, - ответил тот. - Я так думаю.
        Снова короткий смех. Шутки долой, пора двигаться дальше. Из припасов не было воды. Скисшее вино недавно закончилось. Поэтому в мех влили кактусовый нектар. Набрали мякоть для корма лошадей. Вдруг пригодится, если колючие растения не попадутся дальше. Так оно и случилось. Долина кактусов резко оборвалась на стыке двух дорог. Навигатор все показывал стрелку, направленную на восток. Дальнейший путь выбран. На восток так на восток. Примерное место назначения. Место встречи. Если вообще такое место существовало. К тому времени солнце прекратило нещадно жарить, оно опускалось на границе, где оттуда виднелся огненно-рыжий горизонт.
        Близилось время сумерек. Воздух стал резко набирать жаропонижающую температуру. Неужели будет холодно? Это как в пустыне. Днем жарко, ночью холодно.
        За время долгого пути люди много чего рассказывали. О жизни в реальном мире, о своей семье, о своих целях. О том, как виртуальный мир жесток, враждебен. О том, как нужно прекратить такие незаконные действия. Оцифровка городской местности, погружения в телепортирующие капсулы, телепортации в целом.
        Но Папа не останавливался. Он из этого промысла продолжал зарабатывать бабло, и никто ему не смог упрекнуть из команды разработчиков. Ведь все варились в одном котле. Деньги капают, и ладно. Хрен с людишками, которые копошились в виртуальном дерьме.
        Небо приобрело цвет графита, накрыло ПУСТОШЬ ИСТРЕБЛЕНИЯ полностью. Не покидало ощущение, что вот скоро зарядит дождь. Только дождя не было. Стихия не хотела перемены, не хотела бушевать. Осадков ждать не приходилось. Удушающая жара спала окончательно, с запада подул ветерок. Свежесть придала немного бодрости, но топать в такую преднаступающую темень не хотелось. Жара и дорога отняли много сил. Лошади тоже держались до последнего.
        - Как спать будем? На лошадях? - Эльза еле продирала глаза, чтобы окончательно не свалиться с седла от накопившейся усталости.
        - Животным тоже отдыхать надо. Мы вынуждены остановиться.
        Так и сделали. Выбрали место, где сухая земля не так сильно изборождена трещинами. Эльза выбрала более-менее глубокую расщелину, вонзила наконечником вниз. Перевязала уздцы к пластмассовой ручке самодельного копья. Правильно, в таком раскладе лошади никуда не денутся. Останутся на прежнем месте.
        Путники накрыли будущее место ночевки старым тряпьем, доставленным из мифического дома. Долмахар прилег, Эльза поступила так же. Оба дышали ровно, без волнения. Чуть позже мужчина собрался было уснуть, но его взбодрило нежное прикосновение руки. Женской руки. От Эльзы Долмахар такого не ожидал, если не считать той вынужденной меры, где она залечивала его серьезную рану. Там было немного по-другому. Проявление заботы так сказать. Спасти человека любой ценой. А тут… Что-то не так. Это нежное прикосновение наполнено чем-то другим. Волнующим и трепетным.
        - Ты так постарел,- ее указательный палец сделал дугу. Женский ноготь провел по проступающей бороздке. - Долбаная игра изрядно тебя вымотала.
        Долмахар хотел ей сказать то же самое, но вовремя сообразил, что его ответ получился бы некорректным и некрасивым в адрес девушки. Ведь она молода, красива. Большие миндалевидные глаза, немного вздернутый носик, сочные губы. Бархатистая и упругая кожа. Ни одной морщинки.
        Тем временем ее ладонь тихонько легла на мужскую грудь. Эльза прекрасно чувствовала, как она вздымалась. Долмахар немного волновался. Это видно. Тот не решался ей ответить тем же - ласковым прикосновением. С одной стороны было забавно смотреть и сравнивать два человека. Долмахар в сражении действовал как храбрый воин, а тут с женщиной наедине вел себя как мальчишка. Девственник, одним словом. Эльза мягко улыбнулась. Пора действовать, а то так и не дождешься от него ответа до самого утра. Хочется любви, ласки. Нежных поцелуев и прикосновений. А больше всего хотелось секса. Хотелось разрядиться, чтобы хватило надолго.
        Эльза приблизилась к нему. Взяла его ладонь, сомкнула свои пальцы в ней. Далее не спеша прижала руку к своей груди. Долмахар смотрел на нее заворожено, не в силах понять, что между ними происходит на самом деле. Как импульс пробежала искра возбуждения. Долмахар инстинктивно стал мять ее упругие мячики. Сочные яблочки третьего размера.
        Лошади, видя эту сцену, понурили головы, словно избегали такого стыда.
        Эльза поняла, что пора. Стянула с тебя одежду. Сразу накрыла Долмахара поцелуями, стараясь язычком коснуться до мужского неба. Мужчина почувствовал, что между ног уже стало твердо, возбуждение нарастало с новой силой. Он переборол желание стиснуть упругую женскую задницу. Немного отпрянул Эльзу от себя.
        - Ты же замужем, - он так сказал, будто сейчас только вспомнил. Хотя оно так и случилось.
        Эльза рассмеялась. Потом приблизилась к его лицу. От нее реально пахло сексом.
        - В реале я замужем. Не изменяю своему мужу. Он у меня самый лучший. А с тобой, Захар, я в виртуале. В игре можно все.
        После этих слов ее губы снова впились в мужские. Долмахару договорить не дали. Он старик в реале. Но похоже Эльзу мало волновало. Ей нужно здесь и сейчас. Обо всем забыв, люди сплелись в единый танец. Танец секса. Искры возбуждения над пеплом накаляющейся страсти. Эльза в позе наездницы стала ритмично двигать тазом, наращивала темп. И вот настало сладостное предвкушение - извержение семени. Получше любого вулкана.
        Оба вспотели, но ночная прохлада быстро остудила перевозбужденные тела. Так они и заснули, крепко обнявшись. Ведь в Пустоши истребления никого нет. Стесняться нечему.
        Долмахар проснулся ближе к рассвету. Эльза зарылась в покрывало. Скоро будет жара. Нужно подготовиться к предстоящей дороге. Мужчина достал кактусовую мякоть, отдал на корм лошадей. Сам отхлебнул немного нектара из меха. Стало хорошо.
        Но чувствовалось, что сердце почему-то билось чаще. Словно бухало в грудной клетке. Неужели состарился на самом деле? Как там Эльза отметила, морщины появились. Надо убедиться, а то ночью такая возможность не выпала. Занят был Эльзой.
        Долмахар снова выудил колючую мякоть. В мякоти, как в плошке, жидкости набралось достаточно. На прозрачной живительной влаге он увидел свое отражение. На него смотрел мужчина уже средних лет. Его лицо изборождено глубокими морщинами. А глаза были старческими. Эльза не ошиблась. Действительно, тот медленно превращался в старика. И сколько такой процесс старения будет длиться? Ведь сам процесс протекал слишком быстро. Еще три дня назад он чувствовал себя молодцом, а сейчас сердце будто барахлило. А может уже пошаливало?
        Стало страшно. Очень. Миссия еще не закончена. Надо доводить это дело до конца. Долмахара волновал уже другой вопрос. Что там творилось в комнате разработчиков? Может какой-то сбой у них произошел, может, настройки биометрических данных сбиты. Может, произошла непредвиденная ситуация. Короче, может произойти всякое. Но от этого не легче. Скорей бы неполадки устранить. А чувствовалось, что совсем скоро придется завершать миссию глубоким стариком. Завершит ли? Бред полнейший.
        Пока он не совсем старик, нужно действовать прямо сейчас. Долмахар осторожно тронул за плечо спящую Эльзу. Та проснулась, недовольно буркнула себе под нос. Как кошка потянулась.
        - Пора. Пока не совсем жарко.
        - Что с голосом, Захар? - спросила Эльза с задумчивым видом.
        Черт! И голос меняется. Приобретает другой оттенок, другие нотки. Появились морщины, сердце билось учащенно, голос стал другим. Что это все значит? Старость не радость. Он стареет? Станет таким же как в реальном мире? Опять же. Бред полный.
        Лошади запряжены, готовы к дальней дороге. Долмахар старался как можно меньше говорить, временами приходилось изменять голос. Но Эльза будто и не видела в нем странности. Как будто все так и должно быть. Она продолжала строить глазки, стреляла в самое сердце. Только Долмахару оставалось ей улыбаться, поддерживать с ней беседу.
        И вот дорога привела их к горной цепочке, которая перекрыла путь полностью. Заметно, что путники взбирались по вершине с помощью выщербленных ступеней, простирающих до самой макушки. А дальше шла переправа через высохшее болото, которое образовалось после смещения масс горных пород. Такое опасное явление еще называлось оползнем.
        Путникам ничего не оставалось, как взобраться по каменным ступеням. Набрались оставшимися припасами и принялись покорять вершину, но без лошадей. Животных пришлось оставить внизу.
        Солнце в скорое время выглянуло. В Пустоши истребления вновь настала жара.
        Глава 25. Сборщик воспоминаний
        Единственный банк, куда можно вкладывать все сбережения, - воспоминания. Этот банк никогда не прогорит.
        (с). Евгений Евтушенко
        
        Казалось, что вершине не было конца. Гора тянулась выше и выше. Ступени, выщербленные в плоскости из камней, шли зигзагами. Путники с трудом преодолевали каждый пройденный участок.
        Стало трудно дышать, в нос забивалась сыпучая горная порода, в горле сильно саднило и першило. Воздух постепенно стал разреженным. Создавалось ощущение, что кислород откачали, а вокруг самой горы образовался вакуум. Даже окрики растворялись в нем. Одно ясно - кричать бесполезно. Как глотку не дери, голос все равно утратит свои свойства звучания.
        Жара тоже следовала по вершине. Лучи солнца сильно грели породу, отчего камни и булыжники превратились в раскаленные осколки. Глаза пришлось сузить до тонкой ниточки, и фокус теперь нацелен на тот горный участок, который ждал впереди. На высоте. Вокруг себя обзор не наблюдался, просто это вошло в формальность. Главное, смотреть вперед, смотреть выше.
        Пот лился градом. Соленые капли пробегали по всему: по лицу, по засохшим губам, по лопаткам, по линии позвоночника. Одежда промокла до нитки, кое-как просвечивалась на потном теле.
        Эльза фыркала чаще, чем вчера. Ее волосы слиплись, и сейчас напомнили птичье гнездо. Долмахар шел следом, подстраховывал девушку. Напарница пока ни разу не пожаловалась на жару, усталость и прочие трудности. Держалась молодцом, крепким бойцом.
        - Долго еще там пиликать? - для интереса спросил Долмахар. Сам пока держался неплохо. Но самочувствие немного паршивое. Сердце все так же билось учащенно, ухало глухими ударами. В глазах стало немного рябить, дыхание временами сбивчивое.
        - Не знаю, - отрезала Эльза. - Вижу только ступени и горную плоскость. Ничего более.
        Долмахар вздохнул. Грудь вздымалась. Дыхание все так же сбивчивое, неровное. Паршиво. Одним словом. Паршиво и все. Долго ли будут они играть в скалолазы? Он в раздумьях даже не почувствовал, как одна гладкая ступень легла ниже обычного. Под нажимом ноги она утопилась в твердую породу. Будто провалилась в заранее подготовленную нишу, и прореха расширилась до значительного основания плоскости. Каменный пласт словно оторвался от горы, отделился от основы. И здесь можно было понять, что на людей обрушилась стихия. Землетрясение по высшему баллу, которое побила всю шкалу Рихтера. А путники будто оказались в самом эпицентре бедствия.
        Но тут сама Пустошь пощадила. Гора их не задавила. Просто отделившийся кусок породы сделал резкий разворот на сто восемьдесят градусов, и люди оказались во внутренней нише, наполненной сыростью и прохладой.
        Путники были изолированы от бесконечной жары и зноя. Тут нет солнца, нет изнуряющей духоты. Тут казалось райским местом. Долмахар и Эльза смогли удержаться. Они из последних сил вовремя вжались к каменной плоскости. И теперь перед ним открылся другой вид. Над ними нависли образования из смеси твердых кристаллов и отложившихся солей, похожие на длинные отростки. Сталактиты или сталагмиты. Они смотрелись довольно загадочно, завораживающе.
        На кристаллах замечались прозрачные отблески. Соли источали неестественную белизну. Как недавно выпавший снег. Зрелище захватывало дух.
        - Красотище! - вымолвила Эльза. Это все, что у нее хватило. А дальше она принялась жадно изучать местность.
        Люди обратно спустились по тем же ступеням. Чем ниже спускались, тем отчетливее был слышен плеск воды. Неужели тот самый оазис найден? То самое местечко, казавшее миражом для изможденных путников.
        - Слышишь? - улыбнулась Эльза. Долмахар кивнул в ответ. Еще бы.
        - Вы не одни, - раздалось за каменным бугром.
        Их сладостное предвкушение оборвал резкий, одновременно зычный голос, который донесся из темного выступа, расположившийся напротив путников. Из непроглядной черноты высветилось рыжее лицо. Если быть точным, это не совсем лицо. На путников взирала кошачья рыжая морда с большими, как блюдца, глазами, и длинными, как проволоки, усами.
        - Нашли тайник. С чем вас я и поздравляю, - продолжил речь тот.
        Долмахар невольно вспомнил один забавный случай, приключивший с ним ранее. Это еще было в начале. В начале игры, где нужно выбраться из подземелий. Бесконечные трубопроводы, ржавые решетки вентиляции, заброшенные подсобные помещения. В первый раз страшно стало, но потом Долмахар свыкся. Душная каморка, журчанье воды и назойливая мошкара. И вот она. Ограда. Кладка из кирпича. Изучение цементного узора. Ситуация казалась безвыходной. Но только не для Долмахара. Наугад ударил по какому-то кирпичу. Ударил сильно. От злости. И кирпичная стена крутанула, сделала вираж. Поворот на сто восемьдесят градусов. В полоборота. Везение. Все дело в нем.
        И вот снова удача подвернулась, причем вовремя. Сработал такой же механизм, как в подземке. Долмахар наступил на какую-то ступень, которая являлась тайником.
        - Здравия желаю, Лунам, - начал с приветствия тот. За ним спустилась Эльза.
        - И вам не хворать, - резко отозвался антропоморфный кот. Его рыжий хвост топорщился из красной мантии. Одежда на нем больше всего смахивала на кимоно. - Какими судьбами?
        Долмахар немного опешил от такого вопроса, но собрался.
        - Помощь твоя нужна.
        Лунам хмыкнул в ответ. Он провел лапой по скале, оставляя на ней длинные тонкие дорожки. Он скребся о ней, точил свои когти.
        - Чем могу помочь? - Лунам убрал лапы за спину, расправил свои плечи. Согбенная спина распрямилась. Встал как штык.
        - Мы много чего повидали в Кайзберге. Много чего перетерпели. Хотим домой. Обратно.
        - Домой - это куда? - уточнил тот.
        - В реальный мир.
        Лунам свистнул, будто от удивления. А может так и есть.
        - Слишком сложный процесс. На него уйдет слишком много сил. Еще неизвестно, получится ли?
        - Попытаться стоит, - Долмахар вспомнил про сообщения от анонима. Про отсчеты. Про баги. - Тебе же тоже помощь нужна, верно?
        - Нужна. Но вы не справитесь с задачей.
        - Откуда такая уверенность, Лунам? - в данном случае задала вопрос Эльза.
        - У вас есть хорошие воспоминания о Кайзберге? Именно хорошие. Плохие не нужны. Из реального мира тоже не подействуют.
        Повисла неловкая пауза. Только было слышно, как поблизости журчала вода.
        - А если есть, то что? - попытался выкрутиться из ситуации Долмахар.
        - Мне нужен четкий ответ. А так бессмысленно вам показывать одну вещь, которая даст еще один шанс на превращение. Надоело мне расхаживаться в кошачьей шкуре. Хочу выглядеть как нормальный человек. Как вы, например.
        Вот оно что. Предлагает бартер. Хорошо. Надо вспомнить что-то хорошее. А именно то, чего было в Кайзберге. Какие моменты встречались. Одно можно сказать. Приятного было мало. Так решил для себя Долмахар. Постоянно приходилось себя защищать, огрызаться, убивать. Везде трудности и передряги. Поток его размышлений сорвала Эльза, осторожно взяв того под руку. Все те же бездонные голубые глаза, все та же мягкая улыбка. Она явно что-то задумала.
        - Наверное, трудно забыть тот самый момент, - сказала Эльза волнующим голосом, с придыханием. - М?
        Долмахар понял, к чему она клонит. Как же такое возможно забыть? Трепетный момент, жаркие тела, накал страсти. Действительно. Единственное, что было из всего хорошего в Кайзберге. Одежда падает, тела оголяются. Внутри все кипит. Воспоминание о сексе стало самым приятным моментом из жизни, проведенной в игре.
        - Что решили? - нетерпеливо буркнул Лунам. - Есть с чем поделиться?
        - Да, есть, - подтвердил Долмахар.
        - Озвучьте, - потребовал тот.
        Долмахар и Эльза переглянулись. Снова неловкая пауза.
        - Что? Секретики у вас какие-то?
        - Неудобно как-то рассказывать. Слишком интимно вышло, - начала оправдываться Эльза.
        Лунам скрыл смущение.
        - Хорошо. Я вас понял. Но смотрите, если соврете - помирать вам в Пустоши.
        Он махнул мохнатой лапой, призвав путников дальше, к следующей расщелине, которая встретилась на пути. Обдало вязким холодом. Усиленно журчала вода, значит, водоем где-то рядом, и Лунам вел их прямо к нему.
        Через минуту перед путниками расползлась плоская линза водоема, которая отражалась, искрилась от нависающих над ней сталактитов. По скале бегали солнечные зайчики. Настолько чистой и прозрачной была вода. Когда люди подходили к ней, казалось, что вместо журчанья и плеска пришел прибой. Зов моря, так сказать.
        Вода, как подземное озеро, окаймлена каменными глыбами, и уходила вглубь, на дно, которого не видно.
        - Это озеро СБОРЩИК ВОСПОМИНАНИЙ. Можете поделиться с ними своими приятными моментами. Я немного отойду в сторонку, дабы не смущать вас.
        И Лунам ушел. Улизнул прочь, в другую пещеру.
        Долмахар остался с Эльзой наедине. Они стали делиться с озером хорошими воспоминаниями.
        Глава 26. Эликсир
        Любовь - эликсир для души.
        (с). Сергей Рязанцев
        По водной глади пробежала рябь, будто сверху падали тяжелые капли. Звук, похожий на прибой, заметно усилился. Далее кристально чистая поверхность преобразилась в разноцветную мозаику, которая началась складывать в единую оживающую картину. Озеро, которому дали имя СБОРЩИК ВОСПОМИНАНИЙ, постепенно стало нагонять небольшие волны. Водяные раскаты издали негромкий плеск, разбиваясь о каемку. На чистой отражающейся линзе вспыхнула картина действия. Вот то самое приятное воспоминание. Сборщик его принял.
        Со стороны секс смотрелся как-то нелепо. Долмахар даже находил в нем чего-то постыдного. Но Эльзе было все равно. Для нее стыда в нем нет. Обычный человеческий инстинкт. Хотя этот самый инстинкт проявляется по разным причинам. Вот тут явно между ними пробежала искра. Видно по глазам, по движениям двух тел. Оба млели от удовольствия, томно прикусывая губы.
        Прошло каких-то семь минут, и картина испарилась в воде. Антропоморфный кот будто знал, когда закончится представление интима. Он снова вылез из черноты соседней пещеры.
        - Что ребятки, повеселились. Пора за работу. Благо, Сборщик принял ваши приятные моменты. А теперь попытайтесь сами вспомнить это. Ну же.
        Странно. Как люди не старались, у них ни черта не выходило. Словно вычеркнули приятный момент из головы. Лунам хитро прищурился.
        - Получается?
        - Нет, - подтвердил Долмахар. Эльза тоже покачала головой в знак отрицания.
        - Сборщик принял ваши воспоминания. Он у вас забрал. А значит, у меня есть еще один шанс на свое преображение.
        Лунам подошел к людям поближе, выставил рыжие лапы над водоемом. Его когти хищно засверкали. Глаза загорелись диким пламенем. Он начал свои манипуляции, словно оставлял невидимые царапины в воздухе. Колдовать ему пришлось недолго. Буквально пару минут спустя Сборщик стал испускать пузырики. Сначала мелкие, далее возрастали. Достигая определенного размера, они лопались. Вода монотонно забурлила, и создавалось впечатление, что вместо нешумного озера, Сборщик превратился в горячий источник. Будто под ним быстро образовалась магма и грозилась выползти наружу. К счастью, этого не произошло. Лунам убрал лапы. И сказал.
        - Нам надо погрузиться в воду. Окажемся в другом месте.
        - В другом - это где? - Долмахар таращился на бурлящую воду, пытаясь сообразить, на какие приключения можно нарваться после погружения. Эльза тоже глядела туда же, словно искала дно. Но дна нет. Там одна пустота. Одна глубина. Чернота, которая нагоняла страх.
        - Нам нужно попасть на локацию ТАЮЩИЙ ЛЕД. Достать для меня эликсир, - начал рассказывать Лунам. Он заметил, что те слушали его внимательно. После паузы продолжил. - Я несколько раз пытался достать труднодоступный эликсир. Он находится на одной ледяной глыбе. С каждым годом эта та самая глыба отдаляется дальше и дальше. До лета еще шесть лет, и к тому времени глыба растает окончательно. А как видите, мне не всегда доводится встречать таких путников как вы. Свои приятные воспоминания я истратил давно, а люди ко мне приходят очень редко. Можно сказать, вообще не приходят. Вы - моя последняя надежда.
        От таких слов Долмахару стало немного неудобно. Уж слишком как-то трогательно получилось. Возлагать на него надежду, причем последнюю. Слишком большая ответственность.
        - Мне интересно, как ты выжил в бескрайней Пустоши? Как живешь в пещерных лабиринтах? Чем питаешься, наконец.
        - Мне многого не надо. Я питаюсь энергией солнца, - коротко ответил Лунам. - Не знаю вкус воды, ибо не пил ее никогда.
        - Ты маг? - Долмахар никак не мог разглядеть всплывающий над ним значок. Знака бесконечности нет. Никаких условных обозначений.
        - Я - маг. Но как видишь, я уязвим. Не бессмертен.
        Вот оно что. Маг, но не бессмертный. Тсероф и Ротсап такого не знают.
        - Хорошо, если мы согласимся, что нам будет за это? Вознаграждение имеется? Есть шанс отправиться домой?
        - У меня есть сила, которая разблокируют ваши неоткрытые способности. Но только одну характеристику. Так что хорошенько подумайте, чтобы сделать окончательный выбор. Уровни игрока не имеют значения. Мне все под силу в данном плане.
        Приятный сюрприз, однако. А что ожидается там на другой локации - дело привычное. Никогда не знаешь, чем все обернется. Поэтому такие нюансы надо изучать на месте прибытия.
        Долмахар обменялся с Эльзой задумчивым взглядом.
        - Что ты хотела выбрать?
        - Электру, - ответила девушка. После ответа у нее самой в глазах будто отразились вспышки электрического разряда.
        - Ладно. Я выбираю кинетику, - согласился Долмахар. Ротсап тогда хотел открыть ему такую способность. Но тут вернулось на круги своя. Долмахару выпал такой долгожданный шанс - почувствовать силу притяжения земли и всю мощь круговоротов. Кинетика - это движение.
        - Спрашиваю еще раз. Для уточнения. Вы окончательно сделали выбор? Никто не передумал? - Лунам на удивление слишком расчетлив. Его кошачья морда излучала глубокой мудростью. Как древнекитайский учитель, а-ля сэнсэй по боевым искусствам. Даже кимоно ему шло отлично.
        Те утвердительно закивали. Выбор сделан.
        - Хорошо, - антропоморфный кот сделал плавное движение мохнатой лапой. Воздух вдруг зашевелился, задрожал как осиновый лист. Магия подобна легкому дуновению ветра.
        Всплыло голограммное окошко.
        «Поздравляем! Ваша характеристика «Кинетика» разблокирована! Теперь вы можете ее использовать до конца игры».
        У Эльзы было такое же сообщение, только с заменой слова. Электру она получила.
        - Свои способности можете испытать на врагов, ждущих своей участи. Они получат сполна. А эликсир будет мой. Если конечно достанем. Ну что, погнали?
        - А мы там не сваримся? - поинтересовался Долмахар.
        Лунам подошел к водоему. Вода все так же кипела, бурлила, пузырилась.
        - Нет. Воду вы все равно не почувствуете. У Сборщика нет характерной материи. Это телепорт, который переправит вас на ТАЮЩИЙ ЛЕД. Если достанем эликсир, то я вас отправлю на ИСХОД ВОЙНЫ. Там вы сможете найти дорогу к себе домой. Я обещаю.
        После его слов Долмахар закинул арбалет за спину, подошел к каемке. Рукой провел по водной глади. Лунам прав. Никакого привычного прикосновения, нет той чувствительной осязаемости. Вода будто образована из пустоты. И главное, не пришлось одергивать руку. Потому что странная материя не обжигала его пальцы.
        Долмахар убедился в правде слов. Лунам не врал.
        Втроем собрались у бурлящего водоема. Глубоко вдохнули. Подготовились к прыжку. Первым полез Лунам, далее последовали остальные. Сборщик набирал обороты, кружился многочисленными завихрениями. Вода тем временем стала выливаться за каемкой.
        - Закройте глаза! - потребовал Лунам.
        Все прикрыли веки.
        Водоем тройной воронкой засосал людей, шумно втянул застывший пар, и тащил ко дну, которое продолжало изображать глубину, похожую на черную пустоту. Впадина взобрала в себя неосязаемой воды и накрылась плотной пеленой «барашек». На каемке образовались пенные островки. Сборщик перестал издавать характерные звуки, подобные горячему источнику. В пещере прокрался нежданный гость - тишина, которая позже стала звонкой.
        Люди исчезли. СБОРЩИК ВОСПОМИНАНИЙ затих. По водоему перестали плавать круги. Телепортация началась. Впереди ждал ТАЮЩИЙ ЛЕД.
        Глава 27. Тающий лёд
        Чем тоньше лед, тем больше всем хочется узнать, выдержит ли он.
        (с). Джош Биллингс
        
        Они были в какой-то глубине. В холодной черноте. На время. Тяжесть воды не ощущалась, ее плотность тоже. Осязания нет. Есть только пористая пустота, которая окутывала людей с новой силой. И произошел толчок - телепорт словно выплюнул людей на следующую локацию. ТАЮЩИЙ ЛЕД. Красивое название. Плавно звучит. Как само дуновение ветерка. Обдало бодрящей свежестью. После мягкого приземления люди и антропоморфный кот ступили на плодородную почву.
        Спрашивается, а где же лед? Или название локации обманчивое?
        Было тепло. Кругом густая растительность, пахло хвоей и проросшей травой. По раскидистым древесным кронам шустро скакали птички с ярким оперением. Они по размеру напоминали снегири, такие маленькие комочки, подобны елочным игрушкам, занимали каждую ветвь. Птицы издавали протяжную и звонкую трель, да такую, что у самих людей в ушах зазвенело.
        Где-то недалеко, рядом с деревьями выросли рыжие кусты, которые кое-как обрамляли тореные тропки. Чувствовалось, что воздух тут морской, немного разбавлен солью, от которого щипало нос и обжигало гортань.
        Лунам почесал свой влажный нос, словно думая, куда же идти дальше. Он знал дорогу. Окинув на путников пытливый взгляд, он остановился возле одного рыжего кустарника. Пощупал лапой тонкие пушистые веточки.
        - Теперь хочу проверить ваши способности. Это пробник. Очки рейтинга взиматься не будут, - изъявил желание Лунам. - Эльза, ты готова опалить кустарник?
        Та закивала и приготовилась. Убрала копье. Поправила пояс, на котором висел стилет. Настроилась. Сконцентрировалась. Кажется пошло. Из ее утонченных пальцев, начиная с подушечек, пробивались ниточки заряда. Кончики ее волос тоже стали источать электричество, а в миндалевидных глазах будто прошел быстрый разряд молнии. Далее, как импульс, вокруг ее тела вспыхнула спираль. После такого действия, Эльза словно оказалась в электростатическом коконе, и она чувствовала себе более защищенной.
        Легкий взмах руки, и разряд молниеносно прочертил воздух, метясь в заданную цель. Рыжий кустарник обратился в черную сетку, а через мгновение осел россыпью на землю. В воздухе завитали тлеющие листочки.
        Лунам будто и не удивился. Видимо, такой трюк он видел не впервые. Антропоморфный кот задумчиво зашевелил длинными усами. Принимал какие-то решения.
        - Неплохо. Совсем неплохо. Справилась с задачей.
        Эльза сняла электростатическое поле, заставила себя притушить разряды. И все. Стала как прежде. Без той суперспособности, наделившей ей ранее.
        - Твоя очередь, Долмахар, - произнес Лунам. - Сможешь дерево согнуть надвое? Вон там. - Он указал на ближайшую крону.
        Долмахар напряженным взглядом прицелился в дерево. Почему-то сузил глаза, словно пытаясь выследить мельчайшую деталь. Сам почувствовал, как воздух стал плотно налегать на его плечи. Дыхание сперло как под ударом в солнечное сплетение. Ноги явно приросли к земле, отяжелели, налились свинцом. Так Долмахар чувствовал притяжение земли. Как по закону Ньютона в реальном мире.
        И вот раздался характерный треск. По стволу дерева пробежались линии разлома, ворчливо скрипнуло. Крона задрожала, птички покинули свои засиженные места, перелетев на другие. А то самое дерево уже поддалось неведомой силе, разошлось глубокими разломами, и переломилось надвое, превращаясь в согбенную фигуру древесного монстра. Натужно заскрипело. Кроны окончательно разлеглись на землю громадным веником.
        - Хорошая работа, - Лунам не поскудничал на похвалу. - Это хорошо, что ты выбрал кинетику. В тебе сил достаточно, чтобы управлять притяжением земли. Кинетика довольно трудная способность. Ею надо управлять искусно.
        Долмахар почувствовал себя немного дурно. Его сердце все так же бухало в грудной клетке, издавало тяжелые удары. Даже в ушах немного гулко отдавалось. Неужели биометрические данные продолжали сбоить? Не нравится это. Совсем не нравится.
        - С тобой все в порядке? - потревожилась за него Эльза. - Давай передохнем.
        - Все нормально,- вздохнул тот. - Просто прихожу в себя после кинетики.
        - Смотри. Не перенапрягайся, - Лунам махнул лапой, призывая путников идти за ним дальше.
        Шли так недолго. По тореной дороге, мимо цветущих деревьев и кустов. Ветер обдувал лицо, дарил приятную прохладу и свежесть. Лунам шел во главе, Эльза в середке, а Долмахар взял на себя роль замыкающего. В голове совсем не укладывалось, отчего локация получила такое красивое название.
        - Совсем по-другому представлял локацию, - поделился соображениями мужчина. Хоть так можно развеять скуку, пока Лунам вел их к заветной цели. - Где та самая ледяная глыба?
        - Она внизу. Поддерживает плавающий островок. По сути, локация ТАЮЩИЙ ЛЕД держится на льдине, которая совершает дрейф по бескрайнему океану. Если глыба растает окончательно, то локация тоже уйдет под воду, - пояснил антропоморфный кот.
        - Получается, она все время в движении, - подытожил тот.
        - Не стоит забывать, что в Кайзберге совсем другое летоисчисление. У вас там год к скольким месяцам приравнивается?
        - Двенадцать месяцев, - Эльза ответила быстрее.
        - У вас год длиннее. Тут один год приравнивается к пяти месяцам. До полного наступления лета и жары шесть лет. По-вашему это получится два с половиной года. Чувствуете разницу?
        В ответ Лунам услышал от путников утвердительное «Ага». Поняли, значит.
        Вдалеке, за краем плавающего островка, раздался оглушающий плеск воды. В воздухе снова закружился вкус морской соли. Даже ветер подхватил летающие водяные брызги и устроил путникам освежающую процедуру. Островок немного завибрировал.
        Люди вибрацию чувствовали.
        - Осколок льда отделился от глыбы. Тает довольно быстро, - Лунам ответил на немой вопрос путников.
        От такого шума и встряски на воде немного потряхивало. Островок продолжал свой путь, оставляя за собой длинный пенный шлейф. «Барашки» расплывались, покачивались на гребнях волн, а потом медленно растворялись в водной глади.
        - Лунам, - произнес Долмахар. Его волновал следующий вопрос. - Расскажи, как выглядит ИСХОД ВОЙНЫ? Что из себя он представляет?
        Лунам отчего-то вздохнул. Похоже, переводил дух, выровнял дыхание.
        - Есть такой артефакт. Ему много-много лет, когда еще не было людей в Кайзберге. Ходят легенды, что этот самый артефакт мог забрать души умерших. Чем больше он в себя взбирал, тем шире открывались Врата.
        - Врата? - не понял Долмахар. Подул ветер, и он снова пощекотал его между лопаток. Стало немного зябко. - Откуда они взялись?
        - Врата ведут туда, куда ты пожелаешь. Но прежде чем это сделать, надо задать направление. Подойти к артефакту, приложить на него руку и мысленно передать ему дорогу. Тогда он примет.
        - А ты откуда знаешь?
        Эльза все шла, внимательно слушала разговор. Вникала каждое сказанное слово. Про осторожность тоже не забывала.
        - Мне нужно было домой. Но я не успел. Врата закрылись слишком быстро.
        - Получается, ты тоже из реального мира?
        - Не совсем. Тебе не кажется, что мы слишком много болтаем? - отрезал Лунам. - Не расслабляться.
        Долмахар не стал ему перечить. Половина, можно сказать, уже разгадано. Вызнал у него все, что было возможно. Теперь надо сосредоточиться, потому что Лунам поднял свою мохнатую лапу - призвал им остановиться.
        Их взору открылся каменный пейзаж. Точнее, огромные булыжники были сложены между собой, и смахивали на испещренную загадочную скалу, у которой имелся черный зев входа. Привычное тепло сменилось липким холодом.
        - Перед нами каменный лабиринт. За мной, ребята! - скомандовал Лунам.
        Все двинулись в путь.
        Практически все булыжники были высотой в пять метров. По точеным, от воздействия окружающей среды, краям проступали густо заросшие мхи. Где-то внизу образовались лишайники темно-рыжего цвета. В вершине, по каменным макушкам гулял ветер, часто издавая протяжный стон. Будто выл раненный зверь. От такого стона людям стало не по себе.
        Каменные стены создавали иллюзию, что они давили людскую цепочку со всех сторон. От этого стало страшнее вдвойне. Выглядело пугающе. Сверху покатилась размягченная каменная порода, она глухо стукнулась об землю после стремительного падения.
        Под ногами идущего спереди Лунама что-то булькнуло. Вязко, смачно. Как жидкая грязь. Но тот невозмутимо побрел дальше, предупредив, что где-то на участках встречаются глубокие лужи. И действительно. Чем дальше, тем больше становилось грязи. Под ногами земля напросто разверзлась. Ужасно скользкая дорога, которая каждый раз обрывалась перед встречающейся на пути лужей. Удерживать равновесие стало еще тяжелее. Но люди шли, преодолевая всевозможные препятствия.
        Снова пошли вибрации. Приличный кусок льда отделился от глыбы и с таким смачным звуком плюхнулся в воду, вызвав небольшое цунами. Где-то вдалеке окатило ледяной водой. Это сразу было понятно, когда морские волны остудили воздух. Над каменным лабиринтом застыл кондесат, а бодрящая свежесть спустилась в пронизывающие щели. От неотесанных камней источал убийственный холод.
        Лунам вдруг ускорил темп ходьбы, ловко лавируя между попавшимися лужами. Долмахар и Эльза тоже не отставали. Гортань жгло от соленого влажного воздуха, лицо покалывало от колючего ветра, а зубы стучали от пронизывающей до костей стужи.
        И тут резко все остановилось. Лунам встал как вкопанный, не в силах двинуться с места. Впереди пещера, она раззявала черную пасть. Из нее высвечивались огоньки, подобные движению ночного танца светлячков. Из тьмы стали вылезать нечто, наполовину похожее то ли на гигантскую крысу, то ли на огромного паука.
        Лунам скрипнул зубами от злости. Неужели там, за чернотой поджидала заветная цель? Неужели там хранился его драгоценный эликсир? Пришлось узнать правду. Но чтобы узнать, нужно победить. А людей ждал весьма тяжелый бой.
        Глава 28. Признание
        Гораздо благороднее сознать свою ошибку, чем довести дело до неисправимого.
        (с). Л.Н.Толстой
        До наступления лета осталось шесть лет. Два с половиной года по-нашему. Пока бороздили по каменному лабиринту, Лунам рассказывал, что все четыре сезона приходят на смену через шесть лет. Через каждый шестилетний цикл. Весна шла своим чередом, лед закономерно таял. Если раньше ледяная глыба была гигантская, то в данный момент выглядела небольшим куском с птичьего полета. Локация тогда держалась на плаву. Толща льда достигала в семь метров. Примерная высота башни десницы, в которой временно располагался Тухель. Сейчас глыба с каждым приходом весны и лета начала мельчать. В скором времени локация уйдет под воду. Затопит ее полностью. Погибнет все живое, что присуще данной местности. Глыба постепенно теряла былую мощь и прочность, она, как плохо поставленный фундамент, расходилась по швам, расползалась многочисленными трещинами и разломами.
        Путники наткнулись на выросшую словно из-под земли скалу. Из ее черной расщелины, похожей на пасть хищника, на них взирало множество глаз. Сразу ясно, что это не к добру. От таинственных существ веяло агрессией. Злые глаза продолжали смотреть на путников как на чужаков. Гляделка друг на друга длилась недолго. Монстры начали терять терпение, и путники поняли, что пора искать укрытие.
        Из черного зева скалы неуклюже выбрались монстры. Да, монстры, которые облачились в собственную броню. Хитиновый покров заблестел на солнце, начал издавать какие-то блики. Как лакированный панцирь заигрался в теплых лучах. Монстры напомнили огромных пауков, только конечностей было гораздо меньше - всего четыре. Заметно, что передние заканчивались отростком, подобным бурорыхлителю. Пары глаз стреляли кровожадным взором, криво изогнутые клыки выпирались наружу и громко клацали.
        Земля заходила ходуном, задрожала. Сильно затряслась под тяжестью пауков. Ледяная глыба просела под землей одновременно, издав мощнейшую вибрацию. Издалека послышался стон океана. Громкий всплеск воды отметил, что приличный кусок льда снова откололся от глыбы.
        - Задержите их! - заорал Лунам, надрывая голосовые связки. Сам в три прыжка настиг входа и нырнул в черную пасть пещеры. Его мелкая фигура растворилась в недрах таинственной скалы.
        Пауки, громоздкие и нелепые создания, упустили Лунама, так и не заметив его. Надо же, какая ловкость и скорость у антропоморфного кота. И какой у него уровень, интересно? Узнать пока не удалось.
        Монстры ринулись в атаку. Мягко, конечно, сказано. Но атака, есть атака. Причем с такой агрессией они могут и глыбу перевернуть вверх дном. Они резво заработали конечностями, стали вспахивать и взрыхлять землю. Один паук заключил в объятия ближайший булыжник, оторвал его от земли и отбросил в сторону. Снова вибрация. Снова дрожь земли.
        Долмахар и Эльза бросились в разные стороны. Заняли свои позиции. Их укрытия как раз были напротив. Можно было обменяться взглядами, жестами и командами.
        Злобный рык затряс воздух. От него закладывало уши.
        Через минуту что-то булькнуло. Похоже, лужи. Пауки стали раскидываться ошметками грязи, оставляя на камнях как отметину.
        - У меня не так много очков для вызова магии, - мрачно заметила Эльза, перекрикивая рык монстров. Она могла бы себя запросто выдать. Выдать свое укрытие. Но, похоже, пауки к ней были глухи.
        - У меня тоже, - подтвердил Долмахар. - Придется жестко экономить. Надо разобраться с ними. Как ты думаешь, почему Лунам оставил нас? Что он нашел в этой хреновой пещере? Там эликсир, да?
        - Мне откуда знать? - пожала плечами девушка. - Его надо догнать.
        И тут ее словно услышали. Тот самый паук, который ранее отшвырнул камень, приблизился немного к укрытию, за которым прижалась к стенке булыжника Эльза.
        В данный момент очки надо тратить с умом. Не терять свой уровень. Не доводить рейтинг до нулевых отметок. А то все старания окажутся бездарными.
        Долмахар пока оставался на месте, глядел в сторону Эльзы напротив. Он что-то задумал, ждал, когда подвернется удобный момент.
        Грубый толчок в спину. Осязание казалось сильно шершавым. Сзади, значит, монстр снова вышвырнул камень. И Долмахар не заставил себя долго ждать. Он быстро выглянул из укрытия, прищурил глаза и прицелился в поднятый над пауком камень. Игровой рейтинг стал ниже на одно очко. Вызов магии свершился. Сила притяжения будто надавила мужские плечи. Воздух задрожал как крутящий на ветру флюгер.
        Паук успел откинуть булыжник вверх, но Долмахар поймал этот момент. Под влиянием магической силы камень застыл в воздухе. Задержался в таком положении на пару секунд, а позже страшно обрушился на монстра. Поверженный паук так и не понял, что же на самом деле произошло. Его хитиновый покров расплющился как тарелка, а конечности переломились под неестественным углом. Монстр убит. Минус один из двух.
        Шедший следом паук сильно поторопился. Его, видимо, обуяла ярость. Он хотел отомстить обидчикам за смерть сородича. Но сам же поплатился за неосторожность. Паук оказался между двумя укрытиями, и тут же рыкнул, конвульсивно подрагивая всеми конечностями.
        Эльза была в деле. Она своим самодельным копьем полоснула по паучьему брюху - единственному месту, который не был защищен хитином. Пластмассовая ручка бывшей швабры изогнулась в дугу под напором зверской силы.
        Девушка немедленно вызвала электру. Из пальцев источались тонкие нити разряда, и спиралью обвивали оружие, превращая его в хороший токопроводящий материал. Позже был послан сильный разряд. Будто молнией шибануло по монстру. Электризованная сетка накрыла огромную тушу полностью. Паук бился в конвульсиях. Так он дергался десять секунд, потом испустил свой дух. Монстр затих навсегда.
        Они убиты. Врагов пока не было на входе. Люди побежали туда, бросились в расщелину. В черную пасть пещеры. Надо поспешить за Лунамом. Найти его и помочь. Только впереди все казалось странным. А если быть точным, то вообще следующая сцена просто не укладывалась в голове.
        Пахло чем-то обгоревшим, чем-то паленым. То ли обгоревшей шерстью, то ли паленым мясом. Может и то и другое. Вперемешку. Чувствовалось, что до рвоты осталось немного. Только блевать нечем. Еда давно переварилась. Но едкий запах паленого мяса просто убивал. Будто удушающим приемом сдавливал горло.
        В пещере было темно. Если не жалкие остатки огня, которые догорали на истлевших телах, то люди так бы не нашли дорогу к заветной цели. Трупы различных монстров были настолько обезображены, что невозможно разглядеть, кто к какому классу относился. Даже голограммный интерфейс не давал подсказку. Не давал имя мобов. Похоже, те остались безымянными.
        И вот слышен тяжелый вздох. Далее разнесся хрип. Люди кинулись в сторону звука. Эльза, лишившись копья в борьбе с пауком, достала из-за пояса стилет. Долмахар взвел арбалет в боевое положение.
        И вот тело. Похоже, не бездыханное. Знакомый силуэт. Знакомая одежда. Знакомые ушки торчком. Антропоморфный кот лежал на камне как на возвышенном постаменте. Его худая грудь тяжело вздымалась. В мохнатой лапе он что-то крепко зажал.
        Люди подбежали к нему. Хотели сразу оказать ему помощь. Только Лунам слабо поднял лапу, дав понять, что не стоит.
        - Моя миссия завершена, люди.
        - Еще не закончена, - настаивал Долмахар. - Сейчас выберемся отсюда.
        - Нет. Я останусь. Но свою цель достиг, - он приподнял лапу. Лунам держал сосуд, похожий на маленькую колбу. В этой же колбочке плескалось ярко-зеленое содержимое. Ядовитый такой цвет. В содержимом явно таилась загадка. И в чем сила заключалась в ней? - Эликсир. Я его достал.
        - Хорошо. Сейчас выберемся, - продолжал на своем Долмахар. Он приподнял его, стал удерживать ослабевшую спину. Эльза подошла с другой стороны, взяла Лунама под локоть. Антропоморфный кот тяжело встал на ноги. Так простоял недолго. Силы покидали его. Лунам присел, продолжая крепко держать в лапе колбочку.
        - Мой игровой рейтинг идет к обнулению, - начал рассказывать Лунам. - Слушайте меня внимательно. Не перебивайте. Ты, Долмахар. Должен выпить чудесный эликсир, - он выставил палец - Мужчина хотел ему возразить, но осекся. - Не перебивай. Слушай меня. Я попал в игру таким же способом как и вы. Мне тоже были нужны деньги. Но я свое взял. Заработал сколько нужно. А теперь это не имеет значение. И еще. Я чувствую себя слишком старым. Мое сердце не выдержит следующего рейда. У меня остались силы, чтобы перекинуть вас на локацию ИСХОД ВОЙНЫ. На этом моя миссия будет завершена.
        От него услышать такого признания Долмахар никак не ожидал. Лунам вручил эликсир ему.
        - Твоя миссия не завершена, верно? Если хочешь вернуться домой, то ты должен выпить эликсир. При мне. Сейчас же.
        Долмахар обменялся взглядами с Эльзой, та кивнула. Мол, делай, что он говорит.
        Откупорив колбочку, он осторожно поднес к губам. Словно решаясь, выпить или нет. Но выбора нет. Терять нечего. И опустошил сосуд в два глотка. Ярко-зеленая жидкость испарилась. Эликсир разлился по всему телу горячей волной.
        - Эликсир будет действовать через несколько минут. За это время я должен успеть перебросить вас на ИСХОД ВОЙНЫ. Сожмите мою правую лапу.
        Люди поочередно сжали. Чувствовались его мягкие подушечки. Все втроем объединились.
        - Закройте глаза, - потребовал антропоморфный кот.
        Люди послушались его. Сильнее сжали свои пальцы. От Лунама исходило тепло, он словно дарил им отличный шанс на возвращение домой. Правда, какой путь предстоял дальше - неизвестно. Из сжимающих ладоней пробился лучезарный свет. Он мощным потоком вырвался наружу, осветив всю пещеру.
        Чувствовалось, что тело стало легким, как перышко. Позже вокруг все запружинилось, завибрировало. Атмосфера стала другая, воздух тоже сменился. И все это одним скопом охватило людей. Закружило их искрящейся спиралью. Позже свет рассыпался мириадами частиц, пылью оседая на земную твердь. Все. Люди исчезли. Телепортация шла полным ходом. Она собиралась отправить путников дальше. Внимание! Внимание! Конечный пункт - ИСХОД ВОЙНЫ!
        Глава 29. Вторая молодость
        Юность мечтает о славе.
        (с) Д. Байрон
        Что произошло - непонятно. Никто не понял. Вообще. Ни Долмахар, ни Эльза. На глазах попалось новое - пейзаж ТАЮЩЕГО ЛЬДА моментально сменился другой локацией под названием ИСХОД ВОЙНЫ. Самое интересное, что локация и артефакт имели одно и то же название.
        Первым делом люди стали искать Лунама. Но его нет. Он испарился. Исчез бесследно. После себя ничего не оставил. Ничего, ровным счетом. Даже одежда растворилась вместе с ним. После телепортации мир Кайзберга вновь преобразился. Кругом холмы - небольшие зеленеющие горки таяли в туманной дымке. В небесном полотне прорезался свет. Такой мягкий свет, он медленно пробирался сквозь завесы кучковатых туч. Подобно руке гиганта, свет начал тихонько озарять кругловатые концы холмов. Цепочка зеленых гор, что окольцевала локацию, стала намного сочнее и ярче.
        - Нам его не найти. Он свою миссию выполнил, - произнес Долмахар, стряхивая с одежды прилипшие грязь и пожухлую траву. - Ты слышала, что он говорил? Насчет артефакта.
        - Да, - подтвердила Эльза. - Нужно найти артефакт и задействовать его.
        - Он еще сказал про Врата. Если они шире откроются - есть шанс выйти из игры.
        - Нужно больше трупов, - начала та. - Лунам говорил, что он тоже так пытался, чтобы попасть домой. Мне интересно, он действительно из реального мира?
        - Для меня он вообще загадкой остался, - пожал плечами мужчина. - Если это правда, то его признание было чистосердечное.
        - Ты заметил, что мы без оружия? У меня стилет пропал, у тебя - арбалет.
        Тот кивнул. У них осталось единственное оружие - магия. И то, немного. Совсем чуть-чуть. Самая малость. Учитывая уровень и рейтинг на двоих, вызовов будет мало, как кот наплакал.
        Но в данный момент непременно нужно найти загадочный артефакт. С магией можно разобраться позже.
        Пока людей никто не останавливал, никто не перегораживал им путь. Но и живности в локации немного. В небе всего лишь раз была замечена стая птиц, а мимо людей пробежал редкий зверь. Люди и не поняли, кто это был. Зверь больше напомнил выдру, он резво прошелся сквозь густой заросли. Пока все тихо. Только слышно, как временами посвистывал ветер.
        Мужчина почувствовал облегчение. Не было тяжелого прерывистого дыхания. В груди ничего не давило, и казалось, что сердце пришло в норму. Сердечный ритм восстановился, биение не учащенное. Что это значило?
        Может, биометрические данные восстановлены? Может, разработчики игры внесли свои исправления. Все может быть. Главное, что Долмахар вновь почувствовал себя молодым. Почувствовал себя парнем в расцвете сил. Может и морщины исчезли и голосизменился?
        Наверно. Может эликсир на него так подействовал.
        - С тобой в порядке все? - Эльза заметила, что тот ушел в себя, погрузился в думы.
        - Нормально. Не стоит волноваться, - мужчина увидел, как его игровые параметры начинают меняться с бешеной скоростью. Цифровые отметки и уровни стали вращаться как счетчик, вышедший из-под контроля. Игровой алгоритм уже не сопротивлялся игроку, не отбирал у него очки рейтинга. Наоборот, все добавлял и добавлял.
        Перед глазами Долмахара отобразились голограммные надписи.
        «Вы выпили эликсир «10 уровень даром», и теперь имеете самый высокий уровень в нашей игре!Ваши параметры обновились».
        ПАРАМЕТРЫ ИГРОКА
        Уровень: 10
        Интеллект: 20
        Сила: 20
        Ловкость: 20
        Скрытность: 20
        Скорость: 20
        Навык: 3 (доступно: Вызов Леса, Вызов молнии, Вызов земли)
        ДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Чары:
        - Вызов Леса;
        - Электра (Вызов молнии);
        - Кинетика (Вызов земли).
        НЕДОСТУПНЫ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - Нет
        КОШЕЛЕК:
        Червонец: 2
        Серебряник: 4
        Медяк: 4
        БОНУСЫ:
        2 очка рейтинга
        Даже бонусам не было места. Все характеристики заняты до самого предела. Придется все бонусы перечислить Эльзе. Ей уж точно понадобятся. Так он и сделал.
        - Ты что там застыл? - снова отозвался женский голос. - Увидел чего-то?
        - Нет, - покачал головой Долмахар. - Лунам, похоже, дал нам хороший шанс.
        - О чем ты? - Эльза приблизилась к нему. Она только сейчас заметила перечисленные бонусы. Долмахар стал ей кратко пояснять о своих ощущениях.
        - У меня теперь самый высокий уровень в игре. Благодаря эликсиру, который я выпил. Лунам дал нам понять, что выход из игры существует. Нам нужно как можно быстрее добраться до артефакта и развязать войну с Баханом, - Долмахар развернул голограмму, ткнул в раздел «Чары».
        В данный момент ему понадобился вестник, чтобы тот смог осмотреть локацию и найти нужный артефакт. Сделал вызов магии, нажав на чекбокс, а именно у характеристики «Скрытность». Она пока не играла роли.
        И вот птица появилась, она раскрыла свои крылья и улетела в заданное направление. Пока Долмахар и Эльза разгуливались по локации ИСХОД ВОЙНЫ, вестник уже подоспел к людям менее за полтора часа. Выдал свой собранный отчет.
        Артефакт находился практически на самой черте локации, а это примерно двести километров. Далековато. Но Долмахар знал что делать. С таким высоким уровнем можно вызвать зверей. Например, волков. Они жилистые, сильные и быстрые. Так он и сделал. Вызвал двух серых. Волки были послушными, поняли, кто здесь рулит. Долмахар взобрался на одного, подождал, когда Эльза сядет. Но девушка была немного неуверенная в себе, но тот пояснил, что бояться их не стоит. И все же она решилась, собралась духом.
        Погнали!
        Глава 30. Артефакт
        Путь пройден за три дня. За это время было несколько вынужденных остановок. Двести километров - довольное значительное расстояние. Волки тоже не волшебники. Они уставали, делали передышку.
        Долмахар во время одной вынужденной паузы решил написать письмо Бахану. Он звал короля на бой. Ведь тот бесновался. Король требовал немедленно найти обидчика. За его голову цену назначил - кто прикончит, тому и достанется земельное владение. Похоже, тот самый рыцарь, который драл во всю глотку «За Бахана!». Он очень хотел отрубить Долмахару голову, чтобы еще раз подтвердить, что убийцы нет в живых. Но! Десница убит, отважный командир отряда пал от рук Эльзы. Мстить чужими руками не получилось. А тут такая прекрасная возможность подвернулась. Исван Бахан может встретиться с обидчиком на войне. На поле битвы. Посмотрим кто кого. Долмахар тоже настроен серьезно.
        Пергамент выдал сам вестник. У него такая функция имелась. Письмо написано. Поставить восковую печать не было возможности. Поэтому Долмахар просто скрутил пергамент в трубочку и возложил в когтистые лапы вестника. Направление задано в сторону Ваббика. Птица, взмахнув крыльями, исчезла в небесной синеве. Осталось только дождаться ответа от короля.
        Артефакт ИСХОД ВОЙНЫрасположился недалеко от точки назначения. Он выглядел как обыкновенный булыжник. Большой камень с острыми краями. Был выше человеческого роста. И толще. Его ширина достигала в четыре древесных ствола. Внушительный такой артефакт.
        День стоял солнечный, и острые края артефакта отражались загадочным блеском. Будто в них затаились все секреты Кайзберга. Цвет его тоже менялся: от темно-бурых до светло-синих тонов. Словно переливался время от времени.
        Долмахар заметил в нем еще одну странную черту. Где-то посередине еле просвечивалась линия разлома, который отчетливо смахивала на шов. Странно. Слишком странно. Может, это и есть место разъединения? Как Лунам говорил, Врата. Может быть.
        - Что будем делать? - все так же буднично поинтересовалась Эльза. - Ждать, когда за нами придет Бахан?
        - Да, - ответил тот. - Пока нужно тут расположиться. Если король даст согласие, и он попрет свои войска туда, то мне придется подключить ястреба.
        - Зачем он тебе? Вестника достаточно, - не поняла Эльза. Она была не в теме всех возможностей Вызова Леса.
        - Ястреб даст полный отчет. Он вычислит стратегию, численность и время прибытия вражеской цели. Нужно знать на три шага вперед.
        Эльза ничего ему не возразила. Она кивнула в ответ и стала располагаться в данном месте. Долмахар пока продолжал изучать линию разлома, искал ключи к догадкам. Но тщетно.
        - Подойди сюда, Эльза, - мужчина приложил ладонь к артефакту. От него веяло прохладой, плавно переходящей в колючий холод.
        Девушка послушалась, встала рядом с ним, поравнявшись с каменной стеной напротив.
        - Помнишь, что Лунам говорил? Надо приложить ладонь к артефакту и мысленно задать направление. Мы же хотим домой, верно? Так вот. Начнем.
        Эльза повторила его движение. Ее ладонь дотронулась до шершавой стенки артефакта. Она тоже сначала почувствовала прохладу, потом холод. Свойства артефакта пока те же.
        Как хочется быстрее выйти из игры. Хочется, чтобы поскорее закончился этот бедлам. Хочется домой. Домой!
        Долмахар свои мысли передал, посмотрел на Эльзу. Та тоже передала, кивнув в ответ. Направление задано. Люди отошли от артефакта на три шага назад. Ждали, что же произойдет. Ожидание было не длительное. Потому что артефакт ничего не предпринимал. Бессмысленно было ждать каких-то действий. Так казалось на первый взгляд…
        Каменная стена играла искрами в лучах солнца. Его края, как грани алмаза, все так же продолжали загадочно поблескивать. Все выглядело красиво. Но нет действий…
        - Он принял наше направление? - девушка пока сомневалась. Особенно ей не верилось в слова Лунама. Будто тайна покрыта мраком или слова антропоморфного кота оказались блефом.
        - Надеюсь, принял, - не совсем уверенно ответил Долмахар. Он продолжал созерцать камень. Артефакт только и делал, что переливался красивыми цветами.
        Пришло уведомление, что ястреб передал письмо. Всплыл вопрос: оставить птицу для ожидания ответа или отозвать назад? Конечно, оставить. Так Долмахар и сделал. Потом нужно будет позже подключить ястреба к наблюдению, чтобы оценить преимущество Бахана. Наверняка, король соберет многотысячную армию. Хотя вроде смешно, чтобы схватить одного человека. Но Долмахар не стал раскрывать перед ним козыри. Зачем это надо? В Кайзберге магов не любят, но сам он не считал себя магом. Полумаг - да. Пока есть вызов магии.
        Жаль, что в игровой системе не предусмотрено присвоение очков к чужому рейтингу. Бонусы еще можно, но очки - нет. Долмахар не пожадничал бы. Поделился с Эльзой, поднял бы ее на приличный уровень. Но эликсир выпил он. А если бы выпила она? Как Эльза поступила? А тут загвоздка. Спорный вопрос, однако.
        Сколько придется ждать ответа от короля - неизвестно. Долмахар не забыл отметить в письме, чтобы тот привел много людей. Битва будет серьезной. В предстоящей войне у каждого своя цель. У Бахана есть возможность отомстить за Тухеля, у Долмахара появился отличный шанс вернуться домой. Поэтому все сходилось.
        ИСХОД ВОЙНЫпока ничего нового из себя не выдал. Артефакт по-прежнему отмалчивался. Все та же картина. Все те же переливания загадочных красок.
        Долмахар окончательно решил, что от него действий не дождаться. Стал готовиться к ночлегу. Солнце уже село за горизонт. Наступили предвечерние сумерки. Небо вместо привычного синего сменилось темно-серым цветом.
        - Расслабимся? - Эльза мягко улыбнулась. Снова ее томный взгляд. Глаза загорелись как тогда-то. В ПУСТОШИ ИСТРЕБЛЕНИЯ.
        - Не сейчас, - мужчина тактично увернулся от нее. - Мне нужно отдохнуть. Без твоих потребностей.
        - Как скажешь, - девушка пожала плечами. Ее улыбка исчезла, губы сомкнулись в жесткую линию. Эльза перебралась на другое место. Обиделась, значит.
        Вновь пришло уведомление. Король Ваббика ответил на письмо. Он согласился на решающий бой. Война, которая расставит все точки над «и». Она должна выявить победителя.
        Опять же выскочил вопрос насчет ястреба. Долмахар не собирался возвращать его обратно. Пусть птица отсиживается в королевстве. Когда Бахан двинется в путь со своей многотысячной ордой, в этом случае нужно просчитать все нюансы. Стратегия короля, численность врага и тактика. Надо подготовиться основательно.
        Не помешало бы сделать засаду. Что-то наподобие партизанской подготовки. Так можно сократить численность армии. Но не доводить до такой степени, чтобы Бахан потом пришел со скудным числом. Если так и будет, то король на бой не придет. Это слишком рискованно и подозрительно. Поэтому нужно делать так, чтобы план не сорвался.
        Но все это потом. Потому что король еще армию не собрал. Надо будет маршрут определить. И там же расставить всевозможные капканы на пути. Ударную силу лучше не трогать. Речь шла о партизанской войне. О засаде. Чтобы было все по-тихому. А бесшумных зверей найти можно. Например, рысь, росомаха. Из них получатся отличные партизаны. Так Долмахар и решил. Первая галочка есть.
        Насчет ударной силы, которую играют такие боевые единицы как медведи и волки, ее лучше оставить на тот момент, когда Бахан значительно приблизится. Птиц можно тоже подключить. Только в каком плане? Кроме разведки и выдачи отчетов к ним нужно найти другой подход. Хотя хищные птицы умеют нападать, обнажая свои крючковатые когти. Долмахар в этом уверен.
        Эльза спала. Мужчина продолжал свои расстановки, учитывал баланс сил в каждом решении. У него имелись еще два вызова: Вызовы Молнии и Земли. С ними можно тоже поиграться, пока король добирается до пункта назначения. Но Долмахар решил приберечь их. Зачем впустую тратить? Эта магия способна решить проблемы по мере их поступления. Так что пока их лучше не трогать.
        Главное, что Бахан ответил. Вызов принят. Назад дороги нет. Значит войне быть.
        Долмахар все распределил как надо. Так сказать по задуманному плану. Осталось только дождаться.
        Ему хотелось провалиться в сон. И он уснул. Только спал в этот раз чутко. Услышал, как пришло уведомление. Снова ястреб на чеку. Бахан двинулся в путь. От птицы пришел полный отчет.
        Король собрал армию. Ее численность составила больше пяти тысяч. Недурно, однако. Еще не покидало то странное ощущение, что Бахан будто знал, что у Долмахара есть магия, а значит, армию нужно собрать внушительную. Может быть. Но еще не стоит забывать тот случай, когда враг напал на временное убежище. Наверняка королю передали, что его армия потеряла своего предводителя и пошла на отступление. Тоже весьма хороший аргумент. Поэтому Бахан подготовился знатно.
        Они прибудут через два дня. Так передал ястреб. За эти два дня можно немного потрепать врага, но не сильно, чтобы Бахан не учуял подвоха. Партизанская война тоже не помешает.
        Навигатор не подводил. Хорошо, что лес начинался после одной трети пройденного пути. Как только армия Бахана окажется в лесной чащи, то надо будет ударить первым. В ход пойдут бесшумные убийцы. В партизанский отряд вошли рыси, росомахи и сервалы. Эти животные смогут создать хитрую тактику. И главное, без шума. У Долмхара самый высокий уровень, и тот мог себе позволить такой расклад. Партизанские действия будут длиться двадцать три минуты. Неплохо.
        К тому времени, когда таймер исчезнет, нужно приготовить «теплый» прием. Судя по отчету ястреба, в армии Бахана числились алебардисты, копейщики, лучники и арбалетчики. С мечами и топорами. Конница во главе самого короля Ваббика. В общем, выглядело мощно.
        Насчет «теплого» приема уже на ходу придется создавать препятствия, чтобы не подпустить к себе врага ближе. Враг опасен, когда близок. Захар Петрович ясно помнил слова наставника со времен прохождения курса молодого бойца. Нужно знать раньше врага. На три шага вперед.
        И вот Долмахар буквально видел врага. Знал его действия. Ястреб выполнил огромную работу.
        Что касалось Вызовов Молнии и Земли, то эта магия осталась в запасе. Она пока была не тронута, не считая пробника, который был вызван под строгим надзором Лунама. Эх! Жалко кота. Куда он делся - непонятно. Но в любом случае спасибо ему за возможность вернуться домой. Если конечно все пойдет по плану.
        Долмахар решил немного отдохнуть. Он перевел ястреба в наблюдение за лесом, и подключил бесшумных убийц в партизанский режим.
        Война только начинается.
        Глава 31. Кошачьей поступью
        Ястреб раскрыл свои широкие крылья. Размах большой, почти два метра. Он мягко парил над лесом, одновременно наблюдая за тем, что происходило внизу. С птичьего полета видно, как сквозь чащобы пробирались вражеские отряды. Армия Бахана выстроилась ровно, никто не отступал. Шаг за шагом. Было слышно, как Бахан и его капитаны гвардии зычно раздавали команды.
        Пошел второй день, и скоро король доберется до пункта назначения. А бесшумные убийцы не дремлют. Они короткими перебежками преодолевали невидимые врагом участки. Засада должна пройти мягко, без лишнего шума. И никакого подвоха.
        В одном отведенном месте заржало несколько лошадей. Небольшой отряд пробирался через просеку, густо заросшую пожухлой травой. Это немного затрудняло их движение. Люди осторожно прощупывали почву. Но одна лошадь почувствовала неладное. Страх постепенно нарастал. Животное стало немного сбиваться с назначенного курса. А ведь на той лошади восседал капитан, помощник Бахана. Он сам же тянул за поводья в определенную сторону. Тщетно. Если лошадь чувствует страх, значит, действительно что-то не так.
        Настал момент нападения. Несколько сервалов шмыгнули под ноги лошадей, сбивая их. Из засады вырвалось несколько росомах, задрав вверх саблевидные когти. Узкие морды щерились, обнажая ряд острых зубов. Рыси мягко спустились на землю с засиженного места на деревьях. Атака началась.
        Росомахи своими зверскими нападками расшугали людей до смерти. Бойцы так и не поняли что произошло. Их легко сбрасывали с седла. Резко падая на землю, они тут же ломали шею, позвоночник. Такое случилось и с лошадьми. Росомахи жадно разрывали людей на куски. Их длинные когти глубоко впивались в плоть, а зубы легко выдирали все сухожилия.
        Сервалы и рыси наносили дополнительный урон, окончательно прижимая врага к растоптанной жухлой траве. Дикие кошки старались вгрызаться прямо в шею, зубами сцепив кадык - единственное незащищенное место, непокрытое железной броней. Люди не успевали даже вскрикивать. Либо задушены кошками, либо растерзаны росомахами. И все это в один миг. Если кто-то пытался крикнуть, пытался звать на помощь, то у того попытки оборачивались неудачей. Потому что его крик был приглушен парящим над лесом ястребом. Птица специальными сигналами производила эффект, подобный помехам, искажающий зов помощи. И складывалось впечатление, что не человек кричал, а ухала сова где-то в глубине леса. Вот таким образом сработала магия. Неплохой прием.
        Бахан пока не чувствовал напасти с неведомой ему стороны. Он продолжал командовать, выстраивать свою тактику. Бойцы выполняли его приказ, стараясь не отставать. Хотя никто не заметил, как их один небольшой отряд остался позади и утонул в собственной крови. Прогрызанные глотки и растерзанные тела - это все, что от него осталось. Нет никого в живых.
        Партизанская война продолжалась. И вот двадцать три минуты иссякли. Таким способом армия Бахана сократилась на одну четверть. Исходя от изначальной цифры, теперь в отряде состояло меньше четырех тысяч бойцов. Изрядно так потрепало, но главное, что король Ваббика не почувствовал никакого подвоха.
        Неплохо, значит, не зря было все потрачено. Долмахар за время партизанской войны видел все происходящее глазами ястреба. Он просто включал убийц и выводил их на тропу войны там, где нужно. Ведь расстановки сделаны заранее, осталось только подключить к действиям. В общем, номер прокатил.
        Осталось подготовиться к основной атаке. Включить ударную силу. Насчет магических вызовов молнии и земли, то тут все будет зависеть от обстоятельств. В данном случае их сложно сбалансировать. После проведения партизанской войны у Долмахара снизился рейтинг. Он спустился с десятого на восьмой. Дорого обошлись партизаны, но и армия Бахана поредела немного. Так что все уравновешено. Долмахар не остался в минусе.
        Ястреба нужно отозвать. Он свою работу выполнил превосходно. Если того использовать как всевидящего, то обязательно пригодится. Надо уметь четко ставить цели. Да, задача трудная, зато решаемая. Выполнить ее нужно по максимуму.
        Вроде все готово. Осталось только подождать. Но временами Долмахар чувствовал тревогу. Особенно за внучку. Как она там? В игре, в виртуальном мире его никто не услышит, а вопрос просто останется без ответа. В душе щемила тоска. Оно и понятно. Душа рвется на родину. Очень хотелось домой. И поскорей бы.
        Второй день подошел к концу. По наблюдениям становилось ясно, что король уже близок. Столкновение начнется совсем скоро. Осталось только подобрать безопасное место для Эльзы, где она оттуда будет ему помогать. Подстраховка все же нужна. Когда Долмахар поделился с ней своими планами, та ответила согласием. Учитывая ее невысокий уровень и недостаток магии, девушке нужно избегать лишнего внимания со стороны врага. При необходимости она придет на подмогу. Так и сделано. Все заранее решено и оговорено.
        Раннее утро. Долмахар проснулся от звука уведомления. Ястреб произвел расчет. Король Ваббика находился на расстоянии вытянутой руки. До конечного пункта осталось пять километров. С горизонта четко виднелась пестрая полоска многотысячной орды. Она все приближалась и приближалась. Земля немного завибрировала. Задрожала от надвигающей толпы.
        Эльза проснувшись, уже заняла свою позицию. Она исчезла в густых зарослях. Долмахар остался на месте. Остался возле артефакта, который по ходу сражения должен открыть Врата и отправить их в реальный мир. Домой.
        А Бахан все приближался. Его армия уже на подходе.
        Война началась.
        Глава 32. Исход
        «Пора начинать», решил Долмахар. Подопечные короля приближались семимильными шагами. Стремительно. С каждой секундой. Мужчина прекрасно понимал, что ему самому лучше избегать контакта с ними, у него нет оружия, но есть магия. Но магию нужно задействовать, когда до столкновения останется совсем ничего. Так он и сделал.
        Для начала Долмахар потянул за собой тяжелую артиллерию, буквально говоря вызвал ударную силу. Функция вызова включена, осталось немного подождать. И вот появился таймер. Двадцать семь минут. Почти полчаса.
        Сначала раздался медвежий рев из глубины леса, затем последовал волчий рык. Знакомая ситуация. Невольно вспомнился тот самый случай, когда развернулся тяжелый бой у временного убежища. Складывалось почти то же самое. Но в этот раз бой будет еще тяжелее. И Долмахар был на открытой местности. С запада и востока простирались границы леса. С севера сплошным потоком надвигалась вражеская армия, а с юга остались пройденные километры, которые остались за спиной. Отступать некуда. Ведь назад дороги нет. Там только ждала точка телепортации. Единственное, что могло послужить укрытием для Долмахара - это артефакт. Каменная глыба может отлично сыграть роль щита в ходе боя. Тот прислонился к стене, стал наблюдать за происходящим впереди.
        Активировав зрение ястреба, Долмахар навел фокус в сторону атаки. Ага, так и есть. Впереди всех шли копейщики, далее рыцари с мечами. По сторонам расположились алебардисты. С тыла виднелись лучники и арбалетчики. И похоже армия не испытывала дефицит в лошадях. Конница за конницей.
        Земля уже заходила ходуном. Топот и ржание лошадей стали слышны отчетливей.
        Пора.
        И тут же на армию набросилась волчья стая. Следом на тропу войны вышли медведи со стороны леса. Ударная сила шла полным ходом. Волки, как и бесшумные убийцы ранее, стали сбивать лошадей с ног. Животные падали, за ними падали и воины. Медведи сначала оглушали рыцарей своим ревом и только потом добивали их могучими лапами. Глотки тут же выгрызаны, хребты сломаны. Но армия не отступала. Она продолжала упорстовать, шла вперед. Шла к Долмахару.
        Только не видно было короля. Куда же делся Бахан?
        Но с ним нужно разобраться позже. Пока надо сконцентрироваться на вражескую толпу. А таймер безжалостно отсчитывал каждую минуту. Осталось совсем немного. Десять минут в запасе. Но враг приближался, несмотря на тот факт, что половина уже вырезана ударной силой.
        Долмахар мельком заметил, что артефакт стал вести себя странно. Будто неведомая сила завладела его полностью и задействовала. Он стал яростно играть загадочными бликами. Хотя солнце встало выше, но до того момента грани камня такие кренделя не выделывали. Значит, действительно нужно больше трупов, чтобы открыть Врата как можно шире.
        Зрение ястреба уловило, что лучники и арбалеты скоро натянут стрелы, и начнется новая атака. Тут нужен другой вызов магии. Вызов Земли. Таймер отсчитывал последнюю минуту ударной силы. Волки и медведи изрядно тех потрепали. Вокруг сплоченной армии земля уже была усеяна свежими трупами.
        Все. Исчезли волки и медведи. А также исчезли рев и рык. Вызов Леса закончился.
        Было слышно, как выпущенные стрелы рассекали воздух. За ними последовали характерные щелчки - в ход пошли арбалеты. Долмахара бросала в дрожь, когда он вспоминал тот случай, как в его плечо вонзила отравленная стрела. Яд постепенно обоволакивал рану, от него немела рука. Эльза спасла его. Вытащила из смертельной петли. Вот здесь нужно настораживаться. Избегать ранения. Лишние проблемы сейчас ни к чему. Да и Эльзу тоже тревожить не хотелось.
        В какое-то время раздался стук. Глухой такой стук. И мужчина понял, что это означало. Стрелы и болты попадали в укрытие, а артефакт как боевой щит отбивал их атаку.
        Пора начинать.
        Долмахар снова вернулся к голограмме, чтобы активизировать Вызов Земли. Перед ним развернулась следующая табличка. Типы вызовов. Их два. Сила тяготения и сдвиг. Оба вызова по-своему хороши. И то, и другое может нанести врагу хороший урон. Худо обстоит дело с рейтингом. Если потратить эти два вызова, то он скатится с восьмого уровня к шестому. Его размышления оборвал звук уведомления. Перед глазами выскочило сообщение.
        «Внимание! Следите за вашим уровнем. Исван Бахан, король Ваббика в данный момент является боссом в игре. Чтобы вступить с ним бой нужно иметь уровень не ниже пятого. Продолжить бой?»
        Что за вопрос? Конечно, да. Немного удивило, что сам игровой алгоритм проявил к нему заботу. Долмахару не верилось на первый взгляд. Но если это так, то пора действовать. И онвключил оба варианта. Кажется, сработало.
        Стрелы и болты перестали долетать до нужной цели. Сила тяготения просто останавливала их на полпути, и те бесполезно падали на вздыбленную от лошадиных копыт землю.
        Через мгновение чувствовалось, как задрожала земля с вражеской стороны. Сдвиги пошли один за другим. Трещины и разломы змеились на каждом клочке местности, и земля разверзлась окончательно. Лошади падали в черные зевы пропасти, а заодно утаскивали за собой воинов. Человеческий глас стал понемногу утихать, ржание тоже растворялось в тяжелой пустоте.
        Долмахар почувствовал легкое жжение на ладонях. Он оторвал руки от шершавой стенки глыбы. Артефакт заигрался перламутровым цветом. По нему пошли небольшие разломы. Пришло время открытия. Только пока этого недостаточно, чтобы открыть Врата полностью. Главное, что есть результат. Причем неплохой.
        Долмахар глазами ястреба оценил масштаб действия двух сил. Сила тяготения и сдвиги выполнили свои задачи и нанесли довольно нехилый урон.
        Рейтинг скатился кшестому уровню. Тут нужно быть поосторожней. Снова фокус направлен в сторону, откуда по мнению Долмахара, должен был явиться Бахан. Но короля нигде не было видно. Он словно исчез. А может и правда провалился под землю? Если бы такое произошло, то игра сообщила о смерти босса сразу. А пока ничего нет. Не было уведомления. Значит, король жив.
        Осталась небольшая вражеская кучка, которая всячески огибала встречающие на пути пропасти. Воины Бахана все же упертые, как и сам король Ваббика. Он не намерен проиграть войну. Он пришел сюда побеждать.
        Долмахар тоже не отступал. Его сейчас больше заботил сам артефакт, который должен дать доступ в реальный мир. До пятого уровня можно использовать еще один вызов. Только какой? Вызов Земли уже казался без надобности. А вызвать молнию, скорее всего лучше в случае необходимости. В этом плане вопрос стоял остро. Очень не хотелось нарушить баланс.
        Артефакт тем временем продолжал свои пляски. Он игрался и расходился по швам. Но пока вновь недостаточно. Массовые убийства прошли, но чего-то явно не хватало каменной глыбе. Она будто требовала еще больше мертвых душ.
        По небу прошли черты молнии. Не похоже, что собирался дождь. Солнце уже восходило к зениту, все ясно и прозрачно. Никаких грозовых туч. Только разряды молнии продолжали покрывать небесную синеву. И Долмахар хлопнул по лбу от досады. Эльза пришла на подмогу. Ну как пришла, она продолжала сидеть в засаде, и оттуда начала пускать молнии по отряду, который с каждой ее атакой становился все мельче и мельче.
        Долмахар очень надеялся, что она будет в этом плане практичней, ибо бонусных очков у нее было не так много, чтобы ими разбазариваться направо-налево. Длился такой фейерверк недолго. Либо Эльза приберегла на всякий случай, либо действительно закончились бонусы. В воздухе застыл запах озона, специфичный для природного явления как молния.
        Ястреб все продолжал свой обзор. Птица пришла к выводу, что оставшиеся воины были опалены электрическими разрядами. Все сгорели заживо. От них остались только черные кости, они, как угли, тлели, а потом вовсе затухали и превращались в пепел. Но осталась большая проблема. Босс все же жив. Потому что Долмахару не пришло уведомление, что все окончено. Еще не все завершено. Это верно. Надо как-то заставить артефакту раскрыться полностью, чтобы задействовать Врата.
        Но как? Ведь практически все убиты. Трупы сгорели, их кости тлели. Чего хочет эта каменная глыба?! Артефакт слишком много на себя брал. Он продолжал покрываться трещинами, разрисовывая себя огромными «паутинами».
        Тут Долмахар глазами уловил некое мельтешение в воздухе. Далее резко появился непонятный сгусток. Из него пошли темные нити, которые буквально сшивали огромную человеческую фигуру из воздушной материи. Неведомое существо мгновенно схватило Долмахара за шиворот и подбросило в воздух. После падения Долмахар на какое-то время остался без чувств. Он потихоньку приходил в себя. Над ним нависло знакомое лицо.
        Исван Бахан…
        Король Ваббика…
        Босс все еще жив.
        Тот бесцеремонно взял за его ногу и шкварнул об стенку артефакта. Каменная глыба все еще расходилась по швам, но очень медленно. Долмахару показалось, что Бахан сломал ему позвоночник. Сразу тело не выпрямится. Настолько сильный был удар.
        - Ну что же? Вот и встретились. Захотел со мной в войнушку поиграть - вот и получай, - король рассмеялся. Причем смех у него был нечеловеческим, а каким-то скрипучим. Его глаза пылали красным пламенем, даже зрачков не было видно. И ростом был выше. На первый взгляд так и сложилось, если учесть момент на свадьбе, где король не выделялся таким высоким ростом. Габариты его тоже улучшились.
        Долмахар встал с трудом. Его ноги еле удержали равновесие. Перед глазами немного рябило. Видимо здорово приложился. Он собрал волю в кулак, быстро и сильно зажмурил глаза, отгоняя рябь. Сработало. Картинка стала четче.
        - Ты, похоже, маг, - сказал он.
        Король разошелся диким смехом, словно подтверждая его робкую догадку.
        - Только сейчас понял, - снова скрипучий смех, который сменился ненормальным гоготом.
        Оказывается, не все маги входят в команду Добра и Света. Исван Бахан принадлежал команде Зла и Тьмы. Это так. К слову. Ведь по его роже было видно, что у того не осталось доброты. Ни капельки.
        От злости Долмахар запустил в него разряд молнии. Бахан успел из воздуха соорудить невидимый щит и отбил атаку. Молния была поглощена в какой-то сгусток, который подобно мыльному пузырю лопнулся позже.
        - Это все что можешь? Ты вроде умел землю сотрясать, - осклабился король. - Магия закончилась? Это к лучшему. Быстрее войну закончим. Месть будет недолгой.
        Его глаза так же горели пламенем, смотрели на Долмахара без зрачков. Он согнал воздух в один сплошной поток и устремил вперед. Долмахар почувствовал, как запершило в горле. Словно Бахан душил невидимой рукой. Кислорода стало меньше, и тот начал ловить воздух ртом. Мышцы ослабели окончательно.
        Неожиданно в небе появилась вспышка, пробежала искра. Разряд молнии метил прямо в спину короля и попал, заставляя того дернуться и упасть на землю. Хватка исчезла, и Долмахар получил необходимый доступ к кислороду. Эльза не дремлет.
        Тем временем король сумел встать и собраться. Он сразу вычислил откуда исходила угроза. Долмахар, пользуясь тем, что тот отвлекся, снова пустил в него электрический разряд. На этот раз удачно. Но эффект длился недолго. Король снова собрался. «Он совсем непобедим?» ужаснулся игрок. И его мысли будто прочли.
        - Ты меня не победишь, - сказал Бахан. - Я не просто маг. Я - Пожиратель душ. Теперь догадываешься, почему привел сюда большую армию? Моя магия заключается не только в магических способностях. Во мне много душ, каждая из них дает мне силу. Чем больше, тем сильнее становлюсь я. И сразу понял, что ты обладаешь магией, когда мой отряд потерпел поражение у мифического замка.
        Хмм… То самое временное убежище. Вызывать молнию казалось бессмысленно. На силу тяготения и сдвигов очков не хватит. Все скатывалось к пятому уровню. А там, если баланс нарушится - пиши пропало. Миссия станет невыполнимой. И все эти подвиги будут напрасны.
        - А теперь пора с тобой заканчивать, - король начал собирать сгусток неведомой силы. У него вся магия как темный лес. Непонятная, вообще. - Потом займусь твоей девахой.
        Долмахар почувствовал каждой клеточкой организма, как в нем кипела злость. Она бурлила как кипящая вода. Слова про Эльзу задели сильно.
        - Не смей! - игрок потерял над собой контроль. Очередной заряд молнии запущен снова. Бахан не ожидал такого напора, и он отлетел на полметра. Тяжело плюхнулся на оземь.
        Шестой уровень сменился пятым. Осталась последняя надежда. Но это всего лишь ирония судьбы. Как вообще победить такого монстра, Долмахар не знал. Всплыли слова Лунама. И потом его осенило. Чтобы артефакт раскрылся, нужно больше погубленных душ. А в Бахане таких душ много, учитывая тот факт, что вся его армия погибла и тот взобрал в себя до последней капли. Выход один - убить Бахана и дело с концом. Только какой ценой?
        Тем временем король уже поднялся на ноги.
        - Говорил же тебе, что твоя магия бессильна, - он собрался было сформировать свою магическую силу, но откуда-то со стороны раздалось ярко-красное свечение, которое сбило его руку, прервав атаку.
        - Пришло время расплаты, Бахан, - послышался знакомый скрипучий голос сзади.
        Долмахар обернулся. Потом слабо улыбнулся. Он узнал его. Ротсап. Некромаг пришел на помощь. Тот мягко ступал на землю. Тихо. Бесшумно. Его кулон, как капля крови, стал пульсировать алым светом.
        - Опять ты, - в голосе Бахана послышалась тревога. Но король сделал вид, что не испугался. - Кто тебе чертов кулон достал?
        - Не сложно догадаться кто, - ответил некромаг.
        Бахан перевел взгляд на Долмахара, скрипнул зубами. Поиграл желваками.
        - Так это ты достал. Убил Тухеля ради безделушки. А ведь для тебя было уготовлено место капитана гвардии. Купался бы в воинской славе…
        - Мне не нужна такая слава, - отрезал Долмахар.
        Бахан опешил от такого ответа, хотел воспользоваться магией, но Ротсап опередил его. Красное свечение разнесло невидимую силу в пух и прах. В воздухе растаяли частицы магии.
        - Ладно, займусь для начала тобой.
        Король двинулся к Ротсапу.
        - Напрасно, - произнес некромаг. - Я не один.
        Из-за спины некромага выглянули опять же знакомые лица. Тсероф и… Не поверите! Долмахар сам не верил своим глазам. Знакомое кимоно, а-ля сэнсэй. И кошачья морда, которая сияла мудростью. Лунам вышел на тропу войны. Антропоморфный кот снова в деле.
        Без лишних слов Тсероф и Лунам кинули в Бахана мощные потоки магии. Тот задергался, будто его тело свело судорогой. Он что-то говорил, точнее хрипел. В общем, не разобрать. Ротсап запустил свою магию вдобавок. Теперь тело Бахана окутано тремя разноцветными нитями. Зеленый цвет - это сила Тсерофа, желтый - сила Лунама, а красный - сила Ротсапа.
        Бахан упал на колени, не в силах уже встать. Его голос пропал, он не мог больше кричать. Было видно, что тот тяжело дышал. Магические потоки словно высасывали из него все силы.
        К тому времени прибежала Эльза. Она сильно прижалась к Долмахару, тем самым заворожено следила за происходящим.
        - Как ты? Все в порядке?
        - Да. Я рад, что с тобой все хорошо.
        - Долмахар, - послышался голос некромага. - В данном случае не хватает твоей магии. Она у тебя имеется?
        Пятый уровень… Чтобы скатиться до четвертого, нужно вызвать магию один раз. Но это уже не имело никакого значения. Мол, делай, как маги говорят. Особенно когда говорят добрые маги.
        И Долмахар пустил молнию в сутулую фигуру Бахана. Электрический разряд присоединился к другим магическим потокам.
        Нити начали вращаться вокруг. Бахан еле держался, чтобы не впечатать свое тело в землю. Но с ним случилось очень странное. Из него наружу вылезали какие-то просвечивающие лица, похожие на белые клубы дыма. И эти же застывшие от ужаса маски устремлялись в каменную глыбу. В самый артефакт, в каждую трещину, в каждый разлом. Складывалась довольно ужасная картина, от которой в жилах стыла кровь. Словно артефакт высасывал из Бахана все накопленные человеческие души. Король продолжал терять силу. Магические потоки давили на него тяжелым грузом.
        Задрожала земля. Каменная глыба стала ходить ходуном. Белые человеческие маски растворялись в недрах артефакта. Бахан уже превращался в частицы, которые уносились в магических завихрениях. Он сначала кружился в воздухе, затем как пыль, медленно оседал на землю.
        Начиная от центра, артефакт разошелся в стороны. Из возрастающего в ширину разлома сочился яркий белый свет. На него невозможно было смотреть, он слепил глаза. Прошло пять секунд, и небольшой сноп света возрос до предела.
        Выскочило сообщение.
        «Поздравляем! Вы победили босса! За это получаете …»
        Что должен был получить Долмахар за победу - неизвестно. Он просто инстинктивно сжал женскую ладонь и прикрыл глаза. Он чувствовал, как его тело обмякло, поддалось чуть вперед. Вот они… Врата! Они раскрылись полностью. А человеческие души все набирались и набирались. Вклинивались в раскрывшийся артефакт.
        Каменная глыба не выдержала такого мощного наплыва, и она будто взорвалась. Ее разнесло на части. Единственное, чего успел Долмахар увидеть перед взрывом - это мудрые глаза Лунама.
        Глава 33. Разоблачитель
        Неяркий свет озарил комнату. Снова похожая сцена, где жертва привязана к стулу. Только роль жертвы исполнял Папа. Во рту кляп, а по лицу пробежали ручейки пота. В тусклом свете было видно, как его пухлые щеки покрылись жирным блеском.
        Рядом находилась девушка. Ее утонченная фигура отбрасывала на паркет узкую и удлиненную тень. В руках у нее мощный пистолет с глушителем. Курок на взводе. Осталось только нажать на спуск. Но она не спешила стрелять. Она просто время от времени приставляла ствол к его виску. Девушка расшатывала Папе нервы, чтобы тот медленно сходил с ума от страха. Вроде сработало. Папа пытался что-то сказать, но вместо этого вышел скулеж. Кляп - отличная штука. Жертва будет убита бесшумно и без вскрика.
        Захар Петрович смотрел на данную сцену где-то в тени. Он пытался рассмотреть лицо девушки, но та умело скрывала. Но потом в какой-то момент у нее терпение было на исходе. Ничего не сказав напоследок, она нажала на спуск. Пистолет издал характерный «пшик».
        Папа сильно дернулся с места, и стул по инерции повалился на паркет, издав грохот. Из-под трупа возрастала лужа крови. Все. Дело выполнено.
        И вот девушка позволила себя разглядеть. Захар Петрович ее узнал. На него смотрела Эльза васильково-синими глазами. Она ухмылялась, будто выполнила работу киллера, и была в предвкушении забрать солидный куш за исполненный заказ.
        Произошло какое-то падение в пропасть. Но Захар Петрович приземлился мягко.
        Пробуждение было довольно резким. Старик почувствовал, как на лбу выступила испарина. Ноздри защекотал специфический больничный запах.
        Неужели он вернулся?
        Продрав глаза, тот увидел белый потолок. Хотел встать, но тут же его уложили.
        - Вам пока не велено вставать, - сказала медсестра. - Отдыхайте. Все в порядке. Сейчас принесу вам поесть.
        Вот и славно! Вернулся, значит, домой. Старик невольно улыбнулся. Но улыбка оборвалась, когда он вспомнил про внучку. Как она там вообще? Слышно про нее что-нибудь? Но медсестры уже не было на месте. Та пошла, чтобы принести ему еду. Время шло ближе к обеду. Еще старик заметил, что ему выделили отдельную палату. К чему такое почтение, интересно?
        И так он пролежал в палате неделю, потихоньку приходил в себя. Сердце не бухало в груди, оно соблюдало нормальный ритм. Про внучку не удалось толком разузнать, дежурная медсестра тактично ускользала от его вопросов.
        Настал день, когда старика выписали из больницы. Но на выходе его ждали люди в «форме», которые предложили тому пройти в полицейский участок для сдачи показания.
        Через полчаса Захар Петрович оказался в просторном кабинете. Осталось подождать дознавателя. Дверь открылась.
        Каково было удивление у старика, когда он увидел Феликса в форме полицейского. Тот улыбнулся, пожал ему руку.
        - Вижу, что вы сильно удивлены, - сказал он. - Но об этом все по порядку. Разрешите представиться. Капитан полиции. Терентьев Денис Андреевич.
        Он сел за рабочий стол, раскрыл папки с материалами уголовного дела.
        - Ты внедрился как шпион? - старик начал с ним на «ты ». У того не было обиды, просто все еще не отошел от легкого шока.
        - Вынужден был, - капитан полиции достал ручку, включил компьютер. - Но вы должны меня все выслушать. Ситуация давно прояснилась, просто нужно было какое-то время, чтобы задержать преступника. Все прошло успешно.
        - Как моя внучка?
        - Все в порядке. Деньги собраны давно. Ей операцию уже сделали. На днях выпишут.
        Дед вздохнул с облегчением. Груз сброшен.
        - Это хорошо. Все было не зря…
        - Да, не зря. Начнем?
        Захар Петрович кивнул и стал внимательно его слушать.
        Внедренный агент «Феликс» был задуман Денисом Андреевичем. Так получилось, что его жена по имени Ксения пошла устраиваться на работу. Долго искать не пришлось. Точнее, не она работу искала, а какие-то типы искали для нее вакантное место. Ее взяли. После разговора с начальником та согласилась. За Ксенией каждый раз выезжала машина с затонированными стеклами. Ее привозили и отвозили обратно.
        Денис Андреевич, не то, что был человеком дотошным, просто его вся эта ситуация напрягала. А все попытки разузнать, где работает его жена, не увенчались успехом. И вот однажды он получил от руководства разрешение на использование маячка. Следящее устройство было вживлено в микросхему ее мобильного телефона, пока та принимала душ.
        Все было нормально. Маячок работал как надо. Место работы вычислено. Но через какое-то время сигнал пропал, а жена не вернулась домой. Капитан полиции, естественно, забеспокоился. С того момента он решил начать свою боевую операцию. Внедренный агент «Феликс» не заставил себя долго ждать.
        Полицейский выследил Папу, составил цепочку дальнейших действий. Своих сослуживцев он подговорил, чтобы создать постановочное нападение. Так и случилось. Его ребята опытные в плане боевой подготовки. Вот они разыграли нападение без погон. Типа братки а-ля девяностых. И тут вылез защитник по имени Феликс, который всех якобы вырубил. Все вышло естественно. Папа оценил его мастерство, позвал работать к себе. Можно сказать, что внедрение агента прошло успешно.
        Дальше пояснений не требовалось, как выглядела сама тайная организация, ибо Захар Петрович видел все своими глазами. Непонятный дом на отшибе, кодовое слово «Игра», ресепшен и милые девицы с их дежурными улыбками. Далее кабинет на втором этаже, где ждал Папа очередного клиента.
        И тут у Дениса Андреевича как тумблером щелкнуло. Он стал догадываться, что его жену погрузили в чертовую капсулу и отправили ее в виртуальный мир. Самое сложное было впереди. Помимо работы информаторов и контроль над ними, он много раз пытался найти ключи к той самой лаборатории, где проводились эксперименты. Ему необходимо нужно было туда попасть. И агент Феликс попал. Он уловил момент, когда Аргон выходил из своего обиталища, а рядом никого не было. Вышли, значит, воздухом подышать. Вот там Феликс его прижал к стенке, стал выжимать из него всю информацию. Буквально клещами агент выдирал из Аргона все, что касалось лаборатории, игры и виртуальной капсулы. Когда дошло дело до жены, тот ботаник сказал, что Папа приказал ее погрузить в игру, чтобы та не выдала их полиции.
        Понятно, что сам Аргон не знал, что разговаривал с мужем той несчастной. Когда вновь вернулись к лаборатории, агент бесцеремонно впихнул его вовнутрь. Вырубил одним ударом ботаника и взял ключи. Теперь у него был доступ не только к лаборатории, но и к комнате разработчиков, где те люди исправляли выловленные игроками баги.
        Когда ему была доступна вся информация об игре «Кайзберг», то заставил разработчиков передать анонимное сообщение, где говорилось, что из игры можно найти выход.
        Вот как! Захар Петрович прекрасно помнил зашифрованное письмо. Тогда и сообщили про банковский счет, где начали капать заработанные деньги.
        Все сходится.
        Дальше та самая подсказка Лунама, где в итоге находился выход из виртуальной кабалы. Через какое-то время прибыло подкрепление. Дверь взломали, всех причастных к уголовщине задержали на месте.
        - Жена вернулась? - вкрадчиво спросил дед.
        - Ага, вернулась. Целая и невредимая, - полицейский показал совместную фотографию с ней на мобильном телефоне.
        От увиденного у Захара Петровича чуть не выпала нижняя челюсть. Ксения это и есть Эльза… В какой-то момент деду стало очень стыдно перед Денисом Андреевичем. Отвел глаза в сторону. Ведь до сих пор остались яркие моменты, которые он провел с Эльзой. Ой, с Ксенией. Или с Эльзой. Не важно.
        Денис Андреевич заметил его реакцию.
        - Что-то не так?
        - Все нормально, - дед прочистил горло. Убрал тревогу в голосе. - Рад, что вышло все благополучно. Поздравляю тебе с отличным завершением операции.
        - Меня скоро повысят. Звание майора обеспечено, - полицейский убрал мобильник в карман брюк, сложил руки на стол, скрестив пальцы. - Папа, как организатор преступления, получил «вышку». Аргон взял подписку о невыезде. А весь персонал отпустили. Разработчики нашли свои вакантные места. Эти люди просто выполняли свою работу. Не их вина, что Папа заставлял из безобидной игры превращать ее в орудие смерти, тем самым зарабатывая на ней большое бабло. Все заработанные деньги передали в благотворительные фонды.
        Захар Петрович вспомнил его жаргонную фразу «Срубить капусту». И повторил.
        - Только без мокрухи все будет. Законным путем «капусту» срубишь. За базар отвечаю.
        Оба рассмеялись.
        - Точно юморист! - Денис Андреевич смахнул слезу счастья. - Спасибо тебе большое за соучастие. Я не ошибся в своем выборе.
        - Не стоит. Каждый получил то, что хотел.
        - Точно!
        Неожиданно послышалось мурлыканье. И только потом из-за угла помещения шмыгнула небольшая тень. Позже от тени не осталось ничего. Перед людьми предстал упитанный рыжий кот, который все время задумчиво шевелил своими длинными, как проволоки, усами. Его глаза источали древней мудростью. Он спокойно подошел к людям. Помахал хвостом, затем широко зевнул, обнажая свои клыки. Со стороны зрелище выглядело чересчур вальяжно.
        - А вот и наш питомец, - произнес Денис Андреевич. Он достал из ящика какой-то целлофановый пакет и выудил из него кусочек вяленой рыбы.
        - Где его нашли? - поинтересовался дед.
        - В лаборатории. Как туда попал - не знаю. Может Аргон к себе его приютил.
        «Лунам. Точно. Это Лунам».
        Захар Петрович не совсем был уверен, что антропоморфный кот попал в игру чисто случайно. Может по ошибке его туда отправили. Существовала еще другая версия. Отправили кота ради эксперимента, как первого игрока. Это как тот самый случай, когда в космос отправили собак. Белку и Стрелку. Вот и есть яркий пример. Все может быть.
        - Вот думаю. В питомник что ли отправить. Надеюсь, он там хозяев быстрее найдет.
        Захар Петрович понаблюдал за котом. Тот с большим аппетитом умял кусочки вяленой рыбы.
        - Отдайте его мне. Я о нем позабочусь, - сказал дед.
        Денис Андреевич посмотрел на него так, будто тот совершил новое открытие.
        - Хорошо. Забирайте. По крайней мере я буду знать, что кот попал в добрые руки.
        Кот закончил есть, и словно услышал слова Захара Петровича, подошел к нему. Стал тереться о его ногу. Старик подобрал пушистый комок с пола и прижал его к себе.
        - Все, я свободен?
        - Да, дело закрыто, - полицейский пожал тому руку. - Счастливо!
        Дед попрощался с ним и покинул полицейский участок.
        Эпилог
        День стоял солнечный. Где-то был слышен птичий щебет. Настал самый важный момент. Момент, когда выпишут внучку из больницы. Операция на сердце прошла успешно. Таня быстро пошла на поправку.
        Дед ждал ее у входа больницы. Пять минут спустя, и Таня вышла к нему на встречу. Крепко обнялись. Улыбка и слезы радости были у обоих.
        Когда пришли домой, то их ждал рыжий кот с мудрыми глазами. Пушистый комок сидел на подоконнике и жевал герань. Затем стал скоблить цветочный горшок когтями.
        - Знакомься. Новый член нашей семьи.
        Таня захихикала и подбежала к коту. Питомец спокойно отреагировал на ее неожиданные ласки. Начал бодать в ее руку.
        - У него есть имя, деда?
        Захар Петрович хотел ответить, потом осекся.
        - А какое имя ты ему дашь?
        - Не знаю, - замялась та. - Может, Вася?
        - Нет, слишком распространенное. Есть варианты получше?
        Таня пожала плечами. Значит, нет. Она сама не знала, какое имя дать коту.
        - Считай, я придумал ему имя.
        - И какое же?
        Дед взглянул на рыжую морду кота и ответил.
        - Лунам.
        - А мне нравится! - вновь хихикнула внучка.
        Оба рассмеялись, а кот продолжил жевать герань.
        Краткие сведения
        Краткие сведения
        
        Имена персонажей в результате появления багов в игре.
        ТСЕРОФ
        В обратном порядке читается как «форест». (forest - лес с англ.). Исходя из этого, можно понять, что тот являлся лесным магом. (Маг леса).
        РОТСАП
        В обратном порядке читается как «пастор».
        Пастор - библейский термин, указывающий на обязанность пастыря заботиться о церкви, то есть пастве (аллегорически «стадо овец»). В лютеранских общинах пасторы - это люди, призванные для публичной проповеди и совершения таинств. Неофициально применимо «пастырь» и «пастор» к священникам в католичестве и православии. (Взято из Википедии).
        ЛУНАМ
        В обратном порядке читается как «манул».
        Манул - хищное млекопитающее семейства кошачьих. Животное размером с домашнюю кошку: длина его тела 52-65 см, хвоста 23-31 см; весит он 2-5 кг. От обычной кошки он отличается более плотным, массивным телом на коротких толстых лапах и очень густой шерстью. (Взято из Википедии).
        В романе по описанию он не был похож на манула. Это всего лишь имя персонажа.
        НЕМНОГО ОБ ИГРЕ
        Папа, как основатель организации «Все-В-Онлайне», решил создать игру, где в ней будет заложена цифровая обработка реальности. Он сколотил свою команду разработчиков и решил произвести кусок города, в котором сам живет. В результате неудачной попытки игра сдала сбой и получила свойство как «искаженная реальность», т.е. некоторые предметы из реального мира встречались в виртуале.
        АРТЕФАКТ
        Древний камень, где в нем заложено много мертвых душ. Так же в нем есть Врата, которые дают доступ к реальному миру. Чтобы открыть Врата, нужно возле каменной глыбы погубить много людей. Чем больше, тем шире откроются Врата. Так пытался Лунам. Но его попытки были безуспешными.
        ИГРОВЫЕ ЛОКАЦИИ
        В игре «Кайзберг» их на самом деле больше, чем описаны в романе. Когда Денис Андреевич (агент Феликс) попал в комнату разработчиков, то он велел тем найти самый короткий путь. В итоге главного героя отправили к Лунаму.
        НЕМНОГО О БОССЕ
        Исван Бахан был магом изначально. Пожиратель Душ. За счет своей суперспособности он выиграл множество сражений. Завоевал много земель, воссоединил все свои владения и создал свою мощную империю. Король Ваббика считался одним из самых уважаемых людей в Кайзберге.
        ВРЕМЕННЫЙ ПЕРИОД В КАЙЗБЕРГЕ
        События происходят примерно в среднем веке.
        ЧИТАТЕЛЯМ
        Спасибо всем за внимание и за то, что уделили время на роман.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к