Сохранить .
Земля 2.0: Криомант (книга 1) Калашников М.
        Мир будущего даст людям многое. Пробуждение скрытого эволюционного потенциала организма. Сверхспособности. Устройства, словно пришедшие из фантастических фильмов. Вот только и цена у всего этого будет не малой.
        Большая часть живых существ, в том числе и людей, мутирует в кровожадных тварей, падких до горячей, не искаженной плоти. В этих условиях лишь единицы сумеют занять достойное место под новым солнцем, в то время как большинству выживших будет уготована участь пушечного мяса и рабов.
        Виктору Савину не посчастливилось оказаться на самом дне пищевой цепочки нового мира. Пять лет в этом аду перекроили простого офисного клерка, сделав из него человека готового на все ради выживания, но даже так, его ждал вполне ожидаемый исход. Впрочем, порой судьба преподносит неожиданные сюрпризы.
        Глава 1
        Говорят, перед смертью вся жизнь проносится перед глазами, мне же достались лишь её последние минуты.
        Удары сердца отдавались пульсацией в висках. Дыхание давно сбилось, став сиплым и надрывным, но я продолжал жадно глотать воздух, насильно заталкивая тот в горящие огнём лёгкие. Распылённый вокруг токсин разъедал внутренности, но и перестать дышать я не мог.
        Мне удалось выжать из собственного тела всё до последней капли, но даже так, тварь оказалась сильнее и быстрее. Когтистая лапа играючи обошла клинок в моей руке, после чего скользнула смазанной полосой чуть ниже подбородка.
        Боли не было, лишь по шее начало расползаться неприятное чувство онемения, а рот наполнил мерзкий привкус железа. Запаздывая на доли секунды, ожил Нейронный Интерфейс, уведомляя о повреждении защитного костюма и получении смертельно-опасной раны.
        Запустившийся следом протокол попытался активировать систему жизнеобеспечения, но пробитое насквозь пару минут назад устройство осталось безучастным. Перед глазами появился быстро убывающий таймер - виртуальный помощник отмерил мне чуть больше двух минут.
        Хотелось взвыть, но вместо крика с губ сорвался хрип и окровавленная пена. Понимая, что обречён, даже не пытался увернуться от второго удара. Напротив, я фактически налетел на когтистую пятерню, позволяя разорвать себе грудь, лишь бы достать тварь ответным выпадом.
        Пусть и с натугой, но духовный клинок сумел пробить толстую шкуру. Добравшись до более мягкого нутра, лезвие пошло куда легче. Навалившись всем телом, мне удалось пронзить насквозь Мутанта, пригвоздив того к стене.
        Тварь, считавшая битву не более чем кровавой забавой, отозвалась полным ярости рёвом, обдав меня смрадным дыханием. Получив рану, ублюдок наконец-то решил стать серьезным, но было слишком поздно.
        Моя рука, сжимавшая Духовный Клинок, вмиг почернела и обуглилась, в то время как лезвие вспыхнуло волной ослепительного света и жара. Даже израсходовав весь свой резерв, мне удалось продержать эту способность активной не дольше секунды, но этого оказалось достаточно. После того, как сияние исчезло, в груди твари осталась огромная зияющая дыра с опаленными краями.
        Заглянув в быстро стекленеющие глаза мутанта, я выдавил булькающий смешок. Отпустив клинок и, практически уперев обугленный кулак в морду твари, оттопырил средний палец. Бессмысленный жест, но мне стало легче… пусть и самую малость.
        Враг пал, а вместе с ним исчезли и последние крохи сил, позволявшие держаться на ногах. Мир резко пошатнулся.
        Глухой удар спины о пол прошёл практически неосязаемо, лишь слух царапнул неприятный хруст, но боли я так и не дождался. Плохой… очень плохой знак.
        Взвыв, попытался встать, но не сумел пошевелить даже пальцем. Дышать становилось всё труднее, но я отчаянно делал глоток за глотком, вот только этого было недостаточно.
        Налившиеся свинцом веки поползли навстречу друг другу, погружая мир во тьму - единственное, что я продолжал видеть, так это таймер, отсчитывавший последние секунды моей жизни.
        Тлевшая до этого момента надежда угасла, уступив место страху. Впрочем, тот продержался недолго. Всплывший перед глазами образ молодой девушки пробудил в душе более сильные чувства. Меня переполняло сожаление, что больше не увижу Алину… и не смогу отомстить этой суке.
        Надеюсь, мы встретимся с тобой в следующей жизни, тварь…
        Цепляясь за собственную ненависть, мне удалось продержаться в сознании ещё пару секунд, но, в конце концов, это ничего не изменило. Мысли вскоре сменились тишиной, а эмоции растворились в пустоте.
        Конец…
        Прикосновение к плечу тонких холодных пальцев заставило вздрогнуть и покачнуться. Веки, секунду назад казавшиеся неподъёмными, на удивление легко поддались и открыли глаза.
        Первое, что я увидел: изъеденное глубокими морщинами лицо. Серые, выцветшие глаза, того же оттенка кожа - казалось, меня решила встретить сама Смерть, прежде чем отправить в собственные чертоги. Вот только величественный образ портили три «золотых» коронки на передних зубах старика.
        Впрочем, главная странность заключалась в ином - лицо старика выглядело смутно знакомым. Казалось, что я уже видел этого человека раньше, пусть и очень давно…
        Инстинктивно ухватившись за это эфемерное чувство, словно за ниточку, попытался «потянуть» и та поддалась. Вот только вместо смутных воспоминаний, голову наполнил клубок из тысяч образов. Картинки сменяли друг друга, сплетаясь в дни, недели и даже годы.
        Череда бесконечных рейдов, зачистки заражённых секторов города, засады на искажённых людей и отлов мутировавших животных.
        Я словно смотрел на события последних пяти лет в обратной перемотке. Причем речь шла не о жалких отголосках воспоминаний, нет - мне пришлось вновь пережить каждый увиденный момент. Чувства, эмоции, ощущения, мысли - их было слишком много.
        Виски сдавило от боли, а к горлу подкатил ком. Мозг попросту не справлялся с обилием прогоняемой через него информации.
        Захрипев, схватился за голову и едва не потерял равновесие, но чья-то рука схватила за одежду, помогая устоять.
        - Парень, с тобой всё в порядке? - скрипучий голос, резанувший слух, помог вырваться из потока воспоминаний.
        - Да что ж вы творите, ироды!? - вскрикнул уже не молодой женский голос. - Да чего вы его туда-сюда болтаете? Дайте человеку сесть!
        Отмахнувшись от желавшей усадить меня руки, пьяной походкой побрёл прочь под неодобрительное ворчание обладательницы визгливого голоса. Вот только сделав с десяток шагов, почувствовал, что воздух стал слишком душным, спёртым… вязким - я начал задыхаться.
        Нашарив затуманенным взглядом окно, покачнулся в его сторону. Потребовалось сделать всего пару шагов, но я вновь едва устоял на ногах.
        Вцепившись липкими от пота пальцами в пластиковую ручку, провернул ту и рванул на себя, открывая окно настежь. В душный коридор тут же хлынул прохладный, но вместе с тем пропитанный сыростью и вонью выхлопных газов воздух.
        Далеко не самый приятный «коктейль», но я с жадностью втянул его всей грудью. Стало немного легче. Собравшись с силами и смахнув с лица градины пота, невольно скользнул взглядом по улице.
        В тусклом свете фонарей, едва пробивающемся сквозь густую хмарь, угадывались фигуры редких прохожих, спешащих по своим делам. Чуть более мутными пятнами по дороге медленно скользили силуэты машин.
        Сделав ещё один глубокий глоток морозного воздуха и медленный выдох, я вновь начал всматриваться, но уже не в улицу, а собственное отражение в мутном от пыли стекле. Прямо сейчас оттуда на меня смотрело одновременно знакомое и вместе с тем незнакомое, точнее давно позабытое лицо.
        Редкие седые волосы, наследие от схватки с Шутником, обратились чёрной копной. Правый глаз избавился от белесого бельма, полученного после взрыва Светляка, и вернул себе живой блеск. Исчезло не меньше десятка бледных нитей-шрамов.
        Разрывавшая голову боль наконец-то начала утихать, а вместе с тем иссяк и поток воспоминаний. Причем последний их осколок помог понять не только «где», но и, что куда важнее, «когда» я нахожусь.
        Около пяти лет назад, незадолго до появления первых Искажённых, мне пришлось наведаться в больницу. Ничего серьезного, банальная простуда, но на работе требовалась справка. Город находился на грани карантина и на фоне тотального контроля и штрафов, начальство стало рьяно отслеживать подобные моменты.
        Заполучив заветную бумажку, тогда я поспешил домой, но по иронии попал под внезапный ливень. Как итог - резко подскочившая температура.
        Если подумать, именно это событие стало первой костяшкой, запустившей эффект домино, что обратит последующие пять лет в настоящий ад. Ведь одновременно со мной начнёт лихорадить весь мир. Вот только если я за ночь понемногу пришёл в себя, то привычная реальность продолжит корёжиться в предсмертной агонии.
        Осознание того, что вернулся в прошлое, породило в душе целую бурю самых разных эмоций. Тем не менее, я не дал им взять верх над разумом. За годы выживания мне пришлось научиться держать собственные чувства в узде. В конце концов, слабые не имели права открыто проявлять не только гнев, но и радость.
        - Слушай, подышал и хватит - не август месяц, так что кончай людей морозить. Мы все сюда не просто так пришли, всем паршиво.
        Поток мыслей оборвал хмурый здоровяк, напомнив, что я здесь не один. Легко отодвину меня в сторону, он закрыл окно, после чего вернулся в очередь, приобняв за плечи кашлявшую в кулак девушку.
        Мазнув взглядом по толпе людей, я даже не стал пытаться хоть что-то ответить. Вместо этого, пошатываясь, побрёл к выходу на лестничную площадку. К сожалению, в прошлое перенеслось только сознание.
        - Да что вы с ним возитесь? - видимо, не оценив молчание, бросила мне в спину визгливая дама. - Видно же - алкаш! Вон как ноги заплетаются…
        Толпа вновь оживилась. Большинство людей ограничилось шепотками, но, нашлись и любители порассуждать в полный голос. Практически все поддержали визгливую женщину. Единственным исключением оказался златозубый старичок. Впрочем, его предложение позвать врача лишь вызвало недовольный рокот толпы. Никто не горел желанием уступать место в очереди «алкоголику».
        Свернув на лестничную площадку, спустился на пролёт между этажами. После, навалившись спиной на стену и переведя дыхание, продолжил приводить мысли в порядок.
        - Система - статус пользователя, - мысленная команда ушла в пустоту. - Система. Общий статус, - второй запрос так же не дал никакого результата.
        Параллельно с мысленными командами, провёл пальцами чуть ниже затылка, почувствовал лишь влажную от пота кожу. Нейронный Чип отсутствовал, а значит, мне только предстояло пробудиться.
        В целом существовало несколько способов пройти первый эволюционный скачок и приобщиться к Системе, но, самым надёжным было убийство Искажённых - людей, что вышли на новый виток развития, но не сумели при этом сохранить разум.
        Покопавшись в памяти, мне удалось наметить для себя временной ориентир - чуть позже восьми вечера. Примерно в этом время привычный мир начнёт рушиться, а новый породит первых тварей. Большинство Искажённых закончит перерождение лишь к утру, но, будет хватать особей, что изменятся за считанные минуты или часы.
        Самое главное, что благодаря опыту прошлой жизни, я знал, где именно стоит искать первых Искажённых. В том числе и более сильные подвиды, убийство которых поможет более гладко и качественно пройти первый эволюционный скачок.
        Одной из групп риска являлись люди с серьезными проблемами со здоровьем, прежде всего - длительное время находящиеся без сознания. По этой причине больницы к утру станут рассадником тварей.
        Как итог, главной загвоздкой становился не поиск сильных Искажённых, а тот факт, что их может оказаться слишком много. Разумней было как можно быстрее убраться из больницы, вот только я сразу отмёл подобные мысли. В прошлой жизни я раз за разом делал выбор в пользу более «разумных» и «безопасных» путей, в итоге оказавшись на самом дне. Лишь сильный будет иметь право на жизнь.
        Прежде всего, нужно следить за временем.
        По инерции потянувшись к левой руке, натолкнулся на пустое запястье. Вполне ожидаемо, добытые потом и кровью устройства остались в «прошлом будущем».
        Пошарив по карманам пуховика, нашёл смартфон. После выводящегося на сетчатку глаза нейронного интерфейса, сенсорный дисплей телефона казался доисторической технологией.
        Разблокировав телефон отпечатком пальца, зашёл в общее меню. Изначально собирался выставить «будильник», но в итоге умудрился промазать трясущимся от слабости пальцем, открыв вкладку контактов. Мелочь, но прежде чем успел осознать, что делаю, нажал на кнопку вызова. Опомнившись, сразу сбросил звонок.
        Следующие пять минут показались бесконечной пыткой. К счастью, никто так и не перезвонил.
        В той - иной жизни, мне удалось связаться с родителями лишь спустя год. Причем инициатором стала другая сторона - отец сумел получить одноразовое устройство дальней связи, которым и воспользовался.
        Разговор продлился всего пару минут, но этого было более чем достаточно, чтобы сообщить самое важное. Отец не просто сумел выжить и уберечь маму, но и занял далеко не последнее место в родном городе, став Пробуждённым с неплохой силой и репутацией.
        Подобным могли похвастаться немногие выжившие. Зная об этом, я попросту не имел права рисковать их судьбой. Ведь нет никаких гарантий, что мой звонок изменит их будущее к лучшему.
        Перейдя в нужную вкладку, поставил таймер на девятнадцать пятьдесят, оставив небольшой зазор до предполагаемого срока. Как итог, в моём распоряжении оставалось чуть больше сорока минут.
        Должно хватить…
        Первым делом, до проработки плана, решил получше прощупать собственные возможности, попробовав размяться. Сделав несколько проходок, для начала избавился от скованности в ногах, а вместе с ней и от «плавающей походки». Далее взялся за руки, проведя несколько серий ударов в воздух, но на этом пришлось сворачиваться.
        С начала разминки прошло всего две-три минуты, а у меня уже появилась отдышка. Кроме того, озноб никуда не делся, что говорило о повышенной температуре. Даже избежав ливня, организм будет явно не в лучшем состоянии и не выдержит долгой нагрузки.
        В подобных условиях придётся ещё серьезней подойти к потенциальной цели и особенно месту, где я эту цель смогу найти.
        Спустившись на первый этаж, осмотрелся в общем холле, первым делом обратив внимание на пост охраны - коморку у входа. За порядок в больнице отвечал тощий мужчина лет пятидесяти. Причём тёмные круги под глазами делали вид мужчины более болезненным, чем у большинства пациентов. Даже если дело дойдёт до драки, этот человек не будет представлять серьезной опасности.
        Переведя взгляд на информационный стенд, пробежался по списку отделений. Прежде всего «исключил» для себя несколько лабораторий и терапию - для моих целей требовались тяжелые пациенты. Вариант с общей хирургией выглядел неплохо, но, я не был уверен, тем более что в здании оказалось сразу несколько аналогичных отделений.
        Идею лично пройтись по этажам сразу отбросил. В моём нынешнем состоянии я попросту не успею это сделать, да ещё и растрачу все силы.
        Проблему мог решить «проводник». Понимая, что расспросы в лоб ничем хорошим не закончатся, выбрал более жесткий способ. Зайдя в один из двух лифтов и не нажимая на кнопку какого-либо этажа, начал ждать.
        Лифт тронулся меньше чем через минуту, но, к сожалению, первая попытка провалилась. На пятом этаже в кабину загрузилось разом четыре человека.
        Во второй раз человек оказался один, но в обычной одежде. Задав пару вопросов и убедившись, что это простой посетитель, а не закончивший смену врач, продолжил выжидать.
        Лишь на третьей попытке мне повезло. В коридоре четвёртого этажа напротив лифта ждала хрупкая девушка лет двадцати двух в белом халате.
        Судя по тому, что на бейдже красовалось простое и короткое «Анна», а не типичное ФИО с должностью, я натолкнулся на медсестру.
        Девушка несла в руках достаточно крупных размеров стопку карт пациентов. Перебирая документы, медсестра особо не смотрела по сторонам, практически беззвучно проговаривая фамилии.
        - Вниз? - не переставая рыться в документах, устало спросила девушка.
        - Да, - отойдя чуть в сторону, дал Анне войти, после чего нажал на последний - 14 этаж.
        При моём росте чуть меньше метр восьмидесяти, будущая «проводница» оказалась на голову ниже, что так же серьезно упрощало наше дальнейшее «общение».
        - Вы же сказали… - лишь после того, как лифт проехал пару этажей, медсестра заметила неладное, но, задать вопрос не успела.
        Хватаясь за стенку лифта, я начал оседать, мыча под нос нечто с натяжкой похожее на «помогите». Девушка отреагировала моментально. Бросив документы, она подскочила ко мне и, не давая упасть, постаралась аккуратно уложить - при нашей разнице в весе, не самая простая задача.
        - Вам делали какие-либо уколы? - расстегнув куртку и с трудом оттянув воротник моей кофты, медсестра потянулась к кнопке экстренной помощи.
        - Убери руку или я выстрелю, - холодным и спокойным голосом предупредил я, буравя Анну лишённым эмоций взглядом. Как правило, подобное пугало людей куда сильнее, чем крики и угрозы.
        Вдавленный в живот девушки телефон, мягко говоря, не очень походил на огнестрел, тем не менее, эффект неожиданности помноженный на страх дали неплохой результат. Буквально вложив в голову медсестры нужную информацию, я заставил её поверить в существование оружия.
        - Смотри прямо на меня или ты труп. Крики я тоже не люблю, поняла? - в ответ девушка часто задышала, не смея даже моргнуть и тем более ответить. - Отлично, Аня, мы уже понимаем друг друга без слов. Если и дальше будешь такой послушной, останешься живой.
        В ответ на глазах девушки начали проступать слёзы. Истерика с её стороны не входила в мои планы, так что решил добавить ясности и немного успокоить «проводницу».
        - Мне нужно попасть в помещение с Капсулами для тяжелобольных, - судя по опешившему взгляду, Аня ожидала совсем иного. - Сейчас я уберу пистолет и спрячу его в карман, но, я надеюсь, что мы обойдёмся без глупостей. С такого расстояния, даже не целясь, я навряд ли промахнусь.
        Спрятав «оружие» в карман куртки, благо тот оказался достаточно широким, я неуклюже попытался встать. Устроенный спектакль предназначался для одного потенциального зрителя - охранника.
        - Помоги мне встать. Молодец. Когда двери откроются, советую не привлекать к себе лишнего внимания, - лифт почти добрался до последнего этажа. - Давай обойдёмся без фокусов, иначе…
        - Четырнадцатый Этаж, - прервал меня приятный женский голос из динамиков.
        Створки лифта медленно разъехались в стороны, открыв пустой коридор, что заставило Аню тихо всхлипнуть. Видимо, та до последнего надеялась на чудо. Впрочем, «чудо» совсем скоро и так произойдёт, причем разом на всей Земле, вот только радоваться ему никто не будет.
        - На какой этаж нам нужно? - напомнил я о себе медсестре.
        - Седьмой… отделение интенсивной терапии, - прошептала девушка в ответ, с трудом совладав с дрожащим голосом.
        Учитывая, что это отделение я изначально даже не рассматривал, поиск проводника явно стоил потраченного времени.
        - Сколько людей там в ночной смене? - пусть больница далеко не силовая структура, лезть на рожон точно не стоило.
        Поначалу девушка попыталась отмолчаться, но стоило податься в её сторону, и вмиг побледневшая медсестра заговорила.
        - Медсестра на посту и два дежурных врача в ординаторской.
        - Если не хочешь, чтобы на твоей совести была жизнь кого-то из коллег, советую провести меня тихо. Поняла? - девушка и без того находилась на грани и могла сорваться в любой момент, так что я решил сместить угрозы на окружающих.
        - Я…да…
        - Пошли, - не давая медсестре опомниться, сделал шаг вперёд, заставляя её проскочить в едва открывшиеся двери лифта. - Идти будем рядом и не спеша.
        Поначалу рыжая медсестра на посту отреагировала на наше появление довольно спокойно - сказалось сопровождение в лице Ани. Неплохое начало, но, стоило подойти ближе, и начались проблемы.
        - Ань, ты чего такая бледная? Только не говори, что тоже гриппуешь, - на последних словах рыжая немного отодвинулась и натянула спущенную маску.
        - Да нет, съела что-то не то, - шёпотом ответила девушка.
        - Понятно, а чего шепчешь? - маска вновь вернулась на подбородок. - И кто это с тобой? - резко переключилась на меня рыжая.
        - Это… посетитель, к Леонову в десятой капсуле. Сын.
        - Ну, то, что сын - это конечно хорошо, вот только часы приёма давно прошли. Тем более посещение пациентов, содержащихся в капсулах…
        - Оль, это с разрешения Заведующей.
        - Да!? - судя по интонации и оценивающему взгляду, мой внешний вид не тянул до знакомого той самой Заведующей.
        - Нет, блин, вру тебе! - огрызнулась Аня у которой начали сдавать нервы. - Слушай, меня Зинаида Павловна отправила, так что я не спрашивала: что, как и почему. Если хочешь, можешь сама ей позвонить и узнать… - девушка запнулась, слишком поздно осознав, что переиграла, а ценой ошибки могут стать их с рыжей жизни.
        - Не стоит дёргать Зину по таким мелочам, - подойдя чуть ближе, я улыбнулся и аккуратно положил перед рыжеволосой Ольгой пятитысячную купюру, - это за беспокойство.
        Не считая пары сотен, это были все мои наличные, но довольно скоро все деньги мира станут бесполезнымибумажками, так что можно и пойти на столь широкий жест.
        - Да ничего, - быстро накрыв купюру папкой, отозвалась вмиг подобревшая медсестра, после чего наклонилась в сторону моей проводницы, передала той карту-пропуск, после чего перешла на шёпот с лёгкими нотками упрёка. - В следующий раз давай без «заведующих» и прочей лабуды.
        - А? Хорошо… - сдавленно ответила Аня.
        - Десять минут, не больше, - уже куда серьезней продолжила рыжая. - Через полчаса обход, и врачи гостям точно не обрадуются.
        Глава 2
        Всего в палате было двадцать медицинских капсул, но лишь в десяти из них находились люди. Остальные саркофаги оказались пустыми.
        Медицинские капсулы имели частично прозрачный корпус, так что я бегло осмотрел коматозников, но не заметил никаких признаков обращения. Неприятное открытие.
        Относительно того, обратятся ли люди, я не сомневался. Учитывая состояние пациентов, шанс стремился к ста процентам. Главный вопрос, в кого именно они переродятся.
        В целом, Искажённых можно разделить на три категории. Первый - Выродки, слабейшие представители вида. Весь их арсенал состоит из грубой физической силы и неконтролируемой агрессии помноженной на голод.
        Мутанты, стоявшие на одну ступень выше Выродков, отличались более развитым сознанием и неплохими инстинктами. Кроме того, эти твари могли похвастаться узнаваемыми уникальными способностями для того или иного подвида.
        На вершине пищевой цепочки нового мира находились Альфа-Мутанты, или просто - Альфа. Даже на фоне иных тварей, эти особи являлись аномалиями, живыми машинами для убийства.
        В идеале, для пробуждения требовалось прикончить Альфу, ведь именно в их телах находилась наиболее сильная и чистая Эссенция - особый субстрат, способный заставить любой организм эволюционировать с ужасающей скоростью.
        Мутанты в этом плане пусть и ощутимо уступали, но так же являлись неплохим вариантом, чего не скажешь о Выродках. Убийство этих тварей приносило лишь крохи Эссенции, и для эволюционного скачка требовалось прикончить с десяток особей, что негативно скажется на силе Пробуждённого.
        По статистике, шанс на зарождение Мутанта не превышал пары процентов, а вероятность появления Альф измерялась десятыми долями. Тем не менее, эти цифры основывались на обычных людях и навряд ли вязались с коматозниками.
        Потратив на более детальный осмотр пациентов пару минут, но, так и не заметив ничего особенно, переключил внимание на саму палату. Изучить место будущей схватки никогда не будет лишним.
        Палата имела прямоугольную форму. Центральная часть помещения была пустой и просторной - здесь вполне могли разойтись сразу две каталки, что без сомнений играло мне на руку. А вот сами капсулы располагались не столь удачно.
        Саркофаги стояли изголовьями к дальней от входа стене, таким образом, чтобы добраться до наиболее уязвимых частей тела Искажённых, придётся лезть в узкие проходы между капсулами, фактически оказываясь зажатым между двумя обращёнными.
        В теории, проблема решалась довольно просто. Достаточно начать зачистку палаты с крайнего саркофага, а после идти по цепочке. Вот только я не мог использовать этот метод, ведь первая порция Эссенции слишком много значила. А значит, придётся выкручиваться, в прямом и переносном смысле.
        Плюнув на пол, отчего медсестра перевела на меня взволнованный взгляд, несколько раз провёл носком ботинка по мокрому пятну. Скольжения практически не чувствовалось, что порадовало. Возможность крепко стоять на ногах - один из залогов выживания.
        - На этаже ещё есть больные?
        - Четыре одноместные вип-палаты, но пациенты только в двух. Дальше по коридору идёт лаборатория, но она закрывается на ночь, - стараясь не смотреть мне в глаза, ответила девушка.
        - Хорошо, - при таком раскладе я вполне мог сосредоточиться исключительно на этой палате, не опасаясь, что коридор окажется забит Искажёнными. - Активируй режим фиксации, после, не прерывая гибернацию, открой сами капсулы.
        В прошлой жизни мне довелось провести немало зачисток, в том числе и в больницах, так что я прекрасно знал о функционале медицинских капсул. Встроенная в саркофаг система фиксации изначально предназначалась для пациентов с судорогами или психическими расстройствами, так что отличалась высокой надёжностью.
        Новорожденные Выродки, Мутанты и даже некоторые Альфы, не заточенные под грубую силу, попросту не смогут выбраться, по крайней мере, не сразу. Именно эта уловка и должна стать моим главным оружием.
        - У меня нет доступа, я из другого отделения, так что… - на одном дыхании протараторила Анна оправдание, которое наверняка успела повторить у себя в голове с десяток раз за последнюю пару минут. Вот только меня придуманная отговорка не впечатлила.
        - Используй ключ-карту рыжей медсестры.
        - Я… - Анна явно пыталась придумать новое оправдание, но я не смогла, вот только за этим последовала весьма необычная реакция. - Зачем тебе всё это, - голос медсестры дрожал, но она впервые за долгое время осмелилась поднять голову и заглянуть мне прямо в глаза.
        Могло показаться, что девушка собирается дать отпор, вот только я отлично видел, что вся эта бравада рождена из страха и отчаяния. Бледное лицо, расширенные и дрожащие зрачки, напряженные мышцы - прямо сейчас медсестра находилась на грани срыва.
        - Чего ты хочешь, ответь!? - подтверждая мою теорию, на этот раз Анна осмелилась повысить голос, но вместе с тем от её лица окончательно отхлынула кровь.
        - Аня, у нас ведь всё так хорошо начиналось, - покачав головой, бросил на девушку полный разочарования взгляд.
        - Просто… просто ответь, - голос дрогнул, она начала запинаться, но всё же сумела собраться с духом и сделать крохотный шажок мне навстречу, сжимая трясущиеся кулачки.
        Девушку следовало успокоить, пока ситуация не вышла из-под контроля. К сожалению, я не мог воспользоваться самым быстрым и действенным способом. В итоге, оставалось продолжить играть с собственными словами и чужими эмоциями.
        - Ты уверена, что хочешь знать? - улыбнувшись, я резко сделала два шага вперёд, оказавшись вплотную к замершей и побледневшей собеседнице, прижав к её животу «пистолет». - Скоро всё закончится, но только от тебя зависит как именно.
        - Я не могу…
        Пусть девушка и начала качать головой в ответ, я по голосу чувствовал - ещё немного и она сдастся. Оставалось дожать самую малость… но именно в этот момент ситуация окончательно вышла из-под контроля. Прижатый к медсестре телефон завибрировал, разразившись трелью будильника.
        Находившаяся на взводе Анна оказалась не готова к подобному сюрпризу и сразу закричала. Видимо, в воображении испуганной девушки в этот самый момент я спустил курок.
        Оттолкнув медсестру, отчего та упала на пол, метнулся к ранее примеченной аптечке, на ходу сбрасывая куртку - та ощутимо стесняла движение. Схватив бинты, бросился к двустворчатой двери и начал связывать между собой ручки. Узел получился хлипковатым, но с каждым новым витком он становился всё прочнее.
        - Аня, что случилось? - прошипела из коридора Рыжая, после того как не смогла открыть дверь. - Аня, ты чего творишь!? - выдав с полдюжины вопросов и угроз, но так и не получив ответа, медсестра перешла к более решительным действиям. - Игорь Лермонтович, в отделение забрался посторонний! - разразившись наигранными криками, девушка, судя по всему, бросилась в ординаторскую.
        Скоро в коридоре должно стать куда больше людей, но меня это уже не волновало. Медперсонал навряд ли решиться выламывать дверь.
        Закончив с импровизированной баррикадой, развернулся и едва сдержал дёрнувшуюся руку - прямо передо мной оказалась заплаканная Анна. Девушке следовало благодарить моё слабое тело и притуплённые рефлексы, ведь иначе она уже могла бы лежать на полу со сломанным носом.
        - Телефон!? - процедив сквозь зубы, медсестра подняла сжатый в руке смартфон, который до сих пор продолжал вибрировать. Видимо, Анна достала гаджет из кармана сброшенной куртки. - Это был просто телефон!?
        - Такое ощущение, что тебя это расстроило, - обойдя опешившую девушку, направился к ближайшему шкафу.
        - Что!? - едва ли не задыхаясь от возмущения, Анна попыталась схватить меня за плечо, чего я не собирался допускать. Прежде чем девушка успела дотянуться до меня, поймал её руку за запястье.
        - Сейчас ты возьмёшь карту рыжей медсестры и сделаешь с капсулами то, что я тебе сказал раньше, - нависнув над Аней, одной рычащей фразой осадил начавшую распаляться собеседницу. - В противном случае церемониться не стану и поверь, чтобы сделать тебе больно, мне не понадобится пистолет. Поняла?
        В ответ, закусив губу, девушка нехотя кивнула. Без оружия я внушал той куда меньше страха. Весьма опасное заблуждение, благо, обошлось без глупостей.
        Высвободив руку из моей хватки, Анна быстрым шагом подошла к терминалу. Причём помимо ключ-карты, ей пришлось активировать запароленную учётную запись.
        Сам тем временем бегло оценил содержимое двух шкафов. Результат, мягко говоря, разочаровал - внутри не оказалось ничего, что хотя бы отдалённо походило на оружие. Единственное, чем здесь удалось разжиться, так это парой перчаток и медицинской маской. Убийство, зачастую, грязное дело, а до собственного пробуждения лучше лишний раз не контактировать с кровью Искажённых.
        Неплохим кандидатом на роль оружия мог стать стеклянный столик, а точнее его каркас из металлических трубок. Несмотря на скромные размеры, те могли сойти за неплохую дубинку. К сожалению, попытка «разобрать» мебель голыми руками ничего не дала. Нечеловеческая сила осталась в прошлой жизни.
        Впрочем, устроенный погром нельзя назвать бесполезным. Испугавшись моего поведения, Анна довольно быстро настроила капсулы, задав им нужные параметры.
        Одновременно с этим девушка активно вдавливала малоприметную кнопку на боковой панели. Скорее всего, та посылала сигнал тревоги. Смелый и вместе с тем глупый поступок, учитывая устроенный рыжей переполох, таким образом, Анна ничего не выигрывала и лишь провоцировала «врага». Впрочем, пока она не пыталась геройствовать самостоятельно, меня всё устраивало.
        После обыска всей палаты, пришлось остановить свой выбор на длинных ножницах и ленте скотча. Первое, пусть и с натяжкой, сошло за колющее оружие - в любом случае, это лучше, чем пытаться забить Мутанта собственными руками.
        Второе пошло на создание «брони» - несколько слоёв скотча на рукавах должны уберечь от случайного укуса. Естественно, подобная защита не спасёт мягкие ткани от размозжения, но меня больше волновал риск подхватить инфекцию. Даже у простого Выродка в пасти могло оказаться достаточно разной дряни.
        - Выведи на панель общие показатели всех капсул, - убедившись, что скотч не стесняет движения рук, подошёл к медсестре. - Отлично, а теперь стань туда, - учитывая, что фиксирующие ремни можно отключить с помощью пары команд, я не собирался оставлять медсестру рядом с терминалом и отправил ту в дальний от панели управления угол палаты.
        - Немедленно откройте! Молодой человек, мы уже вызвали полицию, так что советуем вам…
        Резкий стук в дверь привлёк моё внимание лишь на секунду. Прибежавшие «спасатели» явно собирались пускать в ход лишь слова, так что я быстро потерял к ним интерес. Шум - меньшая из моих проблем.
        Жизненные показатели коматозниковначали постоянно мегяться. Цифры то и дело вспыхивали красным, но быстро возвращались к допустимым границам нормы, путая аппаратуру.
        Выбрав пациента с худшими показателями, подошёл к нужному саркофагу и заглянул внутрь. Запертый внутри человек тяжело дышал, жадно хватая воздух ртом. Сквозь взмокшую от пота больничную сорочку проступали неестественно чёткие контуры выпирающих рёбер. Чуть ниже, прямо на моих глазах, живот больного буквально вваливался в брюшную полость.
        Коматознику явно не хватало жизненного потенциала, но запущенному механизму было плевать. Шестерни эволюции продолжали свой ход, перемалывая в труху и без того истощённый организм.
        Прямо сейчас даже его внутренние органы становились топливом в горниле череды искажений, а кожа стремительно серела, накапливая выброшенные в кровь токсины - отходы собственной переработанной плоти. Именно так, выгорая изнутри, рожались Выродки - слабейшие из Искажённых.
        Достигнув своего пика, искажение наконец-то сумело пробудить бывшего коматозника, заставляя того открыть пожелтевшие глаза. Едва обретя сознание, Выродок попытался встать, но ремни надёжно приковали его к ложу саркофага, отчего тому оставалось лишь по-звериному взвыть.
        - Боже мой, я сделала что-то не так! Нужно срочно вернуть исходные настройки!
        Медсестра в корне неверно истолковала полный голода вой Выродка, впрочем, стоило отдать ей должное, одними словами девушка не ограничилась. Наплевав на собственную безопасность, Анна бросилась к терминалу.
        Подобная самоотдача вызвала проблеск уважения. Правда, этот огонёк быстро угас, ведь в новом мире привычка заигрывать в благородство может дорого обойтись. В лучшем случае люди, подобные Ане, погибнут сами, в худшем - утянут за собой и других.
        - Это больше не люди, присмотрись и…
        Видя, что девушка попросту не слушает, сделал шаг в сторону, позволяя той подбежать к терминалу. На автомате бросив короткое «спасибо», медсестра бегло оценила показатели на мониторе, но прикоснуться к панели не успела.
        Едва Анна стала ко мне спиной, я, сжав пальцы в ладони и выгнув те «чашечками», хлопнул девушке по ушам. Простой на вид приём, при должной сноровке, мог с лёгкостью дезориентировать или вовсе вывести из строя врага… ну или излишне активного медика.
        Пусть приём не дотягивал эффектностью до киношного «удара ребром ладони по сонной артерии», Ане хватило и «хлопушки». Вскрикнув, девушка сразу оступилась и осела. Шоковое состояние продлится несколько минут, что в нынешней ситуации не очень много, но вот страх получить новый удар должен охладить пыл Анны.
        Схватив ошеломлённую медсестру за воротник халата, рывком отбросил ту подальше от терминала и капсул. Благо, миниатюрная девушка весила всего ничего.
        Тем временем искажения продолжали наращивать темп - начали пробуждаться и другие твари. С надрывным воем они пытались выгнуться в ложе капсул, но ремни пока справлялись. Правда, в ответ на крики стоящий в коридоре персонал начал действовать куда активней. Благо, двери с лёгкостью выдержали нападки медиков и охранки, позволяя мне и дальше спокойно наблюдать за, теперь уже бывшими коматозниками.
        Один за другим ещё четверо начали проходить через искажения, но их метаморфозы выглядели ещё более блекло. Лишь обращение шестого по счёту человека сумело привлечь моё внимание.
        Показатели этого коматозника выглядели относительно стабильно, а его организм выгорал с куда меньшей скоростью. Кроме того, в основном страдала жировая прослойка, в то время как мышцы находились в постоянном тонусе, отчего тело выглядело жилистым, а не истощённым.
        Отдельного внимания заслуживала паутина чёрных вен по всему телу Искажённого. Верный признак того, что кровь преображалась в нечто новое и отличительная черта большинства Мутантов.
        Помимо более совершенных тел, эти твари зачастую обладали уникальными особенностями, и закованный в капсуле Искажённый не стал исключением. Проступившая на его губах зеленоватая слюна и резкий запах гнили - верный признак Заразы. Именно так выжившие окрестят этот вид Мутантов, разносчиков целого вороха опасных заболеваний.
        Контакт с концентрированными выделениями Заразы опасен даже для Пробуждённых, что уж говорить о простых людях. Одного укуса более чем достаточно, чтобы человек обратился в ходячий гнойный нарыв, обречённый на медленную и мучительную смерть.
        Пусть Зараза и являлся полноценным Мутантом, я не особо горел желанием инициировать собственное пробуждение через его убийство, и на то имелось достаточно веская причина. Ведь после смерти любого Искажённого, помимо Эссенции, имелся шанс заполучить и Ядро жертвы.
        Само по себе Ядро являлось достаточно ценной и желанной добычей, ведь после его поглощения Пробуждённый мог приобрести одну из способностей жертвы. В будущем, именно ради подобной добычи Пробуждённые будут собираться в группы и зачищать целые гнёзда Мутантов.
        А вот на Выродков и Альф с этой целью практически никогда не охотились. Получить Ядро с первых практически нереально - слишком низкий шанс, да и в случае везения, ничего особенного получить не выйдет. В то время как вторые и сами могли вырезать не один отряд и без серьезных на то причин, с Альфами предпочитали не сталкиваться.
        Правда, несмотря на всю ценность, поглощение Ядер имело и обратную сторону медали - полученная способность могла попросту не подходить организму. В лучшем случае речь шла о дискомфорте, в худшем - Пробуждённый мог умереть.
        Если брать в качестве примера Заразу, то эта тварь чаще всего награждала одним из двух Ядер. Первое позволяло серьезно повысить сопротивляемость болезням, развивая иммунную систему. Весьма полезное свойство, чего не скажешь об альтернативном варианте.
        Второе Ядро прививало человеку главную способность Заразы - возможность секретировать разного рода токсины. Убойный потенциал синтезируемой дряни находился на достаточно высоком уровне, что в теории позволяло обзавестись опасным скрытым оружием, вот только тут имелся целый ряд подводных камней.
        Прежде всего, без поддержки первого Ядра, организм нового хозяина вполне мог погибнуть от собственных токсинов. Ну а даже если Пробуждённый окажется достаточно живучим, это серьезно скажется на общем его потенциале.
        Откровенно говоря, в моём случае риск был куда меньше, ведь если поглотить Ядро в момент инициации пробуждения, то поможет организму адаптироваться, вот только я не горел желанием становиться разносчиком заразы. Ведь пройдёт не так много времени и от подобных людей начнут избавляться другие выжившие - мало кто станет закрывать глаза на разносчика заразы у себя под боком.
        В итоге решил выждать еще немного, в конце концов, ещё четыре коматозника только начинали обращение. Имелся довольно высокий шанс, что среди них появится ещё один Мутант. Собственно, потенциального кандидата долго ждать не пришлось.
        Одним из моих фаворитов был рослый мужчина с густой чёрной бородой. Комбинация из приличной физической формы и высокого роста, являлись неплохим фундаментом для будущего Искажённого.
        С первых секунд обращения я понял, что предчувствие не подвело. Мускулатура на обнажённых руках Бородача начала увеличиваться с видимой скоростью. Подобные изменения однозначно выходили за рамки выгорания новорождённого Выродка.
        Впрочем, спустя пару минут, когда мышечные волокна вовсе пришли в движение, я осознал, кто именно попал мне в руки. Столь бурный прирост тканей, нарушавший все привычные законы природы, был отличительной чертой рождения Альфы.
        Понимая, насколько опасная тварь передо мной, я с трудом переборол желание прикончить Бородача сию секунду. Убийство не успевшего обратиться Искажённого не принесёт никакой пользы, так что пришлось ждать, позволяя Альфе набирать силу.
        Вернувшись к терминалу, хотел было закрыть соседние с Бородачом саркофаги, вот только оценивавшая состояние пациентов программа не позволила мне этого сделать. Оставалось радоваться, что для отмены режима фиксации требовалась подтверждение оператора.
        Заняв место у изголовья капсулы с Альфой, заранее занёс для удара руку с ножницами. Учитывая длину лезвий, имелся неплохой шанс добраться через глазницу до мозга. При должном везении, это позволит убить тварь одним ударом.
        Один за другим коматозники приходили в сознание, оглашая палату хрипом, воем или рычанием, в то время как Альфа продолжал искажаться. В этой ситуации мне оставалось лишь продолжать наблюдать.
        Спустя пару минут прирост мышечной массы практически остановился, но на этом метаморфозы не остановились, а скорее перешли в иную фазу. Пусть это и было почти незаметно, под густой бородой проклюнулся тонкий рубец, походивший на старый шрам.
        Скорее всего, Альфа, в своей финальной форме, обзаведётся широко раскрывающейся пастью. Причем за подобную метаморфозу, почти наверняка, будет отвечать собственное Ядро, которое я вполне мог получить.
        Перспектива обзавестись жвалоподобным ртом меня не особо смущала. В отличие от наследия Заразы, подобная метаморфоза, почти наверняка, будет из разряда «безопасных» и малоприметных. Главная загвоздка заключалась в другом - человеку довольно трудно раскрыть потенциал таких Ядер.
        Спустя четыре минуты Альфа наконец-то пробудился, распахнув залитые серебром глаза. Дальше тянуть не имело смысла - сжав ножницы, резко опустил их, метя в центр левого глаза.
        Едва очнувшийся Альфа сориентировался на удивление быстро. Распахнув разошедшуюся по рубцу пасть, он выстрелил навстречу моей руке тем, что раньше было языком. Правда, сейчас этот… отросток больше походил на покрытое шипами и присосками щупальце.
        Дёрнув руку в сторону, мне удалось разминуться с языком твари и завершить выпад, обращая глаз в кровавое месиво. К сожалению, рана лишь выглядела жутко, но не более того. Лезвия увязли войдя в череп едва ли на половину своей длины.
        Взревев скорее от ярости, чем от боли, Искажённый резко подался вперёд. Скрытые в недрах капсулы механизмы протестующе заскрипели, но в итоге не сумели удержать «пациента» - большая часть фиксирующих ремней оказалась попросту вырвана «с корнями».
        Понимая, что потерял всё преимущество, попытался одним рывком отскочить от саркофага, но не успел. Кулак твари моментально догнал меня, впечатавшись в мою грудь и легко оторвав от земли.
        Секундное ощущение невесомости сменилось жестким падением. Спина взорвалась тупой и сковывающей болью, а перед глазами поплыло. С трудом сфокусировав зрение, попытался сделать глубокий вдох, чтобы выровнять сбитое дыхание, но в итоге мне едва удалось выдавить из себя лишь хриплое сипение.
        За пропущенный удар пришлось заплатить сломанными рёбрами, и это в лучшем случае. К счастью, весь потенциал Альфы ушёл в силу, явно миновав мозг твари. Освободив руки и корпус, он даже не пытался сорвать чудом уцелевшие ремни на ногах или вытащить засевшие в глазнице ножницы. Вместо этого бородач бессильно тянул в мою сторону руки и скалился, даря столь ценную передышку. К сожалению, та оказалась недолгой.
        - Зафиксированы критические показания. Протокол принудительной фиксации отменён. Вызов реанимационной бригады, - предупредила бездушная программа, благо, на волю выпустили не Альфу, а его соседа.
        Судя по той резвости, с которой из капсулы выбрался исказившийся старичок, до критических показателей ему было далеко. Скорее всего, в программе сработали алгоритмы завязанные на преклонный возраст комазоника.
        В иных обстоятельствах, новорожденный Выродок не должен был стать для меня проблемой, вот только его убийство ставило под угрозу весь план с идеальным пробуждением. А прикончить Альфу, не трогая Старика и не давая при этом себя сожрать - не самая простая задача, особенно, в моём состоянии.
        Благо, проблему решил сам бородач. Схватив и рывком втянув к себе освободившегося соседа, Альфа вновь выплюнул язык-щупальце. Легко пробив шею старика, он принялся осушать собрата.
        Даже среди Искажённых за каннибализм приходилось платить серьезную цену. Твари инстинктивно это понимали и, за редким исключением, шли на подобный шаг только в крайнем случае. Видимо, рана оказалась куда опасней, чем мне показалось.
        Сцепив зубы и терпя боль в груди, одним прыжком забрался на капсулу с Искажёнными и, схватив голову успевшего обмякнуть старика, резко толкнул вниз.
        Язык-пиявка выходил из пасти Альфы едва ли на десять сантиметров, так что во время кормёжки тварь находилась вплотную к жертве. Как итог - голова старика моментально ударила по рукояти ножниц.
        Лезвия вошли всего на пару сантиметров, но этого хватило, чтобы Искажённый забился в неконтролируемом припадке. Впрочем, следующий удар, вогнавший лезвия по самую рукоять, заставил Альфу окончательно затихнуть.
        Отступив от капсулы с двумя трупами, как смог перевёл дыхание, одновременно с этим проверяя собственное состояние. Озноб ощутимо усилился, каждый вдох отдавался режущей болью в груди - ничтожная цена за убийство Альфы. В будущем, ради убийства Искажённых подобного калибра будут собираться полноценный рейд группы. Причем, даже имея численное преимущество, эти вылазки крайне редко будут обходиться без смертей.
        Тем временем тело Альфы начало иссыхать, а из его пор начала сочиться серебристая люминесцентная масса - Эссенция. Особенно много её изливалось из разорванной глазницы.
        Оказавшись за пределами организма, субстанция быстро слилась в подобие гигантской амёбы размером с ладонь. Весьма крупный экземпляр, но, что куда важнее, по мере объединения отдельных серебристых капель, внутри кляксы сформировалось небольшой алый шарик - Ядро.
        Обретя целостность, Эссенция стала перетекать из одной формы в другую, устремившись в мою сторону. Оказавшись достаточно близко, она, не сбавляя скорости, легко просочилась свозь обувь, слившись с плотью.
        Ногу словно окатило кипятком, причём жар практически сразу метнулся вверх по костям, быстро перекинувшись на позвоночник.
        Чувствуя, как несуществующее пламя подбирается всё ближе к голове, едва успел прижаться спиной к стене. В следующий миг затылок словно пронзила раскалённая игла, добравшись до мозга. Взгляд затянуло туманящей взор дымкой.
        С губ сорвался сдавленный крик - именно в этот звук скрученное спазмом горло исказило стон. После я медленно сполз по стене.
        За последующую минуту блуждающая по организму Эссенция заставила в должной степени прочувствовать каждый сантиметр собственного тела. За скоротечность и качество эволюции приходилось платить болью.
        Время шло. Постепенно зрение восстановилось, причем в изменённой форме - на периферии видимой области появились иконки нейронного интерфейса, а перед глазами пробежало несколько строк, пока ещё мутных уведомлений.
        АКТИВАЦИЯ СИСТЕМЫ ЭВОЛЮЦИИ ПРОШЛА УСПЕШНО
        ПОЛУЧЕНО ИЗНАЧАЛЬНОЕ ЯДРО «ЭСПЕР»
        Разблокирован «Путь Разума»
        ПРИСВОЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «ПРЕДЕЛ»
        Присвоено достижение «Первый»
        Присвоено достижение «Жестокость»
        Подавшись порыву, провёл рукой чуть ниже своего затылка. На стыке черепа и позвоночника пальцы натолкнулись на небольшой выступ, на ощупь походивший на тонкую металлическую пластину.
        Едва ощутимое прикосновение отозвалось вспышкой туманящей разум боли, тем не менее, мои губы исказила улыбка. Последний час, проведённый без Чипа, я чувствовал себя сродни калеке. В конце концов именно он позволял в полной мере взаимодействовать с Системой и направлять дальнейшую эволюцию организма.
        Переборов желание здесь и сейчас открыть характеристики собственного тела, прикрыл глаза и сосредоточился на дыхании. Пробуждение только начиналось, так что не стоило спешить. Благо, самый неприятный этап остался позади.
        Боль в груди постепенно начала утихать, уступая место зуду в рёбрах. Верный признак запуска быстрой регенерации и сращивания костей. Вместе с тем начали отступать и ломота со слабостью.
        Пробуждение нельзя назвать безопасным и тем более приятным процессом. Многие люди, избежавшие участь стать Искажённым и сумевшие добыть Эссенцию, попросту не переживали собственную метаморфозу. Тем не менее, за подобные риски Система платила сполна. Организм буквально перерождался, избавляясь от наследия прошлой жизни.
        Костные мозоли на местах старых переломов. Хронические болезни, годами подтачивавшие здоровье. Наследственные пороки или приобретённые заболевания. Пробуждение смывало большую часть изъянов изначального тела, открывая путь к новой жизни. По крайней мере, именно так я чувствовал себя в этот раз.
        В той, иной реальности, всё происходило совершенно иначе. Для начала, вернувшись из больницы и едва держась на ногах из-за подскочившей температуры, я попросту завалился в кровать. Сил хватило только на то, чтобы снять мокрую одежду и сжаться в клубок под одеялом.
        Следующие двадцать часов я провёл в полубреду и сумел продрать глаза только ближе к утру, да и то из-за воплей соседей. Откровенно говоря, на тот момент я всё еще чувствовал себя паршиво, но любопытство - страшная сила. Раньше у нас на этаже буйных не водилось, а тут вопли и звуки явной потасовки.
        Продолжая кутаться в одеяло, тогда я добрёл до двери, попутно рисуя в воображении сцену того, как разруливаю семейную ссору. Прикидывая в голове детали будущей словесной баталии, заглянул в глазок, одновременно с этим потянул дверную ручку, вот только практически сразу остановился… или скорее замер от страха.
        Дверь квартиры напротив оказалась сорвана с петель и валялась посреди коридора, а рядом с ней лежал истекающий кровью сосед. Его тело слегка подрагивало, но, вывернутая под неестественным углом шея хорошо давала понять - парень не жилец.
        Стараясь не шуметь, быстро вернулся в спальню и только там решился набрать номер полиции, но в итоге услышал лишь гудки. Сотовая связь на тот момент уже давно сдохла, как и интернет.
        Действуя на эмоциях, бросился на балкон, в надежде оттуда дозваться на помощь. Пусть я и жил на девятом этаже, докричаться до прохожих, не должно было составить особого труда. Вот только стоило выглянуть на улицу, как остатки моей решимости окончательно улетучились.
        Десятки брошенных машин и бурые пятна запёкшей крови на тротуаре заставили онеметь. Просипев нечто несуразное, вернулся в квартиру на подгибающихся ногах, после чего закрыл за собой балконную дверь и даже занавесил шторы, после чего рванул к телевизору. В тот момент казалось, что ненавистный «зомбо-ящик» даст все нужные ответы.
        Убедившись, что кабельное не работает, сразу переключился на один из федеральных каналов, поймав заветный сигнал. Правда, вещание ограничивалось показом статичного текста: граждан призывали не паниковать и находиться дома в связи с чрезвычайным положением. В тот момент эти общие фразы показались мне отличным планом.
        Оправдав собственный страх «следованием указаниям знающих людей», следующие сутки я провёл в квартире, даже не пытаясь выйти. Когда с улицы доносились крики или звериный рёв я даже не осмеливался выглянуть в окно, вместо этого с ужасом смотрел на входную дверь.
        Ведомый страхом, я упустил лучшую возможность обрести силу в первые сутки. Лишь спустя несколько дней, ведомый чужими людьми, я пробудился после того как поглотил несколько фрагментов Эссенции от Выродков, сделав ещё один шажок навстречу будущему в роли пушечного мяса и живой игрушки в лапах Алины.
        Навалившиеся разом воспоминания вспыхнули волной злости, но не более того. Пусть ценой многих потерь, прошлая жизнь научила меня многому, в том числе расставлять приоритеты.
        Смахнув с лица грязный пот, окончательно восстановил дыхание. С каждым новым глотком воздуха мне становилось всё лучше. Правда, одновременно с этим я всё острее ощущал нарастающее чувство жажды и голода.
        Насильно переродившийся организм требовал подпитки, вот только вместо столь желанной еды я планировал дать ему новую порцию Эссенции.
        Следующий жертвой стал Зараза. Сейчас, после инициации собственного Пути, убийство этого Мутанта несло куда меньше угроз. Даже в случае неудачи, если придётся поглотить токсичное Ядро, оно не станет основой для эволюции, а лишь вспомогательной веткой.
        Пускать кровь потенциальному разносчику инфекции - не лучшая идея, как итог, ножницы так и остались торчать из глазницы Бородача. Благо, даже без оружия справиться с физически слабой и зафиксированной тварью не составило труда. Забравшись на капсулу, одним точным ударом размозжил гортань Заразы, после продолжил давить.
        Тварь начала сипеть и дёргаться, захлёбываясь собственной слюной и окончательно затихла спустя пару минут. Пусть в плане живучести эти твари во многом превосходили людей, их мозгу так же требовался кислород… по крайней мере, до появления подходящих мутаций.
        Покинувшая труп клякса оказалась куда меньше той, что выбралась из Альфы, и, что куда важнее, внутри Эссенции отсутствовало Ядро. Одной проблемой меньше.
        Далее настал черёд Выродков, в чьих телах скрывались лишь крохи драгоценного субстрата. Вскоре в плате остался лишь один Искажённый, тот самый, что первым начал обращаться. Причем рядовые по всем показателям мутации, постепенно начали приобретать несвойственные Выродкам особенности.
        Скорее всего, тварь обладала неким эволюционным потенциалом, но в итоге замерла на границе меж двух ступеней развития. Несмотря на проблемы с преображением, в случае успеха, подобные экземпляры могли наградить неплохим Ядром, завязанным на эволюционный потенциал.
        Возможно, он сумеет преобразиться, если дать ему больше времени… или подтолкнуть эволюцию.
        Взгляд невольно скользнул на забившуюся в углу палаты медсестру - чистая человеческая плоть являлась идеальным стимулятором для Искажённых.
        Глава 3
        Медсестра сидела на полу в дальнем от терминала углу палаты. Обхватив подтянутые к груди ноги, она не сводила с меня затравленного взгляда. Крики коллег давно затихли, так что девушке было не на что надеяться.
        Девушка вполне могла стать идеальной жертвой для недомутанта. Возможно, убийство такого количества сильных Искажённых принесёт свои плоды, тем не менее, я лишь покачал головой в ответ на собственные мысли.
        Пусть чужая жизнь в моих глаза практически ничего не стоила, я не собирался убивать людей… без достаточно веской на то причины.
        В противном случае я ничем не буду отличаться от той суки…
        Всплывший перед глазами образ Алины отозвался новой волной ненависти. Ведь именно эта тварь, а не рухнувший мир, превратили мою прошлую жизнь в кромешный ад, и единственной на то причиной оказалась лишь её прихоть.
        На этот раз всё будет иначе, - за шесть лет я бесчисленное количество раз грезил о том, как возвращаю сполна этой суке и сейчас у меня появился отличный шанс воплотить в реальность всё задуманное.
        Мысль о мести разлилась по всему телу будоражащей кровь волной, тем не менее, я не позволил себе упиваться этим чувством дольше пары секунд. Излишняя эмоциональность - один из главных врагов рационализма.
        Откровенно говоря, пусть я и ненавидел Алину, корнем проблемы являлась не она, а я сам, а именно - моя слабость. Обретение силы - единственный верный путь, в то время как месть - не более чем блажь, на которую не стоило тратить время… по крайней мере здесь и сейчас.
        Сев на стул, занял один из трёх пустующих углов палаты. Это позволяло контролировать все четыре источника потенциальной угрозы: Искажённого, медсестру, дверь и окно.
        - Система: полный статус, - на этот раз мысленная команда получила моментальный отклик.
        С десяток секунд пришлось потерпеть небольшую резь в глазах, после чего на сетчатку вывелось несколько чётких столбцов с текстом. Нейронный интерфейс окончательно интегрировался с мозгом.
        ВИКТОР САВИН
        ВОЗРАСТ - 25 ЛЕТ | ЖИЗНЬ - 52 ГОДА
        КЛЕЙМО - ПЛАТА
        МОДЕЛЬ ЭВОЛЮЦИИ - ПУТЬ РАЗУМА
        ЭВОЛЮЦИОННЫЙ ПОТЕНЦИАЛ - 1
        Доступные Сферы - 4
        ЯДРО - ЭСПЕР
        СИСТЕМЫ
        базовый статус всех систем
        ХАРАКТЕРИСТИКИ
        (требуется активация)
        ДОСТИЖЕНИЯ
        Первый
        Предел
        Жестокость
        Новые параметры разительно отличались от того, что я имел в прошлой жизни. Причем изменения коснулись практически всех пунктов, но больше всего меня привлекла третья строчка.
        Раньше на этом месте находилось не Клеймо, а Метка - знак особой силы среди Пробуждённых. На весь город насчитывалось около сотни Меченых, вот только у этого дара имелся серьезный изъян - Система не спешила раскрывать, в чём именно заключалась суть скрытой силы.
        Небольшой узор на теле, походящий на татуировку и короткое название в личном статусе - вот и все подсказки, на которые приходилось полагаться Меченым. Впрочем, для многих подобной малости могло оказаться более чем достаточно.
        Среди прочих, особенно выделялись звериные метки. Будь то волк, тигр или лягушка, большинство людей интуитивно понимали, в чём могла заключаться суть дремлющей силы. Зная особенности изображённого животного, не составит труда набросать несколько направлений, в которых и следовало копать.
        Чуть сложнее дела обстояли у обладателей рисунка из царства растений. Пусть в ход шёл аналогичный принцип анализа, многим людям банально не хватало знаний. Ведь куда проще распознать изображение лошади и предположить, что стоит делать упор на развитие скорости, чем определить Раффлезию и догадаться, что твой конёк - имитация запахов и ферментов.
        Впрочем, хуже всего дела обстояли у людей, чьи Метки являлись рисунками неживых или абстрактных объектов. Именно в этой группе чаще всего случались осечки и я тому наглядный пример.
        В прошлой жизни мне досталась Метка «Петли». Появившийся вместе с ней узор на запястье напоминал верёвку в форме неровного круга с узлом в одной точке. Навряд ли речь шла о больших цифрах, но даже если речь шла о секундном сдвиге, это могло резко изменить мою судьбу.
        Относительно возвращения в прошлое, этот феномен так же легко объяснялся Меткой. В момент смертельной опасности, те разом задействовали весь потенциал хозяина, применяя ультимативную способность.
        В случае с животными Метками, как правило, речь шла о тотальном перекраивании организма. На моих глазах один Пробуждённый, получив смертельную рану, за считанные секунды обратился в существо мало чем отличающееся от медведя.
        Правда, пусть метаморфоза и спасла ему жизнь, сама Метка выгорела, не просто лишившись изначальных свойств, но и заблокировав парню возможность нормально контролировать эволюционный путь, автоматически направляя его по стезе перевоплощения в медведя.
        Учитывая, что он до этого и сам развивался в схожем направление - это позволяло лучше раскрыть потенциал Метки, плата выглядела не особо серьезной, но тут имелся один серьезный подводный камень. Без возможности полноценно контролировать эволюционные скачки, он лишился возможности подстраиваться под постоянно меняющиеся условия выживания в городе.
        В отличие от случая с «медведем», мой облик не изменился, но это лишь означало, что заплатить пришлось чем-то иным - как и в случае с Метками, Система не спешила объяснять суть Клейма.
        Первое, на что я обратил внимание - неестественно низкий показатель потенциальной продолжительности жизни. Даже в той реальности, пробудившись за счёт фрагментов Эссенции из Выродков, цифра почти дотянула до сотни, в то время как сейчас мне отмерили вдвое меньше и это после убийства Альфы. По самым скромным подсчётам, сгорело около века.
        Ситуация неприятная, но, откровенно говоря, меня этот пункт не особо зацепил. В конце концов, в прошлый раз, получив куда больший потенциальный срок жизни, мне удалось протянуть жалкие пять лет.
        Единственный серьезный недостаток этой ситуации - жизненный потенциал в некотором роде являлся ресурсом и разменной монетой. Причем получаемые в обмен блага будут настолько ценными, что порой придётся жертвовать десятками лет жизни. Да и ассимиляция с малоподходящими Ядрами, так же будет негативно влиять на этот показатель.
        Благо, после пробуждения я мог не бояться негативных эффектов от старости в ближайшее время. Ведь те начнут себя проявлять лишь за год до окончания отмеренного срока. Правда, после пересечения рубежа человек начинал выгорать изнутри с каждым прожитым днём.
        Подводя итог, подобная цена меня вполне устраивала, вот только я не верил, что отделался настолько легко. В конце концов, возвращение на пять лет в прошлое - слишком ценный дар.
        Закатав рукав кофты, оголил запястье. Вместо привычного узора «Петли», на руке появился более сложный рисунок, больше походящий на… клеймо, выжженное калёным железом. Узор чёрной, словно обугленной плоти, сплетался в изображение монеты.
        Название, как и внешний вид Клейма явно намекали, что мне придётся «платить по счетам». Собственно, это я и так понимал, главный вопрос - как именно будет взиматься плата?
        Первым на ум приходил сам факт второго шанса, но не стоило исключать и других вариантов. Кто знает, может быть, Система учтёт и все грехи в прошлой жизни, а их у меня за душой накопилось немало. А возможно будет оценивать события новой временной линии…
        Рассуждая подобным образом, я невольно перевёл взгляд на испуганную медсестру. Считается ли, что девушка оказала мне услугу? Пусть шанс на это не особо высок, стоило проверить. Если направление окажется верным, Система откликнется и даст подсказу, в противном случае придётся прорабатывать другие варианты.
        Игнорирование Клейма я даже не рассматривал. Подобное было чревато серьезными последствиями. Ведь на самом деле скрытые правила - это не наказание, а возможность избежать истинной расплаты - смерти.
        Думаю, если я поделюсь с ней кое-какой информацией и отдам последнего Искажённого, этого будет более чем достаточно.
        Более чем щедрая плата, вот только сама девушка здесь и сейчас явно не была готова к диалогу, так что я решил несколько повременить с этим вопросом и вернулся к изучению собственного статуса.
        Следующий пункт - модель эволюции, являлся одним из основополагающих в жизни любого Пробуждённого. Всего существовало три варианта: Плоть, Дух и Разум.
        Плоть позволяла Пробуждённому наращивать физическую мощь, биологически преображая весь организм. Видоизменение привычных тканей, создание новых органов, заимствование особых механизмов животных организмов и это лишь самое начало.
        Правда, излишние заигрывания с тотальной и несбалансированной перестройкой имели обратную сторону. Нарушение внутренних ритмов и гормональные сбои серьезно меняли характер и порой буквально перекраивали личность. Добавим к этому приступы ярости вкупе с животной жаждой доминирования и получится не самый приятный коктейль.
        Впрочем, отчасти этот побочный эффект позволил многим Плотникам не просто выжить, но и возвыситься. Ведь мало обладать силой, нужно не побояться её применить.
        Благодаря психическим изменениям в сторону агрессии и быстрому приросту силы, идущие по Пути Плоти, не только станут авангардом человечества, но и на долгий срок станут «верховной кастой» в обществе выживших.
        Далее шли последователи Пути Духа - в прошлой жизни я принадлежал именно к нему. Суть этого эволюционного пути разительно отличалась от того, который могли пройти Плотники.
        В основе сил Духовников лежала способность контролировать особый тип энергии Эфир - тот накапливался в клетках любых живых организмов, вот только для большинства он являлся лишь топливом.
        «Подзарядка» Эфиром происходила постоянно, пробудившееся тело являлось своеобразным магнитом для этой энергии, но, скорость этого процесса серьезно зависела как от окружающей среды, так и от состояния человека. В покое процесс поглощения эфира шёл в разы быстрее. Подобный механизм подразумевал частые «медитации».
        По мере накопления энергии, Пробуждённый мог использовать ту по собственному усмотрению, причём спектр возможностей был довольно широк. Ускорить регенерацию, снять боль, усилить иммунитет или подавить болезнь, восстановить или приумножить силы. Всего-то и нужно, что несколько минут правильно поработать над «пациентом».
        По иронии, собственные тела Духовников оказались практически иммунными к воздействию этой энергии. Как итог, довольно долго они играли роль поддержки Плотников, но со временем переросли в самостоятельную фракцию.
        Толчком к столь серьезным переменам стала иная грань их таланта - усиливать не только Пробуждённых, но и неживые объекты, в том числе и оружие. Причём в полной мере последнее раскрывалось в руках исключительно хозяев.
        Последний - Путь Разума, породил слабейшую касту, по крайней мере, так считалось долгое время и для подобных выводов имелось достаточно весомое основание. Ведь пока Плотники росли, словно жрущие стероиды и закусывающие их анаболиками качки, а Духовники вполне успешно развивали своё «ремесло», Умники находились на дне пищевой цепочки.
        Главным оружием идущих по Пути Разума являлся мозг. Именно он аккумулировал и направлял пси-энергию, способную влиять на ткань самого пространства. Вот только изначальные возможности выглядели весьма скудно.
        Обладатели Телекинеза едва управлялись с небольшими предметами, в то время как начинающий Пиромант годился разве что для розжига костра. Проблема решалась эволюцией различных отделов головного мозга, вот только при этом приходилось жертвовать развитием грубой физической силы, что делало их лёгкой добычей для Искажённых.
        «Духи» отчасти находились в схожей ситуации, вот только их уникальные силы высоко ценились среди Плотников и те с готовностью брали полезных Пробуждённых под своё крыло. Умники на общем фоне воспринимались как балласт, от которого избавлялись при любой опасности.
        На самом деле, столь тяжелый старт был своеобразной платой за будущий потенциал. Спустя годы фракция Разумников ни в чём не будет уступать двум другим, и это при условии, что на них будет приходиться не более 15 % от общего числа выживших.
        Подводя итог, смена Пути вызвала смешанные эмоции. Будущий потенциал выглядел заманчиво, вот только для его реализации требовалось выжить. Благо, с опытом прошлой жизни эта задача выглядела вполне посильной.
        Следующая строчка, отображавшая число пройденных эволюционных скачков, в некотором роде походила на игровые уровни. Вот только вместо опыта приходилось накапливать Эссенцию.
        Достигнув критической массы в организме, субстрат сливался в Сферы, которые в свою очередь могли усиливать уже имеющиеся или создавать новые органы и ткани, при этом в них формировалисьЯдра - сгустки всё той же Эссенции, в некотором роде её финальная форма.
        В некотором роде Ядра являлись основой любого Пробуждённого, к сожалению, организм мог выдержать лишь их ограниченное количество. Изначально речь шла о четырёх «ячейках», но с каждым последующим эволюционным уровнем лимит увеличивался на два «слота».
        Первое, что бросилось в глаза - сейчас у меня в запасе имелось сразу 4 сферы. Обычно Пробуждённый за раз получал на одну меньше. С другой стороны, учитывая общее количество поглощённой Эссенции, я должен был уже добраться до второго эволюционного уровня, но вместо этого до сих пор находился на первом.
        Долго искать объяснение феномену не пришлось. Ответ крылся в одном из достижений - награде от Системы, за выполнение особых условий.
        «ПЕРВЫЙ»
        (достижение)
        УСЛОВИЯ ПОЛУЧЕНИЯ:
        - стать первым Пробуждённым в городе
        ОПИСАНИЕ:
        - улучшает аккумуляцию Эволюционной Субстанции
        | число синтезируемых сфер за эволюционный уровень увеличено с 3 до 4 |
        | количество требуемой Эссенции для эволюционного скачка увеличено на 10 % |
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - достижение активно при условии, что Вы занимаете одну из лидирующих позиций среди Пробуждённых города
        - в случае, если Ваша позиция опустится ниже топ-10, привилегия будет изменена
        - в случае, если Ваша позиция опустится ниже топ-100, привилегия будет аннулирована
        Пусть требование к количеству потребляемой Эссенции и выросло, прирост в одну Сферу легко это компенсировал - размен был явно в мою пользу. Кроме того, со временем разница с другими Пробуждёнными будет только расти. Главное - не упустить лидерство. Правда, сказать это намного легче, чем сделать.
        Любой Пробуждённый, освоивший Метку, будет развиваться с огромной скоростью. Даже обладая определённой форой, мне будет весьма сложно сохранять лидерство. Кроме того, ещё одной проблемой стало следующее достижение.
        «ПРЕДЕЛ»
        (достижение)
        УСЛОВИЯ ПОЛУЧЕНИЯ:
        - первым источником Эссенции должен стать Альфа-Мутант
        ОПИСАНИЕ:
        - Эволюционная Субстанция добытая из существ класса Мутант и выше усваивается лучше
        - Эволюционная Субстанция добытая из существ ниже класса Мутант усваивается хуже
        - существа класса Мутант и выше принесут более ценные трофеи
        - существа ниже класса Мутант принесут менее ценные трофеи
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        (градация сил Искажённых)
        - Неполноценный - особи, чей организм сумел пройти лишь через базовые преобразования
        - Мутанты - особи, сумевшие во время преобразования развить особые способности
        - Альфа-Мутанты - особи, имеющие склонность к множественным эволюционным изменениям в рамках одного эволюционного скачка
        При условии, что «Предел» повышал шанс заполучить Ядро и в целом влиял на последующую добычу, это достижение можно поставить на один уровень с «Первым» по пользе, вот только в паре они создавали для меня ряд проблем.
        Убийство Альфы, даже для меня, не самая простая задача, так что после пробуждения я планировал сделать своей основной добычей Выродков, или как их окрестила Система - Неполноценных. И лишь достигнув определённого уровня переключиться на Мутантов, не более того, но теперь от этого плана придётся отказаться. В противном случае меня быстро вытеснят из топ-10 города, а я не был готов терять достижение «Первый», слишком много оно давало.
        Третье достижение явно уступало первым двум, но, вместе с тем, не имело никаких ограничений.
        ЖЕСТОКОСТЬ
        (достижение)
        УСЛОВИЯ ПОЛУЧЕНИЯ:
        - ПЕРВОЕ УБИЙСТВО ДОЛЖНО БЫТЬ СОВЕРШЕНО БЕЗ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ ДИСТАНЦИОННОГО ОРУЖИЯ
        - первое убийство должно быть совершено без применения вспомогательных средств, значительно увеличивающих боевой потенциал пользователя
        ОПИСАНИЕ:
        - улучшена психологическая адаптация к ближнему бою
        - улучшена физиологическая адаптация к ближнему бою
        Психологическая адаптация, прежде всего, будет полезна для людей далёких от драк. Речь шла о преодоление сковывающего страха перед боем, который я и без того давно преодолел, так что эта часть награды воспринималась как приятный бонус, не более того.
        Физиологическая адаптация выглядела куда интересней, позволяя в разы быстрее формировать мышечную память. В будущем, это должно стать отличным подспорьем, ведь новое тело оказалось лишено выработанных за годы рефлексов.
        Закончив с достижениями, переключился на не менее важный пункт - Ядра. В случае пробуждения через накопленные фрагменты Эссенции из Выродков, эта графа оставалась пустой, ведь человеку только предстояло сформировать Ядра из полученных Сфер, но за счёт убийства Альфы мне удалось обойти это правило.
        В целом Изначальные Ядра условно делились на три ранга. Самые слабые и вместе с тем наиболее распространённые, позволяли Пробуждённому получить то Ядро, которое он и сам мог создать, находясь едва ли не на первом эволюционном уровне.
        Как итог, вся выгода сводилась к небольшой экономии Сфер и сохранению дополнительного «слота» - Изначальное Ядро не несло особой нагрузки на организм и воспринималось как нечто родное.
        Отличным примером «слабого» изначального Ядра можно назвать «Оберег», который я приобрёл едва став Пробуждённым, потратив полученные Сферы. В отличие от большинства Духовников, мне хватило ума не вкладываться в поддержку, но вместе с тем не хватило смелости взять что-то завязанное на нападение, а не защиту.
        Покров позволял окутать небольшой фрагмент тела видоизменённым Эфиром, фактически, создавая достаточно прочный барьер. К сожалению, размер этого «щита» был весьма мал, его едва хватало на защиту затылка.
        Альтернативный вариант - Духовный Клинок, работал по схожей схеме, вот только энергия приобретала выраженный деструктивный характер. Покрыв этим видом эфира руку, можно обзавестись неплохим оружием, пусть и быстро выжирающим общий запас энергии. Впрочем, поддержание покрова требовало не меньшего количества Эфира.
        Ядра второго ранга попадались заметно реже, на них приходилось не более 20 % от общего числа Изначальных. Естественно, польза от такого трофея увеличивалась соизмеримо.
        Достаточно удачливый Духовник мог получить более продвинутую версию Оберега - Духовный Доспех или Клинка - Духовный Арсенал. В первом случае барьер серьезно увеличивал площадь и защитные свойства, а во втором Пробуждённый приобретал возможность видоизменять подконтрольную энергию, придавая ей иную форму.
        Рядовой Пробуждённый достигал подобных результатов ближе ко второму большому эволюционному скачку на десятом уровне.
        На третьей ступени спектр возможностей становился ещё шире. Доспех преображался в Покров, позволяя перманентно поддерживать барьер вокруг всего тела. А Арсенал эволюционировал в Армаду, наделяя Пробуждённого способностью отделять агрессивную энергию от собственного тела, создавая оружие дальнего боя из Эфира. Аналогичного уровня Ядра достигали свыше пятидесятого уровня.
        Условно существовал и нулевой ранг, которому приписывали уникальные способности, попросту недоступные для самостоятельного освоения. На весь город подобными Ядрами обладала лишь горстка сильнейших людей.
        Впрочем, многие, и я в том числе, относились к столь громким словам скептически. Скорее всего, человечество попросту не успело преодолеть порог, за границей которого и появлялись Ядра подобного калибра.
        Продолжая аналогию, среди Духовников появится один человек, способный вливать подконтрольную энергию в любые предметы, причём на постоянной основе. Именно благодаря ему представители этого Пути обретут независимость и начнут полгаться на собственные силы.
        Надеюсь, что Ядро громилы не разочарует.
        ЭСПЕР
        (ядро)
        УСКОРЯЕТ ГЕНЕРАЦИЮ ПСИ-ЭНЕРГИИ ВДВОЕ
        увеличивает резерв пси-энергии вдвое
        снижает количество необходимых Сфер на 1 при создании Ядер древа «Псионика»
        ПОКАЗАТЕЛЬ НЕЙРОННАЯ СЕТЬ +4
        Эспер, судя по всему, являлся более продвинутой версией Псионики - базового Ядра любого Разумника. Пусть они напрямую не влияли на боевой потенциал, расширенный резерв и скорость восстановления пси-энергии позволяли взять неплохой старт и заложить более прочный фундамент.
        По моей оценке, Эспер находился на вершине второго ранга, что весьма неплохо. Вот только от убитого Альфы, явно преображавшегося по Пути Плоти и не отличавшегося умом, я совсем не ожидал получить подобное Ядро.
        Возможно, это Ядро изначально принадлежало старику, после смерти которого оно начало сливаться с Бородачом, но, прежде чем ассимилировалось, Альфа погиб, фактически, передав добычу мне.
        Подобный феномен нельзя назвать уникальным, ведь нечто подобное не раз происходило среди Пробуждённых. Главное, прикончить человека в первые секунды после поглощения Ядра, пока то не успело окончательно ассимилироваться.
        Естественно, эта теория работала только при условии, что Старик был Мутантом, но тут дела обстояли ещё проще. Учитывая, что Искажённый едва закончил обращаться, я вполне мог ошибиться с оценкой его силы. Мало того, что я не видел финальной фазы его преображения, так ещё и Мутанта, чей потенциал ушёл в эволюцию мозга, легко спутать с Выродком.
        Осознание того, что фактически лишился более сильного Ядра, да ещё и столь глупым способом, отозвалось неприятным уколом в душе, но не более того. Сожаления ничего не изменят, так что и тратить на них время бесполезно.
        Следующий пункт: система органов и тканей, оказался единственным, кто не преподнёс никаких сюрпризов. Прямо сейчас я имел доступ к десяти базовым разделам, которые соответствовали общепринятым системам: опорно-двигательная, сердечно-сосудистая, нервная, дыхательная, пищеварительная, выделительная, покровная, эндокринная, иммунная и половая.
        Подобным стартовым набором обладали все пробуждённые, независимо от Пути. В конце концов, пробуждение лишь приводило в порядок исходное - человеческое тело, которое являлось базовым для всех нас.
        БАЗОВЫЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ
        НЕЙРОННАЯ СЕТЬ - 16 (12+4)
        Реконструкция - 12
        СТРУКТУРА - 13
        Контроль - 12
        Кинетический Потенциал - 11
        А вот с характеристиками дела обстояли иначе. В каждом Пути имелась собственная система обозначений, и далеко не все из них были очевидными. В этом плане больше всех повезло Плотникам, их показатели являлись наиболее интуитивно понятными.
        «Регенерация» - одного этого слова достаточно, чтобы любой человек уловил суть параметра, чего не скажешь о «Созидании» и Духовников и «Реконструкции» у Разумников. А ведь все три характеристики, с некоторой долей условностей, являлись аналогами друг друга. Вся разница заключалась в том, что конечная цель - восстановление, достигалась разными способами, завязанными на основу того или иного Пути.
        Это правило распространялось и на остальные пункты. Нейронная Сеть отвечала за реакцию на внешние события и скорость передачи нервного импульса. Проще говоря, именно от неё зависло, заметишь ли ты летящий в глаз нож, и успеет ли твой мозг послать руке команду перехватить угрозу.
        Кроме того, Нейронная Сеть являлась основным параметром для Разумников и отражала размер резерва. Как правило, каждая единица этого параметра приравнивалась к 10 пунктам пси-энергии. В моём случае эта цифра удавливалась за счёт Эспера.
        Кинетический Потенциал являлся неким эквивалентом грубой силы, ну или суммарного КПД тела Пробуждённого. У Плотников в аналогичной графе находился Мышечный Потенциал, а у Духов - Концентрация.
        Пользуясь пластичностью интерфейса, переименовал этот параметр в Силу. Пусть это слово куда хуже отражало смысл, мне было куда проще зрительно воспринимать именно это название. Аналогично заменил и Реконструкцию, на Регенерацию.
        Последний параметр, Структура, выражал условный запас прочности организма, потенциал выживаемости в неблагоприятных условиях и его адаптивность. В моём понимании всё это вполне соответствовало Телосложению.
        Контроль же отвечал за реакцию, способность ориентироваться в пространстве и прилагать точное количество силы. Условно, от этих показателей зависело, куда именно прилетит запущенный тобой снаряд, что неплохо вписывалось в концепцию «ловкости».
        БАЗОВЫЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ
        НЕЙРОННАЯ СЕТЬ - 16 (12+4)
        Регенерация - 12
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ - 13
        Ловкость - 12
        Сила - 11
        Небольшие косметические правки сделали интерфейс более привычным, и тот перестал царапать взгляд. Впрочем, всё это было лишь оболочкой, куда важнее - наполнение.
        Одного взгляда на имеющиеся цифры хватило, чтобы понять - результат стоил всех рисков. В прошлой жизни, после пробуждения, среди всех показателей лишь аналог Силы добрался до 10. А вот Сознание, альтернатива Нейронной Сети и Поток - аналог Контроля или Ловкости, находились на отметке в 9 единиц, в то время как оставшиеся параметры добрались только до 8.
        Серьезный прирост, причем, даже по сравнению со средними показателями среди Пробуждённых. Обычно разброс характеристик гулял в районе десятки, и отклонение составляло 1 - 2 единицы. Имелись и уникумы, но даже самых лучших выживших показатель не мог превысить 15 баллов - это было потолком изначального человеческого потенциала.
        Подводя итог, рядовой Пробуждённый в сумме имел от 45 до 55 очков по всем параметрам. Лишь единицы переступали порог в 60. О существовании людей, достигших потенциально возможного лимита в 75 баллов, я не слышал.
        При нынешнем раскладе, если отбросить бонус от Эспера, я как раз добрался до отметки в 60 единиц. Результат вполне достойный, вот только с подобной статистикой в городе наберется не одна сотня людей, так что эту фору стоило воспринимать как первую из многих ступенек.
        Закончив с оценкой текущих параметров, взялся за распределение Сфер. Стоило сосредоточиться и перед глазами появились два эволюционных древа, точнее, лишь их зачатки. Одно позволяло развивать особые способности Разумников, в то время как другое усиливало изначально существовавшие системы органов и тканей.
        Пусть второй вариант явно бледнел на фоне профильных возможностей развития Плотников, я решил начать именно с него. Способности Разумников поначалу слишком слабы и неудобны, чтобы сходу делать на них акцент. Куда надёжней улучшить собственное тело - этот метод позволит не терять темп, а вместе с тем и эффект от полученного достижения.
        Стоило отдать мысленную команду и от «ствола» нужного эволюционного древа отошло с десяток ветвей. Из десяти имевшихся пунктов, восемь оказалось подсвечено серым, что говорило об их неактивном статусе.
        Изначально Пробуждённый получал доступ только к двум случайным системам органов и тканей. Для разблокировки остальных требовалось самостоятельно раздобыть подходящие для этих целей Ядра. Ограничение явно искусственного характера, но, в некотором роде оно было необходимо и позволяло не распылять внимание.
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ СИСТЕМА
        (базовые направления генного модулирования - слот Ядра не требуется)
        МЫШЕЧНАЯ ТКАНЬ - 3 СФЕРЫ: СИЛА +2 | ЛОВКОСТЬ +1 | ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ +1
        скелет - 2 Сферы: регенерация +1 | телосложение +1
        сухожилия - 2 Сферы: ловкость +1 | телосложение +1
        …
        СЕРДЕЧНО-СОСУДИСТАЯ СИСТЕМА
        (базовые направление генного модулирования - слот Ядра не требуется)
        СЕРДЦЕ - 2 СФЕРЫ: РЕГЕНЕРАЦИЯ +1 | ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ +1
        кровь - 2 Сферы: усиленное сопротивление инфекциям | телосложение +1
        Наличие опорно-двигательной системы порадовало. Именно она лучше остальных подходила для наращивания физической силы, что полностью соответствовало моим планам.
        Мышцы имели одно из лучших соотношений в плане прироста характеристик к вложенным Сферам. Скелет и сухожилия имели не столь выгодный размен, тем не менее, недооценивать эти направления не стоило.
        Сердечно-сосудистая система, к сожалению, выглядела менее привлекательно. Справедливости ради, усиления от прокачки сердца и крови никак нельзя назвать слабыми или бесполезными, просто старт - далеко не самое подходящее время.
        Сердце выдавало мизерный прирост к Телосложению, делая акцент именно на факторах косвенно влияющих на регенерацию и обеспечении уже усиленных систем достаточным количеством нужных веществ.
        Вариант с прокачкой крови имел аналогичные минусы. Усиленное сопротивление инфекциям и расширение возможностей клеток крови - очень полезная способность, вот только всё это являлось вспомогательными улучшениями, на которые я не планировал тратить Сферы в ближайшее время.
        Будь у меня возможность выбирать, я бы предпочёл получить доступ к Нервной Системе, ведь она позволяла получить наибольший прирост к показателю Нейронной Сети - основополагающей для любого Разумника.
        Самое паршивое, что даже с моими знаниями, самостоятельно добыть необходимое для разблокировки этого направления Ядро будет непросто. В будущем, охота на Мутантов с эволюционировавшим мозгом, станет весьма опасным занятием. Случай со стариком показывал лишь их слабость на старте, но, в отличие от Пробуждённых, Искажённые куда быстрее начнут раскрывать свой псионический потенциал.
        Второе эволюционное древо предоставляло на выбор сразу три варианта - в ход опять же шла случайная выборка из общего пула. Правда, здесь действовали более сильные ограничения - выбрав одно из направлений, доступ к остальным блокировался, причем на относительно продолжительный срок.
        ПУТЬ РАЗУМА
        ТЕЛЕПАТИЯ - 1 СФЕРА - ТРЕБУЕТ 1 СЛОТ ЯДРА
        Телекинез - 2 Сферы - требует 1 слот Ядра
        Термокинез - 2 Сферы - требует 1 слот Ядра
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - число необходимых Сфер указано с учётом эффекта Эспера
        Для неискушённого человека, скорее всего, любой из этих трёх вариантов мог показаться куда полезней, чем развитие собственного тела. Слишком заманчиво выглядела возможность обрести «сверхспособности».
        Вот только это направление имело достаточно высокий порог вхождения. Физические улучшения позволяли получить практически немедленный результат, чего не скажешь об альтернативных вариантах.
        Кроме того, любой из трёх профильных вариантов спровоцирует создание Ядра внутри мозга, а это процесс весьма болезненный и, что более важно, влияющий на мыслительный процесс и сознание. Учитывая, в каких именно условиях я сейчас находился, эти побочные эффекты вполне могли стоить мне жизни. Кто знает, как себя поведёт медсестра и не сумет ли выбраться Искажённый из капсулы.
        ВЫБРАНА НАПРАВЛЕННАЯ ЭВОЛЮЦИЯ МЫШЕЧНОЙ ТКАНИ - I
        Будет израсходовано 3 Сферы
        (улучшение базовых систем не тратит слоты Ядер организма)
        (текущее число свободных слотов Ядер 4/4)
        ДА | НЕТ
        ВНИМАНИЕ, ПЕРЕСТРОЙКА ТЕЛА МОЖЕТ СОПРОВОЖДАТЬСЯ ДИСКОМФОРТНЫМИ ОЩУЩЕНИЯМИ. НА НАЧАЛЬНЫХ ЭТАПАХ ДАННЫЙ ПРОЦЕСС КРАЙНЕ РЕКОМЕНДУЕТСЯ ПРОХОДИТЬ В БЕЗОПАСНОМ МЕСТЕ.
        Появившееся перед глазами уведомление весьма порадовало. В прошлой жизни, после пробуждения, я не мог активировать эволюционные процессы около двенадцати часов. Нейронный Чип блокировал все попытки, указывая на то, что это может стать фатальным для организма. Самое паршивое, что аналогичные ограничения действовали и после формирования очередного Ядра.
        К счастью, убитый старик не загрязнил Эссенцию Альфы и эффект не ослаб.
        В случаях, когда пробуждение инициировалось эссенцией Мутанта, срок ожидания сокращался в 4 - 6 раз, результат зависел от ряда факторов. Относительно людей, сумевших прикончить Альф, речь шла об одном часе, но, видимо, эти слухи оказались приуменьшены, ведь ограничения и вовсе отсутствовали.
        С течением времени преимущество от этой особенности сведётся к минимуму, но, на начальном этапе польза от неё просто огромна. Ведь именно сейчас, на старте, уровни будут браться достаточно быстро, а каждое новое Ядро будет ощутимо увеличивать силу.
        Закрыв глаза, сосредоточился на собственном дыхании - простой, но вместе с тем действенный способ отгородиться от предстоящей физической боли. Лишь поймав нужный настрой, я запустил эволюционный скачок.
        Первым отреагировал Нейронный Чип, отозвавшись лёгким покалыванием. Спустя секунду появилось ощущение, будто меня изнутри наполняет тепло - именно этим чувством сопровождалось разрушение Сфер, после чего в кровоток выпускалась ассимилированная с организмом Эссенция. Этот процесс можно назвать приятным, но только в самом начале.
        Быстро распространяясь по организму, субстанция начла проникать в мышцы. Поначалу это вызывало лишь чувство онемения, но вскоре оно изменилось, сменившись в ощущение ползающих под кожей муравьёв, причем казалось, что те активно прогрызают себе путь сквозь плоть.
        Процесс скорее мерзкий, чем болезненный, но и это чувство вскоре усилилось - перестройка тканей перешло в новую фазу. Мышцы, все до единой, свело в болезненном спазме. Одновременно с этим сердце начало биться с такой силой, словно пыталось вырваться из груди.
        Невольно согнувшись, проглотил сдавленный стон. Лоб покрылся бисером холодного пота - «муравьи» обратились в десятки раскалённых червей, что продолжали скользить под кожей, обжигая не только плоть, но и нервные окончания.
        Параметр пульса быстро добрался до ста тридцати ударов в минуту. Веки вмиг потяжелели, а мысли стали спутанными и несвязными. Спустя пару секунд в графе общей статистики всплыло предупреждение - организм находился в состоянии шока второй степени. Причём чёртов иконка продолжала мигать с нарастающей силой - эффект оказался на грани перехода в шок третьей степени.
        У всего есть своя цена, тем более у сиюминутного обретения силы. Благо на этот раз Система выставила весьма скромный счет, ограничившись болью, а за годы прошлой жизни я научился её терпеть. Ведь когда находишься в не зачищенной зоне, любой стон может стоить жизни.

* * *
        УРОВЕНЬ 0 - .> 1
        Сферы 0 - .> 4 - .> 1
        Слоты Ядер 0 - .> 2
        ОБЩИЕ ПАРАМЕТРЫ:
        Нейронная Сеть 12 - .> 16
        Регенерация 12
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ 13
        Ловкость 12
        Сила 11
        СИСТЕМЫ ОРГАНОВ И ТКАНЕЙ:
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ:
        Мышечная Ткань 0 - .> 1
        Глава 4
        Прошло не меньше семи минут, прежде чем спазмы во всём теле начали утихать. Смахнув с лица грязный липкий пот, сплюнул на пол густую багрово-чёрную жижу отдалённо похожую на кровь. Дерьма в людях хватало и отторгнутая телом дрянь тому подтверждение.
        Запах от жижи, да и от меня в целом стоял такой, что даже бывалый бомж предпочёл бы держаться подальше. Обычного человека от подобных ароматов вполне могло вывернуть, но меня подобные мелочи не особо заботили - в гнёздах Искажённых смрад стоял в разы сильнее. В любом случае, главное - результат.
        ЭВОЛЮЦИОННЫЙ СКАЧОК ПРОШЁЛ УСПЕШНО
        сформировано ядро «Мышечная Ткань»
        обновлённые характеристики тела активированы
        число свободных слотов под Ядра 4/4
        …
        БАЗОВЫЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ
        НЕЙРОННАЯ СЕТЬ 16
        Регенерация 12
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ 13 - .> 14
        Ловкость 12 - .> 13
        Сила 11 - .> 13
        СИСТЕМЫ ОРГАНОВ И ТКАНЕЙ:
        Мышечная Ткань 0 - .> 1
        ПУТЬ РАЗУМА
        Эспер 1
        Помимо характеристик, изменилась и продолжительность жизни, добравшись до отметки в 55 лет. Весьма приятный «побочный эффект», правда, далеко не все эволюционные скачки положительно влияли на этот параметр.
        Помимо слияния с чужеродными Ядрами, жертвовать жизненным потенциалом зачастую приходилось и при развитии профильного Пути. Правда, это касалось лишь Духовников и Разумников, в то время как Плотники стояли на особом положении - у этих парней едва ли не каждый «чих» накидывал пару-тройку, а то и десяток лет.
        Среди прочих, рекордсменом в плане продолжительности жизни был Мясо - лидер Плотников. Если верить слухам, то у него в этой строке и вовсе стояла не цифра, а знак бесконечности. Одни говорили, что тому заслугой сила Метки, другие приписывали этот результат Ядру нулевого порядка.
        Поднявшись со стула, только сейчас понял, что продолжаю сжимать вырванные из него ручки - дешевые пластиковые крепления попросту не выдержали. Сделав пару пробных взмахов, лишь покачал головой. Несмотря на приемлемую форму, на роль оружия случайно добытый трофей не подходил - слишком лёгкий и ненадёжный материал. В итоге, попросту выбросил этот бесполезный мусор.
        Аня, наблюдавшая за моим перерождением от начала и до конца, невольно вздрогнула из-за удара подлокотников о пол, после чего ещё сильнее вжалась в угол палаты. Судя по бледному, практически белому лицу, для неё я мало чем отличался от обезумевших тварей в капсулах, и отчасти она была права. Пробуждённых, как и Искажённых трудно назвать людьми.
        Помня о Клейме, решил попробовать навести мосты с медсестрой. Вот только стоило сделать шаг в её сторону и девушка, выхватила связку ключей, зажав их таким образом, чтобы металлические стержни торчали между пальцев.
        Неплохой ход, если закрыть глаза на то, что девушка при этом так и не нашла в себе сил подняться на ноги. Будь я врагом, мне бы хватило одного удара ногой, чтобы избавиться от потенциальной угрозы. К счастью для Ани, у меня была иная цель, так что я просто остановился.
        - Сейчас я тебе кое-что расскажу, а как поступать дальше - решишь сама. С виду девушка не глупая, да и в медицине, по идее, таких быть не должно, так что просто хорошо всё обдумай после.
        Пробуждение и последующий эволюционный скачок выжали из организма все запасы, в том числе и воду, так что даже говорить было сложно, отчего в голосе появились неприятные хриплые нотки. Мелочь, но и этого хватило, чтобы заставить Аню дрожать. Правда, учитывая недавнюю расправу над Искажёнными, в глазах медсестры я наверняка предстал этаким монстром.
        Впрочем, оно и к лучшему. Страх заставлял медсестру ловить каждое моё слово, так что дважды повторять точно не придётся.
        - То, что произошло с этими людьми - ненормально, думаю, с этим никто спорить не будет, - сходу заявлять о том, что пациенты мутировали в опасных тварей - не лучшая идея, так что пришлось зайти несколько с иной стороны. - Если сомневаешься, то просто повнимательней присмотрись к тому парню, - кивком указал на последнего живого Искажённого, который до сих пор пытался вырваться из медицинского саркофага.
        Взгляд девушки оторвался от меня лишь на секунду, после чего медсестра продолжила смотреть мне в глаза. Судя по отразившейся на лице панике, она восприняла эти слова как уловку и попытку отвлечь.
        Похвальная реакция. Если чувство благородства и жажда помогать другим не пересилят, то подобная паранойя вполне может продлить жизнь Анны.
        - Можешь называть происходящее концом света, пандемией, или ещё как - неважно. Главное - это не единичные случаи. Так уж вышло, что с этого момента каждому кто не стал таким, - вновь взглядом указал на живого Искажённого, - придётся не жить, а выживать. Если не хочешь оказаться на дне пищевой цепочки нового мира, то советую лично прикончить эту Тварь.
        Аня, вполне ожидаемо, не спешила следовать совету, а продолжила смотреть на меня затравленным взглядом, сжимая в дрожащем кулаке ключи. Губы девушки при этом едва заметно шевелились, но я даже не пытался вслушиваться в её бормотание.
        Подавив начавшую подниматься внутри волну раздражения, решил дать медсестре немного времени на обдумывание. Пусть сейчас каждая минута на вес золота, я хотел довести начатое до конца, и не заигрывать с Клеймом.
        Дабы не тратить время впустую, вернулся к своей первой жертве и более детально осмотрел Бородача, а после и старика. Первый, без сомнений, шёл по Пути Плоти, а вот со вторым могло помочь только вскрытие с последующим исследованием мозга.
        Пусть я и обладал нужными навыками, тратить на это время не стал. В конце концов, это ничего не изменит.
        Схватив ножницы, рывком извлёк их из глазницы Бородача. Запах крови Альфы вполне мог привлечь внимание других тварей, так что сразу промыл незамысловатое оружие под проточной водой. В процессе избавился от старых и надел новые перчатки, не забыв прихватить несколько пар про запас.
        Медсестра тем временем продолжала выжидать, сидя в углу палаты. Видимо, одних моих слов оказалось недостаточно, чтобы девушка сделала первый шаг к собственному выживанию. Впрочем, вновь впустую сотрясать воздух не пришлось.
        - Твою мать, только этого нам не хватало, - с раздражением бросил мужской голос за дверью, - Зина, разберись!
        - Да, хорошо, сейчас и… - затараторила в ответ Рыжая, - Олег Петрович, пожалуйста, вернитесь в палату, Вам нужен полный покой и… - так и не сумев закончить фразу, Рыжая сорвалась на крик, правда, тот практически сразу «захлебнулся».
        - Отпусти её! - со смесью шока и злости закричал тот самый «раздражённый мужской голос».
        Судя по мешанине из криков и звуков борьбы, говоривший бросился на помощь и попытался отбить девушку. Вот только посыпавшиеся следом маты хорошо давали понять, что попытка провалилась.
        - Игорь, какого хрена ты стоишь! - с натугой прорычал мужик.
        - Я… я позову на помощь, - ответил новый голос.
        - Скотина, стащи его с меня!
        - Я… нет… я быстро… - оборвавшись на полуслове, неизвестный решил больше не размениваться на оправдания и попросту бросился бежать.
        Даже не видя, что именно происходит в коридоре, я знал, чем всё закончится. Ситуация складывалась явно не в пользу людей, но это вполне ожидаемо. Правда, сейчас меня куда больше волновала собственная спутница.
        Пусть толком не понимая, что именно происходит, Аня вскочила на ноги и явно собиралась броситься на помощь коллегам. Понимая, чем это чревато, бросился к медсестре. Закрыв рот девушки ладонью и, с силой надавив, вновь вжал её в угол.
        Судя по тому, с какой скоростью тварь разбиралась с людьми, скорее всего в коридор выбрался новоиспечённый Мутант. Хотя, учитывая специфику всего отделения, я не исключал появление ещё одного Альфы. В нынешнем состоянии я не рвался в бой с подобным монстром.
        Сейчас моё главное оружие, не новообретённая после пробуждения сила, а знания из прошлой жизни. Информация - ценнейший ресурс, вот только и использовать его нужно с умом.
        Оказавшись лицом к лицу с тварью в коридоре, я окажусь в слишком невыгодном положении. Кроме того, я планировал покинуть это место как можно тише и драка с Искажённым явно этому не поспособствует.
        Благо, поднятый шум не привлёк внимание твари - у того нашлась цель поинтересней. Едва из коридора послышался звук быстро удаляющихся шагов, скорее всего это был «спешащий за помощью медик», как мимо двери пронеслось нечто рычащее.
        Стоило отдать беглецу должное. Несмотря на полный страха вопль, криков боли я не услышал, что меня только порадовало. Ведь чем дальше убежит медик, тем дальше окажется та самая тварь.
        Впрочем, даже так расслабляться было слишком рано. Едва шум в коридоре утих, как с улицы донёсся нарастающий гул, а здание больницы ощутимо тряхнуло.
        На секунду напрягшись, быстро успокоился. В прошлой жизни, провалившись в тяжелый сон, я попросту пропустил это событие, но после мне довелось достаточно узнать об этом феномене, чтобы сейчас его не бояться.
        - Сиди тихо или мне придётся тебя вырубить, - пусть тварь в коридоре ушла, поднимать лишний шум точно не стоило. К счастью, нарастающая тряска заставила девушку забыть о потасовке в коридоре.
        Вцепившись в подоконник для большей устойчивости, посмотрел в залитое дождевыми каплями окно - за всей этой суматохой я пропустил начало злополучного ливня. Туман к этому моменту стал настолько густым, что казался вязким и вызывал интуитивное чувство страха. Причём, по большей части, это ощущение было вполне обоснованным.
        Твари - лишь часть смертоносного наследия нового мира. Люди, животные и растения далеко не единственные, кто пройдут через преображение. Тряска и давящий гул, не что иное, как предсмертный стон обращающегося города.
        Прямо сейчас плоть города разрывалась на части десятками аномалий, а фундаментальные законы искажались, изменяя и выворачивая наизнанку привычные понятия времени и пространства. Грандиозное по своей сути событие, вот только я видел лишь непроницаемый туман… и рекламный щит, по крайней мере, его часть.
        Билборд находился недалеко от окна, в то время как серая хмарь набирала силу лишь в паре метров от здания, будто её удерживала невидимая стена.
        Словно только и дожидаясь моего взгляда, панели на рекламном щите пришли в движение, отчего изображение бытовой техники сменилось весьма примечательным логотипом. Трансформа - огромная корпорация, громко заявившая о себе за год до катастрофы, создав первую игровую капсулу с полным погружением, приглашала стать частью виртуального мира Теллуры.
        С приходом Системы многие вещи канули в Лету. Деньги, былая власть или популярность, это больше ничего не стоило, тем не менее, имя Трансформы ещё долго держалось на устах выживших и на то имелась весомая причина.
        Помимо стариков и тяжелобольных, существовала ещё одна категория людей, которые практически наверняка искажались - те, кто в роковой момент находился в игровых саркофагах.
        Феномен породил немало теорий. Одни списывали всё на банально слабое здоровье заядлых геймеров, в то время как другие верили в теорию заговора. По мнению последних Трансформа являлась неким подобием «корпорации зла», тайно проводящих эксперименты над людьми, один из которых вырвался из-под контроля.
        Особо оптимистичные даже верили, что мы и вовсе оказались заперты в игре, а эта деталь являлась некой подсказкой. Интересная теория, вот только даже самые ярые её приверженцы не спешили расставаться с жизнью, дабы вернуться в «реальный мир».
        Откровенно говоря, люди множили гипотезы лишённые каких-либо фактов. Правда, этого оказалось достаточно, чтобы выжившие начали «охоту на ведьм». В одночасье лишившись всего, многие жаждали не столько ответов, сколько найти виновных и Трансформа отлично подходила на роль «козла отпущения».
        Масла в огонь подливало и практически полное отсутствие бывших сотрудников корпорации среди выживших. Впрочем, пока одни делали из этого едва ли не главный довод в пользу вины Трансформовцев, другие смотрели на этот «удивительный феномен» куда проще.
        Спустя месяц от всего населения города, в живых останется лишь пятая часть. Во время столь массового геноцида «исчезновение» тех или иных социальных групп не выглядело чем-то нереальным.
        Кроме того, на фоне распускаемых слухов, только последний идиот будет выставлять напоказ свою причастность к Трансформе. Впрочем, это не помешало прокатиться по городу волне линчеваний. Под горячую руку могли попасть даже простые курьеры, приносившие посылки в здания корпорации.
        По иронии, все самопровозглашённые палачи, пытавшиеся утопить собственный страх и боль в чужой крови, взывали к высшей справедливости. Форменное безумие, но в новом мире правила игры диктовала лишь сила.
        - Ты мог им помочь, - едва тряска и гул начали утихать, Аня набралась смелости заговорить, причём в её хриплом голосе проскользнули обвинительные нотки.
        Видимо, девушка пыталась воззвать к моей совести. В целом, бесполезное занятие, тем не менее, эти её слова стали неплохим поводом завязать разговор и надавить на нужные точки.
        - Да, я мог помочь, вот только не твоим коллегам, а той твари, пополнив нашими трупами её рацион. Если тебе так хочется погеройствовать и умереть, не стоит тянуть вслед за собой других людей, - ответный упрёк заставил отвести девушку взгляд.
        - Это… зомби? - встав, Анна с опаской подошла к продолжавшему вырываться Искажённому, изредка косясь в сторону уже мёртвых тварей.
        - Навряд ли, но, лучше не давай себя поцарапать или укусить.
        Хоть я и мог легко ответить на этот и многие вопросы медсестры, вот только я не собирался выставлять напоказ собственные знания. Излишняя осведомлённость могла привлечь ненужное внимание в будущем, так что следовало с осторожностью обращаться с этим ресурсом. При условии, что избавиться от единственного свидетеля я не мог, приходилось подстраиваться под ситуацию.
        - Почему я должна его убить?
        - Это позволит тебе эволюционировать, - предвидя ворох вопросов, сразу добавил, - после того, как пройдёшь через пробуждение, поймёшь. Верить или нет - решать тебе, как и то, стоит ли прикончить этого урода. Заставлять никто никого не собирается, так что можешь переставать трястись. Рассказывая тебе всё это, я просто возвращаю долг человеку, который так же помог мне и попросил, если представится возможность, последовать его примеру.
        Повисла долгая пауза. Слова если и зацепили медсестру, то недостаточно сильно, чтобы девушка переступила черту.
        Игра в няньку изрядно затягивалась, да и Система продолжала игнорировать мои потуги относительно «возвращения долга», так что я всерьез задумался о том, чтобы закончить эксперимент.
        Поток мыслей прервал донёсшийся с улицы крик. При условии, что я собирался в ближайшее время покинуть больницу, оставлять без внимания потенциальную угрозу точно не стоило, так что я поспешил обратно к окну. К моему удивлению Аня последовала вслед за мной.
        Мы оба оказались достаточно быстрыми, чтобы увидеть, как из больницы выбежал мужчина в халате. Прижимая руку к окровавленной шее, он попытался скрыться в тумане, но ему не хватило жалкой секунды - раненного смела тощая, но достаточно крупная фигура, после чего тварь вцепилась зубами в горло завопившего человека.
        - Игорь Лермонтович… - пробормотала побледневшая девушка, отступив от окна на подгибающихся ногах.
        Судя по реакции, Аня до сих пор не понимала, чем именно закончилась недавняя потасовка в коридоре между медиками и тварью. Впрочем, меня привлекло совсем другое - имя врача. Несколько минут назад Рыжеволосая так же звала Игорь Лермонтовича, когда побежала в ординаторскую.
        Видимо, наш врач-беглец умудрился добежать до первого этажа, прежде чем его догнал Искажённый. Достойный результат для простого человека.
        Аня тем временем, пятясь от окна, случайно натолкнулась спиной на капсулу с живым Искажённым. Притихший к этому моменту Выродок, почувствовав потенциальную жертву, вновь задёргался, принявшись скалиться и клацать зубами в сторону столь желанной «чистой плоти». Правда, при всём желании, Искажённый не мог дотянуться до девушки, ведь их разделяло более полуметра. Впрочем, медсестре это расстояние не показалось безопасным.
        Запаниковав, Аня с криком отскочила в сторону и, выхватив из моих рук ножницы, направила те на Искажённого. Неплохое начало, вот только на этом порыв девушки себя исчерпал. Замерев, медсестра, так и не сумев сделать удар, заплакала.
        - Я… я не могу… - не сводя взгляда с твари, прошептала Анна.
        - Ремни не смогут вечно сдерживать эту тварь, - обойдя оцепеневшую девушку и вырывающегося Искажённого, подошёл к двери, после чего начал развязывать узел из бинтов.
        - Ты уходишь!? - осознав, что вот-вот останется одна, медсестра запаниковала, отчего её голос едва не сорвался на крик.
        - Советую не шуметь, - бросив напоследок предупреждение, вышел в коридор, подметив, как Аня дёрнулась в мою сторону, но в итоге остановилась.
        Оказавшись снаружи, первым делом убедился, что рядом нет никакой опасности, и лишь после этого подошёл к телу рыжеволосой медсестры, аккуратно обойдя алую лужу.
        Девушке не повезло. Тварь вырвала огромный кусок плоти из её шеи, заодно разорвав сонную артерию. Даже при оказании своевременной помощи, шанс на выживание с подобной раной не велик. Учитывая скорость кровопотери, обычный человек мог протянуть не больше минуты, так что Рыжая давно отправилась в иной мир.
        Чуть в стороне лежал ещё один медик. Видимо, тот самый врач, что бросился на помощь медсестре. На теле худощавого парня хватало глубоких следов от укусов, но в отличие от девушки, он умер не от кровопотери. Искажённый свернул человеку шею, причём сделал это с такой силой, что в некоторых местах кожа попросту разорвалась, обнажив мышцы.
        Сильная… очень сильная тварь. Благо, сбежавший врач - Игорь Лермонтович, увёл Искажённого на улицу, так что одной серьезной проблемой стало меньше. Ведь сожрав достаточно «чистой плоти», монстр, скорее всего, не продолжит охоту, а поспешит забиться в самый тёмный и глубокий угол больницы.
        Подобным образом поступали все твари находящиеся на пороге собственной эволюции, ведь в её разгар они находились в ослабленном состоянии. Именно этот инстинкт, вкупе с особыми свойствами тумана, заставит оставаться в неведение большинство сохранивших разум людей, но лишь до утра.
        В некотором роде, выждав час, от силы два, я мог поймать неплохой момент для продолжения жатвы. В будущем, Пробуждённые будут несколько раз использовать стратегию с умышленным «откармливанием» особо опасных Альф, чтобы в итоге прикончить в момент эволюционного скачка.
        Главная загвоздка в том, что я и сам находился не в лучшем состоянии. Пробуждение дало неплохой всплеск адреналина и наполнило организм энергией, вот только её тут же сожрал эволюционный скачок с формированием Ядра.
        Без должной передышки я протяну два, от силы три часа, после чего меня однозначно накроет «отдачей» и я ослабну настолько, что едва ли смогу справиться даже с простым Выродком. В идеале, мне стоило раздобыть огромное количество еды и затаиться в безопасном месте.
        Несмотря на доступ к здешним палатам, даже имеющим прочные двери, попытка устроить полноценный привал в больнице, больше будет походить на попытку суицида. Встреча с несколькими Мутантами и, как минимум одним Альфой, хорошо давали понять уровень здешней угрозы.
        В теории, одним из лучших вариантов являлась собственная квартира. Крепкая и надёжная дверь, ключ от которой есть только у меня. Достаточный запас еды. Вот только на своих двоих мне придётся потратить на возвращение в родные стены много времени, а оно сейчас слишком ценный ресурс.
        Суммируя все эти факторы, следовало как можно скорей убраться из больницы и подыскать себе временное убежище. Тем не менее, вместо этого я направился вглубь коридора, начав проверять вип-палаты.
        Медсестра предупреждала, что в отделении находилось ещё двое пациентов. Один из них, скорее всего, прямо сейчас доедал Игорь Лермонтовича под окнами больницы, так что в итоге оставался лишь один потенциальный Искажённый, но для меня этого было более чем достаточно.
        Даже с учётом всех ограничений за достижения, прямо сейчас мне не хватало сущих крох Эссенции, для перехода на следующий эволюционный уровень.
        Открыв четвёртую по счёту палату, первые три оказались пусты, я натолкнулся на иссушенную фигуру в больничном халате. Тяжелое дыхание, серовато-синюшный цвет лица, залитые желтизной глаза - существо во многом походило на недавно убитых мною Выродков, но имелось и одно существенное отличие.
        Тело этого пациента оказалось чудовищно истощено и больше походило на скелет, плотно обтянутый потрескавшейся кожей. На фоне собратьев коматозников, эта особь выглядела болезненной, но на самом деле, именно так и должен выглядеть рядовой Выродок, прошедший через искажения без подпитки от медицинской капсулы.
        Обернувшись на щелчок открывшейся двери, обращённый медленно засеменил в мою сторону. Неуклюже переваливаясь с ноги на ногу, он скорее походил на бессильного калеку, а не смертоносного монстра. Тем не менее, первое впечатление было весьма обманчивым.
        Скованность движений объяснялась банальной проблемой в контроле над телом. Людям в этом плане ощутимо помогал Нейронный Чип, беря на себя роль некого фильтра, подстраивавшего идущие от мозга команды таким образом, чтобы сгладить особо острые углы.
        Вот только даже со всеми этими недостатками Выродкам хватало ума, чтобы сделать рывок к жертве, если та окажется на расстоянии в пару метров. А в цепкости этим ублюдкам не откажешь.
        Полагаясь на одну лишь грубую силу, даже Пробуждённый навряд ли сумеет вырваться из подобной хватки, что уж говорить о простых людях. Благо, зная их тактику охоты и слабые места, разобраться с новоиспечённым Выродком - достаточно лёгкая задача.
        Прежде чем Искажённый вошёл в зону прыжка, я сам сделал два широких шага ему навстречу, после чего опрокинул Искажённого ударом ноги в грудь. Второй пинок, наотмашь и по голове, сломал противнику шею. Простая, но вместе с тем действенная связка, позволяла обездвижить тварь, правда, лишь на пару часов. Если бросить такого недобитка, даже простой Выродок сумеет со временем восстановиться.
        Тварь тем временем продолжала вращать мутными буркалами и клацать зубами в бессильной попытке дотянуться до моей плоти. Полученное увечье не особо его заботило, чего нельзя сказать о жажде плоти.
        Лишь после третьего удара, более прицельного - в висок, Искажённый окончательно затих. А спустя два десятка секунд из его тела показалась крошечная, размером с большой палец, серебристая клякса.
        ДОСТИГНУТ 2 ЭВОЛЮЦИОННЫЙ УРОВЕНЬ
        ФОРМИРУЕТСЯ 4 СФЕРЫ ЭВОЛЮЦИИ
        (общее число свободных Сфер Эволюции - 5)
        ЧИСЛО СЛОТОВ ДЛЯ ЯДЕР УВЕЛИЧЕНО НА 2
        (общее число доступных слотов для Ядер - 4)
        В отличие от пробуждения, переход на второй эволюционный уровень дался куда легче. Боль лишь вскользь прошлась по нервным окончаниям, после чего Эссенция за считанные секунды сформировала Сферы.
        Переведя дух, закрыл дверь на простенький, но вместе с тем надёжный внутренний замок, после чего обыскал палату. Покойный Вип не подвёл - в его тумбочке нашёлся небольшой фруктово-шоколадный загашник и бутылка с минеральной водой. В целом, неплохой паёк, ведь это позволит восполнить нехватку витаминов и энергии.
        Когда зубы с хрустом впились в зелёное яблоко, а на язык брызнул фруктовый сок, я невольно прикрыл глаза от удовольствия. Слишком давно не ел нечто настолько вкусное.
        Пионеры, или проще говоря - пушечное мясо, не стоили перевода подобных ресурсов, так что нас пичкали брикетами синтезированного Питательного Субстрата. Производимый в промышленных масштабах, едва ли не из грязи, и мало чем отличавшийся от той по вкусу, составлял 90 % моего рациона в «предыдущей жизни». Остальное приходилось на редкие находки вне нашего поселения-высотки и… эксперименты Алины.
        В полной мере просмаковав первый кусок яблока, остальную его часть прикончил за пару укусов. С остальными фруктами и шоколадом поступил аналогично. Сиюминутное удовольствие не стоило потерянного времени.
        Закончив с едой, взялся за кровать покойника. Избавившись от подушки и простыней, перевернул матрац. Учитывая особенность профильных Ядер, решил не рисковать и лечь, прежде чем запускать эволюцию.
        Вновь воспользовавшись Нейронным Интерфейсом, открыл вкладки с меню распределения Сфер.
        В идеале, после недавнего пробуждения и приёма пищи, следовало выждать не менее часа. Это позволит организму переварить еду, впитав из той все необходимые вещества, да и в целом хоть немного восстановиться. Вот только сейчас столь длительные паузы - непозволительная роскошь.
        Пять-десять минут - тот максимум, который я мог себе позволить. Да и то, только по тому, что предстояло вдумчиво выбрать новое Ядро. Пусть моим фаворитом в ближайшем будущем будет улучшение собственного тела, здесь и сейчас мне предстояло сделать выбор профильного Пути.
        Ядра Разумников, в большинстве своём, формировались внутри мозга. Несмотря на болезненность подобного процесса и ряд побочных эффектов, в плане ресурсов это направление было наименее затратным. Это позволит организму не перегореть во время эволюционного скачка.
        В теории, я мог просто сохранить Сферы, вот только в неосвоенном виде они представляли собой концентрат чистой Эссенции. Даже находясь внутри моего тела, субстанция начнёт привлекать к себе внимание Искажённых.
        ПУТЬ РАЗУМА
        (доступно 5 Сфер)
        ТЕЛЕПАТИЯ - 1 СФЕРА - ТРЕБУЕТ 1 СЛОТ ЯДРА
        Телекинез - 2 Сферы - требует 1 слот Ядра
        Термокинез - 2 Сферы - требует 1 слот Ядра
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - число необходимых Сфер указано с учётом эффекта Эспера
        В отличие от эволюции базовых органов и систем организма, профильные направления имели подсказки в виде небольших сносок, позволявших чуть лучше ориентироваться даже неосведомлённому человеку.
        ТЕЛЕПАТИЯ
        НАПРАВЛЕНИЕ ПСИОНИКИ, ПОЗВОЛЯЮЩЕЕ ВЗАИМОДЕЙСТВОВАТЬ С РАЗУМОМ ЖИВОГО ОБЪЕКТА, В ТОЙ ИЛИ ИНОЙ МЕРЕ ВОЗДЕЙСТВУЯ НА НЕГО. ДАЛЬНЕЙШЕЕ РАЗВИТИЕ ДАННОЙ ДИСЦИПЛИНЫ СВЯЗАНО С МАНИПУЛЯЦИЯМИ НАД РАЗУМОМ.
        Телепаты… их ненавидели и боялись все без исключения. Для них чужой разум - игрушка, причудливый конструктор, из которого можно выкинуть или заменить деталь по одной лишь прихоти.
        Чтение, искажение, внушение мыслей - огромный арсенал, имеющий безграничный потенциал, но я практически сразу отказался от этого направления, и на то имелось несколько причин. Для начала, в полной мере Телепатия раскрывалась в руках сильного лидера с мощной харизмой - явно не мой вариант, ведь я всегда предпочитал действовать в одиночку. Тем не менее, фатальная слабость заключалась в ином.
        Спустя полгода среди пробудившихся Псиоников зажжётся особенно яркая звезда - сильнейший телепат. Женщина телепат. Причем первое, что она сделает - подомнёт под себя собратьев по ремеслу, не гнушаясь уничтожать особо упёртых и… излишне сильных. Даже с моими знаниями о будущем, я не был уверен, что смогу взять над ней верх.
        Тишь - никто так и не разгадал секрет её силы, но, как и Мясу, ей приписывали особую Метку или Ядро нулевого ранга. Впрочем, дальше домыслов дело не доходило.
        Созданная Тишью организация сумеет занять и обезопасить одну из высоток-поселений, сформировав небольшую общину. Несмотря на жесткий контроль, её нельзя было назвать полностью закрытой. Даже мне доводилось несколько раз посещать владения Тиши.
        В целом, неплохое место с приемлемым уровнем защиты и связями. Вот только имелся один, но при этом весьма значительный нюанс - Тиша, в первую очередь, покровительствовала девушкам, а мужчинам отводилась роль второго плана. Как итог, спустя пять лет, во всей организации остался лишь один мужчина, но и ему отводилась роль щита. Себе подобной участи я не желал.
        ТЕЛЕКИНЕЗ
        НАПРАВЛЕНИЕ ПСИОНИКИ, ПОЗВОЛЯЮЩЕЕ ВОЗДЕЙСТВОВАТЬ НА МАТЕРИАЛЬНЫЕ ОБЪЕКТЫ БЕЗ ФИЗИЧЕСКОГО КОНТАКТА. ДАЛЬНЕЙШЕЕ РАЗВИТИЕ ДАННОЙ ДИСЦИПЛИНЫ НЕОТРЫВНО СВЯЗАНО С УСИЛЕНИЕМ СОБСТВЕННОГО РАЗУМА, В ТО ВРЕМЯ КАК УЛУЧШЕНИЕ ТЕЛА БУДЕТ ИМЕТЬ МЕНЕЕ ВАЖНУЮ РОЛЬ.
        Телекинез выглядел более практичным вариантом. Широкий спектр возможностей позволял использовать их как в бою, так и в более мирных целях. Немаловажный момент, среди обладателей этой силы так и не зародилось Псионика уровня Тиши, что, в целом, по-своему развязывало мне руки.
        Главным недостатком Телекинеза являлся даже не огромный расход энергии, этим грешили все Псионики, а высокие требования к контролю и точности. Без определённого таланта, на освоение этого направления уйдёт слишком много времени.
        ТЕРМОКИНЕЗ
        НАПРАВЛЕНИЕ ПСИОНИКИ, ПОЗВОЛЯЮЩЕЕ ВЛИЯТЬ НА СКОРОСТЬ ДВИЖЕНИЯ ЧАСТИЦ ЗА СЧЁТ ПСИ-ЭНЕРГИИ, ЧТО ПРИВОДИТ К ЛОКАЛЬНОМУ ИЗМЕНЕНИЮ ТЕМПЕРАТУРЫ ОБЪЕКТА.
        В своём базовом варианте Термокинез давал возможность манипулировать температурой, но лишь в относительно небольшом диапазоне. Согреться, высушить одежду, проморозить пищу - любой из этих навыков, без сомнений, полезен, но они явно терялись на фоне первых двух вариантов. Тем не менее, моим фаворитом стал именно Термокинез.
        Если не вдаваться в подробности, у этого направления имелось две ветви развития - Пирокинез и Криокинез. Причём среди массы выживших Пробуждённых, куда чаще будут мелькать именно первые и это легко понять.
        Раскалённая арматура в руках действовала на врага куда эффективней, чем промороженный кусок металла. Да и в случае пожара даже слабый Пиромант почти наверняка выживет, отделавшись лёгкими ожогами.
        Манипуляции с огнём неплохо себя показывали и в мирных условиях. Пусть на руинах старого мира достаточно легко раздобыть зажигалку, огниво или спички, сам факт альтернативного способа никогда не помешает. Кроме того, Пиромант мог легко разжечь костёр даже с сырым топливом.
        Подобные способности могли показаться мелочью, но только для тех людей, которые не выживали на протяжении долгих месяцев под непрекращающимися ливнями. А подобное дерьмо будет повторяться из года в год. Погода, подобно живым существа, так же преобразится, причём не в лучшую сторону.
        Впрочем, куда сильнее меня пугала не преобразившаяся осень, а зима, на пороге которой мы сейчас находились. Постоянные заморозки в условиях разрушенной инфраструктуры внесут огромную лепту в массовое вымирание людей. Причём вновь наиболее уязвимой прослойкой среди Пробуждённых окажутся Разумники.
        Плотники, за счёт перестройки организма, относительно быстро адаптируются к новым условиям, сохранив большую часть собственного боевого потенциала.
        Духовникам будет куда сложнее, но после череды экспериментов и они сумеют подобрать ключ к решению возникшей проблемы. Вместо того чтобы раз за разом выплескивать накопленный Эфир, они начнут сжигать его внутри своих тел. Естественно, это негативно скажется на жизненном потенциале, но потеря пары лет - приемлемая цена за выживание.
        А вот большинство Умников окажется попросту лишено механизмов защиты от холода. Единственным исключением окажутся Криоманты. «Отморозки» не просто легко адаптируются, но и приумножат собственные силы.
        С наступлением лета и аномальной жары ситуация станет резко противоположной. Вот только стратегия выжидания и компромиссов для меня не подходила. Ведь все мои знания окажутся бесполезными, если у меня не хватит сил и возможностей их в полной мере реализовать.
        Кроме того, силы крепко стоящих на ногах Огневиков лучше подходили для сражения с большим числом врагов, в то время как Криоманты были скорее заточены под схватку с одиночными, но более сильными противниками. Учитывая комбинацию эффектов от двух достижений, Предела и Первого, выбор был очевиден.
        Впрочем, решающим фактором стал другой важный нюанс - влияние на психику. Пусть этот момент опускался в описании, любое направление эволюции в той или иной мере влияло на разум Пробуждённого. Причём это касалось представителей любого из трёх Путей, а не только Плотников, чьё сознание корёжило ударными дозами гормонов.
        Пироманты, словно следуя за собственным даром, с каждым эволюционным уровнем становились более импульсивными, а характер их менялся на более вспыльчивый. Криоманты являлись полной противоположностью собратьям по ремеслу, становясь более холодными, отрешенными и рассудительными. Да, это так же искажало изначальную личность, но подобные изменения куда больше способствовали дальнейшему выживанию.
        ВЫБРАНО ФОРМИРОВАНИЕ ПСИОНИЧЕСКОГО ЯДРА «ТЕРМОКИНЕЗ»
        Будет израсходовано 2 Сферы
        Будет задействован 1 слот под сформировавшееся Ядро
        ДА | НЕТ
        Сделав серию глубоких вдохов и медленных выдохов, я наконец-то выбрал заветное «да». На этот раз обошлось без «копошащихся под кожей муравьёв» - Система предпочла удивить.
        Тело вздрогнуло, словно от удара током, после чего начались температурные карусели. Резкий озноб сменился приступом жара, чтобы спустя секунду я вновь начал дрожать от холода.
        Словно этого было мало, порой наваливался жуткий голод, быстро уступавший место тошноте. В один момент перед глазами и вовсе поплыло, а вся «картинка» смазалась в мешанину из серо-белых бликов.
        Скорее всего, виной всему усиленная отдача из-за истощения, но, легче от этого знания не становилось. Благо, моей выдержки хватило, чтобы не просто продержаться в сознании, но отследить большую часть происходящих изменений. Одна из возможностей Нейронного Чипа позволяла визуализировать внутренние процессы, чем я и воспользовался.
        Правда, ничего грандиозного при этом не произошло - две из пяти Сфер попросту разрушились, насытив кровоток драгоценной чистой Эссенцией.
        ТЕРМОКИНЕЗ
        ЭФФЕКТЫ:
        - позволяет замедлять и ускорять движение частиц, влияя на температуру объекта
        - диапазон температурных колебаний 16.6-56.6 Градусов Цельсия
        (формула температурного диапазона: базовая температура +/- 20)
        ФИЗИОЛОГИЧЕСКИЕ ИЗМЕНЕНИЯ:
        - незначительно увеличена Теплоёмкость крови
        - незначительно увеличен Удельный Вес крови
        ИЗМЕНЕНИЯ АТРИБУТОВ:
        Нейронная Сеть +1
        ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ ИНФОРМАЦИЯ:
        - эффективность Термокинеза зависит от ряда свойств объекта
        - обретена незначительная устойчивость к температурным колебаниям между внутренней и внешней средой
        - продолжительность жизни снижена на 5 лет
        текущая предполагаемая продолжительность жизни - 50 лет
        Учитывая базовые параметры тела, прямо сейчас я мог создавать температурные колебания в границах от 16 до 56 градусов. Весьма скромный результат, ведь самое большее, противнику будет грозить простуда.
        Даже имея заниженные результаты, я оказался неприятно удивлён. Впрочем, делать какие-либо выводы слишком рано. В конце концов, это Ядро не являлось боевым, а помогало сформировать фундамент для будущих изменений.
        Снижение жизненного потенциала и потеря разом пяти лет от продолжительности жизни, хорошо давали понять - организму тяжело давались новые силы. Правда, этот результат выглядел вполне приемлемо, если сравнивать с Пиромантами. Ведь те за раз теряли примерно на треть больше - сказывались особенности внутренних изменений в организме.
        В любом случае, на данный момент меня куда больше волновало собственное состояние здесь и сейчас. Благо, общее самочувствие быстро пришло в норму. Так что, переведя дыхание в течение пары минут, я запустил формирование следующего Ядра, позволявшего стать Криомантом.
        КРИОКИНЕЗ
        | 1 ранг - 2 сферы - 1 слот Ядра |
        ПСИ-ЭНЕРГИЯ ХОЗЯИНА БУДЕТ АДАПТИРОВАНА К ЗАМЕДЛЕНИЮ ЧАСТИЦ, ЧТО РАСШИРИТ ВОЗМОЖНОСТИ С МАНИПУЛЯЦИЕЙ К ПОНИЖЕНИЮ ТЕМПЕРАТУРЫ ЦЕЛИ. СПОСОБНОСТЬ УСКОРЯТЬ ЧАСТИЦЫ И ПОВЫШАТЬ ТЕМПЕРАТУРУ БУДЕТ СНИЖЕНА.
        ЭФФЕКТЫ:
        - снижение базовой температуры тела до 35 Градусов Цельсия
        - диапазон отрицательных температурных колебаний увеличен на 15 Градусов Цельсия
        (ожидаемое пороговое минимальное значение - 0 Градусов Цельсия)
        - диапазон положительных температурных колебаний снижен на 5 Градусов Цельсия
        (ожидаемое пороговое минимальное значение - 50 Градусов Цельсия)
        ФИЗИОЛОГИЧЕСКИЕ ИЗМЕНЕНИЯ:
        - изменение одной из структур мозга - Гипоталамуса
        ИЗМЕНЕНИЯ АТРИБУТОВ:
        Телосложение +1
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - число необходимых Сфер указано с учётом эффекта Эспера
        На этот раз, после разрушения Сфер, Эссенция лишь частично слилась с кровью, в то время как большая её часть хлынула к голове. Добравшись до цели, субстанция начала вновь сливаться, формируя плотный сгусток, который в свою очередь стал давить на соседние фрагменты мозга, что не прошло без последствий.
        Следующие несколько минут меня било в эпилептическом припадке. Одновременно с этим Система уведомила, что я потерял ещё один год жизни.
        Ближе к финальной фазе формирования Ядра, судороги стали затухать, пока полностью не прекратились. Одновременно с этим виски словно обдало ледяной волной, которая начала стремительно расползаться по всему телу.
        После пяти минут раздумий, решил на этом не останавливаться. С нижним порогом в 0 градусов, сложно причинить вред даже Выродку, что уж говорить о Мутантах, на которых я должен охотиться. Благо, у Системы нашлось для меня подходящее Ядро.
        КОНДЕНСАЦИЯ
        | 1 ранг - 1 сфера - 1 слот Ядра |
        ПОЗВОЛЯЕТ ОДНОМОМЕНТНО УСИЛИТЬ ВЛИЯНИЕ НА СКОРОСТЬ ДВИЖЕНИЯ ЧАСТИЦ, ЗА СЧЁТ УВЕЛИЧЕНИЯ РАСХОДА ПСИ-ЭНЕРГИИ.
        ЭФФЕКТЫ:
        - диапазон температурных колебаний увеличивается на 15 Градусов Цельсия
        - время накопления Пси-Энергии - 5 секунд
        - время действия Конденсации - 1 секунда
        - увеличение потребляемой пси-энергии
        - после единичного применения, повторное использование Конденсации рекомендовано через 10 минут
        ФИЗИОЛОГИЧЕСКИЕ ИЗМЕНЕНИЯ:
        - формирование «проводника»
        ИЗМЕНЕНИЯ АТРИБУТОВ:
        Телосложение +1
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - число необходимых Сфер указано с учётом эффекта Эспера
        С конденсацией минимальная температура падала до минус пятнадцати. При правильном подходе, эта сила уже могла переломить ход битвы. Тем более что с Эспером и увеличенным объёмом резерва, я не боялся, что мне не хватит пси-энергии.
        Определившись, дал новую команду, но на этот раз, прежде чем запускать процесс, Система предложила самостоятельно выбрать место формирования проводника.
        На первый взгляд идеальный вариант - правая рука, вот только здесь следовало учитывать один очень важный нюанс. Помимо прочего, «проводнику» придётся брать на себя и отдачу от Конденсации - список побочных эффектов шёл в дополнительной сноске.
        Для начала речь будет идти о банальном переохлаждении, но со временем побочные эффекты станут нарастать. Снижение общей чувствительности и локальной регенерации, а после и вовсе все может перейти в атрофию мышечных волокон.
        Условно, всё это не обязательно ждало Криоманта. Побочные эффекты начнут проявляться только в случае злоупотребления Конденсацией. В идеале между каждым «зарядом» следовало выждать не меньше часа, вот только когда на кону стоит жизнь, над подобными вещами уже не задумываешься.
        Взвесив все нюансы, сделал выбор в пользу левой кисти. Этот вариант позволит в полной мере сохранить ведущую руку и в полной мере использовать боевой потенциал Конденсации. Здесь неплохим подспорьем оказался и опыт прошлой жизни - после создания Оберега, я не раз пожалел, что не перенёс его на руку - это серьезно бы расширило потенциал способности.
        Подтвердив выбор, сразу почувствовал холод в левой руке. Ощущение походило на то, словно рука опустилась в ледяную воду. Кончики пальцев быстро потеряли чувствительность, а кожа кисти приобрела синюшный оттенок. Благо, спустя несколько минут побочные эффекты начали исчезать.
        КОНДЕНСАЦИЯ
        | 1 ранг - 1 сфера - 1 слот Ядра |
        ФИЗИОЛОГИЧЕСКИЕ ИЗМЕНЕНИЯ:
        - структурные изменения Проводника: кисть левой руки
        - диапазон температурных колебаний, приемлемых для взаимодействия через Проводник расширен от -10 до +60
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - число необходимых Сфер указано с учётом эффекта Эспера
        Воспользовавшись Конденсацией, я мог проморозить цель до минус пятнадцати градусов, что очень даже неплохо. К сожалению, без последствий рука могла работать с меньшим температурным диапазоном.
        Пусть ограничения носили скорее рекомендательный характер и я всегда мог использовать Криокинез по максимуму, это ускорит «износ» руки.
        Использовав разом пять Сфер, я чувствовал слабость во всём теле и лёгкое головокружение, получив в взамен уникальную способность и минимальный рост характеристик. Два очка в Телосложение и единица к Нейронной Сети - весьма скромный результат, особенно на фоне улучшения Мышечной Ткани, что при меньших тратах, дала не меньше.
        Несмотря на череду сформированных Ядер и растущий голод, вставая с кровати, чувствовал себя вполне сносно и в некотором роде легко. Последнее, отчасти, было заслугой возросшего Телосложения, что отражало набранную организмом выносливость. Правда, не стоило забывать и о скрытом эффекте от пробуждения за счёт Эссенции Альфы, позволявшим проходить одну эволюцию за другой.
        Размявшись, особое внимание уделил левой руке. Проведя серию ударов по воздуху, так и не заметил никаких отклонений.
        Только после, убедившись, что создание Ядра не принесло сиюминутных проблем, решил опробовать новые силы, использовав в качестве подопытного труп Выродка.
        Для начала использовал криокинез в его базовой форме, пустив волну пси-энергии через правую, лишённую Ядра руку в медицинской перчатке.
        Результат, как я того и ожидал, оказался посредственным. Промёрзшая кожа моментально лопнула, обнажив относительно целое мясо. Одновременно с этим пришла в негодность и перчатка, осыпавшись осколками задубевшей резины.
        Во время второй попытке напрямую прикоснулся к телу Выродка. Отсутствие преград на пути крио-волны позволило добиться более ощутимого результата - энергия впилась в плоть примерно на сантиметр, правда, не особо равномерно.
        В нынешнем виде максимум этой способности - грязный приём в драке, вроде удара по лицу или захвата запястья с последующей его заморзкой. Последнее будет особенно актуально, ведь чем дольше длится контакт, тем сильнее будет эффект.
        Вполне ожидаемо, что лучшего результата удалось добиться только после использования Конденсации. На этот раз применил способность на голове трупа, после чего нанёс удар ногой, дробя промёрзшие кости.
        Прямо сейчас я терял около десяти единиц в секунду при обычном использовании Криокинеза. Конденсация увеличивала расход в пять раз.
        Учитывая общий объём резерва в 340 пунктов, в теории я мог использовать Конденсацию шесть раз, но на деле крайним рубежом будет пять попыток. В противном случае, если пси-энергия опустится ниже 20 %, это приведёт к ухудшению мозговой деятельности. В худшем случае можно и вовсе потерять сознание.
        Кроме того, следовало учитывать и побочные эффекты в виде онемения левой руки. Пусть и на время, но та ощутимо теряла в чувствительности, что негативно скажется на боевом потенциале. К сожалению, без подходящего оружия-проводника, способного пропускать через себя пси-энергию, мне придётся адаптироваться.
        Обычный Псионик восполнял по одному пункту пси-энергии в минуту, но я, благодаря Эсперу, имел вдвое большую скорость. Во время сна этот показатель увеличивался в десять раз.
        Закончив экспериментировать, перевернул труп на живот, после чего коснулся небольшой пластинки чуть ниже затылка - этакого недоразвитого Нейронного Чипа. Для самих Искажённых этот рудимент был бесполезен, чего нельзя сказать о Пробуждённых.
        Хватило одного нажатия, чтобы Чип поддался и слегка отошёл от плоти. Оставалось лишь подцепить его ногтем и потянуть, но я не стал спешить. Вместо этого принялся ждать, смотря как тело Выродка начало иссыхать с видимой глазу скоростью.
        Лишь после того, как от тела осталось подобие мумии, я извлёк Чип, вытянув вместе с ним и короткий, примерно с фалангу пальца, лазурный минерал. Пусть оба предмета крепились друг к другу, линия соединения была не особо прочной. Приложив немного силы, я легко отделил кристалл от металлической пластинки.
        Вслед за этим Система идентифицировала трофеи, выведя дополнительную информацию на сетчатку.
        ЭФИРНЫЙ КРИСТАЛЛ
        ёмкость - 4
        …
        НОСИТЕЛЬ НАНИТОВ
        сложность структуры - 1
        Фактически, два крохотных предмета лежащих на моей ладони, являлись важнейшими ресурсами нового мира. В то время как один являлся источником энергии, второй был универсальным расходником используемым при модернизации и починке устройств полученных от Системы.
        В будущем Кристаллы и Чипы станут аналогом денег, причём обмен будет актуален не только между самим Пробуждёнными. Со временем в городе появятся особые терминалы-обменники, которые будут требовать аналогичную оплату.
        Покрутив в руках оба трофея, минерал отправил в карман, а вот пластину с силой сжал между большим и указательным пальцем. Металлическая оболочка продержалась всего пару секунд, после чего пошла трещинами.
        Долгую секунду Чип сопротивлялся, после чего взорвался металлическим облаком, одновременно с этим испустив импульс, заставивший дрогнуть само пространство.
        Столь неочевидный способ использовать Чипа являлся своеобразной азартной игрой. После уничтожения пластины, имелся небольшой шанс получить особую награду от Системы. За Носитель с первым уровнем сложности, шанс колебался в районе 10 % - цифра не особо высокая, но в нынешней ситуации, не имея никаких ресурсов, приходилось идти на этот размен.
        К сожалению, первая попытка оказалась провальной - феномен продержался долю секнды, после чего бесследно исчез, ничего после себя не оставив. Одновременно металлическая «пыль» рассеялась в воздухе.
        На самом деле в палате находился ещё один, достаточно ценный трофей - сам иссушенный труп. Даже после извлечения Эссенции, Эфира и Чипа, тело могло быть использовано. После примитивной переработки плоти и костей, получалось отличное удобрение или прикорм, значительно упрощавший культивирование растений и животных.
        Имея столь мощную подпитку, даже самый чахлый саженец будет способен давать по десять урожаев за год. Главная загвоздка заключалась в необходимости вести тотальный контроль за растениями и животными. Ведь если пропустить спонтанный эволюционный скачок, можно и самому пойти на прикорм резко набравшему в силе скоту или растению.
        Исходя из тех же соображений, трупы в будущем всегда старались предавать огню, вот только я и так потратил слишком много времени. Вместо этого решил утилизировать тело иным способом, бросив на то букет цветов, взятый из вазы на столе. Шанс, что те переродятся в нечто опасное сохранялся, но был ниже по сравнению с тем, если на останки натолкнётся крыса, насекомое или Искажённый-Падальщик.
        Дождь к этому моменту прекратился, а туман начал рассеиваться. Последнее означало, что вскоре я смогу покинуть больницу. Самое большее полчаса, после чего серая хмарь перестанет быть дорогой в один конец.
        Закончив с вип-палатой, решил вернуться в общую, чтобы собрать трофеи с других трупов и заодно проверить медсестру. После моего ухода, Анна не стала повторять уловку с обматыванием ручек, так что я легко попал внутрь, воспользовавшись ключ-картой позаимствованной у трупа врача.
        Внутри оказалось тихо, а единственный источник недавнего шума - Искажённый, неподвижно лежал под окровавленной простынёй. Чуть в стороне на полу валялась небольшая тумба, один из углов которой оказался покрыт кровью.
        Весьма неоднозначный выбор оружия. Впрочем, только результат имел значение.
        Остальные мертвецы так же оказались накрыты белой тканью, отчего палата стала походить на морг. Для многих атмосфера могла показаться давящей, но я давно привык к мертвецам.
        Аня ютилась в паре метров от капсулы со своей жертвой. Тяжело дыша, медсестра заканчивала собственное приобщение к Системе, пробуждая скрытые силы организма. Видимо, последний Искажённый сумел развиться до Мутанта.
        - А ты везучая… - судя по дрожащему телу и искажённому от боли лицу, девушка находилась на финальной фазе - в наиболее уязвимом состоянии. - Так уж и быть, заодно присмотрю за тобой, пока не пройдёшь пробуждение.
        Девушка, вполне ожидаемо, никак не отреагировала на реплику, но если честно, то эти слова ей и не предназначались. К сожалению, Система так же осталась безмолвна.
        Решив, что дальнейшие словесные уловки ничего не дадут, переключился на трупы, начав с Альфы.
        Новый улов оказался более щедрым. Чип имел третий грейд, что серьезно повышало шанс заполучить награду от Системы, ну а Кристалл в одиннадцать единиц энергии выглядел как приятный бонус.
        На этот раз, после уничтожения пластины, из недр дрогнувшего пространства вынырнула сфера-барьер, внутри которого парил трофей. Вытянутый контейнер походил на небольшой термос размером со стакан на одной из стенок которого имелось крепление для ремня.
        Содержимое контейнера, жёлто-коричневая жижа, мягко говоря, выглядела неаппетитно. Обычному человеку навряд ли придёт в голову это съесть, но на деле внутри находилась разовая порция еды с огромным запасом питательных веществ.
        Этакий аналог детского питания для Пробуждённого. В народе, помимо официального названия, к смеси прицепилось ещё несколько, созвучных с рядом брендов вроде «Агуши».
        БАЗОВАЯ ПИТАТЕЛЬНАЯ СМЕСЬ
        | БПС - 1 |
        РАЗОВАЯ ПОРЦИЯ ПИЩЕВОЙ СМЕСИ СПОСОБНА УТОЛИТЬ ГОЛОД ОДНОГО ПРОБУЖДЁННОГО, УДОВЛЕТВОРЯЯ ЕГО ПОТРЕБНОСТИ НА СУТКИ, ПРИ УМЕРЕННОЙ ФИЗИЧЕСКОЙ ДЕЯТЕЛЬНОСТИ. ПОВЫШЕННАЯ ФИЗИЧЕСКАЯ НАГРУЗКА СНИЗИТ ПЕРИОД ДЕЙСТВИЯ ВДВОЕ.
        ЭФФЕКТЫ:
        - утоление голода и насыщение организма питательными веществами на 12 - 24 часа
        - восстановление выносливости (незначительное)
        - усиление регенерации (минимальное)
        Трофей с одной стороны полезный, вот только за Чип Альфы я ожидал куда большего. В конце концов, БПСка считалась очень распространённым предметом и относительно часто добывалось за счёт выкашивания десятков простых Выродков.
        Естественно, никто не отменял банальное невезение и этот вариант меня полностью устраивал. Куда опасней, если столь скромная награда окажется одним из эффектов Клейма.
        Обойдя оставшихся Искажённых, мне удалось получить в общей сложности 52 единицы энергии. Результат, пусть и с натяжкой, но приемлемый. Особенно при условии, что едва успевшие обратиться твари попросту не могли накопить приличное количество эфира.
        С чипами дела обстояли куда хуже. Для начала, Альфа умудрился повредить шею старика, уничтожив ценный трофей, а остальные коматозники, переродившиеся в простых Выродков, оказались «пустышками».
        После недолгих раздумий, забрал трофеи и с последнего Искажённого, которого добила Анна. Откровенно говоря, после того, как мою добычу десятки раз отбирали надзиратели, я крайне негативно относился к краже трофеев, но сейчас был другой случай. В конце концов, я практически вложил в руки девушки возможность убить эту тварь, так что имел полной право претендовать на добычу.
        Сама Система в этом плане никак не ограничивала Пробуждённых. Независимо от того, кто именно прикончил Искажённого, любой мог забрать Кристалл и Чип. А вот с Эссенцией дело обстояло несколько сложнее, та всегда стремилась к убийце своего носителя.
        Трофейный Чип имел второй ранг, как и полагается для убитого Мутанта.
        МАЛЫЙ ИНЪЕКТОР «РЕГЕНЕРАТИВНЫЙ»
        | МИР-1 |
        ДЛЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ ВОЗЬМИТЕ МИР-1 В КУЛАК И НАДАВИТЕ БОЛЬШИМ ПАЛЬЦЕМ НА КРЫШКУ, АКТИВИРУЯ СКРЫТЫЙ МЕХАНИЗМ. ИГЛА АВТОМАТИЧЕСКИ ПРОБЬЁТ РЕЗИНОВУЮ ПРОБКУ КАРПУЛЫ И КОЖУ ПАЛЬЦА, ПОСЛЕ ЧЕГО БУДЕТ ПРОИЗВЕДЕНА ИНЪЕКЦИЯ.
        ЭФФЕКТЫ:
        - ускоренная регенерация (незначительная)
        - понижение интенсивности кровотечений (незначительный)
        - сопротивление заражению (минимальный)
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - допускается активация посредством удара крышкой в область любых частей тела
        - для повышения эффективности расходников типа «МИР», рекомендовано совместное использование с «УПП» различных модификаций
        (УПП - Универсальный Пояс Поддержки - предназначен для автоматического отслеживания состояния организма Хозяина и активации различных Инъекторов, в том числе и типа «МИР»)
        МИР, как и БПСка, относился к расходным материалам, но при этом являлся достаточно ценным и редким трофеем. Пусть малый инъектор не мог поставить на ноги «мертвеца», стабилизировать серьезные ранения ему вполне по силам.
        Потеря пальца или зуба, так же не станут проблемой для этой сыворотки, пусть процесс восстановления может занять несколько дней. А вот для регенерации глаза и других более сложных структур, потребуется препарат следующего грейда - МИР-2.
        Относительно упомянутого УПП - особого пояса, в ближайшее время я не рассчитывал его получить. В теории всегда имелся шанс сорвать куш при уничтожении Чипов, но, учитывая мои штрафы, приходилось более трезво оценивать ситуацию. Собственно, целый ряд «пустышек» тому яркий пример.
        - Будем считать это платой за вводный курс, - крутя в руках единственный действительно ценный трофей, я уже прикидывал как именно можно реализовать его с максимальной пользой, когда моё внимание привлёк натужный хрип.
        Обернувшись в сторону медсестры, я увидел как из её глаз, носа и ушей скользят алые ручейки, резко контрастирующие с пепельно-серой кожей. Дыхание и дрожь девушки заметно усилилась, что хорошо давало понять - пробуждение шло с явными сбоями.
        Далеко не все люди выживали в ходе принудительной эволюции и, судя по всему, медсестра должна была стать частью этой кровавой статистики.

* * *
        УРОВЕНЬ 1 - .> 2
        Сферы 1 - .> 5 - .> 0
        Слоты Ядер 2 - .> 4 - .> 1
        ОБЩИЕ ПАРАМЕТРЫ:
        Нейронная Сеть 16 - .> 17
        Регенерация 12
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ 13 - .> 16
        Ловкость 12 - .> 13
        Сила 12 - .> 13
        СИСТЕМЫ ОРГАНОВ И ТКАНЕЙ:
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ:
        Мышечная Ткань 1
        ПУТЬ РАЗУМА:
        Эспер 1
        Термокинез 0 - .> 1
        Криокинез 0 - .> 1
        Конденсация 0 - .> 1
        Глава 5
        - Надеюсь, все это будет не зря, - бросил я в пустоту, обращаясь скорее к Системе, чем к медсестре, после чего ударил МИРкой в плечо девушки.
        Для непробуждённых, сыворотку легко можно приравнять к билету в новую жизнь. С поддержкой лекарства, шанс пережить наиболее опасный - первый эволюционный скачок, практически достигал 100 %. В зоне риска находились разве что люди с серьезными ранениями или старики, так что Анне с этого момента ничего не грозило.
        Пусть медсестра ещё некоторое время продолжала натужно хрипеть, меня это не волновало. Моментальное исцеление - удел магических зелий из игр, здесь же в ход шли иные принципы, постепенно стабилизирующие состояние девушки.
        Потеря ценного расходника заставила отказаться от пары-тройки рискованных, но вместе с тем весьма выгодных мероприятий, тем не менее, результат того стоил. Мне наконец-то удалось сдвинуть вопрос Клейма с мёртвой точки.
        КЛЕЙМО «ПЛАТА»
        (разблокировано дополнительное описание)
        ТЕКУЩАЯ ЗАДАЧА:
        - Ваши действия должны положительно влиять на выживаемость человеческой расы
        - текущий критерий оценки - число выживших людей и Пробуждённых за заданный период
        - оценка производится в заданные промежутки времени
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - в случае, если действий и сил Пользователя оказывается недостаточно, для изменения предполагаемой статистики в лучшую сторону, будет запущен процесс единичных мутаций
        - в случае, если миссия будет провалена трижды, активируется протокол тотальных мутаций, в то время как личность пользователя окажется уничтожена и заменена
        - ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЯ КЛЕЙМА - 1874 ДНЯ
        …
        ДЕНЬ 1
        КОЛИЧЕСТВО ВЫЖИВШИХ
        ПРЕДПОЛАГАЕМОЕ - 501.923
        действительное - 501.931
        ЗАФИКСИРОВАНА ПОЛОЖИТЕЛЬНАЯ ТЕНДЕНЦИЯ
        полезность объекта подтверждена
        процесс принудительной мутации отложен
        По спине пробежал неприятный холодок. Разница с ожидаемым числом выживших и текущим положением составляла всего 8 человек. Выбери я иной путь для старта новой жизни, и наказание не заставило бы себя ждать.
        Откровенно говоря, одна спонтанная мутация не является приговором для Пробуждённого. В некоторых случаях, отдельные выжившие будут сознательно идти на её получение, ради силы, а у Плотников и вовсе имелся схожий механизм развития, вот только у всего имелась своя цена.
        Даже единичная мутация становилась бременем для организма. В лучшем случае негативный эффект будет минимальным, но даже так, с течением времени побочные эффекты могли изменяться, становясь сильнее.
        С тотальными мутациями дела обстояли в разы хуже, ведь в целом этот процесс являлся дорогой в один конец. В процессе глобальной перестройки организма, перекраивалось и самосознание Пробуждённого, делая его больше похожим на зверя. Будет чудом сохранить хотя бы крохи былой личности, да и те со временем растворятся во вновь сформированном животном «Я».
        Самое паршивое, что на этом Система не остановилась и решила добавить мне новых условий. Благо, на этот раз мне не приходилось действовать вслепую.
        КЛЕЙМО «ПЛАТА»
        (статус обновлён)
        ДЕНЬ 2
        ОСНОВНОЕ УСЛОВИЕ:
        - количество выживших должно увеличиться не менее чем на 100 человек
        (предполагаемое число выживших - 264.953)
        ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ УСЛОВИЯ:
        - сопроводите инициированную Вами Пробуждённую Титову А.И. домой
        ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ ИНФОРМАЦИЯ:
        - выполнение основного условия позволяет отменить эффект наказания (принудительную мутацию)
        - по результатам выполнения или провала дополнительного условия, срок действия Клейма (1874 дня) будет увеличен или уменьшен
        Основное условие оказалось вполне приемлемым. Могло показаться, что спасение сотни людей не самая простая задача, но всё зависело от подхода. К счастью, Система требовала лишь результат, никак не ограничивая меня в действиях.
        Откровенно говоря, я не планировал заниматься непосредственно спасением людей. Ведь это не только наименее эффективный, но и по-своему опасный метод - слишком велик риск привлечь ненужное внимание со стороны других Пробуждённых. Куда надёжней воспользоваться косвенными методами, а именно - убийством сильных Искажённых.
        Наибольший эффект, вне всяких сомнений, принесёт убийство Альф. Смерть одной сильной твари, окажет куда больше влияния на статистику выживших, нежели уничтожение десятков Выродков. Вот только здесь имелся один серьезный недостаток - столь сильная добыча легко могла стать охотником. Мутанты в этом плане станут более надёжным вариантом.
        Правда, приходилось учитывать ряд факторов. Для начала, спасённые, подобным образом люди, не обязательно долго проживут и, возможно, станут пищей для других тварей.
        Задание Системы, по крайней мере, текущее, явно толкало на взятие под крыло и воспитание сильных Пробуждённых, вот только и тут не имелось никаких гарантий. За пять лет прошлой жизни даже лидеры Путей, сильнейшие представители собственных видов, покидали этот мир.
        Подводя итог, речь шла о задаче с большим количеством переменных. Причем, с каждым новым днём статистика будет работать против меня. В сложившейся ситуации дополнительные миссии, выполнение которых могло снизить срок действия Клейма, мало чем отличались от обязательных.
        Текущее задание - сопровождение медсестры домой, выглядело простым, вот только будь у меня выбор, я бы предпочёл потратить время на опасную охоту.
        Переведя взгляд на медленно приходящую в сознание девушку, бегло оценил её состояние. Откровенно говоря, медсестра выглядела паршиво. Болезненно бледный оттенок кожи, осунувшееся лицо и чрезмерно густой слой «пота», больше похожего на слизь. Без моего вмешательства Анна навряд ли пережила пробуждение.
        Подойдя к пошатывающейся девушке, сорвал с пояса «стакан» с Питательной Смесью. Придерживая медсестру за подбородок, та даже не пыталась сопротивляться, одним махом влил ей в рот неаппетитную, но весьма полезную жижу.
        Аня, секунду назад находившаяся в полубессознательном состоянии, моментально открыла глаза и, судя по взгляду - угощение не пришлось девушке по вкусу. Лицо медсестры начало стремительно зеленеть.
        - Только попробуй - убью, - процедив угрозу сквозь зубы, моментально накрыл рот Анны ладонью.
        Замычав, девушка попыталась убрать мою руку, но я лишь сильнее прижал ту к её лицу. Помогло, страх и боль заставили забыть девушку о тошноте. Тем не менее, даже сейчас я не спешил отпускать Анну, в конце концов, на кону стояла не только её жизнь, но и моё дополнительное задание.
        Столь тяжёлое пробуждение, без должной подпитки, грозило девушке не просто слабостью, а тотальным истощением - запущенные внутри неё процессы попросту начнут пожирать собственный организм. В такой ситуации даже пробудившись и приобщившись к Системе, Аня на несколько часов стала бы неспособным передвигаться куском мяса. При таком раскладе проще было бы сразу поставить крест на миссии.
        Спустя пару минут цвет лица девушки вернул розовый оттенок, но вскоре медсестра начала вырываться в разы яростней. На этот раз удерживать не стал, ведь почувствовал, как её тело начало спазмировать - верный признак следующего этапа «очистки» организма.
        Догадка оказалась верной. Едва я отпустил руку, Анну вывернуло на пол смесью чёрной жижи и крови, но на этом всё не закончилось. Вцепившись в собственное лицо, девушка испустила болезненный стон, после чего начала кашлять, выплюнув с полдюжины пломб - регенерировавшие зубы активно избавлялись от инородных тел.
        Процесс весьма болезненный, особенно в случае, когда прорастали новые нервы, но через это проходили многие. Самое главное, что при этом риск жизни сводился к нулю. Куда опасней дела обстояли с людьми, имеющие полноценные имплантаты, заменяющие целые фрагменты костей.
        Дождавшись, когда девушке станет легче, рывком помог той сесть, после чего протянул ранее припасённую бутылку с водой.
        - Ополосни и сплюнь, - глотать вышедшую из тела во время пробуждения дрянь - не лучшая идея, тем более, когда речь идёт о столь слабом теле как у медсестры.
        Отпустив толком не пришедшую в себя Анну, повесил обратно на пояс использованную БПСку, предварительно забросив внутрь добытые Кристаллы. Смесь обладала повышенной текучестью, так что тара была чистой, а учитывая её прочность и герметичность, она вполне подходила на роль временного «кошелька».
        Подобный костыль серьезно уступал хранилищам от Системы, но, выбирать не приходилось. В любом случае, это лучше, чем таскать столь ценный и по-своему опасный ресурс в кармане. Ведь в отличие от Чипов, Кристаллы могли взорваться при повреждении.
        Опустошённый МИР, так же представлял некоторую ценность. Потратив пару единиц Эфира, можно запустить процедуру дезинфекции и повторно наполнить инъектор. В новом мире хватало существ и растений, чьи части можно использовать в качестве лекарств.
        Впрочем, подобная тара и сама по себе имела определённую ценность. Ведь используемые при их создании материалы на порядок превосходили всё то, что создавалось людьми.
        - Спасибо, - тихо, едва сдерживая дрожание голоса, отозвалась девушка, смущённая реакцией собственного тела.
        Меня вопрос женственности собеседницы не волновал, так что я сходу переключился на более важную тему.
        - Сосредоточься, а после чётко мысленно повтори: Система, статус, - прежде чем девушка начала сыпать вопросами, сразу добавил, - просто делай то, что я сказал.
        Неуверенно кивнув, Аня замерла, после чего вздрогнула, а её взгляд размылся - явный признак того, что она увидела системную панель.
        - Проверь вкладку активных статусов, - выждав несколько секунд, дал новую подсказку.
        - Эм, сейчас… секунду…
        - Просто мысленно скажи, что тебе нужно.
        - Да, хорошо. Истощение второй степени, а нет, оно изменилось на первую из-за… базовой питательной смеси!?
        - Это то, что тебе пришлось выпить. Проверь вкладку Ядра, Пути Эволюции и Метки, - вопрос с истощением был решен, так что переключил внимание на остальные параметры.
        Откровенно говоря, мои вопросы мало чем отличались от попытки покопаться в чужом нижнем белье. Подобное, обычно, доверяли лишь самым близким или… хозяевам.
        Прежде чем прикончить ту суку - Алину, стоит и ей позволить походить на «поводке»…
        С силой потерев занывшую от фантомной боли шею, сделал глубокий вдох, приводя мысли в порядок, напомнив себе, что сейчас не время и не место для фантазий о мести.
        - Путь Плоти. Изначальное Ядро - Спринтер, - на этот раз Анна отвечала с заметными паузами, видимо, вчитывалась в дополнительные сноски.
        После пробуждения человек гарантированно приобщался к одному из трёх Путей эволюции, так что я просто принял к сведению принадлежность девушки к Плотникам. Здесь не было ничего особенного.
        Наличие Изначального Ядра, при условии, что убитый медсестрой Искажённый сумел насильно прорваться до ранга Мутанта, так же не удивляло. Причем полученная награда должна была неплохо синергировать с Путём Плоти.
        - Прочти вслух сноску.
        - Спринтер - видоизменяет и усиливает белые мышечные волокна, снижает количество необходимых Сфер на 1 при создании Ядер затрагивающих пояс нижних конечностей.
        Белые мышечные волокна ещё назывались быстрыми и наиболее хорошо себя раскрывали в ситуациях, где требовалась взрывная сила. Спринтер - отлично отражал суть этого Ядра. Учитывая тот факт, что девушка шла по Пути Плоти, у неё имелся отличный потенциал.
        - Метка… Ациноникс!? - прервала мои мысли Анна.
        - Ациноникс - это гепард, отличаются взрывной скоростью, но только на коротких дистанциях.
        В прошлой жизни я провёл не один час в попытках раскрыть силу собственной Метки. В попытках найти вдохновение, мне пришлось освоить огромный спектр знаний, в том числе и посвященных животным. Услышав столь необычное слово, мне удалось моментально вспомнить его перевод на родной язык.
        Суммируя все три пункта и их внутреннюю синергию, девушка могла стать весьма сильным Пробуждённым. Вот только за все годы прошлой жизни я ни разу не слышал о Меченой с узором гепарда. Скорее всего, Анна должна была погибнуть в больнице.
        Поймав на себе непонимающий и вместе с тем полный любопытства взгляд девушки, я не стал вдаваться в подробности, вместо этого продолжил расспрос.
        - Хорошо, а что на счёт достижений?
        - «Пятая» - позволяет получать дополнительную Сферу за каждый пятый эволюционный уровень. «Баланс Сил» - увеличивает объём ассимилируемой Эссенции при убийстве Искажённых чей эволюционный уровень не ниже моего. Последнее - «Метатель», улучшает координацию движению во время броска.
        Набор достижение так же выглядел вполне достойно. Причем «Баланс Сил» в некотором роде являлся более заманчивым, нежели доставшийся мне «Предел», по крайней мере, для рядового Пробуждённого. Ведь оно позволяло извлечь максимальную выгоду, при более чем приемлемых рисках.
        - Далеко отсюда живёшь? - резкая смена темы заставила Анну напрячься.
        - Ты задал очень много вопросов, но сам при этом… - несмотря на стресс, девушка сумела собраться и попыталась задать правильный вопрос, на что я моментально решил сделать «шаг навстречу», что позволило и дальше держать диалог под полным своим контролем.
        - Система выдала задание твоё сопровождение домой, - видя сомнения собеседницы, решил привнести некоторую ясность. - Есть вероятность, что за выполнение этой миссии мне выдадут награду, но, обязательной она от этого не становится. Советую не тормозить, впустую тратить на тебя своё время я не собираюсь.
        - Недалеко - всего пара кварталов, - моментально опомнилась Анна.
        - Отлично, тогда покажешь дорогу, но для начала тебе нужно переодеться, - медицинский костюм и резиновые тапочки - не лучший выбор для пробежки посреди ноябрьской ночи.
        Загоревшись идеей переодеться, девушка поспешно кивнула и сразу вышла из палаты. Похвальная инициатива, вот только на этом весь её запал себя исчерпал. Едва оказавшись в коридоре, медсестра едва не закричала, но вовремя успела закрыть рот руками.
        Отвернувшись, Анна уткнулась лицом в стену, после чего начала тяжело дышать. Как я и думал, девушка до последнего не осознавала, что именно произошло с коллегами за дверью.
        - Если не хочешь к ним присоединиться, советую не мешкать. Запах крови может привлечь других тварей.
        Видя, что я просто ушёл, Аня сумела взять себя в руки и быстро нагнала меня. Страх потерять собственную жизнь - достаточно сильный стимул, чтобы выйти за собственные пределы. Натолкнувшись на следующий труп, уже на лестничном пролёте, девушка держалась куда лучше, почти не сбившись с шага.
        Опустившись на четвёртый этаж, медсестра завернула в сторону терапевтического отделения и явно собиралась войти первой, но я её остановил.
        - Как много внутри пациентов и врачей?
        - Стационар в другом здании, - на автомате ответила Аня официально-нейтральным тоном, после чего опомнилась и пояснила. - Отделение не ведёт приём в ночную смену, я просто задержалась на работе.
        Отличная новость, но даже так я не собирался рисковать миссией. Отстранив девушку, первым вошёл внутрь. Отчасти опасения оказались излишними. Отделение оказалось не просто пустым, но и закрыто решетчатой дверью с замком.
        - Вот, сейчас, - достав из кармана ключ, медсестра попыталась открыть замок, но тот заклинил, - такое бывает, просто немного заедает, - явно нервничая, принялась оправдываться Аня, но уже спустя пару секунд сумела справиться.
        Добравшись до женской раздевалки в конце коридора, Анна сразу попыталась проскользнуть внутрь, но я вновь её опередил. Только осмотревшись внутри, я позволил девушке войти.
        - Это… ты не мог бы выйти? - видя, что я не собираюсь уходить, замявшись, попросила медсестра.
        В отряды пушечного мяса попадали самые разные люди, при этом никто не смотрел на их пол, возраст или национальность. В некоторых случаях это могло создать некоторые проблемы, но, во время рейдов эти границы резко размывались.
        За пределами высоток-поселений нам приходилось выживать, зачастую, находясь в поле зрения друг друга на протяжении двадцати четырёх часов в сутки. В подобных условиях быстро перестаёшь уделять должное внимание таким вещам как стеснение. Главное - максимальная безопасность.
        В нынешней ситуации, с Анной, правильным выбором будет находиться под моим присмотром. Впрочем, на этот раз пришлось пойти на уступки. В некотором роде, у меня попросту не было выбора.
        Выйдя в коридор, сразу направился к соседней - мужской раздевалке, которая так же оказалась пуста. Примерившись к ближайшему от входа шкафчику, без особого труда вскрыл тот одним рывком - язычок дешевого замка моментально согнулся.
        Халат, тапочки, носки - весьма посредственная, но вместе с тем ожидаемая находка. Лишь после восьмой попытки мне удалось найти нечто стоящее - среди оставленных в шкафчике вещей оказалась чёрная спортивная сумка. В глаза сразу бросился её небольшой размер, но при условии, что в комплекте имелся только один ремень для ношения через плечо - это скорее плюс, чем минус.
        Пока я занимался мародёркой, через вентиляционную решетку донёсся звук льющейся воды. Видимо, девушка решила не ограничиваться лишь сменой одежды, и добралась до душевой кабинки. Несмотря на потерю ценных минут, решил не одёргивать медсестру.
        После пробуждения, да я и сам, источал довольно сильный и резкий запах. Сам факт вони меня не волновал, но, что куда важнее, это могло привлечь особо голодную или любопытную тварь.
        Будем считать это подготовкой перед выходом в город.
        Закончив с мародёркой, последовал примеру Анны. Занимая душевую, дверцу оставил открытой. Перспектива неловкого столкновения с девушкой, если та закончит мыться раньше, меня волновала куда меньше, нежели последствия визита бродячего Мутанта.
        Пусть ведущая в отделение решетчатая дверь и выглядела прочной, замок в ней вызывал совсем иные ассоциации.
        Быстро смыв с себя грязь, решил отказаться от стирки вещей. Одежда попросту не успеет высохнуть и начнёт мешать.
        Медсестра к этому моменту так и не закончила водные процедуры, так что пришлось немного подогнать спутницу. Войдя в женскую раздевалку и подойдя к двери душевой, услышал смазанные звуком льющейся воды всхлипы. Вполне ожидаемая реакция на пережитое, вот только сейчас тратить время на это я не собирался.
        Пара ударов по дверце, едва не сорвавших ту с петель, моментально оборвали хныканье по ту сторону и, судя по всему, привели девушку в чувства. Примерно через минуту медсестра вышла, пусть и в местами промокшей одежде. При этом в глазах Анны то и дело вспыхивали огоньки злости, правда, густо замешанные на страхе.
        - Надень шапку, - предвидя подобную проблему, ещё в мужской раздевалке прихватил чужой головной убор, который сейчас и протянул девушке.
        - Не переживай, я не заболею.
        - Меня волнует не то, заболеешь ты или нет, а не увяжется ли за нами какая-нибудь тварь, учуяв запах твоего шампуня. От твоих волос так и несёт фруктами, - среди мутировавших зверей далеко не все любили есть мясо, хватало и тех, кто проявлял интерес к растительной пище.
        Следующая остановка была у двух торговых автоматов этажом ниже. Разбив стекло, быстро наполнил рюкзак десятками шоколадных батончиков и пятью бутылками простой воды. Закончив со сбором запасов, на месте прикончил с дюжину сэндвичей, запивая те сладкой газировкой.
        Эволюционировав, люди становились сильнее, но подобный темп метаморфоз следовало поддерживать должным образом. Причём в разы увеличившаяся потребность в калориях - лишь первый, но далеко не единственный взнос. Правда, справедливости ради, даже он создавал мне серьезные проблемы.
        Практически набив желудок, я едва ли покрыл текущие расходы организма. Пройдёт не больше часа и мне потребуется вновь пополнять запасы.
        Анна тем временем, старалась держаться в стороне как от меня, так и разбитого автомата, явно не желая связываться с воровством. Забавная реакция на фоне рушащегося мира.
        - Эволюция организма требует огромного количества ресурсов и энергии, - взяв случайный батончик, протянул его девушке.
        - Спасибо, но я не голодна…
        - Это только потому, что мне пришлось потратить на тебя достаточно ценные трофеи, - сходу осадил сопротивление девушки, - но, даже так, их эффект не будет длиться вечность, так что советую куда серьезней отнестись к вопросам собственного выживания, - закончив с объяснением, молча рассовал с десяток шоколадок по карманам чужой куртки.
        Задав несколько вопросов медсестре, спустился с ней на нулевой этаж, где несколько минут провозился с пожарным щитком. Вопреки технике безопасности, но с учётом менталитете нашего народа, все средства пожаротушения имели дополнительные крепления. Впрочем, это не остановило тех, кто в итоге умыкнул столь желанный мною топорик - как сказала Аня, тот исчез задолго до прихода Системы.
        Забрав себе лом, Анне отдал длинный багор. Учитывая изменения в теле девушки и принадлежность к Пути Плоти, та должна легко справиться с подобным грузом.
        - Независимо от того, что будет дальше - не шуми.
        Холл первого этажа оказался залит кровью, но при этом я не видел ни одного тела. Искажённых в поле зрения так же не оказалось. Видимо, они расползлись по щелям, забрав с собой то, что не сумели сожрать за раз. Если я прав, то к утру это место будет переполнено эволюционировавшими тварями, но сейчас здесь было относительно безопасно.
        Несмотря на отличную возможность, сразу выбираться на улицу не стал. Вместо этого заглянул в небольшую аптеку. Дверь в торговую точку оказалась выломана, так что попасть внутрь не составило труда.
        Пусть трофеи Системы в разы превосходили по эффективности труды современных фармацевтических компаний, в силу ряда обстоятельств, мне довольно долго приходилось обходиться обычными лекарствами. Подобный опыт позволял неплохо ориентироваться в ассортименте.
        Прежде всего, смёл с витрин все витамины. Шоколад - это отличный источник калорий, этакие батарейки с запасом энергии, но для создания прочного фундамента его явно не хватит.
        Закинув горсть таблеток, и прожевав их, проглотил получившуюся кашицу. Прошлое тело на столь ударную дозу наверняка отреагировало бы признаками передозировки, но вот новое, находящееся на пике перестройки, должно справиться.
        Прикинув, что на этом стоит остановиться, отправил в сумку несколько упаковок разных медикаментов. Попутно прихватил набор скальпелей, часть из которых сразу отдал Анне. Пусть хирургический инструмент имел отвратительную балансировку, благодаря достижению «Метатель», девушка должна быстро освоиться с подобным недооружием.
        При должной сноровке, медсестра сумеет ранить врага, находясь на безопасном расстоянии. Естественно, обычные раны не остановят Искажённых, но, против людей метко брошенного скальпеля может оказаться достаточно. Убить оппонента таким способом она навряд ли сумеет, но зачастую достаточно просто поубавить желания связываться.
        Приберёг парочку лезвий и для себя. Медицинская сталь отличалась хорошим качеством и должна послужить неплохим проводником для сил Крионика, выдержав пару-тройку использований - пси-энергия губительно влияла на материальные объекты.
        Оказавшись у выхода из больницы, заметил притаившегося в своей коморке охранника. Мужик оказался не просто жив, но и цел. Впрочем, это и не удивительно, ведь даже когда я с Анной спустился в холл, мужик продолжал прятаться. Единственное, что он себе позволил, так это слегка привстать со своего места, при этом из-за монитора показалась не только лысина, но и глаза.
        Подобная тактика «выжидания» почти наверняка заведёт мужика в могилу, но я не планировал играть в няньку ещё и с ним. Без миссии от Системы, это будет бесполезной тратой моего времени.
        Стоило оказаться на улице, у Анны резко поубавилось решимости двигаться дальше. Стена тумана, тянущаяся вверх и окутывавшая всё здание больницы, давила и пугала девушку до дрожи в ногах. Пусть отступать было некуда, и медсестра это отлично понимала, но даже так не решалась сделать первый шаг.
        Видя, что попутчица не может сдвинуться с места, решил не тратить время на уговоры, а просто схватил девушку за руку и потянул вслед за собой.
        На самом деле, прямо сейчас перемещение по улицам несло наименьший риск, ведь туман порождал чувство страха не только у людей, но и большинства Искажённых. Скорее всего, твари ощущали «эхо» произошедших в городе изменений, которые несли реальную угрозу.
        Главная проблема заключалась в том, что я не мог рассказать это медсестре. Благо, девушка не стала сопротивляться и покорно последовала за мной. Правда, даже вцепившись в мою руку, Анна едва то и дело вздрагивала от любой тени, даже той, что сама и выдумала. Пришлось подстраиваться под ситуацию.
        - Первое и самое главное - запомни, те твари больше не люди. Внешность - это выжженная изнутри оболочка, которую заняло нечто иное, более сильное и кровожадное. Ты убиваешь их или они убивают тебя - третьего не дано, - туман гасил большую часть звуков, так что я мог позволить себе говорить в полголоса, помогая Анне отвлечься.
        Завладев вниманием девушки, я начал рассказывать о методах сбора трофеев, общих принципах разделения тварей на простых Выродков, более сильных Мутантов и чрезвычайно опасных Альф. Попутно упомянул, что схожие изменения затронули животных и растения. В целом, тем хватало, но, я старался не слишком сильно углубляться в каждую из них, подавая информацию как часть собственных поверхностных наблюдений. Можно сказать, что я делился небольшими кусочками информации, но даже эти крохи могли в разы повысить шансы медсестры на выживание.
        Убедившись, что девушка успокоилась и взяла себя в руки, перешёл на более личные и вместе с тем скользкие темы. В конце концов, я должен понимать куда именно мы идём и что нас там может ждать.
        - Живёшь одна или с родителями? - закончив рассказывать «догадки» относительно Изначального Ядра, всё тем же полушёпотом, задал очередной вопрос.
        - С парнем, - с нотками вызова ответила та.
        - Дома есть игровая капсула?
        - Да… - столь резкая смена темы выбила девушку из колеи.
        - Понятно.
        Хоть я и надеялся на иной ответ, слова Анны не удивили. Первые капсулы с полным погружением появились около года назад, но за столь короткий срок сумели вытеснить с рынка наиболее близкого конкурента - шлемы виртуальной реальности.
        Практически обеспечив себе монополию на рынке, Трансформа не стремилась взвинчивать цены, а напротив продвигала разного рода льготы. Примерно за полгода подобные устройства появились в большей части семей.
        Кроме того, пусть движущей силой распространения устройств являлась первая и на данный момент единственная игра с полным погружением - Теллура, корпорация регулярно расширяла функционал капсул.
        Любые виды экстремальных видов спорта, симуляторы использования любой техники, вплоть до космических ракет, особый контент для людей от восемнадцати лет и старше. Широкий ассортимент в купе с гибкими льготами выглядел слишком соблазнительно для большинства людей.
        По иронии, столь лояльное отношение к клиентам стало одним из «неопровержимых» доказательств вины причастности корпорации к «концу света».
        Понимая, что в квартире медсестры нас вполне может поджидать Искажённый, решил подготовиться. Сырые джинсы, кофта с обмотанными скотчем рукавами и пожарный ломик - слишком скромный набор для моих планов.
        В идеале, следовало раздобыть нормальное оружие, в том числе и огнестрел. Пусть использование последнего негативно влияло на количество ассимилируемой Эссенции, вновь явно искусственные ограничения Системы, лучше пожертвовать именно ей, а не собственной жизнью.
        Вторым пунктом шла замена одежды, на нечто более прочное и удобное. Ведь скованность в движениях легко могла стоить жизни.
        В обоих случаях отличным решением мог стать охотничий магазин. Оружие, одежда и даже пайки - идеальный ассортимент. Вот только я банально не знал расположения большинства нужных магазинов.
        Исключение составляло всего три точки. В прошлой жизни люди сумеют переоборудовать те магазины в подобия форпостов, которые сумеют продержаться около полугода. Вот только все эти магазины находились на приличном расстоянии от текущего района.
        - Мне нужен телефон, - видя, что девушка не спешит делиться девайсом в ответ на мою просьбу и протянутую руку, так что добавил, - мой ты выбросила в больнице.
        - Ой, прости, я верну с зарплаты… - видимо осознав, какую глупость начала говорить, девушка запнулась.
        - Просто дай телефон.
        - Хорошо, - кивнув, медсестра сразу достала и разблокировала новенький аппарат, вот только тот отозвался лишь рябью на экране, - какого… блин, я же его только купила.
        Подвисания девайса меня не удивили, так что я просто забрал из рук девушки смартфон, после чего воткнул один из энергетических кристаллов в разъём подзарядки. Пусть одно к другому явно не подходило, приложив достаточно сил, мне не составило труда «объединить» оба предмета, пусть те и отозвались протестующим хрустом.
        - Три месяца на него копила… - прошептала Аня.
        Проигнорировав причитания девушки, открыл навигатор - пусть и с явными перебоями, но программа заработала. Подпитка энергией Эфира позволяла большинству устройств адаптироваться к работе в условиях Системы, правда, столь насильственный метод практически делал приборы одноразовыми.
        Как правило, электроника внутри девайса могла выгореть в любой момента из-за влияния энергии Эфира. Впрочем, даже если в руки попадёт особо удачливый экземпляр, сумевший протянуть достаточно долго, попытка заменить кристалл гарантированно прикончит устройство.
        Судя по геолокации, мы находились внутри здания, причём на соседней улице. На первый взгляд банальный сбой с точкой координат, но на самом дела обстояли иначе.
        Город, подобно людям, пережил собственную метаморфозу и сильно отличался от того, которым был час назад. Как итог, сбой был обусловлен несоответствием имеющейся карты и реальности. Впрочем, самое главное, что навигатор заработал и помог сориентироваться на местности.
        Ближайший охотничий магазин находился в часе ходьбы отсюда. По меркам нового мира - просто огромное расстояние. Кроме того, все магазины были давно закрыты, так что я попросту не сумею в них попасть.
        Вскрыть замок точки с оружием - далеко не самая простая задача, а без нужных инструментов и вовсе невозможная. В данный момент стоило поискать цели попроще.
        Моё внимание привлёк магазин спортивных товаров неподалёку. В худшем случае я сменю гардероб на более подходящий, в лучшем - обзаведусь оружием. Среди туристического инвентаря порой попадались вполне себе боевые инструменты.
        Единственная загвоздка - даже самая простая уличная ролета могла оказаться непреодолимым препятствием. Моей нынешней силы, как физической, так и псионической, попросту не хватит на уничтожение замка.
        Оставалось надеться, что продавец решил пересидеть в магазине творящуюся на улице чертовщину, а не бросился домой в разгар искажения города, предварительно заперев за собой дверь. Благо, точка находилась в десяти минутах ходьбы и находилась на линии маршрута. Даже в случае неудачи потеря времени будет минимальной.
        Ориентируясь по указателям улиц, мы свернули в нужный переулок. Анна, увидев, что я изменил маршрут, начала явно нервничать, но в итоге промолчала. При условии, что любое пояснение, скорее всего, породит ещё больше вопросов, я так же не стал ничего говорить.
        До магазина оставалось около сотни метров, когда мне в глаза бросилась низкая размытая фигура, притаившаяся у одной из стен. Разглядеть в этом сером пятне силуэт - далеко не самая простая задача, но меня выручил опыт. Присмотревшись, мне даже удалось идентифицировать гостя.
        Бродячие собаки и до прихода Системы представляли для людей серьезную опасность, что уж говорить об исказившихся особях. Причем самым страшным их аспектом являлся сохранившийся инстинкт сбиваться в стаи.
        Отдельные особи могли быть слабыми и глупыми, но когда речь шла о десятках… крупная свора вполне могла уничтожить поселение-высотку, что не раз происходило в прошлой жизни. Понятное дело, что речь шла не о самых защищённых зданиях, но факт оставался фактом.
        Остановив Анну, кивнул девушке в сторону притаившегося силуэта. Пару секунд медсестра непонимающе смотрела в туман, но в итоге сумела заметить угрозу, после чего побледнела и даже сделала шаг назад.
        Стоит отдать медсестре должное, вопреки страху, Анна до белизны в костяшках сжала пальцы на древке багра, готовясь дать отпор. Правильная реакция, вот только исполнение подкачало - девушка держала оружие так, будто обзавелась гигантской дубиной. Пусть её пробуждённое тело вполне справлялось с подобной нагрузкой, будет нелишним просветить Анну о таком элементарном моменте, как основы использования копья.
        Перехватив поудобней лом в правой руке, мысленно потянулся к собственному резерву, готовясь в любую секунду выпустить крио-волну из левой кисти. Шаг, второй, третий - силуэт продолжал игнорировать наше приближение, что с одинаковой долей вероятности могло быть признаком как уловки, так и признака провалившегося искажения.
        Когда между мной и тварью оставалось около пары метров, я рванул вперёд, опережая потенциальный выпад пса. Оказавшись достаточно близко, одним точным ударом лома прикончил собаку.
        Металлический «клюв» легко пробил излишне податливую черепную коробку, после чего, нечто отдалённо похожее на пса, замерло на асфальте.
        Клочья выпавшей шерсти с участками кровавой, словно обваренной кожи. Иссушенное тело, словно животное голодало не одну неделю. Мутная пузырящаяся слюна… преображение зверя прошло с явным скрипом, обрекая животное на участь недовыродка.
        Состояние трупа хорошо давало понять, что на нормальные трофеи рассчитывать не придётся, так что я не стал тратить лишнее время на полный их сбор. Едва активировав Чип, не выжидая извлёк тот из черепной коробки пса.
        Металлическая пластина практически сразу рассыпалась у меня в руках, даже не сумев породить «импульс». С эфирным кристаллом дела обстояли немного лучше, тот выдержал, но его ёмкость составила всего пару единиц.
        Добравшись до нужного дворика, сразу приметил вывеску и свет в единственном окне магазина. Наличие последнего позволило оценить ситуации в помещение.
        За прилавком сидел молодой парень, тряся смартфоном и постоянно тыкая пальцами в экран. Судя по раздражённому выражению лица, продавец безуспешно пытался реанимировать смартфон.
        Учитывая, что парня до сих пор не сожрали, в магазине должно быть безопасно, так что я спокойно вошёл внутрь, на ходу поймав трубки наддверного колокольчика. Резкий звон мог привлечь внимание бродячих тварей.
        - Мы уже… - оторвав взгляд от телефона, парень сразу осёкся, приметив окровавленный лом. - Магазин находится под видеонаблюдением ЧОПа, - дрогнувшим голосом предупредил продавец.
        - Следи за окном, - не дожидаясь ответа Анны, вновь переключился на парня, - а ты стой спокойно и тогда никто тебя не тронет, - судя по молчанию и забегавшему взгляду продавца, одних лишь слов не хватило, чтобы парень проникся серьезностью ситуации, так что пришлось добавить аргументов. - Мы друг друга поняли? - подойдя практически вплотную и уперев клюв лома в живот парня, оставил на белой майке алое пятно.
        Столь скромной демонстрации оказалось более чем достаточно, чтобы продавец побледнел и промямлил нечто отдалённо похожее на утвердительный ответ.
        - Где остальные? - пусть магазин не отличался большим размером, стоило убедиться, что в подсобке не сидит коллега работяги.
        - Напарник домой ушёл… - сглотнув, ответил парень, одновременно с этим пятясь к стене, то и дело поглядывая в сторону Анны и выхода, - больше здесь никого нет.
        - Тебя здесь никто не держит, так что можешь валить, - отойдя в сторону, дал продавцу возможность уйти, но, к моему сожалению, он замер, не решаясь сдвинуться с места.
        Быстро обойдя прилавки, остался разочарован. Ассортимент в магазине оказался довольно скромным. Не говоря о ледорубе, даже с одеждой дела обстояли паршиво.
        Прежде всего, меня интересовала прочность, так что сразу отмёл большинство модных тряпок, остановившись у стенда с товарами для экстремальных видов спорта. Несмотря на наличие нескольких комплектов, выбирать, особо не пришлось.
        Практически все костюмы имели яркую окраску, что автоматически делало их плохим вариантом. Подобная кислотная расцветка почти наверняка привлечёт ненужное внимание как людей, так и Искажённых.
        Продолжая держать в поле зрения, как продавца, так и медсестру, быстро переоделся, избавившись от сырых вещей, в том числе и белья. Анна, то и дело отвлекавшаяся от наблюдения и поглядывавшая в мою сторону, в этот момент целиком и полностью сосредоточилась на окне. В то же время работяга, тихо выматерившись, принял некое подобие оборонительной стойки.
        Закончив с заменой одежды, размялся, проведя серию ударов в воздух. До экипировки от Системы очень далеко, но в целом я остался доволен, ведь теперь мне ничего не мешало. Спортивные штаны и майка из плотной ткани с длинным рукавом помогли вернуть привычную свободу движений, что серьезно повышало боевой потенциал.
        Далее подобрал защиту для коленей, голени и локтей. Впереди долгая ночь и мне явно придётся серьёзно побегать по городу. Будет глупо ставить на кон жизнь из-за разодранной коленки - большинство тварей весьма падки на запах не чистой человеческой крови.
        Перчатки взял разные: с закрытыми и открытыми пальцами. Более безопасным был именно первый вариант, особенно со специальными вставками, но приходилось учитывать особенности левой руки. Одна-две крио-волны попросту приведут в негодность перчатку, в то время как сама ткань станет препятствием для пси-энергии, снизив эффективность Конденсации.
        После короткой паузы, решил найти замену и старому пуховику. Пусть я и стал Криомантом, низкий эволюционный уровень не позволял игнорировать погоду. Да и дополнительная линия обороны на пути зубов Искажённых точно не помешает.
        Финальным штрихом стала балаклава (1) и шлем-маска снятая с манекена сноубордиста. Пусть последний элемент серьезно снижал угол обзора, в определённых ситуациях стоило пойти на подобный риск. Некоторые твари любили плеваться разной дрянью в глаза…
        Закончив с собственной экипировкой, взялся за сборы одежды для Анны. Девушка пыталась сопротивляться и отнекиваться, но меня её боязнь стать соучастником ограбления мало волновала. Кто знает, какой у медсестры дома гардероб. В конце концов, нет никаких гарантий, что у задания не появится следующего этапа.
        Одновременно с этим продолжал следить за продавцом, так что отправленный в полёт кроссовок не стал для меня сюрпризом. Напротив, парень сделал ровно то, чего я и ожидал.
        Отбив «снаряд» ломом, проводил взглядом спину выбежавшего работяги, умудрившегося упасть у самого выхода. Учитывая, что от начала и до конца парня никто не пытался остановить, он делал слишком много ненужных движений. К сожалению, на этом глупые идеи в голове парня себя не исчерпали. Оказавшись на улице, он начал кричать.
        - Помогите! Грабят! Вызовите… ааа! - в один миг призывы о помощи сменились человеческими воплями и звериным рычанием.
        Отложив в сторону сумку, в два прыжка добрался до двери. Происходящее на улице не порадовало.
        Окровавленный человек катался по земле, безуспешно пытаясь отбиться от собаки, причём речь шла не о полудохлой туше, вроде убитого в переулке пса, а крупной и мощной особи, сумевшей полностью обратиться.
        - Жди здесь, - бросив короткое предупреждение медсестре, выбежал на улицу.
        Пока продавец сопротивлялся, пёс практически не следил за окружением, полностью сосредоточившись на жертве. Это делало из обратившегося животного отличную цель. Вот только воспользоваться ситуацией и повторить чистое убийство в один удар не вышло.
        Стоило сделать пару шагов за пределами магазина, как сбоку мелькнула тень. Благо с текущими показателями Нейронной Сети и Ловкости, мне удалось не только заметить угрозу, но и вовремя среагировать, наотмашь ударив ломом.
        Тыльная сторона монтировки с хрустом врезалась в челюсть зверя, что рассчитывал одним прыжком добраться до моей шеи. Несмотря на силу удара, иссушенный мутацией пёс почти сразу попытался встать, но мне хватило секундной заминки, чтобы оборвать жизнь твари.
        Острая грань лома вошла в череп чуть выше извивающегося нароста напоминавшего червя-переростка, причём последний сразу покинул тело и попытался спастись бегством, но был тут же раздавлен ботинком.
        Несмотря на смерть… существа, я не получил даже малой части Эссенции, ведь на самом деле убитый паразит являлся лишь частью главной особи. Та, видимо, почувствовав смерть раба, перестала рвать плачущего парня, и перевела на меня кровожадный взгляд, ровняя на асфальт алую слюну.
        В отличие от болезненных собратьев-выродков, эта особь обладала мощным телом, явно являясь частью касты Мутантов от мира животных. Лишённые меха бока приковывали взгляд не слизким потом и обваренным мясом, а бугрящимися мышцами. Присмотревшись, мне удалось разглядеть прижатые к спине щупы.
        - Поводырь… - по спине пробежал холодок.
        Пусть Разумники и были слабы, многие их недолюбливали из-за способностей Псиоников копаться в чужих головах, но, справедливости ради, иные Пути позволяли добиться схожих результатов иными методами. Внедрение в мозг жертвы особых паразитов - отличный тому пример.
        Всего я насчитал три длинных отростка и один короткий обрубок. Неплохое начало, ведь это означало, что тварь успела использовать лишь одного паразита - на отращивание новых, как правило, уходило много времени и ресурсов.
        Игра в гляделки оборвалась в тот миг, когда один из щупов Поводыря потянулся к стонущему продавцу. Умная тварь, вместо того, чтобы броситься в драку, предпочла обзавестись расходным материалом, чего я не мог позволить.
        Сорвавшись с места, за считанные секунды пробежал разделявшие нас полтора десятка метров. Первый удар ломом вспорол лишь воздух над мордой Поводыря - животное успело пригнуться.
        Не теряя импульса, крутанулся на месте, надеясь достать тварь вторым ударом, но в итоге тварь перехватила монтировку, поймав ту пастью. Окровавленные зубы проскрежетали по металлу, сомкнувшись в паре сантиметров от моих пальцев.
        Попытка вырвать оружие ничего не дала - пёс вцепился в лом мёртвой хваткой и не собирался отпускать. Тем временем ожили его щупы на спине. Пусть отростки и казались мягкими и податливыми, в нужный момент они могли легко стать столь же твёрдыми и острыми как заточенные пики.
        В столь невыгодном положении пришлось рисковать. Не выпуская лом из правой руки, опустил левую ладонь на морду пса, вонзая голые пальцы в плоть и, прежде чем Поводырь успел отхватить столь лакомый кусочек, активировал Конденсацию.
        Лёгкое покалывание в области плеча за доли секунды опустилось до кончиков пальцев, заставив те онеметь в момент, когда крио-волна вырвалась из моего тела и перекинулась на морду Мутанта
        Взбесившись от боли, зверь взвыл и выпустил лом из пасти. Промороженное мясо для подобной особи не несло реальной угрозы, вот только волна холода сумела зацепить оба глаза, резко повернув общий расклад в мою сторону.
        Пару раз мотнув мордой в безуспешной попытке избавиться от ледяной корки, зверь рванул вперёд, легко сбив меня с ног и подмяв собственной тушей. После обращения, тварь изрядно прибавила в весе, что превзошло мои ожидания.
        Понимая, что не смогу сбросить пса, сходу вцепился обоими руками в пасть твари, не давая той открыться. В голове мелькнула заманчивая мысль вновь использовать Конденсацию, но я быстро одумался.
        Усиленная проморозка, скорее всего, лишь сильнее разозлит пса, не сумев его прикончить. Да и про отдачу забывать не стоило.
        Лучшим решением было сбросить зверя, занять лучшую позицию и, пока зрение животного не восстановилось, выждать момент для атаки. Впрочем, начавший оформляться в моей голове план не пригодился. В бой вмешался фактор, который мы оба, я и Поводырь, упустили из вида - Анна.
        Переборов страх, медсестра не просто добралась до места драки, но и решилась пустить в ход багор. Впрочем, даже сейчас девушка осталась верной себе, использовав его как дубину, а не пику. В целом, не самый плохой ход, если не считать, что после замаха, девушка решила опустить оружие с закрытыми глазами.
        Напрягшись, мне удалось в последний момент приподнять и наклонить тварь, отчего крюк багра не прошёл мимо, а впился в спину пса чуть ниже хребта. Дёрнувшись, Поводырь сумел вырваться из моей хватки, но вместо того, чтобы напасть, взвыл от боли, чем я и воспользовался.
        Подхватив лежащий на асфальте лом, крутанул тот и всадил заострённый конец в подбородок зверя. В отличие от верхней части морды, низ пасти оказался куда податливей. Металлическая рукоять вошла на треть, после чего потеряла инерцию и замедлила свой ход, но я не собирался останавливаться.
        Продолжая давить, мне удалось скинуть противника. После того, как я навалился всем телом на лом, тот вошёл глубже в череп. Пёс задёргался в предсмертных конвульсиях и сдавленно заскулил, но прежде чем он затих, его тело уже начала покидать люминесцентная масса, причем в серебристой кляксе легко угадывалось очертание Ядра!
        Радость длилась всего пару секунд. Горячка боя быстро сходила на нет, так что я с каждым вдохом всё отчётливей ощущал последствия схватки с Поводырём. Пусть мне и удалось защититься от зубов и щупов, этого же нельзя сказать о когтях на лапах зверя. Куртка по большей части уцелела, но это не спасло от ран, особенно досталось слабозащищённой шее.
        С одной стороны мне удалось отделаться лёгкими ранами, с другой, прямо сейчас интерфейс пестрил целым ворохом предупреждений. Показатель выносливости серьезно просел, да и ментальное переутомление грозило навалиться с новой силой.
        Малый Регенераторный Инъектор мог стать отличным решением проблемы, вот только единственный добытый экземпляр пришлось потратить на медсестру. На альтернативный вариант, нормальный отдых и приём пищи, попросту не хватало времени.
        Если я поглощу эссенцию с Ядром, этого должно хватить…
        При условии, что Анна внесла определённый вклад в победу, на присвоение всей субстанции Система вполне могла негативно отреагировать, но я посчитал это меньшим из зол. Тем более что без моей помощи, девушка навряд ли сумеет самостоятельно вернуться домой.
        Клякса к этому моменту уже начала делиться на две неравные части. Пусть Ане полагался лишь крохотный фрагмент, в процессе имелся огромный риск того, что Ядро разрушиться, серьезно снизив пользу от Эссенции, так что действовать следовало быстро.
        Обычно Эссенция легко могла проникать через одежду, плоть и кожу, но эти свойства она обретала в момент слияния с носителем, мне же пришлось действовать несколько иначе. Схватив Кляксу, попросту отправил ту в рот.
        Насильно проглотив рвущуюся наружу субстанцию, почувствовал, как по нутру расползается «огонь». На этот раз обжигающая волна прошлась по скелету и суставам, заставляя почувствовать, словно их окунули в раскалённый свинец… по воле суки Алины, я отлично знал это ощущение.
        Впрочем, как и любой Пробуждённый, я научился не просто терпеть, но и ценить моменты преображения. Эволюция - тяжелый и болезненный процесс, но именно он давал шанс на выживание.
        Спустя пару минут на смену боли пришла ломота в костях, а на меня навалилась слабость и голод. Организм, прошедший через очередной скачок развития, требовал покоя и пищи, но отдых посреди улицы - не просто роскошь, а скорее акт самоубийства.
        Придя в себя, сразу осмотрелся. Анна не подвела - пусть дрожа от страха, девушка стояла на страже и, что немаловажно, сейчас её глаза были широко открыты. Явный прогресс.
        Поднимаясь, почувствовал вспышку боли в шее. Слившаяся с телом Эссенция помогла остановить кровотечение и ускорить регенерацию, но не сумела избавиться от полученных ран. Эффект явно уступал тому, что я испытал во время пробуждения, так что у меня осталось около дюжины воспалённых рубцов. Благо Поводыри не являлись разносчиками заразы, достаточно обработать рану, а дальше организм самостоятельно со всем справится.
        - Ты как? - заметив, что я встаю, Анна сразу бросила «пост» и подбежала ко мне, даже не пытаясь скрыть дрожь в голосе.
        - Скоро узнаем, - стянув с головы окровавленную и порванную балаклаву, придавил ту к ране на шее, сосредоточил взгляд на всплывших перед глазами уведомлениях.
        ПОЛУЧЕНО ЯДРО ИНОГО ВИДА
        отсутствует сродство Эволюционных Путей
        запущено частичное расщепление Ядра
        …
        ЭВОЛЮЦИОННЫЙ СКАЧОК ПРОШЁЛ УСПЕШНО
        обновлённые характеристики тела активированы
        …
        ПОЛУЧЕНА НАПРАВЛЕННАЯ ЭВОЛЮЦИЯ КОСТНОЙ ТКАНИ I
        (улучшение базовых систем не тратит слоты Ядер организма)
        ФИЗИОЛОГИЧЕСКИЕ ИЗМЕНЕНИЯ:
        - увеличена прочность костных тканей
        - незначительное улучшение потенциала костного мозга
        ИЗМЕНЕНИЯ АТРИБУТОВ:
        телосложение +1
        регенерация +1
        …
        ПОЛУЧЕНА НАПРАВЛЕННАЯ ЭВОЛЮЦИЯ СУХОЖИЛИЙ I
        (улучшение базовых систем не тратит слоты Ядер организма)
        ФИЗИОЛОГИЧЕСКИЕ ИЗМЕНЕНИЯ:
        - увеличение прочности сухожилий
        - увеличение эластичности сухожилий
        ИЗМЕНЕНИЯ АТРИБУТОВ:
        телосложение +1
        ловкость +1

* * *
        1. Балаклава - головной убор, закрывающий голову, лоб и лицо. Имеет прорезь для глаз и рта. Для большей ясности - «шапки» у ОМОНа, закрывающие большую часть лица. Аналогичные используются в спорте (лыжники и т. д.).

* * *
        УРОВЕНЬ 2
        Сферы 0
        Слоты Ядер 1
        НЕЙРОННАЯ СЕТЬ 17
        Регенерация 12 - .> 13
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ 16 - .> 18
        Ловкость 13 - .> 14
        Сила 13
        СИСТЕМЫ ОРГАНОВ И ТКАНЕЙ:
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ:
        Мышечная Ткань 1
        Костная Ткань 0 - .> 1
        Сухожилия 0 - .> 1
        ПУТЬ РАЗУМА:
        Эспер 1
        Термокинез 1
        Криокинез 1
        Конденсация 1
        Глава 6
        Убедившись, что обошлось без серьезных последствий, решил отложить более подробный разбор уведомлений. Здесь и сейчас следовало разобраться с продавцом.
        Добивать парня не пришлось, к этому моменту он успел окончательно затихнуть, но и оставлять его посреди улицы не стоило. Запах крови мог привлечь тварей к телу, что может стать серьёзной проблемой. К сожалению, избавиться от трупа я не мог, так что пришлось ограничиться перетаскиванием тела подальше от центра дворика.
        Благо, с тушами собак подобных проблем не возникло. Активировав их чипы и иссушив тела, я попросту оставил трухлявые мумии.
        Вернувшись в магазин, сразу занялся ранами. Большая часть царапин пришлась на шею, но досталось и животу. Благо, среди позаимствованных в аптеке вещей был спирт, марля и бинты.
        - Тебе нужно в больницу, в раны могла попасть инфекция… - едва начав говорить, девушка практически сразу замолчала, видимо, вспомнив, откуда именно мы только что сбежали.
        - Этого хватит, - закрутив крышку ополовиненного флакона со спиртом, вернул тот обратно в сумку. - Помоги перевязать. Уверен, эти твари отлично чувствуют запах крови.
        - Хорошо, - сдавшись, Анна не стала спорить и просто взяла бинты.
        Пока девушка занималась перевязкой, причем весьма неплохо справляясь с этой работой, я взялся за подпитку тела. Судя по болезненной рези в животе, организм не просто просил, он требовал строительных материалов, так что затягивать не стоило.
        Пара сэндвичей, плитка шоколадка, пакетик с сухофруктами, чистая вода… за несколько минут от имевшегося запаса не осталось и следа. Боль в животе ощутимо притупилась и начала угасать, а вместе с этим я почувствовал слабость и сонливость.
        Плеснув в лицо холодной водой из бутылки, стало немного легче, взялся за другие аптечные трофеи. Горсть кальций содержащих таблеток на вкус мало чем отличались от мела, но мне приходилось есть и не такое. Главное - вовремя запить мерзкую массу, проталкивая её вниз по пищеводу. Что куда важнее, подобный допинг помогал более мягко и качественно пройти эволюцию костей.
        Для сухожилий так же нашлась подходящая пилюля - капсулы с коллагеном, добытые в «косметологическом» отделе аптеки. Ну а для общеукрепляющих целей подошли комплексы витаминов.
        После недолгих колебаний, принял и кофеин, всего пять таблеток. С подобными стимуляторами следовало быть аккуратней. Ведь когда их эффект пройдёт, усталость навалится с новой, куда большей силой, но для финального броска к дому медсестры этого должно было хватить.
        В крайнем случае, придётся принять больше таблеток, правда, за это придётся заплатить. Пробуждение не отменяло естественные процессы, и организм не мог бесконечно сопротивляться износу.
        Подорванный фундамент мог серьезно сказаться на будущих показателях, в том числе и на продолжительности жизни. Благо, работала и обратная связь - поглощая все необходимые элементы в достаточном количестве, можно получить более сильное тело. На данный момент, я всеми силами пытался выдержать некое подобие баланса.
        Переведя дыхание, перебрался ближе к окну, взяв по пути стул из-за кассы. В покое организм преображался и восстанавливался куда быстрее. Пара минут на ногах могла показаться мелочью, но, зачастую, из подобных нюансов и складывались шансы на выживание.
        На улице тем временем лужу свежей человеческой крови облюбовала пара крупных крыс, что серьезно упрощало наблюдение за двором. В случае если на огонёк решит заглянуть кто-то посильней и, эти два зверька убегут или станут первыми жертвами гостя.
        Продолжая следить за грызунами через полупрозрачный нейронный интерфейс, более детально прошёлся по собственному статусу и уведомлениям. Особое внимание уделил последнему пункту, ведь как оказалось, в разгар драки умудрился проглядеть одну системку.
        ПРИСВОЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «ЖАДНОСТЬ»
        УСЛОВИЯ:
        - стать одним из 10 первых людей, которые поглотят чужую трофейную Эссенцию
        ОПИСАНИЕ:
        - в случае разделения трофейной Эссенции, Ваша доля будет увеличена на 10 %
        В прошлой жизни мне не доводилось слышать о подобном достижении, но это и не удивительно. О способности увеличивать собственную долю Эссенции во время её делёжки лучше помалкивать. Кроме того, при условии, что достижение перераспределяло относительно небольшой фрагмент Субстанции, шанс быть пойманным с поличным был минимальным.
        Учитывая, что самых сильных Искажённых, как правило, убивали группами, возможность урвать более жирный кусок добычи лишним точно не будет. В целом, награда полезная, тем более, что она не ограничивалась одним пунктом.
        ПРИСВОЕН ПОРОК «ЖАДНОСТЬ»
        УСЛОВИЯ:
        - стать первым, кто поглотит чужое трофейное Ядро
        ОПИСАНИЕ:
        - в случае если Вы делите Эссенцию с Ядром между другими Пробуждёнными, шанс сохранения Ядра повышен на 10 %
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - продолжая поглощать чужие трофейные Ядра, Вы будете увеличивать шанс сохранения Ядер в процессе разделения добычи
        - продолжая поглощать чужие трофейные Ядра, Вы будете увеличивать свою долю трофейной Эссенции
        В зависимости от числа людей в группе и силы убитой твари, шанс на сохранение Ядра в Эссенции мог колебаться от практически нулевого, до стопроцентного. Если во втором случае обновлённая версия Жадности выглядела бесполезной, то в случае первого расклада становилась на вес золота.
        Главный минус этой версии Жадности заключался в том, что она никак не влияла на шанс получить Ядро. Впрочем, даже здесь можно извлечь определённую пользу. В худшем случае, я могу начать «продавать» эту способность, обменивая повышенный шанс на сохранение Ядра в обмен на ресурсы или участие в распределении добычи.
        Отдельного внимания заслуживал тот пункт, что показатели обоих эффектов Жадности могли быть улучшены, при условии, что я и дальше продолжу поглощать не принадлежащие мне трофейные Ядра.
        Единственное, что несколько настораживало статус Жадности. Само его название - порок, несколько настораживало. Впрочем, излишне заморачиваться с этим не стал. Здесь и сейчас имелись куда более насущные дела. Для начала, следовало разобраться с остальными трофеями полученными от Поводыря.
        В отличие от поглощения первичного Ядра, последующие влияли на организм Пробуждённого в куда меньшей степени. Тем не менее, недооценивать этот процесс не стоило. В общей сложности имелось четыре сценария при поглощении этого трофея, причем в каждом из них как сильные, так и слабые стороны.
        Первый подразумевал Полную Ассимиляцию, позволяя человеку поглотить и сохранить Ядро в практически первозданном виде. При определённой удаче, это позволяло переступить через несколько «ступенек» и заполучить улучшение, изначально недоступное для твоего уровня. Правда, разрыв имел свои границы, и Ядро не могло в разы превосходить текущую силу носителя.
        Имелись у Полной Ассимиляции и слабые стороны. Поглощённое таким образом Ядро могло быть сильным но не особо вписываться в намеченную стратегию и одновременно с тем оно занимало один из слотов, расходуя один из наиболее ценных ресурсов.
        Эта загвоздка решалась наработкой базы данных и выверенной охотой на тварей с подходящими конкретно тебе Ядрами, но тут сразу всплывали другие проблемы. Прежде всего, Пробуждённый должен иметь одинаковый эволюционный Путь со своей жертвой, так же требовалось наличие минимальной "базы» у охотника. Кроме того, даже при выполнении всех требований, легко мог активироваться и альтернативный сценарий.
        Частичная Ассимиляция запускала процесс взаимной перестройки и адаптации как Ядра, так и организма носителя. Причём преобразования могли носить как точечный, так и тотальный характер, что в свою очередь делало эти метаморфозы трудно прогнозируемыми.
        Достанься мне основное Ядро Поводыря, завязанное на щупальца-паразиты, результатом могло оказаться как формирование нового органа усиливающего телепатию, так и развитие отростков, способных поглощать или проводить пси-энергию. Несмотря на огромные отличия двух вариантов, оба будут являться адаптацией одного паразитического механизма из Пути Плоти, к Разуму. Естественно, одновременно с этим блокировалось требуемое число слотов для трофейного Ядра.
        Третий сценарий - Частичное Расщепление, на мой взгляд, являлся наиболее надёжным и универсальным. В процессе трофейное Ядро частично разрушалось, в процессе высвобождая приличное количество Эссенции, которая моментально устремлялась к наиболее близкой для себя структуре организма нового хозяина.
        Несмотря на отсутствия прямого контроля, в процессе Частичного Расщепления, результат получался более прогнозируемым и в меньшей степени влиял на имеющийся баланс.
        Собственно, именно этот сценарий и оказался запущен после убийства Поводыря. Причём мне повезло вдвойне, ведь добытое Ядро помогло эволюционировать базовым органам и системам, что позволило сохранить слоты.
        Последний вариант - Полное Расщепление, позволял обратить Ядро в свободные Сферы, которыми Пробуждённый легко мог манипулировать. Естественно, за подобную свободу воли приходилось платить - в процессе фактически уничтожалось около половины объёма Ядра, что влияло на количество получаемых Сфер.
        Подводя итог, везде имелись свои слабые и сильные стороны и в разных условиях, польза от любого из четырёх вариантов будет серьезно варьироваться. В идеальном варианте Пробуждённый должен самостоятельно принимать решение, но на данном этапе эта функция была недоступна.
        Потратив в общей сложности около десяти минут на передышку, прежде чем уходить, вновь прошёлся по магазину, заменив часть недавних обновок. Пусть по большей части одежда выдержала драку с Поводырём, я не видел причин сохранять вещи со следами крови, когда можно легко взять чистый комплект.
        Стоило начать стягивать одежду, как о себе дали знать свежие раны, отозвавшись тянущей болью. Чувствовалась некоторая скованность в движениях, но, в целом, терпимо.
        Вновь оказавшись на улице, мы больше не отклонялись от маршрута, направившись к дому девушки. Несколько раз нам попадались Выродки, но, в отличие от животных, Искажённые больше походили на сонных мух, едва выползших на свет после долгой спячки. Разобраться с такими «шатунами» не составило особого труда, так что те стали лёгким источником Эссенции.
        Анна всячески увиливала от участия в убийствах, что говорило не в пользу её дальнейшего выживания. Учитывая, что имелся шанс получить новое задание, связанное с девушкой, решил прояснить этот момент.
        - Это уже не люди, - в ответ на замечание, девушка выдавила тихое «прости» и отвернулась, на что мне оставалось лишь пожать плечами.
        Спустя двадцать минут мы наконец-то добрались до нужной многоэтажки. Близость дома прибавила медсестре уверенности, так что девушка практически сразу попыталась разойтись со мной.
        - Ну… это мой дом, - со смесью неуверенности и застенчивости заговорила Анна, указав на одну из панельных многоэтажек.
        - Отлично - веди, - игнорируя явный намёк, кивнул проводнице в ответ.
        - Мой парень дома и может неправильно понять… - замялась девушка.
        - Мне нужно время и место, чтобы отдохнуть, - видя, что медсестра сомневается, решил надавить на её совесть. - Считай это платой за сопровождение и выпитую питательную смесь, - за последние полчаса я успел рассказать спутнице достаточно много, чтобы она осознала ценность трофеев Системы.
        - Да, конечно, просто…
        - Пойдём по лестнице, - игнорируя явно заготовленное оправдание, первым направился к подъезду.
        - Но нам на пятнадцатый… - попыталась вразумить меня спутница, но видя, что я её попросту игнорирую, быстро сдалась. - Тогда нам нужна правая дверь.
        Пусть серьезные перебои с электричеством начнутся лишь спустя 8-10 часов, экономия пары минут не стоила заигрыванием с вероятностями. На моей памяти хватало шахт лифта, от которых несло гнилью и разложением.
        Впрочем, больше всего я опасался не того, что застряну в обесточенном лифте - пусть это и вызовет ряд трудностей, смертельной ловушкой для меня не станет. Куда опасней нарваться на одну из зародившихся в городе аномалий - Экспресс.
        Миновав первые два этажа, мы сделали небольшую остановку на третьем. Моё внимание привлекла группа людей, обступивших одну из квартир. Причём два человека активно стучали в запертую дверь, а один непрерывно давил на кнопку звонка.
        Перебросившись парой фраз с одним из скучающих зевак, быстро разобрался с ситуацией. Около получаса назад из злополучной квартиры начал доноситься шум. Поначалу речь шла о стонах и надрывном дыхании, но вскоре человек перешёл на крик.
        В один момент людям надоело терпеть «наркотический угар» соседа, так что один за другим постояльцы начали выходить в коридор не скрывая желания угомонить дебошира.
        - Там ведь Искажённый? - стоило нам отойти от толпы, шёпотом спросила Анна и, дождавшись моего кивка, тут же добавила. - Нужно их предупредить! - на этот раз голос девушки был куда громче, чем следовало, но поймав мой недовольный взгляд, она сразу осеклась, - извини…
        - И что ты их хочешь сказать? Думаешь, кто-то из них поверит в то, что наступил конец света и люди начали обращаться в монстров? Вспомни, что даже увидев всё своими глазами, ты довольно долго сомневалась.
        - Нет, просто мы… - растерянно запинаясь, на несколько секунд Анна замолчала, но в итоге радостно добавила, не скрывая огонёк в глазах, - …ты ведь можешь их прикончить!? Это спасёт жителей всего дома!
        - Вижу, мою жизнь ты ценишь куда меньше чем их, - то, как девушка пыталась воззвать к высоким целям, выдавая излишне мягкий и наивный характер, вызвало у меня лишь усмешку.
        За последние пять лет прошлой жизни мне довелось примерить много масок, вот только «геройских» среди них не было, и на то имелась достаточно веская причина. Слишком часто на моих глазах люди жертвовали собой ради других, в то время как те самые «другие» быстро забывали о своих спасителях.
        - Если ты не хочешь, то я могу сама… - смутилась медсестра.
        - Советую выкинуть из головы игры в благородство, - видя, что порыв может перейти в акт самопожертвования, решил спустить девушку с небес на землю. - Твоих сил едва ли хватит защитить себя, что уж говорить о других? Кроме того, ты ведь не думаешь, что во всём доме только один человек исказился? Скорее всего, вокруг нас десятки квартир с запертыми внутри тварями.
        Трудно сказать, сумел ли я достучаться до медсестры или та просто сделала вид что сдалась, но новых возражений не последовало. Впрочем, даже такой результат нельзя назвать плохим. Ведь главное Анна молча последовала за мной, а не бросилась спасать жильцов.
        Пролёты сменяли один другой и, несмотря на прокачку, одолеть с наскока все пятнадцать этажей не вышло. Впрочем, я этого и не планировал. Добравшись до тринадцатого этажа, устроил полуминутный перерыв, выравнивая дыхание и восстанавливая выносливость.
        На пятнадцатом этаже, где и находилась квартира Анны, было тихо, но я не спешил расслабляться раньше времени. Далеко не все Искажённые шумели в первые часы после прихода Системы, напротив, большинство из них вели себя относительно мирно до самого рассвета.
        Подойдя к нужной двери, протянул руку в сторону девушки, требуя ключи. Медсестра поначалу замешкалась, на что я лишь тяжело вздохнул и покачал головой.
        Элементарна уловка, но она сработала. Надувшись, девушка моментально отдала ключи и демонстративно скрестила руки на груди. Сто стороны происходящее могло показаться забавным, возможно даже милым, если не знать о голодной твари, что поджидала нас по ту сторону двери.
        Выбрав путь Криоманта, я стал более чувствителен к температурным колебаниям. Без поддержки соответствующего Ядра эта способность работала лишь в ограниченном радиусе и с высокими перепадами, но, сейчас этого оказалось достаточно.
        Относительно тонкая входная дверь позволила уловить присутствие твари с температурой тела под пятьдесят градусов. Люди с такими показателями не живут, чего нельзя сказать о Пробуждённых и Искажённых.
        В сложившейся ситуации следовало молча, не привлекая внимание твари, открыть дверь и постараться первым же ударом её прикончить. Вот только мне ещё предстояло взаимодействовать с Анной, так что пришлось подстраиваться.
        - В квартире только твой парень?
        - Да…
        - Тогда у меня для тебя плохие новости - скорее всего он стал Искажённым, - видя недоверие в глазах девушки, ударил ладонью по двери. Глухой хлопок заставил отозваться Нечто в недрах квартиры полухрипом-полурычанием.
        - Но… но как… - только и смогла из себя выдавить девушка.
        - Его шансы изначально были пятьдесят на пятьдесят, - учитывая наличие капсулы в квартире, исход меня совсем не удивил, тем не менее, озвучивать эту теорию и вдаваться в подробности не стал.
        - Ты не можешь знать наверняка! - с гневом и вызовом бросила Анна, но первую волну эмоций быстро сменила другая, накрыв девушку страхом. - Возможно, он просто ранен или…
        - Гадая мы ничего не добьёмся, - я изначально не рассчитывал, что девушка легко примет подобную новость, самое главное было посеять эту мысль в её голове. - В любом случае, мы скоро всё увидим своими глазами. Отойди в сторону и постарайся не лезть под руку, - видя, что попутчица мешкает, добавил уже с нажимом, - живее.
        Пусть на лице Анны читалось нежелание, медсестра выдержала всего несколько секунд игры в гляделки, после чего отступила. Отойдя, она замерла у выхода на лестничную площадку.
        - Если надеешься и дальше выживать, советую завести привычку - не становиться спиной к проёмам.
        Девушка мешкала всего секунду, после чего вздрогнув, быстро отошла от выхода на лестничную площадку. Теперь позади Анны находилась стена - неплохой выбор.
        Едва ключ щёлкнул в замочной скважине, как по ту сторону навалились. Вполне ожидаемый ход для полуразумной твари, так что я успел отступить в сторону, прячась за открывшейся дверью.
        Вырвавшийся из квартиры Искажённый оказался полностью обнажённым и никак не мог быть парнем медсестры. Пусть нарастающие мутации начали уродовать изначальное тело, в его изгибах до сих пор легко угадывалась женская фигура.
        Голая Гостья в квартире Анны наводила на определённые мысли, но меня не особо волновало чужое «грязное бельё». Затаившись, я позволил твари сосредоточиться на медсестре. Вскрикнувшая девушка, пусть и непреднамеренно, отлично сыграла роль приманки, отвлекая внимание Искажённой.
        Ловя момент и перехватив покрепче лом правой рукой, после замаха с силой опустил «клевец», метя в затылок монстра. Удар мог стать фатальным, вот только Гостья успела отреагировать и податься вперёд. Металл с лёгкостью вспорол податливую плоть, пронзив спину Искажённой чуть ниже шеи.
        Гостья моментально отозвалась нечеловеческим рёвом, больше походившим на сирену. Оглушающий вопль вонзился в барабанные перепонки, быстро обращаясь в заглушающий прочие звуки звон.
        Добравшись до внутреннего уха, отголосок воя и вовсе заставил неуклюже покачнуться. Благо, мне удалось устоять на ногах и относительно быстро вернуть контроль над телом.
        Анне повезло куда меньше. Сосредоточенная на девушке тварь буквально выплюнула вопль в сторону медсестры, отчего последняя покачнулась, выронила багор и рухнула на пол. На этот раз ждать помощи от спутницы точно не приходилось.
        Потянув лом и вырвав тот из спины твари с куском плоти, попытался вновь ударить в затылок, но Гостья успела извернуться и прикрыть голову рукой. Тощая конечность отозвалась влажным хрустом, верный признак перелома, но Искажённую подобная мелочь не заботила.
        Рванув в сторону, тварь одним прыжком преодолела около четырёх метров, после чего повернулась в мою сторону тем, что некогда было лицом. Раскрытая огромная пасть, объединившая единым провалом рот и нос, стала со свистом втягивать воздух, причём тот начала наполнять не только её лёгкие, но и живот, отчего последний стал быстро раздуваться.
        Стоять на месте, когда Ревун готов извергнуть на тебя свой вопль - не лучшая идея, но именно это я и сделал. В нынешней ситуации игра в догонялки скорее истощит меня, чем врага, так что приходилось рисковать.
        Новый крик превосходил первый вопль, едва не сваливший меня с ног, но на этот раз мне удалось перенести его куда легче. Секрет крылся в маленьком трюке, который я успел провернуть секундой ранее.
        Широко открыв рот, я сделал так, чтобы давление на барабанную перепонку шло с обеих сторон - изнутри и снаружи, уравновешивая друг друга. Ощущения при этом не самые приятные, но резь и звон куда лучше, чем полная дезориентация.
        Тварь, видимо уверенная в собственной победе, даже сделала шаг навстречу, спеша меня прикончить, чем я и воспользовался, прицельно метнув лом. Моментально набравший скорость снаряд, сделав пару оборотов, угодил точно в раскрытую пасть.
        Раздробленные и сломанные зубы для Ревуна - небольшая потеря. Откровенно говоря, представители этого подвида самостоятельно избавлялись от всего лишнего на пути звуковой волны. Куда важнее, что хлынувшая в пасть кровь обратила очередную атаку в бесполезное клокотание.
        Захлёбываясь, Гостья вновь отступила, но уже куда медленней, даря отличный шанс, которым я поспешил воспользоваться. Сорвавшись с места, практически одновременно с Искажённой, на ходу подобрал выпущенный Анной багор.
        Новый выпад оставил в груди твари колотую рану, причём из её недр хлынула не просто кровь, а алая пена - удар достиг цели, вспоров лёгкое. С подобной раной Ревун окончательно лишился своего главного оружия - вопля.
        Словно предчувствуя скорую гибель, Гостья обезумела, и окончательно отбросив всякую осторожность, решила напасть напрямую. Вот только мне не составило особого труда увернуться от неуклюжих выпадов заливающей кровью плитку и стремительно слабеющей Искажённой.
        Тварь продержалась чуть больше минуты. После очередного неудачного выпада, она распласталась на полу, но даже так продолжила сипеть и тянуть скрюченные руки в мою сторону, а в её налитых кровью глазах не было даже намёка на страх или гнев, лишь бесконечный голод.
        Очередной удар багром пришёлся точно в висок практически неподвижной Искажённой, наконец-то оборвав это подобие жизни. Спустя десяток секунд, торопясь обрести нового хозяина, труп покинула внушительных размеров Клякса.
        Пусть Гостья и была Мутантом, субстанция оказалась лишена Ядра, но это компенсировалось её общим количество. Щедрая добыча позволила преодолеть очередной рубеж.
        ДОСТИГНУТ 3 ЭВОЛЮЦИОННЫЙ УРОВЕНЬ
        ФОРМИРУЕТСЯ 4 СФЕРЫ ЭВОЛЮЦИИ
        (общее число свободных Сфер Эволюции - 4)
        ЧИСЛО СЛОТОВ ДЛЯ ЯДЕР УВЕЛИЧЕНО НА 2
        (общее число доступных слотов для Ядер - 3)
        Скользнув взглядом по уведомлению, провёл правой рукой по виску, стирая тонкую полоску крови. Несмотря на все уловки, избежать травм не удалось. Благо, в целом я легко отделался, ведь слух практически не пострадал. Немного мешал лёгкий «звон» в ушах, но самое большее полчаса и тело самостоятельно восстановится.
        Присев на корточки рядом с мёртвой Гостьей, прежде чем активировать её Чип, более тщательно осмотрел обнажённое тело. Обращение в Мутанта, зачастую, не несло случайный характер, а имело под собой ряд определённых триггеров. Генетические особенности, гиперфункция органов, общее состояние организма на момент искажения и даже приобретённые болезни.
        В процессе искажения отдельные органы и ткани разительно преображались, становясь сами по себе ценнейшим трофеем, представляющими особый интерес для Плотников. Сразу несколько ветвей эволюции этого Пути подразумевало извлечение чужого генетического материала или вовсе пересадку органов.
        Если говорить о Ревунах, то основными предпосылками были: высокий объём лёгких, особая структура голосовых связок, специфическая форма носовой и ротовой полости. Как правило, подобным набором обладали певцы или люди, привыкшие часто и громко говорить.
        Очевидно, что в процессе обращения наиболее серьезно изменялись именно эти органы. Вот только для Плотников возможность обзавестись более эластичными лёгкими или способностью переходить на сверхнизкие частоты выглядела не особо заманчиво.
        Правда, среди Мутантов, в том числе и Ревунов, вполне могли попасться уникальные органы. Естественно, особые трофеи всегда были в цене. Вот только к убитой мною особи это не относилось. При таком раскладе, активация Чипа - наиболее оптимальный вариант, что я и сделал.
        Следует заметить, что даже этот метод давал небольшой шанс получить уникальную награду. Ведь порой трофеи от Системы, в той или иной мере, перекликались с особенностями жертвы.
        Чипы Ревунов могли принести устройства шумозащиты, многозарядные звуковые гранаты или излучатели. Естественно, шанс получить уникальный трофей был далёк от ста процентов. Собственно, награда за Чип убитого альфа-бородача тому яркое подтверждение, а вот МИР вполне соответствовал особенностям Мутанта, который самым первым начал обращаться среди десятка коматозников.
        - Мы вызвали полицию! - нервный окрик из-за соседской двери вызвал лишь ухмылку. В прошлой жизни я, как и тысячи других выживших, так же пытался спрятаться за пережитками уже рухнувшего мира.
        Анна к этому моменту пришла в чувство. Застонав, девушка с трудом поднялась на ноги, но даже в таком состоянии засеменила в сторону Гостьи.
        С момента активации Чипа прошло всего несколько секунд - труп не успел обратиться в мумию, так что медсестра практически сразу узнала личность соперницы. Взгляд медсестры моментально вспыхнул обидой и злостью.
        Сделав глубокий вдох, Анна бросилась в квартиру, благо, она не успела в полной мере восстановиться и я быстро её нагнал. В спальню мы вошли практически одновременно.
        Залитая кровью постель оказалась пуста. Впрочем, далеко ловелас убраться не сумел. Тело парня нашлось всего в полуметре от кровати на полу.
        - Мразь… - процедив сквозь зубы и едва сдерживая слёзы, Анна практически убежала на кухню, где и заплакала.
        Идти следом за девушкой не стал. До тех пор пока медсестра не начнёт творить глупости, я предпочёл держаться подальше от происходящего.
        Для начала вернувшись в общий коридор, извлёк из иссохшей Гостьи Чип и Кристалл. Последний явно не успел впитать весь эфир из тела, но выбирать не приходилось.
        Закрыв за собой дверь, разбор трофеев решил временно отложить, вновь направился в спальню. Пусть на теле парня хватало отметин от зубов, его труп выглядел слишком целым. Дорвавшись до чистой плоти, Искажённый не будет ограничиваться парой кусков мяса, по крайней мере, без веской на то причины.
        Заменив спортивные перчатки на медицинские, прикоснулся к шее парня. Кожа оказалась тёплой, но, что куда важнее, мне удалось почувствовать слабый пульс. Могло показаться, что ловелас оказался весьма удачливым и живучим, вот только на самом деле теплящееся в его теле подобие жизни было не более чем иллюзией.
        Мутанты, помимо уникальных способностей, обладали ещё одной важной чертой - тягой к размножению, причём любыми возможными способами. Ведомые инстинктами, они проходили достаточно долгий и кровавый путь, прежде чем начать сбиваться в стаи.
        Убитая особь сделал выбор в пользу создания «живого» инкубатора. Частично повредив мозг жертвы, она позволила телу замереть на грани смети, после чего наградила бывшего любовника собственным потомством.
        Потратив около трёх минут, мне удалось подметить четыре небольших припухлости на теле мертвеца. Три бугорка находились на животе, а одно в подмышечной впадине.
        Воспользовавшись одним из трофейных скальпелей, аккуратно вскрыл выпуклость. Кожа поддалась легко, обнажив серый мясистый комок размером с кулак.
        Рассечь новую оболочку оказалось куда сложнее. Лезвие начало утопать в мясистом коконе, так что на этот этап ушло вдвое больше времени.
        Спустя почти десять минут мне наконец-то удалось увидеть потомство Ревуна. Эмбрион находился на раннем этапе развития и выглядел как крохотный «головастик» с зачатками конечностей. Большинству органов только предстояло сформироваться, что было отличной новостью. В ближайшее время ждать выплода точно не стоит.
        Прежде чем уйти, забрал с прикроватной тумбочки телефон. Реанимировав тот с помощью кристалла, столкнулся с новой проблемой - тот оказался защищён паролем. Благо, проблем оказалась легко решаемой. Подобрав нужный палец на правой руке парня, я разблокировал экран, после чего добавил себе статус владельца.
        Изначально планировал открыть навигатор и проработать дальнейший маршрут, но от изысканий отвлёк треск бьющегося стекла. При условии, что Система до сих пор не засчитала миссию по сопровождению Анны, пришлось вмешаться. Благо, тревога оказалась ложной, ведь когда я ворвался в кухню, девушка уже спокойно подметала осколки посуды.
        - Тебе ведь нужно поесть для восстановления? - на первый взгляд голос медсестры мог показаться безжизненным, но я отчётливо слышал в этом вопросе мольбу. Анна отчаянно пыталась спрятаться от творящегося ужаса за бытовой рутиной.
        Не дождавшись ответа, девушка открыла холодильник, видимо, намереваясь достать еду, но в итоге так и замерла, а цвет её лица быстро сменился с бледного-розового на бледно-зелёный. Лишь сделав несколько глубоких вдохов и медленных выдохов, Анна сумела справиться с эмоциями и достала трясущимися руками контейнер с котлетами а после, куда уверенней, кастрюлю с макаронами и прочую кухонную утварь. Спустя пару минут меня ждал полностью накрытый стол.
        - Садись, - видя, что я продолжаю молчать, Анна добавила, уже практически шёпотом, - пожалуйста…
        После недолгой паузы, я всё же стянул и выкинул в мусорное ведро перчатки, после чего занял одно из мест за столом. Следуя выработанной за годы привычке, сел спиной к стене, не забывая держать в поле зрения окно, вход и медсестру.
        - Чай или кофе? - моментально оживилась девушка. - Есть ещё какао…
        - Молока, - в предложенных напитках содержался кофеин, употребление которого не вязалось с полноценным отдыхом.
        - Поняла, - не особо задумываясь, кивнула медсестра в ответ.
        Мирок, в котором Анна пыталась спрятаться, дал трещину, когда девушка потянулась к чёрной кружке с надписью «Царская Морда». Замерев, медсестра так и не сумела перебороть эмоции и взять ручку. По лицу девушки побежали слёзы. В итоге, проглотив всхлип, Анна выбрала другую кружку - розовую с синими бабочками.
        - Сходи руки помой, а я пока всё приготовлю, - неуклюже пряча слёзы, медсестра решила отослать меня.
        - Хорошо.
        Зайдя в ванную, не стал ограничиваться одним лишь мытьём. Рук. Закрыв за собой дверь и раздевшись, полностью осмотрел себя через зеркало. Далеко не все твари нового мира станут хищниками - мутировавшие паразиты сумеют занять собственную нишу и будут представлять не меньшую опасность.
        Убедившись, что прогулка обошлась без ненужных «приобретений», переключился на полученные от Поводыря раны. Стянув повязки, обработал царапины перекисью - та нашлась в шкафчике над раковиной. Новые бинты накладывать не стал.
        Одежда в стычке с Ревуном практически не пострадала, разве что на рукавах остался бисер из алых точек. На первый взгляд мелочь, но и она может стоить жизни.
        Обрабатывая ткань всё той же перекисью, невольно начал прикидывать, чьё убийство поможет разжиться экипировкой. Одежда от Системы отличалась не только куда большей прочностью, но и практичностью. Функции самотчистки и даже псеводрегенерации ощутимо упрощали жизнь, ведь достаточно использовать эфирный кристалл и Чип, чтобы нано-ткань начала затягиваться.
        Лучшим кандидатом на эту роль была Матрёшка. За убийство этого Мутанта Система не редко награждала полноценным экзоскелетом, вот только тут имелось разом две загвоздки.
        Первое - тварь отличалась просто огромной живучестью, так что без превосходящей силы охота будет довольно опасной. Второе и более важное, я знал только о гнезде этих тварей, которое появится лишь спустя год, да и то на другом конце города.
        Сделав мысленную пометку, переключился на добытые с Ревуна трофеи. Кристалл вновь пошёл в контейнер из-под БПСки, в то время как Чип позволил вновь испытать удачу. На этот раз разорвавшая пространство энергетическая сфера порадовала чёрным браслетом внутри.
        БИОРЕЗОНАТОР - 1
        МЕТОКОНТРОЛЬ - ПОЗВОЛЯЕТ МАНИПУЛИРОВАТЬ ПРОЦЕССАМИ МЕТАБОЛИЗМА ВНУТРИ ОРГАНИЗМА НОСИТЕЛЯ. В СИЛУ РЯДА ФИЗИОЛОГИЧЕСКИХ ОГРАНИЧЕНИЙ, ЛЮБОЙ ТИП ВМЕШАТЕЛЬСТВА БУДЕТ ИМЕТЬ КАК СИЛЬНЫЕ, ТАК И СЛАБЫЕ СТОРОНЫ.
        УСКОРЕНИЕ ПРОЦЕССОВ МЕТАБОЛИЗМА - ЗНАЧИТЕЛЬНОЕ УСКОРЕНИЕ ЗАЖИВЛЕНИЯ РАН, УСКОРЕННЫЙ ОБМЕН ВЕЩЕСТВ
        замедление процессов метаболизма - замедленный обмен веществ, замедленная мозговая деятельность
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - текущая максимальная кратность ускорения или замедления метаболизма равняется 2
        Прибор оказался случайной наградой и, на мой взгляд, в разы превосходил типовые варианты за Чипы Ревунов.
        Стоило надеть устройство на руку, металлический корпус браслета плотно обхватил запястье. Одновременно с этим я почувствовал серию болезненных уколов, и только после этого на виртуальной панели появилась шкала синхронизации - Биорезонатор интегрировался в тело, становясь его частью.
        После активации браслета, сразу перетянул виртуальный ползунок в позицию максимального ускорения метаболизма, на что Нейронный Интерфейс сразу отозвался предупреждением, что данный режим негативно повлияет на жизненный потенциал.
        Каждая клетка организма обладает определённым пороговым числом делений. Преодолев это значение, тело достигает предела и больше не может восстанавливаться. Ускоряя метаболизм, я фактически приближаю этот момент.
        Причём обмен будет идти не один к одному. Фактически, искусственно разгоняя внутренние процессы, я нарушаю давно устоявшийся баланс, что негативно влияет на организм. В итоге, при двойном ускорении метаболизма, стареть я буду в пять раз быстрее.
        Несмотря на столь ощутимый побочный эффект, я считал размен вполне приемлемым. Бессмысленно переживать о потерянных месяцах и годах жизни, если не сумеешь выжить здесь и сейчас. Кроме того, имелся у ускоренного метаболизма и приятный бонусный эффект - это позволит организму быстрее перестроиться и адаптироваться.
        Относительно альтернативного режима, тот, вполне ожидаемо, обладал зеркальными свойствами. В драке и при перемещениях по городу подобный режим будет не просто бесполезным, а скорее напротив - опасным для самого пользователя. Но, при определённых условиях, он вполне может спасти жизнь.
        Смертельное ранение, отравление или заражение - если организм самостоятельно не может справиться с критическим состоянием, замедленный метаболизм позволит протянуть вдвое больше. В определённых ситуациях выигранное позволит оценить ситуацию и принять необходимые меры или же даст шанс получить помощь извне.
        Помимо прочего, на ценность Биорезонатора влияла и трудность его получения. Если отбросить случайные награды, то реальный шанс получить это устройство появлялся лишь при охоте на Часовщиков.
        Этот подвид Мутантов обладал способностями, по своей сути схожими с эффектом от Биорезонатора. Оказавшись в смертельной опасности, эти Искажённые буквально сжигали весь жизненный потенциал в обмен на пару часов безумной силы. В таком состоянии эти твари не редко поднимались до уровня Альфы и легко могли вырезать целый отряд, пусть после этого и сами умирали.
        Вернувшись на кухню, застал Анну с пустой кружкой в руках. Девушка сидела за столом и смотрела в одну точку, даже не заметив моего появления. Идеальный момент для задушевного разговора, вот только в мои планы ничего подобного не входило.
        Сев за стол, молча взялся за еду. Возможно, сказывалось отсутствие нормальной пищи на протяжении последних пяти лет, но готовка девушки оказалась на весьма высоком уровне. Правда, Анна не оценила мой аппетит. Наконец-то обратив на меня внимание, она вновь побледнела и отвела взгляд в сторону.
        Со временем привыкнешь, все привыкнут… по крайней мере, кто выживет.
        Реакция медсестры напомнила о собственном опыте. Поначалу, как и в случае с Анной, один лишь вид трупа был способен отбить аппетит на многие часы. Вот только стоит голоду пересечь определённую черту, и подобные мелочи перестают беспокоить.
        Впрочем, попав в лапы к Алине, мне пришлось и вовсе осознать, что близость мертвецов и даже запах гниющих тел - сущая мелочь. На протяжении нескольких месяцев эта сука экспериментировала с тем, что именно рядовой Пробуждённый может съесть не умерев при этом.
        Плоть мутировавших животных, от которых несло гнилью - далеко не самый худший вариант. Ведь тут достаточно перетерпеть вонь и мерзкий вкус. Куда хуже, когда есть приходилось ядовитых тварей и трапеза заканчивалась мучительной болью.
        Апогеем этих экспериментов стало поедание крохотной бледной лягушки. Несло от квакши как из помойной ямы, что по-своему несколько обнадёживало. Ведь подобный защитный механизм, основанный на мерзких запахах и отвратительном вкусе, зачастую использовали вполне съедобные животные и растения. По крайней мере, это правило затрагивало большинство случаев, но имелись и исключения…
        Имея определённый опыт поедания подобной падали, одним ударом духовного клинка прикончил тварь, после чего проглотил целиком, даже не пытаясь пережёвывать. К горлу моментально подкатил тошнотворный ком, а вслед за этим желудок свело в болезненном спазме, который стал нарастать с каждой секундой.
        Около минуты я терпел, но, после того как меня вывернуло смесью желчи и крови, пришло осознание - этот обед может стать последним в моей жизни. Вновь призвав духовный клинок, я вскрыл собственный живот.
        К этому моменту часть желудочно-кишечного тракта успела почернеть, при этом от поражённых тканей несло гнилью. Даже находясь на двадцать четвёртом эволюционном уровне, мне тогда едва удалось выжить.
        После пережитого я восстанавливался чуть больше недели, причем за этот период мне вообще не давали еды. Обычный человек может прожить без еды до двух месяцев, при условии, что будет продолжать пить воду. В норме, организм Пробуждённого может в разы превысить эту цифру, но ситуация резко меняется во время эволюционных скачков и после получения ран.
        За те девять дней моё тело потеряло больше половины своего веса. Регенерируя, организм сам себя переваривал. К концу срока, в моей голове пульсировала только одна мысль «есть».
        Алина прекрасно понимала, в каком состоянии я нахожусь, и не упустила возможность, с фантазией подойдя к выбору очередного «куска мяса». Когда меня приволокли в клетку с мёртвым Мутантом - существом, некогда бывшим человеком, на лице той суки была ухмылка. Впрочем, её хорошее настроение продержалось недолго.
        Прежде чем Алина успела озвучить условия очередного эксперимента, я набросился на тело Искажённого и начал вгрызаться в его плоть. Мерзкий во всех смыслах поступок, но, прекрасно понимая правила игры, я решил сделать первый шаг.
        Отчасти уловка действительно сработала, лишившись зрелищного шоу, Алина быстро потеряла интерес и практически сразу ушла. С того дня эксперименты с «едой» закончились… уступив место другим забавам безумной суки.
        Пронёсшиеся в голове воспоминания оказались куда ярче, чем мне того хотелось, отчего я отчётливо почувствовал тот самый мерзкий привкус во рту. Впрочем, это не помешало мне продолжать есть. Организм нуждался в энергии и микроэлементах, которые я просто обязан был ему дать.
        - Он умер или стал одним из них? - Анна заговорила только после того как убрала мою опустевшую тарелку со стола.
        - От разума ничего не осталось, но тело продолжает жить. В таком состоянии он протянет часов 16 - 20, а после из него…
        - Я поняла, - выставив перед собой руку, резко прервала меня медсестра, после чего отдышавшись, продолжила. - Значит, от него нужно избавиться? Ты можешь это сделать.
        - Верно, и да, я могу разобраться с телом, но, разумней будет сделать это через 12 - 13 часов.
        Сейчас выводок внутри тела слишком слаб. На данном этапе их убийство принесёт лишь крупицы Эссенции. Разумней выждать момент и прикончить готовый вылупиться выплод. В таком случае количество субстанции пусть и не достигнет уровня Мутантов, но в разы превысит то, что могут дать простые Выродки.
        - Хорошо, тогда подождём… - медсестра слишком быстро согласилась, явно сделав неверные выводы, так что пришлось спустить её с небес на землю.
        - Час, максимум два и после я уйду, так что тебе придётся самостоятельно с этим разобраться, - округлившиеся от ужаса глаза Анны хорошо дали понять, как именно она относится к этому предложению.
        - Тогда ты можешь избавиться от него до того как уйдёшь?
        - Это возможно, - кивнул я в ответ, - но, прежде чем об этом просить, советую подумать над одной простой истинной - мир изменился. Отказываясь от возможности стать сильнее, ты снижаешь собственные шансы на выживание, - на лице медсестры отразилась внутренняя борьба.
        - Ты не можешь знать наверняка, возможно всё ещё наладится, - судя по голосу, девушка и сама не верила собственным словам.
        - Если продолжишь цепляться за эту надежду, боюсь, тебе придётся заплатить большую цену, - в прошлой жизни я не раз видел, как новый мир ломал молодых слабых девушек, обрекая их на участь хуже смерти.
        Возможно, медсестре удалось разглядеть что-то в моём взгляде, но в итоге она сделала правильный выбор.
        - Просто выждать 12 часов или будут какие-то признаки?
        - Ориентируйся на время, - внешние признаки естественно имели место быть, но без должного опыта, от этой информации будет мало толку, так что я решил сосредоточить внимание на более актуальных моментах. - Лучше всего использовать огонь. Эссенции он не страшен, а вот для выводка весьма опасен. Советую заранее хорошо подготовиться. Очистить комнату, принести воду, а лучше - огнетушитель, чтобы обошлось без пожара.
        - А если просто сбросить? - с нотками надежды в голосе спросила Анна, идея сжигать тело парня явно не пришлась ей по душе. - Пятнадцатый этаж ведь…
        - В теории можно, но есть ряд проблем. Эссенция не будет повреждена, но ей потребуется время, чтобы до тебя добраться, при этом будет небольшой риск, что её перехватят по пути. Шанс не особо большой, но от случайностей никто не застрахован. Кроме того, есть риск, что тело попадёт на чужой балкон, тем самым ты практически обречёшь жильцов и создашь гнездо этих тварей. Кроме того, в процессе инкубации плоть станет слишком… податливой, так что тебе будет достаточно трудно поднять его целиком и…
        - Поняла, - несколько нервно прервала поток моих мыслей девушка.
        - Раз мы со всем разобрались, я пока переведу дыхание и посплю. Да, советую тебе заняться тем же, - видя нервную усмешку на лице медсестры, решил добавить. - Сейчас для тебя лучшее время для отдыха. Даже если я ошибся со временем выплода, в ближайшие пять-шесть часов риск будет минимальным.
        Судя по всему, девушка изначально даже не думала о подобном сценарии, так что пришлось подкинуть ей эту мысль. Ореол абсолютного всезнайства может выйти мне боком, да и самой Анне не следовало настолько полагаться на чужие слова.
        Кроме того, даже зная точный срок выплода, медсестре не стоило расслабляться. Ведь город буквально кишел опасными тварями. Причём многие из них легко могли проникать даже в запертые квартиры, передвигаясь по вентиляционным шахтам.
        Среди прочих, особое внимание стоило уделить тараканам. Эти насекомые перемещались достаточно крупными группами, чтобы представлять угрозу для человека даже в первые сутки с момента прихода Системы.
        Учитывая их высокую скорость размножения, помноженную на эволюционный потенциал, не удивительно, что тараканы достаточно быстро отвоюют себе приличный кусок города. Потребуется всего несколько месяцев, чтобы четыре комплекса студенческих общежитий и дюжина «человейников» обратились в гнёзда.
        По иронии, главным сдерживающим фактором для инсектоидов станут они сами. По мере эволюции, эти твари приобретут достаточно жесткий территориальный инстинкт, что положит начало войне между отдельными гнёздами тараканов.
        На первый взгляд это создало идеальную ситуацию для Пробуждённых, вот только непрекращающиеся вечные стычки с утроенной силой толкали эволюцию этих тварей. Спустя пару лет сложится весьма проблематичная ситуация, в которой падение одного из ульев тараканов поставит под угрозу выживание всех людей. Ведь без должного конкурента, эта биологическая «машина войны» моментально начнёт разрастаться с ужасающей скоростью.
        Благо, это понимали и сильнейшие Пробуждённые города. Ведя постоянный контроль за гнёздами, люди по мере сил подыгрывали той или иной стороне, помогая сохранить хрупкий баланс. Правда, часто за подобное вмешательство приходилось платить жизнями.
        Убедившись, что двери закрыты, даже в туалет, чем заставил хозяйку нервничать ещё больше, обустроился на кухне. Сев у стены на полу, так чтобы видеть окно и единственный выход, взялся за телефон. Судя по взгляду, Анна узнала смартфон своего парня, но в итоге ничего не сказала.
        Включив навигатор, отметил потенциально полезные точки, вроде магазина охоты и рыбалки, добрую четверть часа вспоминал наиболее опасные зоны изменённого города. Среди прочих, вне конкуренции в плане угрозы оказались три офисных зданий корпорации Трансформа.
        Даже спустя пять лет никому не удалось зачистить эти высотки. Спустя два года, когда наступит относительно длительный период затишья, все три фракции направят сильнейших бойцов на зачистку одной из трёх зданий.
        Рейд на верхние этажи пройдёт без особых проблем, так что на волне успеха сборная группа решит одним махом разобраться и с подземной частью высоток, что станет роковой ошибкой.
        Выжить удастся лишь Мясу - одному из лидеров Плотников. Пусть подробностей о случившемся никто не узнает, тот факт, что главный «бессмертный» Пробуждённый города спасся бегством, сохранив менее 40 % от тела, говорил сам за себя.
        Поначалу даже ходили слухи, что Мясо попросту избавился от конкурентов, вот только это совсем не вязалось с его дальнейшими поступками. Для начала, он организовал подрыв всех трёх зданий, предварительно залив подземные этажи бетоном.
        Подобное поведение заставляло задуматься. Особенно на фоне того, что даже после подрывов, базы Плотников переберутся на другой конец города, стараясь держаться как можно дальше от трёх высоток.
        Закончив с разметкой «чёрных зон», решил набросать потенциальные цели для своего дальнейшего развития. Задача оказалась куда сложнее.
        Прежде всего, в будущем мало кто делился историей своего становления, по крайней мере, в деталях. В целом, я примерно знал, где начинали многие сильные Пробуждённые, но этого было недостаточно.
        Куда надёжней сделать выбор в пользу охоты, но, бездумное шатание по городу мне не подходило. Слишком много непрогнозируемых переменных. С одинаковой вероятностью я мог встретить пару-тройку Выродков, от которых не будет особого толку, так и отожравшегося Альфу, стычка с которым в условиях открытых улиц может оказаться фатальной.
        В теории, больницы могли стать отличными охотничьими угодьями, вот только лезть на территорию медучереждений прямо сейчас - не самая лучшая идея. Пока я отдыхал и приходил в себя, большинство сильных тварей должны были пройти через искажение и выбраться на свободу.
        Учитывая неплохой старт и полученные Ядра, я довольно высоко оценивал свои шансы на победу в случае столкновения с одиночным Мутантом. Особенно, если у меня будет возможность подготовиться к драке - огромный опыт прошлой жизни позволял неплохо разбираться во всём многообразии Искажённых.
        Вот только у этого преимущества имелся предел. Если Мутантов будет двое или я нарвусь на Альфу, скорее всего мне придётся бежать.
        Подводя итог, лучшим из имевшихся на данный момент вариантов была зачистка вирт-клуба с капсулами полного погружения. Пусть эти саркофаги ощутимо уступали в прочности медицинским аналогам, их должно было хватить, чтобы сдержать Выродков, делая их источником лёгкой Эссенции, Эфира и Чипов. Кроме того, пусть геймеры находились в зоне риска, среди них куда реже появлялись Мутанты и особенно Альфы.
        Единственная загвоздка - поблизости с жильём Анны не имелось ни одного клуба, и это при условии, что в городе насчитывалось около сорока подобных заведений.
        Оценив все имевшиеся варианты, выбрал в качестве цели торговый центр «Галерея». Ведь помимо вирт-клуба, там находился целый ряд нужных объектов: продуктовые точки, крупное отделение спорттоваров и, что более важно, магазин «Охота и Рыбалка».
        Кроме того, в подвальной части торгового центра находился Бункер - особая зона, созданная Системой. Правда, что именно меня может ждать в этой локации я не знал. В прошлой жизни на момент, когда основная масса выживших узнала об этих вратах, те успели прийти в негодность.
        Да и в целом, самостоятельная зачистка Бункера - довольно опасное занятие, но я рассчитывал начать с разведки. Информация - ценный товар, который легко можно будет продать или обменять в будущем.
        Закончив с картой и определившись с целью, переключился на собственные показатели и прокачку. Взяв третий уровень, я получил четыре Сферы и два слота под Ядра.
        Учитывая, что после убийства Поводыря мне удалось пройти через эволюцию Сухожилий и Костей, да и перестройка Мышц ещё не завершилась, мне вновь стоило уделить внимание именно профильному Пути. В противном случае, даже с поддержкой Биорезонатора я рискую перегореть, запустив разом столько глобальных в плане перестройки процессов.
        Заманчивей всего выглядела прокачка Конденсации до второго ранга, ведь именно она позволяла выжимать максимум из Крионики. Вот только без соответствующих механизмов сопротивления холоду, я рисковал повредить собственную руку.
        Адаптироваться к морозу, да и в целом к любым температурным перепадам, можно несколькими способами. Самый очевидный - узкоспециализированные Ядра. Наиболее ценные экземпляры добывались охотой на Мутантов и Альф, но имелся и дефолтный вариант, правда, универсальностью он не отличался.
        ПОДАВЛЕНИЕ ТЕПЛА
        | 1 ранг - 2 сферы - 1 слот Ядра |
        ПСИ-ЭНЕРГИЯ ХОЗЯИНА СПЕЦИАЛИЗИРУЕТСЯ НА ЗАМЕДЛЕНИИ ЧАСТИЦ, ЧТО РАСШИРИТ ВОЗМОЖНОСТИ МАНИПУЛЯЦИЙ К ПОНИЖЕНИЮ ТЕМПЕРАТУРЫ ЦЕЛИ. ВОЗМОЖНОСТЬ УСКОРЯТЬ ЧАСТИЦЫ И ПОВЫШАТЬ ТЕМПЕРАТУРУ ЧАСТИЧНО ДЕГРАДИРУЕТ.
        ЭФФЕКТЫ:
        - снижение базовой температуры тела до 32 Градусов Цельсия
        - диапазон отрицательных температурных колебаний увеличен на 20 Градусов Цельсия
        (пороговое минимальное значение: -18 Градусов Цельсия)
        (пороговое минимальное значение с учетом Конденсации: -33 Градусов Цельсия)
        (пороговая отрицательная температура проводника -40 градусов)
        ФИЗИОЛОГИЧЕСКИЕ ИЗМЕНЕНИЯ:
        - изменение одной из структур мозга - Гипоталамуса
        - изменение терморецепторов в спинном мозге и коже
        ИЗМЕНЕНИЯ АТРИБУТОВ:
        Нейронная Сеть +1
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - число необходимых Сфер указано с учётом эффекта Эспера
        - для освоения требуется 1 слот под Ядро
        - доступное число слотов 3
        Подавление Тепла значительно увеличивало боевой потенциал Крионика. Возможность моментально проморозить часть тела до «-33 градусов Цельсия» будет представлять угрозу даже Мутанту. Естественно, если при этом крио-волна доберётся до жизненно важных органов.
        Одновременно с этим Подавление Тепла ухудшало контроль над способностью разгонять частицы. В целом, при желании я всё ещё мог повышать температуру, вот только с удвоенными затратами пси-энергии и в куда меньшем диапазоне. Нынешний максимум достигал сорока градусов Цельсия и в дальнейшем увеличить этот показатель будет достаточно проблематично.
        Впрочем, для меня эта потеря была приемлемой. В конце концов, я изначально не планировал становиться универсалом.
        Учитывая, что с новым Ядром температурный диапазон крио-волны достиг приемлемого уровня, оставшиеся Сферы решил вложить в небоевые направление. Мало того, что это позволит приобрести весьма полезную способность, так ещё и нагрузка на организм при этом будет минимальной.
        ТЕРМОСЕНСОРИКА
        | 1 ранг - 2 сферы - 1 слот Ядра |
        ЭФФЕКТЫ:
        - позволяет освоить инфракрасное зрение
        - оптимальный диапазон обнаружения - 20 метров
        - преграды снижают эффективную дальность
        ФИЗИОЛОГИЧЕСКИЕ ИЗМЕНЕНИЯ:
        - формирование клеток термо-рецепторов в области глаз
        ИЗМЕНЕНИЯ АТРИБУТОВ:
        Нейронная Сеть +2
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - число необходимых Сфер указано с учётом эффекта Эспера
        - для освоения требуется 1 слот под Ядро
        - доступное число слотов 3
        Далеко не всегда выживание зависит от грубой силы Пробуждённого. Тактическая составляющая зачастую влияет на исход не меньше. Причем речь не только о возможности устроить засаду, но и банально уйти от сражения, когда находишься в невыгодном положении.
        Ситуация с Ревуном явный тому пример. Собственно, именно она и натолкнула меня на мысль освоить Термосенсорику, причём именно с неё я и начал, устроившись на полу.
        Процесс прошёл относительно безболезненно, разве что на несколько минут в черепе появилось отвратительное распирающее чувство. Обычное явление, когда эволюция затрагивает мозг - сейчас тот адаптировался к анализу и контролю новой сенсорной системы.
        Встроенным тепловизором я, конечно, не обзавёлся, но теперь почувствовать присутствие чего-либо живого и тёплого будет намного легче. Весьма полезна функция, ведь даже примерный размер и форма цели могли сказать о многом.
        А вот адаптация к Подавлению Тепла прошла в разы тяжелее, ведь это Ядро затрагивало перестройку всего организма, причём на достаточно глубоком уровне.
        Резкое падение базовой температуры заставило ощутить жар, словно с головой окунулся в ванну полную кипятка. Меня сразу бросило в жар, а кожа покрылась липким потом.
        Копившаяся до этого момента усталость навалилась всем скопом, легко переборов жалкую попытку удержаться в сознании. Мир растворился в бесконечном Ничто.

* * *
        УРОВЕНЬ 2 - .> 3
        Сферы 0 - .> 4 - .> 0
        Слоты Ядер 1 - .> 3 - .> 1
        НЕЙРОННАЯ СЕТЬ 17 - .> 20
        Регенерация 13
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ 18
        Ловкость 14
        Сила 13
        СИСТЕМЫ ОРГАНОВ И ТКАНЕЙ:
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ:
        Мышечная Ткань 1
        Костная Ткань 1
        Сухожилия 1
        ПУТЬ РАЗУМА:
        Эспер 1
        Термокинез 1
        Криокинез 1
        Конденсация 1
        Подавление Тепла 0 - .> 1
        Термосенсорика 0 - .> 1
        Глава 7
        Спустя некоторое время ощущение пустоты ослабло, уступив место вязкой дрёме. Причём вместо столь желанного спокойного сна, меня ждало нечто бесформенное, тревожное - словно не сумевший оформиться кошмар.
        Поддавшись любопытству, я некоторое время пытался наблюдать за происходящим. Вокруг проносились безликие люди и события, которые казались одновременно знакомыми и чужими. Странное ощущение…
        Скорее всего, это было реакцией сознания на пережитое, так что я быстро потерял интерес и попытался проснуться. Долгий сон - одно из многих благ, от которых Пробуждённых придётся отказаться ради выживания.
        Первая попытка оказалась провальной, но этого стоило ожидать. Даже после пробуждения этому телу предстоял долгий путь адаптации и выработки ценных рефлексов. Главное - мне удалось осознать себя, остальное - дело техники. Стоило почувствовать собственное тело, я практически сразу вырвался из оков сна.
        Спину ломило - сказывался сон на твёрдом полу в сидячем положении. Тем не менее, я не спешил вставать и разминаться, разгоняя кровь по затёкшему телу. Сон оказался куда глубже чем мне того хотелось и длился два с половиной часа, так что для начала следовало осмотреться.
        Открыв глаза, внимательно осмотрел комнату. Благо, обошлось без сюрпризов. Единственный потенциальный источник угрозы - Анна, спала всего в полуметре от меня. Причём девушка делала это с куда большим комфортом, с постеленным на пол одеялом и подушкой.
        Незначительная на первый взгляд деталь, заставила накинуть пару балов в пользу дальнейшего выживания девушки. В конце концов, она навряд ли хранила запасной комплект постельного белья на кухне, а значит, за время моего сна решилась зайти в спальню.
        Занятный момент, про меня Анна так же не забыла, накрыв пледом. Это объясняло, почему я чувствовал жар во сне. Впрочем, сам жест оценил - за годы, проведённые в отряде Пионеров, как-то успел отвыкнуть от подобной заботы. Приятное чувство.
        Убедившись, что поблизости нет никакой угрозы, переключил внимание на собственное тело. В прошлой жизни мне потребовалось около трёх недель, прежде чем я привык спать урывками и вдали от удобной кровати.
        Размяв шею и плечи, оказался приятно удивлён. Ломота и слабость быстро отступали, кроме того, полоски царапин успели ощутимо затянуться, практически не мешая движениям.
        Единственный минус - организм стал печью для сжигания калорий. Прямо сейчас в шкале статуса висела пиктограмма лёгкого истощения, а голод сжимал желудок с тупой болью.
        Впрочем, несмотря на все эти моменты, менять настройки Биорезонатора не стал. Здесь и сейчас, пользы от ускоренного метаболизма было больше чем вреда.
        Поднимаясь, старался не шуметь, тем не менее, Анна моментально проснулась. Вздрогнув, девушка рывком села и перевела на меня затуманенный взгляд. Столь чуткий сон - весомый аргумент в пользу будущего выживания медсестры.
        - Уже уходишь? - потирая глаза, с ноткой надежды в голосе спросила Анна.
        - Да, я и так слишком задержался. Лучше ещё поспи, как раз отдохнёшь к моменту выплода.
        Упоминание о заражённом парне заставило медсестра вновь вздрогнуть, но в итоге она кивнула в ответ. Пусть и насильно, но девушка наконец-то приняла решение.
        Несмотря на нарастающий голод, задерживаться не стал, а сразу направился к выходу, не забыв прихватить рюкзак.
        - Подожди, - окликнула меня Анна, подбежав со связкой ключей в руках. - Возьми, это запасные. Ну… если захочешь… - запнувшись, она замолчала, не зная как выразить собственные эмоции.
        - Хорошо, - взяв ключи, оборвал неловкую паузу. - Если не вернусь в течение двух дней - не засиживайся в квартире, дверь не сумеет вечно сдерживать тварей. Лучший способ выжить - постоянно становиться сильнее, а о том, как именно это сделать, ты и так знаешь, - кивок в сторону спальни с Инкубатором был достаточно прозрачным намёком. - Держись подальше от общежитий и офисных высоток, - заострять внимание на зданиях Трансформы не стал, ведь пара случайных фраз и меня ненароком могут приписать к сотрудникам корпорации, которые якобы изначально обо всём знали.
        Пусть в голове крутилось ещё много полезных советов, я решил оставить их при себе. За последние несколько часов Анна увидела и услышала достаточно, чтобы сделать правильные выводы. Если девушке хватит на это ума и мужества, то она с большой долей вероятности выживет. В противном случае её будет ждать печальный исход и бесконтрольное нагромождение информации этого не изменит.
        Приняв решение, больше не собирался задерживаться. Вот только едва я сдвинулся с места, как медсестра нервно подалась вперёд, после чего заговорила.
        - Можешь сказать, как тебя зовут!?
        Анна задала простой вопрос, но он заставил меня замереть и задуматься. С приходом Системы ничего не значащие имена быстро уйдут на второй план, уступив место говорящим за себя прозвищам и кличкам.
        - Виктор, - собственное имя прозвучало, словно нечто чужое и бесконечно далёкое, тем не менее, альтернативы были ещё хуже.
        Одно время ко мне прицепилась кличка «Висельник», но вскоре, после встречи с Алиной, моим новым именем стало «Тварь». Придумав прозвище, та сука тщательно следила, чтобы ко мне обращались только так, и никак иначе. Учитывая её вспыльчивый характер, практически никто не рисковал нарушать это правило.
        Уходя, решил оставить девушке лом, забрав с собой лишь поломанную часть багра. Несмотря на приличный вес первого, прошедшая эволюцию медсестра должна легко управиться с новым оружием. Будучи Плотником, девушка вполне могла полностью положиться на грубую силу, в то время как сломанное древко, больше походящее на копьё, требовало от человека определённых навыков.
        КЛЕЙМО «ПЛАТА»
        (статус обновлён)
        ВЫПОЛНЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ УСЛОВИЕ:
        «сопроводите инициированную Вами Пробуждённую Титову А.И. домой»
        ТЕКУЩИЙ СТАТУС
        1874 - .> 1867 дней
        Лишь после того, как я вышел из квартиры, Система наконец-то засчитала выполнение миссии, сократив общий срок Клейма на неделю. На общем фоне этот результат мог показаться слишком незначительным, но, если делать подобные «шажки» каждый день, то пятилетний срок Клейма исчерпается менее чем за год.
        Кроме того, идея поделиться информацией себя полностью оправдала. Система в полной мере оценила этот поступок, фактически удвоив награду.
        ВЫПОЛНЕНО СКРЫТОЕ УСЛОВИЕ:
        «значительно повысить уровень информационной подготовки Титовой А.И.»
        ТЕКУЩИЙ СТАТУС
        1867 - .> 1860 дней
        Если тенденция сохранится, то я смогу избавиться от «Платы» уже через четыре месяца. Впрочем, опыт прошлой жизни научил не строить далеко идущих позитивных планов. Кто знает, какой будет следующая миссия?
        Оказавшись в общем коридоре, вновь проигнорировав лифт, начал не спеша спускаться по этажам. Двигался по пролётам без особой спешки, всматриваясь в коридоры, выискивая следы вырвавшихся Искажённых.
        Особое внимание уделил третьему этажу. В одной из квартир продолжал стонать и завывать Искажённый, но к этому моменту запал соседей себя исчерпал. Толпа разошлась, оставив после себя несколько коротких, но ёмких посланий, нацарапанных прямо на двери дебошира. Видимо, кто-то решил хоть таким образом отвести душу.
        Покинув многоэтажку, бегло осмотрелся и, убедившись, что во дворике нет случайно забредшего Искажённого, перешёл на лёгкий бег. В течение пары минут, прислушиваясь к собственному телу, подобрал подходящий темп, позволявший балансировать между скоростью, сохранением выносливости и безопасностью.
        Туман к этому моменту стал менее густым, что позволяло увидеть куда больше. Неподготовленному человеку могло показаться, что город погрузился в безобидную дрёму, навязанную необычной погодой, вот только реальность разительно отличалась от подобных догадок.
        Ночная тишина была не более чем хрупкой иллюзией, которая с каждым часом всё сильнее трещала по швам. Достаточно присмотреться, и можно легко приметить, как сквозь вуаль ложного спокойствия пробиваются первые ростки нового мира.
        Застывший в неестественной позе человеческий силуэт в окне четвёртого этажа. Приглушённые хрипы, едва различимые в угасающем тумане. Полдюжины щенков, что, едва приметив мою фигуру, поспешили скрыться в переулке, оставив недоеденную, но до сих пор живую мать…
        Подойдя к последней, оборвал её страдания выверенным ударом древка в висок животного, получив в награду кристалл с парой единиц Эфира и Чип. Сука оказалась мутировавшей.
        Продолжив бег, примерно спустя пятнадцать минут, натолкнулся на мерно урчащую машину, брошенную посреди дороги. Распахнутая настежь водительская дверь позволила осмотреть залитый кровью пустой салон такси.
        Проследив за крупными алыми каплями, ведущими в сторону переулка, я решил не идти по кровавому следу. Пусть тварь вполне могла оказаться Мутантом, решил даже не пытаться его преследовать. Прямо сейчас у меня имелась вполне конкретная цель. Да и в целом, вирт-клуб - более надёжный вариант, нежели поиски по подворотням бродячего Искажённого.
        Вернувшись на дорогу, вновь подошёл к брошенному авто. В будущем, до появления «чистых» районов, передвигаться на машине по городу будет слишком опасно. Даже обшитые бронёй и оснащённые оружием машины не дадут никаких гарантий, но сейчас я мог себе позволить подобную вольность ради экономии времени.
        Прежде чем занять место водителя, снял и выбросил залитый кровью подголовник. Судя по всему, таксисту не повезло взять пассажиром будущего Искажённого, причём тот решил сесть не рядом с водителем, а за его спиной. После обращения, из такой позиции, твари не составило труда незаметно напасть на человека.
        Накинув поверх окровавленного сиденья куртку таксиста, та лежала на переднем пассажирском, сел за руль. Попытка тронуться закончилась тем, что машина вовсе заглохла, а движок перестал отзываться на поворот ключа в замке зажигания. Благо, мне не составило труда реанимировать машину - достаточно было вставить эфирный кристалл в прикуриватель.
        Как и в случае с телефоном, столь варварский метод обрекал авто, но меня дальнейшая судьба транспорта не особо заботила. Откровенно говоря, нет никаких гарантий, что я вообще сумею на ней добраться до торгового центра.
        Дорога выглядела относительно пустой. Сказывалась эпидемиологическая обстановка в городе - последнюю неделю власти продвигали политику минимальных передвижений по городу. Кроме того, большинство Искажённых сейчас были заперты в квартирах, а большинство выживших людей попросту спали. К утру, когда твари окончательно проснутся, город захлестнёт паника и передвигаться на транспорте станет куда сложнее.
        Понятное дело, брошенное такси оказалось не единственным автомобилем на дороге. За последующие пять минут мне на пути попалось около десятка брошенных машин. Люди при этом мне не попадались, чего не скажешь об Искажённых.
        Едва приметив волочившуюся по тротуару фигуру, моментально среагировал и вывернул руль, раскатав ублюдка под колёсами автомобиля. Прикинув, сколько Эссенции могу получить за сбитого Выродка, решил не тратить время в пустую, оставив замершее тело на дороге.
        При должном стечении обстоятельств, брошенная субстанция вполне может спасти случайному прохожему жизнь. Эссенция, не сумев слиться с телом нового хозяина, будет автоматически искать нового носителя в определённом радиусе, причём, предпочтение будет отдаваться представителям того же вида, к которому принадлежал несостоявшийся хозяин.
        Если повезёт, то это позитивно повлияет на статистику выживших. Впрочем, куда больше меня привлекало разом два потенциальных достижения.
        Для получения «Окровавленного Металла» требовалось прикончить определённое количество Искажённых с помощью транспорта. Точные цифры зависели от ряда факторов, но главный среди них - сила убитых тварей. Если брать в расчёт исключительно Выродков, то придётся сбить не меньше десятка.
        В награду за это достижение Система интегрировала информацию о базовой механике напрямую в нейронный чип. Ничего особенного, уровень гаражного самоучки, но, даже подобная мелочь вполне могла спасти жизнь. Кроме того, всегда имелся шанс продвинуть достижение до второго ранга, вместе с тем расширив базу данных. Правда, сказать это было куда проще, чем сделать.
        Второе достижение, «Во Благо», требовало отказаться от десятка Эссенций, причем просто бросить ценный трофей недостаточно. Эволюционная Субстанция обязательно должна найти хозяина, причём в лице непробуждённого.
        Взамен Система наделяла человека способностью чувствовать и притягивать бесхозную Эссенцию в определённом радиусе. Откровенно говоря, большую часть времени эта способность будет бесполезной, но в случай тотальной зачистки зон или крупномасштабных битв с большим числом жертв как со стороны Пробуждённых, таки Искажённых, она позволит сорвать куш.
        Условия получения «Во Благо» были по-своему простыми, и единственная загвоздка заключалась в сжатых сроках. Упустив момент, можно попросту не суметь найти обычного - не пробуждённого человека. В прошлой жизни я знал лишь одного человека с этим достижением - Костоправа, собственно, именно он мне о нём и рассказал.
        Впрочем, несмотря на потенциальную выгоду, я не стал зацикливаться на получение достижений. Как итог, добравшись до торгового центра, мне удалось задавить лишь трёх Выродков.
        Оставив машину недалеко от входа, заблокировал двери и поставил авто на сигнализацию. Пусть улицы и выглядели опустошёнными, вокруг вполне могло быть достаточно «прохожих».
        Главный вход в торговый центр оказался без охраны, но это и не удивительно. Три алые лужи неподалёку хорошо давали понять, что местные ЧОПовцы успели пересечься с Искажёнными и понесли первые потери. Скорее всего, на других постах дела обстояли схожим образом.
        В целом, отсутствие охраны мне было только на руку. В ночное время свободный доступ осуществлялся только к первому и нулевому этажу торгового центра, в то время как эскалаторы к остальным зонам обычно перекрывались. Тратить время на ненужные разборки и поднимать лишний шум совсем не хотелось.
        Для начала, воспользовавшись электронным терминалом у входа, нашёл охотничий магазин на схеме торгового центра. Точка находилась в закрытой зоне на третьем этаже, а значит, магазин был заперт.
        В теории я мог попытаться вскрыть замок, вот только без подходящих инструментов, это бесполезная трата времени. Впрочем, даже если удастся насильно вскрыть замок, это создаст слишком много шума, привлекая внимание всех бродячих поблизости тварей.
        Понятное дело, так легко отказываться от источника оружия и экипировки я не собирался, просто сменил последовательность. Первым делом стоило разведать местность, прихватить наиболее ценные вещи из более доступных мест, а уже после, с готовыми путями к отступлению, лезть в охотничий магазин.
        В идеале, стоило дождаться хозяев или сотрудников магазина. В условиях нового мира, любой здравомыслящий человек, имеющий доступ к оружию, постарается запастись последним впрок.
        Естественно, мало кто захочет раздавать столь ценный ресурс по доброте душевной, но с людьми всегда можно договориться. Главное понимать, что лучше пустить в ход здесь и сейчас: собственные слова или чужую кровь.
        Вновь воспользовавшись терминалом, бегло пробежался взглядом по магазинам первого этажа. В большинстве своём те отводились под брендовую одежду, что меня не особо интересовало.
        Нулевой ярус выглядел куда перспективней, ведь большая его часть отводилась под зал виртуальной реальности, который и был одной из моих главных целей. Кроме того, там же находился супермаркет и аптека.
        Вскрыв по дороге торговый автомат, на скорую руку притупил голод - организм продолжал с бешеной скоростью сжигать всё, что попадало в желудок. А вот магазин косметики и парфюма обошёл по широкой дуге.
        Для чувствительных к запахам тварей флакон духов вполне мог сойти за ароматическую бомбу. При грамотном использовании пузырёк парфюма вполне мог сбить со следа особо приставучего Искажённого, вот только сунувшись в магазин, я рисковал сам пропитаться целым букетом ярких ароматом, становясь своего рода маяком для разного рода нюхачей.
        Выискивать вход в клуб не пришлось. Спускаясь по замершему эскалатору, сходу приметил с десяток кровавых полос тянущихся из разных частей яруса, и сливающихся в одну широкую алую тропу. Хозяйничавшая здесь тварь явно собрала богатый урожай…
        Подобное поведение было не свойственно Выродкам, те вгрызались и потрошили жертв на месте, не заботясь о перемещение добычи в более безопасное место. Сказывалась банальная нехватка мозгов.
        Впрочем, Альфы так же редко тратили время на подобные манёвры, предпочитая полагаться на подавляющую силу. Ведь мало кто был готов помешать трапезе столь опасных особей.
        А вот Мутанты на подсознательном уровне стремились создавать гнёзда с запасом пищи для своего будущего потомства. В целом, на что-то подобное я и рассчитывал.
        Прежде чем лезть в потенциальное логово, спрятал рюкзак в одной из пустых урн. В драке тот будет только мешать, но и бросать добычу, где попало, не стоило.
        Перебрав запасы, с собой взял лишь полдюжины скальпелей и остатки багра. Весьма скромный арсенал, но я планировал начать с разведки и только после, узнав врага в лицо, наведаться в супермаркет по соседству для поиска более подходящего оружия.
        Обычно подступы к гнёздам охранялись отпрысками главного Мутанта, но сейчас вход в вирт-клуб, к которому и вели кровавые следы, оказался пуст. Возможно, тварь банально не успела расплодиться.
        Внутри помещение оказалось слабо освещено, да и в общем царила мрачная атмосфера, но это скорее играло мне на руку, чем мешало. В отличие от Пробуждённых, Искажённые проходили через ряд неравномерных преображений организма, в процессе которых, как правило, наращивалась грубая сила, а вот эволюция органов чувств заметно отставала.
        У самого входа мне на глаза попалась табличка с планом эвакуации, что позволило заранее оценить планировку клуба. Фактически, тот представлял собой огромный зал, поделённый на множество мелких зон тонкими перегородками. Внутри этих ячеек как раз и размещались игровые капсулы.
        Пройдя мимо стойки администратора и заглянув в зал, убедился, что табличка не врала. В целом, пусть возведённые стенки выглядели весьма хлипкими, их наличие создавало множество укрытий. Главный вопрос, кто ими сумеет лучше воспользоваться - я или мой враг.
        Изучая зал в течение трёх минут, я так и не заметил ни одной твари, тем не менее, даже так не спешил углубляться в клуб. Вместо этого выбрал более безопасный способ разведки. На потолке хватало камер, которыми я и собирался воспользоваться.
        Стойка администратора находилась у самого входа, вдали от потенциального врага, причём от общего прохода её отделяла лишь длинная барная стойка. Легко преодолев единственную преграду, бегло осмотрел рабочее место админа.
        Компьютеры, пусть и сильно тормозили, но всё ещё работали, так что мне не пришлось тратить эфирные кристаллы на реанимацию техники.
        Учётка администратора оказалась запаролена, но серьезной проблемой это не стало - под клавиатурой нашлась шпаргалка местного работяги с двумя записями. Первая «dyYqiaWOco» имела приписку - на почитать, в то время как вторая комбинация - «yfxfkmybr_velfr», лишённая пометок, оказалась нужным мне паролем.
        Всего в клубе, с учётом трёх вип-залов, оказалось больше сотни капсул, но статус «оплачено» висел на 57 из них. Причем девять машин активно подсвечивались как «повреждённые», что говорило явно не в пользу запертых внутри людей.
        В целом, имелся определённый шанс, что в оставшихся сорока восьми машинах находились не обращённые люди, но я предпочитал отталкиваться от худшего сценария, заочно записав всех посетителей в мертвецы.
        Да и в целом, сейчас меня больше волновали не запертые в саркофагах люди, а выбравшиеся на свободу твари. Кровавые следы на полу не могли появиться из ниоткуда.
        Благо, рыскать по залу в поисках Мутанта не пришлось. Хозяева вирт-клуба не поскупились на систему наблюдения, так что в зале практически не было слепых зон.
        Искомая тварь нашлась довольно быстро. Двухметровая жирная туша, с едва угадываемыми человеческими чертами, развалилась на диване в одном из вип-залов. Силуэт парня всё время «плыл», причём тому виной были не помехи или сбои аппаратуры, а огромное количество червей, покрывавших тело.
        Потенциал - то единственное, что было важно для нового мира. Прочее, в том числе и видовая принадлежность, были вторичны. В этом вирт-клубе среди всех возможных существ, доминирующей особью стал червь, видимо, изначально обитавший в крупном парне. В итоге, человек обратился в оболочку, кишащую паразитами.
        Черви, как и многие подобные им твари, использовали несколько методов паразитизма. Одни предпочитали брать жертву под полный контроль, стремясь занять мозг носителя. Другие запускали механизмы ассимиляции, видоизменяя человека.
        Оба варианта несли немалую угрозу для выживших, ведь какое-то время заражённый челочек мог находиться среди людей незамеченным. Но, на мой взгляд, самым опасным являлся третий метод паразитизма, когда тело жертвы обращалось в ходячую биологическую бомбу. Ведь уничтожение оболочки лишь выпустит на волю полчища тварей, спешащих переселиться в новый «дом».
        Естественно, у живого роя имелись и слабые стороны. В случае гибели главной особи-матки, ком отпрысков погружался в хаос. Первые секунды, а то и минуты, полчища тварей находились в ступоре.
        Со временем они адаптируются, но без ментального поводка, привыкшие к слепому повиновению особи, лишатся возможности нормально взаимодействовать. Понятное дело, что даже так они будут нести серьезную угрозу, но уничтожать ползущих напролом паразитов, не пытающихся тебя обойти или затаиться, будет в разы легче.
        Проверив функционал капсул, и убедившись, что те невозможно заблокировать подобно медицинским саркофагам, тихо покинул клуб, направившись в супермаркет.
        Внутри магазина сразу обратил внимание на разбросанный товар и пару опрокинутых полок, но при этом я не заметил следов Искажённых - нигде не было крови. Важная деталь, ведь в ином случае трупы могли быть заражены. Впрочем, отсутствие тел не отменяло необходимость внимательно смотреть по сторонам и под ноги.
        Завернув в секцию с инструментами, пробежался взглядом по стеллажам, подбирая новое оружие. После недолгих раздумий, выбрал небольшую монтировку, длиною в 50 сантиметров.
        Аналогичных размеров был мачете, который я использовал в прошлой жизни на протяжении последних двух лет. Возможность интуитивно чувствовать длину оружия - весьма полезное свойство. Порой, даже небольшая разница в несколько миллиметров могла оказаться фатальной.
        Роль запасного оружия занял цельнометаллический молоток. Правда, его пришлось несколько модернизировать. Для начала, избавился от прорезиненной рукояти, а после доработал её напильником, чтобы та не скользила в руке.
        Крионика позволяла манипулировать не температурой, а скоростью колебания молекул, так что на роль проводника лучше всего подходили цельные предметы. Плотная кристаллическая решетка не только улучшала проводимость пси-энергии, но и куда лучше сопротивлялась износу в процессе.
        Добрав пояс для инструментов, и зафиксировав на нём обе обновки, двинул дальше. Спустя пару минут список добычи пополнил цельнолитой нож и мощный фонарик, мало чем отличавшийся от увесистой дубинки.
        На этом сбор общей экипировки закончился, и я начал готовиться непосредственно к встрече с червями. Лучшим оружием против засевших в теле носителя паразитов был огонь. В отличие от грубой силы, повреждающей лишь оболочку, пламя будет опасно для запертых внутри плоти тварей.
        Отправившись в отдел бытовой химии, запасся ацетоном. Добыть пенопласт оказалось несколько сложнее, но тут выручил небольшой закуток с телевизорами, в чьих упаковках хватало этого ингредиента. На поиск плотно ставшей в пояс тары ушло ещё около пяти минут.
        За финальным компонентом - бензином, пришлось идти на улицу и пробивать бак собственного трофейного авто. Пусть неподалёку стояла ещё одна машина, но использовать её не вышло. Судя по мерно мигающей под лобовым стеклом лампочке, сигнализация на авто до сих пор исправно работала.
        Расплавление пенопласта в ацетоне отняло немало времени, при этом, чтобы наполнить несколько бутылок огнеопасной жижей, пришлось вскрыть две дюжины упаковок с техникой. Далее в ход пошёл бензин, которым я так же пропитал фитили.
        Оценив на глазок напалм домашнего изготовления, в целом остался доволен. Пусть до зажигательной смеси от Системы очень далеко, выбирать не приходилось.
        Прихватив на обратном пути пару ручных газовых горелок, те в разы выигрывали у простых зажигалок, не забыл тщательно вымыть руки бутилированной водой. Будучи криомантом, стоило быть вдвойне аккуратным с огнём.
        Прежде чем уйти, заглянул в продуктовый отдел. Забивать до отказа желудок перед дракой - последнее дело, но как минимум следовало утолить успевший вновь дать о себе знать голод.
        Вернувшись в игровой зал, вновь проверил обстановку через камеры, при этом куда дотошней. Предосторожность себя оправдала - на этот раз помимо главного червя, нашёл ещё кое-что интересное.
        Три сваленных в кучу тела, лежавшие за одной из капсул в основном зале, походили на запас провизии, но на деле всё оказалось не столь просто. Пусть изображение камер оставляло желать лучшего, мне удалось распознать крайнюю степень разложения тел.
        Учитывая, что Система активировалась несколько часов назад, в естественных условиях плоть попросту не успела бы настолько сильно измениться. Скорее всего, внутри трупов находились черви и послужившие катализатором.
        Подобная компостная куча-инкубатор сама по себе аморфна, но по приказу особи-матки способна перейти в боевой режим, связав воедино куски плоти и даже разложившиеся останки в подобие единого тела. Перспектива драться в крохотной вип-комнате сразу против главной особи и инкубатора выглядела слишком опасно. Учитывая, что последний находился в общем зале, решил начать зачистку именно с Троицы.
        Прежде чем начинать, потратил около десяти минут, заучивая структуру зала. Пусть хозяева не заморачивались с дизайном и клуб представлял собой простую систему «квадратов», что серьезно упрощало дело, мне предстояло запомнить расположение всех «занятых» и капсул.
        С апгрейдом собственного Чипа появится возможность формировать «карту» зоны в интерфейсе, но пока приходилось обходиться тем, что есть.
        Помимо прочего, позаимствовал у стойки администратора небольшой огнетушитель. По возможности стоило избежать распространения огня. Тотальный пожар в торговом центре не входил в мои планы.
        Напоследок смочил балаклаву водой - простой, но вместе с тем действенный способ, позволяющий снизить риск надышаться дымом. Далее в ход пошёл шлем - защитить голову от прямого контакта с червями точно не помешает.
        Закончив с подготовкой, почувствовал, что становится душно. В прошлом мне приходилось и не в такие «пироги» упаковываться, но тогда я не был Криомантом. Без специализированных Ядер переносить жару стало в разы сложнее.
        Пробираясь к нужной ячейке, решил проверить по пути один из «неисправных» саркофагов. В отличие от медицинских капсул, игровые модели не имели прозрачного корпуса, но алые подтёки из-под крышки устройства хорошо давали понять, в каком состоянии находится игрок.
        Добравшись до нужной секции, первым делом убедился, что Троица на месте. Пусть это подобие компостной кучи и не выглядело особо подвижным, излишняя самоуверенность могла принести много проблем. Благо, обошлось без сюрпризов. Кроме того, даже на столь малом расстоянии - нас разделяла всего пара метров, меня не почувствовали.
        Запалив фитили, приготовил разом две бутылки с напалмом - половину всего боезапаса. Проще всего было бросить снаряды рядом с тушами, разбивая флаконы о пол, вот только я решил пойти более сложным путём. Отправив в полёт первый «коктейль», с секундной задержкой метнул и второй так, чтобы оба снаряда столкнулись точно над «компостной кучей». Подобный трюк требовал определённой сноровки, но с опытом прошлой жизни я с лёгкостью его провернул.
        Вспыхнувший в воздухе напалм окатил Троицу огненным дождём. Ранее аморфная тварь моментально отозвалась мерзким визгом и попыталась собраться в нечто более оформленное, но почти сразу рухнула и затихла.
        Результат превзошёл мои ожидания, вот только насладиться этой маленькой победой не вышло. Вскоре к вони палёного мяса присоединился запах едкого дыма. Отделанные под металл перегородки оказались дешевым пластиком с покрытием, который моментально занялся огнём
        После секундного колебания, решил не пускать в ход огнетушитель, вместо этого спрятавшись в соседней секции. Пусть Троица быстро умолк, его визг должен был привлечь главную особь, и та могла появиться в любую секунду.
        В случае если тварь попытается спасти своих отпрысков, это будет идеальный момент для нападения. Подобная возможность стоила всех рисков с пожаром. Впрочем, относительно последнего я зря беспокоился. Спустя десяток секунд сработала пожарная сигнализация.
        Мерзкий писк сирены мог привлечь Искажённых в торговый центр, но сейчас меня куда больше волновала вода, хлынувшая из разбрызгивателей на потолке. Уже горящий напалм не боялся влаги и должен добить весь выплод, но вот с мамашей-переростком могут возникнуть проблемы. Хозяин вирт-клуба не экономил на системе пожаротушения, так что фитили двух оставшихся снарядов моментально промокли.
        Пока я пытался продумать новый план, явился Мутант. Огромная туша легко сорвала и отбросила горящую перегородку, после чего попыталась схватить Троицу, вот только сгнившая и обожжённая плоть буквально разваливалась в его руках.
        Мерзкая и тошнотворная картина, но мне приходилось видеть и не такое. Куда важнее, что тварь буквально сама лезла в огонь. Это был шанс, который я не собирался упускать.
        Находясь вне поля зрения туши, та стояла ко мне боком, метнул первую бутыль, метя в голову. По задумке снаряд должен был разбиться о череп, окатив тварь напалмом. Учитывая, что главная особь практически держала на руках горящие останки Троицы, горючая смесь должна была сразу вспыхнуть. К сожалению, я недооценил состояние «оболочки».
        Бутылка угодила точно в цель, вот только вместо того, чтобы разбиться, промяла излишне податливый череп. Сорвав кусок мягкой плоти, снаряд упал на пол, так и не разбившись.
        Оставленная рана выглядела серьезно, но на деле не причиняла червю никакого вреда. Скорее напротив, удар лишь подсказал туше, что рядом находится посторонний.
        Прежде чем монстр успел отреагировать, запустил второй снаряд, но уже под ноги твари, после чего рванул прочь. Звук разбившегося стекла и последовавший за ним булькающий вой подсказал, последний бросок оказался удачным. Правда, лишь отчасти.
        В отличие от Троицы, главная особь оказалась куда расторопней и изворотливей. Едва огонь начал пожирать ноги твари, как та начала сама буквально срывать и отбрасывать вспыхнувшую плоть. Метод весьма радикальный, но именно он позволил свести ущерб к минимуму.
        В итоге, огонь толком не успел покалечить Мутанта, так что я не удивился, когда тварь сорвалась с места со скоростью заправского спринтера. Даже после пробуждения я не был уверен, что сумею выдержать нужный темп, так что пришлось в очередной раз менять план на ходу.
        Завернув за угол, вместо того, чтобы продолжить бег, выждал пару секунд, после чего с замахом отправил лом навстречу едва успевшей показаться морде. Металлический клюв легко вошёл в размягчённые кости черепа, заставляя голову лопнуть словно та была перезревшей тыквой.
        Эффектно, но не эффективно - заражённого потеря головы не особо волновала. Выбросив вперёд мясистую, покрытую складками жира руку, тварь вцепилась мне в плечо, после чего потянула к себе навстречу.
        Практически оказавшись в объятиях урода, заметил, как на его животе начал расходиться шов. Рубашка успела сгореть, так что я хорошо видел его кишащее червями нутро.
        От перспективы душа из паразитов, меня прошиб холодный пот. Благо, инстинкты прошлой жизни не подвели, помогая быстро сбросить оковы ступора.
        Разжав кулак, я буквально вонзил пальцы в грудь твари. Гнилая плоть легко поддалась, а вот рёбра оказались куда прочнее. В отличие от черепа, за которым скрывался расплавившийся мозг, эти кости защищали нечто более ценное, как я на то и надеялся.
        Буквально вцепившись в ребро, мысленно активировал Конденсацию, выпуская Крио-Волну. Обилие воды вокруг дало интересный эффект - торс твари и моя рука покрылись единой ледяной коркой.
        Моментально вырваться из подобной ловушки было попросту невозможно, что в других обстоятельствах могло стать фатальной ошибкой. Благо, на этот раз мне повезло, и крио-волна достигла своей главной цели - туша замерла.
        Сама по себе нанесённая Мутанту рана не была опасной, если не учитывать, что за грудной клеткой пряталась та самая главная особь. Естественно, паразит вполне мог прятаться и в других частях тела, но наиболее вероятные альтернативы, живот и голова, уже были исключены. Да и наличие крепких рёбер лишь подтверждало изначальную догадку.
        Вырвавшись из вмиг ослабшей хватки, толчком отправил оцепеневшего врага на пол. Не теряя времени, несколькими ударами ноги раздробил, а после и вовсе проломил оледеневшую грудную клетку, добираясь до Червя.
        Тварь обладала слегка сплюснутым слизким телом, часть которого оказалась намертво приморожена к рёбрам, не давая паразиту сбежать. Идея использовать крио-волну оказалась весьма удачной.
        Несмотря на внешнюю беззащитность, быстро прикончить тварь не удалось. Лишь после дюжины ударов ломом, когда от тела червя не осталось целого места, я наконец-то заставил Эссенцию сменить владельца.
        Принимать в собственное тело нечто, что раньше являлось частью паразита, могло показаться омерзительным, но я давно успел избавиться от подобных мыслей и рефлексий. Единственное, что имело значение - сила и именно Эссенция могла мне её дать. Тем более что мне вновь удалось заполучить Ядро!
        ПОЛУЧЕНО ЯДРО ИНОГО ВИДА
        отсутствует сродство Эволюционных Путей
        запущено частичное расщепление Ядра
        …
        ЭВОЛЮЦИОННЫЙ СКАЧОК ПРОШЁЛ УСПЕШНО
        обновлённые характеристики тела активированы
        …
        РАЗБЛОКИРОВАНА ЭВОЛЮЦИЯ ПИЩЕВАРИТЕЛЬНОЙ СИСТЕМЫ
        активирована эволюция Пищеварительной Системы
        …
        ПОЛУЧЕНА НАПРАВЛЕННАЯ ЭВОЛЮЦИЯ ЖЕЛУДОЧНО-КИШЕЧНОГО ТРАКТА 1
        (улучшение базовых систем не тратит слоты Ядер организма)
        ФИЗИОЛОГИЧЕСКИЕ ИЗМЕНЕНИЯ:
        - повышенное сопротивление токсичным веществам во время пищеварения
        - структурные изменения
        ИЗМЕНЕНИЯ АТРИБУТОВ:
        телосложение +1
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - расширен спектр «съедобных» и «условно съедобных» веществ

* * *
        УРОВЕНЬ 3
        Сферы 0
        Слоты под Ядра 1
        НЕЙРОННАЯ СЕТЬ 20
        Регенерация 13
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ 18 - .> 19
        Ловкость 14
        Сила 13
        СИСТЕМЫ ОРГАНОВ И ТКАНЕЙ:
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ:
        Мышечная Ткань 1
        Костная Ткань 1
        Сухожилия 1
        ПИЩЕВАРИТЕЛЬНАЯ СИСТЕМА:
        Желудочно-Кишечный Тракт (ЖКТ) 0 - .> 1
        ПУТЬ РАЗУМА:
        Эспер 1
        Термокинез 1
        Криокинез 1
        Конденсация 1
        Подавление Тепла 1
        Термосенсорика 1
        Глава 8
        Первая эволюция той или иной системы органов всегда сопровождается целым каскадом особенно ярких ощущений. Нынешняя ситуация исключением не стала.
        Поначалу слияние с расщеплённым Ядром походило на глоток горячего кофе в морозное утро. Тепло стремительно разлилось по нутру, заставляя отступить озноб и холод. Приятное ощущение даже для Криоманта, вот только продлилось оно считанные секунды.
        Тепло быстро сменилось обжигающим жаром, а мне начало казаться, что по пищеводу скользит расплавленный свинец. Опаляющее и тяжёлое чувство походило на пытку, к которой вскоре присоединилось и чувство невыносимого голода.
        С трудом перебирая ногами, добрёл до стойки администратора. Оказавшись у автомата с закусками, разнёс стеклянную дверцу молотком, после чего снял душный шлем и грязные перчатки.
        Подобрав первое, что попалось под руку, особо не пережёвывая опустошил пачку чипсов и одним длинным глотком выпил бутылку газировки. Помогло, но ненадолго - организм требовал куда больше топлива, так что, переведя дыхание, я продолжил забрасывать еду в рот, практически ничего не пережёвывая.
        После пятой пачки голод начал понемногу затухать. Одновременно с этим я перестал набивать желудок снеками. Пусть после пробуждения организм мог легко справиться с куда более опасной едой, особенно при наличии нового Ядра, но это не повод идти на крайности, когда под рукой есть запас более полезной пищи. Это банально упростит и ускорит перестройку тела, минимизировав трату энергии на пищеварение.
        Впрочем, прямо сейчас мне предстояло заняться более важным делом, нежели поход в магазин. Пусть я и уничтожил главную особь, рядом находилось достаточно её отпрысков, о которых следовало позаботиться.
        Натянув на лицо балаклаву, поднял со стойки шлем и нехотя вернул его на голову. Дышать в и без того задымлённом помещении стало в разы тяжелее, тем не менее, я не собирался ставить на кон жизнь ради подобной мелочи, как сиюминутный дискомфорт. Лучше терпеть духоту, нежели приютить в своём теле сорвавшегося с потолка червя.
        Вырубив пожарную тревогу, благо это делалось в пару кликов через компьютер администратора, вернулся в зал. Подойдя к первому «повреждённому» саркофагу, лишь с третьей попытки сумел запустить электронику и открыть крышку. В нос сразу ударил зловонный запах гниющей плоти.
        В отличие от Троицы, этот человек сохранился намного лучше, но в том, что он не жилец сомневаться не приходилось. Оттянув одежду «клювом» ломика, я увидел как бурлит множеством полос вздутый живот носителя. Самое меньшее, внутри находилось с десяток паразитов.
        Главная Особь оказалась на удивление плодовитой. Скорее всего, паразит прошёл свою первую эволюцию незадолго до кладки яиц. Учитывая это, следовало избавиться от каждого тела в зале.
        В будущем появится целая каста - Утилизаторов, они же Чистильщики, в ряды которых сгоняли особо провинившихся, неугодных и просто отморозков. Проще говоря, Чистильщиками становились те, кого не жалко. Причём в плане смертности они были очень далеки от Пионеров, эти парни никогда и никому не уступали кровавое знамя первенства. Главный подвох заключался в ином - эта «работа» попросту ломала человека.
        Обычно Пионеры отбивали гнёзда, сражаясь с Мутантами, но зачисткой местности занимались уже Утилизаторы. Вот только благодаря Алине я находился на особом положении и не раз примерял роль Чистильщика.
        За пять лет мне пришлось пройти через десятки зачисток. Даже пытаясь вспомнить, мне удавалось выцепить из памяти лишь отдельные фрагменты, больше походящие на череду картинок с кровавым месивом. Правда, имелось одно исключение.
        Приют для бездомных был третьей «грязной зоной», в которую меня направила Алина. Опыт первых двух вылазок серьезно потрепал мои нервы, но тогда я всё ещё держался. Кроме того, в тот раз мне удалось относительно быстро настроиться на «работу», ведь куда проще утилизировать людей, которые и сами давно поставили крест на собственной жизни.
        Откровенно говоря, реальность могла разительно отличаться от моих мыслей, но тогда моей главной целью было уцепиться за эти скользкие оправдания. Этой уловке я научился у одного из пробуждённых, и к тому моменту мне приходилось её использовать далеко не первый раз, вот только в тот день она дала осечку…
        Стараясь не всматриваться в лица тех, кого добиваю, я просто утилизировал одного заражённого бродягу за другим. Целиком и полностью погрузившись в свой внутренний мирок, я едва не упустил момент, когда в нашу зону едва ли не вбежал один из Чистильщиков, на котором был соседний блок.
        Бледный пацан с ошалелыми глазами принялся что-то рассказывать Потаскухе - так окрестили старшего нашей бригады, который при любом удобном случае пытался выслужиться перед нашими…хозяевами и этот случай не стал исключением.
        Когда Потаскуха перевёл на меня горящий предвкушение взгляд, я уже понимал, что ничем хорошим это не закончится. Послушно отдав мачете и взяв взамен протянутый мне кусок ржавой трубы, я молча отправился зачищать новый блок.
        Несмотря на все издевательства Алины, она всегда заботилась о том, чтобы я выжил. Скорее всего, Сука хотела посмотреть насколько долго я продержусь, о чём знали все, в том числе и Потаскуха, так что я от начала и до конца вёл себя относительно спокойно.
        Даже когда за моей спиной закрылась дверь, а ублюдок сообщил, что за мной вернуться только спустя сутки, я был уверен, что всё в порядке. Вот только это чувство моментально испарилось, стоило мне осмотреться, ведь меня заперли в детском блоке.
        Несколько часов я провёл словно в оцепенении, наблюдая за крохотными телами, в которых едва ли ещё теплилась жизнь. Даже когда они начали шевелиться, я продолжал стоять на месте и лишь когда первый заражённый поднялся, страх и желание жить победило.
        За мной вернулись спустя тридцать два часа. На тот момент в блоке не осталось ни одного заражённого, но вместе с тем я едва не сломался.
        Замкнувшись в себе, я не замечал других людей, скорее существуя, чем живя. По ночам всё становилось ещё хуже. Вместо спасительного сна меня ждал один и тот же кошмар, в котором я вновь и вновь остаюсь запертым в детском блоке.
        Спас меня, если это так можно назвать - Костоправ. Молча явившись в мою коморку, он едва ли не влил в меня несколько стаканов самопальной водки. Поначалу я сопротивлялся. После сам пил, молча смотря на угрюмого мужика напротив и в какой-то момент меня прорвало.
        Я проклинал Систему, Мутантов, суку Алину, покровительствовавшего ей Ланса и себя… в первую очередь себя. На следующий день меня рвало и трясло - пойло оказалось той ещё дрянью, да и я сам никогда толком не умел пить. Тем не менее, это помогло - практически ничего не соображая, я убегал от мук совести.
        К вечеру, когда разум немного прояснился, вновь пришёл Костоправ и попойка повторилась. К концу третьего дня я уже сам ждал его визита и не прогадал, вот только на этот раз он не достал алкоголь. Сев напротив, он несколько минут буравил меня тяжелым взглядом, после чего бросил короткое «хватит» и ушёл.
        Трудно сказать, что именно тогда меня зацепило, но метод Костоправа сработал. То, что пришлось сделать, так и осталось висеть тяжким грузом на совести, но я сумел если не смириться, то отчасти принять это, найти оправдание. Смерть была избавлением для тех заражённых детей.
        Отбросив тяжелые мысли, взялся за зачистку. Полагаясь на былой опыт, я не стал кромсать тела, обойдясь без лишней грязи. Пронзив сердце и оборвав подобие жизни заражённого, быстро извлёк из трупа Чип с Кристаллом, запустив процесс «иссушения» тела.
        Черви, как и многие другие паразиты, использовали заражённого не только как источник пищи, но и комфортную среду обитания. Лишённые тепла твари, практически сразу начали покидать пришедшую в негодность оболочку, при этом, лишённые контроля главной особи, двигались они вяло и вразнобой, что значительно упростило мою работу.
        Простой и действенный метод, к сожалению, со временем он станет практически бесполезным. Ведь подобное будет срабатывать лишь со слабыми паразитами. Эволюционировав до определённого уровня, даже отпрыски паразитов научатся приводить в негодность Чипы своих оболочек.
        Избавившись от самых прытких червей и получив крохи Эссенции, активировал новую способность - тепловое зрение. Убедившись с её помощью, что в иссохшем трупе не осталось особо осторожных особей, направился к следующему саркофагу.
        Закончив с зачисткой, сел на угол одной из пустых капсул, осмотрел трофеи. Добытые кристаллы оказались практически лишены энергии, но это было в пределах ожидаемого. В любом случае, меня больше интересовали Чипы.
        Среди полусотни металлических пластин, прежде всего, меня интересовали лишь две. Причем первая оказалась деформированной и выглядела как сплав из нескольких Чипов. Именно этот конгломерат я извлёк из Троицы.
        Могло показаться, что от покорёженного трофея не стоит ожидать ничего стоящего, но на самом деле Система по достоинству оценила своеобразную диковинку.
        ЧЕРВЬ
        | устройство |
        ФУНКЦИОНАЛ:
        - способен подстраиваться под неэлектронные замки
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - изменение формы расходует энергию
        (энергозатраты за трансформацию зависят от сложности замкового механизма)
        (минимальные энергозатраты - 1 эфир)
        - перестройка устройства занимает 10 секунд
        ВМЕСТИМОСТЬ ЭНЕРГИИ:
        3/3
        Серебристый трофей совсем не походил на ключ, впрочем, как и на червя. Наиболее близкая аналогия - «кольцо коготь», закрывающее весь палец.
        В прошлой жизни мне довелось использовать аналогичное устройство, так что прекрасно знал и понимал возможности Червя. Не тратя время на изучение дополнительных сносок, надел «коготь», после чего запустил процесс синхронизации с нейронным интерфейсом. Процесс занял меньше минуты. Завершив сопряжение, сразу активировал меню модификаций.
        ЧЕРВЬ
        | доступные модификации |
        МОДИФИКАЦИИ 1 ГРЕЙДА
        (оптимально использовать расходники добытые из существа 1 - 4 уровня)
        РАСШИРЕНИЕ ЭНЕРГОЁМКОСТИ УСТРОЙСТВА 3 ЕДИНИЦ ЭФИРА - .> 5 ЕЭ
        (5 чипов первого ранга | 20 единиц эфира)
        УСКОРЕНИЕ ПРОЦЕССА ИЗМЕНЕНИЯ ФОРМЫ
        (5 чипов первого ранга | 10 единиц эфира)
        ЗНАЧИТЕЛЬНОЕ УВЕЛИЧЕНИЕ ПРОЧНОСТИ УСТРОЙСТВА
        (1 чип второго ранга | 10 чипов первого ранга | 50 единиц эфира)
        Список модификаций выглядел довольно скромно, тем не менее, каждый пункт был по-своему полезен. Расширение энергоёмкости, помимо банального удобства, позволяло использовать более разнообразные кристаллы.
        В целом, даже если ёмкость устройства останется на уровне 3 единиц, никто не помешает мне использовать кристаллы с куда большим запасом эфира. Вот только в процессе последний в любом случае будет полностью опустошён, растрачивая часть энергии впустую.
        Ускорение процесса изменения формы не менее важный пункт. В определённых ситуациях, это может спасти жизнь.
        Третья модификация, в теории, позволяла использовать Червя как оружие, правда, в ограниченном диапазоне. Попытка вскрыть когтем металлическую дверь закончится плачевно именно для устройства. Главное преимущество этого апгрейда заключалась в том, что Червь не придёт в негодность от случайного удара.
        Учитывая, что зачистка вирт-клуба принесла достаточно много расходников, я не стал экономить, запустив все три модификации. Одновременно с этим лежащие на ладони Чипы обратились в металлические кляксы, похожие на ртутные капли, слившись с устройством.
        Кристаллы отреагировали с секундной задержкой. Вспыхнув на долю секунды, они тут же угасли и, потрескавшись, обратились в быстро рассеявшуюся в воздухе пыль.
        Отложив десять Чипов в запас, оставшиеся использовал самым примитивным способом - сыграв в «лотерею» от Системы. Относительно модифицирования Биорезонатора - на данный момент, если разогнать эффективность устройства, имелся большой риск, что организм попросту не выдержит. Постоянный голод хорошо давал понять, что я и без того действую на грани.
        К сожалению, использовав двенадцать Чипов, мне не удалось добыть никаких новых устройств, а весь улов ограничился двемя банками Базовой Питательной Смеси. Справедливости ради, при условии, что оставшийся после главного червя Чип второго ранга я потратил на модификацию когтя, результат вполне ожидаемый.
        Закончив с трофеями, решил вновь пройтись по залу, но уже постоянно используя Термосенсорику. Постоянное использование любой способности ментально нагружало мозг, попутно начиная истощать пси-энергию в геометрической прогрессии, но я не хотел упустить особо изворотливого червя, успевшего забиться в достаточно тёплую щель.
        Предосторожность оказалась оправданной: за дверью подсобки чувствовалось крупное тепловое пятно. Правда, несмотря на размеры, шанс нарваться на боевую особь практически равнялся нулю. В момент опасности, матка с лёгкостью может подавить инстинкт самосохранения всех своих отпрысков, бросая тех в бой.
        Учитывая, что во время драки главный Червь не позвал на помощь эту тварь, я ожидал увидеть бесформенное месиво из ещё живой плоти и паразитов. Вот только реальность, в некотором роде, оказалась куда страшнее.
        В подсобке прятались два подростка: парень и девочка. Первому, на вид, было не больше девятнадцати, в то время как вторая едва ли дотягивала до четырнадцати лет.
        То и дело подрагивая, девочка стояла вплотную к парню. Уткнувшись лицом в его грудь и закрыв глаза, она словно пыталась спрятаться от всего мира.
        Сам парень, рослый и подтянутый, не выпускал спутницу из объятий, при этом, не сводя с меня напряжённого взгляда. В глазах подростка читались самые разные эмоции, от ужаса до надежды. При этом стоило отдать ему должное, даже сейчас он пытался прикрыть собой девочку.
        - Мы ничего не видели, - парень держался на удивление хорошо, ничем не выдавая собственную ложь, в отличие от захныкавшей подруги.
        - Это не важно, - фраза прозвучала слишком двусмысленно, отчего малышка ещё сильнее прижалась к своему защитнику. - Нечто подобное, - отступив на шаг, чтобы снизить градус напряжения, кивнул в сторону зала, - скоро в той или иной мере будет повсюду. Понимаешь, что это значит? - вместо ответа парень лишь дёргано кивнул. - Хорошо, - реакция меня пусть и не удивила, но порадовала.
        Взрослые люди, в большинстве своём, тяжело принимали правила нового мира. Прокачка, модернизация тела - всё это и многое другое попросту не укладывалось в головах людей, что привыкли жить изо дня в день по определённому шаблону. С подростками дело обстояло иначе - те адаптировались куда быстрее.
        Правда, даже с подобной форой, молодое поколение не сумело удержать в своих руках власть. Сказывалась банальная нехватка жизненного опыта и излишняя вера во вновь обретённые силы. Одни, переоценив собственные возможности, погибали в бою, в то время как других убивали собственные «союзники», более хитрые и расчётливые.
        - Мы можем уйти? - вновь, как можно спокойней заговорил парень, старясь не показывать страх.
        Достав и включив фонарик, бегло осмотрел кладовку, без особого труда приметив на полу около десятка раздавленных червей и кровавые следы от подошв. Едва вылупившиеся паразиты, мягко говоря, недотягивали до статуса грозного врага, скорее уж им подходило определение «мерзкие», но порой и этого хватало, чтобы загнать неподготовленного человека в угол.
        Многие люди попросту не могли перебороть отвращение и страх перед неизвестной тварью, в итоге становясь носителями. Стоящий передо мной парень боролся. Помимо ног, он не побоялся пустить в ход руки, точнее одну - на костяшках остались ссадины. Видимо, он подсознательно догадывался, что это рискованный шаг и даже сейчас, обнимая подругу, отводил раненную правую руку в сторону.
        - Отпусти девочку, - парень, ожидаемо, насторожился и не спешил следовать моим словам, - по крайней мере, если тебе дорога её жизнь, - свет фонарика скользнул по правой руке, освещая две бурые полосы воспалённой кожи, идущие от запястья к локтю и выше. Подобную метку оставляли черви, пробуриваясь сквозь плоть вглубь тела нового носителя.
        Проследив за лучом света, парень наконец-то заметил изменения в собственной руке. Дыхание подростка моментально сбилось, став в разы тяжелее, а успевший сузиться на свету зрачок, резко расширился.
        - Выходите, - мой голос заставил подростка сбросить оцепенение, после чего он несколько раз кивнул.
        Сделав глубокий вдох и успокоив дыхание, подросток внимательно изучил левую - чистую руку и только после этого вновь решился прикоснуться к девочке, но уже отстраняя ту от себя. К этому моменту, когда запаниковавшая малышка подняла непонимающий взгляд на друга, на лице последнего уже была добродушная улыбка.
        - Настя, теперь всё будет хорошо, - не переставая говорить, подросток погладил левой рукой девочку по голове, тем временем неестественно сильно отведя правую. - Пойдём, это… спасатель. Давай, переставай сестрёнка, уже всё нормально.
        После недолгих уговоров, девочка всё же послушалась и вышла вслед за братом из коморки, правда она так и не отпустила его здоровую руку. На меня малышка ни разу не взглянула, смотря исключительно себе под ноги.
        Весь путь до выхода из клуба прошли в тишине. Девочка то и дело срывалась на плач, но брат быстро её успокаивал. Говорил он тихо, практически шёпотом, но мне не составило труда подслушать его слова. Подросток продолжал уверять сестру, что я спасатель и теперь всё будет хорошо.
        Выбравшись в общий холл, бегло окинул находящийся над нами первый этаж. Через бетон, да ещё и на большом расстояние Термосенсорика работала в разы слабее, но даже так мне удалось уловить несколько размытых пятен тепла - сказывалась низкая температура на улице и повышенная у Искажённых. Благо, ни одна тварь к этому моменту так и не спустилась на нулевой этаж.
        - Идём тихо, наверху есть несколько тварей, - шёпотом предупредив подростков, первым двинулся на противоположенную сторону коридора - там моё внимание привлекла вывеска аптеки при супермаркете.
        Судя по горящему свету и открытому окошку, точка должна была работать в ночную смену, но сейчас была пуста. Местный работник, оказался достаточно ответственным и прежде чем убежать, запер за собой дверь на ключ. Благо, теперь для меня подобная преграда не создавала особых проблем.
        Активировав Червя, лёгким толчком вогнал выступивший сегмент когтя в замочную скважину. На подбор нужной конфигурации ушло около пяти секунд, после чего устройство самостоятельно провернулось, взламывая личинку.
        Первым войдя в аптеку, оценил обстановку. Обзор из помещения, откровенно говоря, оказался паршивым. Просматривалась лишь часть общего холла и вход в супермаркет. Если нагрянут гости, то я сумею заметить их едва ли не у самого порога. Из плюсов - помещение выглядело достаточно… герметично, чтобы удерживать запах тел и шум голосов, что поможет выиграть время, прежде чем нас почувствуют.
        Позволив войти брату с сестрой, сразу запер за ними дверь на замок, что заставило обоих вздрогнуть.
        - Раздевайся, - прежде чем двигаться дальше, стоило более детально оценить состояние попутчиков.
        Спустя годы подобный приказ никого не смутит, но не сейчас. Услышанное заставило парня отвести сестру себе за спину. Снимать одежду, естественно, никто не спешил.
        - Это обязательно? - парень пытался говорить с нажимом, но меня его потуги проявить характер не волновали.
        - Да, - не обращая внимания на сжавшего кулаки подростка, легко вскрыл ещё одну дверь, ведущую в отдел провизора, после чего начал быстро перебирать лекарства. - Меня волнует только то, насколько сильно заражение.
        - Ты сможешь… помочь? - в голосе парня вспыхнул огонёк надежды.
        - Возможно, - это самое большее, на что он мог рассчитывать.
        Отыскав нужный шкафчик, взял с десяток антигельминтных препаратов широкого спектра действия. Даже если выводок Мутанта внешне не сильно изменился, на глаз опознать конкретный вид паразитов я не мог.
        Парень к этому моменту сумел собраться с мыслями и взять себя в руки. Успокоившись, он стянул с себя майку и уже потянулся к ремню джинсов.
        - Достаточно…
        Две тонкие линии, идущие от правой руки, оказались лишь началом. Проходя через плечо, они тянулись к груди, где переплетались с целым клубком алых полос, идущих от ног парня. По самым оптимистичным подсчётам в его тело вгрызлось не меньше десятка паразитов.
        Даже если найденное лекарство и сумеет прикончить тварей, то токсины от их трупов убьют не то что парня, но даже слабого Пробуждённого. Разве что у идущего по Пути Плоти будет шанс выкарабкаться, да и то, уровня этак с третьего.
        Парень не был глупым и, судя по побледневшему лицу, прекрасно осознавал, чем ему грозит это короткое «достаточно». Впрочем, даже сейчас он не сбросил маску спокойствия ради сестры. Единственное, что он себе позволил - бросить вопросительный взгляд на таблетки в моих руках, на что я в ответ едва заметно покачал головой.
        Закусив губу, подросток вновь улыбнулся, после чего повернулся к сестре, начав ту уговаривать раздеться. Девочка в этот момент, наверное, впервые посмотрела в мою сторону, да и то мельком, после чего вновь опустила голову и, всхлипнув, начала медленно тянуть вверх край одежды.
        - Хватит, - одного этого слова хватило, чтобы разом вздрогнули брат и сестра, вот только если девочка в этот момент скорее испытала облегчение, то парень вмиг стал походить на успевший посереть труп.
        Опустившись на колени, подросток принялся быстро осматривать руки, шею и живот сестры, но ожидаемо не нашёл отметин.
        - Почему!? Что не так!? - едва ли не прорычал парень, подавшись вперёд, он в итоге вовремя взял себя в руки и остановился в шаге от меня.
        - Как давно она сделала татуировку на запястье?
        - Татуировка? - опешив, парень перевёл непонимающий взгляд на сестру, что только подтвердило мои подозрения.
        - Я… я не знаю откуда это, - впервые заговорила девочка.
        Шипованная Корона - символ власти, что приближался к Абсолюту, по крайней мере, в определённых аспектах. Редкая и многими желаемая Метка, символ врождённой способности к подавлению чужой воли, главный символ Королевы.
        Плоть, Дух или Разум - независимо от Пути, Корона позволяла доминировать над многими тварями. Можно сказать, что Королева отдалённо походила на Поводырей, одного из которых я не так давно прикончил.
        Хотя, справедливей будет сказать, что именно Поводырь походил на носителей Венца. Ведь даже по мере роста силы, ему будет тяжело контролировать хотя бы десяток слабых тварей, в то время как Королева сможет поработить под сотню монстров.
        В прошлой жизни с подобной силой приходилось считаться даже негласным правителям города. Правда, к их счастью, Королевы никогда не боролись за власть и проводили большую часть времени на окраинах, держась при этом весьма обособленно, даже в отношении друг к другу.
        Удивительным аспектом Шипованной Короны был тот факт, что подобной Меткой обладало несколько людей - подобный феномен встречался довольно редко.
        За пять лет прошлой жизни мне не удалось встретиться ни с одной из шести Королев, причём этот аспект я воспринимал как удачу. Мы находились на слишком далёких друг от друга витках эволюции. В присутствии Венценосной, простые Пробуждённые ощущали себя не более чем насекомыми, невольно склоняясь перед Королевой.
        Маленькая испуганная девочка совсем не вязалась со столь величественным образом. Правда, справедливости ради, возраст и нынешний характер мало что значили. Со временем Метка возьмёт своё и сформирует сильную и волевую личность, способную доминировать над десятками Искажённых, в том числе и Мутантами.
        Собственно, именно по этой причине я даже не планировал пытаться подчинить будущую Королеву. Подобная идея изначально обречена на провал.
        В прошлой жизни почти каждый знал о судьбе весьма сильного Пробуждённого, который почти год подавлял одну из Королев, используя ту в качестве секс-игрушки. Тогда о возможностях носителей Венца никто не знал, но когда девушка пробудила силу, всё резко изменилось.
        Живой комок оголённых нервов обречённый испытывать каждую секунду боль - вот, чем стал бывший хозяин Королевы. Трудно сказать, как именно Венценосной удалось превратить Пробуждённого в… это, но Королева явно не пожалела сил.
        Впрочем, никто не мешал посеять семена доверия, потратив немного времени на помощь девочке. Даже если конкретно мне это не принесёт выгоды, одним своим существованием малышка будет мне полезна.
        Королев при всём желании трудно назвать добрыми созданиями, тем не менее, именно они стали барьером между городом и внешним миром. Да, прежде всего они охраняли свою территорию, но это не отменяло того факта, что их силами отбивалось большинство волн.
        - Это можно исправить? - взволнованным голосом напомнил о себе парень, пытаясь при этом стереть пальцами Метку с руки девочки. Судя по давшей трещине «маске спокойствия», о сестре он беспокоился куда больше, чем о себе.
        - Эта метка - дар. Отчасти, благодаря ему твоя сестра сумела избежать заражения, - полностью перечеркивать старания парня, который вопреки всему пытался спасти сестру, я не стал. - Возможно, с её помощью удастся спасти и тебя.
        Избежать участи Искажённого, но при этом стать Заражённым… история парня оказалась в чём-то схожа с моей собственной из прошлой жизни. Причем ему не повезло в разы сильнее, и при этом он сумел найти в себе силы переживать о сестре. Поведение подростка невольно породило к нему уважение, подтолкнув рассказать чуть больше, чем положено.
        - Оба разбираетесь в играх? - при условии, что я нашёл эту парочку в клубе виртуальной реальности, ответ казался очевидным, но в итоге кивнула только девочка.
        - Мне это не особо интересно, - скомкано ответил парень, видимо, опешив от столь резкой смены темы. - Просто без сопровождения взрослого, никто бы не пустил сестру на ночной сеанс… а это имеет какое-то значение?
        - Имеет. Прокачка уровней, распределение характеристик - знакомые понятия?
        - Ну, так, в общих чертах, - несколько замялся брат, всё больше запутываясь в происходящем, - я больше спортом увлекаюсь… - вроде как оправдался тот.
        Потратив пять минут, как можно проще объяснил концепцию нового мира. Естественно, затронул лишь самые основы и общие механики.
        Парню информация давалась с трудом, чего нельзя сказать о его сестре. Девочка моментально впитывала новые знания, причем время от времени добавляла собственные комментарии, поясняя брату те или иные моменты.
        Поначалу всё шло гладко, но стоило затронуть тему убийств Искажённых, начавший пробуждаться в Анастасии энтузиазм моментально испарился. На подобное её игрового запала не хватило, так что пришлось пускать в ход дополнительную мотивацию.
        - Лишь переродившись и став частью Системы, у тебя появится возможность помочь брату и дать ему шанс на выживание.
        Трудно сказать, прониклась ли девочка моими словами, но в итоге сумела выдавить из себя тихое «поняла». В этом вопросе оставалось надеяться на лучшее. Благо, с братом девочки ситуация обстояла в разы проще.
        Михаила, так звали парня, интересовал всего один момент - являются ли Искажённые людьми. Убедившись, что от прошлых хозяев осталась лишь пустая оболочка лишённая прежнего самосознания, подросток обрёл некое подобие уверенности.
        Закончив с разговорами, дал брату с сестрой возможность переварить услышанное, а сам взялся перебирать аптечные запасы. Первым делом нашёл и опустошил по одной пачке кальция и коллагена, которые дадут столь нужный строительный материал для костей и сухожилий, которые всё ещё находились в процессе перестройки.
        На этот раз, помимо витаминов, прошёлся по комплексам минералов. Напоследок забросил в успевший изрядно опустеть рюкзак банку протеина - учитывая содержание белка, тот сойдёт за слабую замену Питательной Смеси.
        В процессе о себе напомнил телефон, на котором зазвонил будильник. Видимо, у прошлого хозяина имелись какие-то ночные планы.
        - Извините, Ваш телефон работает!? - подавший признаки жизни смартфон сразу привлёк внимание парня. - Нам нужно предупредить родителей, а от наших толку нет, - судя по всему, от меня ждали очередного чуда и, к сожалению, я мог его им дать.
        Родители… весьма скользкая тема, которой я совсем не хотел касаться. Желание предупредить отца и мать о происходящем могло обернуться катастрофой, да и то, если те всё ещё были живы.
        - Если объединить телефон с этим кристаллом, он станет работать немного лучше, но не более того. Я использую его как замену навигатору, - разблокировав девайс, передал его парню, чтобы тот сам убедился в то и дело пропадающей шкале сети и интернета.
        - А что, если забраться повыше? - пусть подросток и вернул трубку, сдаваться он явно не собирался.
        - Это не поможет, - прежде чем на меня посыпались новые вопросы, уточнил, - кристалл решает проблему только с нашим устройством, в то время как сбоит вся сеть, да и телефоны ваших родителей навряд ли работают. В лучшем случае связь протянет пару-тройку секунд, прежде чем оборвётся.
        - Но ведь есть шанс!? - вклинилась в разговор девочка.
        - Есть, вот только вы уверены, что не сделаете хуже? В лучшем случае вам удастся сказать пару слов, после чего телефон перегорит. После ты используешь второй смартфон, итого - одна две фразы. Посмотрите на это глазами родителей. Ночь, звонок с неизвестного номера, на том конце их дети кричат о конце света и призывают убивать соседей-мутантов, после вызов обрывается.
        Пусть на объяснения уходило драгоценное время, решил максимально четко обрисовать ситуацию. Прежде чем принимать решение, брат с сестрой должны осознать, что им нужно не только принять решение, но и его последствия. Стать крайним в случае гибели родителей Королевы… это не входило в мои планы, ведь в таком случае, новая жизнь вполне может оборваться куда быстрее, нежели старая.
        - В лучшем случае они останутся в квартире, в худшем - бросятся спасать явно взявшихся за наркотики детей из притона под прикрытием клуба виртуальной реальности. Чем это может грозить, думаю, объяснять нет нужды? У них куда больше шансов выжить, оставшись в дома, нежели во время забега по ночному городу. Впрочем, моё дело предупредить, решать только вам, - закончив говорить, протянул парочке Энергетический Кристалл.
        - Миша… может не надо, - прошептала Анастасия, едва парень потянулся к кристаллу, - что если из-за нас мама с папой…
        - С ними всё будет хорошо, - прежде чем сестра расплакалась, парень убрал руку и вернул телефон в карман, - у нас дома дверь надёжная, этим тварям сквозь такую не пробиться. Доберёмся домой своим ходом, и попутно… подкачаемся?
        - Прокачаемся, - хныкая, поправила девочка брата.
        - Далеко живёте?
        - Да не очень, - начав говорить, Михаил осёкся, - всего четыре остановки…
        - Введи точный адрес, - протянутый телефон первой выхватила Анастасия, после несколько помешкав, набрала нужную улицу и вернула девайс.
        Увиденное не порадовало. Расстояние оказалось в пределах ожидаемого и если удастся вновь обзавестись машиной, поездка не должна отнять много времени. Главная проблема заключалась в другом, а именно - точном адресе.
        Нужный район находился недалеко от рынка. Большими размерами тот не отличался, как и богатым ассортиментом. В основном торговали ширпотребом, в плохом смысле этого слова, и едой в разного рода дешевых забегаловках.
        Нельзя сказать, что то место кишело бродягами, но в целом подобного контингента там хватало. Не привокзальная площадь, но всё же… а что самое паршивое, эта прослойка населения являлась серьезным источником проблем для выживших. Одних, как и толстяка из вирт-клуба, изнутри сжирали разного рода паразиты, другие ещё до прихода Системы не очень дружили с головой, ну а третьи, в силу слабого здоровья, очень быстро искажались.
        Добавим к этому обилие ночных клубов в том же районе, способных стать отличной кормушкой для Мутантов, и место становилось по-настоящему опасным. Благо, для всего этого требовалось время и в ближайшие сутки у родителей Королевы есть все шансы выжить. Правда, зарекаться я бы не стал.
        - Вы… Вам не по пути? - затянувшаяся пауза с моей стороны заставила детишек понервничать и первой не выдержала девочка.
        - Думаю, я смогу вас подвезти. Правда, для начала мне нужно закончить кое-какие дела.
        - Дела!? - подобного ответа собеседница явно не ожидала.
        - Время от времени Система может выдавать разного рода задания, одним из которых я сейчас и занят. Вирт-Клуб лишь одна из зон зачистки, в то время как главный босс сидит глубже, - можно сказать, что я практически не обманывал подростков, ведь уничтожая Искажённых, я действительно выполнял задание Системы.
        - Главный босс!? - Анастасия невольно поёжилась. - А он будет сильнее того существа в зале?
        - Скорее всего, - следующей моей целью был Бункер, а в тех действительно зачастую водились более сильные твари, - но не волнуйтесь, тянуть вас за собой не собираюсь. Пересидите в безопасном месте, а после моего возвращения отправимся к вам домой.
        - А что, если… ты не вернешься? - вроде как даже с упрёком бросила девочка.
        - Настя! - брат подобную прямоту сестры не оценил.
        - В таком случае вам придется добираться самостоятельно, - меня вопрос малышки не смутил, скорее, вызвал усмешку. - Впрочем, если горите желанием, можете сразу отправиться на ночную прогулку - держать не стану.
        - Нет, - моментально отреагировал Михаил, - мы подождём.
        - Извините… я не это имела ввиду. Просто, тебе…Вам обязательно идти на главного босса? Ведь нужна рейд-группа.
        - Мне как минимум необходимо попытаться, - если тварь в бункере не успела сильно эволюционировать, то у меня есть реальный шанс сорвать большой куш, в противном случае я всегда смогу отступить.
        - Покажешь где можно раздобыть такую же экипировку? - вернул разговор к более насущной теме подросток.
        - Наша следующая цель - магазин «Охота и Рыбалка», там с этим вопросом и разберемся, - я прекрасно понимал желание парня заполучить в руки хоть что-то похожее на оружие, но для меня сейчас куда важнее, чтобы новые попутчики лишний раз не мешались под ногами. - Идти будете с отставанием на 4 - 5 шагов, но слишком сильно не растягивайтесь. Ваша основная задача: смотреть по сторонам и не проморгать потенциальную угрозу. Двинули.
        Прежде чем парочка начала задавать вопросы, всучил Михаилу свой рюкзак, после чего первым вышел из аптеки и быстрым шагом направился к пожарной лестнице. На работающих эскалаторах, будет попросту невозможно затаиться при необходимости.
        Полагаясь на Термосенсорику, подгадал момент, когда четыре тепловых пятна окажутся как можно дальше друг от друга. Даже если наверху только простые Выродки, толпой те представляли серьезную опасность. Кроме того, в моих планах было не простое убийство тварей, а задачка в разы сложнее.
        - Ждите здесь, - бросив короткое предупреждение брату с сестрой, взял в руки молоток и ломик, после чего рванул на первый этаж, сходу оценив обстановку.
        Для начала, тварей оказалось не четыре, а шесть, просто сразу три Искажённых перемещались тесной группой, создавая единый «тепловой фон». Впрочем, это было в пределах ожидаемого.
        Ближайший Искажённый - одиночка, оказался всего в дюжине метров от меня и первым отреагировал на моё появление. Щелкнув желтыми зубами, тварь подалась вперёд, но на этом её охота подошла к концу.
        Рванув вперёд и легко уйдя от объятий Выродка, не сбавляя скорости, приложился тому по коленной чашечке. Даже эти, лишённые страха, боли и чувства самосохранения твари не могли игнорировать раздробленное колено.
        Подломившаяся нога не давала врагу нормально двигаться, чем я сразу воспользовался. Три точных удара перебили тому вторую ногу и раздробили локти, обращая тварь в скалящийся кусок мяса.
        Тем временем звуки боя привлекли остальных Искажённых. К моей удаче трио находилось дальше всего, примерно в полусотне метров, в то время как оставшиеся два Искажённых от меня отделяло всего с два десятка шагов.
        Оценив обстановку, не стал упускать инициативу, бросившись навстречу парочке. В отличие от троицы, перемещавшихся единой группой, между этими двумя Выродками имелся зазор в пару метров, чем я и собирался воспользоваться.
        Пустив в ход ломик, одним удачным ударом сломал первому врагу шею. На втором использовал отработанную тактику с переломом конечностей.
        Оставшееся трио оказалось самым проблемным - среди них оказался Вожак. Весьма слабый Мутант, физически мало чем отличался от рядовых Выродков, но его главным оружием была способность задавать единый темп всей компании. До тотального контроля Поводырей его возможности явно не дотягивали, но и это могло стать серьезной проблемой.
        Тут решил не рисковать. Перехватив молоток так, чтобы «зубцы» смотрели вперёд, метнул оружие в одного из Выродков. Пусть метание никогда не было моей сильной стороной, полным дилетантом в этой области я так же не был. Моих навыков оказалось более чем достаточно, чтобы попасть в не особо расторопную цель - наличие внешнего контроля со стороны Вожака сказывалось на общей манёвренности.
        Бросок вышел неплохим, угодив точно в морду: зубцы молотка вошли на несколько сантиментов, раздробив кости чуть ниже глаза. Простого человека подобная травма сразу выведет из драки благодаря болевому шоку, но с Искажёнными дела обстояли сложнее. Единственное, чего я добился - тот потерял немного в скорости, но этого было более чем достаточно.
        Поднажав, начал забирать чуть в сторону, выходя из посредственных «клещей», в которые меня пытался взять Вожак. В итоге, немного вытянувшееся трио врагов оказалось со мной на одной линии, чего я и добивался. В таком положении первый Искажённый будет мешать второму, в то время как тот будет пытаться протиснуться через собрата. Ну а третья, покалеченная тварь, продолжала отставать.
        К сожалению, на этот раз сработать чисто не удалось. Самый расторопный Выродок сумел заблокировать лом рукой. Кости последней моментально сломались, но это не особо сказалось на общей мобильности твари.
        Шанс на второй удар мне никто не дал - на передовую выскочил Вожак, но с начинающим кукловодом я не стал экономить силы. Удар открытой ладонью легко сломал нос врагу, что не особо волновало как Искажённого, так и меня. Главной целью была не эта лёгкая травма, а выпущенная следом крио-волна, вмиг заморозившая глаза твари и ударившая по мозгам.
        Мутант, как и его марионетки, замешкался, став отличной целью. Отправив того ударом ноги на пол, за пару вдохов обратил того в калеку со сломанными конечностями. Обработать оставшуюся пару аналогичным способом не составило труда. Оборвавшийся «поводок» всегда сильно бил по мозгам марионеток.
        В целом драка заняла меньше минуты, но при этом и сил выжрала прорву. Помимо показателя Пси-Энергии, изрядно просевшего после Конденсации, параметр Выносливости так же ощутимо снизился. Несмотря на все апгрейды тела, я был слишком далёк от пиковой формы прошлой жизни…
        Убедившись, что среди противников не осталось способных нормально двигаться, извлёк молоток. Одним движением вырвав оружие из скулы Искажённого, на что тот не обратил особого внимания, вернулся к брату с сестрой.
        Бледно-зеленоватый оттенок лица Михаила выдавал нарастающую тошноту, но я так же видел в его глазах боевой огонёк, а в его взгляде, помимо страха, появился отблеск восхищения. Не исключено, что в своих фантазиях именно он расправлялся с Искажёнными.
        Анастасия отреагировала на происходящее иначе. Вцепившись в край кофты брата, она боялась отвести взгляд от собственных кроссовок. Даже когда я подходил, девочка лишь вздрагивала при звуке каждого моего шага, но продолжала стоять на месте неподвижно.
        Поведение будущей Королевы разочаровывало. Анастасия обладала огромным потенциалом, но всё еще оставалась ребёнком, а это было непозволительной роскошью для нового мира.
        Видимо, именно по этой причине в прошлой жизни я не слышал не об одной девочке-Королеве. Скорее всего, Анастасия попросту не сумела выжить.
        Если так и дальше пойдёт…
        Без покровительства Королевы, Михаил может разносчиком целого вида паразитов, чего я не мог допустить.

* * *
        ВИКТОР САВИН
        ВОЗРАСТ - 25 ЛЕТ | ЖИЗНЬ - 52 ГОДА
        УСТРОЙСТВА:
        1. Биорезонатор
        (ускорение/замедление метаболизма)
        2. ЧЕРВЬ
        (взлом механических замков)
        РАСХОДНИКИ:
        1. Базовая Питательная Смесь (БПС) - 2
        Глава 9
        Вернувшись к первому покалеченному Искажённому, тот находился ближе всего к подросткам, бросил окровавленный молоток к ногам брата с сестрой. Более чем прозрачный намёк.
        Прежде чем Михаил успел что-либо сказать, а парень явно собирался заговорить, я взялся за Выродка. Навалившись коленом ему на спину, схватил и вывернул его покалеченные руки до хруста в суставах.
        Искажённые, в большинстве своём, не боялись боли, но это не позволяло им игнорировать биомеханику. Тварь оказалась надёжно зафиксирована и попросту не могла вырваться. Идеальная кукла для тренировок молодняка.
        Подростки если и оценили проявленную заботу, то решили этого не показывать. Настя к этому моменту вновь спряталась за спиной брата. Тем временем сам Михаил не сводил напряжённого взгляда с Выродка, сжимая и разжимая взмокшие от волнения ладони.
        Судя по всему, брат с сестрой заочно распределили очерёдность, и честь пролить первую кровь явно принадлежала парню. Ожидаемый, но вместе с тем разочаровывающий момент.
        - Продолжая прятаться за чужими спинами, будь готова, что ради твоего выживания, будут умирать близкие тебе… - закончить мне не удалось, вмешался Михаил.
        - Будь снисходительней, она всего лишь ребёнок, - куда холоднее, чем раньше отозвался парень, видимо, решив чётко обозначить позицию в этом вопросе.
        - Хорошо, тогда как на счёт попросить и этих парней быть снисходительней? - кивнул я в сторону покалеченных, но всё ещё ползущих в нашу сторону Искажённых. - Как думаешь, им будет дело до того сколько лет человеку, которого они заживо жрут?
        - Дай ей время, - парень понимал, что я прав, но пытался продавить собственную позицию. - Невозможно в одночасье стать хладнокровным убийцей.
        - Это лишь вопрос мотивации и желания выжить…
        Собственные слова неприятно царапнули нутро, ведь нечто похожее говорил Лектор - Пробуждённый, который занимал второе место в моём личном рейтинге «ублюдков», от которых стоило избавиться. По иронии, именно этот человек, пусть и непреднамеренно, спас меня в прошлой жизни и привил основы выживания.
        - …и, судя по всему, твоя жизнь стоит не больше, чем существование этой твари или вы забыли, что силы твоей сестры могут стать ключом к твоему спасению? - стоило заговорить о Михаиле, девочка сразу встрепенулась и подняла на меня блестящие от слёз глаза, но в итоге так ничего и не сказала.
        - Если я пройду пробуждение, есть вероятность, что проблема… с червями будет решена? - пусть парень и запнулся, собственную участь он принимал весьма достойно.
        - Это возможно, - в теории, я вполне мог продолжить давить, но решил обойтись без явной лжи, - но маловероятно. Скорее всего, пройдя первую эволюцию, ты лишь отсрочишь неизбежное.
        - Отлично, - судя по взволнованному голосу, на большее подросток и не рассчитывал, так что теперь и вовсе не собирался отступать. - Этого будет достаточно на первое время, после мы придумаем что с этим делать.
        У меня хватало доводов против принятого Михаилом решения, но присмотревшись к парню, решил оставить их при себе, ведь понимал - слова будут бесполезны. Зная, что здесь и сейчас от этого не зависит его жизнь и жизнь сестры, он не был готов толкнуть последнюю на убийство.
        В сложившейся ситуации единственный способ переубедить парочку - использовать грубую силу и угрозы. В целом, этот метод был весьма действенным - Лектор не раз доказывал его эффективность, вот только я не мог его использовать. Ведь подобный поступок, наверняка, сделает из меня монстра в глазах будущей Королевы.
        Возможно, со временем Анастасия примет случившееся и даже признает мою правоту, вот только первое впечатление навсегда оставит после себя неприятное послевкусие. В лучшем случае меня постараются избегать, в худшем - я собственными руками создам себе грозного врага.
        - Начнёшь с этого, - видимо, парень не ожидал, что я так быстро сдамся и попросту опешил от столь резкой смены темы разговора, так что пришлось его подогнать. - Живей.
        Даже учитывая присутствие Анастасии, я не собирался нянчиться ещё и с её братом. Тем более, что подобный подход принесёт парню больше вреда, чем пользы.
        Кивнув в ответ, Михаил погладил сестру по голове здоровой рукой, те самым успокаивая не только девочку, но и себя. После, отстранив Анастасию, подросток снял мой рюкзак и подобрал лежащий на полу молоток.
        Поначалу парень пытался не касаться крови, которая успела растечься по молотку, но в итоге сдался - потёков оказалось слишком много. Сделав глубокий вдох, он плотно сжал пальцы на рукоятке.
        В целом, не самое правильное решение. Причём речь шла даже не об угрозе подцепить неизвестную заразу, в этом плане Михаил мог особо не волноваться. Паразиты, как правило, не терпели конкурентов внутри тела носителя и в некотором роде даже защищали организм.
        Вот только никто не мешал парню вытереть молоток об одежду. Как минимум, сухая рукоятка намного меньше скользит, а значит надёжней лежит в руке.
        Тем не менее, делать замечание не стал. Михаил сумел перебороть отвращение, что уже неплохо и говорило о правильном настрое. Подсказка могла сойти за упрёк и сбить внутренний импульс. Впрочем, пару советов я всё же решил дать.
        - Стань на колено. Чуть ближе. Хорошо - из этого положение будет удобней наносить удар, - парень явно собирался бить стоя, так что пришлось его направить.
        - Понял, - вырвался хриплый ответ из пересохшего горла подростка.
        - Целься в область виска, там кости наиболее хрупкие, - на этот раз он даже не ответил, лишь побледнел ещё сильнее и вновь кивнул.
        Оказавшись на расстоянии вытянутой руки от скалящегося Искажённого, Михаил изрядно растерял в уверенности. Помимо банального страха перед окровавленной тварью, главная преграда заключалась в ментальном блоке.
        Многим людям тяжело даже просто ударить другого человека, что уж говорить об убийстве, пусть речь и идёт о Искажённом. Пусть я прекрасно понимал, что именно мешает парню, на тот раз решил промолчать. Последний шаг Михаил должен сделать сам.
        - Не человек… не человек, - словно мантру повторял подросток, медленно занося молоток.
        Дыхание парня становилось всё тяжелее и медленней. Секунд через десять он наконец-то решился. Сделав глубокий вдох, подросток резко опустил молоток, проломив череп твари.
        Хороший удар - жизнь Выродка оборвалась почти мгновенно. Видимо, сломавшиеся кости повредили мозг. Подобную рану не сможет игнорировать даже Мутант, правда, для особо крепких тварей смертельной она всё же не будет.
        Сам Михаил радости по поводу первого убийства не испытывал. Выпустив из рук молоток, он резко отвернулся в сторону, после чего вывернул на пол содержимое желудка.
        Придержать еду и таблетки было верным решением, - мысленно отметил я, смотря на подростка.
        Отчасти я мог понять парня. Содержимое черепной коробки - не самое приятное зрелище, но в новом мире будут сцены куда более страшные. Со временем Михаил привыкнет… если выживет.
        Наверное, стоило подбодрить подростка, но у меня не нашлось нужных слов. Нечто сродни: «хорошая работа», скорее сойдёт за издёвку, а молоть чепуху о высоком просто не хотелось. В итоге, решил промолчать.
        Мельком посмотрев на Анастасию, та сидела на корточках спиной к нам, плотно закрыв уши ладонями, решил заняться трофеями. Чип, пусть и был спаян с телом носителя, никогда не грелся, так что даже под слоем горячей крови его было несложно найти. Достаточно нащупать островок холодного металла.
        Впрочем, я полагался даже не на термосенсорику, а собственный опыт и, не снимая перчаток, подцепил металлический квадрат. Как и прежде, сразу извлекать тот не стал, позволяя впитать трофею максимум из трупа.
        Попутно комментировал собственные действия. Михаил, пытавшийся прийти в себя чуть в стороне, навряд ли прислушивался к моим словам, чего нельзя сказать об Анастасии. Пусть девочка продолжила сидеть в стороне от нас, я отчётливо видел, что её ладони теперь были не так плотно прижаты к ушам.
        Кристалл оказался неплохим, на четырнадцать единиц эфира. Хороший показатель для обычного Искажённого, и со временем эти цифры будут только расти. А вот Чип сразу ломать не стал, отправив тот в карман - проверить Систему на щедрость можно и позже.
        Параллельно с этим показалась и Эссенция. В отличие от самостоятельного убийства, в случае, когда претендентов на главную добычу оказывалось несколько, процесс становился более затянутым.
        Люминесцентная клякса выглядела вполне сносно, оказавшись чуть крупнее тех, что я добыл в больнице, но это и не удивительно. Искажённые, Пробуждённые, животные - не важно, с приходом Системы, просто продолжая жить, мы эволюционируем, множа внутреннюю энергию и Эволюционную Субстанцию.
        Оценив размеры Эссенции, прикинул, что та была крупнее обычной - тварь явно успела немного отожраться. При должной удаче этой порции могло хватить для Пробуждения. Правда, это касалось лишь кого-то одного с Анастасией возраста, или младше - для эволюции детей требования были более мягкими. Впрочем, я не особо верил в доброту и заботу Системы, скорее этот момент был обусловлен физиологией неокрепшего организма.
        Собравшись в кляксу, Эссенция несколько секунд скользила из стороны в сторону, словно не могла решиться, с кем именно ей следует слиться. В итоге, так и не определившись, она разделилась на две неравные части. Меньшая досталась мне, в то время как подросток получил более крупную порцию.
        На первый взгляд - неплохой расклад, но на деле имелись свои особенности. Эссенция во время расщепления теряла часть своего потенциала, так что приходилось учитывать этот фактор. Будь у меня право выбора, я бы попросту отказался от полагавшихся мне крох в пользу подростка, вот только Эволюционную Субстанцию не интересовали игры в благородство и тактические уловки.
        Естественно, имелись способы обойти правила распределения, но от них пришлось отказаться. Самый простой, который я недавно провернул - насильно проглотить Эссенцию, изначально был обречён на провал. С клубком червей внутри, Михаил скорее накормит паразитов, ведь те, в отличие от парня, по своей природе адаптированы поглощать то, что предназначалось другим.
        Уловка с убеганием отняла бы слишком много времени, а специальных устройств, способных изолировать и хранить Эссенцию, попутно стирая с той «метку хозяина», у меня попросту не было. Вариант с гибелью конкурента, по понятным причинам, я так же не рассматривал.
        В итоге, мне оставалось лишь смотреть, как люминесцентная клякса просачивается сквозь одежду, чтобы слиться с телом. Шкала, отображавшая прогресс уровня, при этом почти не изменилась.
        - Прости, - вытерев рот рукавом, Михаил медленно поднялся на ноги, видимо, момент с поглощением своей части Эссенции он даже не заметил, - я в порядке.
        В последнее не особо верилось. Бледно-зелёный цвет лица с потрохами выдавал состояние парня, но для первого раза он держался неплохо.
        - Если хочешь выжить сам и при этом защитить сестру, никогда не выпускай из рук оружие, - вернув парню молоток, взялся за следующего Выродка, пустив в ход тот же прием с обездвиживанием. - Даже если тебя заживо жрут, пока тебе есть чем сражаться - у тебя будет шанс выкарабкаться.
        - Понял, - упоминание сестры помогло Михаилу окончательно взять себя в руки.
        - Теперь этого, - кивнул я на новую жертву.
        Выдав вымученный кивок, парень, прежде чем податься вперёд, подошёл к иссушенному после извлечения Чипа трупу. Стараясь не прикасаться к телу, Михаил стянул с того куртку и накрыл той пробитый череп, после чего подошёл к сестре. Девочка до сих пор сидела спиной к нам.
        - Настёна… пойдём, - взяв чистой рукой малышку за плечо, он осторожно обвёл ту вокруг трупа, остановившись в паре метров от следующей жертвы. Шли брат с сестрой медленно, ведь последняя до сих пор держала глаза закрытыми. - Подожди пока тут, пока я… в общем просто подожди.
        Убийство второго Выродка прошло в разы лучше. Пусть парень выглядел белее мела, он всё же сумел сдержать позывы. Правда, определённая доля заслуги в этом принадлежала Эссенции - на этот раз Михаил заметил, как клякса размером с ладонь сливается с его телом.
        Для неподготовленного человека это могло выглядеть несколько мерзко. Некоторые люди, приняв Эволюционную Субстанцию за паразита или иную заразу, даже переставали убивать Искажённых, боясь обратиться.
        Подойдя к третьему Искажённому, решил усложнить Михаилу задачу и не стал заламывать жертву. Учитывая имеющиеся у твари травмы, та не была опасна, тем не менее, психологическая нагрузка на подростка сразу выросла в разы. Впрочем, парень не подвёл.
        Выждав подходящий момент, Михаил прикончил тварь всего двумя ударами. Первым отбил скалящуюся морду в сторону, а вторым пробил висок. К сожалению, закрепить успех парень не смог. В момент, когда очередная порция Эссенции добралась до нового хозяина, подросток застонав начал оседать.
        Находясь всего в метре, я успел подхватить и уложить парня на пол. Мысль о том, что Михаил начал пробуждение сразу отбросил, ведь истинный виновник приступа даже не пытался скрываться.
        Сквозь бугрящуюся одежду и плоть легко угадывались очертания пришедших в движение червей. Те не рвались наружу, а скорее поудобней устраивались в облюбованном теле.
        - Миша! - закричав, девочка бросилась к брату, и, не обращая внимания на метаморфозы, вцепилась в него. - Не умирай!
        - Успокойся, - рявкнув на девочку, стянул с правой руки перчатку, после чего ссыпал в ладонь жменю добытых в аптеке таблеток, после чего сжал кулак. - Продолжай держать брата, но сама не мельтеши, второго шанса у него не будет, - угроза возымела нужный эффект, задушив в зародыше начинавшуюся истерику.
        Достав из рюкзака наполовину пустую бутылку воды, ссыпал в ту порошок и кусочки раздавленных таблеток. Взболтав тару парой резких движений, отложил ту в сторону, после чего переключился на плотно сжатые зубы парня. Пустив в ход ручку одного из припасённых скальпелей, мне удалось открыть Михаилу рот и влить в того получившуюся смесь из воды и лекарства.
        Рефлекторно проглотив жидкость, подросток начал кашлять. Могло показаться, что парень поперхнулся, но довольно быстро эффект стал нарастать и изо рта Михаила пошла кровавая пена. Паразиты отреагировали на препарат куда серьезней, чем я ожидал, и в этом не было ничего хорошего.
        Изначально я рассчитывал лишь ослабить тварей, а не убивать. Мертвый червь в теле простого человека легко прикончит последнего. Если ситуация пойдёт именно по этому сценарию, придётся вновь пускать в ход скальпель, но уже по прямому назначению.
        Определённый опыт в этой сфере у меня имелся, причем он не ограничивался одними лишь наблюдениями за работой Костоправа. Медики в отряде Первопроходцев были редкостью, даже провинившихся врачей старались не отправлять на убой.
        Откровенно говоря, я уже не помнил, сколько раз в прошлой жизни мне приходилось едва ли не потрошить, а после зашивать соратников. Вот только тогда речь шла о сильных, закалённых несколькими эволюциями Пробуждённых, что и давало им возможность выдержать подобные экзекуции. А вот шансы Михаила пережить операцию по извлечению червей лёжа на полу торгового центра, стремились к нулю.
        Регенеративный Инъектор мог исправить ситуацию. Пусть вероятность того, что именно этот трофей выдаст Система с оставшихся чипов, была мизерной, мне больше ничего не оставалось. Правда, прежде чем я успел начать ломать пластины, Михаила перестало трясти. Припадок закончился так же неожиданно, как и начался.
        - Я… я в порядке, - каждый вдох давался подростку с большим трудом, но он всё же выдавил из себя пару успокаивающих слов для сестры.
        Взмокший от пота парень даже не сумел толком открыть глаза, но при этом безошибочно нашёл здоровой рукой Настю, после чего попытался погладить ту по голове. Вышло не очень, ведь следом подросток вновь закашлял, правда, уже менее надрывно и сплёвывая тягучую алую слюну.
        - Миша… - всхлипнула девочка.
        - Всё нормально, - продолжал настаивать на своём парень, - спасибо, ты мне очень помогла.
        Наконец-то открыв глаза, Михаил попытался улыбнуться, но получилось у него это не очень. Лопнувшие капилляры в глазах залили большую часть обоих белков красным, а на губах уже начала запекаться кровь. Подобное скорее напугало, чем успокоило девочку.
        - Поднимайтесь, - вмешался я семейный диалог.
        - Ему же плохо! - моментально вступилась за брата девочка.
        - Если он продолжит лежать на полу, то скоро станет ещё хуже, - несмотря на общее плачевное состояние, Михаил сумел подняться. - Смотрю ты уже готов к бою, - проникнувшись целью защитить сестру, парень даже во время припадка не выпустил оружие, - отлично, тогда самое время пустить его в ход. Да, тебя это так же касается, - последние слова предназначались Насте, но отреагировал на них Михаил.
        - Мы же уже решили этот вопрос, - парень старался говорить уверенно и с нажимом, но в его во всех смыслах шатком состоянии, это не особо получалось.
        - Поглощая Эссенцию, ты сразу делишь её с паразитами, и, судя по всему, те готовы эволюционировать намного быстрее, чем ты. Без поддержки сестры и её Метки готовься к тому, что тебя сожрут изнутри за следующие пять-десять минут, - тут я несколько преувеличил, но не сильно, самое большее у подростка оставалось около часа.
        - Но… - Михаил собрался по инерции возразить, вот только на этот раз его прервала сестра.
        - Ничего страшного, я смогу, - вновь отойдя за спину брата, девочка уткнулась лицом ему в спину, - мне ведь не обязательно смотреть, я просто буду рядом.
        - Время, - напомнил я парню.
        Несмотря на откровенно паршивое состояние подростка, тот прикончил четвёртого и пятого Искажённого чуть больше чем за минуту. Чувствуя близость Королевы, Выродки не решались нападать первыми и пытались огрызаться только тогда, когда Михаил начинал бить, но с его меткостью опять же хватало пары ударов.
        Оба раза Эссенция делилась на три порции, уделяя внимание теперь и Анастасии. Естественно качество Субстанции при этом падало ещё больше, тем самым оттягивая пробуждение Михаила. Благо, черви при такой близости будущей Королевы явно поумерили аппетиты.
        Последняя тварь - Мутант, заставил потерять ещё пару минут. Сумев перебороть влияние Метки, тот всячески пытался огрызаться, но в итоге после седьмого удара молотком, затих и наградил победителей внушительных размеров люминесцентной кляксой с крохотным Ядром внутри.
        Замерев на несколько секунд, Эссенция разделилась на две части. Возможно, о себе дало знать достижение «Жадность», но в процессе Ядро уцелело, при этом оставшись в меньшем фрагменте. Последнее не было удивительным, ведь кому достанется этот трофей, зависело исключительно от удачи, и личный вклад здесь ничего не решал.
        К сожалению, на этом Михаил исчерпал собственную удачу. В процессе второго деления, от его доли отсоединился крошечный кусочек, но этого оказалось достаточно, чтобы Ядро потеряло стабильность и распалось, лишая парня шанса пройти более качественное пробуждение.
        Естественно, само Ядро не уничтожилось бесследно. Разрушившись, оно насытило люминесцентную кляксу достаточным количеством Эссенции, чтобы парень всё же сумел преодолеть рубеж.
        Взгляд Михаила поплыл, а он сам начал бледнеть и ощутимо покачиваться. Судя по всему, рассчитывать на плавное пробуждение не приходилось.
        - Потерпи пару минут, - закончив с чипом Мутанта, подхватил начавшего оседать парня, - постарайся не отрубиться.
        Благодаря эволюционировавшим мышечным волокнам, мне не составило труда нести одновременно подростка и рюкзак, сохраняя при этом хороший темп, но даже так забег до магазина занял почти четыре минуты. Сказывалось, что пришлось подстраиваться под возможности Анастасии, но даже так девочка быстро выбилась из сил и едва поспевала.
        Добравшись до «Охоты и Рыбалки», без проблем вскрыл механический замок с помощью когтя-отмычки. Сработавшая следом сигнализация оказалась неприятным, но вполне ожидаемым моментом.
        Понимая, что шум может привлечь новую волну Искажённых, первым делом разнёс надрывающийся динамик и только после взялся за Михаила.
        Пристроив полубессознательного парня у одного из стеллажей так, чтобы тот мог держаться сидя, влил в подростка порцию Питательной Смеси, не забыв добавить в ту новую порцию таблеток от червей. Первое должно помочь ослабленному телу не загнуться от истощения во время перестройки, ну а второе несколько ослабить червей. На этот раз я использовал втрое меньшую дозу лекарств, так что риск был на приемлемом уровне.
        - Будь рядом с братом, - я сделал всё, что мог, теперь оставалось лишь ждать, остальное зависело от организма парня. - Если увидишь, что ему становится хуже - зови.
        Девочка ничего не ответила, но по её взгляду можно было легко понять - звать меня никто не будет. Видимо, в её глазах я представлял для брата куда большую угрозу, нежели кишащие внутри парня черви.
        Впрочем, отношение девочки никак не повиляло на мои планы - я изначально не собирался полагаться на Анастасию. Просьба - не более чем уловка, которая заставит девочку сосредоточить всё своё внимание на брате.
        Оставив подростков в покое, вернулся к выходу из магазина - запер дверь и только после этого взялся за осмотр магазина. Большая часть ассортимента выглядела весьма богато и броско, но в итоге большую часть я практически сразу мысленно забраковал.
        Зарубежные ружья с тонной обвеса и космическими ценами даже не рассматривал. Красиво, мощно, вот только с подобными игрушками зачастую требовалось таскать с собой чемоданчик с парой комплектов запасных деталей. В противном случае оружие могло превратиться в бесполезную безделушку в самый неподходящий момент.
        Отечественный огнестрел, пусть внешне и уступал зарубежному конкуренту, в уходе и эксплуатации был более неприхотлив. Особенно, если знаешь что выбирать. К числу маститых оружейников себя не причислял, но полагаясь на былой опыт, быстро остановился на будущем компаньоне по отстрелу Искажённых.
        Карабин «Вепрь» - 12 калибра обладал достаточной убойной силой, чтобы угомонить даже Мутанта. Естественно, не каждого и не в любой ситуации, но на первое время ружьё отлично впишется в арсенал.
        В магазине оказалось несколько моделей с разной длиной ствола. Мой выбор пал на укороченную версию. В плане точности стрельбы эта модель несколько уступала собратьям, но при условии, что я собирался пускать в ход винтовку на малых дистанциях, этот недостаток легко можно было проигнорировать. С другой стороны, значительно снижался риск зацепиться карабином за что-либо в условиях узких помещений.
        Взвесив все «За» и «Против», по той же причине снял приклад. Правда, тут пришлось немного повозиться, обходя блокиратор. В штатном режиме тот не позволял стрелять без недостающей запчасти.
        Подержав в руках получившийся Укорот, остался доволен компактной моделью. Фактически, единственный минус - усиленная отдача, которую, без упора в плечо, придётся гасить силой рук. Впрочем, благодаря эволюционировавшей мускулатуре, я легко мог справиться с этой проблемой.
        Подобрав подходящий ремень, зафиксировал оружие под правой рукой. При беге не будет мешать, а в экстренной ситуации я смогу без лишних проволочек перехватить карабин, моментально спустив курок.
        Естественно, при всех достоинствах «Вепря», в плане удобства и компактности она значительно уступал короткоствольному оружию - пистолетам. Правда, тут выбирать не приходилось - по закону подобное оружие не допускалось к продаже.
        Полки, заваленные травматами, меня не интересовали. Пусть при должной меткости пневмат вполне мог прикончить простого Выродка, но со столь слабым врагом будет куда проще справиться подручными средствами или даже голыми руками.
        В отношении Мутантов, выпущенный из травмата крохотный свинцовый шарик, будет вовсе бесполезен. Подобные твари почувствуют выстрел только если попасть им точно в глаз, да и то, это скорее разозлит, чем нанесёт серьезный вред.
        Мысленно поставив крест на идее обзавестись пистолетом, перевёл взгляд на стойку с парой арбалетов. Отличное оружие, но только при условии, что в команде есть сильный Духовник. Напитанные их энергией монолитные болты, становились страшным оружием. Правда, сами снаряд далеко не всегда переживали выстрел, но это мизерная плата за возможность серьёзно ранить Мутанта, находясь при этом на приличном расстоянии от цели, да ещё и без лишнего шума.
        Теоретически я, как и любой Крионик, мог провернуть схожий фокус. Вот только пси-энергия куда хуже держалась внутри предметов. Скорее всего, эффект будет поддерживаться считанные минуты, при этом быстро ослабляясь, так что о создании боезапаса впрок речь так же не шла.
        Естественно, среди Разумников имелись исключения, вот только все они являлись обладателями уникальных Меток или Ядер, что ко мне никакого отношения не имело.
        Разобравшись с главным вопросом - оружием, взялся за поиски остальной экипировки. После недолгих раздумий выбрал пару ножей: с фиксированным и складным лезвием из углеродистой стали, попутно подобрав для них удобный ремень через плечо.
        Далее взялся за монокуляр. Прибор походил на половинку бинокля и выполнял ту же функцию. Компактный и весьма полезный девайс, пусть и разительно уступающий по этим параметрам Линзе от Системы. Та обладала большими возможностями и была в разы удобней, управляясь через Нейронный Интерфейс.
        Правда, собственных подводных камней у Линзы хватало. Прежде всего, даже зная за Чипы каких Мутантов Система чаще всего награждала этим устройством, сделать это будет весьма непросто. Ну а если удача окажется на твоей стороне, в сам девайс предстояло серьезно вложиться, улучшая его возможности.
        Спальники и палатки оказались в числе забракованных вещей. Город - не дикая природа, тем более, что с когтем-отмычкой мне не составит большого труда получить доступ к относительно удобным и безопасным убежищам.
        Проигнорировал и средства для розжига. Кремний, охотничьи спички, таблетки с сухим горючим… всё это ненужная шелуха. Куда проще и эффективней использовать обычные зажигалки, которые я взял в супермаркете. Впрочем, их я всё же обменял на более цивильные экземпляры, причем больше в силу собственной прихоти. В руках куда приятней держать металл, а не дешевый пластик.
        Естественно, у Системы имелись более продвинутые аналоги, причем их относительно легко добыть. Главное - толика удачи и время.
        Несмотря на последнее добытое Ядро из Червя, значительно расширявшее возможности моей пищеварительной системы, прихватил несколько компактных пайков и бутыль со встроенным фильтром.
        Пусть водопровод будет относительно долго функционировать, в полной мере полгаться на него не стоило. Ведь кто знает, какая дрянь прямо сейчас плавает в водохранилищах. В целом, для Пробуждённого, вода со следами пребывания той или иной эволюционировавшей живности, Мутантов или даже их трупов, не станет смертельной отравой, но и здоровье от такого пойла крепче не станет.
        Помимо прочего, прихватил случайно попавшуюся на глаза пачку петард. Несмотря на ворох предупреждений, убойная сила подобной пиротехники если и представляла угрозу, то только для обычных людей. Тем не менее, бесполезной эта находка не была - в определённых условиях подобная безделушка вполне могла спасти жизнь, отвлекая или дезориентируя врага.
        Учитывая общий объём обновок, следующим обязательным пунктом стал выбор подходящей разгрузки. В прошлой жизни, в силу неопытности, при первой возможности обзавёлся жилетом с чрезмерным количеством карманов, уделив особое внимание пёстрому ценнику. На этот раз действовал куда умнее, делая акцент на удобстве, практичности и качестве.
        Попутно избавился от строительного пояса, заменив тот на более функциональный аналог из охотничьего магазина. Так же поступил и с рюкзаком, в который отправил полдюжины заранее заряженных обойм и несколько коробок с патронами для Вепря.
        Изначально боезапас оказался спрятан в запертой кладовке, но, имея на руках коготь-отмычку, вскрыть замок не составило особого труда.
        Заканчивая со сборами, приметил небольшую стойку с коллекционным оружием. Больше всего в глаза бросалось раритетного вида ружьё, но, то меня не особо заинтересовало. Древний огнестрел уступал Вепрю практически по всем параметрам. Единственное исключение - цена, но меня этот пункт не интересовал.
        Вторым экспонатом оказалась катана, но и её я забраковал. Тонкий клинок долго не протянет. Достаточно пары-тройки столкновений с Выродками, чтобы оружие пришло в негодность. Кроме того, следовало учитывать не самые удобные пропорции оружия.
        Собственно, полагаясь на опыт прошлой жизни я бы с удовольствием приобрёл мачете - менее длинный, но вместе с тем более массивный клинок куда лучше подойдёт для сражений с Искажёнными. К сожалению, в этом магазине нужного мне ножа не нашлось.
        Главной находкой стал предмет в третьей витрине. Если верить табличке, под стеклом на подиуме находился кольт 1911 года. Причём он являлся частью композиции - рядом лежало сразу две заряженные обоймы и россыпь патронов.
        Вскрыв витрину, первым делом проверил боезапас. Патроны оказались боевыми, а не простой бутафорией, что весьма порадовало. К сожалению, с обоймами дела обстояли менее радужно - оба магазина оказались практически пусты.
        В общей сложности в моём распоряжении оказалось десять патронов, чего хватило лишь на полторы обоймы. Не густо, но лучше чем ничего.
        Потратив несколько минут на укомплектовку всех находок и подгонку под собственные нужды, взялся за сбор комплекта для попутчиков. Набор для Михаила выглядел идентично моему, а вот для Анастасии пришлось собрать альтернативный вариант.
        Учитывая, что девочка так и не пробудилась, я подобрал детский рюкзак, наполнив тот наиболее лёгкими вещами первой необходимости. В плане оружия, выбор остановил на травмате. Естественно, тот будет бесполезен против исказившихся тварей, но, помимо этих тварей не стоило забывать об угрозе со стороны других людей, а вид подобного «пугача» заставит многих трижды подумать, прежде чем делать глупости.
        Закончив с подбором экипировки, отдавать обновки подросткам не спешил, отложив наполненные рюкзаки в углу магазина. До тех пор пока ситуация с Михаилом не разрешится, оставлять оружие поблизости с его сестрой - не лучшая затея.
        Долго ждать развязки не пришлось - спустя три минуты донёсся протяжный стон. Пробуждение парня вступило в финальную фазу.
        Решив раньше времени не лезть, Анастасия и без того была на взводе, просто перестал исследовать магазин и остановился у одной из стоек так, чтобы видеть обоих подростков. Правда, даже такое соседство заставило изрядно понервничать будущую Королеву, пусть та и пыталась не показывать вида. Впрочем, игра в невозмутимость продлилась ровно до того момента, когда Михаил с криком выгнулся в дугу и протяжно взвыл.
        Запаниковав, девочка вцепилась в брата и перевела на меня взгляд. Бессилие, отчаяние и страх - за долю секунды в её глазах промелькнула целая гамма эмоций. Видимо, даже сейчас она считала меня куда большей угрозой, нежели клубок червей, что заживо пожирал её брата изнутри.
        До развязки оставались считанные секунды, так что мне пришлось перейти от наблюдения к более активным действиям. Сжав рукоять ножа, начал медленно подходить к подросткам, дабы не провоцировать и без того находящуюся на грани девочку. Взгляд Анастасии начал метаться из стороны в сторону, выдавая нарастающую панику.
        Нас разделяло чуть больше метра, когда Михаил сорвал с себя майку, обнажив стремительно изменяющуюся плоть. Узор тёмных полос стал намного отчётливей на резко побледневшем теле, но самое отвратительное - черви оживились. Даже не всматриваясь, я легко мог проследить, как отдельные особи скользят под кожей парня, а в области его живота и вовсе бурлил целый клубок.
        Происходящее зародило в душе будущей Королевы настоящий животный ужас, а тот, к моей удаче, вызвал оцепенение. Это позволило занять удобную позицию, чуть позади Анастасии - при необходимости, я легко сумею вырубить девочку и максимально быстро нейтрализовать её брата.
        Благо, тревога оказалась ложной. Михаил начал затихать, постепенно провалившись в беспамятство.
        - Он миновал точку невозврата и должен выжить, - шанс на благополучный исход находился близко к ста процентам, так что я решил подбодрить будущую Королеву, заодно сгладив появившиеся между нами углы.
        Долю секунды Анастасия переполняла радость, но та быстро уступила место стыду, а после и злости. Последний всплеск эмоций оказался целиком и полностью посвящен мне.
        - Ты собирался его убить, - набравшись смелости она, то ли спросила, то ли бросила подобно обвинению.
        - Только если бы это понадобилось, - пусть я и мог соврать, решил этого не делать.
        - Ты… - замешкавшись на секунду, она всё же продолжила, - злой.
        Сорвавшееся с губ обвинение девочки было не более чем простой попыткой спрятать рвущиеся наружу слёзы, тем не менее, я вновь ответил, причём сделал это неосознанно. Слишком часто мне приходилось отвечать на подобные слова в прошлой жизни.
        - Только когда это необходимо…
        Выждав около минуты и убедившись, что угроза действительно миновала, вернулся к рюкзакам. Повторная проверка и, при необходимости, доукомплектовка лишними не будут. Вновь повисла тишина, разбавляемая лишь тяжёлым дыханием Михаила.
        - Если бы я смогла… начать убивать, всё было бы иначе? - уже куда тише и, поглаживая мокрые волосы взмокшего и дрожащего брата, спросила девочка, при этом в её голосе читались нотки вины.
        - Любое решение и поступок имеют последствия, - кивнул я в ответ, - но мы никогда не узнаем наверняка, к чему именно мог привести тот или иной выбор. Независимо от результата всё, что нам остаётся - делать выводы и жить дальше.
        Девочка ещё долго смотрела в мою сторону, но больше не решалась заговорить. Тем не менее, вскоре враждебность окончательно исчезла из её взгляда, уступив место раскаянию.
        - Отделяя кристалл от Чипа, не забудь, что последний порой является более ценным трофеем, - достав из кармана горсть пластин, выбрал одну из них, после чего сжал между большим и указательным пальцем. - В первую очередь Система будет учитывать силу убитого, но помимо этого присутствует и элемент случайности, - стоило сжать пальцы, по чипу прошла трещина, но сразу тот не сломался. - Они относительно прочные, так что если своих сил не хватит, можешь использовать подручные средства. Удара камнем должно хватить.
        Стоило немного дожать, и пластина не выдержала. Первый чип оказался пустышкой, как и второй… третий расщедрился на Питательную Смесь, в то время как четвёртый и пятый вновь ничего не дали.
        Покрутив между пальцев шестую пластину, добытую из мутанта-вожака, решил её не откладывать, а использовать здесь и сейчас.
        ИСТОК - 1
        | устройство |
        - СПОСОБНО ДОБЫВАТЬ ВОДУ
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - производительность устройства зависит от условий внешней среды
        - энергопотребление зависит от условий внешней среды
        - доступна модернизация с расширением функционала
        ВМЕСТИМОСТЬ ЭНЕРГИИ:
        3/3
        Исток походил на небольшой контейнер-флягу объёмом в треть литра, не больше. Сейчас устройство находилось в неактивном состоянии, но, если добавить кристалл, аппарат сразу начнёт функционировать.
        Создание воды из ничего в прошлой жизни выглядело сродни магии. Поначалу многие пытались объяснить процесс конденсацией влаги из воздуха, вот только эта теория разбивалась о КПД прибора. При должной подпитке, контейнер заполнялся примерно за час, причём результат никак не зависел от показателя влажности воздуха.
        Время шло и мы - выжившие, стали куда чаще сталкиваться с Преобразователями разного калибра, постепенно открывая для себя механизм реконструкции веществ на атомарном уровне. Собственно, именно этим и занимался Исток.
        Поглощая воздух, он перестраивал атомы различных газов в водород, после чего сливал их воедино с уже имевшимся кислородом, образуя молекулы воды. В процессе вырабатывался побочный продукт: серо-серебристый порошок, на деле оказавшийся алюминием. Скорее всего, тот образовывался из углерода - тот добывался из углекислого газа, попутно собирая в себя излишек протонов, нейтронов и электронов от остальных процессов.
        Естественно, по большей части всё это было лишь теорией. Несмотря на кажущуюся простоту, подобные преображения граничили с понятиями алхимии.
        Одно время многие Пробуждённые будут игнорировать Исток и подобные ему устройство, боясь, что производимые ими продукты будут токсичны. Впрочем, когда в городе начнут истощаться запасы продовольствия и воды, большинство пересмотрит свой взгляд на этот вопрос.
        Убрав Исток в сумку, сразу избавился от фляги с фильтром. Обновка, после первого же апгрейда нового устройства, получит собственную функцию отчистки - в отличие от добычи воды из воздуха, этот режим будет потреблять меньше Эфира. Имевшегося запаса Чипов как раз должно было хватить, но, я пока решил повременить с улучшением устройства.
        Тем временем Михаил наконец-то очнулся. Открыв глаза, парень с хрипом втянул воздух. Сделав всего один глоток, он оттолкнул сестру и, перевалившись на живот, прокашлялся, выплюнув багрово-красный сгусток. К сожалению, пережив Пробуждение, организм парня сумел избавиться лишь от нечистот, так и не переборов паразитов.
        - Миша! - моментально оживилась Анастасия, но мне сейчас было не до сентиментальных сцен.
        - Система, общий статус - повтори, - парень пусть несколько опешил, но быстро выполнил приказ, после чего его взгляд стал размытым. - Отлично, теперь читай всё, что видишь.
        - Но это же… - видимо, полагаясь на игровой опыт, девочка поняла важность подобной информации, но в итоге замолчала, позволив брату ответить на мой вопрос. Видимо, с меня сняли клеймо «главной угрозы».
        МИХАИЛ ЖАРОВ
        ВОЗРАСТ - 19 ЛЕТ | ЖИЗНЬ - 38 ЛЕТ
        ЯДРО - НОСИТЕЛЬ НЕКРОТРОФОВ
        МОДЕЛЬ ЭВОЛЮЦИИ - ПУТЬ ПЛОТИ
        УРОВЕНЬ - 1
        Доступные Сферы - 2
        СИСТЕМЫ
        базовый статус всех систем
        ХАРАКТЕРИСТИКИ
        (требуется активация)
        …
        НОСИТЕЛЬ НЕКРОТРОФОВ
        | ядро |
        - ПАРАЗИТЫ ПОГЛОЩАЮТ ОДНУ СФЕРУ ПРИ ВЗЯТИИ НОВОГО УРОВНЯ НОСИТЕЛЕМ
        - поглощённая Сфера расходуется с использованием Спонтанной Мутации
        - эффект Спонтанной Мутации усилен на 25 % для паразита, и на 50 % для носителя
        - Направленные Мутации носителя будут иметь более длительный и болезненный характер
        - значительно снижен срок жизни носителя
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        число поглощённых сфер - 1
        Глава 10
        Михаил запнулся лишь раз, когда речь зашла об отмеренном сроке. Перспектива прожить тридцать восемь лет при условии, что девятнадцать из них уже позади, выглядела слишком страшно для молодого парня.
        Впрочем, на мой взгляд, Система дала подростку более чем достаточно, чтобы адаптироваться и перебороть недуг. Кроме того, на самом деле, износ организма - меньшая из проблем Михаила.
        Пройдёт не так много времени и общество выживших начнёт стремительно адаптироваться к новому миру. Утратив статус «царя природы», люди, подобно зверям, начнут сбиваться в стаи по «видовому признаку».
        Пройдёт не так много времени, прежде чем спонтанно сформируется разом три фракции, каждая из которых будет олицетворять один из трёх Путей Эволюции: Плоть, Дух и Разум. Вот только столь простая система быстро себя изживёт, а Пробуждённые породят новые вертикали власти.
        Жизнь рядовых Пробуждённых окажется завязана на менее глобальные структуры, а именно - своеобразные касты. Пусть конец света сотрёт старые сословия, но вместе с тем породит множество новых, вот только завязаны они будут не на деньги, а реальную силу.
        Королевы станут одной немногочисленных малых фракций, которые сумеют пробиться на самый верх. Полагаясь исключительно на собственные способности, носители Венца легко выйдут за навязанные большинством рамки и обретут особый статус. Вот только большинство «мелких ячеек» будет ждать совсем иная участь.
        Среди детей нового мира будет хватать людей, которых заклеймят статусом Изгоев и практически приравняют к Выродкам. Ради собственного выживания те станут сбиваться в собственные стаи, но даже так будут гибнуть десятками.
        Заражённые, они же Носители или Опарыши, рухнут на самое дно новой пищевой цепочки. Собственно, эта каста окажется одной из немногих, которая окажется даже ниже Чистильщиков и Пионеров.
        Причиной подобного отношения остальных Пробуждённых станет банальный страх. Ведь даже конченого отморозка и убийцу можно обуздать тем или иным способом. Для одних это жажда власти, для других желание обрести силу, ну а третьи не прочь раз за разом упиваться плотскими желаниями, но в итоге, на каждого из них можно нацепить поводок и маску верного пса, чего не скажешь о Носителях.
        Поначалу Носителей будут попросту уничтожать и лишь спустя полтора-два года, когда Пробуждённым удастся отвоевать несколько районов города, создав островки относительного спокойствия и стабильности, Изгоев примут… правда, лишь на роль сторожевых псов.
        Расселенные по периметру «наших» районов Заражённые станут не более чем живым щитом и, в случае зарождения спонтанных волн, будут живой сигнализацией, первой линией обороны и живым щитом в одном лице.
        Естественно, сами Носители старались держать в тайне свой особый статус. Даже последний идиот, ни разу не сталкивавшийся с зачистками, будет понимать - подобные вещи стоит хранить в секрете. Так, на всякий случай. Вот только рано или поздно, правда начнёт вылезать наружу. Причём порой это происходило в прямом смысле слова.
        Паразиты, являясь частью Системы, непрерывно эволюционировали. При этом если одни особи старались подстроиться под организм Хозяина, то другие начнут перекраивать тело Носителя под собственные нужды. Последнее, зачастую, будет приводить к внешним уродствам.
        Поначалу, подобных красавцев просто станут сторониться. Вот только после пары-тройки случаев, когда Носителей попросту разорвут изнутри полчища паразитов, Пробуждённые начнут реагировать куда агрессивней на людей с подозрительными изменениями внешности.
        Фактически, начнётся форменный геноцид. Причём под горячую руку попадут многие Плотники, даже не являющиеся Заражёнными. Последнее объяснялось одной из особенностей развития этого Пути, позволявшей выбирать между направленными и спонтанными мутациями.
        Суть первого метода полностью отражалась в его названии: Пробуждённый выбирал чёткую цель, тратил Сферы и получал Ядро со строго заданными параметрами. Собственно, именно этим методом пользовались Духовники и Разумники, когда эволюционировали базовые органы и системы организма.
        Использующий «Спонтанные Мутации», человек лишь указывал направление и надеялся на благоприятный исход. Генетическая лотерея могла серьезно изменить потенциал человека. Даже первая эволюция, затрагивавшая лишь мышцы - через которую я уже успел пройти, могла наградить Пробуждённого как сильным Ядром, так и приговорить того к мучительной смерти. Правда, столь радикальные изменения встречались редко, куда чаще речь шла о менее значительных отклонениях от нормы.
        Мышечный Корсет - тому отличный пример, он ощутимо увеличивал грузоподъёмность, неплохо повышал защиту спины и на пару лет увеличивал жизненный потенциал. Тело при этом внешне почти не менялось, разве что приобретало более выраженный рельеф в изменённой зоне. Разве что немного страдала подвижность - к новым габаритам стоило привыкнуть, но подобный результат считался практически идеальным.
        Правда, с той же вероятностью Плотник мог получить и другое Ядро, запуская аналогичную эволюцию. Например, с рукой Гиганта дела обстояли не столь гладко. Мутация в значительной степени искажала облик одной из верхних конечностей, наделяя ту огромной силой, вот только при этом серьёзно нарушались общие пропорции.
        Доходило до того, что именно рука начинала восприниматься организмом как основа, а само тело всё больше походило на придаток. Естественно, это негативно сказывалось на жизни Пробуждённого. Впрочем, даже под столь неудачную мутацию возможно адаптироваться, выбрав правильные Ядра. Куда страшнее получить деградацию мышц.
        Подобное… улучшение превращало человека в мешок с костями, причём от последних новое «тело» вскоре избавлялось. Особо стойким даже удавалось частично адаптироваться, но в итоге жили они недолго, становясь слишком лёгкой добычей для Искажённых.
        Впрочем, столь фатальные изменения редко наступали одномоментно. Зачастую Пробуждённый долго и упорно шёл к подобному финалу. При злоупотреблении Спонтанными Мутациями, в организме накапливались побочные эффекты. Даже счастливчики, раз за разом получавшие, казалось бы, полезные Ядра с минимумом вредных довесков, рано или поздно начинали меняться.
        Организм - очень сложный механизм и даже с помощью Системы, возможности тела поддерживать внутренний баланс со временем попросту иссякнут. Несмотря на этот риск, многие Плотники будут раз за разом использовать именно этот метод, ведь он позволял экономить Сферы, а впоследствии даже слоты Ядер.
        Отдельного внимания заслуживали Плотники-Носители, для которых Спонтанные Мутации можно прировнять к особо извращённому методу самоубийства, ведь те создавали идеальные условия для паразитов.
        - Назови доступные Ядра, - не имея подходящих лекарств и оборудования из Системы, именно здесь стоило искать способ держать червей под контролем.
        - Сейчас, секунду… - потратив почти полминуты и часто моргая, частая реакция новичков на нейронный интерфейс, парень всё же справился с поиском. - Так, вот что здесь есть…
        Базовый набор прокачки у Михаила оказался стандартным. Опорно-двигательная система с её Мышечными Тканями, Скелетом и Сухожилиями. В качестве альтернативы: сердечно сосудистая с разделением на Сердце и Кровь.
        Подростка описание новых перспектив зацепило, сработал интерес человека занимающегося спортом, но я быстро переключил его внимание на профильные Ядра. Путь Плоти имел несколько направлений, но, как и в моём случае с Псионикой, изначально Пробуждённый получал доступ лишь к трём возможным базам из общего списка.
        АССИМИЛЯЦИЯ
        НАПРАВЛЕНИЕ БИОНИКИ, ПОЗВОЛЯЮЩЕЕ ПЕРЕНИМАТЬ ОСОБЕННОСТИ ОРГАНОВ И ТКАНЕЙ ИНЫХ ВИДОВ.
        ТРЕБОВАНИЯ:
        Направленная Мутация - 3 Сферы - 1 слот Ядра - телосложение +2
        Спонтанная Мутация - 2 Сферы - 1 слот Ядра - эффект неизвестен
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - требуется регулярное поглощение однотипных «образцов» для анализа и формирования новых органов и структур
        - обилие донорских «образцов» позволяет снизить затраты Сфер на развитие им подобных органов и структур
        ОБНАРУЖЕН ПОДХОДЯЩИЙ ДЛЯ АССИМИЛЯЦИИ ОБЪЕКТ:
        - в силу тесного контакта объекта с телом Хозяина, процесс ассимиляции будет запущен автоматически при развитии данного Ядра
        - показатель «Телосложение» будет перманентно увеличен на 1 - 5
        ОБЪЕКТ ПОТЕНЦИАЛЬНОЙ АССИМИЛЯЦИИ ЯВЛЯЕТСЯ ПОЛНОЦЕННЫМ ЖИВЫМ ОРГАНИЗМОМ:
        - ассимилируя объект, Вы получите возможность воссоздавать имевшиеся у того Ядра
        - создание продублированных Ядер потребует уменьшенного количества Сфер
        - объект на данный момент обладает 4 Ядрами
        Лёгкие, способные отчищать воздух от токсинов. Скрытые когти, мало в чём уступавшие по остроте и прочности стальному лезвию. Синтез токсинов и ядов в особых железах. Ассимиляция могла преподнести это и многое другое, нужно лишь придерживаться особого рациона.
        Убивая Искажённых с мутировавшими животными и поглощая не только их Эссенцию, но и плоть, Пробуждённый получал доступ к изначально чужеродным Ядрам. Причем, поедая плоть тварей со схожими силами, Плотник будет открывать их разные формы развития.
        Главная проблема заключалась в том, что желание совместить способности разных видов Искажённых - весьма трудоёмкий процесс с высоким риском появления мутаций. Кроме того, всегда имелся риск обзавестись бесполезными Ядрами-рудиментами.
        Недостаточно скопировать и воссоздать крылья птицы, ведь те попросту будут бесполезны без целого комплекса изменений, вроде формирования оперения, снижения общей массы тела и замены обычных костей на полые-трубчатые.
        На этом фоне Ассимилянты, даже избегавшие Спонтанных Мутаций, не редко приобретали разного рода уродства, что привело к их массовому истреблению в период охоты на Заражённых.
        Впрочем, дабы избежать подобных проблем, стоило ассимилировать не мутировавших животных, а искажённых людей. Несмотря на всю мерзость этого способа, он являлся достаточно действенным, а новый мир не скупился на мотивацию.
        Одним хватало угрозы собственной жизни, другие стремились обрести силу ради спасения близких людей. Правда, одной лишь решимости тут было недостаточно, прежде всего, требовалось добыть подходящий… «провиант».
        Идеальной целью для Ассимилянта станут Мутанты, точнее их гнёзда с десятками тварей со схожими способностями. Одна удачная вылазка сможет ощутимо увеличить силу такого Плотника. Естественно, при должном запасе слотов под Ядра и Сфер.
        Убийство и поглощение плоти рядовых Выродков принесёт куда меньше пользы, ведь помимо банального прироста грубой силы, им попросту нечего предложить.
        Собственно, охота на Альф, для Ассимилянтов, так же не лучшее решение. Ведь, несмотря на их мощные Ядра, эти твари, в большинстве своём, уникальны, а без должного количества биоматериала, ассимиляция попросту бесполезна.
        Впрочем, от этого тело Альф не становилось менее ценным, просто наибольшую пользу из их тел могли извлечь Плотники, придерживавшиеся иного направления эволюции. Собственно, Михаил так же мог стать на этот путь.
        СЛИЯНИЕ
        НАПРАВЛЕНИЕ БИОНИКИ, ПОЗВОЛЯЮЩЕЕ ОБЪЕДИНЯТЬСЯ С ОТДЕЛЬНЫМИ ОРГАНАМИ И ТКАНЯМИ ДОНОРОВ. ПРОЦЕСС
        ТРЕБОВАНИЯ:
        Направленная Мутация - 3 Сферы - 1 слот Ядра - телосложение +2
        Спонтанная Мутация - 2 Сферы - 1 слот Ядра - эффект неизвестен
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - упрощает метод прямой пересадки и имплантации органов и тканей
        ОБНАРУЖЕН ПОДХОДЯЩИЙ ДЛЯ СЛИЯНИЯ ОБЪЕКТ:
        - в силу тесного контакта объекта с телом, процесс слияния будет запущен автоматически при развитии данного Ядра
        - показатель «Телосложение» будет перманентно увеличен на 3 - 8
        - 27 % вероятность продублировать и воссоздать одно из имеющихся у объекта Ядер
        - объект обладает 4 Ядрами
        В некотором роде Слияние являлось более агрессивной формой Ассимиляции. Главная разница заключалась в том, что Пробуждённому не требовалось кропотливо перестраивать собственный организм, адаптируя его к чужеродным Ядрам. Вместо этого тело насильно объединялась с чужеродными органами и тканями. Само собой, перед этим требовалось… освободить место.
        Подобный метод позволял обрести силу в кратчайшие сроки, избавляя от необходимости в долгой и последовательной Ассимиляции. Достаточно одной удачной охоты и относительно целый донорский орган, который и шёл на пересадку.
        На самом деле у этого метода существовало множество недостатков, вроде риска не пережить процесс слияния на начальных этапах или банальной интоксикации. Впрочем, всё это мелочи на фоне главной проблемы - добычи действительно сильных «доноров». Мутанты, как носители уникальных способностей, вполне могли подойти на эту роль, но в полной мере Слияние себя раскрывало лишь после поимки или убийства Альфы, а эти твари являлись слишком опасной мишенью.
        Несмотря на то, что Ассимиляция и Слияние в некотором роде позволяло Михаилу получить определённую выгоду от паразитов внутри тела, эти методы ему не подходили. Ведь парень будет объединяться не с фрагментом тела или определённой тканью, а десятком полноценных живых организмов.
        Ассимиляция или Слияние, неважно, в результате Михаил попросту перестанет быть человеком. Причем изменения облика окажется меньшим из зол. Разум парня попросту не выдержит. Благо, уподростка имелся третий вариант.
        СВЕРХЧЕЛОВЕК
        НАПРАВЛЕНИЕ БИОНИКИ, ПОЗВОЛЯЮЩЕЕ СОСРЕДОТОЧИТЬСЯ НА РАЗВИТИИ ОРГАНОВ И СТРУКТУР, ИЗНАЧАЛЬНО ИМЕЮЩИХСЯ В ЧЕЛОВЕЧЕСКОМ ТЕЛЕ.
        ТРЕБОВАНИЯ:
        Направленная Мутация - 3 Сферы - 1 слот Ядра - телосложение +2
        Спонтанная Мутация - 2 Сферы - 1 слот Ядра - эффект неизвестен
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - Значительно снижает эволюционный потенциал нетипичных направлений
        ОБНАРУЖЕНА ЧУЖЕРОДНАЯ ОСОБЬ ВНУТРИ ОРГАНИЗМА:
        - имеется риск временного снижения показателя телосложения
        - в случае ликвидации особи, параметры будут восстановлены
        В отличие от первых двух направлений, это позволяло Плотнику сконцентрироваться на развитии собственной базы, а не заимствовать Ядра иных видов. Несмотря на явные плюсы, в виде минимального риска мутаций, имелись у этого направления и серьезные минусы.
        Первое, в отличие от альтернативных вариантов, этот требовал больше времени на своё развитие. К сожалению, реалии нового мира зачастую вынуждали искать сиюминутную силу.
        Второе - развитие любых не свойственных изначальному телу Ядер, шло с ощутимым скрипом. Абсолютного запрета Система вводить не будет, но, любое за отклонение от «нормы» придётся заплатить большим количеством Сфер. А изначальное человеческое тело, к сожалению, имело достаточно ограничений.
        Вот только, несмотря на все минусы, для Михаила именно Сверхчеловек был единственным шансом. Ведь только он позволит подавлять паразитов.
        - Если выбрать Слияние, то я не только стану намного сильнее, но и избавлюсь от паразита, верно!? - обрадовался парень.
        - Отчасти ты прав, вот только сейчас тебе этот метод не подходит, ведь в итоге плоды будешь пожинать не ты, и даже не паразит, а новое существо, которое породит ваше Слияние, - видя, что парень не до конца понимает, о чём я говорю, решил привести простой и наглядный пример. - Смешав чёрное и белое в равных пропорциях, в итоге мы получим иной цвет - серый.
        - Даже если внутри меня с десяток червей, навряд ли их общая масса дотягивает хотя бы до двадцатой части от всего тела, - Михаил совсем не проникся моими словами.
        - Масса - далеко не единственный пункт, на который следует обращать внимание во время Слияния… при этом он так же и не главный. В первую очередь будет учитываться потенциал. Кроме того, объединение затронет не только плоть, но и разум. Ты уверен, что сумеешь перебороть разом навалившиеся инстинкты всех паразитов?
        - В таком случае, Ассимиляция мне так же не подойдёт… остаётся Сверхчеловек? - перспектива делить сознание с клубком червей быстро отбила у парня всякое желание размышлять в этом направлении.
        - Верно. Поначалу тебе придётся сосредоточиться именно на нём, ведь сейчас ты примерно на равных с червями и из объединения ничего хорошего не выйдет. Для начала получи явное преимущество - подними свой потенциал, стань сильнее паразитов, и тогда во время Слияния большее поглотит малое. Естественно, это не исключит побочных эффектов, но хотя бы сведёт их к минимуму.
        - А что за разделение на Направленную и Спонтанную Мутации?
        - Думаю, тут и из названия всё понятно. При условии, что внутри тебя уже есть клубок червей, не советую заигрывать с удачей.
        - Но тогда мне не хватит Сфер, - несколько опешил парень.
        Пусть Черви и не могли накапливать Эссенцию с той же скоростью, что и Носитель, на самом деле им это и не требовалось. Паразиты использовали заражённого в качестве источника не только пищи, но и Эволюционной Субстанции, как итог, когда Пробуждённый получал новый уровень, разного рода дрянь в его теле пыталась взять долю.
        Количество Сфер, которые паразиты поглощали разнилось от вида к виду, а порой, даже от особи к особи. В худшем случае речь шла о двух Сферах из трёх. При таком раскладе Пробуждённый мог какое-то время цеплялся за жизнь и пытался развиться через поглощение чужих Ядер, но, в итоге, рано или поздно не выдерживал.
        Имелся и третий подвид, поглощавший все Сферы носителя и могло показаться, что он самый опасный, но на деле всё было с точностью до наоборот. Подобная тварь попросту не давала человеку шансов нормально пробудиться, лишая себя источника силы. Идеальные паразиты, как и болезни, никогда не будут убивать носителя, по крайней мере, настолько быстро.
        Самые удачливые среди Заражённых получали особей, которые брали долю лишь раз в несколько уровней. К сожалению, Михаил терял по Сфере после каждого апгрейда. Пусть хватало вариантов и получше, его ситуацию нельзя назвать безнадёжной.
        Да, с подобным стартом, даже избавившись от Червей, он навряд ли сумеет занять достойное место в обществе Пробуждённых, но, имея за своей спиной Королеву, его главная задача - выжить. А для этого, прежде всего, следовало не принимать опрометчивых решений.
        - Лучше обойтись без спешки. Проведёшь первую направленную эволюцию на втором уровне. Сейчас - после Пробуждения, у тебя есть куда больше времени. Думаю, около суток. В худшем случае - двенадцать часов. Этого более чем достаточно, чтобы добыть достаточно Эссенции.
        - Двенадцать часов? - непонимающе уставился на меня Михаил. - Но тут написано, что у меня в запасе ещё девятнадцать лет.
        - Эти цифры отражают лишь текущее положение дел, но Черви внутри твоего тела так же будут развиваться.
        Переведя взгляд на собственные руки, на которых до сих пор осталась кровь недавних жертв, Михаил некоторое время молчал. После, переведя взгляд на сестру - сжал кулаки.
        - Хорошо, я понял, - голос подростка стал куда спокойней, видимо, он начал свыкаться с реалиями нового мира.
        - Пока меня не будет, можете передохнуть и заодно осмотреться в магазине. Оружие и средства первой необходимости я уже собрал - ваши сумки стоят у кассы. Относительно остального, можете решать сами, но, советую не увлекаться - не берите больше, чем можете унести.
        Проследив за моим кивком, парень поднялся и пошёл к кассам. Найдя сумку, он начал перебирать её содержимое.
        - Пока есть время, если что-то непонятно, почитайте инструкции, - я специально не стал ничего распаковывать, когда собирал вещи для подростков. - Как с винтовкой обращаться знаешь?
        Дождавшись неуверенного кивка, решил провести инструктаж с небольшой демонстрацией. Трижды повторил минимальный набор манипуляций, от установки магазина, до техники стрельбы. Дав парню переварить услышанное и увиденное в течение пары минут, перешёл к следующей теме.
        - Винтовка достаточно мощная, чтобы прикончить Мутанта, но выстрелы наверняка привлекут внимание тварей поблизости, так что если натолкнёшься на обычных Выродков, пускай в ход холодное оружие. Кроме того, используя огнестрел, ты получишь меньше Эссенции.
        - Способ убийства влияет на получение Эссенции? - нахмурился парень.
        Решив опустить подробности, просто кивнул. Вот только Михаил рассчитывал на более развёрнутый ответ.
        - Но как? Это ведь не цифры опыта из игры. Эволюционная Субстанция - нечто материальное, как её объём может измениться в зависимости от причины смерти предыдущего хозяина?
        Пусть на самом деле я и мог объяснить суть феномена, предпочёл развести руками. Общаясь с братом и сестрой, мне и так пришлось рассказать слишком многое. Пока, по большей части, речь шла об азах, до которых и остальные Пробуждённые сумеют дойти собственными силами, но в более фундаментальные темы не стоило лезть.
        Прежде чем Пробуждённые сумеют ответить на вопрос Михаила, пройдёт не мало времени. Для начала предстоит выяснить, что жидкая люминесцентная клякса - лишь одна из возможных форм. Находясь внутри тела хозяина, она стремится сформировать Ядро - прочную и твёрдую структуру, в то время как до попадания в организм, может пребывать в газообразном состоянии, наполняя воздух частичками Эссенции.
        Именно это объясняло тот факт, что рано или поздно, даже не убивая Искажённых или мутировавших зверей, любой человек может Пробудиться. Ведь достаточно просто дышать, чтобы поглощать Эволюционную Субстанцию, а со временем та начнёт самостоятельно множиться внутри тела.
        Тот факт, что Эссенция могла следовать за новым хозяином или искать схожую замену, говорил о разумности или псевдо разумности этого вещества. Учитывая это, некая избирательность в награде за убийство в зависимости от типа используемого оружия не выглядела чем-то из ряда вон.
        Отличный тому пример моё достижение - Предел. Фактически, оно не снижает и не увеличивает количество Эссенции в убитых мною существах, а просто позволяет извлечь больше или меньше Эволюционной Субстанции. В лучшем случае я просто получу всё, что изначально имелось в трупе жертвы, в худшем - большая часть Эссенции просто рассеется в воздухе.
        - Сестра не справится с винтовкой, - так и не дождавшись внятных объяснений, парень вернулся к более насущным вопросам. - Как на счёт пистолета?
        Откровенно говоря, для ребёнка даже отдача пистолета - серьезная проблема. Лишь пройдя через Пробуждение, Анастасия сумеет совладать с оружием. Даже став на Путь Духа или Разума, девочка пройдёт через укрепляющие метаморфозы. Главная проблема заключалась в банальном отсутствии короткоствольного оружия в свободном доступе.
        - Здесь только травматы. Для Искажённых они не особо опасны, против Мутантов и вовсе бесполезны. Впрочем, в качестве защиты от людей должны сгодиться, - расставаться с найденным кольтом я не собирался.
        - От людей? Но зачем? - сразу же влезла девочка.
        Справедливое замечание… для ребёнка. Впрочем, излишняя вера в человечность станет фатальной ошибкой для многих, даже более взрослых людей.
        Поначалу выжившие, в большинстве своём, будут вести себя относительно спокойно. Основная масса буйных с головой уйдёт в мародёрку, набивая карманы бесполезными бумажками и драгметаллами.
        Насилия так же будет хватать, но, как и до катастрофы, разношёрстные ублюдки будут стараться держаться в тени и не привлекать к себе лишнего внимания. Вот только со временем до выживших начнёт доходить, что прежний мир со всеми его правилами и устоями окончательно рухнул. Больше нет старых законов, а новые диктует имеющий силу.
        Постоянная угроза смерти, истощение запасов воды и еды лишь подольют масла в огонь. Стычки между выжившими будут происходить всё чаще и станут куда жестче. Драки редко будут доходить до смерти одной из сторон, но, в новых условиях, получившая раны и лишившаяся ресурсов сторона зачастую оказывалась обречённой.
        Период анархии продлится недолго, вот только даже за короткий срок людские силы изрядно поредеют. Причем, в первую очередь это ударит по простым и в большинстве своём законопослушным гражданам, в то время как разного рода отморозки и сброд наберут силу.
        Так уж вышло, что лучше и быстрее к творящемуся хаосу приспособятся не геймеры с их игровым опытом вроде Насти, и даже не спортсмены с неплохой физической базой вроде Михаила. Наибольшую выгоду получит разного рода отребье, ведь им не придётся перебарывать внутренний голос совести, прежде чем украсть, отобрать и даже убить, ради собственного выживания.
        Главным сдерживающим фактором для отморозков должна была стать армия, но у этих парней с самого начала дела пошли весьма паршиво. Следуя стандартным протоколам, они фактически шли на убой, а любые попытки адаптироваться пресекались начальством. Естественно, всех деталей я не знал, но факт остаётся фактом - они упустили нужный момент.
        Когда военные дали о себе знать, Пробуждённые успели почувствовать вкус власти и в полной мере осознать обретённую силу. Те, что послабее, легко согласились уйти под крыло вояк, но люди, успевшие сколотить банды, начнут огрызаться.
        Собственно, так и началась вторая волна резни в городе. Решив начать с демонстрации силы, военные всерьез взялись за банды. Для общественности акцент ставился на отморозках, но, под шумок, устранялись и те, кто успел себя зарекомендовать как умелый лидер.
        Став свидетелем участи наиболее несговорчивых боссов, те, кто колебался, быстро пошли на контакт. Правда, подобие централизованного управления продлилось недолго.
        В прошлом мне удалось пережить обе волны зачисток только благодаря Лектору. Во время разгула банд, тот успел завоевать репутацию в криминальных кругах, причем заслужив ту потом и кровью… естественно, чужой. При этом он был достаточно умён и аккуратен, чтобы не наследить там, где этого не стоило делать. Как итог, когда военные начали подминать под себя Пробуждённых, он оказался в числе тех, кто успел вовремя переметнуться на сторону армии.
        Чутьё, умение менять маски и заметать следы, вкупе с отсутствием свидетелей, помогли Лектору уверенно встать на ноги среди военных, обзаведясь серьезным покровителем. Благо, в момент окончательного распада армейского союза, мне выпал шанс прикончить ублюдка.
        Удар в спину. Подло. Грязно. Без лишних свидетелей. Возможно, Лектор оценил мой поступок, ведь тот полностью следовал его заветам.
        А ведь теперь я могу избавиться от этого урода задолго до того, как он обретёт серьезную силу и прикончит десятки выживших. Это должно ощутимо повлиять на статистику…
        Перспектива вновь прикончить Лектора вызвала смешанные чувства. В отличие от Алины, прячущейся за спиной покровителя, этот Пробуждённый раз за разом прогрызал себе путь наверх. Пусть в ход пускались не собственные силы, а разменные марионетки, недооценивать тягу к жизни и изворотливость этого человека точно не стоило.
        Собственно, даже его убийство в прошлой жизни - скорее стечение обстоятельств. Загнанному в угол и раненному Лектору попросту некуда было бежать.
        Кроме того, я банально не знал, где можно найти этого человека прямо сейчас. В той реальности мы впервые встретились лишь на вторые сутки после прихода Системы. Лектор случайно оказался в моём доме с группой выживших - своей будущей бандой.
        Если я не изменю ту линию событий, стоит попытаться подловить Лектора в «контрольной точке».
        Определившись с планами относительно Лектора, отложил этот вопрос на потом. Здесь и сейчас хватало более насущных проблем.
        Прежде чем покинуть охотничий магазин, решил немного перекусить. Организм продолжал с бешеной скоростью сжигать питательные вещества, так что приходилось подстраиваться.
        Пользуясь моментом, разнообразил рацион, закинув в рюкзак пару упаковок вяленного мяса. В магазине подобного добра хватало, причём даже имелся небольшой закуток с ИРП (1), но я сделал выбор именно в пользу мяса. Слишком уж неудобными и громоздкими оказались контейнеры с индивидуальными рационами.
        Подсказав попутчикам, что тем так же следует поесть, даже если не хочется, первым подал пример, устроившись на полу в паре метров от входа. Меня чужая компания не смущала, да и Михаила сейчас больше волновал нарастающий голод, а вот Анастасия продолжила вести себя скованно.
        Забивать себе голову подобной мелочью не стал. Рано или поздно, но голод заставит пересмотреть девочку отношение к еде в любых условиях.
        Стянув с рук забрызганные кровью перчатки, потянулся было к шлему, но остановился, поймав на себе напряженный взгляд Анастасии. Девочка настолько сосредоточенно наблюдала, что даже замерла, так и не откусив поднесённый ко рту шоколадный батончик из автомата.
        Списав происходящее на банальное любопытство, вернулся к своим делам. Расстегнув ремешок и ослабив воротник, с наслаждением стянул с себя шлем.
        Анастасия, всё это время походившая на натянутую до предела пружину, в один миг расслабилась и даже улыбнулась, не сводя с меня радостного взгляда. Столь резкое изменение в поведении заставило насторожиться. Один перепад настроения можно списать на особенности девочки, но столь явные качели могли стать проявлением нападения. Среди мутировавших тварей хватало особей, способных влиять на разум жертвы. Причем дети для них являлись наиболее лёгкой мишенью.
        - Ты всё-таки человек! - поделилась со мной радостным открытием девочка.
        - А у тебя были какие-то сомнения? - фраза Анастасии, мягко говоря, удивила.
        - Ага, пока ты не снял шлем!
        Посмотрев на глухой шлем с затемнённым стеклом, я мысленно пробежался по недавним событиям. С момента встречи с подростками, те ни разу не видели лица своего спасителя. Неудивительно, что девочка усомнилась в моей человечности. Возможно, именно это и стало причиной её недавнего агрессивного поведения.
        - Если ты всерьез об этом беспокоилась, то почему не попросила снять шлем раньше?
        - А если бы ты оказался не человеком? После подобной просьбы, будь ты монстром, наверняка напал бы на нас! - довольная собственной логической цепочкой и моим молчанием в ответ, малышка продолжила. - Я и брата предупредила, чтобы не спрашивал!
        Михали, прекрасно слышавший весь разговор, предпочёл сделать максимально отстранённый вид, продолжая активно уплетать вяленое мясо.
        В целом, ход мыслей Анастасии имел под собой логическое обоснование, так что в будущем мне стоило уделять больше внимания подобным мелочам. Ведь окажись на месте подростков кто-то… готовый действовать более решительно, и мне бы уже давно попытались пустить пулю в лоб.
        Сделав мысленную пометку, взялся за еду, но спокойно поесть мне не дали. Девочка, избавившись от львиной доли страха, оказалась весьма разговорчивой. Поначалу она решила зайти издалека, задавая вопросы вокруг да около, но постепенно перешла к главной теме.
        - Откуда ты столько всего знаешь о том, что происходит? Миша сказал, что ничего похожего на справку в его интерфейсе нет, - на этот раз парень не стал одёргивать сестру, а, напротив, прислушался к разговору.
        - Когда всё это началось, мне так же помог один человек, - вновь в ход пошла история, рассказанная медсестре, но на этот раз я решил добавить кое-каких деталей. - Рассказал азы и помог освоиться с моей Меткой…
        Начав закатывать рукав, я неосознанно покачнулся и только потому, что сидел, не рухнул на пол. В глазах потемнело, а пространство вокруг заволокло шипящими звуками, подобно помехам в радио.
        КЛЕЙМО «ПЛАТА»
        РАЗБЛОКИРОВАН ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЙ ЭФФЕКТ
        - раскрытие информации о природе Метки «Петля» запрещено во избежание непрогнозируемых последствий
        - в случае попытки нарушения данного условия, будет использована дополнительная стимуляция
        Замыкание внутренней сенсорной системы длилось около секунды, но этого оказалось достаточно, чтобы ощутить всю серьёзность предупреждения от Системы. Кто знает, до каких пределов могла дойти «дополнительная стимуляция». Узнавать ответ на этот вопрос, ставя на кон собственную шкуру, совсем не хотелось.
        В целом, сам факт подобной предосторожности меня не удивил. Происходящее вокруг, со временем будет всё больше походить на эксперимент ужасающих масштабов. Не исключено, что первая попытка - реальность из моей прошлой жизни, оказалась неудачной, и некие силы решили устроить перезапуск. Ну а я выступал в роли не более чем новой переменной.
        - Эта Метка, она позволяет узнать некоторую информацию о Системе в целом, Пробуждённых и тварях, - оголив запястье, я показал брату с сестрой Клеймо, выдавая то за Метку. Не зная тонкостей, их легко спутать между собой.
        - Круто! - судя по возгласу Анастасия, девочка оценила мою выдуманную Метку куда выше собственного Венца.
        - Не настолько, насколько тебе могло показаться. Информация не даётся бесплатно. В лучшем случае, речь идёт об Эфире, в худшем - придётся выполнять определённые условия, - поспешил остудить пыл девочки.
        Свободный доступ к любой информации нового мира, без сомнений, принесёт больше проблем чем пользы. Причём если одни постараются нацепить на меня короткий поводок, другие предпочтут избавиться от человека, чьи знания могут оказаться слишком опасными.
        Наличие определённой платы, местами явно завышенной, остудит излишний пыл многих Пробуждённых. Кроме того, это поможет мне диктовать определённую цену любому пришедшему за информацией.
        - Особых условий? Вроде… нашего с Мишей спасения? - затаив дыхание спросила та.
        - Почти - от меня требовалось убийство Червя, ваше спасение - просто совпадение.
        Услышанный ответ заставил девочку немного разочароваться. Конечно, мне ничего бы не стоило подыграть Анастасии, но на самом деле, это бы только усложнило им жизнь. Люди, которых целенаправленно хотела спасти Система - подобное наверняка вызовет ненужный интерес.
        - А что на счёт того человека, который тебе всё рассказал, откуда он всё знал?
        - Думаю, этот вопрос стоит задавать ему, а не мне, - развёл я руками. - Возможно, у него была схожая с моей метка…
        - Ты, я, тот человек - у всех есть Метки. Тогда, получается, такая должна быть и у Миши?
        - Сомневаюсь, - покачал я головой в ответ, - практически все остальные люди, которых мне довелось встретить, оказались лишены Меток, - прежде чем Анастасия продолжила расспрос, сменил тему. - После моего ухода подоприте дверь и старайтесь не шуметь. Если решите уйти, - а я этого не исключал, - делайте акцент не на скорости, а на безопасности. Остальных людей, даже если те выглядят нормально, старайтесь избегать и уж точно не начинайте им что-либо объяснять.
        Стоило мне подняться, брат с сестрой подскочили следом. Анастасия при этом замялась, не зная, куда себя деть, а вот Михаил, собравшись с духом, предложил помощь, от которой я сразу отказался.
        Подростки обошлись без прощаний и заверений в том, что будут меня ждать. По глазам видел, что парочка и сама ещё толком не определилась с этим вопросом.
        Выскользнув наружу из магазина, добрался до первого этажа, где приметил двух Выродков. Те околачивались у алых луж оставленных предшественниками. Пусть кровь собратьев была последним, что они будут жрать, тем не менее, её запах не редко привлекал Искажённых.
        Учитывая, что на этот раз тварей не требовалось оставлять в живых, церемониться не стал, поочередно прикончив каждого ударом в висок. Немного Эссенции, два кристалла на четырнадцать единиц эфира и пара чипов. Скромный улов, но и собрать его не составило труда.
        Вновь оказавшись на нулевом этаже, первым делом заглянул в клуб виртуальной реальности. Это место пропахло довольно специфическим запахом Мутанта, вонью разложения и гарью - подобный коктейль легко отпугнёт большинство людей, что мне и требовалось.
        Спрятав рюкзак в одной из пустых капсул, оставил у себя только оружие и трофеи от Системы. Даже если разведка Врат затянется, две порции БПСки позволят мне протянуть несколько дней.
        Обыскав этаж, нашёл служебный выход ведущий к подземной парковке. Малое количество машин и работающее освещение позволили быстро вычислить ещё трёх Выродков, но и с ними не возникло никаких проблем. Чипы без лишних раздумий забросил в карман, а вот кристаллы далеко убирать не стал - те должны были вскоре потребоваться.
        Спустя четверть часа мне наконец-то удалось отыскать вход в бункер. Парящий в полуметре над землёй куб притаился в дальнем углу парковки, да ещё и за брошенной машиной.
        ПРОСТРАНСТВЕННЫЙ МАНИПУЛЯТОР
        (I ранг)
        - ЗАПУСК СЛУЧАЙНОГО БАЗОВОГО ПОРТАЛА - 50 ЭНЕРГИИ
        Врата - устройство, способное манипулировать пространством и создавать порталы. Один из ценнейших подарков Системы для человечества.
        В случае успешной зачистки Врат, Пробуждённый получит доступ к его дополнительным функциям, в том числе и к периодически появляющимся миссиям. Как правило, те сводились к устранению той или иной отожравшейся твари в дикой природе, далеко за пределами города или в подземных казематах.
        Другая функция - Активация Ключа, позволяла использовать трофейную чип-карту в обмен на перемещение в тренировочный или тестовый полигон. Тут спектр событий сильно разнился, но, в случае удачного исхода, людей ожидала ценная награда. Зачастую та была не просто соизмерима, а превосходила урожай после убийства сильного Мутанта.
        По мере роста ранга Врат, спектр их возможностей так же ощутимо расширялся. Вот только для этого потребуется потратить огромное количество кристаллов и чипов. Учитывая, что сам Пространственный Манипулятор было проблемно перемещать, и тот фактически являлся общедоступным, мало кто решался вкладывать в него столько личных ресурсов.
        Подпитка эфиром, а именно - кристаллами, осуществлялась через специальные пазы на поверхности Врат. Сейчас было активно всего шесть слотов - по одному на каждую грань.
        Могло показаться, что набрать требуемые полсотни энергии не составит большого труда, но тут следовало в точности выполнять заданные условия. Врата являлись весьма капризным устройством и могли сработать… несколько некорректно, если Пробуждённый оказывался излишне щедрым и зарядит Манипулятор большим количеством Эфира, чем требовалось.
        Получив источник энергии, Куб несколько секунд оставался неподвижным, позволяя ввести дополнительные команды, но, так их и не получив, пришёл в движение. Относительно небольшое устройство, размером с два кулака, начало раскладываться в просторные Врата, через которые легко могло пройти два человека за раз. Едва арка сформировалась, её внутреннее пространство заполнил энергетический барьер - портал.
        Сделав шаг, я легко прошёл сквозь преграду, оказавшись в небольшом помещении. В нос ударил запах озона, а кожу начало пощипывать - верный признак сканирования. Сейчас я находился в стерильном боксе, призванном изолировать бункер от среды внешнего мира.
        ЗАПУЩЕНА СИНХРОНИЗАЦИЯ С БУНКЕРОМ 714
        активирован протокол сканирования
        не существует учётной записи в базе данных
        присвоен статус «гость»
        Текст, что система бункера вывела мне на сетчатку, оказался стандартным. Местный ИИ сканировал любого посетителя в надежде отыскать сотрудника имеющего хотя бы минимальный уровень доступа. Естественно задача изначально была обречена на провал и заканчивалась одинаково.
        Помимо прочего, так же Система указывала и статус места в которое шла телепортация. Цветовая маркировка имела свои нюансы, но, если не вдаваться в подробности, то чем насыщеннее и темнее была метка, тем хуже обстояли дела. Собственно, при наихудшем сценарии, Пробуждённым требовалось запустить процесс самоуничтожения.
        В случае менее явной угрозы, люди получали иные задания. Как правило, те в большинстве своём были связаны с уничтожением тех или иных тварей, запертых в локации.
        Самое редкое и вместе с тем наиболее желанное задание - починка бункера. Ведь тогда имелся шанс обзавестись изолированным от внешнего мира мирком, в который можно будет возвращаться в дальнейшем.
        СТАТУС ОБЪЕКТА - КРАСНЫЙ
        ДОСТУП ПОСТОРОННИМ И СОТРУДНИКАМ С УРОВНЕМ НИЖЕ 7 - ЗАПРЕЩЕН
        ДЛЯ ПОЛУЧЕНИЯ 7 РАНГА, ВАМ НАДЛЕЖИТ ПОСТУПИТЬ В ПРЯМОЕ РАСПОРЯЖЕНИЕ РОДИОНА ЛОБОВА
        | Родион Лобов - временно исполняющий обязанности руководителя объекта |

* * *
        ВИКТОР САВИН
        ВОЗРАСТ - 25 ЛЕТ | ЖИЗНЬ - 52 ГОДА
        УРОВЕНЬ 3
        Сферы 0
        Слоты Ядер 1
        НЕЙРОННАЯ СЕТЬ 20
        Регенерация 13
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ 19
        Ловкость 14
        Сила 13
        СИСТЕМЫ ОРГАНОВ И ТКАНЕЙ:
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ:
        Мышечная Ткань 1
        Костная Ткань 1
        Сухожилия 1
        ПИЩЕВАРИТЕЛЬНАЯ СИСТЕМА:
        желудочно-кишечный тракт 1
        ПУТЬ РАЗУМА:
        Эспер 1
        Термокинез 1
        Криокинез 1
        Конденсация 1
        Подавление Тепла 1
        Термосенсорика 1
        …
        УСТРОЙСТВА:
        1. Биорезонатор
        (ускорение/замедление метаболизма)
        2. ЧЕРВЬ
        (взлом механических замков)
        3. ИСТОК
        (преобразование молекул кислорода в воду/фильтрация воды)
        РАСХОДНИКИ:
        1. Базовая Питательная Смесь (БПС-1) - 2
        Глава 11
        Далеко не все Пробуждённые станут солдатами нового мира. Помимо бойцов, Система породит тысячи ремесленников. Даже те, кто сумеют убить Мутантов, не обязательно обретут боевое Ядро.
        Поначалу умельцы, как и иные Пробуждённые, обделённые боевым потенциалом, окажутся у самого дна пищевой цепочки. Но, с появлением первых поселений-высоток, их влияние начнёт расти с огромной скоростью.
        Среди спецов наиболее ценными станут медики. Врач, взращенный Системой, мог поднять на ноги даже безжизненный кусок мяса, главное, чтобы тот не успел остыть. Естественно, не без последствий для спасённого, но это уже нюансы.
        Люди всегда ценили собственную жизнь, так что медики будут долго и упорно держать пальму первенства среди прочих Спецов. Относительно остальных Работяг, особое внимание стоило уделить Хакерам. Изначально эта прослойка Пробуждённых выглядела весьма невзрачно, но по мере того, как в обиходе появлялось всё больше устройств Системы, эти парни начали набирать силу.
        Расцветом Хакеров станет рождение первых Шестерёнок - людей, чья плоть постепенно будет преображаться в механизм. Причем, речь шла не о Пробуждённых с аугментикой и ворохом имплантатов, а о порождениях опаснейшей болезни.
        Поначалу у инфицированного появлялось навязчивое желание съесть металл или выпить разного рода химическую дрянь. Откровенно говоря, на фоне ряда мутаций, подобные выверты сознания и тела пусть и выглядели несколько странно, но до неординарного явления недотягивали. В итоге, многие попросту закрывали глаза на необычное поведение товарищей. Ситуация резко изменилась после того, как первая Шестерёнка сбросила ставшую ненужной плоть.
        Человеческое тело, сожранное изнутри болезнью, окажется пустой оболочкой, маской из кожи и остатков плоти, которую фактически будет носить на себе робот. Разум при этом претерпевал кардинальные изменения. Порой в Шестерёнке проскакивали те или иные повадки изначального хозяина тела, но в остальном порождение нового мира разительно отличалось от обычных людей. В конце концов, мы были разными видами.
        Так и не сумев выяснить причины и принципы течения болезни, общество Пробуждённых решило избавиться от проблемы кардинальным, но вместе с тем проверенным способом - тотальным геноцидом. Вот только роботы начали бороться за собственное выживание, причем, весьма успешно.
        Несмотря на малую численность, Машины не просто отбивались, но и начали давать полноценный отпор. В какой-то момент Пробуждённые и вовсе стали сдавать позиции, но в итоге Роботы попросту ушли. Заняв один из отдалённых районов города, за последующие два года они ни разу не показались.
        Лидеры фракций поспешили выставить всё как полную капитуляцию и победу, но среди знающих людей ходили совсем иные слухи. Поговаривали, что мы - люди, были нужны для размножения Шестерёнок и те попросту не стали собственноручно уничтожать потенциальные инкубаторы собственного потомства, время от времени совершая вылазки на территорию людей и собирая «урожай».
        Как итог - Хакеры, способные не только выжечь Шестерёнке мозг, но и подчинить, стали весьма ценным ресурсом для любой группировки. Правда, всё это произойдёт лишь спустя годы, но даже до того момента эти Спецы займут свою нишу в мире Пробуждённых благодаря Бункерам.
        Пусть задания Системы зачастую напрямую связаны с зачисткой Бункера, местный ИИ с ощутимым скрипом шёл на контакт с «гостями». В лучшем случае команда получала доступ к тому минимуму, который позволит выполнить задание, но и ситуации, когда Пробуждённые не могли пройти через первый же шлюз не были редкостью.
        Попытка общаться с ИИ силами рядового Пробуждённого была заранее обречена на провал. Посторонние попросту не имели достаточного уровня доступа и игнорировались. А вот к Хакерам и их производным отношение у Искусственного Интеллекта было особое, что позволяло вести диалог. Причем именно диалог, попытки хакнуть местную систему безопасности могли закончиться весьма плачевно.
        Особо подкованные в этом деле Спецы могли открыть команде доступ в закрытые секции, в которых порой имелись неплохие трофеи. Главное - не переступить определённую черту. ИИ попросту не позволит тянуть из бункера всё, что не приколочено гвоздями. Оптимальный вариант - ограничиться одним-двумя «сувенирами».
        Излишняя жадность может привести к приобретению весьма неприятной метки в личном профиле: «нежелательный гость». Даже в случае успешного выполнения заданий, люди получат менее значимые награды, а самая ценная - права на весь бункер, и вовсе станет недоступной.
        А в условиях, когда весь мир катится чёрт знает куда, личный безопасный уголок - дорогого стоит. Именно по этой причине многие раз за разом отправлялись к Вратам.
        Стартовый пакет в Бункерах - статус временного работяги, который даже не входил в ранговую систему. Лишь после успешно выполненного первого задания, Пробуждённый получал заветную метку и десятый ранг. Относительно седьмого ранга, который мне столь щедро предлагали, о нём заговорят лишь спустя год.
        Учитывая, что обновлённый статус будет активен и в иных Бункерах - это весьма заманчивая награда. Ведь в таком случае даже без Хакера я буду довольно комфортно чувствовать себя в подобных местах. Вот только, несмотря на всю привлекательность, я давно усвоил урок: у всего в этой жизни есть своя цена. За столь лакомую награду придётся заплатить чем-то равнозначным.
        Помимо прочего, главным подводным камнем являлся Родион Лобов. Кто знает, что это за человек, да и человек ли вообще? В прошлой жизни мне ни разу не доводилось слышать о нахождении живых людей в Бункерах. Естественно, возможно подобная информация попросту не распространялась среди простых Пробуждённых, но даже так имелись и другие скользкие моменты.
        Прежде всего, соглашаясь на миссию, я добровольно ограничивал себя волей Родиона Лобова. С ростом моего Ранга, ИИ бункера будет более придирчиво оценивать вопрос субординации. При определённых обстоятельствах, бункер легко мог превратиться из неплохой возможности, в бокс-мышеловку.
        Учитывая, что моя прошлая жизнь оборвалась в одном из само-запечатавшихся Бункеров, пусть и при кардинально иных условиях, решил не рисковать. В любом случае, изначально моей основной целью была именно разведка и даже столь провальный результат находился в пределах допустимого.
        К сожалению, у местной системы безопасности имелось иное мнение на мой счёт. Арка телепорта в центре комнаты оказалась неактивной. Попытка оживить устройство практически ничего не дала, разве что местный ИИ соизволил внести подобие ясности.
        - В связи с особыми обстоятельствами, возможность покидать комплекс временно недоступна. Приносим свои извинения за причинённые неудобства.
        Убедившись, что Врата не подают признаков жизни, принял задание Системы. Иных путей мне попросту не оставили.
        ТЕКУЩАЯ ЗАДАЧА:
        явиться в комнату Ш-05
        В случае невыполнения приказов, статус сотрудника 7 ранга будет аннулирован
        В случае встречи с «посторонними», последних надлежит захватить или ликвидировать
        …
        РАСПЕЧАТКА ГЕРМЕТИЧНОГО БОКСА ЗАПУЩЕНА…
        добро пожаловать в «Бункер 381»
        ТЕКУЩИЕ ПРОЕКТЫ:
        - генетическое модулирование
        НАПРАВЛЕНИЕ:
        - перестройка мышечных волокон
        СТАТУС:
        временно заморожено
        Бункер типа «Исследовательский Комплекс» практически невозможно переоборудовать в убежище, по крайней мере, так читала Система, никогда не давая Пробуждённым такую возможность. Как итог, на самую ценную из возможных наград рассчитывать не приходилось, но, с другой стороны, в случае успеха, имелся огромный шанс заполучить нечто из трудов проекта.
        Учитывая направление проекта, на кону могло стоять новое или улучшение уже имеющегося Ядра, завязанного на мышцы. Пусть изначально я не планировал углублённую прокачку основных органов и систем, отказываться от подобной награды точно не стоило.
        Получив новый статус - подчинённого Родиона Лобова, я перестал быть для ИИ комплекса пустым местом. Как итог, стоило прикоснуться к управляющей панели, створки герметичного шлюза медленно поползли в стороны.
        Выход вёл в длинный и узкий коридор-кишку. Учитывая, что Бункеры не имели типовой застройки, и планировка могла разительно меняться от места к месту, уповать на опыт вылазок из прошлой жизни не имело смысла.
        Единственная закономерность, которую человечеству удастся выявить - каждый последующий комплекс оказывался в разы… старее предыдущего. Собственно, этот феномен легко объяснялся - время в этих местах текло куда быстрее. За сутки во внешнем мире, в Бункере могли пройти месяцы, отсюда и эффект «старения».
        В отличие от буферного шлюза, в который меня выбросили врата, у остального комплекса имелись определённые проблемы с системой жизнеобеспечения. Помимо явно давших сбой воздушных фильтров, о чём говорил затхлый воздух, сам коридор утопал в красном освещение аварийных ламп.
        Обилие непривычного света могло сбить с толку неподготовленного человека и даже дезориентировать, но мне доводилось не раз оказываться в подобных ситуациях, так что привык за пару секунд, не переставая при этом осматриваться.
        Пространство вокруг казалось пустым, вот только бурые пятна, едва заметные в алых отсветах аварийных ламп, хорошо давали понять - я здесь не один. Помимо этого, на давно засохшей крови были отчётливо видны следы «когтей». Учитывая, что бродящая поблизости тварь позарилась на давно высохшие потёки крови, ей явно пришлось изрядно поголодать.
        Выпустив из рук Вепрь и оставив тот висеть на плече, перехватил поудобней рукоятку молотка. Пускать в ход огнестрел в замкнутом пространстве бункера - не лучшая затея. Помимо шанса поймать рикошет собственной пули - стены в подобных местах отличались крайне высокой прочностью, имелся риск привлечь ненужное внимание.
        Шуметь в незнакомой и заведомо не безопасной местности - последнее дело. Причём, порой оно может стать таковым в прямом смысле этих слов. Кроме того, из позиции «под рукой» мне потребуется меньше секунды, чтобы подхватить и пустить в ход огнестрел.
        Часто встречающиеся двери, идущие по обе стороны коридора, оказались заперты. Попытка попасть внутрь ничего не дала - вновь обретённого статуса подчинённого Родиона Лобовка оказалось недостаточно. Впрочем, я навряд ли упускал нечто ценное.
        Учитывая плотность расположения комнат, между теми было не больше трёх-четырёх метров, меня забросило в жилую часть комплекса. Вещи, добытые вне основных лабораторий, редко представляли какой-либо интерес для Пробуждённых и зачастую находились на одном уровне с тем, что можно получить и в городе
        Если не брать редкие исключения, лучший улов в «общаге» - сами обитатели комнат, естественно, уже исказившиеся. Большинство людей здесь становились Мутантами, причём зачастую однотипными. Вычислив конкретный вид и его слабости, можно относительно легко и безопасно убивать одну тварь за другой, планомерно вскрывая ячейки-комнаты.
        Помимо размеров комнат, второй важной деталью стали их маркеры. Помимо цифр, тут имелась и буквенная часть. Сейчас я находился в коридоре с пометкой «Я».
        Спустя двадцать метров и десять комнат, «кишка» дважды резко свернула влево, после чего я оказался в идентичном прямом коридоре, но теперь на дверях красовалась новая метка - «Ю». Уловив последовательность, было несложно прикинуть, что до заветной комнаты «Ш-05» мне предстоит пройти от трёх до пяти коридоров.
        Добравшись до конца второго коридора, мне вновь пришлось свернуть влево. По логике я должен был выйти к началу или, как минимум, упереться в стену, но на деле продолжил путь по новому витку, а на дверях теперь красовалась пометка «Э».
        Впервые сталкиваясь с подобным феноменом легко запаниковать, легко запаниковать, но я лишь мельком отметил эту деталь и продолжил свой путь. Подобный феномен мог иметь сразу несколько простых, для нового мира, объяснений, с которыми я был прекрасно знаком.
        Наиболее очевидная версия - на самом деле коридоры имели определённый уклон, который я попросту не ощущал из-за искажённой гравитации. В таком случае, заходя на очередной виток, я шёл под или над предыдущим, двигаясь по спирали.
        В теории, не исключены и пространственные искажения, но этот метод встречался относительно редко и, как правило, применялся в заточенных под соответствующие исследования комплексах.
        Имелись и иные методы добиться схожего эффекта, но, я не забивал голову подобными мыслями. Сейчас меня куда больше волновали перебои с электричеством. Аварийное освещение начало сбоить, время от времени срываясь на моргание.
        Столь резкие перебои серьезно били по зрению, не позволяя зрачку толком адаптироваться к освещению. В особенности это касалось моментов, когда свет полностью гас.
        Абсолютная тьма в лишённом окон замкнутом пространстве сильно отличалась от ночной темноты. В последнем случае всегда имелся источник света, будь то луна или звёзды. Даже в самую пасмурную погоду, глаза человека и тем более Пробуждённого, сумеют адаптироваться, чего не скажешь о кромешной тьме.
        Передвигаться вслепую - глупейшее из возможных решений, благо, я был готов к подобным сюрпризам, прихватив в охотничьем магазине фонарик. Правда, перебои со светом стали лишь первой и далеко не самой серьёзной проблемой.
        Во время очередного затяжного сбоя, до меня донёсся звук, напоминающий шлепки босых ног о плитку пола. Перехватив Вепрь, направил оружие и фонарь в конец коридора, вот только луч света вырвал из тьмы лишь пустую стену. Местный обитатель не спешил показываться.
        В подобной ситуации, когда время шло, а тварь всё не появлялась, невольно зарождалось желание проверить ту на терпение и выждать. План, на первый взгляд неплохой, вот только подобные заигрывания могут оказаться началом конца. Ведь чем дольше будешь ждать, тем выше шанс привлечь внимание большего числа тварей.
        Контролируя дыхание, я медленно двинулся к очередному витку коридора. Попутно с этим достал телефон, включив на том фронтальную камеру. В моменты, когда освещение работало, уловка позволяла одновременно следить за тем, что происходит как впереди, так и позади меня. Тот факт, что до этого момента все пройденные комнатушки были заперты, не давало никаких гарантий.
        Оказавшись у самого поворота, невольно замер. Чувство опасности к этому моменту буквально выло, призывая остановиться и не делать очередной шаг, будто тот станет прямой дорогой в бездну. За пять лет иной жизни, мне довелось пережить многое, и я привык доверять инстинктам.
        Осмотревшись, отметил, что источник аварийного света находится точно в углу коридора. При таком расположении, даже если рядом находится тварь, та будет отбрасывать тень себе за спину.
        В подобной ситуации очень бы пригодились навыки Хакера - в любом бункере хватало скрытых систем слежения. Вот только за неимением подходящего Спеца, пришлось адаптироваться.
        Активировав Термосенсорику, я почувствовал источник тепла - интуиция не обманула. Вновь воспользовавшись телефоном, включил режим видеосъёмки и переключился на утопленную в корпус камеру. Крохотный блок, выехавший из основного тела телефона, оказался практически не видим в тусклом свете аварийного освещения, что повышало шансы остаться незамеченным.
        Едва камера оказалась за углом, как на экране появилась картинка. Бледная кожа, запавшие глаза, кровоподтёки на руках, неестественно раздавшаяся в размерах кисть. Целый ворох необычных деталей, но больше всего моё внимание привлекла неестественная поза, в которой замер Искажённый и его перекошенное уродливой улыбкой-оскалом лицо.
        Мистер Позитив или просто Весельчак - подобной клички удостаивались не только Искажённые, но и Пробуждённые. Дело в том, что схожие симптомы наблюдались и у людей, решивших сделать ставку не просто на мышцы, а на их волокна, сосредоточенные на взрывной силе.
        Сконцентрировавшись на одном направлении и перестав уделять внимание остальному организму, такие Пробуждённые постепенно теряли контроль над телом. Со временем мышцы будут практически постоянно находиться в состоянии неконтролируемого спазма, который в любой момент может перерасти в судороги.
        В итоге, по этому пути сумеют пройти и обрести реальную силу лишь единицы. Вот только перекошенное лицои мерзкая, застывшая в спазме боли улыбка, ещё долго будет визитной карточкой всех Весельчаков.
        Гримаса, на деле, один из побочных эффектов. Искажённый попросту не мог нормально контролировать как мимические, таки остальные мышцы. Находящиеся в постоянном напряжении волокна походили на сжатую до предела пружину, обращавшие любое движение в смертоносный выпад.
        Со стороны передвижение Позитивов походило на неумелую пародию танца-робота, когда каждый жест выглядит механически и отнимает куда больше времени, чем следовало. Вот только едва Мутант приметит цель, всё резко изменится.
        Апперкот Весельчака пусть и не способен оторвать голову, но при этом легко сломает позвоночник и разорвёт плоть на шее. В то же время, попавшийся мне Мутант, судя по гипертрофированному кулаку с костными разрастаниями, легко выдержит подобный удар.
        Сильная и опасная тварь… впрочем, в новом мире иные не выживали. Благо, и у Позитивов имелись свои слабые места. Одно из них - перенапряжение мышц вокруг глаз, заставляло тварь постоянно щуриться, что несколько сужало поле зрения. Учитывая проблемы с освещением, именно это помогло моей уловке с камерой телефона остаться незамеченной.
        Слабое зрение, рывкообразные движения и низкий интеллект - этих слабостей более чем достаточно, чтобы справиться с Весельчаком. По крайней мере, если не он нападает первым и будет один.
        Отведя молоток в сторону, я, что было сил, рубанул им по дуге. Изначально инструмент должен был лишь рассечь пустоту, но Искажённый не подвёл. Поймав в «фокус» быстро движущийся предмет, он моментально «выстрелил» кулаком по металлическому бойку.
        Удар оказался настолько сильным, что мою кисть едва не вывернуло. Благо, я был к этому готов. Отпустив оружие, я не просто избежал травм, но и сразу выхватил охотничий нож, ловя весьма удачный момент для следующей атаки.
        Увлекаемый силой собственного удара, из-за угла показался накренившийся Весельчак, которому я без лишних раздумий всадил лезвие чуть ниже затылка. Изначально я рассчитывал перебить позвоночник, но, к сожалению, моей нынешней силы попросту не хватило.
        Напряженные до предела мышцы шеи и гипертрофированный костяк сумели выдержать удар ножа - тот вошёл всего на пару сантиметров. Впрочем, этого было более чем достаточно для реализации запасного плана. Используя лезвия ножа как проводник, я выпустил усиленную Конденсацией Крио-Волну
        Учитывая, что я только вошёл в бункер, этот шаг выглядел несколько расточительно, но сейчас было куда важнее как можно быстрее и чище прикончить первую тварь, нежели пытаться сохранить «козыри». Пусть Позитивы редко сбивались в стаи, учитывая, что мы находились в замкнутом пространстве, рисковать не стоило.
        Понимая, что мне навряд ли удастся перебить даже промёрзший позвоночник, резко потянул нож вниз и в сторону, разрывая плоть и сонную артерию.
        Засипевшая тварь, напряженные голосовые связки не могли породить иной звук, попыталась атаковать в ответ, но я попросту не дал врагу на это шанс, заранее отпрыгнув в сторону. При условии, что теперь Позитив меня отлично видит, а эффект неожиданности сошёл на нет, дальнейшее прямое противостояние было слишком опасно.
        Благо, со столь серьезной раной, Мутанту оставалось не больше минуты. В отличие от многих других Искажённых, Весельчаки очень плохо переносили раны, затрагивающие крупные сосуды, особенно артерии. Учитывая огромное давление внутри тела, организм буквально выталкивал кровь с огромной силой.
        Словно понимая, в насколько отчаянном положении он находиться, монстр попытался вновь атаковать. Чуть согнувшись, он приготовился выстрелить всем телом, вложив в этот последний рывок все силы.
        Обычно этот приём являлся последним средством Позитива, ведь в процессе он зачастую ломал кости ног от перегрузки. Эта атака легко могла изменить исход битвы, но, к несчастью для Искажённого, я заранее был готов к такому исходу.
        Едва тварь начала приседать, я сразу рванул в сторону, но даже так, едва разминулся с живым снарядом. Весельчак с влажным хрустом впечатался в стену, окрасив ту новой порцией крови. Впрочем, даже в столь плачевном состоянии ублюдок отказывался сдохнуть.
        Схватив себя за руку, Искажённый попросту оторвал покалеченную от удара о молоток гипертрофированную кисть, после чего швырнул смертоносный снаряд. Благо, и о подобной предсмертной привычке я знал. Снаряд ушёл мимо.
        Пусть в глазах твари всё ещё горела жажда плоти, неудачный бросок стал финальным аккордом жизни Весельчака. Кровь, недавно вырывавшаяся толчками из распоротой шеи, едва сочилась.
        Вышедшая из тела Позитива Эссенция оказалась лишена Ядра, но меня этот момент не особо расстроил. Как минимум, очередной апгрейд мышечной ткани не входил в мои планы. Для начала следовало улучшить весь комплекс опорно-двигательной системы. На данный момент эволюцию успели пройти Мышцы, Кости и Сухожилия, так что осталось разобраться с Суставами.
        Сама по себе Система не запрещала делать акцент на чём-то одном. Кроме того, разница в один ранг между разными направлениями и вовсе практически не ощутима. Даже превосходство в два ранга вполне посильно - проблемы начинаются лишь при отрыве в три позиции.
        Тем не менее, за равномерную эволюцию всех составляющих той или иной системы органов и тканей, полагался приятный бонус. При условии, что большая часть опорно-двигательной системы уже улучшена, упускать буквально плывущую в мои руки возможность - глупо.
        Слившись с относительно скудной порцией Эссенции, сказывалось сильное истощение твари, подобрал оторванный кулак Мутанта. Эта гипертрофированная часть тела выдержала столкновение с молотком, что говорило о высокой прочности.
        Для Плотников-Ассимилянтов подобный трофей будет весьма ценным. К сожалению, на старте реализовать подобную добычу будет слишком сложно. До создания первых перевалочных баз и поселений высоток, в которых и будет вестись торговля, копить фрагменты Мутантов - не лучшая идея.
        В итоге, покрутив в руках обрубок, воткнул обрубок в живот мертвеца, после чего активировал Чип. Убедившись, что оторванный фрагмент так же начал иссушаться, подобрал попавший под удар молоток. Боёк был смят и практически сорван с рукояти - как выяснилось, инструмент оказался совсем не цельнолитым. Впрочем, сломанное орудие вполне могло сойти за штык.
        Пущенный в ход нож, через который прошла Конденсированная Крио-Волна, выглядел неплохо, но я прекрасно понимал, что если и дальше его использовать подобным образом, то он долго не протянет. Прут-штык вполне мог сойти за неплохую альтернативу.
        Дождавшись, когда тело Искажённого полностью иссохнет, быстро обыскал труп. Сломанный наладонник - единственный улов, не подавал никаких признаков жизни, тем не менее, я решил его оставить у себя. Возможно, в дальнейшем удастся извлечь из носителя хоть какую-то информацию.
        Добытый Чип сразу разломал. Оказавшись в запечатанном бункере, копить трофеи - бесполезно.
        МАЛЫЙ ИНЪЕКТОР «СТИМУЛИРУЮЩИЙ»
        | МИС-1 |
        ДЛЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ ВОЗЬМИТЕ МИС-1 В КУЛАК И НАДАВИТЕ БОЛЬШИМ ПАЛЬЦЕМ НА КРЫШКУ, АКТИВИРУЯ СКРЫТЫЙ МЕХАНИЗМ. ИГЛА АВТОМАТИЧЕСКИ ПРОБЬЁТ РЕЗИНОВУЮ ПРОБКУ КАРПУЛЫ И КОЖУ ПАЛЬЦА, ПОСЛЕ ЧЕГО БУДЕТ ПРОИЗВЕДЕНА ИНЪЕКЦИЯ.
        ЭФФЕКТЫ:
        - усиление тонуса мышечных тканей (значительное)
        - ускоренная реакция (незначительная)
        - повышение параметров выносливости (незначительное)
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - эффект длится 10 минут
        - после прекращения действия препарата, организм Хозяина будет ослаблен на 30 минут
        МИСка, довольно долгое время считалась посредственным трофеем. Несмотря на эффект значительного усиления, всегда приходилось учитывать весьма жёсткий и длительный «откат». Полчаса слабости могли стать роковыми.
        Даже когда враг имел примерно равные силы с Пробуждённым, и Инъектор мог склонить чашу весов, если была такая возможность, большинство людей предпочитало отступить. Ведь стоило использовать МИСку, за десять минут нужно будет не только победить врага, но и найти безопасное укрытие.
        Правда, отношение Пробуждённых резко изменилось к этому препарату после того, как один из людей принял его одновременно с БПСкой. Эта комбинация не только позволит свести к минимуму побочные эффекты, помимо этого человек получал приятный бонус - повышение Телосложения на единицу.
        В прошлой жизни мне не довелось пройти через эту маленькую эволюцию, и на то имелось несколько причин. Первое, и вместе с тем самое главное - я узнал о подобной возможности слишком поздно. После того, как организм проходил первую крупную эволюцию на десятом уровне, шансы получить бонус от подобного коктейля становились практически нулевыми.
        Благо, на этот раз я легко мог воспользоваться выпавшей возможностью. Помимо подходящего уровня, у меня имелся Биорезонатор, благодаря которому шанс сорвать куш с первой попытки стремился к 100 % - ускоренный метаболизм позитивно сказывался на подобных метаморфозах.
        Впрочем, несмотря на весь соблазн, я не стал спешить. МИСка вполне могла пригодиться позже и тратить её на самом старте - не лучшее решение.
        Дождавшись когда труп Мутанта иссохнет, я так и не дождался появления новых тварей. Причём это скорее настораживало, чем радовало.
        До заветного блока «Ш» оставалось всего несколько коридоров, тем не менее, путь отнял почти полчаса. Подстраиваясь под перебои со светом, я невольно начал перемещаться с черепашьей скорость и лишь во время затяжных перебоев использовал термосенсорику. В сложившихся условиях не стоило бездумно тратить Пси-Энергию.
        Оказавшись у нужной двери, так и не встретив ни одну тварь по пути, без лишних раздумий перехватил Вепрь. Нападать на «руководителя» без особых на то причин я не собирался, но и придать своей персоне дополнительный «вес» лишним точно не будет.
        Когда механические створки разъехались в стороны, я не спешил входить внутрь. Вместо этого, держа на мушке вход, осмотрел всё помещение из коридора.
        Четыре полностью прозрачные медицинские капсулы в центре помещения и огромное количество аппаратуры у стен. Скорее всего, здесь работала целая команда, но сейчас место выглядело абсолютно пустым, что несколько не сходилось с текущим заданием: добраться до комнаты «Ш-05» с целью получить дальнейшие указания.
        Правда, стоило воспользоваться Термосенсорикой и всё стало на свои места. Войдя в помещение, я сразу направился к его центру, где располагались капсулы. Все четыре саркофага выглядели пустыми и повреждёнными: от банальных трещин на стекле, до покорёженных панелей управления. Тем не менее, именно в одной из них я приметил «тепловое пятно».
        Подойдя ближе, я разглядел растекшуюся по дну Саркофага красно-коричневую массу, отдалённо походящую на нечто среднее между фаршем и слизью.
        - Я полагаю - Родион Лобов, - не сводя взгляда с «фарша» на дне капсулы, решил первым заговорить с потенциальным начальством.
        - В некотором роде, - донёсся до меня механический голос из динамика над дверью, в то время как ранее притаившаяся масса пришла в движение. - Судя по показаниям сканеров, ты весьма спокоен и, видимо, не планируешь спускать курок. Тебя не смущает мой внешний вид?
        Пусть идущий через динамики голос оказался лишён каких-либо эмоций, несложно догадаться - другая сторона пытается прощупать почву и проверить мою реакцию.
        - Мне с тобой не жить, так что пойдёт. Учитывая какие исследования проводил комплекс, ты пытался не пойти по стопам той твари, что я встретил в коридоре. Отчасти у тебя это получилось, правда, не без побочных эффектов.
        - Мы не успели стабилизировать формулу препарата, но симптомы нарастали, так что пришлось использовать прототип, - не стал отрицать очевидного Родион.
        - Мы? - не ускользнула от меня важная деталь.
        - Георгий, ты с ним уже виделся.
        - Почему он не принял препарат?
        - Принял, просто решил внести свои коррективы в формулу, в надежде уберечь тело от… изменений. Стоит отдать ему должное, отчасти его задумка удалась, - усмехнулся собеседник.
        - Что на счёт остальных? - Бункер был рассчитан на куда большее число сотрудников, нежели кусок мяса в колбе и его мутировавший коллега.
        - Заперты двумя блоками ниже.
        - А что относительно остальной части «алфавита»?
        - Туда не пустят даже меня, что уж говорить о тебе. Собственно, ты даже не найдёшь вход, но это и не нужно. Твоя задача - зачистить блок «Ч» и «Ц», остальным не стоит забивать голову.
        - Общее число тварей?
        - Изначально было сто человек, не считая меня и Георгия - девяносто восемь. Предположительно около трети находится в блоке «Ч», остальные в «Ц».
        - Есть возможность просканировать помещения?
        - Ты переоцениваешь мой уровень доступа, так что боюсь, тебе придётся полагаться на собственные силы.
        - В итоге, зачистка и будет основной задачей?
        - Один из этапов. Главное - деактивировать режим карантина на уровне «Ц».
        - Принял.
        - Вот так просто? - даже искусственный голос не смог скрыть удивление собеседника.
        - А ты готов изменить условия? - ответом мне послужила «механическая» усмешка. - Так я и думал.
        В прошлой жизни мне доводилось сталкиваться с разного рода заданиями, в том числе и «смертельными». Продиктованные Родионом условия пусть и нельзя назвать простыми, им всё ещё далеко до безнадёжных. В любом случае у меня оставалась возможность спокойно продумать план и подготовиться.
        - Знаешь, а я ведь до последнего сомневался в том, что мы коллеги, - механический фильтр голоса исчез, так что теперь я слышал хриплый мужской голос, симуляция, но наверняка Родион использовал в качестве основы свои прежние параметры. - Даже после того, как ИИ идентифицировал тебя как участника проекта «Петля», был риск, что ты рядовой подопытный.
        В голове пронеслось с десяток домыслов. Носители Меток - лишь лабораторные крысы? Петля времени - одно из исследований? К сожалению, все эти и многие другие вопросы пришлось оставить при себе. Ведь стоит их озвучить и случайно обретённое доверие другой стороны моментально исчезнет, а ценой подобных изменений может стать моя собственная жизнь.
        Тем более, не исключено, что меня банально проверяли. В таком случае, лучшее решение - сделать вид, что ничего значимого я не услышал, сосредоточившись на задании.
        - Относительно уровня доступа, ты можешь контролировать двери?
        - Открыть проход к сектору «Ч» и «Ц» не составит большого труда, но если ты планируешь пройтись по личным комнатам, то это исключено.
        - А что на счёт кухни или обеденного зала?
        - Думаю, я смогу договориться, - ответил Родион, после недолгой паузы. - Возможно, кое-что из законсервированных продуктов до сих пор уцелело…
        Договориться? - оговорка не прошла мимо меня.
        Видимо Родион выступал неким посредником между мной и местным ИИ. Не обладая должными правами, он попросту договаривался с Искусственным Интеллектом. Это было мне только на руку. В отличие от человека, машина не обладала эмоциями, а при таком раскладе было куда меньше рисков.
        - Где они расположены?
        - Комната приема пищи есть вначале каждого коридора.
        - Хорошо, открой ближайшую.
        Отыскать открытую комнату не составило труда. Бегло осмотревшись, вопреки догадкам выжившего сотрудника, я не стал трогать еду. Пусть сама идея звучала неплохо, я не хотел рисковать без лишней на то необходимости: питаться в бункере, где всё население исказилось - сомнительное удовольствие.
        Первым делом добрался до раковин, в которых заблокировал сливы и переливы, после чего бросил в них вспоротые мешки с солью и включил горячую воду. К сожалению, план с ходу дал осечку - едва начался потоп, сработали датчики протечки, перекрывшие водоснабжение.
        Повозившись ещё около десяти минут и убрав неприметные пластинки, спрятанные в специальных нишах, я наконец-то добился нужного результата и вернулся к «начальнику».
        - Сможешь отрубить коррекцию гравитации, а после открыть створки, ведущие в блок «Ч», так, чтобы я едва мог сквозь них протиснуться, - с вычислительными возможностями ИИ, подобная задача будет мелочью. Учитывая, что после Искажения твари неплохо набирают в массе, если кто-то и сумеет пролезть в такую щель, это будут отдельные особи, да и у тех это займёт определённое время.
        - Ты ведь не рассчитываешь их утопить? Даже если не брать в расчет сливы на этажах, которые я могу заблокировать, запас пресной воды ограничен.
        - Просто сделай так, как я сказал.
        Разговор в подобном формате явно не нравился Родиону, тем не менее, он всё же выполнил просьбу, причем сделал это без каких-либо предупреждений. Вмиг отклонившаяся ось притяжения заставила покачнуться, но я легко устоял, заранее ухватившись за край одной из капсул.
        - Ты можешь отследить, сколько сейчас тварей перед дверью по ту сторону?
        - Три особи, - нехотя отозвался Родион.
        - Скажешь, когда там соберется большинство существ из блока «Ч».
        Подойдя к примечательному щитку с красным крестом, достал из аптечки стерильный пятикубовый шприц. Набрав немного своей крови, выпустил содержимое в потоки воды, идущие вглубь следующего коридора.
        Показушные порезы на ладони - удел кино. Мало того, что с подобной раной невозможно нормально контролировать ток крови, так ещё и заживать та будет длительное время, фактически лишая меня возможности нормально использовать руку.
        Притаившиеся по ту сторону приоткрывшейся двери твари моментально дали о себе знать. Почувствовав кровь, они, словно животные, бросились к створкам, пытаясь втиснуть в них уродливые улыбающиеся гримасы, попросту срывая уши и пласты кожи.
        - Сколько? - бросил я Родиону, вернувшись в помещение.
        - Одиннадцать.
        - Тогда еще немного подождём.
        Подойдя к наиболее повреждённой капсуле и найдя источник питания, отсоединил силовой кабель. В домах подобные вещи пытались «прятать», замуровывая в бетон, специальные ниши или ножки самих Саркофагов, но, к моей удаче, в лаборатории вопросом эстетики особо не заморачивались.
        Срезав изоляцию с двух проводов, фазы и ноля, жилу с заземлением попросту вырвал. Вся подготовка заняла считанные секунды, но к этому моменту из коридора уже начал доноситься скрежет о металл и натужное сипение - учуявшие кровь твари пытались прорваться внутрь.
        Подключив силовой кабель к сети, и убедившись, что нахожусь на безопасном и сухом пятачке, бросил оголённый конец кабеля в воду. Вслед за гулом и яркой вспышкой, последовал хлопок, после чего всё затихло. ИИ Бункера отреагировал почти моментально на угрозу, отрубив подачу тока на кабель, но, зазора в 1 - 2 секунды оказалось более чем достаточно, чтобы я достиг своей цели.
        - Пусть ИИ полностью откроет переход в следующий блок.
        Не дожидаясь ответа Родиона, быстрым шагом направился в коридор «Ч». Несмотря на высокую силу и напряжение, удар током не мог убить Позитивов. Горячая вода и наличие солей увеличивали её проводимость, тем не менее, сказывалось расстояние и количество тварей.
        Впрочем, я изначально не планировал прикончить Весельчаков подобным способом. Главная цель заключалась в провокации одновременного спазма их гипертрофированных мышц. После стимуляции током, внешне их тела выглядели относительно нормально, но на самом деле внутренности должны были походить на фарш, а кости, в лучшем случае, имели десятки трещин.
        В будущем Вечельчаки и им подобные твари будут золотой жилой по добыче Эссенции для Псиоников, которые освоили Электрокинез. Было бы глупо не перенять их опыт. Правда, в нынешней ситуации мне приходилось жертвовать довольно приличной долей Эволюционной Субстанции из-за использования сторонних сил. Благо, учитывая насколько легко и в каких количествах та мне достанется, жаловаться не приходилось.
        Последующие несколько минут обратились в настоящую бойню. Даже при условии, что Искажённые находились в сознании и пытались сопротивляться, мне не составило труда их всех прикончить.
        Все двадцать три порции Эссенции оказались лишены Ядер, но, учитывая штраф за использование сторонних «сил» и истощённость тварей, это и не удивительно. Тем более, даже так мне удалось преодолеть рубеж, взяв очередной уровень.
        ДОСТИГНУТ 4 УРОВЕНЬ
        формируется 4 Сферы Эволюции
        число слотов для Ядер увеличено на 2
        текущее число доступных слотов для Ядер - 3

* * *
        ВИКТОР САВИН
        ВОЗРАСТ - 25 ЛЕТ | ЖИЗНЬ - 52 ГОДА
        УРОВЕНЬ 3 - .> 4
        Сферы 0 - .> 4
        Слоты Ядер 1 - .> 3
        НЕЙРОННАЯ СЕТЬ 20
        Регенерация 13
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ 19
        Ловкость 14
        Сила 13
        СИСТЕМЫ ОРГАНОВ И ТКАНЕЙ:
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ:
        Мышечная Ткань 1
        Костная Ткань 1
        Сухожилия 1
        ПИЩЕВАРИТЕЛЬНАЯ СИСТЕМА:
        желудочно-кишечный тракт 1
        ПУТЬ РАЗУМА:
        Эспер 1
        Термокинез 1
        Криокинез 1
        Конденсация 1
        Подавление Тепла 1
        Термосенсорика 1
        …
        УСТРОЙСТВА:
        1. Биорезонатор
        (ускорение/замедление метаболизма)
        2. ЧЕРВЬ
        (взлом механических замков)
        3. ИСТОК
        (преобразование молекул кислорода в воду/фильтрация воды)
        РАСХОДНИКИ:
        1. Базовая Питательная Смесь (БПС-1) - 2
        2. Малый Инъектор «Стимулирующий» (МИС-1) - 1
        Глава 12
        Поглотив больше десятка Эссенций, я не стал сходу браться за трофеи и уж тем более распределять Сферы. Вместо этого первым делом прошёлся по всему блоку, сканируя тот Термосенсоркий. Лишь убедившись, что в блоке нет выживших тварей, вернулся к трупам.
        Действуя по давно отлаженной схеме, начал последовательно активировать Чипы. Это избавило от ненужных телодвижений и путаницы.
        В общей сложности у меня на руках оказалось двадцать четыре Чипа. Улов весьма достойный, но, к сожалению, лишь малая их часть оказалась второго ранга. Несмотря на явный перекос в мышечную массу и явное превосходство в силе над простыми Выродками, большинство убитых Искажённых не дотянули по статусу до полноценного Мутанта.
        После недолгих раздумий, один за другим начал ломать металлические пластины. Девятнадцать из них оказались пустышками, но меня это не удивило. Случайность это или нет, но, Система частенько становилась весьма скупой, если Пробуждённый слишком сильно полагался на заёмную силу. Особенно это затрагивало случаи массового убийства.
        Оставшиеся пять Чипов принесли две порции БПС, одну МИСку и МИР. Последнее особенно порадовало - наличие «второго шанса» никогда не помешает. Тем не менее, главной наградой стало новое устройство.
        ТАКТИЧЕСКАЯ ПЕРЧАТКА УНИВЕРСАЛЬНАЯ
        (левая)
        - СИСТЕМА ПАССИВНОЙ ЗАЩИТЫ
        - система активной защиты
        - поддерживает модульные улучшения
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - активная защита расходует энергию
        - количество расходуемой энергии зависит от величины заблокированной силы
        ВМЕСТИМОСТЬ ЭНЕРГИИ:
        5/5
        На первый взгляд обновка мало чем отличалась от позаимствованных в магазине спорт-товаров перчаток. Единственное, за что цеплялся взгляд, так это паз на тыльной стороне ладони и идущие от него во все стороны прожилки.
        Несведущий человек легко мог принять это углубление за выверт фантазии дизайнера, но, именно в этой детали и заключалась главная особенность Перчатки. Паз служил гнездом для опустошения Кристаллов.
        Тянущиеся от паза прожилки несли не менее важную роль, ведь именно они помогали правильно распределить энергию во время активации «щита».
        Подобная экипировка, прежде всего, подходила для Плотников - контактных бойцов, но и для остальных устройство являлось не менее полезным приобретением. Единственное ограничение - Система расщедрилась лишь на одну перчатку, да и та оказалась на левую руку.
        Скормив обновке кристаллы на две сотни энергии и практически весь запас Чипов, добытых в торговом центре, последовательно провёл сразу два апгрейда. Первый позволил удвоить базовый резерв энергии - в драке будет не до подзарядок, так что этот параметр можно было считать одним из основных.
        Второе адаптировало устройство к моим способностям Криоманта, увеличивая проводимость пси-энергии и одновременно увеличивая устойчивость прибора. Правда, несмотря на все траты, результат сводился к тому, что Перчатка не снижала базовый КПД по сравнению с голой рукой.
        Остатки расходников потратил на Исток, добавив тому функцию фильтрации - в случае, если придётся задержаться в Бункере, возможность очищать здешнюю воду не помешает. Относительно безопасности последней я не строил иллюзий - красный статус зоны и обилие Искажённых хорошо давало понять, что здешние эксперименты давно вышли из-под контроля.
        Прежде чем запускать очередную эволюцию тела, вернулся в столовую. Изначально планировал перекрыть воду, но с этой задачей успел справиться ИИ. Игры с электричеством явно не пришлись по вкусу Искусственному Интеллекту, так что тот перекрыл весь водопровод. Благо, каких-либо реальных санкций не последовало.
        Устроившись на диване, опустошил одну из БПСок. Проглотив слизкую массу, открыл панель направленной эволюции.
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ СИСТЕМА
        (базовые направления генного модулирования - затраты слотов Ядер не требуются)
        СУСТАВЫ - 2 СФЕРЫ: ЛОВКОСТЬ +1 | ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ +1
        Помимо базовых улучшений, в которых осталось эволюционировать только суставы, имелся и второй подраздел, направленный на более продвинутую прокачку уже улучшенных подсистем.
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ СИСТЕМА
        (продвинутое направление генного модулирования - требуются дополнительные слоты Ядер)
        СКЕЛЕТ:
        (комплексная эволюция)
        - трубчатые кости - 2 сферы: телосложение +1 | регенерация +1 - требуется 1 слот Ядра
        - плоские кости - 2 сферы: телосложение +2 - требуется 1 слот Ядра
        - губчатые кости - 2 сферы: телосложение +1 | ловкость +1 - требуется 1 слот Ядра
        СКЕЛЕТ:
        (точечная эволюция)
        - кости верхних конечностей - 2 сферы: телосложение +1 - требуется 1 слот Ядра
        - кости нижних конечностей - 2 сферы: телосложение +1 - требуется 1 слот Ядра
        - кости грудного отдела - 2 сферы: телосложение +1 - требуется 1 слот Ядра
        Если соотнести количество затрачиваемых Сфер и прирост характеристик, точечная эволюция выглядела явным аутсайдером. Но, на самом деле всё было несколько сложнее, чем подсчёт «циферок».
        Точечная эволюция позволяла сосредоточить потенциал нескольких сфер в определённых участках организма, что могло открыть доступ к ранее скрытым направлениям преображения тела.
        Делая акцент на руках, Пробуждённый со временем легко мог принимать удары Мутантов без особых последствий, в то время как остальное тело будет разительно слабее. В дальнейшем человек сумеет обзавестись особыми костными наростами или шипом, который может по желанию выбрасываться из рук.
        Схожим образом дела обстояли и с остальными подразделами: мышечной тканью и связками. В целом, выбор был достаточно большой, но я не собирался отступать от изначального плана и активировал эволюцию Суставов.
        Приятное тепло, растекшееся по телу, быстро переросло в чувство жжения в области суставов, но это было только началом. Пальцы, колени, локти и даже нижнюю челюсть начало выворачивать под неестественными углами.
        Благо, эволюция Суставов была финальным штрихом в преображении Опорно-Двигательной системы, так что обошлось без травм. Организм уже был подготовлен к подобным изменениям. Правда, вслед за первой волной метаморфоз, меня накрыло второй - эволюция Суставов запустила ещё один процесс.
        КОМПЛЕКСНОЕ УЛУЧШЕНИЕ ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНОЙ СИСТЕМЫ
        СИЛА +1
        ловкость +1
        телосложение +1
        Уведомление выглядело как весьма приятный бонус от Системы, но на самом деле, та не давала никаких наград, изменяющих организм. По своей сути, в уведомлении лишь отражалась плавность и слаженность всех элементов одной системы.
        Тело подобно единому механизму и если отдельные его фрагменты разительно отличаются по качеству от остальных, это может привнести определённую долю дисгармонии. Планомерная эволюция позволяла вывести взаимодействие отдельных частей на новый уровень, что благоприятно сказывалось на общем уровне характеристик.
        Оставшиеся базовые системы органов и тканей скрывали в себе схожий бонус, правда, разом освоить всё навряд ли выйдет. Главная загвоздка заключалась в том, что через подобную метаморфозу следовало проходить до первой эволюции на десятом уровне. После будет слишком поздно - организм лишится изначальной податливости.
        Благо, опорно-двигательная система являлась одним из наиболее затратных и вместе с тем необходимых направлений. Даже сейчас у меня имелся шанс освоить ряд иных комплексов, главное - правильный выбор жертв. В конце концов, при эволюции базовых систем, мне не требовалось жертвовать слотами Ядер. Тем более что я знал, где примерно стоит искать подходящих Мутантов.
        Учитывая разницу течения времени между внешним миром и Бункером, решил не спешить и устроил небольшой перерыв полчаса. Максимальный покой позволит быстрее адаптироваться к очередным изменениям в организме.
        После передышки, вновь взялся за Сферы, вложив оставшуюся пару в Криокинез. Благодаря эффекту от Эспера мне как раз хватило на эволюцию основного направления.
        КРИОКИНЕЗ
        | 2 ранг - 2 сферы |
        ЭФФЕКТЫ:
        - диапазон отрицательных температурных колебаний увеличен на 10 Градусов Цельсия
        (пороговое минимальное значение: -28 Градусов Цельсия)
        (пороговое минимальное значение с учетом Конденсации: -43 Градусов Цельсия)
        - ДИАПАЗОН ДОПУСТИМОЙ ОТРИЦАТЕЛЬНОЙ ТЕМПЕРАТУРЫ ДЛЯ ПРОВОДНИКА РАСШИРЕН НА 5 ГРАДУСОВ ЦЕЛЬСИЯ
        (пороговая отрицательная температура проводника -45 Градусов Цельсия)
        ФИЗИОЛОГИЧЕСКИЕ ИЗМЕНЕНИЯ:
        - модифицирование Гипоталамуса
        - модифицирование нейронов в Проводниках
        ИЗМЕНЕНИЯ АТРИБУТОВ:
        Нейронная Сеть +2
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - число необходимых Сфер указано с учётом эффекта Эспера
        - для преображения потребуется 1 слот под Ядро
        - доступное число слотов 3
        Стоило запустить процесс, вновь начались карусели с терморегуляцией в организме. Жар резко сменялся ознобом, а после всё повторялось. Помимо этого, я физически ощущал, как разрастается и давит изнутри преображающееся Ядро, которое теперь занимало разом два слота.
        Потряхивать перестало лишь спустя четверть часа, но эта заминка того стоила. Помимо профильного улучшения Крио-Волны, одномоментный прирост в две единицы к Нейросети позволил не только увеличить общий запас Пси-Энергии, но и немного ускорить её восстановление.
        Опустошив успевший наполниться водой Исток, вернулся в помещение с Родионом. «Начальник» явно меня ждал и сразу заговорил.
        - Ты ведь понимаешь, что ИИ не даст во второй раз провернуть уловку с замыканием? - с явным раздражением бросил Родион.
        Учитывая перебои с электричеством в Бункере, да и в целом опасность подобных уловок для электроники, реакция ИИ меня не удивила. Заранее прикинув подобный исход, я изначально не рассчитывал использовать шоковую терапию дважды.
        Главной моей целью было в кратчайшие сроки взять четвёртый уровень и прокачать Суставы. Теперь же мне предстояло взяться за весьма муторное планомерное уничтожение оставшихся особей.
        - Здесь есть средство для прямой связи? Не исключено, что мне потребуется кое-какая твоя помощь в процессе.
        Откровенно говоря, мне требовалась помощь не Родиона, а ИИ Бункера, но, к сожалению, я не мог исключить посредника из этой цепочки. Приходилось подстраиваться.
        - У Георгия должна быть гарнитура, возможно, она всё ещё рабочая, - с долей издёвки бросил «начальник».
        Прекрасно понимая, что в лаборатории должны присутствовать и более чистые экземпляры, решил не спорить. Родион, практически наверняка, получил некий нагоняй от Искусственного Интеллекта, ведь виновником аварии стал его непосредственный подчинённый. Стоило дать парню выпустить немного пара, тем более, что для меня это ничего не стоило.
        В очередной раз попетляв по коридорам, вернулся к трупу и более внимательно осмотрел мумию. Зная где и что искать, довольно быстро приметил крошечную «таблетку» в ухе. Достав устройство и обработав его спиртом из ближайшей аптечки, сразу использовал гарнитуру.
        Устройство легко и удобно зафиксировалось во впадине ушной раковины, никак не мешая при ходьбе, беге и прыжках. Специально проверял именно эти моменты.
        К сожалению обновка не являлась частью Системы, так что я не мог связать это устройство с собственным Чипом и пользоваться им напрямую через Нейронный Интерфейс. Тем не менее, как временная альтернатива - сойдет.
        Добравшись до шлюза, ведущего в блок «Ч», попросил Родиона приоткрыть створки, но только на 15 сантиметров. В прошлый раз имелся небольшой риск, что двери перестанут двигаться после замыкания, так что я сделал проход шире. Сейчас же я выбрал размер проёма, в который едва могла втиснуться голова потенциального Искажённого, становясь отличной целью для удара.
        Даже если что-то пойдёт не так, у меня всегда будет два пути к отступлению. Первый - попросту попросить Родиона закрыть створки, превратив Искажённых в фарш. При этом придётся пожертвовать весомой долей Эссенции, но это небольшая цена за выживание. Ну а если и этот ход даст осечку, я всегда смогу отступить в предыдущий блок - «Ш».
        Отойдя от шлюза, приготовил Вепрь на тот случай, если среди орд Позитивов окажутся менее габаритные особи или вовсе иной, более тощий подвид. Впрочем, все эти приготовления оказались бесполезными. Когда дверь приоткрылась, меня ждал лишь чёрный провал.
        Учитывая общее количество запертых в этом блоке, шум открывающихся створок должен был привлечь как минимум несколько особей. Тем не менее, даже прыснув кровью из шприца, я не сумел выманить ни одной твари.
        Дерьмо…
        Позитивы никогда не отличались сообразительностью и легко поддавались инстинктам. Провокация кровью могла не сработать за пределами Бункера, Весельчаки не отличались мощным обонянием, но в замкнутом пространстве они были просто обязаны отреагировать. Видимо по ту сторону шлюза меня ждало нечто более умное, а значит и опасное.
        Самый очевидный вариант - Крысоед. Могло показаться, что так назывался конкретный вид Мутантов, но на самом деле это имя было своеобразным Титулом, который присваивался особям, прошедшим через особую диету, состоящую исключительно из десятков собственных собратьев.
        Крысоед мог обладать как усиленными способностями своего вида, их мутировавшими формами и даже абсолютно новыми. Фактически, речь шла об особи максимально приближенной к уровню Альфы, а при таком раскладе оставалось только гадать о возможностях врага.
        А самое паршивое, что шлюз находился точно перед поворотом, даже воспользовавшись Термосенсорикой, я не мог разведать обстановку.
        - Родион, ты можешь узнать, сколько живых объектов находится в блоке «Ч» на данный момент?
        - После твоей выходки с замыканием?
        - Пройдись по косвенным признакам: количество расходуемого кислорода и выделяемого углекислого газа должно хватить.
        - От двух до четырёх человек, - после минутной заминки нехотя ответил Начальник.
        Или один Крысоед… - мысленно добавил я.
        - Возможно, ли стабилизировать освещение, хотя бы на короткий срок?
        - Поломка носит физический характер, причем её источник находится в блоке «Ч».
        - Тогда просто приоткрой створки так, чтобы я спокойно мог пройти.
        Включив и присоединив фонарь на специальный кронштейн на Вепре, резко зашёл за угол и мысленно выматерился. Вопреки ожиданию, меня ждал не очередной коридор-кишка, а огромное помещение с множеством двухметровых колб, заполненных мутно-белой жидкостью, сквозь которую проглядывали как отдельные конечности и органы, так и относительно цельные тела.
        Образцы оказались лишены кожи, отчего отлично просматривалась изменённая мускулатура. В одних случаях та была гипертрофирована, в других имела неестественный цвет или текстуру. Попади сюда Плотник идущий по пути Слияния, сумел бы получить серьезные апгрейды. Естественно, риск угробить собственный организм из-за конфликта отдельных фрагментов никуда бы не делся.
        К сожалению, Термосенсорика вновь дала осечку. Колбы и находящиеся в них объекты излучали приличное количество тепла, так что единственное, что мне удавалось увидеть - огромное количество тепловых пятен вокруг.
        Обилие колб, тянущихся от пола до потолка, придавало помещению ячеистую структуру. Найти тварь в подобном лабиринте, да ещё и практически вслепую - не самая простая задача. В то, что лаборатория окажется пустой я попросту не верил.
        Учитывая свет от фонарика, запах крови и весь произведённый мною шум, я не видел смысла в попытках затаиться. Тварь давно знала о моём присутствии, так что я старался передвигаться перебежками, постоянно держа под контролем близлежащее пространство.
        - Извини, это автоматический протокол… безопасность комплекса превыше всего…
        Вслед за посланием Родиона, до меня донёсся звук закрывающихся створок шлюза. Блок «Ч» оказался вновь запечатан.
        В отговорку «начальника» слабо верилось. Искусственный Интеллект подходил к подобным вопросам куда рациональней. Никто не мешал заблокировать предыдущую дверь, создав таким образом коридор-буфер, при этом не отрезая мне все пути к отступлению.
        Тем не менее, озвучивать эти мысли я не стал. Для начала - это не просто бесполезно, но ещё и опасно. Даже если вывести Родиона на чистую воду, он навряд ли откроет шлюз. Причем возможно, я останусь заперт даже после выполнения задания.
        Пройдя около полусотни метров, я наконец-то увидел Крысоеда. Высокая, около двух с половиной метров фигура бросалась в глаза длинными и перекачанными ногами, на которых отлично просматривалась не только мускулатура, но и пульсирующие сосуды.
        Единственный уцелевший элемент одежды - остатки штанов, начинались от колен и доходили до пояса. Выше шёл столь же рельефный торс. О подобном теле многие могли лишь мечтать… впрочем, начиная с плечевого пояса ситуация резко менялась.
        Тварь оказалась лишена обеих рук. Причем, судя по обрубкам с рваными краями, от которых осталось по 5-10 сантиметров плоти, Мутант лишился конечностей весьма варварским способом.
        Помимо уродливой улыбки, Крысоед мог похвастаться рогом на лбу, длинною в пол локтя. Открывашка - подобной фишкой часто обзаводились Искажённые с покалеченными руками. Ценный трофей и опасное оружие.
        Мутант в этот момент медленно ел образец из разбитой колбы. Заметив моё появление, он перестал рвать кусок плоти зубами и замер, не сводя с меня немигающего взгляда. Со стороны это могло сойти за страх, но, на самом деле, тварь просто ждала определённого триггера. Стоит пошевелиться и наша дуэль начнётся.
        Стараясь не шевелить головой, бегло осмотрелся. Прикинув примерный план действий, спустил курок Вепря. Пуле потребовалось доля секунды, чтобы преодолеть расстояние до цели, но этого зазора во времени хватило, чтобы Крысоед успел уклониться. Вырванный из плеча твари клок плоти приравнивался скорее к промаху, чем к попаданию.
        Второй выстрел, нацеленный в ноги, даже не зацепил Искажённого. Тот двигался слишком быстро, стремительно реагируя на угрозу и меняя положение. В теории с подобной ситуацией должна была справиться дробь, но для Мутантов даже крупный её калибр был не особо опасен.
        Заранее ожидая такого исхода, третий выстрел был нацелен в ближайшую ко мне колбу. Пуля, пусть и с трудом, но пробила толстое стекло, расплескивая вокруг мутную жидкость.
        За считанные мгновения до столкновения, я рухнул на пол, бросаясь разогнавшейся твари в ноги и одновременно с тем выпустив Крио-Волну через правую руку. Едва растёкшаяся лужа моментально заледенела, создавая подобие катка и заодно приморозив ладонь, а лицо обожгло ледяным воздухом, едва не сбив дыхание - не уберегли ни балаклава со шлемом, ни повышенное сопротивление холоду.
        Последовавший следом удар отозвался протестующим треском в рёбрах, и это при том, что я успел прикрыть бок левой рукой, предварительно активировав защиту на Универсальной Перчатке.
        Толчок оказался настолько сильным, что меня снесло в сторону на пару метров. Одновременно с этим правая ладонь отозвалась вспышкой боли - примороженная к полу кожа попросту оторвалась с кусками плоти. Благо, главной своей цели я всё же добился - тварь потеряла равновесие и кубарем покатилась дальше.
        Сцепив зубы, резко встал и выпустил в катящуюся по полу тварь оставшиеся пять патронов. Самой заманчивой целью были ноги, но, без должных костылей - соответствующего стрелкового апгрейда Нейронного Интерфейса, да ещё и со скользящими от крови пальцами, попросту не стал рисковать, отработав обойму в тело.
        Едва Вепрь отозвался пустым щелчком, моментально сбросил на пол пустую обойму, и присоединил полную - та была закреплена на поясе. К сожалению, вновь воспользоваться Вепрем по назначению не удалось.
        Тварь сумела развернуться и упереться ногами в опору одной из колб, от которой и оттолкнулась, метя рогом мне в живот. В случае удачного попадания, Открывашка, с резким подъёмом головы, легко вспорет брюхо врага - именно эта атака и стала причиной прилипшего к шипу прозвища.
        Стоя на коленях, я банально не успевал уйти перекатом в сторону, так что пришлось подставить под удар ствольную коробку. Шип, пусть и с трудом, но пробил металл, после чего ткнулся мне в грудь, войдя на несколько сантиметров. Рана не смертельная, но в купе с кровоточащей ладонью - весьма паршивая.
        Благо, позади меня была пустота, а не стена, в противном случае меня бы попросту пригвоздило. А так, большая часть силы удара ушла в толчок, откинувший меня вглубь лаборатории. Кроме того, свой вклад внесли лёд и разлившаяся мутная жижа - вместо того, чтобы лететь кубарем, я проскользил в сторону, продолжая держать Мутанта в поле зрения.
        Безрукий Позитив пытался подняться, что не очень хорошо получалось на обледенелом полу. Понимая, что враг не сможет прямо сейчас продолжить атаку, я одним махом использовал МИР, МИСку и опустошил БПС.
        Фактически пришлось пустить в ход весь запас расходников, но моих собственных сил могло банально не хватить. Да и раны, пусть и не были смертельными, продолжали кровоточить, истощая организм. В то время как Мутант, поймавший большую часть обоймы, не выказывал признаков слабости.
        Коктейль вышел отменным. Боль практически исчезла, а понемногу начавшая давать о себе знать усталость испарилась, уступив место опьяняющей волне энергии. Толком насладиться приливом сил не удалось, Позитив вновь атаковал, благо, тварь не отличалась высоким интеллектом.
        Едва поднявшись, Мутант решил вновь использовать прыжок. Видимо, он надеялся повторить удачное нападение, вот только на этот раз я находился дальше и в более удобной для манёвров позиции.
        Атака в прыжке - один из худших вариантов нападения. Находясь в воздухе, невозможно быстро и сильно изменить траекторию, тем более, когда у тебя нет рук.
        Перекатившись на полметра в сторону, я успел упереть карабин в основание ближайшей капсулы, выставив на пути Искажённого ствол. Учитывая наличие рога и низко опущенную голову, импровизированную «пику» направил немного ниже. Изначально метил в шею, но в итоге немного промазал, угодив в основание грудины.
        Под хруст ломающейся кости, карабин буквально вырвало из руки - сказался косой упор, но меня это не особо волновало. Схватив не успевшего подняться Мутанта за ноги, впился пальцами в ахилловы сухожилия, после чего пустил Крио-Волну и Конденсацию. Правая нога почти не пострадала, а вот левая начала стремительно покрываться ледяной коркой, после чего я с силой сдавил промёрзшую плоть.
        Перерубить ножом было бы куда проще, но учитывая Путь твари, ровный разрез мог начать восстанавливаться здесь и сейчас.
        Сдавленно прохрипев, Позитив попытался ответить размашистым ударом ноги, но я заранее откатился на безопасное расстояние и принялся кружить вокруг врага. Добить безрукую тварь с покалеченными ногами не составило большого труда.
        Придерживаясь нехитрой стратегии, я выжидал момент, когда тварь переставала волчком крутиться на полу и попыталась в очередной раз подняться, после чего бил подобранным Вепрем в область шеи. Покорёженное оружие отлично справлялось с ролью дубинки.
        Крысоед продержался почти минуту, сказывался Путь Плоти, по которому шёл Мутант, но даже так, с подпиткой от МИСки я не планировал менять стратегию. После десятого удара Позитив перестал сопротивляться.
        Выдав серию контрольных тычков с безопасного расстояния, получил в ответ лишь вялую попытку сопротивления. Цель дошла до кондиции, так что выхватив нож, проскользил лезвием в области шеи, перерубая сонную артерию.
        Позитив захрипел и принялся отмахиваться с новой силой, но на самом деле это была предсмертная агония, в которую я не планировал влезать. Учитывая хлещущую из последней раны кровь, Мутант долго не протянет.
        Не дожидаясь, когда тварь окончательно издохнет, быстро прошёлся по всей лаборатории. Следовало убедиться, что рядом нет никакой опасности, пока эффект от коктейля не исчез. К счастью, Крысоед избавился от всех потенциальных конкурентов, а объекты в колбах не проявляли признаков жизни.
        Возвращаясь к безрукому, натолкнулся на стремительно ползущую в мою сторону Эволюционирующую Субстанцию - тварь наконец-то умерла. Клякса оказалась весьма упитанной, намекая на приличную прибавку Эссенции, но, что куда важнее, внутри неё находилось Ядро.
        ПОЛУЧЕНО ЯДРО ИНОГО ВИДА
        отсутствует сродство Эволюционных Путей
        запущено частичное расщепление Ядра
        …
        ЭВОЛЮЦИОННЫЙ СКАЧОК ПРОШЁЛ УСПЕШНО
        обновлённые характеристики тела активированы
        …
        ПОЛУЧЕНА НАПРАВЛЕННАЯ ЭВОЛЮЦИЯ КОМПЛЕКСА МЫШЦ НИЖНИХ КОНЕЧНОСТЕЙ I
        (продвинутое улучшение базовых систем затрачивает 1 слот Ядер организма)
        ФИЗИОЛОГИЧЕСКИЕ ИЗМЕНЕНИЯ:
        - повышенная сила и выносливость мышц ног
        ИЗМЕНЕНИЯ АТРИБУТОВ:
        телосложение +1
        ловкость +1
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - перманентное увеличение расхода энергии
        Ухватившись за разбитую колбу левой рукой, сполз по стене. Обе ноги скрутило в настолько жесткой судороге, что я не смог даже стоять.
        Мышцы спазмировало около пяти минут, после чего меня наконец-то начало отпускать. Смахнув выступивший на лбу пот, не спеша поднялся и размял ноги, адаптируясь к обновлённым возможностям, а привыкать было к чему.
        Ноги казались практически невесомыми. Нечто подобное легко почувствовать, если носить весь день груз, а после, к вечеру, снять его. В целом, весьма приятное ощущение, резко контрастирующее с самим процессом эволюции.
        Восстановив контроль над телом, осмотрел труп Крысоеда. Самой ценной частью этой туши являлись ноги. Несмотря на то, что Искажённый не сумел добраться до уровня Альфы, на подобный «товар» всегда будет высокий спрос.
        Ведь с мощным поясом нижних конечностей куда проще как нападать, так и отступать. Вот только без подходящих пространственных контейнеров с функцией консервации, передвигаться со столь громоздким трофеем будет слишком проблематично. Благо, у этой твари для меня имелся свой «утешительный приз».
        Извлечь Открывашку - не самая простая задача. Рог оказался намертво спаян с черепом, так что кости последнего пришлось раздробить. Благо, эффект от выпитого коктейля до сих пор был активен, так что я не испытывал недостатка в грубой силе. Лишь после извлечения этого трофея, я активировал Чип.
        Закончив с трупом, переключил внимание на Нейронный Интерфейс, первым делом проверив статус миссии. Этап зачистки оказался завершён, и теперь от меня требовалось отменить протокол, запиравший на карантин весь комплекс. Благо, к обновлённому заданию прилагалась довольно подробная инструкция, и даже ряд паролей. К сожалению, те носили разовый характер и были заточены под конкретные задачи, так что использовать их в корыстных целях не выйдет. Скорее появится серьезный шанс запороть уже завершенную миссию и слить награду.
        Добравшись до нужной приборной панели, к той меня привёл виртуальный компас, так же одноразовый, принялся вбивать нужные данные и параметры. Порой приходилось вручную править код и прописывать команды, но, с пошаговой инструкцией это был скорее вопрос внимательности. Правда, порой приходилось делать паузы - сказывались периодические сбои в подаче энергии.
        Во время одной из затянувшихся пауз, обратил внимание на довольно интересное уведомление, полученное в процессе боя. Одновременное использование МИРа, МИСки и БПСки на фоне работающего Биорезонатора и серьезного кровотечения, дало неожиданный результат.
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ +1
        ловкость +1
        сила +1
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - критический объём стимуляторов
        - эффект от синтетических стимуляторов буден снижен на 50 % в ближайшие 24 часа
        - злоупотребление синтетическими стимуляторами в указанный срок может привести к различным постоянным негативным эффектам
        В отличие от передозировки, которую мне довелось несколько раз получать в прошлой жизни, о постоянном эффекте от подобного коктейля я даже не слышал. Видимо, счастливчики, которым повезло сорвать куш, предпочитали помалкивать.
        Впрочем, эти знания для большинства Пробуждённых будут бесполезны. Лишь единицы смогут себе позволить подобный коктейль. БПСка выпадала довольно часто, для добычи МИСки требовалось ощутимо больше времени, но вот с МИРом дела обстояли в разы сложнее.
        Понятное дело, что при желании можно заполучить и более ценные расходники, вот только подобными возможностями будут обладать и без того сильные выжившие. Как итог, эта информация навряд ли скажется на статистике выживших. Тем более что сами по себе три единицы прироста будут иметь значение только в самом начале.
        Отбросив бесполезные размышления, вновь сосредоточился на панели. Введя продиктованные Системой строчки кода и, отправив ИИ на «ребут», мне пришлось простоять в кромешной тьме долгие десять минут.
        Сомнительное удовольствие, при условии, что в будущем среди Пробуждённых будет гулять одна байка, в которой отправленный на перезагрузку Искусственный Интеллект больше не подавал признаков жизни, и целая команда оказалась заживо похоронена в запечатанном бункере.
        Вроде как на тела натолкнулась другая группа, оказавшаяся в бункере спустя некоторое время. Пройдя по ранее зачищенным коридорам, Пробуждённые сильно удивились отсутствию врагов. Ясность внёс имевшийся в команде Хакер, сумевший докопаться до истории событий комплекса.
        Байка, передаваясь из уст в уста, постоянно менялась и дополнялась. Авторство регулярно приписывалось разным группам, или вовсе опускалось как ненужная информация, что наводило на определённые вопросы. Тем не менее, копаясь в мозгах ИИ бункера, я максимально точно следовал инструкциям.
        Спустя десять минут комплекс наконец-то ожил. Причем тот факт, что часть аппаратуры осталась в «мёртвом» режиме, говорил об успехе - ИИ попросту отсёк нецелесообразные расходы энергии. В число последних попала и принудительная вентиляция. Явный намёк на то, что в моих услугах более не нуждаются. Благо, учитывая объёмы помещения, запаса имевшегося кислорода хватит не на один час.
        ЗАЧИСТКА БУНКЕРА 714 УСПЕШНО ЗАВЕРШЕНА
        присвоен постоянный ранг - 7
        ВЫБЕРИТЕ ДОПОЛНИТЕЛЬНУЮ НАГРАДУ:
        сыворотка № 1 - улучшение 1 случайного Ядра связанного с мышечными тканями, формирование 1 случайного Ядра связанного с мышечными тканями. Эволюция не будет требовать слот Ядра
        сыворотка № 2 - формирование 3 случайных мышечных Ядер. Эволюция задействует свободные слоты Ядер
        сыворотка № 3 - снижение количества необходимых Сфер на 1, при освоении любых Ядер связанных с мышечными тканями
        Сыворотки - рядовая для Бункера награда, тем не менее, от этого она не становилась менее желанной и ценной. Правда, польза от подобной добычи всегда сильно варьировалась от совместимости между избранным Путём развития и проводимыми исследованиями в комплексах.
        В конкретно этом случае, окажись на моём месте любой Плотник, он бы сорвал джек-пот. Снижение расхода Сфер на любые апгрейды Мышц вполне тянуло на неплохую Метку или изначальное Ядро. Собственно, мой Эспер работал по схожему принципу, пусть и в куда более широком диапазоне.
        К сожалению, для меня Сыворотка № 3 была бесполезной. Помимо единичных апгрейдов, я не планировал вкладываться в развитие Мышц, да и всего тела. Ведь так я не только сведу на нет пользу от Эспера, но, даже получая по 4 Сферы за уровень, буду уступать в грубой физической силе Плотникам.
        При подобном раскладе две оставшиеся сыворотки выглядели более перспективно. Номер два могла за раз наградить тремя Ядрами, что фактически экономило от шести до десяти Сфер. Номер один выглядела несколько слабее, давая всего одно новое и улучшая случайное старое Ядро, тут в лучшем случае мне удастся получить аналог пяти-шести Сферам.
        Могло показаться, что выбор очевиден, но, стоило учитывать влияние на более ценный ресурс - слоты Ядер. Сыворотка № 2 пусть и давала больше наград, разом лишала меня трёх слотов, причём под непрофильные Ядра. Кроме того, имелся риск серьезно нарушить имеющийся баланс, сделав чрезмерный перекос в стороны мышечной ткани.
        Идти по стопам Позитивов я не планировал, так что фактически весь выбор сводился к единственному - первому варианту.
        ВЫБРАНА СЫВОРОТКА № 1
        следуйте за навигационной системой
        Стоило определиться и подтвердить выбор через интерфейс, как одно из «спящих» устройств неподалёку ожило, причем на этот раз моего вмешательства не потребовалось. Происходящее выглядело как синхронизация Нейронного Интерфейса с ИИ Бункера, но на самом деле Искусственный Интеллект уходил под контроль Системы.
        Стрелка навигатора привела меня к машине, работающей по принципу закрытого конвейера. После проверки личности через Нейронный Интерфейс, устройство выдало одноразовый инъектор заряженный двумя ампулами.
        Даже самый недалёкий человек легко мог понять, что в недрах конвейера есть как минимум ещё две сыворотки - те варианты, от которых я отказался. Учитывая отсутствие каких-либо устройств безопасности, мог появиться соблазн вскрыть аппаратуру и присвоить всю добычу, тем не менее, подобный поступок явно не стоил последующих штрафов.
        Потеря в уровне доступа внутри Бункера - лишь первый этап наказаний. Особо буйные ставили под удар всю свою будущую добычу с трофейных Чипов - Система попросту переставала им выдавать ценные награды, а в единичных случаях и вовсе лишала Пробуждённого возможности производить «размен».
        Взяв в руки инъектор, внимательно осмотрел его «заряды». Обе карпулы содержали густую, красно-серебристую жидкость. Сыворотка походила на смесь Эссенции и крови, которой фактически и являлась.
        Единственное отличие между двумя дозами, при этом весьма важное - внутри первой карпулы проглядывали очертания крохотного Ядра, в то время как во второй находилась лишь чистая взвесь.
        Дождавшись сопряжения Нейронного Интерфейса с инъектором, взялся за настройки. Первым делом выставил безигольный укол и поставил режим разбивки одной дозы на четыре инъекции. После, выбрав капрулу № 2 - с отсутствующим ядром, четыре раза нажал на курок, поочередно вводя сыворотку в бедро и голень на обеих ногах прямо через ткань одежды.
        Учитывая, что внутри сыворотки не было синтетических компонентов, ну, по крайней мере те не превалировали, ранее полученные ограничения за использование коктейля никак не влияли на результат инъекции.
        ЭВОЛЮЦИОННЫЙ СКАЧОК ПРОШЁЛ УСПЕШНО
        обновлённые характеристики тела активированы
        активирована эволюция Мышечных тканей
        …
        ПОЛУЧЕНА НАПРАВЛЕННАЯ ЭВОЛЮЦИЯ КОМПЛЕКСА МЫШЦ НИЖНИХ КОНЕЧНОСТЕЙ 2
        (улучшение не требует слота Ядер организма)
        ФИЗИОЛОГИЧЕСКИЕ ИЗМЕНЕНИЯ:
        - повышенная сила и выносливость мышц ног
        ИЗМЕНЕНИЯ АТРИБУТОВ:
        телосложение +1
        ловкость +2
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - перманентное увеличение расхода энергии
        …
        ВНИМАНИЕ!
        КОМПЛЕКС МЫШЦ НИЖНЕЙ КОНЕЧНОСТИ ПРЕВОСХОДИТ ПО РАНГУ ОПТИМАЛЬНЫЕ ПАРАМЕТРЫ ХОЗЯИНА
        РЕКОМЕНДОВАНО:
        - эволюционировать базовое Ядро «Мышцы» до 2 ранга
        Повторный апгрейд ног прошёл куда спокойней, обошлось лишь лёгкой судорогой, которую я легко перенёс стоя. Учитывая, что организм всё ещё находился под эффектом от МИРа, МИСки и БПСки, решил не делать длительных пауз, вновь перейдя в настройки инъектора.
        Выбрав следующую карпулу, установил тонкую десятисантиметровую иглу. Весьма специфический калибр, благо, в самом инъекторе имелся нужный экземпляр. При этом сама игла не появилась, оставшись скрытой внутри устройства.
        Далее, расстегнув куртку и стянув майку, отсчитал 4 и 5 ребро, после чего нашёл точку на полсантиметра левее края грудины и прислонил к той инъектор. Максимально расслабив грудные мышцы, медленно выдохнул, после чего нажал на курок.
        Устройство отдалось лёгким толчком в грудь и неприятным уколом, но не более того. Пусть игла вошла в сердце, боли я не почувствовал - главная мышца человеческого организма лишена болевых рецепторов, ну а прокол остальных тканей не стоил особого внимания. А вот сам впрыск сыворотки, пусть и плавный, отозвался мерзким распирающим чувством. Обычно подобные манипуляции сопровождаются паникой - естественная реакция человека, но, я знал чего ожидать.
        После звукового сигнала, сообщившего, что доза полностью введена, вновь нажал на курок, заставляя иглу вернуться в «пистолет». Отведя инъектор, увидел крошечную точку, которая даже не кровоточила - устройство самостоятельно обрабатывало место укола как до, так и после инъекции.
        Около минуты я чувствовал, как сердце набирает обороты, отчего меня даже бросило в жар, но постепенно оно успокоилось и пришло в норму.
        ПОЛУЧЕНО ЧИСТОЕ ЯДРО «МЫШЕЧНЫХ ТКАНЕЙ»
        частичная ассимиляция
        ЭВОЛЮЦИОННЫЙ СКАЧОК ПРОШЁЛ УСПЕШНО
        обновлённые характеристики тела активированы
        разблокирована эволюция Сердечно-Сосудистой системы
        активирована эволюция Миокарда
        …
        ПОЛУЧЕНА НАПРАВЛЕННАЯ ЭВОЛЮЦИЯ МИОКАРДА 1
        (улучшение не тратит слоты Ядер организма)
        ФИЗИОЛОГИЧЕСКИЕ ИЗМЕНЕНИЯ:
        - эволюция поперечно-полосатых мышц Сердца
        - увеличение силы сердечных сокращений
        ИЗМЕНЕНИЯ АТРИБУТОВ:
        телосложение +1
        регенерация +1
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - увеличение потребления энергии и питательных веществ
        Пусть в описание сыворотки говорилось, что эффекты носят случайный характер, Пробуждённый мог повлиять на процесс, причем довольно простым способом - правильно выбрав место инъекции. Работал банальный принцип наименьшего сопротивления - делая укол в бицепс, глупо надеяться, что эволюционирует икроножная мышца.
        Эта маленькая и, казалось бы, очевидная особенность, на самом деле могла сыграть злую шутку с разным контингентом Пробуждённых. Знакомые с медициной люди вполне могли всадить инъекцию в ягодичную мышцу, получив соответствующий результат. В лучшем случае эффект распространился бы на весь пояс нижних конечностей, но имели место быть и точечные улучшения.
        С наркоманами дела обстояли ещё… интересней. Эти люди могли колоться в самые разные места, дабы скрыть сам факт приёма наркотиков. Некоторые из этих людей сохраняли эту привычку и в новом мире, что порой давало весьма необычный результат.
        ПАРАМЕТР «ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ» ДОСТИГ ПОРОГОВОЙ ОТМЕТКИ 25
        ПРИОБРЕТЕНО СВОЙСТВО «ПЕРСИСТЕНТНОСТЬ»
        - упрощает процесс ассимиляции Ядер иных видов
        - снижает риск физических спонтанных мутаций при слиянии с Ядрами иных видов
        - повышает шанс адаптировать полученное Ядра к нуждам Носителя
        Добравшись до показателя кратного 25, любая характеристика наделяла Пробуждённого особым свойством. Естественно, оно перекликалось с заложенными в сам параметр свойствами. Если брать конкретно Телосложение, то оно было заточено под разного рода сопротивления тем или иным «раздражителям». Пробуждённый мог получить устойчивость к ядам, паразитам, температурным перепадам, потере крови и много к чему другому.
        Подобные изменения, пусть и не наделяли Носителя огромной силой, могли поднять его боевой потенциал и шансы на выживание. В этом плане доставшаяся мне Персистентность ничего не усиливала, но, вместе с тем, снижала риск при поглощение инородных Ядер, что так же очень ценилось.
        Последующие полчаса я ничего не делал, давая организму стабилизироваться. Помимо эволюции ног и сердца, на меня накатила отдача за повторное использование Конденсации в столь короткий промежуток времени, да ещё и навалились побочки от принятого коктейля.
        Сейчас лучшим решением был сон, но я не мог себе позволить подобную роскошь, для начала следовало кое с чем разобраться, так что я покинул лабораторию.
        На самом деле, я получил лишь часть «улова». Самое ценное - данные по исследованиям, остались нетронутыми, но, без соответствующих знаний или правильного Спеца в команде, не стоило лезть в эти дебри.
        Первым делом планировал вернуться к Родиону, для приватной беседы. После выполнения задания и перехода Бункера под крыло Системы, мой, уже бывший «начальник» лишился этого статуса… правда, его уровень доступа и полномочий оказался на должном уровне. Попасть в нужное помещение мне не удалось - меня встретила запертая дверь.

* * *
        УРОВЕНЬ 4
        Сферы 4 - .> 0
        Слоты Ядер 3 - .> 2
        НЕЙРОННАЯ СЕТЬ 20 - .> 22
        Регенерация 13 - .> 14
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ 19 - .> 25
        Ловкость 14 - .> 20
        Сила 13 - .> 15
        СИСТЕМЫ ОРГАНОВ И ТКАНЕЙ:
        СЕРДЕЧНО-СОСУДИСТАЯ
        Миокард 0 - .> 1
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ:
        Мышечная Ткань 1
        (комплекс Мышц Нижних Конечностей 0 - .> 2)
        КОСТНАЯ ТКАНЬ 1
        Сухожилия 1
        Суставы 0 - .> 1
        ПИЩЕВАРИТЕЛЬНАЯ:
        желудочно-кишечный тракт 1
        ПУТЬ РАЗУМА:
        Эспер 1
        Термокинез 1
        Криокинез 1 - .> 2
        Конденсация 1
        Подавление Тепла 1
        Термосенсорика 1
        УСТРОЙСТВА:
        1. Биорезонатор
        (ускорение/замедление метаболизма)
        2. ЧЕРВЬ
        (взлом механических замков)
        3. ИСТОК
        (преобразование молекул кислорода в воду/фильтрация воды)
        4. ТАКТИЧЕСКАЯ ПЕРЧАТКА УНИВЕРСАЛЬНАЯ (ЛЕВАЯ)
        (средство экипировки/защиты)
        РАСХОДНИКИ:
        1. Базовая Питательная Смесь (БПС-1) - 2 - .> 4 - .> 2
        2. Малый Инъектор «Стимулирующий» (МИС-1) - 1 - .> 2 - .> 1
        3. Малый Инъектор «Регенераторный» (МИР-1) - 0 - .> 1 - .> 0
        Глава 13
        - Родион, как на счёт кое-что обсудить?
        - Слушай, здесь всё решает ИИ, я лишь посредник с ограниченными полномочиями и никак не мог повлиять на протокол безопасности, - несколько сбивчиво начал оправдываться собеседник, в то время как дверь, ведущая в помещение «Ш-05», осталась закрытой.
        Учитывая проблемы с телом Родиона и тот факт, что он фактически запер меня в блоке с сильным Мутантом полчаса назад, его опасения не выглядели излишним. При подобном раскладе уверять «бывшего начальника» в собственной лояльности не только бесполезно, но и опасно.
        Пусть напрямую парень не мог мне навредить, никто не мешал ему воспользоваться обходными путями. Не исключено, что Георгий - исказившийся коллега Родиона, оказался заперт в одном из коридоров совсем не случайно. Как итог, приходилось подстраиваться.
        Самый простой и вместе с тем надёжный вариант - просто уйти, обойдясь без провокаций. Вот только при этом я упущу возможность. Разница во времени между Бункером и внешним миром позволит не просто перевести дыхание, а полноценно отдохнуть, не беспокоясь как о тварях, так и об упущенных минутах.
        - Прежде чем покинуть комплекс, мне нужно отдохнуть, - опустив произошедшее в блоке «Ц», первым делом обозначил, что и сам собираюсь уйти, только после этого подняв интересующий меня вопрос.
        - Хорошо, но только недолго… - нехотя, но всё же согласился бывший «босс», после чего решил оправдаться. - ИИ перераспределяет энергетические ресурсы комплекса, под удар попадёт многое, в том числе и система жизнеобеспечения.
        Занятный момент, когда я находился с ним в одном помещении, Родион неплохо держал маску безразличия, но сейчас напускное спокойствие давалось ему куда тяжелее. Парень явно волновался. Естественно, по понятным причинам, заострять на этом внимание я не стал.
        - Понял.
        Мысленно перебрав все имеющиеся варианты, в итоге направился к портальному залу. Пусть это помещение не особо подходило для отдыха с удобством, от идеи прогуляться по комплексу или устроиться в обеденной комнате сразу отказался. Подобный жест с моей стороны легко мог спровоцировать Родиона на разного рода глупые действия.
        Возвращаясь, мысленно прокрутил в голове всё произошедшее в бункере. В целом, мне удалось заполучить неплохой улов: приличное количество Эссенции и Чипов, награда за зачистку комплекса, Ядро Крысоеда и его рог.
        Отдельным пунктом среди прочего шёл диалог с Родионом. Оговорка парня позволила узнать, что Меченые фактически являлись подопытными. Весьма любопытная информация, вот только её было слишком мало. Благо, в будущем я мог решить эту проблему.
        Исходя из слов Родиона, он сам не располагал какой-либо важной информацией, а все данные по мне, причём в весьма урезанном виде, ему предоставил ИИ комплекса. В теории, если я выйду на прямой контакт с Искусственным Интеллектом любого бункера, у меня появится шанс разузнать куда больше, вот только сделать это будет достаточно проблематично.
        Даже по мере роста ранга в иерархической системе Бункеров, ИИ навряд ли снизойдёт до диалога. Помимо особых ситуаций, Искусственный Интеллект выходил на контакт исключительно с Хакерами.
        В теории у меня имелся небольшой шанс освоить нужную специализацию, причём довольно скоро - по достижению пятого эволюционного уровня, Система награждала Пробуждённого базой данных одной профессии. Главная проблема заключалась в том, что выбор носил случайный характер.
        В прошлой жизни мне досталась специализация Архитектора. В целом, это направление имело определённый потенциал, вот только для его реализации требовалось высокая удача или сильный покровитель. Ведь в полной мере представители этой профессии могли проявить себя лишь заполучив под свой контроль поселение-высотку, фактически становясь сердцем и мозгом всего здания.
        Только подобная позиция позволяла в должном объёме прокачивать базовые и развивать продвинутые навыки. В отличие от Ядер, специализация улучшалась исключительно посредством постоянных практик и набора реального опыта - Эссенция и Сферы здесь были бесполезны.
        На фоне преуспевших коллег, мои собственные возможности выглядели куда скромнее. В полевых условиях, у меня была возможность задействовать десятую, если не сотую часть от возможностей Архитектора. Фактически, всё ограничивалось способностью ощущать окружающее пространство внутри зданий.
        В целом, это неплохая и весьма полезная фишка позволяла предугадывать планировку помещений, в том числе и опасных закутков, в которых легко могли затаиться разного рода твари. Вот только даже эта малость не была уникальной - у Системы хватало устройств, дающих схожий результат.
        Откровенно говоря, в моих руках Специализация постепенно становилась рудиментом. Благо, Система позволяла Пробуждённым самостоятельно выбирать собственный путь.
        Процедура по замене профессии была одновременно сложной и простой. Прежде всего требовалось отыскать подходящее для этих целей устройство, способное работать с информацией в Нейронном Чипе пользователя - именно там хранились данные по Специализации.
        Объединение Плотников получит в своё распоряжение нужную машину примерно спустя полгода с момента прихода Системы. Духам потребуется на пару месяцев дольше, в то время как Умники окажутся наименее удачливыми и сумеют обзавестись аналогичным устройством лишь спустя пару лет - когда наступит расцвет сил этого Пути.
        Помимо прочего, сам запуск Проф-Машины требовал не только энергетических кристаллов, но и подходящего «донора». Чаще всего в роли последнего выступала трофейная «флешка» с нужной информацией - одна из возможных наград от Системы, но, в особых случаях альтернативой служил свежевырезанный из затылка Пробуждённого Нейронный Чип или вовсе живой человек.
        В период расцвета сил Пробуждённых, по мере роста числа высоток-поселений, Специализация Архитектора стала желанной для многих мирных выживших. Собственно, когда покровитель Алины - Ланс, сумел обзавестись собственным зданием-крепостью, мне и пришлось расстаться с собственной профессией.
        Волей случая, спустя примерно полгода мне удалось заполучить «флешку» с Профессией из простого Выродка. Специализацию Заточника нельзя назвать слабой или сильной, но, что куда важнее, она мне подходила. Во время постоянных схваток с Искажёнными, лезвие мачете быстро приходило в негодность, а недостаточно острое оружие в определённый момент могло стоить жизни. Наличие навыка позволявшего быстро и в любом месте привести затупившийся клинок в порядок неплохо облегчила мне жизнь.
        Кроме того, новую Специализацию я использовал куда чаще и со временем сумел активировать синергию между Заточником и Духовным клинком. Лезвие, покрытое духовной энергией, отлично показало себя в бою. Пусть в плане разрушительного потенциала оно уступало оригиналу, но и нагрузка на мой резерв ощущалась в разы меньше.
        Возвращаясь к теме Специализации Хакера, помимо банальной невозможности повлиять на выбор Системы, следовало учитывать ещё один негативный фактор - я в целом не был особо силён в этом направлении. Изначально для освоения специализация не требовался талант, ведь даже без него, благодаря искусственно прививаемым знаниям, я легко мог стать вполне сносным Хакером. Главная проблема заключалась в том, что «сносного Хакера» будет недостаточно.
        ИИ в Бункере - не человек, он не будет вести диалог на свободную тему. В лучшем случае мне удастся получить доступ к одному из массивов его базы данных. Без определённого уровня навыка, сделать это будет непросто.
        В сложившихся обстоятельствах, самый простой способ решить проблему - найти специалиста на стороне. Благодаря знаниям из прошлой жизни, я легко мог назвать сразу несколько кандидатов на эту роль. Взяв человека с потенциалом к себе под крыло, пока он слаб и не знает собственной ценности - звучит неплохо. Вот только имелось в этом плане одно слабое место - работая с ИИ, Хакер наверняка узнает и о Петле.
        Для начала, я и сам не горел желанием посвящать кого-либо в эту тему. Кроме того, следовало учитывать реакцию Системы. Одного лишь упоминания о Метке, без каких-либо подробностей, оказалось достаточно, чтобы мне устроили «дополнительную стимуляцию». А за полное раскрытие данных о Петле меня вполне может ждать тотальное выжигание мозгов.
        Впрочем, существовал метод обойти это ограничение - Поводок. Особое устройство, способное подавлять волю Пробуждённого, делая из того практически раба.
        Случайное воспоминание о Поводке отозвалось мерзкой ноющей болью в шее. Я не понаслышке знал о том, как именно действует это устройство.
        С силой размяв шею, решил временно отложить размышления на эту тему. Добравшись до первого - стерильного бокса и дождавшись когда двери за моей спиной закроются, присел недалеко от портальных Врат, после чего погрузился в полудрёму.
        Учитывая ограниченное время, я не стал менять настройки Биорезонатора. Первая партия Ядер едва ли успела интегрироваться с организмом, как его захлестнула новая череда эволюционных преобразований. Повышенный метаболизм поможет держаться в тонусе и выжать максимум из этого небольшого перерыва, пусть мне и придётся пожертвовать несколькими часами своей будущей жизни.
        Впрочем, относительно ускоренного износа организма я не волновался. Череда последних эволюционных изменений позволила увеличить мою общую продолжительность жизни на тринадцать лет. Прежде всего, это было заслугой апгрейда изначальных систем органов и тканей, но и профильные апгрейды не стоило списывать со счетов.
        Способности Криоманта влияли на метаболизм, пусть и косвенно, но, понемногу, увеличивая продолжительность жизни. В этом плане Пироманты обладали обратной особенностью, теряя год за годом от одной эволюции к другой. Тем не менее, в целом даже они оставались в плюсе.
        Даже самые сильные «прожигатели жизни» имели не менее 150 - 200 лет по достижению 10 уровня. Правда, эта цифра не учитывала иные факторы.
        В целом, жизненный срок можно считать одним из расходных ресурсов для Пробуждённого. Получив доступ к нужному устройству или, выполнив ряд условий, любой мог разменять потенциальные годы на сиюминутную выгоду.
        Весьма наглядный пример - возможность увеличивать прирост количества Сфер за уровень. Пожертвовать придётся полувеком собственной жизни, при этом базовый параметр увеличится всего на единицу, но даже так, по мере прокачки, разница будет становиться всё более ощутимой. Особенно при условии, что последующие эволюции Ядер потребуют куда больше ресурсов.
        Даже обладая Достижением «Первый», дающим аналогичный эффект - дополнительная Сфера за каждый эволюционный уровень, я не собирался отказываться от этого размена. Правда, для начала следовало пройти вторую пороговую эволюцию и найти нужную аппаратуру. Причём речь шла не о портативных устройствах, сродни Биорезонатору, которыми может наградить Система, а полноценных эволюционных капсулах. В основном, такие попадались лишь в Бункерах и являлись редкой наградой, которую, как правило, не позволялось забирать с собой.
        Хватало и иных способов выгодно разменять собственное долголетие. Идущие по пути спонтанных мутаций Плотники могли частично или даже полностью отчистить собственный генетический код, в то время как Духовники и Умники получали возможность увеличить сродство тела с новыми, ранее несвойственными человеческому организму способностями.
        Если говорить о Разумниках, то речь шла о расширении резерва Пси-Энергии, скорости её восполнения или увеличение стабильности. Последнее позволит чаще использовать способности, значительно снижая нагрузку на тело.
        Размышляя в полудрёме, мне удалось отдохнуть полтора часа, после чего Родион начал терять терпение. Поначалу в боксе выключился свет, при этом подсветка на портальной арке начала призывно мигать. Пусть пока речь шла о безобидной попытке припугнуть, я не стал игнорировать столь явный намёк.
        Размявшись и приведя мышцы в тонус, я активировал врата. Обратный перенос прошёл в штатном режиме.
        Вернувшись на подземную парковку, первым делом использовал Термосенсорику и убедился, что рядом нет ничего живого. После сверился с показаниями ранее запущенного таймера и текущим временем в городе - телефон сумел ненадолго подключиться к сети и синхронизироваться с данными агонизирующего интернета.
        В общей сложности, для внешнего мира, я отсутствовал ровно 60 минут. Стандартное время перезарядки Портальной Арки - в противном случае, учитывая разницу в скорости течения времени, зачистка Бункера и последующий отдых отняли бы не больше минуты. Тем не менее, я в любом случае остался в плюсе, выиграв пару часов.
        ПРИСВОЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «ПОКОРЯЯ ВРАТА»
        УСЛОВИЯ:
        - полная зачистка Бункера с первой попытки
        - зачистка Бункера в одиночку
        ОПИСАНИЕ:
        - открывает доступ к «Тайнику» через систему Пространственных Манипуляторов
        - помимо пользователя, иные разумные не могут попасть в область Тайника
        - допускается перемещение иных объектов в область Тайника
        ПАРАМЕТРЫ ТАЙНИКА:
        площадь - 2х1 метра
        длительность нахождения - 1 час
        стоимость перемещения в тайник - 100 единиц Энергии
        после возвращения, повторное использования Тайника доступно через 24 часа
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - пространство Тайника является изолированным и полностью отрезано от внешнего мира
        - доступно улучшение параметров Тайника - требуется доступ к Пространственным Манипуляторам
        Делая акцент на прокачку уровня, я всё время держал в голове возможность получить пару-тройку достижений. Правда, конкретно это отсутствовало в моём мысленном списке по весьма простой причине - я о нём ничего не знал.
        Видимо, те, кто сумел получить Тайник, предпочитали помалкивать о столь ценной награде и я их прекрасно понимал. Одна только возможность оказаться в безопасном месте, пусть всего на час - дорогого стоит. Кроме того, это место может стать отличным складом для сбора трофеев и припасов. Причем, эта функция будет актуальна ещё очень долго. Стандартный УПП - устройство портативного пространства, имел объём всего в тридцать литров, что сопоставимо со школьным рюкзаком.
        К сожалению, имелся у Тайника и огромный недостаток - для перемещения требовалось добраться до Врат. Подобные устройства нельзя назвать исключительно редкими, на весь город их насчитывалось несколько десятков. Главная загвоздка заключалась в том, что получить к ним доступ было не очень легко.
        Примерно спустя полгода большая часть известных Пространственных Манипуляторов будет находиться под охраной крупных группировок. Спустя ещё год, устройства переместят в высотки-поселения - судя по всему, этот процесс требовал вливания огромного количества энергии.
        Немногие неподконтрольные экземпляры, оставались не у дел только потому, что находились слишком далеко или на территории сил, с которыми не стоило связываться. Причем, даже если и появлялись особо горячие головы, готовые рискнуть, их могли прикончить свои же - Пробуждённые.
        Причиной тому послужила неудачная вылазка на территорию общаг, где велась постоянная война между несколькими гнёздами мутировавших тараканов. Насекомые, заприметив нового врага, не просто прикончили чужаков, но ещё около месяца устраивали рейды в другие районы города и, казалось, позабыли о внутренней вражде.
        Ситуацию тогда удалось спасти силами десятка Контролёров - те сумели временно подчинить несколько особей-солдат и направить их во вражеские гнёзда. Тем не менее, этот урок выжившие запомнили надолго.
        Подводя итог, группировки достаточно высоко ценили Врата и редко когда открывали их для посторонних. Впрочем, даже особо «щедрые» Пробуждённые не забывали взымать высокую плату за доступ к Портальному Устройству.
        Идеальным решением проблемы станет перемещение Манипулятора на подконтрольную мне территорию. Вот только на данный момент это было попросту неосуществимо.
        В качестве запасного варианта я всегда мог попытаться скрыть от посторонних глаз одни из Врат. К сожалению, уже найденное устройство для этих целей не подходило. Торговый центр, по вполне понятным причинам, станет весьма оживлённым местом для выживших людей - слишком многим здесь можно поживиться.
        Припомнив примерное расположение нескольких более скрытых Врат и отметив те в телефоне, более не забивал себе голову этим вопросом. Вместо этого активировал уже найденный Манипулятор, сходу получив доступ к новому подменю.
        ТАЙНИК
        ПЕРЕМЕЩЕНИЕ В ТАЙНИК - 100 ЕДИНИЦ ЭФИРА
        БАЗОВЫЕ УЛУЧШЕНИЯ:
        постоянное увеличение площади тайника на 1 квадратный метр - 1000 единиц Эфира
        постоянное увеличение длительности разового пребывания на 10 минут - 1000 единиц Эфира
        снижение стоимости перемещения в Тайник на 10 единиц Энергии - 1000 единиц Эфира
        уменьшение срока повторного использования на 1 час - 1000 единиц Эфира
        ПРОДВИНУТЫЕ УЛУЧШЕНИЯ:
        недоступны - требуется большая площадь Тайника
        Здесь и сейчас я не мог позволить себе подобные траты, но со временем накопить тысячу Эфира не составит особого труда. К утру даже простые Выродки начнут сбрасывать Кристаллы с общей ёмкостью не менее десяти единиц энергии, и с течением времени этот показатель будет только расти. Правда, я был уверен, что и требования будут увеличиваться по экспоненте.
        Несмотря на небольшой соблазн, я не стал активировать перемещение в Тайник. Сейчас это станет бесполезной тратой Кристаллов, времени и попытки - суточный лимит никто не отменял.
        Помимо Тайника, после зачистки Бункера, в меню Врат появилась ещё одна строчка. Правда, здесь дела обстояли менее интересно.
        БУНКЕР 714
        СТАТУС - ЗАЧИЩЕН
        доступ - запрещен
        После успешной зачистки бункера, я фактически получал его координаты, правда, при условии, что тот получил статуса Убежища, пользы от этого не было никакой пользы. Без особой на то необходимости, Система всегда закрывала доступ к повторному входу в уже зачищенную зону. По крайней мере, так было в моей прошлой жизни, но, как показал опыт с Тайником, я знал далеко не всё…
        Оставив в покое Врата, поудобней перехватил то немногое, что осталось от карабина. После, выбравшись из парковки на нулевой этаж торгового центра, активировал Термосенсорику.
        Пусть я и не мог видеть сквозь бетонные перекрытия, мне не бросилось в глаза никаких тепловых пятен. Да и в целом температура на этаже оказалась практически одинаковой. На первый взгляд неплохое начало, вот только я отчётливо ощущал металлические нотки в воздухе.
        Плохое начало. Учитывая размеры торгового центра, должно было пролиться немало крови, чтобы запах распространился до нулевого этажа.
        Холл первого этажа оказался пустым, вот только на полу явно прибавилось грязи, кроме того, появилось три новых кровавых лужи. Последние успели давно остыть - это подсказала Термосенсорика.
        Прекрасно понимая, куда именно ведут следы, я продолжил подниматься, не забывая время от времени использовать способность глаз. Поднявшись на третий этаж, я наконец-то нашёл источник грязи и кровавого запаха.
        Перед входом в охотничий магазин лежало не меньше двух десятков Искажённых. Тела большинства из них ещё не успели остыть, но в том, что твари мертвы, я не сомневался, ведь те походили на иссушенные мумии - верный признак потери Эссенции.
        Переведя взгляд на магазин, сразу приметил яркое, а значит и живое тепловое пятно. Учитывая абсолютную тишину и распахнутую дверь, я не ждал ничего хорошего. Перед глазами вновь пронесись фрагменты воспоминаний из приюта, тем не менее, останавливаться я не стал.
        Даже если Искажённые прикончили подростков, мне придётся избавиться от трупа Михаила. В противном случае его мёртвое тело станет отличным инкубатором для паразитов.
        Вход и большая часть помещения магазина оказалась завалена трупами Выродков, в то время как Анастасия и Михаил ютились у самой кладовки. Девочка сидела на полу. Придерживая одной рукой голову брата у себя на ногах, другой она аккуратно гладила его волосы.
        Картина передо мной могла показаться милой, если бы рядом не лежало три десятков трупов… если бы оба подростка не оказались залиты кровью… если бы Михаил не был мёртв…
        - После того, как ты ушёл, Мише вновь стало хуже, - Анастасия первой нарушила тишину, при этом девочка даже не посмотрела в мою сторону, а её голос звучал неестественно спокойно. - Брат выдержал, но с большим трудом. Мы понимали, что следующий приступ может стать последним. Помня твои предупреждения, я решила пробудиться.
        Сделав небольшую паузу, девочка провела окровавленными пальцами по щеке брата, но, замерев на секунду, аккуратно вытерла алые полосы рукавом, после чего вернулась к спутанным волосам Михаила.
        - Поначалу нам везло - попалась тварь-одиночка, но даже с ней оказалось весьма сложно справиться. Подражая тебе, Миша попытался обезвредить её охотничьим ножом, но в итоге, ему пришлось использовать ружьё.
        Видя горы трупов, было не трудно догадаться, что выстрел карабина привлёк слишком многих. Сбежались ли Искажённые с округи или Михаил попросту привлёк бродячую «стаю» уже не имело смысла, куда важнее - чем это всё закончилось.
        - В торговый центр хлынуло больше десятка Искажённых. Отступив к магазину, мы попытались забаррикадироваться внутри, но не смогли. Среди тварей оказалось две эволюционировавшие особи, чьих сил хватило выломать дверь.
        Пусть с момента прихода Системы прошёл не один час, до наступления утра массовые скопления Искажённых были редкостью. Видимо, брату с сестрой в очередной раз не повезло…
        - Миша, закрыв собой проход, в одиночку сдерживал тех двух тварей, а когда пришли остальные и подмяли брата, он… - девочка замолчала и вздрогнула, впервые выдав намёк на эмоции, но от них быстро не осталось и следа, - он сумел преодолеть себя. Да, ему пришлось пойти на серьезную жертву, но в итоге он сумел спасти меня… нас.
        - Настя, твой брат…
        - Брат остался со мной до конца, в то время как ты ушёл.
        Малышка впервые посмотрела на меня, показав лицо, залитое кровью и слезами. Впрочем, последнее было лишь отголоском прошлой Анастасии - маленькой и напуганной девочки, в то время как сейчас на меня смотрели холодные и спокойные глаза Королевы. Малышка не сумела вынести потери брата, и, разум ребёнка легко уступил место Венценосной.
        - Было глупо видеть в тебе спасителя, особенно, когда настоящий герой всегда был… - на долю секунду в её глазах мелькнула тоска и боль, но их быстро подавил холод безразличия, - … и всегда будет рядом.
        Почувствовав движение за спиной, я моментально выхватил нож и развернулся готовый дать отпор врагу. Тем временем, давшие о себе знать тела Искажённых стремительно осыпались, выпуская из своих недр жирных Червей. Десятки паразитов успели неплохо отожраться в персональных инкубаторах-кормушках, изрядно набрав в весе и длине.
        Покинув ставшие бесполезными тела, Черви, не обращая на меня внимания, устремились на зов Королевы, спеша к её ногам. Впрочем, как выяснилось спустя пару секунд, их целью оказалась не девочка, а труп её брата. Слившись с телом, паразиты заставили его подняться подобно безвольной кукле и стать за спиной девочки.
        - Даже после того, что мой брат пережил, ты всё ещё видишь в нём угрозу, - тень усмешки появилась на лице малышки, когда та бросила взгляд на нож в моей руке. - Для человека, который так много знает, ты мыслишь довольно узко и… - начавшая набирать обороты девочка резко замолчала, после чего обернулась, посмотрела на лицо брата и, выдохнув, куда спокойней продолжила, опустив глаза. - Да брат, ты прав… это его право и обещаю, я постараюсь держать эмоции под контролем.
        Малышка явно «говорила» с Михаилом, что было плохо… очень плохо. Пусть сейчас Анастасия и слаба, потенциал роста Королев в разы превосходил возможности обычных Пробуждённых. Девочке не потребуется много времени, чтобы догнать, а то и превзойти меня в силе, а это несло в себе серьезную угрозу.
        Сошедшая с ума Королева слишком опасна. Здесь и сейчас она продолжает прислушиваться к отголоскам своего прошлого «Я», скрывавшегося за внутренним голосом Михаила, но рано или поздно эта «программа» может дать сбой. В таком случае она может начать убивать не только Искажённых, но и Пробуждённых.
        - Моё прошлое обещание всё ещё в силе, - проигнорировав явный упрёк Королевы, решил сместить акцент её внимания, - я всё ещё могу отвезти вас к родителям.
        - В этом более нет необходимости…
        Совсем не такой ответ я ожидал услышать, тем не менее, мне пришлось довольствоваться именно им. Королева сказала всё, что хотела и не собиралась продолжать этот разговор.
        - …брат, я устала, - словно забыв обо мне, девочка обернулась к телу Михаила, после чего «кукла» подняла Анастасию на руки и направилась к выходу, который я до сих пор закрывал. Настал момент принимать решение.
        Даже простой Пробуждённый, при определённом стечении обстоятельств, мог запустить эффект домино и повлиять на будущее, что уж говорить о Королеве с покалеченным рассудком и выводком сильных мутантов-паразитов под её контролем. Отпускать эту пару было слишком опасно.
        Здесь и сейчас, несмотря на статус Венценосной и защиту «куклы», Анастасия была слабее меня. Ведь достаточно убить королеву и её приспешники станут лёгкими мишенями. Вот только мне приходилось учитывать ещё один важный момент - я не мог наверняка утверждать, выжила ли девочка в той - иной реальности.
        Пусть я и не слышал о детях среди Венценосных, на деле это ничего не гарантировало. Эссенция способна тотально перекраивать организм хозяина, формируя новые органы и ткани. На этом фоне возможность развить тело хозяина на десяток лет за пару месяцев, доводя его до пика сил - сущая мелочь.
        Если в прошлой временной линии Анастасия сумела выжить, она так же должна была столкнуться с гибелью брата. Фактически, я лишь немного отсрочил роковой момент, добавив девочке толику надежды. А значит, убив её здесь и сейчас, я фактически создам огромную брешь в обороне города.
        Даже в прошлой жизни территории Венценосных перекрывали далеко не все рубежи. Волны мутировавших животных, время от времени рвущиеся в город, инстинктивно стремились именно к этим прорехам, а после выкашивали целые районы.
        Убийство одной Королевы равносильно потере нескольких районов в городе, что явно скажется на количестве выживших в будущем. Скорее всего, мне попросту не удастся нивелировать эту потерю, что равносильно самоубийству.
        С другой стороны, малышка могла и не выжить в той реальности, тогда отпустив её сейчас, я создам весьма сильную и неконтролируемую переменную. Девочка с равной долей вероятности может стать как дополнительной опорой для выживающего человечества, так и очередным гвоздём в крышку гроба для всех Пробуждённых.
        Рациональная часть подсказывала, что даже если я ошибся и Настя пойдёт по кровавому пути, со временем она осядет на периферии города, невольно став его защитницей.
        В любом случае, даже так у меня останется шанс перекрыть потери среди выживших на начальном периоде. А вот в будущем, если городу не хватит Венценосной, я буду обречён на смерть. Кроме того… я не хотел вновь марать руки детской кровью.
        Когда «Михаил» оказался всего в полушаге, я всё же отступил, позволяя кукле с Анастасией на руках выйти. Проводив взглядом девочку и её мёртвого брата, я отвернулся от удаляющейся парочки, на время выбросив их из головы. Решение принято, так что не было смысла сомневаться.
        Войдя в магазин, я в очередной раз обновил экипировку, причём речь шла не только о выведенном из строя Вепре. Драка с безруким Мутантом пусть и не сильно потрепала одежду, та пропиталась мутной жижей из колб и кровью.
        Нашлась и замена сломанному молотку. При условии, что добытый в супермаркете экземпляр оказался не очень качественным инструментом, в этот раз остановил свой выбор на туристическом топорике-молотке. Весьма увесистая модель порадовала наличием металлических заклёпок, идущих через прорезиненную ручку - в целом, приемлемый «мостик» для пропуска Крио-Волны к самому оружию.
        Закончив со сборами, бегло пробежался по старым меткам на карте, попутно прикидывая план действий. Пусть мне удалось выудить из памяти лишь малую часть полезной информации, даже так вариантов, куда направиться хватало.
        Вопреки соблазну, от визита во многие места пришлось отказаться. Ведь мало знать, где находится ценная добыча, прежде всего, следует стать достаточно сильным, чтобы суметь её забрать и выжить.
        В итоге, решил просто сосредоточиться на получение пятого уровня. Учитывая богатый урожай в Бункере, мне оставалось прикончить не больше пяти-шести Выродков или одного Мутанта.
        Помимо банального прироста Сфер, новый рубеж позволит получить достижение «Первый Шаг» - одна из немногих обязательных наград от Системы. Именно она позволяла Пробуждённому улучшать собственный Чип.
        Прямо сейчас Нейронный Чип позволял анализировать общие параметры тела и давал возможность распределять Сферы, но это было лишь верхушкой айсберга. Создание внутренней базы данных, возможность считывать информацию с иных устройств или напрямую «записывать» происходящее вокруг. При должных вложениях, можно было даже освоить дополнительную специализацию.
        Кроме того, со временем в городе появится аналог глобальной сети, через которую Пробуждённые смогут общаться, после соответствующего апгрейда. Несмотря на ряд негативных моментов, вроде ограниченной зоны покрытия, периодических сбоев и требования в постоянной подпитке Эфиром, эта функция будет весьма популярной.
        Правда, серьезные дела в той старались не вести. Поговаривали, что роль главного сервера выполнял Пробуждённый из числа Разумников.
        Впрочем, прямо сейчас меня интересовало менее глобальные улучшения, а возможность формировать карту местности через зрительный анализ. Функция могла показаться попросту ненужной, особенно при условии, что у меня под рукой имеется телефон, вот только, возможность мысленно оперировать этими данными, ставить пометки простой командой через Интерфейс, в разы превосходила функционал обычного гаджета.
        Помимо прочего, именно это достижение - Первый Шаг, открывало доступ к базе данных случайной Специализации.
        Заканчивая с приготовлениями и уже выходя из магазина, приметил на полпути разбитый телефон. Судя по всему, тот с силой метнули в пол - не спас даже розовый чехол. Впрочем, взгляд зацепился за иную деталь - Энергетический Кристалл, вставленный в разъём зарядки.
        Изначально я посчитал, что Анастасия отказалась от моего сопровождения домой из-за злости и обиды, но теперь добавилась и другая, не менее реалистичная версия. Возможно, в возвращении действительно больше не было необходимости.
        Прежде чем покинуть магазин, взял несколько упаковок вяленого мяса. Пусть я не так давно опустошил БПСку, о себе вновь напомнил голод. Благо, относительно запасов воды я мог не волноваться - Исток быстро пополнял запас живительной влаги, не увеличивая поклажу.
        Выбравшись из торгового центра, я вновь оказался на безлюдной улице. Зная о том, что большая часть жителей давно исказилась, подобное запустенье выглядело слишком неестественно, но на самом деле это было лишь затишьем перед бурей.
        Твари, попадавшиеся до этого момента на моём пути - не более чем исключение и элемент погрешности. Большая часть Искажённых, оказавшись в тумане, попросту исчезали, в то время как остальные особи, запертые в зданиях, вели себя вяло. Полагаясь именно на эти знания я позволял себе столь спокойно передвигаться по ночному городу, но с рассветом ситуация изменится и твари сбросят оковы «дрёмы».
        Пройдя мимо брошенной машины, направился вдоль аллеи. Выискивать первую жертву долго не пришлось. Услышав крики, причем скорее возмущённые, чем испуганные, я быстро добрался до Макдональдса - тот находился всего в сотне метров от торгового центра.
        Пошатывающийся и явно не трезвый мужик тем временем активно пытался достучаться до кассиров через окошко приёма заказов ночной смены. С трудом стоя на ногах и едва ворочая заплетающимся языком, парень тряс двумя помятыми тысячными купюрами, требуя «дать пожрать» и угрожая вынести стекло, если его продолжат игнорировать.
        - Прикинь, уже минут семь игнорят, - обижено бросил мужик, приметив моё появление. - Охренели вконец… как на зло, ещё и мобила сдохла… о, прикольный у тебя ствол - прям как настоящий.
        Игнорируя выпивоху, вскрыл дверь Червём и, перекинув поудобней Вепрь, медленно вошёл в помещение. Учитывая, какой шум создавал мужик, шанс нарваться на притаившегося Искажённого был минимальным, но я не хотел рисковать. Тем более что через тонированные стёкла, тянущиеся от пола до потолка, ничего не было видно.
        - А, так ты один из них, да вы вообще…
        Последовавший вслед за мной выпивоха, явно намеревавшийся разразиться гневной тирадой, резко умолк. Ступор продлился всего секунду, после чего мужик, издав неопределённый звук, попросту убежал. В целом, более чем ожидаемая реакция, ведь недалеко от входа на полу лежало окровавленное тело.
        Разорванная и залитая запёкшейся кровью шея выглядела весьма… убедительно, тем не менее, я не спешил делать выводы и сразу использовал Термосенсорику. Успевшее остыть тело оказалось лишено горячих очагов, а значит, вероятность, что внутри скрывались паразиты, заметно упала.
        Неподалёку от парня лежал телефон и, судя по кровавым отпечаткам пальцев, тот перед смертью пытался позвонить. На первый взгляд незначительная, но, вместе с тем, важная деталь.
        Получив рану, несчастный сумел «избавиться» от Искажённого, скорее всего, заперев того в одном из внутренних помещений. В противном случае, до попытки позвонить дело бы не дошло, да и труп бы выглядел менее целым.
        Учитывая размеры Макдональдса, даже в ночную смену, тут должно было работать не меньше трёх сотрудников, а я нашёл лишь одно тело.
        Отыскать потенциальную «клетку» с Искажённым не составило труда. Проследив за дорожкой из кровавых капель, я вышел к двери, ведущей в холодильную камеру.
        Теплоизоляция стен делала Термосенсорику бесполезной, так что пришлось использовать более примитивные методы проверки. К сожалению, в ответ на мой стук в дверь, по ту сторону никто не отреагировал. Неприятный момент, ведь умение выжидать говорило об относительно высоком интеллекте твари.
        Прежде чем отпирать дверь, заглянул на кухню, где взял растительное масло, которым щедро полил плитку перед входом в морозилку. Дождавшись, когда жижа растечется, потянул заляпанную кровью ручку, после чего сразу отошёл в сторону.
        Тварь, только и ждавшая возможность вырваться на свободу, рывком подалась вперёд, сразу угодив в незамысловатую, но, вместе с тем эффективную ловушку. Поскользнувшись и полетев вперед, Искажённый успел выставить перед собой руки, но те, угодив в масло, моментально разъехались в стороны, отчего враг с размаха влетел мордой в плитку.
        Влажный хруст и алая клякса, начавшая стремительно расползаться из-под головы твари, говорили о силе удара, вот только, я прекрасно понимал, что ничего серьезного не произошло. Перелом носа, возможно выбитые зубы - подобные мелочи ничего не стоили. Куда важнее - временная дезориентация врага.
        Захрипев, Выродок практически сразу попытался подняться, но сделал это весьма неуклюже. Вцепившись пальцами в плитку и срывая ногти, он медленно стал на четвереньки, делая из себя отличную мишень.
        Крутанув в правой руке туристический топорик, с размаха опустил металлический обух на затылок твари. Учитывая, что обратившийся успел извозиться в масле, решил пустить в ход оружие, а не собственные ноги.
        Пробитый череп должен был стать жирной точкой в толком не начавшейся драке, но тварь оказалась на удивление живучей. Лишь после третьего удара ублюдок забился в конвульсиях, а после нехотя затих.
        Обычно подобной стойкостью обладали Мутанты. Выродки имели куда меньшую живучесть, по крайней мере на начальных уровнях. Собственно, лежащее у моих ног тело успело выйти на новый виток развития.
        В отличие от обычных Выродков, этот труп не выглядел тощим или истощённым. Напротив, судя по неестественно сильно обтягивающей одежде, бывший работяга изрядно набрал в массе, причем мышечной, тем не менее, до Мутанта он явно недотягивал.
        Впрочем, даже так, тварь являлась весьма опасной, в разы превосходя по этому параметру «прототипов» - тощих Выродков. Отожравшись, особи могли показать куда большую силу, обладали улучшенными рефлексами и, что куда важнее - неплохим контролем над собственным телом.
        Обычно, для столь серьезных преображений требовалось не только особое… питание, но и время. Даже с поддержкой Эссенции, перестройка организма не проходила моментально. Впрочем, всегда имелись способы ускорить этот процесс.
        Относительно методов затихшей твари гадать не пришлось. Секрет его неестественно быстрой эволюции скрывался в глубине морозильной камеры.
        В заплывшей жиром туше, весившей не меньше полутора сотен килограмм, всё ещё угадывались человеческие черты. Раздутый живот выпирал из-под фирменной красной майки и постоянно бурлил, в то время как деформированные и поплывшие от жира руки то и дело отправляли в пасть замороженные полуфабрикаты.
        Облик твари так и подталкивал сравнить его со свиньёй, тем не менее, в будущем подобные уроды обзаведутся иными именами: Корова или Тля. Первую кличку можно оправдать крупными размерами Мутанта, но, на деле, всё обстояло не столь очевидно. Главной чертой этого создания стала не внешность, а весьма необычная способность - делиться Эссенцией.
        Стоит припугнуть тварь и та поспешит исторгнуть через поры небольшое количество драгоценной люминесцентной жижи. Процесс мерзкий, но, когда на кону выживание, подобные мелочи уже не так царапают глаз. Особенно, при условии, что Корова способна синтезировать Эволюционную Субстанцию в весьма неплохих количествах, при этом полагаясь на поедание любой органики.
        Даже низкоуровневая Тля способна выдавать около сотни единиц Эссенции в сутки. Этот показатель нельзя назвать большим, но при этом он и маленьким не был.
        Для получения первого уровня, требуется всего пятьдесят единиц Эволюционной Субстанции, в то время как взятие следующего рубежа - второго уровня, потребует уже сотню.
        Учитывая перспективу обзавестись постоянным притоком Эссенции и неприхотливость в пище, Тля станет одним из наиболее ценных трофеев для любой группировки. Тем более, что при соблюдение особого рациона, состоящего из людей, желательно Пробуждённых… причем живых, Корова довольно быстро эволюционировала.
        Выглядело так, будто мне удалось сорвать неплохой куш, но реальность была менее радужной. Начать хотя бы с того, что выдаваемая Тлёй Эссенция имела разного рода примеси. Фатальным может оказаться даже употребление небольшой дозы.
        В обычной ситуации побочный эффект никак себя не проявит, но, если поглощённая доза поможет преодолеть очередной рубеж и взять новый уровень, сработает скрытый механизм. В процессе формирования Сфер Пробуждённый окажется словно одурманен.
        В лучшем случае разум человека будет сильно затуманен, в худшем дело дойдёт до потери сознания и тут о себе напомнит Тля. Для этой твари находящееся в отключке тело мало чем отличалось от падали. Впрочем, это скорее незначительный побочный эффект, главный подвох крылся в ином. Первый «приход» станет лишь началом.
        В будущем, даже зная о риске, многие Пробуждённые предпочтут не убивать Тлю, приютив ценный источник бесплатной Эссенции. Могло показаться, что Корова будет обречена на роль скота, но на самом деле, такие условия идеально подходили самой твари, ведь та фактически обзаводилась десятками рабов, готовых каждый день приносить той еду и защищать, пока Тля не достигнет своей истинной формы…
        Аккуратно переступив через труп эволюционировавшего Выродка и маслянистую лужу, я медленно направился к Тле. Мутант, продолжавший жевать до этого момента, наконец-то остановился, не сводя с меня крошечных глаз-бусинок.
        Когда расстояние между нами сократилось до метра, Корова начала действовать. Сев на пол и опустив голову - тем самым выражая покорность, тварь начала исторгать из своего тела мутную серебристую кляксу. Дожидаться финала не стал, опустив лезвие топора на столь любезно опущенную голову.
        Тля протестующе взвизгнула и даже попыталась встать, но выпущенная вслед за ударом Крио-Волна, проморозившая покалеченный мозг, заставила Корову оцепенеть. Следующий удар попросту расколол и без того повреждённую башку.
        Вытерев оружие об одежду покойника, я дождался появления небольшой кляксы из его туши. Весьма скромный улов, но, учитывая добытую из охранника Тли порцию, этого оказалось достаточно.
        ДОСТИГНУТ 5 УРОВЕНЬ
        ФОРМИРУЕТСЯ 4 СФЕРЫ ЭВОЛЮЦИИ
        число доступных Сфер Эволюции - 4
        ЧИСЛО СЛОТОВ ДЛЯ ЯДЕР УВЕЛИЧЕНО НА 2
        число доступных слотов для Ядер - 4
        ЗАПУЩЕН ПРОЦЕСС ИНИЦИАЦИЯ НЕБОЕВОЙ СПЕЦИАЛИЗАЦИИ…
        расширение функционала Нейронного Чипа…

* * *
        УРОВЕНЬ 4 - .> 5
        Сферы 0 - .> 4
        Слоты Ядер 2 - .> 4
        НЕЙРОННАЯ СЕТЬ 22
        Регенерация 14
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ 25
        Ловкость 20
        Сила 15
        СИСТЕМЫ ОРГАНОВ И ТКАНЕЙ:
        СЕРДЕЧНО-СОСУДИСТАЯ
        Миокард 1
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ:
        Мышечная Ткань 1
        (комплекс Мышц Нижних Конечностей 2)
        КОСТНАЯ ТКАНЬ 1
        Сухожилия 1
        Суставы 1
        ПИЩЕВАРИТЕЛЬНАЯ СИСТЕМА:
        желудочно-кишечный тракт 1
        ПУТЬ РАЗУМА:
        Эспер 1
        Термокинез 1
        Криокинез 2
        Конденсация 1
        Подавление Тепла 1
        Термосенсорика 1

* * *
        ДОСТИЖЕНИЯ
        «ПРЕДЕЛ»
        «Первый»
        «Жестокость»
        «Покоряя Врата»
        Глава 14
        Вслед за чередой уведомлений перед глазами вспыхнул таймер. Система давала одноминутную отсрочку, прежде чем инициировать Специализацию. Весьма щедрый жест, который я не стал игнорировать.
        Первым делом закрыл дверь в морозильную камеру, после чего сел в дальнем от входа углу, не забыв по пути активировать Чипы у двух трупов.
        Заняв место на полу и, закрыв глаза, сосредоточился на собственном дыхании. Простой, но вместе с тем действенный способ очистить разум от лишних мыслей и максимально расслабиться. Ощущение покоя разлилось как раз вовремя, успев точно к моменту запуска передачи данных
        Затылок пронзила тупая боль, быстро переродившись в распирающее чувство и тошноту. Рефлекторно вжавшись в стену в поисках «ускользающей» опоры, продолжил спокойно сидеть, позволяя инициализации идти своим чередом.
        Прямо сейчас Чип не просто прокачивал через себя массив информации, но и создавал новые нейронные связи между устройством и мозгом. В подобном деле чрезмерное превозмогание и перенапряжение не принесут ничего хорошего. Лишь максимально плавно идущий процесс даст лучший результат.
        - ОБНОВЛЕНИЕ БАЗЫ ДАННЫХ НЕЙРОННОГО ЧИПА
        - интеграция алгоритмов управления специализированным оборудованием
        - расширение базы данных модернизации и модификации устройств
        Вскользь мазнув взглядом по новой волне уведомлений и, убедившись, что нет никаких отклонений, вновь сосредоточился на дыхании.
        Своеобразная медитация длилась порядка двадцати минут. Только после того, как дискомфортные ощущения начали затихать, я позволил себе более детально изучить дары пятого уровня.
        В глаза сразу бросились новые подменю в Нейронном Интерфейсе. Прежде всего, речь шла о формировании личной базы знаний - именно сюда будет помещаться любые искусственно добытые мною данные.
        Само меню дробилось на два подраздела. Первый был зарезервирован за текущей Специализацией и по мере выполнения ряда условий, он будет автоматически обновляться и пополняться самой Системой.
        Второе ответвление отводилось для непрофильной информации, и имело ряд ограничений по объёму данных. На данный момент Система рекомендовала хранить не более двух блоков данных - перегруз мог негативно сказаться на мозговой деятельности. В целом, весьма неплохой результат - в прошлой жизни, на старте, моим пределом было усвоение лишь одного информационного потока.
        Войдя в раздел Специализации, оценил новую профессию. На этот раз Система решила наградить меня Медиком, к которому шло два блока данных: анатомия и физиология. На первый взгляд ничего особенного, ведь даже современная наука отлично разбиралась в этих дисциплинах, но, как известно, дьявол крылся в мелочах.
        Система давала возможность в кратчайшие сроки познать азы медицины, создавая определённый фундамент для дальнейших свершений. Кроме того, даже на усвоение этих двух блоков могли уйти недели, по крайней мере, если пустить всё на самотёк.
        Лучший способ ускорить ассимиляцию знаний - длительный и здоровый сон, точнее - его быстрая фаза. Шесть-восемь часов полного покоя, по эффективности, приравнивались к результатам недельного поглощения данных в экстремальных условиях.
        К сожалению, несмотря на внешнюю простоту, этот метод будет крайне проблематично реализовать, по крайней мере, в своём изначальном виде. Благо, даже здесь не обойдётся без ряда обходных путей.
        Идеальным решением проблемы будут особые таблетки - «Прозрение», которые позволяли отсечь всё лишнее, оставляя лишь фазу быстрого сна, что позволяло получить полный эффект всего за два-три часа дремоты.
        Естественно, столь радикальный подход влиял на качество отдыха, но, в целом, конечный результат того стоил. Главным недостатком этого метода являлась редкость «пилюль», которые добывались исключительно из Системы.
        Впрочем, даже в случае тотального невезения в плане трофеев, я не собирался отказываться от идеи помочь мозгам быстрее справиться с перевариванием новых знаний. Благо, в этом вопросе я мог положиться на опыт прошлой жизни.
        В будущем, помимо «Прозрения», Пробуждённые будут использовать и другие препараты, пусть менее эффективные, но, вместе с тем, более доступные. Относительно неплохими показателями будет обладать особый коктейль из психостимулятора и транквилизатор. Главное - не злоупотреблять. Пусть Система и преобразила человеческий организм, риск получить зависимость не сводился к нулю.
        Прямо сейчас среди моих аптечных запасов имелась пара упаковок успокоительного, но, без сильного психотропного вещества, использовать его бесполезно. Как итог, пришлось обходиться тем, что есть.
        Достав заранее приготовленный блистер из кармана, выдавил и одним махом проглотил шесть таблеток кофеина. Это вдвое превышало разовую дозу для обычного человека, но для Пробуждённого это количество являлось оптимальным.
        Даже столь простой и доступный стимулятор улучшал концентрацию, что мне и требовалось. Правда, для максимальной эффективности требовалось поддерживать то самое состояние покоя, близкое к медитации. Весьма непростая задача, особенно на фоне резко участившегося сердцебиения и жара - обычная реакция на избыток кофеина. Благо, проблема решалась банальным самоконтролем.
        В общей сложности меня хватило на полчаса «медитации». За это время я успел аккумулировать около 5 % информации - весьма неплохой старт. Правда, я прекрасно понимал, что тому заслугой послужила некая минимальная база, которую я уже имел за счёт пережитого в прошлой жизни.
        Фактически, процесс позволил структурировать и дополнить уже имеющиеся знания. Дальше прогресс будет идти куда медленней.
        Открыв глаза, я почувствовал лёгкую слабость, причём не телесную, а ментальную. Пусть обновлённая информация уходила на подкорку, это не отменяло того факта, что мозгу требовался отдых. Лучшим решением вновь будет полноценный сон, во время которого окончательно закрепятся все усвоенные знания, но, по понятным причинам, я не планировал спать в ближайшую пару часов.
        Припомнив кое-что из рассказов Костоправа, стянул перчатку и внимательно осмотрел собственную руку. На первый взгляд ничего не изменилось, но, стоило сосредоточиться, мне удалось легко распознать расположение костей, мышц и даже сосудов.
        Весьма полезный навык, причём даже в далёких от медицины сферах. Зная и тем более «видя» анатомию врага, будет куда проще оборвать чужую жизнь одним выверенным ударом. Правда, до использования этой фишки в реальном бою - очень далеко.
        Визуальный анализ, на данном этапе, будет работать лишь при соблюдении ряда условий. В идеале цель должна не двигаться и иметь минимум одежды. Отчасти проблема решится за счёт прокачки, причём тут речь шла именно о развитии Специализации. Набор эволюционных уровней будет влиять на профессию куда меньше, да и то косвенно.
        Собственно, улучшать Специализацию можно несколькими способами. Самый простой, но, вместе с тем и самый затяжной - повышение её ранга. Прежде всего, в зачёт шло постоянное использование полученных навыков и знаний, даже сейчас, просто осматривая собственную руку, я делаю крохотный шажок на пути Медика. К сожалению, для нормального развития требовалось именно освоение профессии, а не бесконечное повторение одних и тех же действий.
        Поначалу для заметного результата будет достаточно простого анализа, но, со временем, потребуется вскрывать и изучать тела, проводить операции и опыты. Только преодолевая один рубеж за другим, можно рассчитывать на награду от Системы в виде новых знаний.
        Имелись и альтернативные пути, например - добыть нужные данные. Порой информация давалась в качестве награды за то или иное Достижение, как в случае с «Окровавленным Металлом». Главная загвоздка заключалась в том, что я мало что знал о методиках получения нужных наград конкретно для Медиков.
        Весьма скупой на слова Костоправ был моим единственным знакомым, кто обладал этой относительно редкой и ценной специализацией. Обычно такие Спецы, даже имеющие пару-тройку серьезных грешков за спиной, не попадали в ряды Чистильщиков и Пионеров.
        Неплохим вариантом была и зачистка Бункеров. В зависимости от основного проекта того или иного исследовательского комплекса, мог появиться достаточно высокий шанс получить от ИИ в награду «флешку».
        Естественно, всегда имелся шанс сорвать куш при получение награды от Системы за уничтоженный Чип, вот только тут речь шла о весьма скромных цифрах.
        Помимо знаний, вторым, но от этого не менее важным критерием силы любого Спеца было его оснащение. Даже опытный хирург из прошлого мира мало что сумеет сделать, если ему предложить оперировать без инструментов
        Ряд устройств изначально будут заточены под ту или иную профессию, но, ими дело не ограничивалось. После обретения Специализации, Пробуждённый получал доступ к ряду модернизаций «обычных» устройств.
        Будучи Медиком, я вполне мог прокачать простую Линзу - аналог бинокля, до портативной рентгеновской установки. Естественно, даже с минимумом апгрейдов, этот прибор позволит куда точнее и быстрее анализировать организм цели.
        Интересный момент, что подобные уникальные улучшения и устройства будут работать только у пользователя с нужной профессией. В руках других Пробуждённых такие приборы станут бесполезным хламом.
        К сожалению, прямо сейчас, среди всех устройств, особой модификацией обладал лишь Биорезонатор. Статус Медика открывал апгрейд, позволявший устройству действовать более направленно, концентрируя эффект на определённой области и меньше влияя на остальное тело.
        Полезное свойство, когда тебе необходимо разобраться с конкретной травмой, ведь при этом не придётся буквально сжигать жизненный потенциал всего организма. Вот только здесь и сейчас меня полностью устраивал именно этот подход, позволявший куда быстрее перестраиваться и адаптироваться телу.
        С другой стороны, даже без особых примочек, Специализация Медика открывала многие двери. Даже на старте обладатель столь ценной профессии легко сумеет обзавестись связями и покровителем. Главное - продемонстрировать навыки. Естественно, при условии, что те окажутся на достойном уровне. Ведь те, кто чаще калечат, чем спасают - долго не будут жить.
        Впрочем, учитывая опыт прошлой жизни, я не стремился реализовываться как врач. Даже стань я лучшим среди Спецов в данной сфере, это не изменит одной простой истины: любой работяга, не более чем инструмент в руках тех, кто обладает силой.
        В целом, я изначально не планировал делать акцент на какой-либо из профессий. Пусть всестороннее и полноценное развитие выглядит куда заманчивей, вот только в будущем на весь город будет лишь с десяток уникумов, что сумеют «усидеть на двух стульях», а я трезво оценивал собственный потенциал. Лучше с самого начала чётко определиться с планом развития, отсекая всё лишнее.
        Да, опыт прошлой жизни позволит мне взять неплохой старт в качестве Медика, но не более того. Мои достижения будут выделяться лишь на фоне Пробуждённых Спецов, которые до прихода Системы не имели отношения к медицине, а вот любой выживший и сумевший эволюционировать врач, с нужной специализацией, быстро превзойдёт мои собственные достижения.
        Собственно, о достижениях. Помимо Специализации, убийство Тли принесло ещё одну полезную награду.
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «НА СТРАЖЕ»
        УСЛОВИЯ:
        - убить 5 Искажённых ранга Мутант или выше и поглотить их Эссенции в течение 3 дней с момента Пробуждения
        - превосходить 90 % Пробуждённых по показателю боевого потенциала
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        (условия соблюдены за период менее 24 часов с момента Пробуждения)
        наградное устройство будет улучшено
        ВЫ ГОТОВЫ ПОЛУЧИТЬ НАГРАДУ?
        | да/нет |
        Стоило подтвердить принятие награды, как передо мной появилась знакомая «сфера-барьер», внутри которой парила крохотная, размером с фалангу большого пальца линза.
        БИОНИЧЕСКАЯ ЛИНЗА
        | ранг - 7 |
        УВЕЛИЧЕННЫЙ ОБЪЁМ ЭНЕРГЕТИЧЕСКОГО БЛОКА - 3
        (вместимость эфира 10 - .> 25 - .> 50 - .> 100)
        - УЛУЧШЕННАЯ ДАЛЬНОСТЬ ЗРЕНИЯ - 2
        (максимальная режим - трёхкратное увеличение)
        - ИНФРАКРАСНЫЙ ФИЛЬТР - 1
        (позволяет улавливать инфракрасное излучение, добавляя возможность слабого ночного видения)
        - АНАЛИЗ ЭССЕНЦИАЛЬНОГО ФОНА - 1
        (оценка эволюционного уровня цели до 5 эволюционного уровня включительно)
        ВМЕСТИМОСТЬ ЭНЕРГИИ:
        100/100
        Полученное достижение нельзя назвать простым, скорее наоборот - для большинства людей оно попросту невыполнимо. Благо, награда оказалась под стать трудности.
        Одно лишь число имевшихся апгрейдов у Линзы экономило огромное количество ресурсов, но даже это воспринималось как приятный бонус. Причём среди всех улучшений одно являлось особенно ценным, а именно - анализатор эссенциального фона. Обычно доступ к этой ветке апгрейдов имели лишь Охотники - весьма редкий подвид боевых Спецов.
        Даже учитывая мой немалый опыт прошлой жизни, без сторонних приборов, я мог идентифицировать далеко не всех тварей, ведь не все Искажённые имели явные внешние мутации.
        С оценкой эволюционного уровня «на глазок» дела обстояли ещё хуже и во многом походили на лотерею. А подобные заигрывания, рано или поздно, могут стоить жизни.
        Остальные улучшения Линзы, пусть и не были уникальными, являлись по своему полезными. Главная загвоздка заключалась в том, что каждая из функций устройства была весьма прожорливой в плане энергопотребления.
        В этом плане особенно выделялся Анализатор. За жалкие десять секунд он потреблял единицу эфира, в то время как сканирование цели могло занять куда больше времени. В случае установки особого апгрейда, позволявшего одномоментно использовать сразу несколько режимов - прямо сейчас прибор мог поддерживать лишь одну из имевшихся функций, расход эфира увеличивался не вдвое, а пятикратно. Благо, полученная Линза могла похвастаться огромной энергоёмкостью.
        Раскрыв контейнер-оболочку, извлёк и надел устройство как обычную контактную линзу, после чего дал добро на сопряжение с Нейронным Чипом. Стоило это сделать, и я почувствовал, как ослабевает едва ощутимое напряжение в затылке.
        До этого момента Нейронный Чип напрямую взаимодействовал с затылочной долей мозга, отвечавшей за зрение, именно таким образом формируя «виртуальную панель». Обновка позволяла использовать её в качестве «экрана».
        Несмотря на ряд преимуществ, вроде моментального отклика, на данном этапе я предпочёл выводить информацию именно на линзу, ведь это снижало общую нагрузку на мозг. Откровенно говоря, речь шла об относительно слабом раздражителе, но мой выбор был основан на пяти годах личного опыта.
        Если упростить, то столь мелкую нагрузку можно сравнить с тихим гудением. Поначалу это может показаться чем-то незначительным, но, если раздражитель будет воздействовать постоянно, человек начнёт быстро выматываться.
        Несмотря на имевшийся доступ к другим улучшениям Линзы, вроде блокиратора ультрафиолетового света и защиты от вспышек, решил воздержаться от апгрейдов. Высокий ранг устройства подразумевал повышенные траты на улучшения, так что на данный момент завышенный расход ресурсов не стоил возможных выгод. Тем не менее, это возвращало меня к мысли о необходимости продолжить охоту.
        Получив Специализацию, я мог определиться с зоной прокачки. Собственно, достав из кармана изрядно потрёпанный телефон, быстро определился с целью - мой взгляд остановился на Инфекционной Больнице.
        Помимо типа Искажённых, на тип трофеев в некотором роде влияло и место зачистки. Соответственно, для добычи устройств подходящих Медикам, следовало делать выбор в пользу медучереждений.
        Учитывая близкое расположение Инфекцинки, та выглядела идеальной целью. Правда, имелся у той и один серьезный недостаток - эта больница, как и многие другие, являлась достаточно опасным местом. Тем не менее, проверить локацию всё же стоило, ведь благодаря Линзе я легко мог оценить обстановку с безопасного расстояния и со стопроцентной точностью.
        Правда, даже приняв решение, я не стал спешить. Близилась финальная стадия преображения города, во время которой Искажённые словно сойдут с ума. Дремлющие в домах и бесцельно бродящие по улицам твари сбросят оцепенение и в полной мере почувствуют безумный голод, после чего бросятся искать пищу.
        В прошлой жизни я не застал этот ад, но примерное время знал - около шести утра, а значит, у меня в запасе оставалось не больше часа. Находиться в этот момент на улице и тем более в больнице - не лучшая затея. Стоило найти укрытие, переждать бурю и только после этого выбираться наружу.
        Безумие продлится около двух часов, после чего наступит новый период затишья. Твари, что поумней, временно притаятся, чтобы спокойно переварить сожранных людей и эволюционировать. Именно эти существа станут главной угрозой для выживания Пробуждённых в будущем, но, рядовые выжившие будут видеть лишь орды простых и тупых Искажённых.
        В целом, морозильная камера вполне могла сойти за относительно безопасное убежище, вот только я не собирался бездействовать все два часа «безумия». Впрочем, это касалось и идеи лезть на рожон.
        Лучшее решение - найти надёжное укрытие, но не полностью изолированное от орд тварей. В моей ситуации следовало учитывать не только безопасность, но и фактор потери времени. Два часа - достаточно длительный срок, тем более, что для решения возникшей проблемы достаточно перебраться в многоэтажку. Главное - держаться подальше от общежитий и зданий Трансформы.
        Вариант с возвращением в собственную квартиру не рассматривался - та находилась слишком далеко для пешей прогулки. Благо, мне повезло заполучить Червя - имея отмычку, будет несложно занять на некоторое время чужое жильё.
        Относительно выбора конкретного дома - не стал забивать себе голову раньше времени. Рядом хватало многоэтажек, так что решил выбрать по ходу движения, ну а пока вернулся к нейронному интерфейсу.
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «ПЕРВЫЙ ШАГ»
        УСЛОВИЯ:
        - достигнуть 5 эволюционного уровня
        ОПИСАНИЕ:
        - позволяет расширять возможности Нейронного Чипа за счёт создания Модулей
        …
        НЕЙРОННЫЙ ЧИП
        | доступные модули |
        ГЕОЛОКАЦИОННЫЙ МОДУЛЬ - ПОЗВОЛЯЕТ ФОРМИРОВАТЬ ДВУМЕРНУЮ КАРТУ ПОСРЕДСТВОМ ФИКСАЦИИ ИНФОРМАЦИИ ВОКРУГ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ В РАДИУСЕ 5 МЕТРОВ В ПРЕДЕЛАХ ПРЯМОЙ ВИДИМОСТИ
        МОДУЛЬ СВЯЗИ - ПОЗВОЛЯЕТ СОЗДАТЬ ПРЯМОЙ КАНАЛ СВЯЗИ С 3 ПРОБУЖДЁННЫМИ, ИМЕЮЩИМИ АНАЛОГИЧНЫЙ МОДУЛЬ В ПРЕДЕЛАХ 1 КМ, ИСПОЛЬЗУЕТСЯ ГОЛОСОВОЕ ОБЩЕНИЕ
        АНАЛИТИЧЕСКИЙ МОДУЛЬ - ПРЕДОСТАВЛЯЕТ РАСШИРЕННУЮ ИНФОРМАЦИЮ О ПРОИСХОДЯЩИХ ВНУТРИ ОРГАНИЗМА ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ ПРОЦЕССАХ
        МОДУЛЬ ФИКСАЦИИ - ПОЗВОЛЯЕТ ПОКАДРОВО ФИКСИРОВАТЬ УВИДЕННОЕ ПОЛЬЗОВАТЕЛЕМ В ПАМЯТИ НЕЙРОННОГО ЧИПА
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - первый модуль формируется на базе уже имеющегося Нейронного Чипа и не требует дополнительных расходов
        - формирование последующих модулей требует использование в качестве донора нанитов Нейронный Чип не ниже 2 ранга
        В прошлой жизни мне пришлось серьезно поломать голову над тем, какой из модулей активировать первым. Откровенно говоря, для старта наиболее приоритетным было создание аналитического узла, позволяющего более тщательно отслеживать состояние собственного организма.
        Недостаток тех или иных элементов, детальное описание повреждений, наличие отравляющих веществ - это и многое другое могло не только позволить создать достаточно мощную базу, но и спасти жизнь.
        Формирование модуля отняло всего пару минут и, в отличие от эволюционных скачков, здесь обошлось без ощутимого дискомфорта.
        АНАЛИТИЧЕСКИЙ МОДУЛЬ
        | доступные улучшения |
        - ОБНАРУЖЕНИЕ БАКТЕРИАЛЬНОГО ЗАРАЖЕНИЯ - ТРЕБУЕТСЯ 50 ЧИПОВ 1-РАНГА
        - обнаружение вирусного заражения - требуется 50 чипов 1-ранга
        - обнаружение токсинов - требуется 50 чипов 1-ранга
        При условии, что мне банально не хватало расходников для инициации улучшения модуля, я не стал тратить время на проработку имевшихся вариантов. Вместо этого сразу переключился на панель с дополнительной информацией.
        Большинство показателей находилось в пределах допустимой нормы, но нашлось и два исключения. Организму явно не хватало белка и аминокислот.
        Вполне ожидаемый результат, учитывая, что последние Ядра были связаны с мышечными волокнами. Впрочем, даже такой результат нельзя назвать бесполезным. Всегда лучше наверняка знать в каком состоянии находится организм, а не гадать. В конце концов, избыток некоторых веществ был в разы опасней их дефицита.
        Убедившись, что иных проблем нет, достал из сумки две позаимствованные в аптеке банки. Смешав протеин и комплекс аминокислот с водой, залпом выпил получившийся коктейль.
        По вполне очевидным причинам, организму требовалось время переварить полученный допинг, на сиюминутный результат рассчитывать не приходилось, так что я попросту закрыл панель анализатора.
        Помимо базовых улучшений, имелся и второй список, в котором перечислялись возможные апгрейды, завязанные на взаимодействие с другими активными устройствами, а именно Линзой и Биорезонатором.
        Откровенно говоря, здесь не было ничего действительно серьезного и ограничивалось банальным удобством. Соответствующие улучшения позволяли задать ряд параметров, в зависимости от которых и будет активироваться тот или иной режим устройств.
        Например, в случае выброса адреналина или активного функционирования определённого числа мышц, Нейронный Чип сможет автоматически запускать Биорезонатор, а в другое время тот будет находиться в спящем режиме.
        Сейчас, при условии, что тело активно перестраивалось, я мог без оглядки сжигать жизненный потенциал, получая соизмеримые выгоды, но в дальнейшем от подобных экстремальных методов придётся отказаться. К сожалению, здесь и сейчас провести апгрейд, стоивший всего полсотни перворанговых чипов, я не мог. Сказывалась банальный дефицит ресурсов, которые я планировал использовать иначе.
        Переключившись на создание второго модуля, пустив в ход добытый из трупа Тли чип второго ранга. Стоило инициировать процесс и подтвердить выбор расходника, как металлическая пластинка в моей руке обратилась в ртутиподобную кляксу, состоящую из нанитов. Освоившись с новой формой, «капля» устремилась к Нейронному Чипу по моей руке, вытянувшись серебристой змейкой.
        ГЕОЛОКАЦИОННЫЙ МОДУЛЬ
        | доступные улучшения |
        - РАСШИРЕНИЕ РАДИУСА ЗОНЫ ФИКСАЦИИ ИНФОРМАЦИИ ДО 10 МЕТРОВ В ПРЕДЕЛАХ ПРЯМОЙ ВИДИМОСТИ - ТРЕБУЕТСЯ 50 ЧИПОВ 1-РАНГА
        В отличие от первого модуля, список улучшений нового выглядел довольно скупо, но стоило использовать добытый из эволюционировавшего Выродка чип и инициировать создание новый апгрейд, ситуация резко изменилась.
        МОДУЛЬ СВЯЗИ
        | доступные улучшения |
        - РАСШИРЕНИЕ ЧИСЛА ДОСТУПНЫХ КАНАЛОВ СВЯЗИ ДО 5 - ТРЕБУЕТСЯ 50 ЧИПОВ 1-РАНГА
        - расширение зоны покрытия до 2 км - требуется 50 чипов 1-ранга
        - возможность использовать мыслепередачу в общении - требуется 100 чипов 1-ранга и 1 чип 2-ранга
        …
        ОБНАРУЖЕНА СИНЕРГИЯ МЕЖДУ ИМЕЮЩИМИСЯ МОДУЛЯМИ ГЕОЛОКАЦИИ И СВЯЗИ
        | список улучшений расширен |
        - ОТОБРАЖЕНИЕ МЕСТОПОЛОЖЕНИЯ НА КАРТЕ «КОНТАКТОВ», КОТОРЫЕ ДАДУТ НА ЭТО СОГЛАСИЕ - ТРЕБУЕТСЯ 25 ЧИПОВ 1-РАНГА
        - ПРИСОЕДИНЕНИЕ К ЕДИНОЙ БАЗЕ ДАННЫХ - ТРЕБУЕТСЯ 100 ЧИПОВ 1-РАНГА
        …
        ОБНАРУЖЕНА СИНЕРГИЯ МЕЖДУ МОДУЛЕМ ГЕОЛОКАЦИИ И БИОНИЧЕСКОЙ ЛИНЗОЙ
        | список улучшений расширен |
        - ФОРМИРОВАНИЕ ТРЁХМЕРНОГО ИЗОБРАЖЕНИЯ НА ГЕОЛОКАЦИОННОЙ КАРТЕ - ТРЕБУЕТСЯ 100 ЧИПОВ 1-РАНГА И 1 ЧИП 2-РАНГА
        Среди новых апгрейдов, наибольший интерес представляла возможность присоединиться к общей «сети». С его помощью Пробуждённый мог выставлять на продажу фрагменты собственной карты или особые метки с расположением аномалий, сильных тварей или особых зон.
        Обладая должным количеством Эфира, а именно он и был основной «виртуальной» валютой, можно легко и быстро заполнить собственную карту и собрать огромное количество информации. Впрочем, всё это приходилось отложить на потом. Для начала, мне не хватало перворанговых чипов, да и в целом, пока сама «сеть» была пуста, большинство доступных улучшений не принесут ощутимой пользы.
        Прежде чем покинуть убежище, решил на полную «зарядить» линзу. Своего «порта» для этих целей у той не имелось, но для меня это не стало проблемой. Тело являлось отличным проводником эфира, так что в качестве приёмника послужил Биорезонатор, передав «заряд» на саму Бионическую Линзу.
        Процесс далеко не самый приятный - помимо болезненных спазмов в мышцах, рот наполнило металлическим привкусом. Сплюнув алую слюну - кровь выступила через слизистую во рту, невольно вспомнил об «серебряных нитях» - имплантатах проводящего типа. С их помощью можно упростить не только передачу эфира, но и пси-энергии. Если соединить их с Перчаткой, получится отличная комбинация.
        Выбравшись на открытый воздух, свернул с центральной улицы во дворы и перешёл на лёгкий бег. Людей практически не было, по крайней мере, мне попалось всего трое. Впрочем, это и не удивительно.
        Помимо раннего часа, стоило учитывать, что к этому моменту большинство не обратившихся успели столкнуться в той или иной степени со следами Искажённых. Причем речь шла не только о нападениях. Многие люди до последнего будут пытаться привести в чувства родных и близких, которые по той или иной причине до сих пор не «проснулись».
        Завернув в небольшой дворик, я наконец-то нашёл подходящий дом. Пятиэтажка из старого фонда - идеальный вариант.
        Червь, в нынешней комплектации, не мог вскрыть магнитный замок, но это не стало проблемой. Покрепче ухватившись за ручку, я попросту открыл дверь одним рывком. Подобный трюк способен провернуть даже простой человек, особенно с не самым дорогим, а как следствие и не особо мощным магнитом. Главное приложить достаточно усилий и крепко стоять на ногах. Будучи Пробуждённым прошедшим эволюцию мышечных тканей, мне не составило труда повторить эту уловку.
        Оказавшись внутри, быстро поднялся на самый верх. Этажи ниже могли стать целью для особо прытких и цепких Мутантов. Впрочем, даже пятый этаж не давал никаких гарантий, просто снижался риск.
        Квартиру выбрал в самой дальней части коридора. Пусть та и находилась максимально далеко от выхода на лестничный пролёт, когда буду выходить, я окажусь в более безопасном закутке со стеной за спиной, а не посреди открытого пространства.
        Вставив в замок Червя, и аккуратно открыв дверь, я не стал сразу входить. Напротив, отойдя чуть в сторону от входа, вскинул в карабин, держа на прицеле прихожую. К сожалению, тот оказался пуст - куда проще разобраться с потенциальной угрозой сразу, нежели ждать нападения из-за угла.
        Соваться в квартиру при таком раскладе - не самая лучшая идея. Вместо этого, продолжая следить за пустой прихожей, нажал кнопку звонка. Спустя пару секунд мерзкая трель дополнилась отборным матом из спальни, а следом показался и сам хозяин жилплощади, на котором из одежды были лишь семейные трусы.
        - Мать вашу, в единственный выходной какого-то урода принесло…
        Потирая глаза, мужик практически добрался до центра прихожей, прежде чем заметил уже открытую дверь и ружьё в моих руках. Вот только вместо страха на заспанном лице читалось смесь непонимания и неверия.
        - Зайди в туалет, - видя, что хозяин не спешит выполнять команду, устрашения ради передернул затвор карабина, - живо.
        Металлический лязг моментально привёл собеседника в чувства, заставляя выйти из оцепенения. Нервно кивнув, он послушно вошёл в ванную комнату, то и дело, мечась взглядом между мной и оружием.
        Продолжая держать мужика на прицеле, сам вошёл в прихожую, не забыв запереть за собой дверь, после чего более детально осмотрелся. Одна пара обуви, потрёпанная куртка, так же в единственном экземпляре стали отличными новостями. Судя по всему, в квартире жил одинокий человек, что мне было лишь на руку.
        - Будешь сидеть спокойно, и тебя никто не тронет. Понял? - дождавшись излишне резкого кивка в ответ, добавил. - Отлично, а теперь закрой дверь. На замок.
        На этот раз обошлись без ненужной демонстрации. Хозяин квартиры с готовностью заперся в туалете, будто в его глазах тот мог сойти за полноценное укрытие.
        Полагаться на одну лишь покорность мужика не стал, попутно подперев дверь в санузел стулом. При желании хозяину не составит труда высадить дверь и снести баррикаду, но это создаст достаточно шума, чтобы привлечь моё внимание.
        Простой человек, в теории, не представлял для меня угрозы, вот только страх мог не только придать сил, но и подтолкнуть к безумным действиям. Так что я не собирался снижать бдительность.
        Убедившись, что в квартире действительно больше никого нет, даже животных, подошёл к окну. Мир до сих пор мало чем отличался от себя прошлого, но, я прекрасно понимал, что эта иллюзия может разрушиться в любой момент.
        Ожидание давило, множа неприятное ощущение тревоги. Впрочем, продержалось это чувство недолго. Спустя пару минут я едва сдержал усмешку, услышав журчание, доносящееся из туалета. Даже страх смерти не отменял естественных нужд. Собственно, эта ситуация хорошо отражала простую истину - к любым условиям можно адаптироваться.
        Отбросив ненужные мысли, я продолжил просто наблюдать, ожидая финального аккорда. Спустя десять минут исказившийся город начал себя проявлять. Поначалу ненавязчиво, подав голос надрывным воплем из случайной квартиры. Стеклопакет плохо передавал звуки, но я легко распознал стон новорождённого Искажённого.
        Большая часть соседей предпочла проигнорировать шум, но спустя время на непрекращающийся крик отреагировала одна из соседок. Девушка, выглянув на улицу, пригрозила вызвать полицию. Впрочем, вскоре она быстро растеряла весь боевой настрой.
        Вслед за первым криком хлынула целая волна воплей, но уже более ярких и сильных. Разом начали надрывать глотки десятки Искажённых, среди которых скорее всего были и Мутанты. Незримая сила, всё это время сдерживавшая Обращённых отступила и твари окончательно сбросили дрёму, обретя свободу.
        Вслед за голодными воем Искажённых послышались вопли простых людей. Было сложно выудить из общей какофонии звуков отдельные фрагменты, но, даже отголосков было достаточно. Крики страха быстро сменились воплями боли - прямо сейчас десятки людей, запертых в своих квартирах, заживо пожирались тварями, что недавно были их родными и близкими.
        Первыми на улицу так же выбрались не люди, а Искажённые. Под звон разбившегося стекла, из окна в здании напротив вылетела полуголая тощая фигура. Пролетев три этажа, новоиспечённая тварь крайне неудачно приземлилась на асфальт, обзаведясь открытым переломом обеих ног. Впрочем, это не особо повлияло на решимость обращённого - тот продолжил двигаться на четвереньках, не обращая внимания на стираемые в кровь колени.
        Постепенно Искажённых становилось всё больше, заполоняя улицу толком не одетыми телами - большинство обратилось ещё во сне. Многие получили травмы, так же выбираясь через окна, но хватало и тех, кто полностью уцелел. Одни банально находились на более низких этажах, другие обладали определёнными физическими и умственными задатками.
        Сталкиваясь, обращённые рычали друг на друга, порой даже обменивались ударами, но, до полноценных драк дело не доходило. А вот когда на улицу выбежал первый человек, да ещё и раненный, ситуация резко изменилась. Голодные твари накинулись на несчастного подобно стае пираний, разрывая руками и зубами столь ценную плоть.
        Когда… «пища» закончилась, обращённые набросились друг на друга, попросту сгрызая «чистую» кровь вместе с мясом других Искажённых. Особо прожорливые и в будущем будут не прочь полакомиться «грязной» плотью, став Каннибалами - одними из опаснейших тварей, способных откармливаться и набирать силу даже без доступа к простым людям.
        Помимо первого человека, в общей сложности толпа Искажённых успела сожрать не меньше десятка людей, прежде чем те перестали выбегать на улицу в поисках спасения. К сожалению, на этом всё не закончилось - особо прыткие твари начали лезть в окна первых двух этажей. По иронии, в большей безопасности оказались те, кто жил на первом - их спасали решетки на окнах, на втором подобными вещами пользовались куда реже.
        Нашёлся и один «альпинист», бодро орудовавший когтями и быстро добравшийся до четвёртого этажа в доме напротив. И, судя по тому, что даже спустя несколько минут тварь больше не показывалась, та нашла себе добычу.
        Спустя полчаса безумие на улице пошло на спад. Насытившиеся твари, ведомые инстинктом, стремились спрятаться, чтобы пережить эволюционный скачок.
        Менее удачливые Искажённые, в основном это касалось Выродков, тем временем замерли в ступоре. Таким образом, они сохраняли энергию в ожидании того, что жертва сама появится в поле зрения. Довольно примитивная тактика, но на большее они не способны… пока. Спустя один-два дня, впитав достаточно Эссенции из воздуха, они станут более смышлёными и начнут куда активней передвигаться по городу.
        Правда, среди прочих я приметил одну необычную особь. Пухлый парень с поломанными руками, видимо один из неудачных летунов, пытался слизывать и даже сгрызать запёкшуюся на асфальте кровь. Возможно, на моих глазах зарождался будущий Слизняк - недомутант, способный поглощать любую органику всей поверхностью своего тела.
        Если я прав, то спустя некоторое время этот парень станет соответствовать кличке, обратившись в комок плоти, покрытой кислотной слизью - более сильным аналогом желудочного сока. Подобная мутация позволит не только переваривать пищу вне тела, но и станет неплохой защитой.
        Потенциально полезная, но вместе с тем весьма опасная цель. Причем главный риск заключался не в боевых качествах Слизняка, а потенциальной добыче. Чаще всего с этого вида можно было заполучить два Ядра. Первое улучшало пищеварительную систему, расширяя спектр съедобной пище, в то время как второе наделяло способностью вырабатывать кислотную слизь через поры.
        Несмотря на уже имеющееся улучшение пищеварительной системы, я не хотел играть в рулетку. Всё же цена проигрыша будет слишком высока. Пусть с моими знаниями я, скорее всего, смогу выжить, но комфортным дальнейшее моё существование точно не будет. В полной мере под это Ядро сумеют адаптироваться лишь Плотники.
        Идеальным решением для подобных проблем, в будущем, стать «Рекомбинатор» - устройство, позволявшее повлиять на то, какое именно сформируется Ядро. Ценный девайс, правда, не без слабых сторон. Прежде всего, лучших результатов можно добиться на ещё живой цели - в момент гибели в разы повышался риск повреждения и разрушения большинства Ядер. Вот только поймать и обезвредить сильную тварь куда сложнее, нежели просто её убить.
        Кроме того, в случае неудачи, человек мог вообще не получить никаких трофеев. Сама попытка извлечения и переформирования нужного Ядра использовала все имеющиеся в теле ресурсы, причем, зачастую тех не хватало и приходилось тратить заряд Энергетических Кристаллов.
        Помимо самого качества Ядер, на шанс успеха влияли и знания самого Спеца - Медика. Даже при наличии нужных инструментов, Система не будет делать за тебя всю работу. Сам девайс позволял выбрать тот или иной орган, в котором будут сосредоточены все ресурсы организма - это повысит шанс сохранить нужное Ядро, которое придётся извлекать механическим путём. Естественно, всё это сработает только при условии, что Пробуждённый сделал правильный выбор. Если целевой орган изначально окажется лишён Ядра, в результате никто ничего не получит.
        Мест, где гарантированно можно получить Рекомбинатор я не знал. Благо, кое-какая зацепка у меня всё же имелась - Костоправ часто орудовал этим, похожим на шип, девайсом, когда мы охотились на конкретных тварей.
        Не стоило исключать вариант с апгрейдом иных устройств в Рекомбинатор. Под нужную форму подходили самые разные девайсы, причем один из них имелся у меня на руках - Червь. То, что даже после взятия Специализации я не увидел нужной ветки улучшений - ни о чем не говорило, подходящий вариант может появиться спустя череду улучшений.
        Дождавшись когда шум в соседних квартирах окончательно утихнет, я решил покинуть убежище. Успевшие отожраться твари уже должны были начать эволюцию - лучший момент начать зачистку в доме.
        Прежде чем уйти, окликнул хозяина квартиры, вот только тот не спешил покидать туалет. Пришлось припугнуть, намекнув на то, что дверь с матовой стекляшкой в центре, навряд ли остановит пулю. Трезво оценив ситуацию, бледный собственник вышел из ванной на подгибающихся ногах.
        Бегло оценив его состояние и убедившись, что нет никаких признаков искажений, я окончательно потерял интерес к мужику.
        - Прежде чем выйти из квартиры, советую посмотреть в окно.
        Коридор оказался пустым, так что я сразу вскрыл соседнюю квартиру. Вновь пускать в ход звонок не стал. Имелся риск нарваться на модель с излишне громкой мелодией, а это могло привлечь тварей с улицы.
        Вместо этого, держа на мушке прихожую, начал тихо насвистывать, постепенно набирая громкость. Даже берущие своё начало от человека твари более чувствительны к ультразвуку, так что дня них этот звук был как «красная тряпка» для быка, но в более ограниченной зоне.
        Дождавшись выхода одинокого и медлительного хозяина, тот оказался простым Выродком, продолжая насвистывать, выманил парня в общий коридор, где и прикончил точным ударом топорика, поймав обращённого на рывке.
        Проверив квартиру, прикончил и вторую половинку хозяина, та находилась на фазе преображения. Судя по видоизменяющимся рукам, девушка вполне могла обратиться в Плеть - конечности этих Мутантов приобретали соответствующий кличке вид.
        В целом особь не особо опасная и главная угроза заключалась в резко возраставшей зоне поражения, не более того, по крайней мере, именно так дела будут обстоять на начальных этапах. С течением времени в процессе взаимного уничтожения все посредственности этого вида отойдут в мир иной или эволюционируют.
        Пользуясь практически бессознательным состоянием врага, без особых проблем прикончил не оформившуюся тварь. К сожалению, оба убийства практически ничего не дали: немного энергии, крохи Эссенции, на которые я даже не обратил внимания и пара простых Чипов.
        Дождавшись преображения девушки в Мутанта, я бы мог увеличить добычу, но решил не тратить на это время - процесс мог серьезно затянуться. Кроме того, после взятия пятого уровня потребность в Эволюционной Субстанции резко возрастала, и на нынешнем этапе взять очередной рубеж будет очень тяжело. А потенциальные Ядра этой твари не стоили потерянного времени.
        Проверив вторую спальню, больше походившую на рабочее место новичка-мясника, я отыскал источник пищи для несостоявшегося Хлыста. Изрядно обглоданное тело принадлежало пожилой женщине.
        Представшая перед глазами картина заставила вспомнить о собственных родителях. Пусть я и понимал, что они должны выжить, тревожное чувство внутри не спешило утихать.
        В следующей вскрытой квартире мне не пришлось использовать уловку со свистом. Едва Червь с щелчком провернулся в замочной скважине, как по ту сторону отозвались возбуждённым полухрипом-полурычанием. Простой Выродок, на этот раз, не имевший возможности отъесться, стал лёгкой целью.
        Лишь на третьей попытке я натолкнулся на людей. Стоило попытаться вставить отмычку, хозяева жилплощади отозвались.
        - У меня пушка, так что свали!
        Судя по дрожащему и напуганному голосу, мне не особо верилось в угрозу, тем не менее, лезть на рожон не стал. Мало того, что имелся риск ошибиться, так ещё и повода для этого не имелось.
        Собственно, сейчас моей главной целью была не добыча Эссенции - это скорее приятный бонус, а очередное Достижение. Для его получения требовалось зачистить десять квартир в одном доме, при этом на моём счету уже было две удачные попытки.
        Пройдя весь этаж, из оставшихся шести квартир, в пять мне так же не удалось попасть. К сожалению, там навряд ли прятались выжившие, просто Червь не мог вскрывать двери с внутренними замками, не имеющими на моей стороне замочной скважины.
        На четвёртом этаже ситуация оказалась несколько хуже, здесь мне удалось зачистить всего в две квартиры. Благо, в запасе оставалось ещё два этажа - первый я пока не учитывал. Даже если забыть о том, что он отчасти был отведён под коммерцию, я не хотел затевать драку в столь близких к улице помещениях. Пусть решетки за это время никуда не делись, мне ещё следовало выбраться из этого дома, а это будет сделать в разы сложнее, если я подниму переполох среди оставшихся снаружи уродов.
        Вскрыв очередную квартиру, я сразу насторожился, почувствовав тяжелый запах табачного дыма. Он был настолько густым, что я физически чувствовал его вкус у себя во рту. Впрочем, прислушавшись к собственным ощущениям, мне удалось уловить ещё один, весьма слабый, но вместе с тем очень важный металлический привкус крови.
        Пусть внутри мог быть простой человек, пытающийся забить стресс привычным способом, мне не следовало списывать со счетов и более опасную - мутировавшую версию - Курильщика.

* * *
        УРОВЕНЬ 5
        Сферы 4
        Слоты Ядер 4
        НЕЙРОННАЯ СЕТЬ 22
        Регенерация 14
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ 25
        Ловкость 20
        Сила 15
        СИСТЕМЫ ОРГАНОВ И ТКАНЕЙ:
        СЕРДЕЧНО-СОСУДИСТАЯ
        Миокард 1
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ:
        Мышечная Ткань 1
        (комплекс Мышц Нижних Конечностей 2)
        КОСТНАЯ ТКАНЬ 1
        Сухожилия 1
        Суставы 1
        ПИЩЕВАРИТЕЛЬНАЯ СИСТЕМА:
        желудочно-кишечный тракт 1
        ПУТЬ РАЗУМА:
        Эспер 1
        Термокинез 1
        Криокинез 2
        Конденсация 1
        Подавление Тепла 1
        Термосенсорика 1

* * *
        СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ
        МЕДИК
        | 1-ранг |
        - анатомия
        - физиология
        ОСОБЫЕ УСТРОЙСТВА:
        - отсутствуют

* * *
        ДОСТИЖЕНИЯ
        «ПРЕДЕЛ»
        «Первый»
        «Жестокость»
        «Покоряя Врата»
        «НА СТРАЖЕ»
        «Первый Шаг»

* * *
        УСТРОЙСТВА:
        1. Биорезонатор
        (ускорение/замедление метаболизма)
        2. ЧЕРВЬ
        (взлом механических замков)
        3. ИСТОК
        (преобразование молекул кислорода в воду | фильтрация воды)
        4. ТАКТИЧЕСКАЯ ПЕРЧАТКА УНИВЕРСАЛЬНАЯ (ЛЕВАЯ)
        (средство экипировки/защиты)
        5. БИОНИЧЕСКАЯ ЛИНЗА
        (увеличенный объём энергетического блока | трёхкратное увеличение зрения | инфракрасный фильтр | анализатор эссенциального фона)
        РАСХОДНИКИ:
        1. Базовая Питательная Смесь (БПС-1) - 2
        2. Малый Инъектор «Стимулирующий» (МИС-1) - 1
        3. Малый Инъектор «Регенераторный» (МИР-1) - 0
        Глава 15
        В прошлой жизни мне довелось сражаться с несколькими Курильщиками. В плане грубой физической силы этим Мутантам нечем было похвастаться, но лишь потому, что весь их эволюционный потенциал ушёл в изменения лёгких. Выдыхаемый этими тварями дым легко мог претендовать на оружие массового поражения.
        Серо-белые клубы могли скрывать в себе много разной дряни, начиная от галлюциногенов, мешающих здраво мыслить, заканчивая сильными ядами и парализующими веществами.
        В будущем, без специальных устройств-респираторов ни один здравомыслящий Пробуждённый попросту не рискнёт сунуться в «прокуренное» логово, но сейчас я считал риск вполне приемлемым.
        На данном этапе, худшее, что может ждать меня в квартире - дым, полный смол, которые мутировавший человек успел накопить в лёгких за годы пагубной привычки. Убойные взвеси появятся лишь спустя день-другой, после того, как Курильщик обзаведётся специфическими железами или нажрётся разной химической дряни - даже одинаковые на вид твари могли эволюционировать разными путями.
        Впрочем, даже зная о примерных сроках преображения подобных тварей, я не собирался рисковать. Намеренно втянув ртом дым, я позволил тому растечься по языку. Даже без улучшения этого органа, знающий человек мог получить достаточно подсказок таким методом.
        Лёгкое онемение, сухость, сладковатый привкус - в зависимости от природы примесей во взвеси, спектр ощущений мог быть самым разным. Тем не менее, я почувствовал лишь сигаретную горечь - неплохой результат. Тем не менее, даже так я не стал спешить.
        Закрыв дверь и дождавшись, когда от дыма не останется даже запаха, сделал серию медленных вдохов и выдохов. Добившись ровного дыхания, не спеша втянул полную грудь воздуха, после чего вошёл в квартиру.
        Обычный человек может задержать дыхание примерно на минуту - достаточно короткий срок, особенно когда речь идёт о зачистке неизвестной квартиры. Благо, даже без специализированных Ядер, после череды эволюционных скачков, я мог выдержать, как минимум, втрое дольше.
        Оказавшись внутри однушки, мельком заглянул в кухню и открытый туалет - оба помещения оказались пусты. После направился в спальню, где и обнаружил хозяев, после чего перестал задерживать дыхание.
        Источником дыма оказался мужчина с редкой проседью в чёрных волосах. Сидя на краю кровати, он смотрел в одну точку перед собой.
        Проигнорировав моё появление, мужчина поднёс к губам наполовину выкуренную сигарету и сделал глубокую затяжку. Немалый подвиг, при условии, что на кисти у него не хватало трёх пальцев. Причём рана была достаточно свежей и продолжала сочиться кровью, роняя на пол алые капли.
        Обнажённый торс и живот, покрытые множеством царапин разной глубины, так же оказались залиты кровью, вот только кровавые разводы брали своё начало не из мелких ран, а тянулись ото рта Двупалого. При условии, что рядом с мужчиной лежал явно женская фигура, прикрытая изрядно пропитавшимся кровью одеялом, было крайне легко сложить все детали паззла.
        Скорее всего, начавшая обращаться девушка попыталась сожрать спящего мужчину. К счастью для последнего, она начала с пальцев, а не с шеи. Впрочем, одной лишь удачей выживание Двупалого не объяснялось.
        Даже для Пробуждённого объятия Выродка легко могли стать смертельной ловушкой, но мужик сумел… выгрызть себе право на жизнь, вцепившись в шею обращённой. Учитывая обилие крови, ему удалось повредить крупную артерию, а лишившись крови, даже Мутант рано или поздно умрёт, что уж говорить о простом Выродке.
        Подобный поступок многое говорил о потенциале выживания Двупалого. Если случившееся не сломает его морального, то в будущем он наверняка станет сильным Пробуждённым и весьма ценным кадром для любой группы…
        При всём своём нежелании зависеть от других людей, я прекрасно понимал - выживание в одиночку практически невозможно. Подобный подвиг - удел единиц, любимцев Системы, к коим я себя не относил. Рано или поздно, но даже с моими знаниями придётся вливаться в общество выживших.
        Естественно, моим главным приоритетом оставалось наращивание собственной силы, но это не повод отказываться от выпавшей возможности наладить отношения с правильными людьми. Главное убедиться, что Двупалый в своём уме - псих, с его тягой к жизни, легко сумеет вырезать всю многоэтажку, что окажет влияние на статистику выживших. При таком раскладе, лучше заранее избавиться от потенциальной проблемы.
        - Тяжелое утро?
        Пусть мужик потерял близкого человека, я не стал размениваться на слова утешения. Напротив, прежде всего меня интересовало как мужчина отреагирует на столь яркий «раздражитель».
        Подняв голову, Двупалый смерил меня тяжелым взглядом, при этом в том читалась не злость, а скорее тоска. Неплохое начало.
        Молча добив в пару затяжек сигарету, Двупалый бросил окурок к десятку бычков на полу, после чего потянулся покалеченной рукой к открытой пачке. Поймав бледными губами заляпанный кровью фильтр, он лишь с третьей попытки сумел справиться с зажигалкой и прикурить - онемевшие пальцы плохо слушались хозяина.
        - Можно и так сказать, - поднявшись, он повернулся ко мне спиной и подошёл к окну. - Ты ведь не из нашего дома? - судя по тону голоса, Двупалый скорее утверждал, нежели спрашивал.
        - Знаешь всех жильцов? - учитывая, что моё лицо было скрыто под маской, вопрос мужчины заставил несколько насторожиться.
        - Более-менее, - вновь затянувшись, он добавил, - но твой голос я точно раньше не слышал. В этом доме почти нет молодёжи.
        - Учитывая, что именно здесь произошло, ты держишься на удивление спокойно, - откровенно говоря, настолько отрешенное поведение собеседника настораживало не меньше, чем явная агрессия, так что вновь пришлось направить разговор в нужное мне русло, попутно положив указательный палец на спусковой крючок Вепря.
        - Это не спокойствие, а пустота… - покачал головой собеседник, после чего с силой сжал покалеченную руку в подобие кулака, отчего кровь стала течь из раны куда быстрее. - Мы прожили вместе почти семнадцать лет, а теперь её не стало, - процедив сквозь зубы эти слова, напряжённый словно струна мужчина вновь обмяк. - Впрочем, учитывая во что превратился мир, возможно, это и к лучшему…
        - Звучит несколько жестоко.
        - Порой, милосердие заключается в жестокости, - отвернувшись, мужчина аккуратно, словно боясь сломать, прикоснулся к руке своей половинки.
        - В этом ты прав.
        - Раз уж мы начали находить общий язык, как на счёт поделиться информацией? Судя по твоему виду и поведению, ты знаешь куда больше меня.
        Столь открытый подход меня подкупил, так что я не стал отказываться.
        - Спрашивай.
        - После смерти… этого существа, из него вышла серебристая слизь, которая слилась с моим телом. Это опасно?
        Пусть Двупалый и запнулся, тот факт, что он чётко разделяет Искажённых и людей, добавил ему в моих глазах ещё пару баллов. Сюда же можно добавить и способность правильно расставлять приоритеты. Без сомнений, прямо сейчас в его голове крутились десятки вопросов, но он сумел сосредоточиться на самом важном - собственном выживании.
        - Это вещество - эволюционная субстанция, способно вывести организм на новый уровень. Поглощая её, ты постепенно будешь становиться сильнее. Можешь считать ту слизь аналогом очков опыта из игр.
        - Извини, но я не особо в этом силён.
        - Убивая тварей и поглощая ту самую серебристую субстанцию, ты будешь становиться сильнее. После того, как получишь достаточно Эссенции, тебе станет ощутимо понятней. Кроме того…
        Потратив в общей сложности около пяти минут, я бегло прошёлся по ряду самых важных и основных моментов. В том числе затронул тему потенциальной заразности Искажённых - кровь женщины попала ему в рот и раны, что следовало учитывать.
        Пусть я говорил намеренно скомкано и часто прыгал с темы на тему, мужчина ни разу меня не перебил. Даже когда паузы затягивались, он продолжал молчать. В этом плане с Двупалым оказалось даже легче чем с Анастасией и Михаилом.
        Одновременно с этим, продолжая говорить, я копался в собственной памяти, пытаясь припомнить лицо собеседника. Вот только даже с поправкой на возможность регенерировать пальцы в будущем, мне не удалось узнать мужчину. Впрочем, это ни о чём не говорило.
        Являясь частью касты Пионеров и Чистильщиков, я практически не пересекался с элитой нового мира. Даже спустя пять лет, когда число выживших сократилось до нескольких тысяч людей, ничего не изменилось.
        Исключая добытую через третьи руки информацию, в том числе файлы с изображением лидеров различных группировок, своими глазами мне довелось увидеть не больше десяти Пробуждённых высшего калибра. Да и те, зачастую, не показывали лиц.
        Тем не менее, не стоило списывать со счетов и вероятность того, что Двупалый попросту не выжил. Сильный характер и готовность действовать не давали никаких гарантий, ведь порой всё решала слепая удача.
        Одна лишь покалеченная рука могла стать причиной множества сценариев гибели мужчины. Кровопотеря, инфекция, сильный запах, привлёкший хищников - выбрать было из чего.
        До пробуждения Двупалому явно не стоило выходить на улицу, а он легко мог совершить эту ошибку. К его счастью, я дал ему достаточно подсказок, да и в здании хватало Искажённых, благодаря которым он мог запустить собственную эволюции.
        Относительно того, что рядом ещё имелись твари, я не сомневался. В противном случае, при полной зачистке здания, мне бы полагалась награда за ещё одно достижение.
        «Мирный Дом» награждал Пробуждённого устройством, позволявшим на некоторое время стать менее заметным для Искажённых. Прибор выделял особые феромоны, которые действовали как маркер «свой-чужой» для тварей.
        Весьма сильный эффект, но, к сожалению, у устройства имелись и слабые стороны. Прежде всего, на начальных уровнях тот действовал лишь на Выродков. За возможность обманывать Мутантов и, тем более Альф, придётся потратить внушительное количество расходников.
        Второй недостаток - высокое энергопотребление и короткие периоды активности. Без ряда апгрейдов, тот мог действовать всего минуту, после чего ему требовалось около часа, для создания новой порции феромонов.
        Подводя итог, на данном этапе потенциальная выгода не стоила потраченных усилий. Кроме того, я всегда смогу вернуться к этому вопросу в будущем, чего не скажешь о другом достижении «Во Благо». С ним не стоило затягивать, тем более, что часть «пути» уже была пройдена.
        Возвращаясь к Двупалому, прикинув его потенциал, под конец монолога, достал из личных запасов антибиотики широкого спектра действия и БПСку. В ближайшее время, даже если мне не удастся добыть новую порцию Питательной Смеси, в городе будет достаточно еды в свободном доступе.
        Пусть обычный провиант серьезно уступает пайку от Системы в плане качества, я посчитал эту потерю вполне приемлемой. В конце концов, менее чем за сутки я успел принять не только несколько порций БПСок, но витамины, кальций, кератин и ряд других препаратов, причём достаточно крупными дозами. Этого должно быть более чем достаточно, чтобы заложить прочный фундамент обновлённого тела.
        - В банке всё необходимое для организма на сутки - это поможет восстановиться от кровопотери.
        - Как её использовать? - вновь мужчина опустил лишние вопросы, сходу перейдя к сути дела.
        - Просто сверни «башку» и выпей содержимое, - дождавшись кивка, добавил, - после обработай рану и прими антибиотики.
        Прикинул, что рассказал и сделал достаточно, решил больше не задерживаться. Пусть я и делал определённую ставку на Двупалого, присматривать за ним не входило в мои планы. Если он не сумеет выжить собственными силами после всего услышанного, то попросту не имеет смысла вкладывать в него ценные ресурсы, в том числе и собственное время.
        ДОСТИЖЕНИЕ «ВЗАПЕРТИ»
        УСЛОВИЯ:
        - уничтожить не менее 20 Искажённых и/или Мутировавших животных находящихся в запертых квартирах
        - зачистите не менее 10 квартир, ставших пристанищем для Искажённых
        ОПИСАНИЕ:
        - улучшает адаптацию к бою и перемещению в условиях ограниченного пространства
        - улучшает контроль над областью в радиусе 20 сантиметров вокруг вашего тела
        Одновременно с уведомлением, я почувствовал покалывание чуть ниже затылка. Прямо сейчас Система искусственно прививала телу нечто сродни рефлекса, позволявшему даже с закрытыми глазами воспринимать пространство вокруг себя, пусть и в относительно небольшом радиусе.
        Против подавляющей силы подобные уловки бесполезны, но, при прочих равных, именно подобные мелочи и решают исход боя.
        В теории, награда должна была затрагивать адаптацию к ближнему бою по тому же принципу. Вот только учитывая опыт моей прошлой жизни - я был бойцом первой линии, пусть и помимо собственной воли, столь простое Достижение, навряд ли привнесёт нечто новое, скорее поможет адаптироваться новому телу к моим «старым» рефлексам.
        Сверившись с часами, прикинул, что ближайшие тридцать минут на улице будет слишком опасно, так что решил закончить зачистку этажа. Тут оставалось всего три квартиры - по времени, то на то и выйдет.
        - Извините, вы можете мне помочь!? - выйдя в общий коридор из очередной зачищенной квартиры, я практически сразу услышал приглушённый женский голос. Тот донёсся из-за двери, которую я недавно не сумел вскрыть.
        - Найди дома то, что сумеешь использовать как оружие. Если есть деревянная швабра, просто обломай её так, чтобы получилось подобие копья. В качестве альтернативы сойдёт длинный нож или молоток. Старайся атаковать в голову и при этом не лезть в обмен ударами, держись на расстоянии.
        - Нет, я имела в виду другое, - неловко замялась девушка, добавив в голоса нотки флирта. - Может, ты побудешь у меня, пока не приедет милиция?
        Проигнорировав ненужный разговор и последующее «мудак» брошенное мне в спину, взялся за очередную квартиру. Даже при наличии Клейма, вынуждавшего действовать с оглядкой на общее число выживших, я не собирался становиться спасателем каждого встречного.
        Подобное благородство - не более чем бесполезная игра в героя и пустая трата собственных сил и времени. В новом мире выживет только тот, кто сам борется за собственную жизнь. Даже Алина, сука ставшая моим палачом и прятавшаяся за спиной собственного покровителя, добилась своего положения не одним лишь своим телом…
        Новая квартира встретила до боли знакомым запахом сырости и чем-то средним между стонами и бормотаньем. Замерев на секунду, я невольно поёжился от нахлынувших воспоминаний. Отбросив неприятное чувство, быстро обошёл квартиру, найдя её хозяина в спальне, причём тот находился не в лучшей своей форме.
        Частое и поверхностное дыхание, дрожь, высокая температура - та колебалась около сорока градусов. Весьма паршивый набор, вот только вопреки собственному состоянию, губы парня оказались растянуты в неестественно широкой улыбке, а переполненный блеском эйфории взгляд блуждал по потолку. Стандартный набор человека под веществами, причём, довольно сильными.
        Личный «дилер» - улитка размером с крупную кошку, расположилась на правой ноге парня, при этом закрывая своим телом конечность ниже колена.
        Медленно, время от времени идущее волнами тельце моллюска не производило впечатление опасного хищника, тем не менее, при определённых обстоятельствах эта тварь становилась очень опасной. Обречённый на смерть хозяин квартиры тому пример.
        Пройдя глубже в комнату и немного обойдя парня, быстро убедился, что большая часть конечности у того уже отсутствует. Обильно выделяемая улиткой слизь содержала сильное психотропное вещество, напрочь вырубавшее чувство боли и туманящее сознание жертвы. С подобным «оружием», моллюск спокойно мог кормиться даже живой жертвой.
        Кожа, мясо и даже кости - тысячи крошечных, но вместе с тем острых и прочных зубов, легко перетирали в пасту любую органику, чем Ахатины и многие другие моллюски пользовались. Впрочем, по вполне очевидной причине - медлительности, эти твари чаще выступали в роли падальщиков, крайне редко получая в качестве жертвы живых существ.
        В теории, большинство Ахатин должно было вымереть, попросту не выдержав конкуренцию, но, по иронии, сами Пробуждённые будут помогать выживать этим тварям относительно длительный срок.
        В будущем, когда ситуация в городе относительно успокоится, люди попытаются не просто адаптироваться, а подчинить себе новый мир. Попытка заранее обречённая на провал, тем не менее, многие Пробуждённые добьются определённых результатов.
        Наиболее успешным направлением станет «одомашнивание» разного рода мутировавших животных. Причём речь пойдёт не о возможностях особых Спецов: Укротителей или Ловцов, а о перспективе разводить «скот» в производственных масштабах.
        Улитки и слизни станут одними из первых успешных проектов. Медлительные, лишённые фатального оружия и при этом потенциально полезные - идеальный набор качеств для экспериментов. Причём, самих моллюсков вполне устраивал статус «скота» и, при достаточном поступлении пищи, те вели себя вполне смирно.
        Изначально улиткам будут скармливать разного рода падаль, как правило, трупы Выродков или отходы, получая взамен «Отвал Башки», ну, или проще говоря - «Башку». Именно так в народе окрестят разбавленную слизь. В чистом виде эту дрянь не рисковали принимать даже заядлые любители дури, ведь та легко могла напрочь выжечь мозги.
        Производством, в основном, заниматься будет несколько банд, тихо приторговывая наркотиком. Пусть к тому моменту среди выживших успеет зародиться подобие власти, никто не станет заморачиваться с соблюдением старых законов. Естественно, за определённое отчисление от прибыли.
        Идиллия продлится почти три месяца - солидный срок по меркам нового мира. Камнем преткновения станет новый продукт - Пелена. Вязкая жижа, больше походящая на кровь, окажется куда интересней прототипа.
        Достаточно сильный стимулятор, легко проникающий сквозь одежду и кожу, способный обратить цель в берсеркера, готового рвать на части любое живое существо поблизости. В зависимости от ситуации, Пелену можно использовать как на себе, так и на враге.
        Окружённый толпой собратьев, Мутант под этим стимулятором мог серьезно уменьшить число врагов. Подобная стратегия позволяла взять не одно гнездо, главное, использовать Пелену на главной особи.
        А вот на Альф стимулятор действовал куда реже. Многие твари умудрялись подавить негативный эффект.
        В целом, одни лишь эти характеристики делали Пелену полезным препаратом, но, на самом деле, это было лишь приятным бонусом к главному блюду. Использовав стимулятор и пережив приступ безумия, Пробуждённый практически гарантированно получал прирост к параметру Регенерации и незначительно увеличивал сопротивление к психотропным веществам.
        В отличие об Башки, которая являлась опасным наркотиком, заправилы города не стали закрывать глаза на Пелену. Возможность своими руками создавать препарат, способный повышать характеристики - слишком ценный ресурс.
        Ланс - покровитель Алины, оказался в числе первых, кто начал действовать под эгидой избавления города от опасного наркотика. Впрочем, даже тогда высший эшелон группировки не стал пачкать собственные руки. Для подобной - грязной работы, у них имелись мы - Пионеры.
        Уничтожить притон оказалось легко, ведь раньше дельцы исправно платили откупные на протяжении нескольких месяцев и спокойно пустили нашу группу к себе в логово. Ланс, не будучи дураком, пустил клич о борьбе с наркотиками лишь после этой операции.
        Избавившись от мелких сошек и проведя весьма жесткий разговор с хозяином притона, нам без особого труда удалось выведать рецепт Пелены. Источником, как и в случае с Башкой, оказались всё те же мутировавшие улитки, а весь секрет заключался в особой диете моллюсков. Твари должны были питаться исключительно живыми людьми.
        Пусть в процессе разум жертв находился в наркотическом угаре, организм продолжал реагировать на боль, выбрасывая из надпочечников адреналин в кровь. Именно этот гормон, поглощаемый улитками в огромных количествах, и позволял тем синтезировать Пелену.
        Обыскав притон, тогда мы нашли в его недрах особый «Улитник» - комнату, заполенную мутировавшими моллюсками и покалеченными людьми.
        Среди десятка наполовину обглоданных тел, моё внимание сразу привлёк тощий седой парень без обеих ног и правой руки, с кляпом во рту. Поначалу я даже принял его за старика, но присмотревшись, понял, что ему около семнадцати.
        В отличие от остальных пленных Пробуждённых, этот находился в полном сознании. Как оказалось позже, парень обладал особой Меткой, позволявшей сохранить чистоту разума вопреки наркотикам и боли. Вот только то, что должно было стать даром Системы, на деле обратилось в худшее из проклятий.
        Едва заметив нас, Седой со слезами на глазах стал молить о смерти. Пусть кляп сильно мешал тому говорить, он раз за разом надрывал глотку в болезненном вое, повторяя «убейте меня». Мы прекрасно его понимали, но не смели выполнить просьбу - со слов главаря банды, вскормленные именно на этом человеке улитки, давали урожай наиболее мощной Пелены.
        Судьба несчастных и в особенности этого парня были в руках Ланса. Впрочем, даже тогда тот предпочёл не являться лично, отправив вместо себя Алину. Вполне ожидаемо, наведавшись в притон, девушка не упустила шанса вновь добавить в мою жизнь новых чёрных красок.
        Узнав подробности, Алина предложила мне решить судьбу парня, правда, с особыми условиями. Я мог оборвать страдания калеки, вот только за это пришлось бы заплатить собственным глазом.
        Прекрасно осознавая, что Алина не могла принимать подобные решения даже будучи девушкой Ланса, я сразу же отказался, получив в ответ издевательскую насмешку девушки и поток проклятий от Седого.
        Спустя пару дней, как я и ожидал, Ланс возобновил производство Пелены в собственной высотке. Благодаря продажам переименованного препарата, он сумел заполучить достаточно ресурсов, чтобы окончательно закрепиться в числе сильнейших Пробуждённых города.
        Относительно самого производства, внешне оно стало более гуманным, ведь теперь улитки не поедали Пробуждённых заживо, вместо этого питаясь лишь их кровью. Вот только стоило копнуть чуть глубже, и всё становилось не столь радужно, ведь требовалась не только кровь, но и большая концентрация адреналина в ней.
        Пусть причинение боли было не единственным методом добыть нужный гормон, тем не менее, именно он оставался наиболее эффективным и удобным.
        Провинившимся Пионерам частенько приходилось становиться «добровольными» донорами для кормёжки моллюсков. Единственным исключением среди прочих вновь был я - для меня двери девятнадцатого этажа, на котором и расположился улитник, всегда были открыты.
        В целом, несмотря на ряд весьма болезненных стимуляций, тот период был относительно мирным, вот только всё это было лишь началом. В какой-то момент, вместо стандартных процедур «повышения синтеза адреналина», ко мне принесли живую улитку.
        Как выяснилось позже, на мне проверяли сыворотку, созданную на основе крови Седого. Несмотря на все старания заправившего Улитником Медика, пленный парень быстро угасал, грозя отойти в мир иной в ближайшее время.
        Расставаться со столь прибыльным бизнесом никто не хотел, так что из меня планировали создать замену, к счастью, эксперимент провалился.
        Пусть концентрированная чистая слизь и не спекла мой мозг, я находился в полубреду, с трудом осознавая происходящее и лишь изредка ощущая отголоски боли. Когда очнулся, большая часть моего тела оказалась лишена кожи, повсюду были глубокие рытвины, а на правой ноге отсутствовали все пальцы. Впрочем, не это было самым страшным - последующие полгода я пытался справиться с зависимостью.
        Далеко не самая простая задача, когда тебе практически насильно подсовывают эту дрянь во время ломки - по распоряжению Алины, меня часто направляли в Улитник для сбора той самой слизи.
        Непроизвольно сжав пальцы на правой ноге, выбросил из головы мысли о поехавшей суке. Слепая жажда мести в любом случае ничего не даст, чего нельзя сказать о моллюске.
        Подойдя чуть ближе, внимательно осмотрел улитку. Животное на мои перемещения отреагировало в пределах ожидаемого - никакой агрессии, лишь выпустило «ус», на котором проклюнулся вполне человеческий глаз. Изначально моллюски обладали примитивными органами зрения, но, видимо, конкретно эта особь сумела эволюционировать нужный орган благодаря обилию пищи.
        Оставив в покое улитку, переключил внимание на её жертву. Если мозг к этому моменту ещё не спёкся, то был довольно близок к этому состоянию. Да и в целом его организм едва держался, в особенности печень, отчего кожа несчастного приобрела нездоровый желтоватый оттенок.
        В отличие от Пробуждённых, которых я нашёл во время рейда в прошлой жизни, обычный человек справлялся с наркотиком в разы хуже. Тем не менее, самое главное - его тело всё ещё оставалось живым, а значит, у меня был шанс получить Пелену.
        В отличие от Башки, которую добывали из слизи, с Пеленой дела обстояли несколько сложнее. Впрочем, за месяцы проведённые в Улитнике мне довелось не раз наблюдать за этим процессом, так что я прекрасно знал все этапы «сбора урожая».
        Пройдясь по кухне, первым делом нашёл пачку поваренной соли, а после более детального осмотра и пару резиновых перчаток - те лежали на полке с бытовой химией. Вернувшись в спальню, сразу приступил к делу.
        Едва белые гранулы попали на слизистую плоть моллюска, та начала пениться и кровоточить. Моментальное обезвоживание - опасный и довольно болезненный процесс.
        Видя, что улитка пытается спрятаться в домике, щедро насыпал соли той под раковину, вынуждая перейти моллюска от бегства к более активному способу выжить. Впившись в одноногого с новой силой, тварь начала с утроенной силой поглощать плоть, более не заботясь о состоянии жертвы, а, следовательно, уменьшив количество вырабатываемой Слизи.
        Истязание продолжалось минут двадцать. Под конец улитка обратилась в клубок рыхлой, кровоточащей плоти, а ко мне перетекла небольших размеров капля Эссенции. Будь на то необходимость, я бы мог прикончить тварь и раньше, но чтобы повысить вероятность создания Пелены, пришлось сознательно затянуть процесс.
        Натянув перчатки, я начал копошиться в алой жиже. Менее чем через минуту у меня на ладони оказался небольшой, размером с фалангу пальца, комок. Незнающий человек легко мог перепутать багровую находку со сгустком крови, но я прекрасно понимал, что мне удалось заполучить Пелену.
        Изначально этот ком отсутствовал в теле моллюска и формировался естественным путём в желудке твари на фоне быстрого обезвоживания. Довольно неочевидная последовательность действий и мне оставалось только гадать, каким именно образом барыги к ней пришли.
        Покрутив в руке полученный концентрат, убрал его в контейнер из-под БПСки. Несмотря на соблазн, использовать добытый стимулятор не стал, и на то имелось сразу две причины.
        Прежде всего, это место не было достаточно безопасным. Воспользовавшись Пеленой, я попросту не смогу контролировать себя и, скорее всего, сам выберусь наружу или начну крушить мебель, что привлечёт внимание тварей с улицы.
        Куда безопасней будет использовать Тайник - в изолированном от внешнего мира пространстве подобных проблем точно не будет. Кроме того из-за разности в течение времени, эта особенность Бункеров относилась и к Тайникам, я не просяду по темпу прокачки.
        Вторая причина - Пелену следовало использовать в разбавленном виде, причём на роль растворителя лучше всего подходил МИР, но на крайний случай подойдёт и БПСка. Употребление концентрата в чистом виде так же допускалось, положительный эффект при этом полностью сохранялся, но вместе с тем побочный становился более выраженным и продолжительным.
        Впрочем, не стоило списывать со счетов и альтернативный метод использования - в качестве оружия. Для этих целей концентрат стоило разбавлять с кислотой или обычной слизью улиток - это давало максимальный негативный эффект. Спирт так же был неплохой альтернативой, но, на крайний случай, подойдёт практически любая жидкость.
        Убрав первый трофей, наполнил несколько баночек расплавленными остатками моллюска, в которых хватало той самой наркотической слизи. Вопреки всем побочным эффектам, среди выживших будет достаточно желающих отдать нечто ценное в обмен на порцию этого дерьма.
        Закончив со сбором слизи, переключился на Чип - тот был спрятан под раковиной. При условии, что тело улитки было сильно повреждено, после его активации, мне удалось получить кристалл ёмкостью всего лишь в две единицы Эфира.
        Сам Чип при этом оказался покрыт трещинами и выглядел так, будто готов рассыпаться в любую секунду. Попытка использовать этот трофей для апгрейда устройств, практически наверняка сорвётся, так что решил не откладывать пластину про запас, вместо этого окончательно её разломав, активируя «лотерею» от Системы.
        В целом, ни на что особо не рассчитывал, но на этот раз удача оказалась на моей стороне. Пространство дрогнуло, сформировав сферу-барьер, внутри которой парила пластинка, похожая на слегка уменьшенную копию Чипа.
        Собственно, сходство было не случайным, ведь это устройство, в некотором роде, можно назвать модулем для Нейронного Чипа. Вот только использовать его на себя не стоило.
        ПОВОДОК
        | устройство |
        ФУНКЦИОНАЛ:
        - при слиянии с чипом животного, влияет на восприятие последнего, заставляя воспринимать пользователя как члена семьи
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - устройство предназначено для существ не превышающих 1 эволюционный уровень
        - активация требует 50 единиц энергии Эфира
        - повторное использование невозможно
        Выхватив из барьера пластину, провёл по металлической поверхности большим пальцем. В прошлой жизни я не раз прикасался к аналогичному устройству, пусть и более прокаченной версии, вот только тогда я был его носителем.
        Учитывая, сколько я раз мечтал о том, как надену на Алину поводок, могло показаться, что в мои руки попало отличное оружие мести. К сожалению, на деле всё обстояло несколько сложнее. Прямо сейчас Поводок мог взаимодействовать лишь с мутировавшими животными, а список доступных апгрейдов устройства ограничивался всего одним пунктом, позволявшим наращивать максимальный эволюционный уровень цели.
        Расширять спектр целей до Искажённых и тем более Пробуждённых могли лишь Погонщики - прокаченная версия специализации Укротителей. Именно к ним и относилась Алина.
        Впрочем, отпустив эмоции, даже без подобных ограничений, я бы не стал тратить столь ценное устройство на эту поехавшую девку. Суке хватит и пробитого черепа.
        Помимо этих улучшений, у Поводка имелась целая категория временно заблокированных апгрейдов - для их открытия требовалось взять под контроль животное.
        Здесь имелись функции добавления маячка компаньону, после чего последний начинал отображаться на карте интерфейса. При условии, что устройство не подчиняло животное, то, ведомое инстинктами, вполне могло убежать, а после потеряться. Кроме того, с этим апгрейдом будет куда проще координировать свои действия с подчинённым зверем.
        Естественно, для работы этого улучшения требовалось наличие геолокационного модуля. Собственно, другие апгрейды родного Нейронного Чипа, так же могли открывать дополнительные ветки прокачки.
        Наиболее полезным являлось улучшение, завязанное на синергию с коммуникационным модулем, выполняя роль примитивного переводчика. Общение, в привычном понимании людей, останется недоступным, но, животное начнёт куда лучше понимать сложные приказы хозяина.
        Второй, доступный на данный момент апгрейд, затрагивал непосредственно мозговую деятельность питомца. Способность выждать время перед нападением, найти вещь конкретного цвета или формы - всё это и многое другое значительно расширит возможности компаньона.
        Правда, имелось у этого улучшения и обратная сторона медали. Изначально Поводок не подчинял волю животного, а просто заставлял его видеть в Вас члена стаи, но не более того. Нет никаких гарантий, что поумневшее животное не начнёт воспринимать себя как доминантную особь или вожака стаи.
        Подобная проблема решалась одним из двух способом, ну, или их комбинацией. Самый простой - активировать ещё одно улучшение, с подавлением воли. Другой метод, куда сложнее, но более надёжный - развить собственную силу.
        Воспользовавшись поиском на телефоне, нашёл зоомагазины в навигаторе. Зоопарки и сафари-парки, несмотря на куда больший выбор потенциальных компаньонов, сразу отбросил. Эти места ещё долго будут мёртвой зоной, сунуться в которую равносильно дороге в один конец.
        Для моих целей идеальным вариантом будет средних размеров зоомагазин, выступая неким примером баланса между количеством живности и риском.
        Поблизости оказалось три точки, но одну я сразу отмёл. Магазин оказался заточен под аквариумистику. Пусть рыбы обладали огромным потенциалом, даже в пределах города, все способы их использовать носили весьма специфический характер.
        В итоге мой выбор пал на «Exzo World». Мало того, что этот магазин находился относительно близко к инфекционной больнице, так ещё и название намекало на наличие экзотических животных. Пусть прайс мне не удалось найти, фотографии из галереи оказались не менее наглядными. Рептилии, насекомые, птицы - выбор выглядел неплохо.
        Относительно самих компаньонов, решил заранее не загадывать. В любом случае придётся подстраиваться под ситуацию.
        Судя по комментариям покупателей, магазин зачастую ограничивался штучными экземплярами животных. А учитывая, что звери, как и люди, эволюционировали не одновременно и имели разный потенциал, далеко не все особи сумеют выжить, так что мой выбор в любом случае будет весьма ограниченным. Впрочем, в этом имелись и свои плюсы - естественный отбор отсеет самых слабых.
        Проработав и запомнив маршрут, понял, что в запасе у меня есть ещё около получаса, которые я так же решил потратить с пользой. Вскрыв ещё несколько квартир, я покалечил, но не убил семерых Выродков.
        Перетащив Искажённых в одну квартиру на верхнем этаже, достал из рюкзака петарду. Использовав найденную здесь же изоленту, примотал к будущему снаряду груз в виде отломанной от кухонного ножа ручки. После, нарастив фитиль, метнул во двор подожжённый снаряд, стараясь забросить тот как можно дальше от дома.
        Далее, быстро прикончив одного за другим Выродков, бросился в коридор, а оттуда на лестничную площадку. Звонкий хлопок, пробившийся даже через стены, явно привлёк внимание Искажённых - те отозвались дружным голодным стоном напополам с рёвом.
        Добравшись до первого этажа, медленно открыл дверь и, лишь убедившись, что поблизости нет тварей, выскользнул на улицу. Сейчас твари стягивались в одну точку, так что мне удалось выйти незаметно, но, я не спешил расслабляться. Город не ограничивался одним лишь этим двориком и шум, наверняка, привлечёт внимание.
        Несмотря на обилие Выродков, я не пытался красться, сделав акцент на скорости и правильном маршруте. Эти твари могли разорвать человека на части, но лишь при условии, что сумеют его поймать.
        В дальнейшем подобная стратегия будет равносильна смертельному приговору, но ближайшие часы она должна быть лучшим выбором. Относительно этого мне приходилось полагаться на чужие рассказы - сам я этот момент банально проспал.
        К счастью, метод оказался рабочим. Мне всего раз пришлось пускать в ход топорик, чтобы приложить одинокого Выродка, выскользнувшего из подворотни. Судя по тому, что тварь даже не пыталась атаковать, встреча была случайной.
        Примерно в этом же время я получил новое уведомление от Системы. Видимо, только сейчас Эссенция из семи убитых Выродков нашла себе хозяев.
        ДОСТИЖЕНИЕ «ВО БЛАГО»
        УСЛОВИЯ:
        - отказаться от 10 добытых Вами лично Эссенций в пользу не прошедших Пробуждение людей
        ОПИСАНИЕ:
        - увеличение сродства с бесхозной Эссенцией, что позволяет последней выбирать Пользователя в качестве нового носителя
        - радиус эффекта достижения - 100 метров
        Несмотря на весьма специфические свойства, я решил воспользоваться случаем и получить достижение. Тем более что на моей памяти было несколько крупномасштабных сражений, в которых погибало большое количество Пробуждённых, делая львиную долю добытой Эссенции бесхозной.
        Несмотря на увесистую сумку, забег отнял меньше пятнадцати минут. При этом, что куда важнее, мне удалось не собрать прицеп из Выродков. В обычной ситуации - немыслимая удача, но сейчас это можно считать закономерностью.
        Далеко не все выжившие тихо сидели в квартирах. В то время как одни пытались звать на помощь, другие старались дать отпор. Причём далеко не я один мог похвастаться наличием огнестрела.
        Сдвоенный выстрел намекал на то, что где-то неподалёку в ход пошла двустволка. Определив с какой стороны донёсся звук, сделал мысленную пометку избегать того района. Ведь помимо риска нарваться на толпу Искажённых, не стоило забывать о шансе поймать шальную пулю.
        Зоомагазин оказался небольшим и являлся частью одноэтажного здания, чей торец плавно переходил в забор соседей.
        Точка, вполне ожидаемо, оказалась закрытой, но, благодаря Червю, мне не составило труда вскрыть замок, но при этом я не спешил входить. Домик оказался небольшим, так что внутри было весьма тесно, а учитывая ассортимент - в основном разного рода мелкая живность, стоило быть вдвойне внимательным. Благо, улочка оказалась пустынной, так что я мог позволить себе подобную вольность.
        К счастью, предосторожность оказалась излишней. Даже без тщательного осмотра стало понятно, что я опоздал. Посреди магазина лежало два изрядно потрёпанных тела - игуана и хорёк.
        Оценив обстановку внутри, пришёл к неутешительному выводу. Судя по всему, оба животных эволюционировали ещё ночью. Взвинченный охотничий инстинкт, помноженный на голод порождённый экстремально быстрым развитием подтолкнул двух зверей к тотальному геноциду обычных животных, а после и к финальной схватке за позицию хозяина этого места.
        Обилие рваных ран на теле игуаны говорило о том, что та проиграла в прямом противостоянии. Правда, насладиться победой врагу не удалось. Хорёк сумел отойти, или скорее отползти, от ящерицы примерно на метр, роняя на пол кровавую пену. Животное боролось до последнего, но в итоге уступило яду.
        На таймере Поводка оставалось чуть больше пятнадцати минут. В теории, этого должно хватить на очередной забег - ближайшая точка находилась всего в шести кварталах, но, я решил не спешить.
        Помимо трупов, в помещении должна была находиться Эссенция. Пусть та могла легко проникнуть через запертую дверь, без стимулятора - подходящего носителя в определённом радиусе, Эволюционная Субстанция должна была находиться на месте.
        Учитывая все обстоятельства, именно я должен был сорвать этот маленький куш, вот только поблизости нигде не было никаких люминесцентных клякс.
        У феномена имелось два объяснения. Первое - на момент гибели игуаны и хорька, рядом с магазином находился потенциальный носитель. Второе - внутри имелось ещё одно животное.

* * *
        УРОВЕНЬ 5
        Сферы 4
        Слоты Ядер 4
        НЕЙРОННАЯ СЕТЬ 22
        Регенерация 14
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ 25
        Ловкость 20
        Сила 15
        СИСТЕМЫ ОРГАНОВ И ТКАНЕЙ:
        СЕРДЕЧНО-СОСУДИСТАЯ
        Миокард 1
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ:
        Мышечная Ткань 1
        (комплекс Мышц Нижних Конечностей 2)
        КОСТНАЯ ТКАНЬ 1
        Сухожилия 1
        Суставы 1
        ПИЩЕВАРИТЕЛЬНАЯ СИСТЕМА:
        желудочно-кишечный тракт 1
        ПУТЬ РАЗУМА:
        Эспер 1
        Термокинез 1
        Криокинез 2
        Конденсация 1
        Подавление Тепла 1
        Термосенсорика 1

* * *
        СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ
        МЕДИК
        | 1-ранг |
        - анатомия
        - физиология
        ОСОБЫЕ УСТРОЙСТВА:
        - отсутствуют

* * *
        ДОСТИЖЕНИЯ
        «ПРЕДЕЛ»
        «Первый»
        «Жестокость»
        «Покоряя Врата»
        «На Страже»
        «Первый Шаг»
        «ВЗАПЕРТИ»
        «Во Благо»

* * *
        УСТРОЙСТВА:
        1. Биорезонатор
        (ускорение/замедление метаболизма)
        2. ЧЕРВЬ
        (взлом механических замков)
        3. ИСТОК
        (преобразование молекул кислорода в воду | фильтрация воды)
        4. ТАКТИЧЕСКАЯ ПЕРЧАТКА УНИВЕРСАЛЬНАЯ (ЛЕВАЯ)
        (средство экипировки/защиты)
        5. БИОНИЧЕСКАЯ ЛИНЗА
        (увеличенный объём энергетического блока | трёхкратное увеличение зрения | инфракрасный фильтр | анализатор эссенциального фона)
        РАСХОДНИКИ:
        1. Базовая Питательная Смесь (БПС-1) - 2 - .> 1
        2. Малый Инъектор «Стимулирующий» (МИС-1) - 1
        3. Малый Инъектор «Регенераторный» (МИР-1) - 0
        ТРОФЕИ:
        1. Концентрированная и насыщенная адреналином кровь из желудка мутировавшей улитки ахатина - 1 («Пелена»)
        2. Слизь с фрагментами плоти мутировавшей улитки ахатина - 1 («Бошка»)
        Глава 16
        Более детально обыскав подсобку, мне удалось найти потенциального счастливчика, поглотившего дармовую Эссенцию. Два пенопластовых ящика, ютящихся в углу коморки и не особо бросавшихся в глаза, на деле оказались инкубаторами. Один из них был пустым, в то время как во втором лежал лоток с мелким гравием и пятью яйцами.
        Кладка выглядела потрёпанно. Скорлупа большинства яиц сморщилась, а местами и вовсе имелись глубокие вмятины. Скорее всего, тому виной оказался резкий перепад температуры - судя по оплавленным краям пенопласта, имевшийся внутри обогреватель, прежде чем выгореть, начал жарить куда сильнее положенного.
        В подобных условиях весь выводок должен был погибнуть, но, учитывая отсутствие Эссенции в магазине и других конкурентов, определённые выводы напрашивались сами собой. Воспользовавшись термосенсорикой, сразу отбраковал четыре яйца - те никак не отличались по температуре от окружающей среды, а вот в последнем - пятом, за скорлупой пробивалось тусклое тепловое пятно ещё живого зародыша.
        В процессе осмотра инкубатора, на глаза попался стикер на внутренней стороне крышки, с пометкой «Коля. Гадюка». Этих двух слов оказалось более чем достаточно, чтобы находка резко потеряла в ценности.
        Меня сложно назвать знатоком змей, но с базовыми моментами я был знаком. Когда от этого зависит твоё выживание, невольно начинаешь тянуться к знаниям из самых разных сфер.
        Гадюки, в большинстве своём, не отличались силой своего яда. До прихода Системы, взрослый человек, практически всегда, переносил укус этого вида змей с минимальным риском летального исхода. Если закрыть глаза на аллергические реакции или слабое здоровье, всё ограничивалось припухлостью и скачком температуры.
        Столь скромный результат резко терялся на фоне убойной силы яда кобры. Один лишь этот факт серьезно ставил под вопрос перспективу взять змееныша в качестве компаньона. А ведь у рептилий хватало и других слабых мест.
        Змеи в целом плохо переносили низкую температуру. В дикой природе эти хладнокровные попросту впадают в спячку ещё осенью, причем зачастую группами и в относительно тёплых местах.
        Учитывая надвигающуюся зиму и силы, которыми мне придётся оперировать как Криоманту, новорождённая гадюка вполне могла умереть, не успев вырасти и принести реальной пользы. Понятное дело, что от любых недостатков можно избавиться за счёт Системы и череды эволюций, вот только стоило ли вкладывать время и ресурсы, в развитие заранее слабого вида? Даже тривиальные собака или кошка, на этом фоне, кажутся отличным выбором.
        Единственное, что не давало мне отказаться от змееныша, так это тот факт, что именно эта особь поглотила Эссенцию. Если эта догадка окажется верной, то животное прошло крещение Системой до своего полноценного рождения и сумело выжить, а это серьезное преимущество.
        Чем моложе организм, тем проще Эволюционной Субстанции его изменить, быстрее и качественней адаптируя к условиям нового мира. Как итог, ресурс тратится не на изменение уже имеющегося фундамента, а на возведение нового.
        Кроме того, не стоило забывать и о таймере. Прямо сейчас у меня практически не оставалось выбора. В теории я мог его продлить, но это не даст никаких гарантий, что в следующем магазине найдётся кандидат получше.
        Взвесив все «за» и «против», решил не тратить время на сомнительную беготню. В конечном счёте, компаньон всегда будет внешней силой. Здесь и сейчас следовало сделать ставку на собственном развитие. В худшем случае, если животное окажется слабым, я всегда смогу использовать его в качестве наживки.
        Выбрав наиболее повреждённый участок скорлупы, пустил в ход скальпель, надрезав оболочку. В ответ на это змеиный клубок внутри начал шевелиться - неплохое начало.
        Поднеся к получившемуся окошку Поводок, мысленно активировал устройство. Пластина моментально отозвалась и потеряла жёсткость. Разлившись по пальцам серебристой кляксой, прибор устремился к носителю, легко проникнув сквозь окошко в скорлупе. В целом, последняя не являлась серьезной преградой для нанитов, те попросту выбрали путь наименьшего сопротивления.
        ДОСТИЖЕНИЕ «СВЯЗЬ»
        УСЛОВИЯ:
        - войти в число первых 10 Пробуждённых, сумевших приручить эволюционировавшее животное
        ОПИСАНИЕ:
        - позволяет частично влиять на процесс эволюции компаньона, задавая вектор будущих преобразований
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - глобальное изменение структур внутри компаньона недоступно
        - изменение Пути компаньона недоступно
        После всплывшего уведомления, у меня появился доступ к новой вкладке в интерфейсе. Судя по полупрозрачному изображению яйца с контурами змееныша внутри, тот находился на финальной стадии созревания.
        КОМПАНЬОН
        (имя не присвоено)
        СЕМЕЙСТВО - ГАДЮКОВЫЕ
        род - Гигантские Гадюки
        вид - Гюрза
        УРОВЕНЬ - 0
        эссенция - 0/50
        Змееныш оказался не рядовой гадюкой, а гюрзой - приятная новость. Ведь в отличие от прочих собратьев, этот вид, насколько я знал, отличался достаточно сильным ядом.
        Помимо базового интерфейса компаньона, в награду за достижение, я получил доступ к дополнительной панели, позволявшей в некоторой степени влиять на развитие змееныша. Новое меню внешне походило на мой собственный интерфейс, но при этом отличий так же хватало.
        Прежде всего, здесь не было конкретных цифр, а лишь указывался общий потенциал роста той или иной характеристики. Всего имелось пять подрангов: низкий, средне-низкий, средний, средне-высокий и высокий.
        Большинство параметров змееныша имело средне-высокое значение. Даже изначально слабые стороны рептилий, вроде устойчивости к низким температурам, имели статус среднего потенциала. Крещение Эссенцией серьезно повлияла на характеристики эмбриона.
        Впрочем, хватало строк с пометкой «ниже среднего» и «низкий потенциал». Мой компаньон оказался заточен под развитие естественных структур, не обзаведясь при этом уникальными Ядрами.
        В теории, этот «изъян» легко решался с помощью всё той же Связи, позволявшей по моему собственному усмотрению использовать разом шесть Сфер, для формирования определённых Ядер. Причем помимо дефолтного набора, завязанного на потенциал змееныша, Система учитывала и возможную синергию с хозяином.
        Изучив доступные варианты, решил не идти против имеющейся базы и инициировал создание Ядра в ядовитых железах. Второе улучшение затронуло весь организм в целом, фактически делая рептилию теплокровной. Подобное изменение серьезно повысит расход энергии, но в условиях надвигающейся зимы, этот шаг вполне оправдан. Без возможности самостоятельно передвигаться, компаньон будет попросту бесполезен.
        Очень заманчиво выглядела перспектива развить интеллект змееныша, создав Ядро в его мозгу, но, к сожалению, эти изменение имели глобальный характер и на фоне уже запущенных процессов с перестройкой организма на теплокровный режим, могли попросту прикончить рептилию. Кроме того, первые две эволюции израсходовали 5 Сфер, в то время как этот шаг требовал разом три.
        С появлением компаньона, я так же получил возможность пожертвовать тому часть Эссенции, что циркулировала в моём теле вне Ядер. Если очень упростить, то речь шла примерно о 10 % от всей Эволюционной Субстанции, что я успел поглотить к этому моменту. Для рядового Пробуждённого с низким эволюционным уровнем эта функция будет бесполезной, но не для меня.
        Пойдя на относительно малую жертву, я не потеряю эволюционный уровень, а просто отсрочу получение нового, но при этом дам серьёзный толчок в развитии змееныша. А чем быстрее тот наберёт силу, тем раньше начнёт приносить пользу.
        Правда, несмотря на ряд преимуществ, прокачивать рептилию здесь и сейчас не стал. Как минимум следовало дождаться, когда змееныш вылупится и только после браться за его развитие.
        Обыскав магазин, нашёл небольшой контейнер, который заполнил опилками из инкубатора. После, убедившись, что будущего компаньона не трясёт внутри, отправил миниатюрную версию гнезда в недра рюкзака.
        Условия внутри «переноски» едва дотягивали до уровня приемлемых, но я не мог ещё больше времени тратить на ожидание вылупление змееныша. Инфекционная больница - весьма сложная цель, и если и пытаться поохотиться на её территории, то именно сейчас. Позже, когда самые сильные твари начнут просыпаться и выбираться из недр зданий, эта затея станет слишком опасной.
        Выбравшись на улицу, практически сразу натолкнулся на изрядно потрёпанного Выродка - тощая тварь светила мозгами в пробитом черепе. Искажённого явно серьёзно приложили чем-то тяжёлым, вот только удар прошёлся по касательной, сорвав часть скальпа и раздробив кости, но не прикончив урода.
        Решив не тратить время на недобитка, проходя мимо, отработал топориком по левой ноге Искажённого. Очевидно, что новая рана не убила тварь, но, учитывая пробитый череп, Выродок станет лёгкой добычей для случайного выжившего, что благоприятно скажется на общей статистике.
        Петляя по переулкам, я старался придерживаться баланса между скоростью и осторожностью. Пусть наиболее сильные и успешные твари сейчас ютились по подвалам, на улице хватало бродяг, причём далеко не все из них были Выродками. Кроме того, одними мутировавшими животными и Искажёнными опасности улиц не ограничивались.
        Преодолев большую часть пути, в полукилометре от больницы, я столкнулся с иной угрозой нового мира. Моё внимание привлекли потоки искажённого воздуха - нечто подобное происходило, вокруг раскалённых предметов, но на самом деле явление не имело никакого отношения к перепаду температур.
        Каруселька - аномалия гравитационного типа, искажающая само пространство. Достаточно коснуться её нечётких границ и невидимая сила вцепится мёртвой хваткой в жертву, увлекая ту в свои недра.
        Опасность Карусельки во многом определялась её возрастом. Едва зародившаяся аномалия, практически всегда, невольно «выплёвывала» пойманную жертву. Большинство при этом отделывались ушибами, реже переломами, но хватало и «счастливчиков», которых выбрасывало в близстоящую стену или машину головой вперёд. Сломанный позвоночник или перелом основания черепа - не лучшее подспорье в выживании.
        Тем не менее, если пройдёт достаточно времени и каруселька успеет настояться, то со временем переродится. Аномалия из водоворота обратиться в подобие сферы с огромным количеством сжатого воздуха.
        Если повезёт, то новый вид аномалии - Кусака, окажется достаточно сильной и попросту оторвёт соприкоснувшуюся часть тела. Потеря пальца, куска плоти или даже руки - всё куда лучше, чем оказаться внутри «пузыря», который порой может не превышать размеров футбольного мяча.
        Пережить подобное могли лишь сильные Плотники, да и те без поддержки соратников, протягивали недолго.
        Несмотря на явную опасность от Карусельки, как и многие другие аномалии, эта являлась своеобразным ресурсом. В конце концов, в основе подобных явлений лежало локальное скопление Эфира, извлечь который можно было с помощью особых устройств - Потрошителей Аномалий, ну и запаса подходящих кристаллов-пустышек.
        Пусть я легко мог обойти вставшее на пути препятствие, делать этого не стал, предпочтя «прощупать» границы Карусельки. Благо, процесс требовал минимум затрат в плане времени и усилий, даже никакого оборудования не потребовалось. Главное - банальное отсутствие спешки.
        Используя подручный мусор, я просто следил за теми зонами, откуда хлам моментально утягивало в недра аномалии. Каруселька, как оказалось, имела форму близкую к воронке, самая широкая часть которой находилась на высоте двух метров и занимала практически весь проход.
        Весьма опасная структура, ведь если двигаться вдоль стен, то аномалия почти наверняка «ухватиться» за голову и легко свернёт шею. При таком раскладе у угодившего в Карусельку человека будет куда меньше шансов выжить.
        Закончив с изысканиями, воспользовавшись Нейронным Чипом, оставил на собственной виртуальной карте точную метку с подробным комментарием. Подобные вещи всегда стоило тщательно фиксировать, а не полагаться на собственную память, пусть та и была усилена эволюционными скачками. Человеческий фактор - слишком непредсказуемая штука.
        Оставшийся до инфекционной больницы отрезок пути прошёл без особых происшествий. Единственное заслуживавшее внимания событие - встреча с Мутантом.
        Коренастая тварь, на первый взгляд, мало чем отличалась от гориллы. Мощное тело, манера передвигаться с помощью пары длинных и мощных рук. Тем не менее, стоило подойти чуть ближе, и в животном силуэте можно было без труда разглядеть человеческие черты.
        Мутантом оказался невысокий мужик в начавшей расползаться по швам оранжевой спецовке. Немолодой работяга, возможно дорожник, за плечами которого не один год тяжёлой физической работы, исказился в тварь с гипертрофированной мускулатурой и плотной кожей, по крайней мере, на руках. Сжатые в кулак пальцы попросту не ощущали ударов об асфальт во время передвижения.
        Впрочем, такую оценку я мог дать лишь одной - правой руке, в то время как левая, обладавшая менее впечатляющими габаритами, была занята иной задачей. Тварь волокла за ногу человеческий труп. Судя по одежде несчастного - такой же оранжевой спецовке, пищей для Мутанта должен был стать один из его бывших коллег.
        Воспользовавшись возможностями Линзы и более детально рассмотрев Мутанта с безопасного расстояния, подметил у того на груди два длинных пореза. Раны оказались достаточно глубокими, чтобы в их недрах зияли белые кости. Судя по размерам повреждения и специфике работы двоицы, в ход наверняка пошла лопата.
        Наличие глубоких и кровоточащих ран, вялая походка… на фоне уже имеющегося Ядра на мышцы нижних конечностей, перспектива обзавестись аналогичным улучшением для рук выглядела весьма заманчиво. Вот только я быстро отказался от этой мысли.
        Волочащийся по асфальту труп оставлял за собой рваную полосу из плоти и крови, за которой следовала целая процессия из Выродков.
        В будущем, когда пищи в лице выживших людей станет куда меньше, Искажённые начнут куда бережней относиться к добыче, но не сейчас. По иронии судьбы, именно этот глупый поступок, фактически спасал Примату жизнь.
        Даже если исключить из уравнения Мутанта, нападать на толпу Выродков посреди узкой улочки - слишком опасно. Тем более, что потенциальные трофейные Ядра, будучи продвинутыми, займут бесценный слот.
        Пусть во время быстрого старта и на ранних этапах акцент на эволюции собственного тела даст неплохой результат, в будущем это породит немало сложностей. Любой Пробуждённый, без исключений, если хочет достичь пика, должен сосредотачивать Эссенцию в профильных для собственного Пути Ядрах.
        Обойдя переулками процессию из Искажённых, спустя десять минут я наконец-то добрался до Инфекционки. На деле больница состояла из целого комплекса зданий на далеко не самой маленькой территории, огороженной двухметровым кирпичным забором.
        Вкупе с мощными и высокими воротами, внутренний двор становился своеобразным загоном. Искажённые, из числа не самых сообразительных и ловких, оставались попросту заперты внутри.
        Легко забравшись на забор, тот не имел никаких ограждений в виде клинышков или проволоки, сходу перебрался на крышу близлежащего одноэтажного здания, на которой и распластался.
        Во дворе, как я того и ожидал, оказалось около тридцати Искажённых. Твари, в большинстве своём, стояли на месте и лишь изредка покачивались, смотря в одну точку перед собой. Типичное состояние для выжидающих Выродков. Впрочем, исключать наличие более опасных тварей я не стал, тем более, что на глаза попалось сразу несколько потенциальных Мутантов.
        Неестественный оттенок кожи, волдыри и язвы - подобного добра хватало среди местных обитателей. Главная загвоздка заключалась в том, что далеко не все из Искажённых с особенностями были Мутантами.
        Некоторые из тварей, пусть и обладали определёнными задатками и теоретически могли мутировать, подходя под те или иные условия, имели слишком плохой потенциал или попросту не сумели отожраться. Как итог, существо замирало в некоем промежуточном состоянии, превосходя по силе Выродков, но, так и не сумев сделать эволюционный скачок.
        Благо, имея в своём арсенале Бионическую Линзу, мне не пришлось гадать. Потратив в общей сложности пару минут и около половины оставшихся эфирных кристаллов, мне удалось просканировать всех Искажённых.
        Большинство тварей оказалось первоуровневыми Выродками. Шестеро особей успели пережить второй эволюционный скачок и лишь одна тварь оказалась Мутантом.
        Полагаясь лишь на собственные глаза, я вполне мог упустить из вида непримечательную фигуру в центре толпы, которая на деле оказалась Клещом - Мутантом третьего уровня.
        Особи этого типа, как правило, рождались из людей, страдавших от одной из форм анемии или схожей по симптоматике болезнью. Подобно Курильщикам, тело Клещей, под влиянием Эссенции, не просто адаптировалось к собственному недугу, а обращало его в оружие. Организм, не способный самостоятельно производить полноценную кровь, перестраивался на добычу и переработку чужой.
        Подобные изменения серьезно перекраивали внутренности кровососа, но внешность при этом практически не изменялась. По крайней мере, до тех пор, пока тварь не откроет пасть. Огромный язык, порой заполнявший большую часть того, что некогда было ртом и способный выстреливать на длину от полуметра, совсем не вязался с образом простого Выродка.
        К счастью, кровососы нового мира, обладали относительно слабым телом - сказывались физические проблемы изначально тела. Правда, это касалось исключительно молодых кровососов, ведь отожравшаяся тварь разительно отличалась от хилого прообраза. Причём для достижения наилучших результатов, Клещу следовало питаться как можно разнообразней.
        Одно полностью опустошённое тело, принесёт кровососу куда меньше пользы, нежели несколько малых кормёжек от разных людей. Секрет этого феномена крылся в уникальной способности Клещей. Ведь эти твари не просто питались кровью, для них она была чем-то сродни Эссенции. Поглотив достаточно генетического материала, эти Мутанты могли эволюционировать и приобретать новые, изначально не свойственные их виду способности.
        Естественно, самим тварям потребуется определённое время, чтобы осознать собственный потенциал и выработать наиболее подходящую стратегию охоты. Но, даже сейчас, они будут бросаться даже на крохотные «дозы крови», ведомые инстинктом, чем я и собирался воспользоваться.
        Откровенно говоря, обнаруженный Клещ не представлял для меня реальной угрозы. В худшем случае кровосос будет сравним с обычным Выродком того же уровня. Больные люди, лежащие в инфекционке, далеко не самые лучшие доноры генетического материала. Тем не менее, именно этот Мутант стал ядром моего плана по зачистке всей территории.
        Выбрав наименее просматриваемый со двора угол здания, спустился с крыши и скользнул к входной двери одноэтажки. Последняя оказалась заперта, но меня это только порадовало, ведь при данном раскладе шансы напороться на засевшего внутри Искажённого были минимальными. Впрочем, расслабляться раньше времени не стал.
        Оказавшись внутри, сразу проверил все комнаты, в том числе и запертые. Здание действительно оказалось пустым, но, что куда важнее, в одном из помещений нашёлся главный ингредиент моего плана - несколько подставок заполненных пробирками с кровью. Пусть каждая из склянок вмещала около двух-трёх миллилитров крови, этого было более чем достаточно. Ведь для Клеща самое главное - разнообразие.
        Находка не была случайной удачей. До прихода Системы я несколько раз бывал в инфекционке. Впервые, когда слёг с гнойной ангиной, а после по работе, когда требовалось получить некоторые справки. Оба раза я получал результаты анализов именно в этом здании.
        Приметив ютившийся под столом контейнер-переноску, сложил внутрь большую часть добычи, после чего вернулся на крышу. Первый снаряд, с треском разбившийся о тротуар, сумел привлечь внимание Искажённых поблизости, сбросив с тех «сонное» оцепенение.
        Резкий звук, помноженный на запах крови - достаточно сильный стимулятор для этих тварей. Правда, до свалки и борьбы за пищу дело не дошло. Выродки попросту метались взглядом из стороны в сторону, в пустой попытке отыскать реальную жертву. А вот реакция Клеща оказалась куда ярче.
        Растолкав оказавшихся на пути Выродков, тощая фигура быстро добралась до разбившейся пробирки, после чего рухнула на колени и начала жрать. Орудуя зубами, тварь буквально вгрызалась в бетон, пытаясь добраться до столь желанного лакомства. Одновременно с этим проглатывались даже стеклянные осколки, но это не останавливало обезумевшего от голода Мутанта.
        Кровосос отреагировал на приманку практически идеально - его поведение отлично вписывалось в мой план, тем не менее, я не стал спешить, продолжив наблюдать за остальными зданиями.
        Пасущееся стадо Выродков и изрядно потрёпанный Мутант - не более чем «отсев», вынужденный бежать во двор, в то время как реальные хозяева этого места остались внутри зданий. К счастью, ни запах крови, ни шум во дворе, так никого и не привлекли.
        Следующий бросок склянки, уже более прицельный, угодил в одного из Выродков. Пробирка при этом не разбилась, но заранее ослабленный колпачок не выдержал удара и слетел, испачкав Искажённого кровью. Раз твари не собирались устраивать драку, пришлось их немного простимулировать.
        Клещ, почувствовав запах новой крови, моментально прекратил грызть тротуар и набросился на Выродка. Не размениваясь на мелочи, кровосос сходу впился в плоть собрата, чему последний явно не был рад и даже попытался сопротивляться, вот только сила была не на его стороне. Мутант попросту свернул шею «источнику пищи», после чего продолжил осушать жертву.
        Остальные Искажённые попросту игнорировали происходящее. Пусть они и чувствовали запах человеческой крови, тот был для них слишком слабым. А плоть слабого Выродка привлекала их ещё меньше. В конце концов, их голод не успел достигнуть той границы, за которой инстинкты начнут толкать к каннибализму, чего нельзя сказать о Клеще.
        Изменения в теле Мутанта изначально требовали куда больше ресурсов, а этот кровосос умудрился за ночь взять третий эволюционный уровень. Не исключено, что он находился на крайней стадии истощения, но даже он быстро потерял интерес к грязной крови своего искажённого собрата. Вот только стоило ему отпустить труп, как новый снаряд угодил в следующего Выродка. Простая, но вместе с тем весьма эффективная стратегия.
        Продолжая метать склянки, я постепенно избавлялся от одного Искажённого за другим. Естественно, вся Эссенция с трупов доставалась Кровососу, но меня это не волновало. Даже сожрав всех Выродков во дворе, он в лучшем случае доберется до четвёртого уровня, немного повысив свою силу.
        Реальную опасность для меня сейчас представляла толпа Выродков или Мутант от пятого уровня и выше. В отличие от людей, Искажённые проходили первое качественное преображение именно на этом рубеже, в то время как Пробуждённым приходилось довольствоваться лишь бонусом в виде Специализации и ждать десятого уровня.
        Единственным исключением из правил были Альфы. Их способности были слишком непрогнозируемыми и зачастую шли в разрез с привычными правилами Системы. Именно по этой причине от начала и до конца я уделял куда больше внимания и времени не откармливаемому Клещу, а осмотру близлежащих зданий. Причём всё это время меня не покидало неприятное гнетущее чувство. Благо, до сих пор всё шло гладко.
        Примерно спустя пятнадцать минут Система сообщила, что мой компаньон готов вылупиться, что заставило на время отвлечься от кормёжки кровососа. К моменту, когда я достал контейнер, змееныш успел разбить скорлупу и выбраться наружу, показав во всей красе своё серовато-коричневой тело. Навскидку, рептилия оказалась длинной около 25 сантиметров.
        Подняв мордочку, змееныш принялся с интересом меня рассматривать, не проявляя никакого страха или агрессии. А когда я снял крышку контейнера, детёныш моментально выбрался наружу и скользнул мне под рукав, после чего переполз в область груди.
        Пусть среди его параметров и числилось сопротивление холоду, едва вылупившееся существо, явно не чувствовало себя комфортно на открытом воздухе.
        С одной стороны поведение зверька меня полностью устраивало. Столь тесный контакт позволит змеенышу куда быстрее если не привязаться, то привыкнуть ко мне. С другой… это заставило вновь окунуться в не самые приятные воспоминания.
        В будущем, с появлением сильных Укротителей, многие Пробуждённые обзаведутся компаньонами. Верный друг, полезный инструмент, пушечное мясо - каждый находил для себя собственную причину, по которой расставался с приличным количеством кристаллов в обмен на относительно подконтрольного зверя.
        Естественно, хватало и тех, кто всячески старался держаться подальше от животных. Одними руководствовал банальный страх, другими ненависть. Условно, в эту категорию входил и я, но моя ситуация была несколько особенной - под влиянием Алины, я не мог позволить себе даже подобную малость. Эта сука старалась изолировать меня от любого общения и животные не стали исключением.
        Правда, по воле случая, мне всё же удалось обзавестись питомцем. Это произошло примерно через три года с момента прихода Системы. Именно в тот период прорвало дамбу водохранилища на юго-востоке города, похоронив под водой не только несколько районов, но и одну из Королев.
        Учитывая, сколько мутировавших тварей водилось в водоёме, по всему периметру зоны подтопления выставили не меньше десятка наблюдательных постов от различных группировок. При условии, что к тому моменту рабочих рук серьезно не хватало - общее число выживших в городе опустилось ниже отметки в пятьдесят тысяч, многих отправляли на это задание в одиночку, и я не стал исключением.
        По иронии судьбы, миссия, изначально граничившая со смертельной, в некотором роде оказалась для меня подарком судьбы. Вслед за прорывом дамбы населявшие водоём твари не стали собираться в орды и пытаться штурмовать город, ограничившись охотой в пределах небольшой зоны вокруг новых границ берегов.
        Отсутствие надзора со стороны Алины и её прихвостней, относительно спокойная обстановка и… появившийся друг. Выбрав в качестве убежища небольшой дом, я сразу приметил его «хозяина». Старый кот с выбитым глазом, оторванным ухом и сломанным хвостом. Жизнь изрядно потрепала четырёхлапого, тем не менее, он сумел выжить вопреки всему, в том числе и отсутствию собственных мутаций.
        Эссенция, буквально наполнявшая воздух и проникавшая в живой организм с каждым вздохом, без сомнений повлияла на хвостатого, вот только в минимальной степени. Весьма редкий феномен, но даже среди людей встречались случаи «отторжения», когда эволюционная субстанция практически не накапливалась в теле.
        Без внешней помощи, исход для подобных людей был очевиден, чего не скажешь о коте. Вопреки всему, животное умудрилось выживать на протяжении трёх лет, пусть и с серьезными потерями.
        Обычно, занимая точку, я избавлялся от всех её обитателей, как от потенциальных источников угроз. Причем под зачистку попадали любые, даже внешне не опасные твари. Единственным исключением за всю прошлую жизнь стал этот самый кот.
        Поначалу я оправдывал этот поступок минимальным риском, но в душе понимал, что вижу в этом цепляющемся за жизнь, слабом животном собственное отражение.
        За первые дни под одной крышей, мы практически не контактировали. Большую часть дня кот проводил дома - набирался сил, а к вечеру отправлялся на охоту. Иногда вылазки оказывались удачными, и он возвращался с добычей, правда, по большому счёту та состояла из падали. Но были и неудачи, когда единственным трофеем хвостатого становилась новая рана. Тем не менее, даже голодая по несколько дней, он не пытался просить у меня еды и не притрагивался к пайкам, которые я ему оставлял.
        Единственной его уступкой к постороннему в моём лице стали совместные посиделки у окна. Следуя заданию, я проводил большую часть своего времени наблюдая за водоёмом и кот составлял мне при этом молчаливую компанию. Правда, в ответ на попытку его погладить, моментально отзывался едва слышным шипением. Собственно, именно так он реагировал на любую попытку сблизиться.
        В такие моменты кот начинал напоминать уже не меня самого, а Костоправа - единственного человека, который никогда не оглядывался на Алину, когда общался со мной. Собственно, он вообще всегда делал то, что считал нужным вопреки приказам, чужому мнению… и банальному здравому смыслу. Именно поэтому, будучи весьма сильным и полезным для «верхушки» Пробуждённым, он работал с Чистильщиками и Пионерами до самого конца. Погиб он во время одной из вылазок, заплатив собственной жизнью за спасение большей части… нашего отряда.
        Идиллия продлилась десять дней - на четыре меньше, чем изначально планировалось. Учитывая, что со стороны появившегося водоёма не было никаких происшествий, верха решили отозвать большую часть наблюдателей, перебросив нас единым отрядом в другую точку.
        В последующий год одиночные миссии стали обыденным явлением и мне несколько раз удавалось заглянуть в гости к хвостатому. Порой приходилось делать крюк, что явно фиксировалось вышестоящими инстанциями через отслеживание моего Нейронного-Чипа, но мне даже не пришлось искать оправданий.
        На тот момент в городе появился новый вид мутировавших насекомых, старавшихся держаться как можно дальше от воды. Так что небольшой крюк ради ночёвки вблизи с водоёмом, как мне казалось, выглядел вполне оправданно. К сожалению, я оказался неправ.
        Вернувшись с очередной вылазки, я нашёл кота на своей лежанке. Это был первый раз, когда хвостатый зашёл на «мою» территорию.
        Услышав скрип двери, он поднял морду и повернулся в мою сторону, обнажая второй выбитый глаз, после чего хрипло зашипел. Даже тогда, он пытался дать понять, что не сдался.
        По мере того, как я приближался, шипение становилось всё громче и вместе с тем более натужным, а сам кот при этом постоянно дрожал - он боялся. Лишь когда моя протянутая рука оказалась достаточно близко, чтобы он уловил успевший стать знакомым запах, я услышал тихое мяуканье. Уткнувшись мне в ладонь мокрым от крови носом, он начал тихо мурчать, но меньше чем через минуту затих, уже навсегда.
        Нагнать незваного гостя не составило особого труда. Потаскуха - подчинённый Алины, обративший внимание на мою излюбленную стоянку, решил не просто покалечить моего единственного друга, но и понаблюдать за «представлением».
        За месяцы проведённые под началом Лектора, мне ни раз приходилось пытать людей, и до этого дня я никогда не получал от этого удовольствия. Использовав каждую крупицу знания, я заставил Потаскуху протянуть несколько часов, после чем этот обгадившийся ублюдок умер. Вот только едва эта мразь испустила последний вздох, чувство удовлетворение испарилось, уступив место пустоте.
        Отмахнувшись от потока воспоминаний, я остановил руку, так и не прикоснувшись к пристроившейся у меня на груди змее. Компаньон - оружие, к которому не стоило привязываться.
        Проверив параметры рептилии и убедившись, что обошлось без сюрпризов, активировал возможность пожертвовать частью собственной Эссенции. Спустя секунду сквозь поры левая ладонь покрылась серебристым «бисером», который быстро слился в люминесцентную каплю.
        Одновременно с этим я почувствовал резко навалившуюся слабость. Тело слишком неохотно расставалось даже с такими крохами столь драгоценного ресурса.
        В отличие от меня, змеенышу процедура явно пришлась по душе. Слившись с Эссенцией, зверёк пришёл в движение и начал тереться, словно прося добавки. Впрочем, не получив желаемого, он вскоре перестал ластиться и, вновь скрутившись в клубок, замер.
        Донорской Эссенции с лихвой хватило для взятия второго уровня, так что тело змееныша начало эволюционировать. Пусть в отличие от меня рептилия не прошла инициацию Эволюционной Субстанцией Альфы, «крещение» до появления на свет, дало схожий результат.
        Благодаря Связи, Система вновь позволила мне указать направление эволюции питомца. Правда, на этот раз речь шла не о выборе конкретных Ядер. Вместо этого мне позволялось лишь указать общее направление, но и этого было достаточно. Мой выбор пал на систему ядовитых желёз и комплекс мышц, отвечавших за скорость передвижения.
        Запустив первый эволюционный скачок, вновь вернулся к своему старому занятию, продолжив метать пробирки. Лишь после того, как последняя склянка разбилась о тротуар - выдался не самый лучший бросок, я вернулся в одноэтажку.
        К этому моменту перестройка ядовитых желез змееныша подошла к концу, вот только это явно вымотало зверька. Пришлось сделать небольшую паузу. Отыскав стерильный шприц и набрав собственной крови, взялся за кормёжку. Лучше всего для этих целей подходила плоть, причем Мутантов или Альф, но и кровь Пробуждённого - далеко не самый худший вариант.
        В общей сложности я скормил детёнышу около двухсот миллилитров крови, причём змееныш явно был не прочь продолжить трапезу. В теории, организм почти не заметит даже вдвое большую потерю, но я решил остановиться и запустить второй эволюционный скачок.
        Выждав около минуты и убедившись, что последовательная эволюция не вызвала никаких проблем, вновь бросил взгляд во двор. Клещ к этому моменту уже не нуждался в моей «помощи» и даже без дополнительного стимула набросился на собрата.
        Помимо кровососа на территории оставалось всего три Выродка, так что следовало поторопиться - пройдёт немного времени, прежде чем Мутант закончит зачистку и начнёт рыскать по округе. Самое время начать воплощать в жизнь следующий этап плана.
        Обойдя здание, открыл замки на окне, выходящем вплотную к забору - при необходимости, я смогу быстро покинуть территорию больницы. Учитывая, что медперсонал не особо заморачивался с тем, где держать ключи - те висели рядом с окнами, мне не пришлось тратить энергетические кристаллы.
        Открыв окно, убедился, металлические створки исправно работают, как и сам запорный механизм. После вновь запер замок, но на этот раз оставил ключ в личинке.
        Следующим пунктом стала подготовка наиболее просторного помещения к драке. Для начала, я собирался заманить Клеща не через дверь, а окно, ведущее во двор.
        Откровенно говоря, пусть Клещ за последние полчаса успел несколько набрать в весе, оконный проём оставался достаточно широким, чтобы тварь спокойно через него прошла. Вот только я не собирался оставлять его нараспашку. К моей удаче, на этой модели окна имелся режим «микропроветривания», позволявший зафиксировать его в приоткрытом положение, чем я и воспользовался, предварительно сняв замок с решётки.
        Финальным штрихом стал найденный углекислотный огнетушитель. Раритетный агрегат лежал в подсобке, в то время как на виду красовались более новые, но бесполезные для меня порошковые модели. (1)
        Возводить баррикады не стал. Обилие хлама навряд ли задержит Клеща надолго, вместо этого, есть риск, что мусор будет больше мешать именно мне. Кроме того, подобные приготовления создадут много шума, что может привлечь внимание кровососа раньше времени.
        Закончив с приготовлениями, опустошил пять заранее припасённых пробирок с кровью, окропив той оконную раму изнутри, после чего принялся ждать. Благо, успевший войти во вкус Клещ практически сразу почувствовал столь желанный для него запах.
        Бросив Выродка, которого кровосос начал жрать, Мутант сделал пару глубоких вдохов, моментально сорвался с места. Преодолев половину двора за считанные секунды, он на полной скорости рванул в полуоткрытое окно.
        Дешевая фурнитура заскрипела, но выдержала первый удар, даря драгоценные секунды, но на большее я и не рассчитывал. При условии, что я заранее сорвал пломбу и выдернул предохранительную чеку с огнетушителя, мне оставалось лишь сделать шаг вперёд и направить раструб в раскрытую пасть Мутанта.
        Струя газа обдала морду твари, обжигая ледяным воздухом глаза и глотку кровососа, после чего скользнула глубже, проникая в пищевод и лёгкие. Ослепив урода, отбросил огнетушитель, вместо этого навалившись на створку, зажимая тварь в окне и одновременно с этим бросая змееныша в сторону Клеща.
        Ползучий компаньон подобному поступку с моей стороны явно не обрадовался, но, всё же сделал именно то, чего я от него и хотел - укусил Искажённого, после чего рванул в обратную сторону.
        Взревевший в ответ Клещ попытался выдавить окно с новой силой, на что я выхватил топорик с пояса и приложился его обухом по голове твари. Рубить острой частью не рискнул, ведь не известно, сколько заразы могло находиться в крови Мутанта.
        Пусть после череды эволюций мой иммунитет ощутимо усилился, даже среди болезней старого мира хватало таких, которые могли меня прикончить или серьезно ослабить. Зная это, я не собирался бездумно проливать кровь в инфекционной больнице.
        Удар пришёлся по темени, одной из наиболее крепких частей черепа, так что пробить голову не удалось. Но, влажный хруст подсказал - Искажённому серьезно досталось.
        Скорее взвыв, чем взревев, Клещ попытался выбраться из капкана, но уже более вяло. Прямо сейчас в его жилах текла быстро густеющая жижа, полная разрушенных кровеносных клеток.
        Пока я сдерживал Мутанта, брошенный змееныш заполз мне под одежду и благополучно вернулся в убежище на груди, после чего уснул. Как подсказала Система, для восстановления яда в полном объёме потребуется не менее двадцати четырёх часов.
        С одной стороны неприятная новость, но с другой, для меня подобная заминка не выглядела критично. Эффективней всего яды действовали на Пробуждённых, после шли мутировавшие звери и только после Искажённые. Навряд ли в ближайшее время мне попадётся исключение сродни Клещу, чья способность основана на поглощении чужой крови, а не улучшении собственной.
        Правда, даже столь подходящая цель как кровосос, спустя семь минут не сдохла, а лишь достаточно ослабла, чтобы я смог достаточно чисто закончить драку, сломав шею твари. Несмотря на все улучшения, мой питомец лишь сделал первые шаги на пути эволюции - его яду банально не хватало убойной мощности.
        Добытая порция Эссенции, пусть и была довольно плотной, оказалась лишена Ядра, так что главным трофеем должен был стать чип. Тем не менее, я не спешил проверять удачу здесь и сейчас.
        Выбравшись во двор, я принялся собирать чипы с убитых Выродков. Несмотря на потенциальный улов, действовал быстро, наплевав на конденсацию эфирных кристаллов. Одновременно с этим не забывал присматривать за остальными зданиями больницы и, в конечном счете, эта предосторожность себя полностью оправдала.
        Тонкая, в некотором смысле даже изящная фигура, обладала даже не бледной, а белой, словно мел, кожей, лишённой какой-либо растительности. Голову, руки, грудь и спину твари покрывали плоские, размером с ладонь наросты, походившие на чешуйки.
        Беляк - Мутант, чей вид обладал способностью выращивать особо прочные наросты на большей части своего тела. Да и в целом, даже не покрытые участки нельзя было назвать слабыми. Скорее всего, эти твари брали своё начало от людей с кожными заболеваниями, которые переродились под влиянием Эссенции.
        Учитывая прочность кожи, прямое физическое противостояние с Беляком - худшее из возможных решений. Лишь обладая подавляющей силой, можно затевать драку лоб в лоб, в любых других случаях следовало выбирать иную тактику. Ведь даже пустив в ход нож, далеко не факт, что мне удастся вонзить лезвие достаточно глубоко, чтобы это стало по настоящему опасным для твари.
        Лучшее оружие против подобных Искажённых - уникальные способности Умников или усиленное Духовниками оружие. Вот только, несмотря на мою причастность к первым, я не был уверен, что даже с Конденсацией сумею нанести ощутимый ущерб, не подставившись под удар.
        Кроме того, Бионическая Линза не сумела определить эволюционный уровень Мутанта, что не сулило ничего хорошего. Скорее всего, Беляк исказился ещё вчера, во время первой волны и успел отожраться за ночь, пройдя серию эволюций, обойдя в плане уровня даже меня.
        Единственное, что придавало хоть какую-то уверенность в потенциальной схватке - Вепрь. Вот только пускать в ход огнестрел во дворе инфекционки я не собирался. Ведь сам Беляк, пусть и стоял выше Клеща на эволюционной лестнице, но был далёк от статуса хозяина этого места. Собственно, в тон этим мыслям мой взгляд привлекло движение на третьем этаже одного из зданий. Там, в мутном от грязи окне замерло огромное, словно раздутое полуметровое лицо.
        Благодаря Линзе, я отчётливо видел, как под его заплывшей жиром кожей перекатываются мощные нижнечелюстные мышцы, перемалывая кровавую пищу - по губам твари в этот момент стекала алая слюна.
        Словно почувствовав мой взгляд, Искажённый ответил мне глупой и словно добродушной улыбкой. В процессе этого жеста его рот приоткрылся, отчего из него хлынула бурая масса.
        Опомнившись, тварь попыталась запихнуть в рот вывалившуюся пищу. Крохотные, на фоне головы, ручонки явно не справлялись с этой задачей, так что глупая улыбка быстро сменилась капризной гримасой. Впрочем, Искажённый грустил недолго, ведь секундой позже в окне появилась новая фигура - лишённый каких-либо видимых мутаций человек. Несчастный добровольно сунул в пасть уроду руку, после чего под собственные вопли лишился конечности. Тварь с лёгкостью подавила волю жертвы, но при этом не стала обращать внимание на испытываемую «пищей» боль.

* * *
        1. - Потенциальный вред от порошкового огнетушителя ограничен раздражением органом зрения и дыхания.

* * *
        УРОВЕНЬ 5
        Сферы 4
        Слоты Ядер 4
        НЕЙРОННАЯ СЕТЬ 22
        Регенерация 14
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ 25
        Ловкость 20
        Сила 15
        СИСТЕМЫ ОРГАНОВ И ТКАНЕЙ:
        СЕРДЕЧНО-СОСУДИСТАЯ
        Миокард 1
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ:
        Мышечная Ткань 1
        (комплекс Мышц Нижних Конечностей 2)
        КОСТНАЯ ТКАНЬ 1
        Сухожилия 1
        Суставы 1
        ПИЩЕВАРИТЕЛЬНАЯ СИСТЕМА:
        желудочно-кишечный тракт 1
        ПУТЬ РАЗУМА:
        Эспер 1
        Термокинез 1
        Криокинез 2
        Конденсация 1
        Подавление Тепла 1
        Термосенсорика 1

* * *
        СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ:
        МЕДИК
        | 1-ранг |
        - анатомия
        - физиология
        ОСОБЫЕ УСТРОЙСТВА:
        - отсутствуют

* * *
        ДОСТИЖЕНИЯ:
        «ПРЕДЕЛ»
        «Первый»
        «Жестокость»
        «Покоряя Врата»
        «На Страже»
        «Первый Шаг»
        «Взаперти»
        «Во Благо»
        «СВЯЗЬ»

* * *
        УСТРОЙСТВА:
        1. Биорезонатор
        (ускорение/замедление метаболизма)
        2. ЧЕРВЬ
        (взлом механических замков)
        3. ИСТОК
        (преобразование молекул кислорода в воду | фильтрация воды)
        4. ТАКТИЧЕСКАЯ ПЕРЧАТКА УНИВЕРСАЛЬНАЯ (ЛЕВАЯ)
        (средство экипировки/защиты)
        5. БИОНИЧЕСКАЯ ЛИНЗА
        (увеличенный объём энергетического блока | трёхкратное увеличение зрения | инфракрасный фильтр | анализатор эссенциального фона)
        РАСХОДНИКИ:
        1. Базовая Питательная Смесь (БПС-1) - 1
        2. Малый Инъектор «Стимулирующий» (МИС-1) - 1
        3. Малый Инъектор «Регенераторный» (МИР-1) - 0
        ТРОФЕИ:
        1. Концентрированная и насыщенная адреналином кровь из желудка мутировавшей улитки Ахатина - 1 («Пелена»)
        2. Слизь с фрагментами плоти мутировавшей улитки Ахатина - 1 («Бошка»)
        Глава 17
        Большеголовый точно не был Выродком, но и о подобных Мутантах я никогда не слышал, так что вывод напрашивался сам собой - за мной наблюдал Альфа, причём высокого уровня. Бионическая Линза вновь выдавала лишь знаки вопросов, вместо внятной информации.
        Противостояние с этой тварью не сулило ничего хорошего. Благо, Головастик обратил внимание не только на меня. Спустя пару секунд Правый глаз Альфы повернулся в сторону Беляка.
        Мутант, почувствовав неладное, обернулся в сторону здания с затаившимся Альфой. Скорее чувствуя, нежели видя угрозу, Беляк раскинул в стороны руки и зарычал, явно заявляя права на добычу в моём лице.
        Ответ Головастика последовал незамедлительно - оба его буркала затянуло белой пеленой, после чего я почувствовал нечто похожее на прикосновение чего-то слизкого к затылку. В следующую секунду незримое «щупальце» и вовсе прошло сквозь череп, прикоснувшись к мозгу.
        Мерзкое ощущение, от которого организм попытался инстинктивно избавиться, но я насильно подавил этот порыв и постарался расслабиться. Рискованный шаг, но он себя полностью оправдал.
        В отличие от меня, Беляк не собирался так легко пускать в свою голову Альфу. Взревев, Мутант схватился за голову, покачнулся и упал на колени. Противостояние давалось ему с большим трудом, но даже так он не спешил сдаваться.
        Размахнувшись, Беляк с силой приложился головой о тротуар. Удар оказался достаточно мощным, чтобы разнести на осколки плитку, но при этом кожа на лбу твари осталось практически неповреждённой - мелкие, некровоточащие ссадины не в счёт.
        Защитным свойствам Мутанта можно было только позавидовать, но не в этой конкретной ситуации.
        Головастик тем временем начал хлопать в ладоши и смеяться, забрызгивая стекло кровавой слюной. Происходящее явно пришлось Альфе по вкусу, правда, веселье длилось недолго.
        Перестав отбивать поклоны и крушить плитку, Беляк схватился за голову, вонзив ногти в виски. Зарычав, Мутант рванул пальцы вниз, прочертив глубокие алые борозды. Отчаянный на первый взгляд жест оказался по-своему действенным, боль помогла ослабить ментальный ошейник.
        Смех Альфы оборвался, видимо, удерживать контроль над Беляком становилось всё сложнее. В подтверждение этому, второй глаз, до этого момента следивший за мной, пришёл в движение.
        Парализующее волю давление моментально ослабло, чего я и дожидался. Сорвавшись с места, бросился к зданию приёмки анализов. Главный вход находился немного ближе, но я предпочитал скрыться от взгляда Головастика внутри здания.
        До дверей оставалось метра полтора, когда за спиной раздался ликующий рёв Беляка. Судя по всему, твари удалось вырваться из ментальной хватки Альфы, о чём Мутант и поспешил оповестить всю округу, за что его следовало поблагодарить.
        Отлично зная повадки этого подвида Мутантов, длинным прыжком с перекатом через плечо влетел в здание приёмки анализов, пропуская над головой тонкую белую пластину. Сорванный нарост из закостеневшей кожи отлично подходил на роль метательного снаряда. Благо, ведомая инстинктами тварь, оказалась лишена опыта и била недостаточно метко.
        Захлопнув за собой дверь, бросился в одну из комнатушек, следуя заранее подготовленному маршруту побега. Выскользнув на улицу через окно, защёлкнул замок на решётке. В идеале это должно было запереть тварь внутри, вот только хруст и треск по другую сторону здания хорошо дали понять - Беляка подобная преграда не остановит, а лишь задержит. Впрочем, сейчас на счету была каждая секунда.
        Метнувшись в подворотню, побежал по недавно разведанным улочкам. Знакомый маршрут позволял двигаться с максимальной скоростью при минимальных рисках. Будь у меня на хвосте лишь Беляк, с такой форой я бы сумел относительно быстро оторваться от Мутанта, но, тут о себе решил напомнить Головастик.
        Движение в одном из окон случайной многоэтажки привлекло мой взгляд. Долгую секунду я видел лишь чёрный провал, но, стоило присмотреться, как в его недрах прорезался силуэт с крупной, деформированной головой. Словно только этого и дожидавшаяся тварь, моментально сделала шаг вперёд, открывая взору улыбающуюся морду.
        Пусть и с ощутимым трудом, но мне удалось отвести взгляд от окна, но это лишь ещё сильнее развеселило Головастика, который разразился смехом. Причём я отчётливо слышал этот булькающий звук, будто тварь находилась всего в шаге от меня.
        Словно этого было мало, я уловил движение в другом окне, а секундой позже новый силуэт. Подобно лавине, Головастики заполнили десятки оконных проёмов.
        На открытом пространстве я как на ладони. Если спрячусь в одном из подъездов, мои шансы на выживание будут куда выше.
        Случайная мысль заставила вспомнить о живущем поблизости друге. С самого начала карантина, парень перешёл на удалёнку и сутками не покидал квартиру, которая вполне могла послужить мне убежищем.
        В любом случае, это лучше, чем игра в догонялки с Беляком. Мутанта мне в любом случае не обогнать…
        Насильно оборвав поток мыслей, начавших оформляться в полноценный план, с силой прикусил язык. Рот моментально наполнил солоноватый вкус крови, а короткая вспышка боли помогла окончательно избавиться от наваждения.
        Головастик оказался достаточно хитрой тварью, чтобы использовать уловки. Десятки «отражений» в окнах лишь отвлекали внимание, в то время как силы Альфы неспешно затуманивали разум жертвы. Благо, моих опыта и знаний хватило, чтобы вовремя разглядеть уловку.
        Игнорируя наущения твари с ложными воспоминаниями, продолжил бежать. Подобное естественно не пришлось по вкусу Головастику, чьи отражения исказила гримаса злости. Одновременно с этим я ощутил нарастающую тяжесть в затылке, быстро обратившуюся в пульсирующую боль.
        Осознав, что уловка не сработала, Искажённый решил использовать грубую силу. Благо, Альфе не хватило способностей, чтобы в один момент подавить мою волю, по крайней мере, на таком расстоянии. Но даже так, мой запас пси-энергии начал постепенно истощаться. Если вовремя не сорвать ментальный ошейник, то в итоге тварь добьётся своей цели.
        Ситуацию усложнял начавший нагонять меня Беляк. Мутант отставал всего на полсотни метров и продолжал с каждой секундой сокращать это расстояние, не забывая метать наросты. Спасало лишь то, что Искажённому недоставало опыта, и он безнадёжно мазал, вот только с каждой новой попыткой пластины рассекали воздух всё ближе.
        Спустя сотню метров давление и боль в голове достигли своего пика. Кровь пульсировала в висках, заглушая моё хриплое дыхание, но, сделав очередной шаг, мне наконец-то удалось вырваться из лап Альфы. Ментальный поводок достиг предела и, подобно натянутой до предела струне, разорвался.
        Десятки отражений Головастика вмиг побледнели и начали исчезать. Кроме того, на последнем издыхании этих образов, я увидел как из глаз, носа и ушей разъярённого Головастика начала сочиться кровь - отдача серьезно навредила Искажённому.
        Потрёпанный вид твари пробудил внутри меня жадность. Убийство высокоуровневого Альфы, да ещё и идущего по Пути Разума, выглядело слишком соблазнительно, вот только, прежде чем окончательно угаснуть, иллюзорный двойник Большеголового наградил меня улыбкой.
        Поддавшись прощальному наваждению, я на миг потерял контроль над телом и запнулся, даря Беляку отличную возможность, которой Мутант сразу воспользовался. Боли практически не было, лишь правое плечо обожгло, а вслед за этим по всей руке начало расползаться онемение.
        Запах крови мог привлечь орду Искажённых, так что пришлось действовать быстро. Накрыв порез ладонью, мысленно активировал усиленную Конденсацией криоволну. Под мерзкий хруст плоть обратилась в промёрзший кусок мяса, а едва начавшая проступать боль моментально отступила. Пусть это и была лишь иллюзия, она позволила обмануть организм, выжав из того остатки сил для финального рывка.
        Ворвавшись в заветный проулок, я опережал Беляка на жалкие полшага. Понимая, что на аккуратность попросту нет времени, я практически влетел в одну из стен, проскользнув мимо Карусельки, в которую тут же угодил Мутант. Стоило твари коснуться незримой границы аномалии, как та моментально утянула ублюдка в свои недра.
        Откровенно говоря, едва зародившаяся Каруселька не представляла реальной опасности для успевшего неплохо отожраться Беляка, но лишь до тех пор, пока я не вскинул Вепрь и не разрядил обойму в крутящуюся передо мной мишень.
        Стоило отдать Беляку должное - первый выстрел с крупной дробью, лишь заставил кожу Искажённого покрыться паутиной трещин. Благо, следующий патрон с пулей, окропил воздушный водоворот алыми брызгами. Пусть снаряд сорвал лишь небольшой пласт кожи с тела Беляка, это было только началом.
        Добив вторую обойму, моментально пустил в расход третью и уже начал четвёртую, когда Каруселька наконец-то выплюнула изрядно потрёпанного, но всё ещё живого Беляка. Дезориентированная тварь попыталась неуклюже подняться, но не успела.
        Опрокинув Искажённого ударом ноги на спину, практически вонзил ствол Вепря Мутанту в глаз, после чего спустил курок.
        Правый глаз, в который и упирался карабин, моментально разорвало, а мгновение спустя та же участь постигла и левый. Глазное яблоко попросту лопнуло, расплескав серое содержимое черепной коробки, заплескав стекло моей шлем-маски.
        Даже потеряв кусок головы, многие Мутанты вполне могли выжить и восстановиться, но Беляка обрекла его собственная уникальная способность. Выпущенная дробь, попросту срикошетила от костей черепной коробки, превращая мозг в кашу из серого вещества и крови.
        Моментальная гибель носителя заставила Эссенцию спешно сменить хозяина. Покинув тело Беляка, серебристая клякса слилась с моим телом, принеся с собой наследие твари.
        ПОЛУЧЕНО ЯДРО ИНОГО ВИДА
        отсутствует сродство Эволюционных Путей
        запущена частичная ассимиляция Ядра
        (свойство Персистентность активировано)
        …
        ЭВОЛЮЦИОННЫЙ СКАЧОК ПРОШЁЛ УСПЕШНО
        обновлённые характеристики тела активированы
        …
        РАЗБЛОКИРОВАНА ЭВОЛЮЦИЯ НЕРВНОЙ СИСТЕМЫ
        активирована эволюция Нервной Системы
        …
        ПОЛУЧЕНА НАПРАВЛЕННАЯ ЭВОЛЮЦИЯ ЦЕНТРАЛЬНОЙ НЕРВНОЙ СИСТЕМЫ 1
        (улучшение базовых систем не тратит слоты Ядер организма)
        ФИЗИОЛОГИЧЕСКИЕ ИЗМЕНЕНИЯ:
        - структурные изменения головного мозга
        - формирование дополнительных нейронных связей
        ИЗМЕНЕНИЯ АТРИБУТОВ:
        нейронная сеть +2
        …
        ПОЛУЧЕНА НАПРАВЛЕННАЯ ЭВОЛЮЦИЯ ТВЁРДОЙ МОЗГОВОЙ ОБОЛОЧКИ 1
        (продвинутое улучшение базовых систем затрачивает 1 слот Ядер организма)
        ФИЗИОЛОГИЧЕСКИЕ ИЗМЕНЕНИЯ:
        - структурные изменения коллагеновых волокон твёрдой мозговой оболочки
        ИЗМЕНЕНИЯ АТРИБУТОВ:
        нейронная сеть +1
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - повышенное сопротивление ментальному воздействию
        | расход пси-энергии у стороны проводящей ментальную атаку увеличен на 25 % |
        …
        ПАРАМЕТР «НЕЙРОННАЯ СЕТЬ» ДОСТИГЛ ПОРОГОВОЙ ОТМЕТКИ 25
        ПРИОБРЕТЕНО СВОЙСТВО «ЗАМКНУТЫЙ ПСИОНИЧЕСКИЙ КОНТУР»
        - позволяет более эффективно накапливать пси-энергию
        (1 % х показатель Нейронной Сети)
        ТЕКУЩИЙ ПРИРОСТ РЕГЕНЕРАЦИИ ПСИ-ЭНЕРГИИ +25 %
        (2.5 пси-энергии в минуту)
        Рухнув на колени, инстинктивно схватился за голову. Пульсация внутри черепа достигла такой силы, что казалось, будто кости могут треснуть в любой момент. Благо, с каждым новым вдохом боль быстро утихала.
        Переведя дыхание, невольно прокрутил в памяти реакцию Беляка на атаку Головастика. Видимо, во время припадка Мутант сумел сформировать новое Ядро, которое и стало моим трофеем.
        Ментальное Сопротивление, без сомнений, отличное приобретение. Вот только интеграция Ядра исчерпала те крохи ресурсов, что оставались в организме.
        ВНИМАНИЕ!
        ФИЗИЧЕСКОЕ ИСТОЩЕНИЕ IIIСТЕПЕНИ
        В СЛУЧАЕ ОТСУТСТВИЯ ПОСТУПЛЕНИЯ ПИТАТЕЛЬНЫХ ВЕЩЕСТВ И СВОЕВРЕМЕННОГО ОТДЫХА, ВОЗМОЖЕН ОТКАЗ РЯДА ВНУТРЕННИХ ОРГАНОВ
        Отмахнувшись от уведомления, подошёл к трупу Беляка, вырвав его Чип. Отправив пластину с куцым кристаллом в карман, засеменил прочь. Столь варварский способ сбора трофеев был весьма расточительным, но сейчас меня не особо волновала судьба львиной доли эфира.
        Пусть столкновение с Мутантом длилось не дольше минуты, звуки выстрелов, как и весь забег, наверняка привлекли внимание бродячих Искажённых и животных. На полноценный сбор добычи попросту не было времени. Кроме того, относительно целое тело Беляка - приемлемая плата за успешную попытку бегства.
        Пусть Искажённые редко поедали себе подобных, каннибализм не был редкостью среди этих тварей. Главное - иметь достаточно вескую причину, например: голод, особая мутация или же легкодоступная плоть собрата, находящегося на более высоком эволюционном уровне.
        Учитывая высокий уровень Беляка и статус Мутанта, тот вполне мог привлечь даже новорождённого Альфу, особенно если от меня не будет разить кровью.
        В иной ситуации я мог бы обработать рану и испачканную одежду, но, в силу обстоятельств, пришлось использовать более радикальные методы. Накрыв успевшую потрескаться ледяную корку, вновь использовал крио-волну, замораживая проступившие алые потёки крови.
        Мёртвая, успевшая почернеть плоть, никак не отреагировала, чего не скажешь о разуме. Просевший до критической отметки показатель пси-энергии едва не стал фатальным. Поле зрения сжалось до узкой размытой полоски.
        ВНИМАНИЕ!
        МЕНТАЛЬНОЕ ИСТОЩЕНИЕ IIIСТЕПЕНИ
        В СЛУЧАЕ ОТСУТСТВИЯ СВОЕВРЕМЕННОГО ОТДЫХА, ВОЗМОЖНЫ НЕОБРАТИМЫЕ ПОВРЕЖДЕНИЯ НЕЙРОННОЙ-СЕТИ
        Сорвав и выбросив обмороженный рукав, засеменил в сторону ближайшей многоэтажки. Адреналиновый коктейль в крови уже начал выдыхаться и меня в любой момент могло накрыть отдачей, свалив посреди улицы.
        Повторение трюка с вскрытием магнитного замка рывком заставило вновь лопнуть промёрзшую плоть на руке, вот только на этот раз обошлось без крови. Мерзкий знак, но сейчас и от этого была польза.
        Тяжело дыша, с трудом добрался до третьего этажа. Перед глазами плыло, организм практически достиг черты, но ломиться в квартиры ниже было слишком опасно.
        Едва Червь щёлкнул в замке первой попавшейся на пути двери, изнутри отозвались тихим, но вместе с тем полным предвкушения рычанием. Подобное поведение заставило моментально провернуть отмычку в обратную сторону.
        Новорождённые Выродки действовали куда прямолинейней, а значит за дверью либо эволюционировавшая тварь, либо Мутант. Впрочем, в моём нынешнем состояние единственным приемлемым вариантом была пустая квартира.
        Вторая попытка оказалась более удачной, вот только к этому моменту перед глазами уже плыло, и я видел лишь серую муть. Действуя скорее на ощупь, мне удалось вскрыть замок и практически ввалиться в квартиру. Последние силы ушли на то, чтобы закрыть за собой дверь и сползти по той на пол.
        Хватаясь за ускользающее сознание, сжал правую - раненную руку, буквально кроша приличный пласт промёрзшей плоти. Бессмысленный на первый взгляд поступок, но он вполне мог спасти мне жизнь.
        В зависимости от ситуации и силы Пробуждённого, псионическое истощение могло вырубить как на пару минут, так и на долгие месяцы. Естественно, второй вариант был возможен только при условии, что человека всё это время будут выхаживать.
        Даже после того, как пси-энергия восстановится до минимально приемлемого уровня, Пробуждённый навряд ли сумеет самостоятельно очнуться, даже если начнёт себя осознавать. Больше всего это состояние походило на попытку проснуться посреди кошмара, когда вроде бы осознаёшь нереальность происходящего, но продолжаешь задыхаться от страха, не в силах открыть глаза.
        Впрочем, при наличии достаточно сильного «маяка», человек мог вырваться из беспамятства. Самый действенный способ - получить помощь от достаточно сильного Разумника, при условии, что он способен делиться пси-энергией. Как правило, подобное лучше всего могли Телепаты.
        Правда, большинство Разумников предпочитало избегать помощи собратьев, ведь всегда следовало помнить о человеческом факторе. Кто даст гарантии, что в процессе передачи энергии Телепат не решит покопаться у тебя в мозгах? В этом плане, несмотря на ряд побочек, куда надёжней были стимуляторы от Системы.
        Помимо этих двух методов, имелись и альтернативные варианты, но, в моей ситуации приходилось полагаться на наиболее примитивный из них - боль. Причём, по мере того, как плоть будет оттаивать, импульс, посылаемый в мозг, будет становиться всё сильнее.
        Трудно сказать, сколько времени прошло, прежде чем обволакивающий меня кокон «пустоты» дал трещину, но едва появился шанс, я ухватился за отголосок пульсирующей боли. Целиком и полностью сосредоточившись на этом ощущении, словно следуя за путеводной нитью, я начал всё отчётливей чувствовать собственное изнывающее тело.
        В миг полного пробуждения я едва проглотил рвущийся из глотки стон. Плечо словно пылало с такой силой, что я был не прочь от него и вовсе избавиться. Словно этого было мало, каждый удар сердца отдавался болезненной пульсацией внутри воспалённой плоти.
        В иной ситуации следовало как можно скорее обработать рану и избавиться от омертвевших тканей, вот только инстинкт подсказывал действовать иначе. Пусть моё лицо закрывала шлем-маска, я не спешил открывать глаза, вместо этого начав прислушиваться к звукам.
        Параллельно проверил таймер на нейронном интерфейсе. Даже очнувшись благодаря боли, я провёл без сознания порядка четырёх часов, при этом показатель пси-энергия едва выполз из красной зоны, а физическое истощение грозило перейти на новый уровень.
        - Думаю, сейчас самое время, чтобы ты встал и свалил из моей квартиры, - окликнул меня хриплый старческий голос из другого конца комнаты.
        - Петя, ну чего ты расшумелся, да ещё и ружьё поднял… молодой человек может испугаться, когда очнётся, - в новом голосе, более живом и женском, чувствовался искренний упрёк.
        - О, именно на это я и надеюсь, - добродушно усмехнулся старик, после чего продолжил с явным нажимом. - Заканчивай этот цирк. Последние четыре часа ты не особо стеснялся стонать, а тут резко решил притихнуть. Да, советую без резких движений, даже если сильно испугаешься, а то ведь и я испугаться могу. А у меня возраст уже не тот, так что и палец на курке может дрогнуть.
        Прикинув, что замечание звучало вполне резонно, медленно открыл глаза. В прихожей было темно, сказывалось отсутствие электричества и, видимо, зашторенные окна в других комнатах.
        Собеседником оказалась невысокая, сгорбленная фигура, сидящая на табуретке с карабином в руках. Ствол ружья, ожидаемо, был направлен в мою сторону, время от времени заметно подрагивая, выдавая слабость в руках.
        Расклад на первый взгляд весьма паршивый, но, присмотревшись к оружию, я понял, что всё не так плохо. Ведь в руках старика находился мой Вепрь.
        - Долго лежать ещё будешь? Вставай и проваливай, - пусть в голосе Старого читалось нарастающее раздражение, на крик он не переходил.
        - Боюсь, мне придётся отказаться от столь щедрого предложения, - просипел я в ответ, надрывая пересохшее горло, - карабин пуст.
        Будучи посредственным Духовником, в прошлой жизни мне не раз приходилось полагаться на огнестрел. Причем бездумная пальба несколько раз едва не стоила мне жизни, так что я довольно быстро освоил довольно важный навык - контроль количества патронов в обойме.
        Поначалу это отвлекало, но, с течением времени, дошло до автоматизма. Собственно, нынешняя ситуация не стала исключением и я был уверен, что патрон превративший мозг Беляка в кашу, был последним. А все не потраченные патроны, включая пару заряженных магазинов, остались в рюкзаке за моей спиной.
        - Ты так уверен, что у меня дома не найдется семь шестьдесят два?
        Слова Старого заставили задуматься. Человек сумел правильно назвать подходящий для Вепря калибр патронов, причём о банальной удаче речи быть не могло. Вот только проанализировав ситуацию, я посчитал риск минимальным.
        Пусть на стороне старика был полумрак, да и он сам быстро взял себя в руки, когда я заговорил о пустом магазине, он невольно дёрнулся его проверить. Человек без сомнений разбирался в оружии, но это не означало, что у него дома есть патроны.
        - Уверен. Сомневаюсь, что имеет смысл хранить патроны без оружия, а если так, то тебе было бы достаточно забрать мой карабин, взяв в руки собственный, - озвучивать довод с его собственным проколом не стал, подобные моменты не редко могли спровоцировать человека на агрессию.
        - Знаешь, пусть я и стар, ты сейчас выглядишь куда хуже, - видя, что уловка не удалась, Пётр решил сменить тактику. - Думаю, ты и на ноги-то встанешь с трудом… как думаешь, какова вероятность, что мне удастся проломить тебе голову карабином, если ты останешься?
        - Интуиция подсказывает, что шанс крайне низкий, - демонстративно расстегнув куртку, достал кольт. - Есть предложение - закончим на этой ноте с обменом любезностями? - в ответ Старый лишь неопределённо хмыкнул, неумело пряча за этим жестом злость и раздражение. - Отлично, раз мы друг друга поняли, то, надеюсь, никто не будет против, если я немного здесь задержусь?
        - Мы уйдём в спальню, так что кухня останется в твоём полном распоряжении, - медленно встав с табуретки, старик прислонил карабин к стене, после чего начал пятиться.
        Откровенно говоря, предложение старика было вполне приемлемым. Пусть в теории, в спальне могло оказаться оружие, идея разойтись по разным углам обеспечила бы максимальную безопасность и спокойствие для нас всех, если бы не одно «но»…
        КЛЕЙМО «ПЛАТА»
        (статус обновлён)
        ДЕНЬ 2
        ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ УСЛОВИЕ:
        - помочь Захаровой Л.В.
        ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ ИНФОРМАЦИЯ:
        - ПО РЕЗУЛЬТАТАМ ВЫПОЛНЕНИЯ ДОПОЛНИТЕЛЬНОГО УСЛОВИЯ, СРОК ДЕЙСТВИЯ КЛЕЙМА БУДЕТ УВЕЛИЧЕН ИЛИ УМЕНЬШЕН
        - в случае, если миссия продлиться более 4-х часов, она будет автоматически завершена, а её результат оценен в зависимости от действий пользователя
        ТЕКУЩИЙ СТАТУС
        1866 дней
        Видимо, Система посчитала, что за четырёх часовую передышку в квартире пары, я серьезно задолжал и должен расплатиться ролью охранника. Правда, задание затрагивало исключительно старушку, игнорируя её супруга.
        Возможно, система засчитала позаимствованный карабин как достойную оплату. Впрочем, не исключено, что старик банально собирался проломить мне череп, не размениваясь на диалоги, но его попросту отговорили.
        Несмотря соблазн скостить срок Клейма, я не был уверен, что готов взяться за эту миссию. В отличие от ситуации с Анной, пожилая пара будет серьезной обузой, не способной банально передвигаться с безопасной скоростью. Тем не менее, раньше времени ставить на задании крест не стал, для начала следовало получить всю информацию. Правда, уже на этом этапе имелась серьезная загвоздка - наше знакомство шло со слишком ощутимым скрипом.
        - Думаю, будет лучше, если мы останется в поле зрения друг друга… на кухне.
        - Лучше тебе или нам? - моя идея совсем не пришлась Старому по душе. - Знаешь…
        - Петя, хватит, - прервала собеседника старушка из спальни, при этом в её голосе я не услышал страха, а скорее укор. - Молодой человек, это и Вас касается. При условии, что творится на улице, всем нам стоит держать себя в руках, - прежде чем я или старик успели хоть что-то сказать, появившаяся в дверном проёме худая бабушка добавила. - Проходите на кухню, я накрою.
        Дождавшись, когда пара зайдёт в кухню, медленно поднялся, помогая себе здоровой левой рукой. Причём далось мне это с ощутимым трудом.
        Оказавшись на ногах, потратил чуть меньше минуты, чтобы привыкнуть к трясущемуся от истощения телу и головокружению. Общее состояние оставляло желать лучшего, тем не менее, обошлось без непоправимого ущерба.
        Несмотря на тупую боль от голода и пульсацию в плече, первым делом я занялся не раной или едой, а обходом квартиры, начав с туалета, а после перешёл в спальню. Первое, на что обратил внимание - отсутствие следов какой-либо живности.
        Тот факт, что стариков никто не тронул, не давало никаких гарантий. Домашние питомцы, особенно на ранних этапах эволюции, ведомые старыми привычками, могли не нападать на хозяев, но на чужаков это правило не распространялось.
        Второй подмеченной деталью стало несколько старых, местами выцветших фотографий. Одна из них, с молодым мужчиной, оказалась перечёркнута чёрной лентой.
        Это объясняло, почему пара вела себя относительно спокойно в условиях творящегося «апокалипсиса». Скорее всего, кроме друг друга у них никого не осталось.
        Осмотрев спальню, выглянул в окно. На улице я насчитал семнадцать замерших в исступлении Выродков, причём те словно выстроились в разрозненную цепочку, тянущуюся от дороги к подъезду этого дома. Скорее всего, они остановились, потеряв кровавый след от раны на плече.
        В теории, я легко мог повторить уловку с петардой, вот только выбравшись из многоэтажки, следовало полагаться не только на скрытность, но и скорость. А с пожилой парой за спиной реализовать подобную стратегию будет попросту невозможно.
        Добавить к этому огромную потерю времени, и миссия становилась заведомо провальной затеей. С другой стороны, принимать решение не разобравшись в ситуации так же не стоило. Кто знает, возможно задача окажется простой… пусть я в этом сильно сомневался.
        Погрузившись в собственные мысли, невольно перевёл взгляд в сторону инфекционки. Пусть здание больницы было скрыто другими домами, я отчётливо ощутил в затылке покалывание, а следом и ноющую боль. Скорее всего, фантомная реакция, но в голову сходу начали лезть не самые приятные мысли о Ментальных Паразитах.
        Головастик, мягко говоря, не дотягивал по эволюционному уровню до особей способных создавать псионическую форму жизни, тем не менее, я сразу отказался от идеи длительного отдыха рядом с инфекционкой.
        Зайдя на кухню, застал стариков сидящих на краю стола, причём с противоположной от них стороны стояла тарелка с порцией овощного супа, несколько ломтей ржаного хлеба на салфетке, стакан с водой и столовые приборы. Учитывая степень моего истощения, этой еды не хватит даже приглушить голод.
        - Чем богаты, - видя, что я не спешу садиться за стол, с долей вызова бросил Старый, не забывая при этом следить за моими руками.
        - Пётр Сергеевич, - с нажимом произнесла бабуля, осекая супруга, после чего повернулась в мою сторону. - Старики вроде нас мало едят, а без света новое не приготовишь. Да, ещё у нас есть рыбные консервы… - подскочив, старушка явно собиралась направиться к одному из шкафчиков, но я её остановил.
        - Садитесь, я сам.
        Дождавшись, когда старушка вернётся на место, начал личную ревизию. Пётр Сергеевича моё поведение совсем не порадовало, но на этот раз он ограничился пренебрежительным «н-да», за что был моментально награждён недовольным взглядом жены.
        - Да молчу я, молчу… - тихо пробурчал он в ответ.
        Запас провизии в квартире действительно оказался весьма скромным. Помимо обещанных консервов, которые насчитывали всего три небольшие жестяные банки, нашлось всего пять пачек с дешевыми крупами.
        Воспользовавшись ножом и сорвав варочную плиту с силикона, оборвал идущие к общей сети провода, после чего приладил к плите самый крошечный из своих кристаллов, ёмкостью всего в единицу эфира.
        Далеко не самая тяжелая манипуляция заставила меня взмокнуть, да и головокружение накатило с новой силой. Под конец мне удалось устоять, лишь вцепившись в столешницу. Благо, бдящий старик обратил внимание только на порчу имущества, упустив из виду моё шаткое положение.
        Эфирный кристалл, подав энергию на плиту, заставил последнюю ожить, правда, не без огрехов. Прежде чем я успел что-либо нажать, одна из конфорок сразу загорелась и начала нагреваться, быстро набирая жар.
        Попытка выключить или хотя бы настроить прибор ничего не дала. Прекрасно зная, чем закончится подобный сбой, решил ловить момент, поставив на единственную работающую конфорку небольшой ковш с водой.
        Спустя минуту по керамической поверхности плиты поползли первые трещины. Благо, к этому моменту вода уже закипела, так что я сходу высыпал в ковш полпачки мелколистового чёрного чая, найденного в одном из верхних ящиков.
        - Уголовник… - сквозь зубы процедил старик.
        Комментарий Старого удивил, ведь, судя по всему, тот факт, что я завариваю чифирь, напряг Пётр Сергеевича куда больше, чем оживление варочной плиты с помощью эфирного кристалла. Впрочем, под пристальным взглядом супруги, развивать эту тему он не стал.
        К сожалению, на варку каш плиты не хватило. Керамическая поверхность могла лопнуть в любой момент, так что пришлось перерубить питающие провода. Использовав кристалл минимальной ёмкости, можно было не волноваться, что тот сдетонирует.
        Несмотря на потерю плиты, следующим этапом взялся за крупы, рассыпав все найденные каши по кастрюлям и залив последние горячей водой из-под крана. Пусть мой организм вполне мог переварить даже сухие зёрна, сам процесс будет более сложным и долгим, что серьезно снизит пищевую ценность еды.
        Хозяева тем временем продолжали безмолвно сидеть, наблюдая за тем, как иссякают их запасы еды. Впрочем, иного им и не оставалось.
        Прихватив ковш с варевом и кружку, сел за стол и лишь переведя дыхание, стянул с себя шлем-маску, а после и балаклаву. Пусть в комнате и царил полумрак, Старик не упустил момент, впившись в моё лицо взглядом, после чего фыркнул и кивнул. Видимо, сейчас мой внешний вид вполне вписывался в образ бывалого зека.
        Несмотря на растущий голод, для начала я взялся за варево. Принудительная потеря сознания разительно отличалась от полноценного сна, да ещё и под эффектом ментального истощения. Даже с полученным «Замкнутым Контуром», из-за штрафов от истощения, без «допинга» пси-энергия будет восстанавливаться слишком долго.
        Заварка в ковше к этому не успела осесть, впрочем, я не особо переживал о подобных мелочах и отхлебнул из тары, проглатывая варево вместе с чайными листами. Рот моментально обволокло сильной вяжущей горечью.
        - Даже не поморщился… - пусть слова и звучали как похвала, Старый бросил эту фразу с явным презрением, - с такой тягой к этой дряни, удивительно, что ты ещё при своих зубах.
        - Пётр, - вновь одёрнула старика его супруга.
        - Да чего сразу Пётр? - к моему удивлению, подобное обращение жены явно зацепило старика.
        Пусть Старый лишь пытался меня поддеть, в его слова имели под собой определённую почву. Питьё чифиря в таких дозах, само по себе опасная затея, ведь шла серьезная нагрузка на сердце и не только. Правда, всё это относилось по большей части к простым людям, в то время как у Пробуждённых, тем более с прокачанной пищеварительной системой, побочные явления стремились к нулю.
        Впрочем, за годы моей прошлой жизни, отдельные личности не раз доказывали, что даже обновлённое и улучшенное тело вполне реально угробить самыми неожиданными способами, если постараться. Собственно, про чифирь я узнал от одного из Пионеров - Дёгтя. Пусть после пробуждения этот худощавый мужик и обзавёлся новыми зубами, да и в целом поправил здоровье, в каждом его слове и жесте чувствовались тюремный душок.
        Бывший сиделец даже после конца света не завязал с криминальными привычками, так что стал частью Пионеров первой волны. Впрочем, это не мешало ему раз за разом придаваться одной из своих привычек - чифирить.
        Закинувшись варевом, Дёготь становился куда бодрее и без особых разговоров первый лез в драку. Собственно, именно из-за этого эффекта его команда не просто закрывала глаза на выкрутасы сидельца, но и всячески способствовала его привычке.
        Прежде чем лезть в логово, товарищи по оружию разбивали лагерь, позволяя бывшему зэку провести «церемонию», при необходимости подкидывая тому чай. Причем их поведение легко понять - ведь имея подобный «щит» под рукой, шансы на их собственное выживание становились куда выше.
        По иронии, Дёгтя прикончила не тварь, а его пагубная привычка. Обычный чифирь хоть и обладал психостимулирующим эффектом, попутно повышая скорость восстановления пси-энергии, это относилось лишь к низкоуровневым Пробуждённым. По мере эволюции, организм переставал реагировать даже на более сильные наркотические вещества, что уж говорить о простом хоть и концентрированном чае.
        Столкнувшись с этой проблемой, бывший зэк решил проявить смекалку и вырастить собственное чайное дерево, обильно удобряя то кровью и плотью Искажённых и мутировавших зверей. Отчасти его эксперимент удался, можно даже сказать, он превзошёл его ожидания, что и стало фатальным для сидельца.
        Дёгтя нашли в собственной коморке нашей Высотки. Голова парня оказалась смята, словно попала под пресс. Поначалу произошедшее приняли за убийство, но после выяснилось, что упоровшись стимулятором собственного приготовления, сиделец попросту не совладал с собственным даром и телекинезом сплющил себе голову.
        Допив варево и закинув в рот остатки чая. От горечи начало подташнивать, но нужного эффекта я добился - туман в голове начал постепенно рассеиваться, а показатель пси-энергии пополз вверх.
        После короткой паузы взялся за еду. Для начала прикончил порцию овощного супа и только после взялся за крупы. Слив кипяток из каш, добавил в каждую из кастрюль по куску сливочного масла и, не дожидаясь пока оно растает, начал есть.
        Получившаяся масса оказалась безвкусной и трещала на зубах, сказывалось небольшое время замочки, но даже это было в разы лучше стандартизированных пищевых брикетов, которыми кормили Пионеров в Высотках.
        Правда, меня подобные мелочи не особо заботили. В целом, у меня было всего два критерия в отношении еды. Первое - та должна приносить больше пользы, чем вреда. Второе - минимальный риск умереть.
        Съев примерно две трети заготовок, я почувствовал, что наелся, но даже тогда не остановился и продолжил заглатывать еду через силу. В моём состоянии, ощущение тяжести и сытости быстро пройдут.
        С БПСкой подобных проблем можно было легко избежать, вот только я пока решил повременить с использованием последней банки питательной смеси. Тем более что организм до сих пор не отошёл от использования коктейля из МИРа, МИСки и БПСки, одной из побочек которого стало снижение эффективности любых синтетических стимуляторов на пятьдесят процентов. Как итог, приходилось выкручиваться по старинке, набивая желудок обычной едой.
        - Как вас зовут? - закончив с едой, я наконец-то решил взяться за наведение мостов со стариками.
        - А какое это имеет… - моментально попытался вклиниться Старый, но его остановила супруга, взяв мужа за руку.
        - Лидия Васильевна, - спокойно ответила бабушка, подтверждая тот факт, что является человеком из задания - совпали инициалы.
        - Будем знакомы, - кивнул я в ответ, игнорируя тот факт, что сам не представился. - Надеюсь, вы не против, оказать мне небольшую услугу, - скинув рюкзак, извлёк из его недр последний из припасённых скальпелей, чем заставил насторожиться пару, - мне нужно избавиться от этого, - следом у меня в руках появился фонарик, который я включил и навёл на плечо.
        - Выглядит паршиво, - старик попытался бросить эту фразу без особых эмоций, но вышло у него это не очень, вот только радовался моей беде он недолго, и быстро опомнившись, он вновь напрягся. - Лида не врач, так что это слишком опасно.
        - Благодарю за заботу, но выбирать особо не приходится, - пожал я плечами в ответ.
        - Тогда как на счёт того, чтобы это сделал я?
        - Прости Старый, но твои трясущиеся руки вызывают куда меньше доверия, - про высокий риск получить лезвие в шею решил умолчать.
        - Она не будет этого делать, - отбросив напускное беспокойство за меня, старик даже привстал. - Кто знает, какую дрянь можно подцепить через твою кровь!?
        - О, об этом не стоит беспокоиться, - прежде чем дед разразился очередной тирадой, я достал из рюкзака пачку медицинских перчаток.
        - Если это необходимо, то я попробую, но у меня действительно нет опыта, - взяла слово Лидия Васильевна.
        - Ничего, я подскажу.
        Взяв на себя инициативу, я пересел поближе к старушке и разложил всё необходимое. Обработав спиртом как кожу, так и скальпель, протянул последний бабуле. Пусть после недолгой паузы, но она приняла инструмент.
        Потребовалось чуть больше минуты, прежде чем старушку собралась с мыслями и неуверенно прикоснулась к краю раны. Поначалу неуверенно, едва прорезав мёртвую плоть, но, быстро взяв себя в руки начала действовать чуть более уверенно.
        - Немного отступи от почерневших краёв, далее иди вдоль всего контура раны.
        Лезвие оказалось достаточно качественным и легко прошло сквозь кожу и плоть, отозвавшись лёгким покалыванием - на фоне пульсации в плече, это показалось мелочью. Крови при этом почти не было.
        - Хорошо, теперь расширь разрез так, чтобы ты смога взяться за края раны.
        Немного нервно кивнув, она дважды протянула скальпель с самого начала одну сторону, а после вернулась к началу и повторила тоже самое, но уже в другую. Явная ошибка - вполне можно было ограничиться одним движением, но я не стал озвучивать это замечание.
        - Отлично, а сейчас возьми кожу и, натягивая плоть, начни подсекать основание. Смелее, можешь брать глубже…
        Держа в левой руке фонарик, я продолжал контролировать процесс, не забывая давать подсказки. В общей сложности на эту не самую сложную операцию ушло около двадцати минут. Результат, пусть и с рядом оговорок, оказался на приемлемом уровне.
        Возможно, даже орудуя левой рукой, я бы сделал быстрее и чище, но это была приемлемая цена для достижения другой цели - контакт был налажен. В некотором роде, произошедшее можно считать актом демонстрации моего доверия к старушке. Да и Пётр Сергеевич, за всё время воздержался от замечаний и колкостей. Возможно, увиденное заставило его несколько пересмотреть своё отношение ко мне, чего я и добивался.
        - Наверное нужно чем-то обработать… перекись подойдёт? - несколько растерянно заговорила старушка, аккуратно положив на стол ампутированную плоть.
        Отделённый от плеча кусок мяса имел рваные края, да и в целом, в ране хватало мёртвой плоти - Лидия не решалась брать глубже, но, на мой взгляд, результат вполне приемлемый. В конце концов, я был Пробуждённым, а не простым человеком. Не будь регенерация слабейшей из моих характеристик, имелся бы неплохой шанс восстановиться даже без вмешательства.
        - Лучше хлоргексидин.
        Кивнув, старушка ушла в спальню и вернулась через минуту, держа в руках пластиковый контейнер с запасами лекарств. Быстро перебрав его содержимое, Лидия протянула мне антисептик и бинты.
        Взяв хлоргексидин, обильно полил рану, а вот от бинтов отказался. Проступившие капли крови уже начали сворачиваться в относительно прочную корку. До выхода на улицу, можно было обойтись и без повязки.
        В процессе, на огонёк решил заглянуть змееныш. Видимо, почувствовав знакомый запах моей крови, он выглянул из-за пазухи, активно ловя волнистым языком волнительный для себя аромат.
        Прикинув ценность собственной плоти, решил, что рептилию действительно стоит покормить, но, чуть позже. Одно лишь появление зверька заставило стариков серьезно напрячься, и поедание змеенышем моей плоти не улучшит обстановку.
        Аккуратно надавив на мордочку, заставив недовольно шипящего компаньона вернуться за пазуху, переключился на старушку.
        - Благодарю, - закончив с обработкой, попробовал пошевелить рукой, та знатно болела, но в целом, ощущения находились в пределах терпимого. Впрочем, прекрасно осознавая, что худшее впереди, я решил заранее принять пару таблеток обезболивающего, отправив оставшийся блистер в карман.
        - «Благодарю» в карман не положишь, - не удержался от комментария старик, переведя взгляд на выпотрошенные упаковки из-под круп.
        Ворчание Старого было легко понять, ведь я лишил их львиной доли съестных запасов. Впрочем, в глобальном плане для пожилой пары это мало что меняло. Без сторонней помощи они долго не протянут, а значит, в худшем случае я получу небольшое проседание в статистике выживших, которое выровняется через день-два.
        Впрочем, заранее ставить крест на паре я не стал. В конце концов, следовало узнать подробности новой миссии. К сожалению, Система ограничилось весьма скупым описанием, а я сам не мог напрямую предложить помощь - это лишь добавит настороженности хозяевам квартиры.
        В теории упрёк Пётр Сергеевича давал мне повод «отплатить за услугу», вот только учитывая начало нашего общения, и это будет выглядеть слишком притянуто. В конце концов, Старый успел навесить на меня ярлык уголовника.
        Куда надёжней зайти со стороны и бросив наживку, позволить уже пожилой паре проявить инициативу.
        - Как на счёт информации в счёт платы? - даже этот ответ заставил Пётр Сергеевича насторожиться, тем не менее, на этот раз он предпочёл придержать сарказм, словно предлагая мне продолжить. - Убивая тварей, можно добыть Эссенцию - особое вещество, способное делать наши тела сильнее. Так что если хотите выжить, не советую засиживаться в квартире, а выходить на охоту.
        Пусть я и говорил правду, Старый не особо проникся этой информацией и скорее ещё больше напрягся. Не исключено, что мой статус «уголовника» только что сменился на «психа» или «маньяка».
        - Думаю, одних лишь моих слов вам будет мало, в таком случае… - демонстративно размяв пальцы левой руки, привлекая к ним внимание, прикоснулся к стакану с водой, выпустив крио-волну. Стекло, не выдержав перепада температур, моментально растрескалось и, частично, осыпалось, обнажая заледеневшее нутро. - Новый мир - новые правила.
        Застывший старик с полминуты собирался с мыслями, после чего, с трудом отвёл взгляд от ледышки и заговорил. Причем на этот раз он стал куда серьезней.
        - Говоришь, чтобы обрести подобную силу, нужно убивать тварей… а что на счёт обычных людей? За их смерть тоже есть награда?
        - Кто ж знает, - пожал я в ответ плечами, легко обходя провокационный вопрос, после чего добавил, возвращая разговор к нужной мне теме, - и надеюсь, в ближайшее время мы этого не узнаем - самое большее час и я уйду.
        Мои слова звучали как неприкрытая угроза, но на самом деле они были наживкой, которую практически моментально заглотила бабуля.
        - Молодой человек, а куда именно Вы направитесь дальше? - пусть старушка старалась этого не показывать, я чувствовал в её голосе волнение.
        - Пока ещё не решил, - понимая, что Лидия Васильевна до сих пор сомневается, продолжил подыгрывать, давая правильные ответы и вынуждая её сделать первый шаг. - Собственно, это и не важно, город попросту кишит этими тварями.
        - Раз так, то у меня будет одна просьба…

* * *
        УРОВЕНЬ 5
        Сферы 4
        Слоты Ядер 4 - .> 3
        НЕЙРОННАЯ СЕТЬ 22 - .>25
        Регенерация 14
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ 25
        Ловкость 20
        Сила 15
        БОНУСЫ ХАРАКТЕРИСТИК:
        Нейронная Сеть: Псионический Замкнутый Контур
        Сила: Персистентность
        СИСТЕМЫ ОРГАНОВ И ТКАНЕЙ:
        НЕРВНАЯ
        Центральная Нервная Система 1
        (твёрдая мозговая оболочка 1)
        СЕРДЕЧНО-СОСУДИСТАЯ
        Миокард 1
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ:
        Мышечная Ткань 1
        (комплекс Мышц Нижних Конечностей 2)
        КОСТНАЯ ТКАНЬ 1
        Сухожилия 1
        Суставы 1
        ПИЩЕВАРИТЕЛЬНАЯ СИСТЕМА:
        желудочно-кишечный тракт 1
        ПУТЬ РАЗУМА:
        Эспер 1
        Термокинез 1
        Криокинез 2
        Конденсация 1
        Подавление Тепла 1
        Термосенсорика 1

* * *
        СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ:
        МЕДИК
        | 1-ранг |
        - анатомия
        - физиология
        ОСОБЫЕ УСТРОЙСТВА:
        - отсутствуют

* * *
        ДОСТИЖЕНИЯ:
        «ПРЕДЕЛ»
        «Первый»
        «Жестокость»
        «Покоряя Врата»
        «На Страже»
        «Первый Шаг»
        «Взаперти»
        «Во Благо»
        «СВЯЗЬ»

* * *
        УСТРОЙСТВА:
        1. Биорезонатор
        (ускорение/замедление метаболизма)
        2. ЧЕРВЬ
        (взлом механических замков)
        3. ИСТОК
        (преобразование молекул кислорода в воду | фильтрация воды)
        4. ТАКТИЧЕСКАЯ ПЕРЧАТКА УНИВЕРСАЛЬНАЯ (ЛЕВАЯ)
        (средство экипировки/защиты)
        5. БИОНИЧЕСКАЯ ЛИНЗА
        (увеличенный объём энергетического блока | трёхкратное увеличение зрения | инфракрасный фильтр | анализатор эссенциального фона)
        РАСХОДНИКИ:
        1. Базовая Питательная Смесь (БПС-1) - 1
        2. Малый Инъектор «Стимулирующий» (МИС-1) - 1
        3. Малый Инъектор «Регенераторный» (МИР-1) - 0
        ТРОФЕИ:
        1. Концентрированная и насыщенная адреналином кровь из желудка мутировавшей улитки Ахатина - 1 («Пелена»)
        2. Слизь с фрагментами плоти мутировавшей улитки Ахатина - 1 («Бошка»)
        Глава 18
        Стоило подвести разговор к нужной теме, старушка моментально заглотила наживку. Вопреки неодобрительному ропоту мужа, она начала говорить.
        Старикам действительно требовалась помощь, а именно - охрана и сопровождение. На первый взгляд миссия выглядела идентичной заданию с медсестрой Анной, но, на самом деле, отличий хватало.
        Прежде всего - расстояние. Нужное пожилой паре место находилось примерно в семи километрах от этого дома. По меркам нового мира, не самый близкий путь.
        Второй подводный камень - близость конечного пункта к общежитиям Кубанского Государственного Университета. Именно эти здания в будущем обратятся в гнёзда-высотки с ордами тараканов внутри, став ядром одной из множества чёрных зон.
        Впрочем, в данный момент вероятность спровоцировать насекомых стремилась к нулю. Учитывая, что сейчас середина учебного года, общежития должны быть заполнены студентами, которые и станут пищей для стремительно растущей орды насекомых на ближайшую пару-тройку дней. Пока этот «запас пищи» не будет исчерпан, мутировавшие насекомые, без особой на то нужды, не станут выбираться за пределы зданий.
        Наверное, сейчас лучший момент для того, чтобы разведать обстановку в том районе… если позволит ситуация, я даже мог повлиять на будущую популяцию тараканов. Уничтожение одного из гнёзд-высоток должно ощутимо сказаться на числе выживших людей.
        Начав мысленно выстраивать дальнейший план действий, одновременно с этим достал телефон, чтобы прикинуть маршрут, вбил точный адрес. Пусть с явными перебоями, но смартфон нашёл нужное здание и перечень «организаций» внутри.
        Осознав, куда именно хотели отправиться старики, я сжал смартфон сильнее необходимого, отчего экран последнего в нескольких местах пошёл трещинами. Пусть прошли годы, я до сих пор помнил крохотные изломанные тела, чьи жизни мне пришлось окончательно оборвать.
        - Это дом ребёнка, для детей… с особенностями, - заметив, что я открыл карту, поспешила подсказать старушка, явно не обратившая внимание на всплеск моих эмоций. - У них никого нет, так что…
        - Шанс, что они всё ещё живы, крайне мал, - пусть в той, прошлой жизни, роковое событие произошло в другом месте - приюте для бродяг, я прекрасно понимал, что нас будет ждать в доме ребёнка.
        - Мы не можем знать наверняка, - моментально отозвалась старушка.
        - Расстояние немалое, вы можете погибнуть по дороге, - учитывая, что миссия требовала лишь помочь, я попытался выбрать старушку другую цель, но та даже не дала мне на это шанса.
        - Нам в любом случае недолго осталось, - моментально отмахнулась от предупреждения Лидия Васильевна, после чего, приобняв супруга, добавила, - даже если нас не убьют те создания или голод, это сделает наш собственный организм. У Пётр Сергеевича больное сердце, а у меня астма. Боюсь, в нынешнем мире будет нелегко раздобыть нужное нам лекарство.
        Откровенно говоря, для нового мира болезни стариков являлись чем-то мелким и незначительным. Ведь достаточно пробудиться и тело отбросит старые недуги. Вот только учитывая возраст пары, я прекрасно понимал, что у них больше шансов умереть, чем переродиться.
        Фактически, старики действительно мало чем отличались от смертников и сами это прекрасно понимали. Как итог, мне оставалось решить: принять или отказаться от миссии.
        Первым моим порывом было отказаться, но, от одной мысли, что я готов сдаться даже не попытавшись, по нутру начало расползаться липкое и мерзкое чувство страха. Именно так, раз за разом находя себе оправдания, я выбирал «безопасные варианты» в прошлой жизни.
        - Передвигаться будем на моих условиях.
        - Да-да, конечно, - успевшая растерять надежду, на секунду опешив, старушка активно закивала в ответ, не забыв бросить на супруга умоляющий взгляд. Пусть и нехотя, но Пётр Сергеевич промычал нечто утвердительное.
        - Первое: от начала и до конца, все решения принимаются исключительно мной. Никаких исключений. В противном случае - мы сразу расходимся. Рисковать собственной жизнью ради ваших планов я не собираюсь. Вопросы?
        Выждав несколько секунд, но, так и не услышав возражений, поднялся из-за стола и подошёл к окну. Приоткрыв штору, вновь осмотрел двор. Число Выродков к этому моменту не изменилось, но, куда важнее, что они немного разбрелись по территории, не продолжали стоять «цепочкой». Это ощутимо упростит выход из здания.
        Понимая, что осилить семь километров со стариками за спиной нереально, перевёл взгляд на припаркованные у дома автомобили. На первый взгляд, выбор казался весьма богатым, ведь машины ютились одна к другой, но на деле всё было не столь радужно. Прежде всего, требовалось по возможности быстро и тихо покинуть двор, что автоматически исключало большинство вариантов.
        Благодаря Червю, вскрыть машину не составит труда, но на данном этапе устройство ничего не сумеет сделать с сигнализацией. Кроме того, следовало учитывать концентрацию разлитого в воздухе Эфира - именно он был ответственен за перебои с электроникой.
        Со временем эта проблема частично решится за счёт нанитов, которые обретают «свободу» после поломки Чипов, но здесь и сейчас, блуждающую энергию практически ничего не сдерживало. Проблемы с электроплитой тому наглядный пример.
        Идеальным выбором мог стать отечественный автопром, причём старого образца с минимумом умных примочек. Благо, во дворе нашлось сразу два подходящих экземпляра: белая девятка и чёрная волга. Правда, первая, судя по обилию пыли, не первый день стояла под окнами без дела, что говорило не в пользу этого авто.
        - В каком состоянии Волга? - на одной из старых фотографий в спальне мелькала аналогичная машина, так что я был практически уверен, что старик хозяин авто во дворе.
        - На твой век хватит, - подтвердил догадку дед.
        - Полтора часа на сборы. Берёте только самое необходимое и то, что сумеете самостоятельно унести.
        Дав понять, что разговор на этом закончен, выпроводил пару в спальню и, оставшись наедине, достал из кармана добытые из Мутантов Чипы. Пусть вылазка в больницу планировалась ради добычи трофеев, изначально я не собирался настолько быстро их использовать, и на то имелось несколько причин.
        Прежде всего, в нынешнем своём виде Система - лишь набросок. Со временем она успеет не раз преобразиться, изменяя правила нового мира. Собственно, уже на третий день должна серьёзно измениться механика обмена Чипов на трофеи.
        Сейчас процедура походила на игру в рулетку, но, после обновления Система позволит минимизировать влияние случайности. Достаточно пожертвовать большим числом расходников, чтобы получить стопроцентную награду.
        В моих планах было дождаться этих изменений и уже после обменивать Чипы, но, теперь приходилось действовать по обстоятельствам. Благо, с поддержкой одного из моих достижений - «Предела», риск находился на вполне приемлемом уровне. По крайней мере, так обстояли дела с Чипами добытыми из тел Мутантов и Альф.
        Начать решил с Чипа Беляка. Сжав металлическую пластину между большим и указательным пальцами, заставил ту треснуть и рассыпаться нанитной «пылью», после чего пространство разорвала полупрозрачная сфера с наградой. Последняя оказалась треугольной пластиной. Помимо формы и чуть больших размеров, в остальном она ничем не отличалась от обычного Чипа.
        ЯДРО НАНОКОСТЮМА
        | экипировка |
        - ИСПОЛЬЗУЕТ СВОБОДНЫЕ НАНИТЫ, ФОРМИРУЕТ НАНОПОКРОВ ВОКРУГ ТЕЛА ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        для активации, поместите устройство поверх Нейронного Чипа
        Признаться, награда вызвала смешанные чувства. Условно, всю экипировку от Системы можно было разделить на три типа. Первый - готовый комплект, как правило, имел характеристики чуть ниже средних и строго заданный комплекс доступных модернизаций и апгрейдов.
        Второй вариант - фрагментированный набор, состоящий из отдельных модулей, отличался куда большей вариативностью и пластичностью. При должной удаче, Пробуждённый мог получить достаточно мощный и функциональный костюм.
        Впрочем, лучшим в плане точных настроек являлось Ядро Нанокостюма, позволявшее фактически вырастить нужную экипировку. Кроме того, допускалась перестройка и даже проращивание отдельных устройств к созданной таким образом броне.
        Учитывая, что мне досталось именно Ядро, могло показаться, что я сорвал куш, вот только если оценивать все три варианта в плане сиюминутной пользы, ситуация становилась строго противоположенной. Ведь сама по себе «пластинка» практически никак не защищала, а каждое её улучшение требовало куда больше ресурсов.
        Выхватив награду из сферы, отчего последняя моментально исчезла, поместил треугольную пластину поверх Нейронного Чипа. В целом, та могла фиксироваться в любом месте, от которого и будет идти дальнейший рост, но затылок считался идеальным выбором, закрывая наиболее уязвимую для любого Пробуждённого точку.
        Дождавшись сопряжения Ядра с личным интерфейсом, подтвердил интеграцию. Спустя пару секунд в виртуальном меню появился новый раздел.
        НАНОКОСТЮМ
        | базовая версия - класс «Покров» |
        ТЕКУЩИЙ СТАТУС - ФОРМИРОВАНИЕ (1 %)
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - использование чипа 1-ранга увеличивает площадь нанопокрова на 1 %
        - использование чипов 2-ранга позволяет запустить слияние нанопокрова с иными устройствами
        - после полного формирования нанопокрова, откроется доступ к древу улучшений
        ВМЕСТИМОСТЬ ЭНЕРГИИ:
        50/50
        Несмотря на малую площадь покрытия, даже в своём зачаточном состоянии, нанокостюм приносил определённую пользу. Как минимум, он защищал Нейронный Чип от механических повреждений.
        Естественно, оставлять обновку в таком состоянии я не планировал, но, прежде чем тратить на наращивание нанопокрова имеющиеся Чипы, решил разломать пластину добытую из тела Кровососа. Кто знает, возможно, вторая попытка окажется более полезной, и именно в неё я и решу вложить скудный запас имеющихся ресурсов.
        Едва пластина развеялась, в воздухе появилась новая энергетическая сфера. На этот раз внутри барьера парил стеклянный алый шар размером с кулак, который оплетало шесть металлических «ножек». Исходя из внешнего вида могло показаться, что Система наградила меня скорее украшением или магическим артефактом, нежели высокотехнологичным устройством. Тем не менее, это впечатление было обманчивым.
        ПОРТАТИВНЫЙ РАСЩЕПИТЕЛЬ ЯДЕР
        | имплант |
        - СПОСОБЕН ЗАХВАТЫВАТЬ И РАСЩЕПЛЯТЬ ЯДРА НА СФЕРЫ
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - устройство способно извлечь из тела недавно захваченное Ядро до момента, когда то сольётся с организмом Пользователя
        - одномоментно внутри устройства может храниться не более 1 Ядра
        - среднее время расщепления Ядра зависит от числа Сфер, которые из него можно извлечь
        - для извлечения одной Сферы требуется 10 единиц эфира, а процесс занимает 10 минут
        - для расщепления Ядра требуется одномоментно внести необходимое количество эфира
        - Сферы становятся доступны лишь после полного расщепления Ядра
        - В СЛУЧАЕ ЕСЛИ ПОЛЬЗОВАТЕЛЬ НЕ ИМЕЕТ ВОЗМОЖНОСТИ ИЛИ НЕ ЖЕЛАЕТ РАСЩЕПЛЯТЬ ЯДРО, НА ЕГО СОХРАНЕНИЕ ВНУТРИ УСТРОЙСТВА БУДЕТ ЗАТРАЧИВАТЬСЯ 1 ЕДИНИЦА ЭФИРА В ЧАС ЗА КАЖДУЮ ПОТЕНЦИАЛЬНУЮ СФЕРУ СОДЕРЖАЩУЮСЯ В ЯДРЕ
        - в случае, если Пользователь запускает процесс расщепления, не имея должного количества Эфира, из Ядра будет извлечено ограниченное количество Сфер, после чего оно разрушится
        ВМЕСТИМОСТЬ ЭНЕРГИИ ЭФИРА:
        30/30
        Осознав, что именно попало мне в руки, я не сдержал усмешки. Портативный Расщепитель Ядер или же ПРЯжка, обладал огромным количеством сильных сторон и всего тремя недостатками. Для начала, это устройство раскрывало себя лишь спустя время. Система явно не собиралась упрощать выполнение предстоящей миссии…
        Впрочем, назвать награду плохой, я точно не мог. Даже Персистентность - свойство, упрощающее адаптацию и ассимиляцию Ядер, имела предел возможностей. ПРЯжка как раз перекрывала потенциальные риски, позволяя извлечь максимум пользы из убийства сильных тварей.
        Кроме того, не стоило недооценивать способность сохранять Ядра внутри устройства. Ведь то, что для меня бесполезно и даже опасно, может оказаться ценнейшей добычей в глазах других Пробуждённых, особенно, идущих по Пути Плоти или Духа.
        В будущем, торговля Ядрами станет весьма прибыльным бизнесом. Причём самые ценные образцы будут не продаваться, а обмениваться на нечто равнозначное.
        Правда, для того, чтобы в полной мере насладиться всеми возможностями Расщепителя, придётся изрядно потратиться. Простое расширение энергетической ёмкости на десять единиц, потребует сотню эфира и два простых чипа. Причём следующие апгрейды, аналогичные первому, будут стоить уже вдвое дороже.
        Одно лишь это улучшение способно разорить обычных Пробуждённых, а ведь оно является базовым. Ведь сейчас, с ёмкостью в тридцать единиц, я мог себе позволить расщеплять Ядра тремя Сферами, не более. А ведь имелись и другие, не менее полезные модернизации.
        Третий недостаток ПРЯжки - необходимость внедрения прибора в организм. Будучи имплантом, Расщепитель работал как часть тела, а не внешнее устройство.
        В идеале, для внедрения ПРЯжки следовало воспользоваться специальными капсулами, способными автоматически проводить подобные манипуляции. Тем не менее, для особых ситуаций в приборе имелся протокол самоинтеграции. Естественно, он был сопряжён с определёнными рисками.
        Идея отложить Расщепитель до лучших времён, отчасти, выглядела заманчиво, но, взвесив все «За» и «Против», мне пришлось от неё отказаться. Слишком многое мне могла дать ПРЯжка.
        Дело в том, что по достижению 10 эволюционного уровня, тело Пробуждённого качественно преображалось. Изменения перманентно повышали все пять характеристик, кроме того, увеличивался прирост Сфер, вот только за этот феномен приходилось платить. Имеющиеся в организме базовые системы органов и тканей, которые на данный момент я мог улучшать, не тратя слоты под Ядра, потеряют эту уникальную особенность.
        При условии, что многие улучшения носили достаточно специфический характер и требовали трудоёмкой охоты на конкретных Мутантов, для большинства Пробуждённых, эта потеря практически не ощущалась. В конце концов, люди получали неплохую компенсацию.
        Раньше я не особо задумывался об этой особенности, но, заполучив ПРЯжку на столь раннем этапе, я имел неплохой шанс извлечь неплохую выгоду, воспользовавшись временным феноменом.
        Даже если мне не удастся улучшить все системы органов и тканей, половины будет более чем достаточно, чтобы дать достойный отпор даже Плотникам на их же поприще - в противостоянии грубой силы. А в условиях главного недостатка Разумников - слабого тела, подобное преображение будет серьезным подспорьем в будущем.
        Кроме того, даже несмотря на ранение и едва отступившее истощение, нынешнее состояние, пусть и с лёгкой натяжкой, можно назвать приемлемым. В конце концов, сейчас я находился в относительной безопасности, а желудок забит едой.
        Взяв алую сферу, та оказалась весьма увесистой и тёплой, зашёл в ванную, заперев за собой дверь. Преграда, мягко говоря, хлипка, тем не менее, она лучше, чем ничего.
        Стягивая куртку и майку, старался щадить правое плечо, но даже так, рука отозвалась парой вспышек боли. Благо, алая корка осталась целой.
        Потревоженный и тем самым разбуженный в процессе змееныш, прокомментировал происходящее шипением, после чего зарылся в недра брошенной одежды.
        Перебрав содержимое рюкзака, взял чистую спортивную перчатку без защитных вставок в области костяшек, после чего свернул ту в трубку и плотно зажал зубами. Тщательно вымыв руки и обработав грудь спиртом, закончил с общей подготовкой «операционного поля».
        Финальным штрихом стал апгрейд Биорезонатора. До событий в инфекционке это улучшение было заблокировано - возможно сказался прирост Нейронной Сети или, что более вероятно, обретение Замкнутого Псионического Контура. Пусть и косвенно, но тот влиял на количество Эфира в организме, а тот вполне мог являться одной из составляющих ускоренного метаболизма.
        Ради апгрейда Биорезонатора пришлось потратить 25 Чипов и 150 кристаллов на 150 единиц Эфира - практически весь мой запас расходников. Взамен устройство позволяло троекратно ускорять или замедлять обмен веществ.
        Естественно, ради поддержания нового режима требовалось ещё сильнее истощать жизненный потенциал и тратить Эфир, но, я сходу «разогнал» организм, выкрутив показатель метаболизма на максимум.
        Ответная реакция не заставила себя ждать - начала повышаться температура. В целом, подобный побочный эффект мог вызвать определённые трудности у меня как у Криоманта, если бы не один важный нюанс.
        Прямо сейчас, речь шла о 37 градусах Цельсия. Для бывалого Криоманта, успевшего привыкнуть к более низким температурам, это могло стать проблемой, но не для меня. Для моего организма не так давно этот показатель практически являлся оптимальным.
        Тело попросту не успело окончательно перестроиться, так что «жар» практически не ощущался. Именно по этой причине я вовсе не обратил внимания на побочные эффекты, от удвоенного метаболизма.
        Напоследок, использовал оставшиеся четыре Чипа на Ядро Нанокостюма, расширяя его покрытие до 5 % от всего тела. В теории, это позволяло полностью закрыть всю голову, но я решил распределить нанопокров несколько иначе, покрыв им область над позвоночником и шею.
        За время пока нанокостюм разрастался, организм адаптировался к новой температуре, так что я мог вновь взяться за Расщепитель.
        ПОРТАТИВНЫЙ РАСЩЕПИТЕЛЬ ЯДЕР
        | имплант |
        СПОСОБЫ ИМПЛАНТАЦИИ
        - имплантационная капсула (рекомендовано)
        - медицинская капсула (допустимо)
        - самоинтеграция (нежелательно)
        …
        В КАЧЕСТВЕ СПОСОБА ИМПЛАНТАЦИИ ВЫБРАНА «САМОИНТЕГРАЦИЯ»
        рекомендовано предварительно использовать «МИР» и комплекс анальгетиков «Покой»
        ПРОДОЛЖИТЬ
        да | нет
        Система словно давала последний шанс одуматься, но мне пришлось проигнорировать её добрую волю. Выровняв дыхание, я выбрал «да», запуская протокол самоинтеграции.
        ПОДТВЕРЖДЕНА САМОИНТЕГРАЦИЯ
        СЛЕДУЙТЕ ПРОТОКОЛУ
        - РАЗМЕСТИТЕ УСТРОЙСТВО НА 3 САНТИМЕТРА НИЖЕ МЕЧЕВИДНОГО ОТРОСТКА ГРУДИНЫ
        - убедитесь в правильном позиционировании - в случае его нарушения велик риск получения травм, в том числе и несовместимых с жизнью
        …
        - настоятельно рекомендовано избегать резких движений в процессе интеграции, в противном случае крайне велик риск получения травм, в том числе и несовместимых с жизнью
        …
        - ПРОЦЕСС ИНТЕГРАЦИИ НАЧНЁТСЯ ЧЕРЕЗ 10…9…8…
        Смотря на мерно убывающий таймер, начал дышать в разы тяжелее и глубже. Это позволило свести к минимуму слабую дрожь в руках.
        Тем временем, устройство начало «оживать». Металлические «пальцы», обхватывавшие сферу, пришли в движение, начав медленно тянуться к моей груди. Впрочем, достигнув цели и коснувшись кожи, эти «паучьи лапки» не стали останавливаться, продолжив погружаться в плоть.
        В отличие от практически безболезненной инъекции в сердце, интеграция импланта походила на пытку. Оказавшись достаточно глубоко, механические «пальцы» начали изгибаться, фиксируясь на ближайших костях - рёбрах.
        С трудом подавив желание вырвать Пряжку из груди, медленно разжал собственные пальцы и аккуратно отпустил начавшее нагреваться устройство. Впереди был самый болезненный этап - алая сфера начала опускаться.
        Достигнув груди, вместо того, чтобы упереться плоть, Пряжка начала расплавлять и сливаться с ней. Причём каждая клеточка моего тела оставалась живой, пульсируя болью.
        Сжав изо всех сил кляп, я захрипел, но не смел пошевелиться. Едва восстановившийся до приемлемого уровня показатель пси-энергии вновь пополз вниз.
        Интеграция длилась не меньше десяти минут. Под конец этого процесса единственный звук, который я мог издавать - едва слышимое сипение. Благо, едва Пряжка замерла, боль начала быстро утихать, уступив место безумной слабости. К счастью, на этот раз всё ограничилось лишь физическим истощением - показатель пси-энергии так и не пересёк «красную» черту.
        Выплюнув мешавший дышать кляп, я продолжил лежать на полу, наслаждаясь тянущей от плитки прохладой. Прошло около часа, прежде чем я заставил себя встать и только после этого рискнул прикоснуться к алой сфере в груди. Впрочем, вопреки ожиданиям, никакой боли или дискомфорта при этом я не почувствовал.
        Будучи на дне пищевой цепочки, в прошлой жизни я попросту не имел права обладать чем-то столь же ценным, как Расщепитель. Как итог, помимо общеизвестных фактов или скорее баек о приборе, в остальном я был вынужден разбираться по ходу дела.
        К сожалению, воспользоваться паузой и изучить «мануалы» не удалось. Прямо сейчас устройство находилось на этапе синхронизации с организмом и отображалось как неактивное. Соответственно, его более развёрнутое описание оказалось так же заблокировано.
        Оценив прогресс синхронизации - тот отражался постепенно заполняющейся шкалой в Нейронном Интерфейсе, прикинул, что потребуется не менее часа.
        Едва восстановив себе полноценный контроль над телом, вновь натянул грязные майку и куртку. На этот раз уберечь рану на плече не удалось - корка в нескольких местах треснула и начала сочиться бледно-розовой сукровицей. Правда, на фоне пережитого, боли я практически не почувствовал.
        Вновь потревоженный змееныш, попытался вернуться на законное место, но на этот раз я ему помешал, остановив куском собственной плоти. Поначалу зверёк воспринял угощение достаточно настороженно, но, уловив знакомый запах раздвоенным языком, начал действовать куда уверенней.
        Потратив несколько секунд на изучение промёрзшего мяса, детёныш принялся его пожирать. Закончив с трапезой, он поспешил вернуться на законное место у меня на груди. Причём Расщепитель явно пришёлся рептилии по вкусу - устройство имело температуру выше, чем у тела.
        Умываясь, заметил, что глаза залиты кровью. Видимо, от давления полопались капилляры. Благо, это не затронуло зрение, а внешний вид меня мало волновал.
        Размявшись и убедившись, что сфера в груди никак не мешает, вышел из ванной комнаты. Старики уже ждали в прихожей, так что мне не пришлось идти в спальню.
        - Выдвигаемся, - проигнорировав немой вопрос пары, первым направился к двери.
        - Думаю, мы воздержимся от твоей помощи, - не стал отмалчиваться Старый. - Надеюсь, в ванной не осталось той дряни, которой… ты закинулся.
        - Не осталось, - не сдержав смешок, задрал майку, обнажая алую Пряжку. - Слияние с этой «дрянью» заняло больше времени, чем я думал, так что не тормозим. Выходим.
        Увидев спаянную с грудью сферу и осознав, что был неправ, дед растерянно замолчал. Благо, его подтолкнула к выходу супруга.
        Коридор на этаже оказался пустым, как и лестничные пролёты, так что к выходу из подъезда мы спустились быстро и без происшествий. Правда, добравшись до двери, я не стал покидать многоэтажку. Вместо этого, жестом приказав старикам молчать, навалился на стену и принялся ждать.
        Спустя четверть часа терпение старика явно было на исходе, но, после казуса на выходе из дома, он предпочитал молчать, лишь бросая в мою сторону хмурый взгляд. Жест в целом безвредный, так что я попросту игнорировал старика.
        Прошло ещё шесть минут, прежде чем до нас донёсся рёв сирены «внимание всем». Происходящее было делом рук военных, пытающихся одновременно адаптироваться как к борьбе с тварями, так и неадекватным приказам свыше.
        Сирена являлась не более чем уловкой, позволявшей отвлечь Искажённых, пока бойцы направляются на стратегически важный объект или за семьёй очередного чиновника. В целом, стратегия вполне рабочая и я собирался использовать старания вояк в своих целях.
        Выждав ещё немного, давая тем самым тварям время среагировать на вой, открыл дверь. Когда мы вышли на улицу, во дворе осталось всего три Выродка, причём один из них практически сразу скрылся из моего поля зрения.
        Кивнув старикам в сторону машины, первым выскользнул во двор, направившись к ближайшему Искажённому. Пусть тот переминался с ноги на ногу и даже не смотрел в нашу сторону, я не собирался рисковать, оставляя Выродков за спиной.
        Быстро, но вместе с тем тихо подобравшись к тощему Искажённому, используя левую руку, всадил топорик в затылок твари. Лезвие, пробив череп, плотно засело в кости, позволяя не уронить, а плавно опустить вмиг обмякшее тело. При этом я не спешил извлекать оружие, ведь в таком случае воздух наполниться сильным запахом крови.
        Лишь дождавшись, когда старики сядут в машину, заняв заранее оговоренные места, я рванул с места, прихватив оружие и трофейный Чип. Последний оставшийся во дворе живой Выродок так и не обратил на нас внимания, продолжив семенить в сторону ревущей сирены.
        Оказавшись на водительском сиденье, с первой попытки завёл авто. Стоило отдать Старому должное - Волга отозвалась на удивление плавным урчанием мотора. На фоне завывания сирены, нас можно было назвать бесшумными.
        Брошенных на дороге машин было не очень много, да и те, в большинстве своём, оказались отброшены к обочине. С момента пробуждения Искажённых прошло достаточно времени, чтобы военные успели отреагировать и вывести на улицы города тяжелую технику, которая и расчистила редкие заторы.
        В целом, учитывая доступ военных к оружию и технике, могло показаться, что присоединиться к ним - неплохая идея. Вот только, как покажет время, эта затея - не из лучших.
        Прежде всего, как выяснится позже, незадолго до прихода Системы, Трансформа заключит с военными крупномасштабный контракт, по созданию десятков лагерей виртуальной подготовки бойцов. В отличие от основного направления корпорации, здесь речь шла не об игровом мире, а симуляции с реалистичностью, приближающейся к ста процентам.
        В теории это должно было позволить вывести подготовку солдат на новый уровень. Да, все прекрасно понимали, что речь идёт о симуляции, но, доведя правильную реакцию на ту или иную угрозу в виртуальном мире, боец, с высокой долей вероятности, правильно отреагирует и в реальности.
        В целом, неплохая идея, вот только с приходом нового мира, она обрекла тысячи солдат на страшную - обращение в Искажённых. Причём, в первую очередь под удар попали контрактники. Именно по этой причине армия отреагирует на творящийся вокруг беспредел настолько вяло - им банально не будет хватать людей.
        Разлад среди командования на фоне отсутствия централизованного управления и внутренняя грызня за власть, лишь подольёт масла в огонь. Массовое дезертирство, беспредел среди выживших военных, попытки не просто подмять под себя Пробуждённых, но и достаточно… жёсткие методы их изучения. Суммируя это и многое другое, у меня напрашивался вполне очевидный вывод - держаться подальше от военных.
        Даже если закрыть глаза, что все эти проблемы начнут проявлять себя лишь спустя время, я не рассматривал встречу с военными даже в краткосрочной перспективе. В конце концов, большинство созданных сегодня опорных пунктов, не протянут даже суток. Столь массовые скопления людей и множественные активные операции, к ночи привлекут орды Искажённых, в числе которых будет достаточно эволюционировавших Мутантов и Альф.
        Собственно, примерно спустя минуту, к рёву сирены добавились звуки выстрелов, но уже из другой части города. Видимо, военные добрались до цели, вот только дела при этом шли у них не очень гладко. Впрочем, для меня новый источник шума был только на руку, ведь он ещё больше привлекал к себе внимание тварей.
        Пользуясь моментом, я разогнал Волгу до семидесяти километров в час. Да, на такой скорости имелся определённый риск упустить из вида аномалию, но, прямо сейчас это не было серьезной проблемой. Взять в качестве примера Карусель, та попросту не сумеет остановить массивный автомобиль, по крайней мере, предварительно не впитав достаточное количество Эфира.
        С другой стороны, рёв сирен, как и операции военных, редко затягивались дольше чем на 5-10 минут, а этого времени едва хватало, чтобы успеть доехать до Дома Ребёнка. А без отвлекающих факторов, пусть и не особо шумная Волга, быстро привлечёт к себе внимание, причём не только Искажённых.
        Прямо сейчас город казался пустынным и безжизненным, но на самом деле, из окон домов за нами наблюдали десятки взглядов. Благодаря Линзе, я мог разглядеть лица затаившихся, испуганных людей. Многие смотрели на нашу машину с надеждой, но никто не рискнул звать на помощь - те, кто сумели дожить до этого момента, прекрасно знали, какую цену придётся заплатить за шум.
        Продолжая следить за дорогой, я время от времени бросал взгляды на окружавшие нас дома, на тот случай, если появится особо рвущаяся в бой тварь, но в итоге моё внимание привлекла молодая женщина с синяками и ссадинами на лице.
        Стоя у окна третьего этажа, она держала в руках большой, формата «А3» лист, с надписью чёрным маркером: «ЗДЕСЬ ДЕТИ!!! АРИНА - 5 лет. ЕВА - 4 года. МАКСИМ - 2 года. МЫ ОДНИ. ПОМОГИТЕ. ПОЖАЛУЙСТА!!!».
        Чуть ниже послания были приклеены три фотографии, в которые я не решился вглядываться. Вместо этого, отключив увеличивающую функцию Линзы, отчего ютящиеся у окон люди вновь стали мутными, безликими пятнами и точками, сильнее вдавил педаль газа.
        Мог ли я им помочь? Да.
        Имело ли это смысл? Нет…
        На момент, когда люди сколотят подобие общества и начнут заселять поселения-высотки, на детей до 15 будет приходиться не более чем 1 % от общей массы. Да, те единицы, что всё же сумеют протянуть достаточно долго и пробудятся, обретут силу, но этого будет едва хватать, чтобы наверстать упущенное время.
        По той же причине я не рвался в приют бездомных, ведь понимал, даже если мне удастся спасти тех детей сейчас, это ничего не изменит.
        Отбросив лишние мысли, сосредоточился на дороге. Несмотря на поднятый военными шум и рёв сирены, одна из тварей обратила на нас внимание. Искажённый передвигался по крышам и стенам многоэтажек, планируя с помощью кожистых перепонок, тянущихся от рук к ногам.
        В памяти сразу всплыло два вида Мутантов со схожим телосложением, вот только, учитывая, насколько легко и быстро тварь передвигалась, не стоило делать выводы раньше времени. Возможно, нами заинтересовался Альфа.
        Понимая, что драка со столь сильной тварью посреди города принесёт больше вреда, чем пользы, продолжил ускоряться. Благо, когда мы превысили показатель девяноста километров в час, Искажённый потерял к нам интерес… вломившись в случайную квартиру через окно.
        Избавившись от хвоста, я вновь сбросил скорость до семидесяти. Около трёх километров мы проехали без происшествий, но, в один момент наперерез машине выбежал худощавый мужчина в спортивном костюме. Размахивая руками, он замер посреди единственного свободного участка дороги - чуть в стороне та была заблокирована столкнувшимися авто.
        Выкрикнув короткое «помо…», он так и не сумел закончить фразу, ведь я вдавил педаль газа в пол. От удара машину слегка тряхнуло, а мужчину подбросило, перекинув через капот.
        Спустя пару секунд мы уже свернули на перекрёстке, но этого времени было более чем достаточно, чтобы я увидел, как к лежащему на асфальте телу быстро побегает Выродок четвёртого уровня.
        - Какого ты творишь!? - когда первый шок прошёл, сквозь зубы процедил сидевший рядом бледный старик.
        - При нашей скорости на мокром асфальте тормозной путь будет около сорока-пятидесяти метров. Попытка остановиться ничего бы для него не изменила. А для манёвров там не было места, мы бы просто врезались в брошенные машины, - спокойно, продолжая следить за дорогой, ответил старику.
        - Но мы бы могли…
        - Первое правило - все решения принимаю я, так что тут нет никаких «мы бы могли», - сразу прервал я Пётр Сергеевича. - Впрочем, если ты готов разменять жизни детей из приюта на спасение случайных прохожих, я не против изменения условий, - на этот раз Старому было нечего возразить.
        - Дом ребёнка, не приют… - тихо, поправила меня старушка, закрыв лицо дрожащими руками. - В приюте дети находятся временно.
        Скорее всего, она говорила, пытаясь отвлечься от пережитого шока, но её слова заставили меня задуматься. Случайно ли я оговорился или всё это время продолжал думать о детях, которых мне пришлось… «зачистить» в приюте для бездомных?
        Остаток пути мы проехали в молчании, а тишину нарушал лишь далёкий вой сирены. Даже когда мне пришлось сбить нескольких Искажённых, старики не проронили ни слова.
        Изначально, я просто хотел убедиться, что на капоте не останется запаха сбитого человека, если тот был ранен во время удара, это могло стать проблемой. Тем не менее, по совпадению, под колёсами оказалось достаточно Выродков, чтобы я получил достижение.
        ПРИСВОЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «ОКРОВАВЛЕННЫЙ МЕТАЛЛ»
        УСЛОВИЯ:
        - убить не менее 10 Выродков используя автотранспорт
        ОПИСАНИЕ:
        - интеграция в Нейронный Чип блока информации «базовая механика»
        Несмотря на появление пиктограммы-шестерёнки, запускать процесс слияния с новым блоком информации не спешил. Точнее, попросту не мог, ведь я до сих пор не «переварил» данные от Медика, по физиологии и анатомии. В итоге, единственное, что оставалось, это просто поставить «базовую механику» в очередь.
        Проезжая район общежитий, я вновь сбросил скорость. Сирена к этому моменту затихла, как и стрельба, так что мы постепенно становились основным источником шума на улице.
        Бродячих Искажённых в этом районе не было. Возможно, они инстинктивно избегали места кишащего мутировавшими тараканами. Впрочем, не стоило исключать того, что насекомые попросту сожрали медлительных конкурентов. В конце концов, для животных куда больший интерес представляла именно плоть Искажённых, а не человеческая.
        Оказавшись достаточно близко к общежитиям, я без особого труда разглядел сразу несколько огромных «живых пятен» на стенах нескольких зданий. Именно такими выводками тараканы охотились, ведь в одиночку они были практически безвредны, но, сбиваясь в рой и передвигая подобным «потоком», они могли прикончить даже Альфу.
        Причём в ход пойдёт один из наиболее мерзких способов прикончить жертву. Насекомые попросту начнут лезть в рот и нос, забивая собственными телами дыхательные пути. А если этого окажется недостаточно, наиболее живучие представители начнут вгрызаться в плоть изнутри.
        Благо, Дом Ребёнка находился практически в километре от этого места и на данном этапе, тараканий рой не должен был забираться так далеко от общежитий.
        Приют находился во дворах, в глубину которых я не стал заезжать. На узкой и извилистой дороге машина серьезно теряла в манёвренности, но при этом продолжала шуметь. К этому моменту город окончательно погрузился в мёртвую тишину, отчего тихое урчание Волки становилось всё более заметным.
        Остановив машину у обочины, так, чтобы не мешать проезжей части, я не стал глушить мотор. Лишь осмотревшись и выждав пару минут, провернул ключ. Лучше всегда быть готовым отступить.
        - Сколько там могло быть работников и детей прошлой ночью? - откровенно говоря, данный вопрос стоило задать намного раньше, но я как мог, оттягивал этот разговор.
        - Двое взрослых - дежурная нянечка с охранником и четверо детей, - после секундной заминки, ответила старушка.
        - Передвигаемся тихо. Без особой на то необходимости никаких разговоров. Если заметили что-то важное, покажите жестом, - дождавшись поспешного кивка от старушки и тяжелого вздоха от её супруга, добавил. - Шанс на то, что дети до сих пор живы - крайне мал, но, независимо от того, что там будет, все должны держать себя в руках, - на этот раз бабуля лишь отвела взгляд, а старик лишь покачал головой, смерив меня хмурым взглядом.
        От машины до Дома Ребёнка нам пришлось пройти около трёхсот метров. Учитывая возраст и состояние здоровья пожилой пары - приличное расстояние. Благо, по пути мы никого не встретили.
        Единственной загвоздкой оказался Пётр Сергеевич. Примерно в середине пути Старый остановился и, прижав кулак к груди, начал глубоко дышать. Его изъеденное глубокими морщинами лицо побледнело, а лоб взмок.
        Поездка явно далась деду с большим трудом, но, к счастью, переведя дыхание, он сумел передвигаться без посторонней помощи.
        Территория приюта оказалась окружена невысоким забором с воротами и калиткой. Последние оказались заперты, но у Лидии Васильевны имелись с собой нужные ключи, так что мне не пришлось тратить заряд в Черве.
        Изнутри дворик выглядел чистым и пустым. Здесь не было ни трупов, ни следов борьбы, что должно было дать некоторую надежду, но меня не покидало неприятное предчувствие.
        Активировав термокинез и осмотрев широкое двухэтажное здание, приметил одно из зашторенных окон, которое оказалось немного теплее остальных.
        Вновь воспользовавшись ключами старушки, мы без проблем вошли через центральный вход, оказавшись в длинном коридоре, идущем через большую часть здания.
        Закрыв за собой дверь на ключ, бросил на Лидию Васильевну вопросительный взгляд, после чего та жестом указала направо - направление совпадало с расположением «тёплого окна».
        Стены коридора были украшены незамысловатыми поделками из бумаги, вроде склеенных цветков и вырезанных снежинок. Вокруг было тихо и чисто. Могло показаться, что внутри всё спокойно, просто сейчас тихий час, если бы не витавший в воздухе запах крови…
        Перед глазами невольно начали всплывать обрывки старых воспоминаний. Сжимаемая в левой руке рукоятка топорика показалась до омерзения похожей на холодный обрезок стальной трубы, а выступивший на ладони пот на ещё горячую кровь.
        Ведя нашу группу, мне то и дело приходилось следить за стариком. Дед выглядел всё паршивей и явно был не прочь присесть, но я не спешил делать привал, ведь мы находились на чужой территории. Благо, теперь ему помогала супруга.
        Спустя пару минут старушка начала активно махать мне, указывая на одну из дверей с рисунком спящего полумесяца в колпаке. Судя по всему, это была спальня, в которой бабуля и рассчитывала найти детей.
        После недолгих раздумий, я вернул топорик на пояс, перехватив заранее перезаряженный Вепрь, попутно кивком приказав паре отойти. Учитывая, что именно из-под этой двери тянуло тёплым, пропитанным металлическим запахом воздухом, я предпочёл перестраховаться, взяв оружие наизготовку и держа пожилую пару на расстоянии.
        В идеале, одному из моих спутников стоило открыть дверь, позволяя мне держать проход на прицеле, но, я не был уверен, что пожилая пара сумеет справиться с этой простой задачей без глупостей.
        Слегка давя пальцами на дверную ручку, аккуратно потянул её вниз. Лёгкий механический щелчок внутреннего механизма, на фоне абсолютной тишины, отозвался неприятным покалыванием в фаланге лежащей на курке Вепря.
        Выждав тридцать секунд, но, так и не дождавшись никакой реакции по ту сторону, дважды воспользовался термосенсорикой, но увидел лишь светящуюся тепловым пятном дверь и ничего больше.
        Понимая, что дальше ждать бесполезно, надавил рукой вперёд, слегка приоткрыв дверь. В появившуюся крошечную щель было видно лишь крошечную часть розовой стены в комнате. По крайней мере, так мне показалось в самом начале, но стоило опустить глаза, я натолкнулся на взгляд ребёнка, застывшего в проёме.
        Отступив, моментально вскинул и направил в проём карабин, метя в крошечный силуэт. В ответ «ребёнок», продолжая смотреть на меня немигающим взглядом, просунул в щель пальчики, потянув на себя дверь.
        - Кушать, - едва слышно пролепетал малыш, показывая пальчиком на покрытый багрово-коричневой коркой рот.
        Инстинкты призывали спустить курок здесь и сейчас, но я медлил. Вспыхнувшие с новой силой старые страхи заставили замереть на жалкую секунду, но этого хватило, чтобы упустить момент. К счастью, свой ход сделала не маленькая тварь, а старушка.
        Едва заметив ребёнка, Лидия Васильевна бросилась к тому, обняв и закрыв малыша своим телом. Ощутимо запаздывая, то же самое для своей жены сделал и бледный Пётр Сергеевич.
        После секундной заминки, я всё же слегка опустил ствол Вепря. Выстрел карабина попросту не сумеет прошить два тела, так что «ребёнок» наверняка не пострадает.
        - Боже мой, Владик, ты почему такой горячий, - принялась причитать старушка, приложив ладонь ко лбу замершего ребёнка.
        Подхватив малыша, она даже не обратила внимания на то, что его одежда и рот были запачканы кровью, после чего без раздумий вошла в спальню, полностью открывая дверь. В лицо сразу ударил спёртый горячий воздух.
        Внутри нас ждало ещё три ребёнка, причем всем им было не больше четырёх лет. Подобно Владу, остальные дети оказались так же испачканы кровью, причём особенно много её было вокруг их ртов.
        - Кушать… кушать… кушать… - в тон Владу, принялись жалобно просить «дети», но их глаза оставались пустыми.
        - Да, сейчас, секунду, потерпите немножко, - развернувшись, старушка собралась вернуться в коридор, но не смогла этого сделать, ведь я стоял в проходе.
        Прежде чем насторожившаяся бабуля начала говорить, я протянул ей плитку шоколада и бутылку воды из личных запасов. Старушка тут же расцвела благодарной улыбкой, после чего разломав угощение на четыре части, раздала сладкие полоски детям, вот только те не спешили есть.
        - Не бойтесь, этот дядя не плохой, вы можете кушать.
        Видя, что дети никак не реагируют, Лидия Васильевна практически вложила угощение Владу в рот. Малыш, рефлекторно, попытался проглотить шоколад, но его моментально вырвало.
        - Да что же это такое, Владик… нужно жаропонижающее. В аптечке должен быть детский нурофен…
        - Это бесполезно, - держа в поле зрения четвёрку детей, я начал обходить комнату. - У них температура больше 44 градусов, человек неспособен выжить в таких условиях.
        - Ты не можешь знать какая у них температура, нужно найти градусник и вообще, это ещё ничего не значит, - вполне ожидаемо, бабуля не была готова так быстро смириться с правдой. - Для начала найдём лекарство.
        - От этой «болезни» нет лекарства, - продолжая следовать за запахом, я добрался до угла комнаты, где, отодвинув кровать, нашёл обглоданные человеческие кости, - они больше не люди.
        - Ты не можешь знать наверняка, - прикрыв ладонью рот, старушка инстинктивно отступила на шаг при виде останков, тем не менее, Влада она так и не отпустила. - Это мог сделать кто угодно…
        Пусть на костях хватало отметин, оставленных крошечными зубами, а сами дети были испачканы кровью, я не стал спорить. Вместо этого, я просто наступил на наиболее крупную - бедренную кость, раздробив ту на две неравные части. Вслед за этим бледный и обессиленный Влад моментально бросился к останкам и, припав губами к обломанной части, с упоением начал высасывать ранее недосягаемый костный мозг.
        Вслед за мальчиком, вторую часть кости, схватила девочка, но насладиться «едой» она не смогла, двое обделённых детей начали вырывать у неё «угощение».

* * *
        УРОВЕНЬ 5
        Сферы 4
        Слоты Ядер 3
        НЕЙРОННАЯ СЕТЬ 25
        Регенерация 14
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ 25
        Ловкость 20
        Сила 15
        БОНУСЫ ХАРАКТЕРИСТИК:
        Нейронная Сеть: Псионический Замкнутый Контур
        Сила: Персистентность
        СИСТЕМЫ ОРГАНОВ И ТКАНЕЙ:
        НЕРВНАЯ
        Центральная Нервная Система 1
        (твёрдая мозговая оболочка 1)
        СЕРДЕЧНО-СОСУДИСТАЯ
        Миокард 1
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ:
        Мышечная Ткань 1
        (комплекс Мышц Нижних Конечностей 2)
        КОСТНАЯ ТКАНЬ 1
        Сухожилия 1
        Суставы 1
        ПИЩЕВАРИТЕЛЬНАЯ СИСТЕМА:
        желудочно-кишечный тракт 1
        ПУТЬ РАЗУМА:
        Эспер 1
        Термокинез 1
        Криокинез 2
        Конденсация 1
        Подавление Тепла 1
        Термосенсорика 1

* * *
        СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ:
        МЕДИК
        | 1-ранг |
        - анатомия
        - физиология
        ОСОБЫЕ УСТРОЙСТВА:
        - отсутствуют

* * *
        ДОСТИЖЕНИЯ:
        «ПРЕДЕЛ»
        «Первый»
        «Жестокость»
        «Покоряя Врата»
        «На Страже»
        «Первый Шаг»
        «Взаперти»
        «Во Благо»
        «Связь»
        «ОКРОВАВЛЕННЫЙ МЕТАЛЛ»

* * *
        УСТРОЙСТВА:
        1. Биорезонатор
        (ускорение/замедление метаболизма)
        2. ЧЕРВЬ
        (взлом механических замков)
        3. ИСТОК
        (преобразование молекул кислорода в воду | фильтрация воды)
        4. ТАКТИЧЕСКАЯ ПЕРЧАТКА УНИВЕРСАЛЬНАЯ (ЛЕВАЯ)
        (средство экипировки/защиты)
        5. БИОНИЧЕСКАЯ ЛИНЗА
        (увеличенный объём энергетического блока | трёхкратное увеличение зрения | инфракрасный фильтр | анализатор эссенциального фона)
        6. НАНОКОСТЮМ - 5 %
        (на этапе формирования)
        7. ПОРТАТИВНЫЙ РАСЩЕПИТЕЛЬ ЯДЕР
        (транспортировка и расщепление на Сферы Ядер)
        РАСХОДНИКИ:
        1. Базовая Питательная Смесь (БПС-1) - 1
        2. Малый Инъектор «Стимулирующий» (МИС-1) - 1
        3. Малый Инъектор «Регенераторный» (МИР-1) - 0
        ТРОФЕИ:
        1. Концентрированная и насыщенная адреналином кровь из желудка мутировавшей улитки Ахатина - 1 («Пелена»)
        2. Слизь с фрагментами плоти мутировавшей улитки Ахатина - 1 («Бошка»)
        Глава 19
        Видя, как «дети» набросились на останки, старушка непроизвольно прикрыла рот дрожащей рукой. Правда, вопреки моим ожиданиям, на её лице застыл не страх или отвращение, а неверие и жалость. Сделав глубокий вдох и собравшись с силами, она даже подалась в сторону «сирот», видимо, намереваясь их остановить, но я не дал ей этого сделать, схватив за руку.
        - Отпусти, - прохрипел за моей спиной Пётр Сергеевич, правда, голос старика прозвучал не особо убедительно.
        Обернувшись, я посмотрел на бледного старика, чья отдышка продолжала нарастать и при дыхании появились булькающие звуки.
        ЗАФИКСИРОВАН РЯД ПРИЗНАКОВ ПРОЯВЛЕНИЯ БОЛЕЗНИ…
        при дальнейшем наблюдение имеется вероятность идентифицировать заболевание…
        - Пока они едят - приближаться опасно, это может их спровоцировать, - предупредив стариков, я разжал пальцы, отпуская Лидию Васильевну.
        - Говоришь так, будто они звери, - смотря на меня затуманенным взглядом, продолжил упорствовать Пётр Сергеевич, явно не прислушавшись к моим словам.
        - Они куда опасней простых зверей, - словно стремясь добавить веса предупреждению, «дети» начали рычать друг на друга, деля стремительно заканчивающееся лакомство. На это старику оказалось нечего возразить.
        - Но, ведь они никак не изменились и совсем не похожи на тех монстров, возможно… - вопреки собственным словам, старушка замерла, не решаясь приблизиться к гибридам.
        - Это ненадолго.
        Внешне «сироты» действительно практически не отличались от обычных детей. Повышенная температура и некоторая спутанность сознания - довольно скромный список изменений для тех, кто должен стать монстром, но, вскоре это измениться.
        В лучшем случае у «детей» оставалось не больше трёх часов, после чего тела достигнут фазы лавинообразных преобразований. Одновременно с этим их разум окончательно угаснет, уступив место инстинктам.
        - Ты не можешь знать наверняка, - скорее с мольбой, чем с вызовом, прошептала Лидия Васильевна, словно прося не отбирать последнюю надежду.
        - Мне уже доводилось видеть нечто подобное… - пусть и в другой жизни.
        Ответ заставил старушку всхлипнуть. Лидия Васильевна практически сломалась, чего не скажешь о её супруге.
        - Да, и что ты с ними сделал? - скорее всего, Пётр Сергеевич рассчитывал просто заткнуть меня этим вопросов, вот только его слова произвели совсем иной эффект.
        Затея с поездкой в приют изначально имела низкий шанс на благополучный исход. Опыт прошлой жизни, да и просто здравый смысл говорили о том, что нам будет попросту некого здесь спасать. Тем не менее, от начала и до конца, я продолжал надеяться на чудо, и на то имелась одна, но, как мне казалось, достаточно веская причина - сам факт миссии.
        Какой смысл Системе давать изначально обречённое на провал задание? Эта мысль зародила в душе надежду получить шанс на искупление. К сожалению, новый мир обладал особым - извращённым чувством юмора. Вместо искупления и спасения жизни детей, мне предстояло повторить один из наиболее мерзких поступков прошлой жизни.
        - Убил.
        Едва услышав мой ответ, Лидия Васильевна вздрогнула, переведя на меня полный растерянности и неверия взгляд.
        - Закрой свой рот, - тяжело дыша, сквозь зубы процедил Пётр Сергеевич, даже не пытаясь скрыть отвращения и злости.
        Откровенно говоря, я разделял чувства старика, вот только это ничего не меняло. Новый мир был полон подобного дерьма и грязи, от которого кто-то должен был избавляться.
        Сделав глубокий вдох и отбросив все лишние мысли, я в очередной раз убедился - эмоции, даже рождённые из надежды, только мешают. Ведь поддавшись им, начинаешь отвлекаться, терять рациональное зерно и делать ошибки, чем, рано или поздно, воспользуется враг. Благо, на этот раз, я вовремя разобрался с этой проблемой.
        Существа, подобные «сиротам», практически никогда не появлялись самостоятельно, а являлись искусственно выведенными гибридами. Причём роль творца принадлежала не «безумным учёным», а полуразумным тварям, чья эволюция пошла особым путём.
        Мамаши редко оставляли свои «гнёзда» надолго и наш случай не стал исключением. Прямо сейчас, через полуоткрытую дверь, я видел, как по коридору крадётся скрюченное существо.
        Тварь передвигалось на четвереньках, причём её колени оказались выгнуты в обратную сторону, отчего отдалённо напоминали лапки насекомого. Крайне неудобная для простого человека поза, но, именно она обеспечивала наибольшую безопасность для главной ценности Мамаш - чрезмерно раздутому животу.
        Заполучив в свои лапы младенца, тварь помещала того внутрь «пузыря» и, при определённых обстоятельствах, подобное «дитя» могло переродиться в существо, чей потенциал будет на одном уровне с Альфами. Благо, «утроба» этой Мамаши выглядела пустой.
        Появление подобного Мутанта в Доме Ребёнка, выглядела как огромная удача для Искажённой, вот только та решила взять на себя слишком много. Созданные гибриды требовали постоянной подпитки, причём речь шла не только о человеческой плоти. Обилие рытвин на тощем теле Мамаши давало понять, что та не раз лично кормила «отпрысков».
        Благо, приют оказался практически пуст, что не позволило этому гнезду отожраться за одну ночь. Если Лидия Васильевна не ошиблась, в Доме Ребёнка находилось всего шесть человек: четверо детей, няня и охранник.
        При условии, что пятеро из шести исказились, даже если охранник был взрослым мужчиной, его плоти было попросту недостаточно, чтобы прокормить целое гнездо. В такой ситуации Мамаша была вынуждена охотиться поблизости, но, судя по внешнему виду твари, выходило у неё это не очень хорошо.
        Оценив степень истощения Мамаши, я вполне мог разобраться с той, используя только топорик, вот только имелась одна проблема. Прямо сейчас тварь готовилась к прыжку, и первой её целью должен был стать стоявший недалеко от прохода старик. Пусть их разделяло около десяти метров, для Мутанта подобный рывок ничего не стоило.
        Сделав шаг в сторону, чтобы старик больше не находился на линии огня, я вскинул Вепрь, но вот спустить курок не успел. Несмотря на преклонный возраст и небольшой рост, Лидия Васильевна моментально оказалась рядом и вцепилась в карабин мёртвой хваткой. Словно боясь, что этого будет недостаточно, она фактически направило ружьё себе в живот.
        Учитывая разницу в силе, я легко мог вырвать оружие, вот только на это попросту не было времени. Суматоха в комнате стала триггером для Мамаши, моментально сорвавшейся с места. Резко распрямив конечности, тварь запустила себя в полёт.
        Врезавшись в спину старика и легко подмяв того под собой, Мамаша вновь оттолкнулась, выбрав в качестве новой цели уже меня.
        Отпустив карабин и оттолкнув старушку в сторону, я едва успел выхватить топорик, ловя металлическим обухом подбородок «подлетающей» твари. Одновременно с этим я сделал шаг в сторону, успевая выйти из-под падающей туши.
        Рухнувшая на пол Мамаша попыталась подняться, но, удар не прошёл без последствий - та изрядно пошатывалась. Ловя момент, я наступил Мутанту на спину, придавливая к полу, после чего рубанул лезвием топора чуть ниже основания черепа, перебивая позвоночник - это позволит обездвижить тварь… на некоторое время, но, этого должно хватить, чтобы со всем разобраться.
        Практически все Ядра Мамаш имели одну особенность - жёсткую привязку к женскому полу. Если мужчина получит подобный трофей, появится большая вероятность серьезного гормонального сбоя.
        В теории, проблему могла решить Пряжка, вот только до полной интеграции устройства оставалось не меньше получаса. Учитывая, что в итоге удалось относительно тихо обезвредить Мутанта, я вполне мог устроить небольшой привал. Вот только следовало учитывать присутствие стариков.
        Надрывно простонав, Пётр Сергеевич попытался подняться, но, в итоге, его сил едва хватило на то, чтобы сесть, да и то, облокотившись на стену. Взмокший, с перекошенным от боли лицом и тяжело дыша, он смял в кулак рубашку напротив грудины.
        - Петенька, я сейчас, потерпи немного, - заметив, в каком состоянии супруг, старушка моментально выпустила из рук карабин и бросилась к Пётр Сергеевичу, на ходу доставая из кармана два блистера с таблетками. - Так, эту разжевать, хорошо, проглатывай, а эту просто под язык, молодец.
        Вложив в рот старику первую, заранее разломанную пополам таблетку и дождавшись, когда супруг с трудом пережуёт лекарство и сделает натужный глоток, Лидия Васильевна дала второй препарат. Чувствовалось, что старушка проворачивает нечто подобное не в первый раз, вот только время шло, а дыхание Пётр Сергеевича становилось всё тяжелее.
        - Потерпи любимый, ещё немножко и тебе станет легче, - нашептывала старушка, гладя морщинистое лицо мужа.
        - Я… я… - на губах старика проступила кровь, видимо, Мамаша повредила его лёгкие во время столкновения.
        - Ничего не говори, просто спокойно дыши, скоро начнёт отпускать.
        - Ни о чём не… не жалею, и ты ни о чём… люблю тебя…
        СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ «МЕДИК»
        | 1-ранг |
        ИДЕНТИФИЦИРОВАНЫ ПРИЗНАКИ ОСТРОГО НЕОТЛОЖНОГО СОСТОЯНИЯ
        предварительный диагноз «левожелудочковая острая сердечная недостаточность»
        В СЛУЧАЕ ОТСУТСТВИЯ СВОЕВРЕМЕННО ОКАЗАННОЙ ПОМОЩИ, ВЕРОЯТНОСТЬ ЛЕТАЛЬНОГО ИСХОДА - 87 %
        РЕКОМЕНДОВАННЫЕ ДЕЙСТВИЯ:
        - оксигенотерапия
        - устранение бронхоспазмов….
        В общей сложности, для оказания помощи, Система предлагала провести семь этапов, в той или иной степени задействую медицинскую аппаратуру и препараты. Имелась и альтернатива - использовать МИР. Осознавая, что не могу помочь старику, я остался в роли наблюдателя.
        Это не была «красивая смерть» из фильмов, когда герой на последнем издыхании произносит слова любви и спокойно уходит в иной мир с улыбкой на лице. Сиплое дыхание обратилось непрерывный и надрывный кашель с кровавой пеной.
        СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ «МЕДИК»
        | 1-ранг |
        ВЫЯВЛЕНЫ ПРИЗНАКИ ОТЁКА ЛЁГКИХ
        В СЛУЧАЕ ОТСУТСТВИЯ СВОЕВРЕМЕННО ОКАЗАННОЙ ПОМОЩИ, ВЕРОЯТНОСТЬ ЛЕТАЛЬНОГО ИСХОДА - 98 %
        Понимая, что без должных лекарств и аппаратуры не смогу ничем помочь старику, я просто продолжил стоять в стороне.
        Агония длилась почти четыре минуты, прежде чем старик окончательно затих. Только после этого Лидия Васильевна, до последней секунды старавшаяся поддерживать мужа, позволила себе закрыть лицо руками и зарыдать.
        ЗАФИКСИРОВАНА СМЕРТЬ НАБЛЮДАЕМОГО ОБЪЕКТА
        рекомендовано провести вскрытие для получения более обширной информации
        Проигнорировав подсказку Системы, я перевёл взгляд со старика на его супругу. Аккуратно опустив на пол покойного мужа, она с трудом поднялась и, на подгибающихся ногах, подошла к брошенному карабину.
        Подняв оружие, Лидия Васильевна навела то на Мутанта, после чего спустила крючок. Вот только ничего не произошло.
        Возможно, именно к этому моменту меня и вела миссия Системы…
        - Нужно снять с предохранителя, - поймав блуждающий взгляд старушки и убедившись, что та меня слушает, я отошёл в сторону от обездвиженной Мамаши и только после продолжил, - небольшой рычажок. Чуть выше курка. Справа.
        Следуя моим подсказкам, Лидия Васильевна, пусть и несколько неуклюже, но относительно быстро разобралась с карабином, после чего прогремел выстрел. К сожалению, пусть старушка и находилась довольно близко к парализованной Мамаше, пуля снесла лишь часть черепной коробки твари, что совсем не помешало Мутанту разразиться полным злобы воем.
        Вид вопящей Мамаши, заливающей содержимым черепа пол, заставил Лидию Васильевну оцепенеть. Благо, тварь с перебитым позвоночником не успела воспользоваться выпавшей возможностью.
        - Ещё, - громко, едва ли не переходя на крик, приказал старушке, выводя ту из оцепенения.
        Прогремел второй выстрел, заставляя Мамашу заставить затихнуть навсегда.
        Выронив карабин, старушка закрыла ладонями глаза и принялась качать головой, словно отрицая факт убийства. Впрочем, вскоре ей пришлось взять себя в руки. Закончившие с бедренной костью «дети» начали искать новый источник пищи и принюхиваться.
        Пусть из разнесённого в клочья черепа Мамаши вылилось куда больше крови, плоть не исказившегося человека для гибридов была куда привлекательней. Так что вскоре «сироты» начали обступать тело старика.
        - Дети, не подходите, мы уже ничем не сможем ему помочь, - спешно вытирая слёзы, старушка попыталась удержать на лице маску спокойствия.
        - Здесь нет любопытства, и тем более, нет желания помочь - эти твари хотят есть и собираются утолить голод, - видя, что старушка никак не реагирует, решил сразу перейти к делу. - Просто выйди из комнаты, остальное я сделаю сам.
        - Не надо, - стоило мне сделать шаг, старушка моментально бросилась в мою сторону.
        - Ты готова дать им сожрать тело мужа? - на этот раз Лидии Васильевне нечего было ответить.
        Обойдя замершую старушку и обойдя лежащий на полу карабин, я направился к «детям», сжимая в правой руке рукоятку топорика. Выстрелы и без того создали много шума, так что пришлось выбрать более тихий метод.
        Нас разделял всего один шаг, когда гибриды, принюхивавшиеся к телу старика, резко обернулись. С шумом втянув воздух, четвёрка «детей» бросилась в мою сторону.
        Едва начавшие искажаться гибриды не представляли для меня серьезной опасности, так что я решил позволить им напасть первыми и только после, «защищаясь», прикончить всю четвёрку. Простая, но вместе с тем эффективная «уловка», которая позволит провести сделку с собственной совестью.
        Вот только, гибриды пронеслись мимо меня и облепили старушку, после чего принялись слизывать текущую по её руке кровь. Судя по алеющим губам, Лидия Васильевна прокусила ребро собственной ладони.
        - Ты ведь понимаешь, что они не остановятся? - словно в подтверждение моих слов, один из «сирот», которому не досталось места у «источника пищи», вцепился зубами в целую руку, прокусив запястье.
        - С самого начала поход в приют был моей идеей, - пусть старушка и старалась не подавать вида, её лицо исказила гримаса боли. - До твоего прихода Петя несколько раз пытался отговорить меня от этой затеи. Теперь, когда всё так закончилось, я не могу позволить просто взять и убить этих детей.
        - Ты вскармливаешь не детей, а монстров.
        - Пока они живы, есть место для надежды. Дай им шанс, хотя бы, пока я жива. Большего не прошу.
        - Ты так хочешь умереть?
        - Помнишь, я говорила, что не боюсь смерти, - переведя взгляд на мёртвого супруга, старушка закрыла глаза, а по её щеке заскользила слеза. - Тогда я солгала, но сейчас я действительно не боюсь умереть.
        На этот раз я поверил словам старушки. Ведь в её потухшем взгляде действительно больше не было страха. Кроме того, Система до сих пор не зачла выполнение задания, так что я решил позволить событиями развиваться своим чередом, исполняя, скорее всего, последнюю волю Лидии Васильевны.
        Подняв карабин, я отошёл в сторону, продолжая наблюдать за происходящим. Пусть гибриды не рвали старушку на части, последняя с трудом держалась на ногах из-за потери крови и вскоре стала оседать.
        Поначалу она попыталась сделать шаг в сторону, видимо, желая сесть на кровать, но вцепившиеся в неё мёртвой хваткой гибриды не оценили подобную вольность. В итоге, единственное, что осталось старушки, опуститься на пол.
        Примерно в это же время тело Мамаши покинула Эссенция с Ядром внутри. Несколько секунд серебристая клякса скользила из стороны в сторону, словно не в силах определиться между мной и старушкой, после чего разделилась на два неравных фрагмента.
        Простое совпадение, эффект «Жадности», а возможно и влияние Системы с её миссией, но Ядро уцелело, пережив разделение Эссенции. Причём именно мне досталась «пустышка», в то время как Клякса, заскользившая в сторону старушки, оказалась с заветным «шариком» внутри.
        Учитывая, что Мамаша имел третий эволюционный уровень и статус Мутанта, подобный трофей способен не просто пробудить человека, но и позволить сформировать тому Изначальное Ядро. Главный вопрос, сумеет ли старушка пережить метаморфозу.
        К этому моменту бледное лицо Лидии Васильевны осунулось, а взгляд расфокусировался. Смотря в пустоту перед собой, она едва ли находилась в сознании. Жизнь старушки стремительно угасала… вот только всё это ничего не значило для слившейся с её телом Эссенции.
        Проскользив между гибридами, Эволюционная Субстанция легко проникла сквозь одежду Лидии Васильевны, слившись с её телом. Спустя пару секунд «сироты», видимо учуявшие присутствие Эссенции в теле, начали рвать зубами плоть своей спасительницы.
        Поначалу Лидия Васильевна практически не реагировала на кровавое пиршество «детей». Вот только с началом пробуждения всё изменилось.
        Резко усилившаяся регенерация затронула каждый аспект организма старушки. Высшая нервная система не стала исключением, так что вскоре старушка пришла в сознание.
        Открыв глаза, Лидия Васильевна сорвалась на крик, инстинктивно попытавшись отдёрнуть покалеченные руки. Вот только гибриды не позволили своей «пище» так легко уйти и набросились на старушку с новой силой.
        Удивительно, но даже в этой ситуации Лидия Васильева осталась верна своему последнему желанию. Захлёбываясь слезами и срываясь на полные боли крики, она пыталась достучаться до разума детей, умоляя тех остановиться. Естественно, твари оставались безучастны к её словам.
        Признаться, подобная решимость и готовность к самопожертвованию заставили проникнуться к Лидии Васильевне ещё большим уважением. Мало кто сумел бы остаться верен собственным идеалам, оказавшись на месте старушки.
        Отчасти, именно поэтому я, так и не дождавшись заветного уведомления от Системы, решил оборвать мучения несчастной. В конце концов, речь шла лишь о провале дополнительной миссии.
        Оказавшись в метре от клубка тел, я выбрал в качестве первой цели не одного из гибридов, а старушку. Та уже была обречена, так что я не видел смысла продлевать её агонию.
        Замахнувшись топориком, я намеревался оборвать жизнь несчастной одним ударом, но в итоге понял, что опоздал. Гибриды, секунду назад наслаждавшиеся кровавой трапезой, одновременно взвыли и попытались отстраниться от жертвы, но не смогли. В местах, где их тела соприкасались с Лидией Васильевной, плоть начала «таять» и сливаться в единую массу.
        Происходящее заставило вернуть топорик на пояс, но только лишь для того, чтобы достать наполовину пустой флакон со спиртом и зажигалку. Даже не зная, что за тварь рождалась прямо на моих глазах, опыт прошлой жизни подсказывал, что холодное оружие, впрочем, как и огнестрел, будут здесь не особо эффективны. Огонь справиться куда лучше.
        Прикинув на глаз довольно скромный объём горючей жидкости, подошёл к одной из кроваток, после чего стянул с той одеяло. Если полить то остатком спирта, эффективность «поджога» должна в разы увеличиться.
        Правда, прежде чем я успел воплотить в жизнь этот план, ситуация вновь изменилась. Пять тел, успевшие обратиться в бесформенное «нечто», перестали вопить, вместо этого начав исторгать из своих недр гортанные звуки, пусть и с трудом, но складывающиеся в отдельные слова.
        - Ночь укрылась… чёрным пледом… в свете звёзд… сплетая быль… небыль… - даже в подобной ситуации Лидия Васильевна осталась верной себе и пыталась петь колыбельную.
        Постепенно речь «комка плоти» становилась более внятной. Одновременно с этим голос всё больше начинал походить на тот, что принадлежал старушке. Правда, имелись и явные отличия, ведь он звучал… словно моложе, избавившись от старческой хрипоты.
        Вслед за голосом начал преображаться и облик «комка». Прежде всего, тела перестали бесконтрольно сливаться в единую массу. Вместо этого старушка стала неким «ядром», которое постепенно поглощало гибридов.
        Спустя десяток минут, не осталось ни «сирот», ни старушки. Вместо них на полу лежала измождённая женщина лет сорока пяти, продолжавшая нашёптывать колыбельную и прижимать к себе запачканную кровью детскую одежду.
        Едва преображение закончилось, перед глазами появилась череда уведомлений от Системы. Решение позволить развиваться ситуации своим чередом оказалось верным.
        Для начала, наблюдение за метаморфозами Лидии Васильевны позволили специализации достигнуть второго ранга, что расширило спектр возможных апгрейдов устройств и открыло доступ новому блоку данных, связанному с полевой медициной. Но, что куда важнее - миссия наконец-то была завершена.
        КЛЕЙМО «ПЛАТА»
        (статус обновлён)
        ВЫПОЛНЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ УСЛОВИЕ:
        «помочь Захаровой Л.В.»
        ТЕКУЩИЙ СТАТУС
        1866 - .> 1852 дней
        Откровенно говоря, я до сих пор не был уверен в том, что именно хотела от меня Система. Пробуждение старушки или просто её выживанием? А, возможно, речь шла о «спасение» детей,
        Могло показаться, что раз задание выполнено, это уже не важно, но, я так не считал. В конце концов, возможность правильно трактовать столь размытые формулировки Системы, вполне могли упростить моё дальнейшее выживание.
        Если сравнивать эту и прошлую дополнительную миссию, связанную с медсестрой, сейчас награда оказалась вдвое больше - срок клейма снизился не на одну, а две недели. А ведь я в обеих ситуациях сопровождал людей, сталкивался с Мутантом в процессе и был причастен к пробуждению этих людей.
        Закрыв панели нейронного интерфейса, вновь сосредоточился на старушке… точнее, уже на женщине, лежащей на полу. Откровенно говоря, я не был уверен, осталась ли та человеком, так что сразу активировал Линзу, запустив анализатор эссенциального фона. Впрочем, полагаться исключительно на устройство не стал.
        После метаморфозы Лидия Васильевна избавилась от старческой приземистости, отчего одежда стала ей явно не по размеру. Это позволило мне увидеть весьма важную деталь - фрагмент узора на запястье.
        Пусть я и не видел полную Метку, её части, походившей на фрагмент спирали, было более чем достаточно. Учитывая, что Лидия Васильевна обладала даром Системы и получила, в качестве изначального, Ядро добытое из тела Мамаши, произошедшие на моих глазах метаморфозы уже не выглядели чем-то необычным.
        Слившись с детьми, Лидия Васильевна могла получить их жизненный потенциал, что позволило не только исцелить, но и значительно омолодить организм.
        Собственно, к этому моменту Линза сумела идентифицировать статус «старушки», отчасти подтвердив мои догадки. Лидия Васильевна действительно сумела пробудиться, миновав участи стать Искажённой.
        Пока я наблюдал за женщиной, та перестала напевать колыбельную и затихла, в то время как по её лицу продолжали литься слёзы. Лишь спустя пару минут она взяла себя в руки и перевела на меня затуманенный взгляд.
        - Спасибо, что дал всем нам шанс.
        - То, что ты сумела выжить - твоя собственная заслуга, - признаться, Лидия Васильевна держалась куда лучше, чем я того ожидал.
        - «Мы» сумели выжить, - поправила меня «старушка», при этом на её лице появился неуверенной отголосок улыбки. - Сейчас дети уснули, но, как только проснуться, они наверняка захотят поблагодарить тебя лично!
        Слова Лидии Васильевны несколько насторожили. Ведь, откровенно говоря, «спящие» в её сознании дети, с равной долей вероятности, могли оказаться как плодом фантазии измученной старушки, так и реальностью. Причём я склонялся именно ко второму варианту - поглощение стольких разумных существ не могло пройти бесследно. Благо, у меня имелся относительно простой способ узнать подробности.
        - Повтори: система - общий статус, - столь резкая смена темы заставила «старушку» несколько опешить, тем не менее, спустя секунду она выполнила просьбу. - Хорошо, теперь прочти всё, что видишь. Вслух.
        С текущим уровнем Линзы, я мог разглядеть лишь базовую информацию Лидии Васильевны, подтверждавшую принадлежность последней к Пробуждённым и низший - первый уровень.
        ЗАХАРОВА ЛИДИЯ
        ВОЗРАСТ - 69 ЛЕТ | ЖИЗНЬ - 187 ЛЕТ
        МЕТКА - СПИРАЛЬ
        ЯДРО - ПОГЛОЩЕНИЕ
        МОДЕЛЬ ЭВОЛЮЦИИ - ПУТЬ ПЛОТИ
        УРОВЕНЬ - 1
        Доступные Сферы - 5
        СИСТЕМЫ
        базовый статус всех систем
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        МЫШЕЧНЫЙ ПОТЕНЦИАЛ - 12
        Телосложение - 11
        Рефлексы - 13
        РЕГЕНЕРАЦИЯ - 16
        Реакция - 12
        …
        УТРОБА
        | ядро |
        - ПОЗВОЛЯЕТ ПОГЛОЩАТЬ ЖИВЫЕ БИОЛОГИЧЕСКИЕ ОБЪЕКТЫ
        - поглощение чрезмерного количества биологических объектов может повредить или уничтожить личность пользователя
        - поглощённые объекты оказывают определённые эффекты на пользователя
        ИМЕЮЩИЕСЯ ЭФФЕКТЫ:
        (число поглощённых биологических объектов)
        - телосложение +1 за каждый третий эволюционный уровень
        - рефлексы +1 за каждый третий эволюционный уровень
        - число сформированных Сфер при взятии эволюционного уровня +1
        - число сформированных Сфер при взятии эволюционного уровня +1
        …
        РАВНОВЕСИЕ
        | активированная Метка |
        ЗНАЧИТЕЛЬНО УСИЛИВАЕТ ИСХОДНОЕ ЯДРО
        позволяет Исходному Ядру постепенно самостоятельно эволюционировать
        направленная эволюция Исходного Ядра заблокирована
        Это и есть потенциал Меченных, сумевших пробудить собственные силы?
        Жизненный потенциал, естественный прирост характеристик и практически удвоенное число Сфер за каждый эволюционный уровень. Даже сейчас, обладая рядом достижений, я отставал от новорождённой Меченной.
        А ведь она даже не достигла своего предела. В дальнейшем, поглотив больше «биологических объектов», Лидия станет только сильнее. Разрыв в потенциале настолько велик…
        Да, отчасти подобный эффект объяснялся особенностями Метки. Та, по своей сути являлась универсальной и могла проявить синергию с любым Исходным Ядром, это не отменяло простого факта, что «старушка» имела просто огромный потенциал.
        Осознание того, что в прошлой жизни я и сам мог принадлежать к подобной элите, но упустил свой шанс, болезненно царапнуло нутро. Впрочем, вскоре чувство зависти и разочарования сменилось стремлением обрести силу.
        Даже без Метки, вернувшись в прошлое, я имел не меньший потенциал. Главное - грамотно распорядиться этим вторым шансом.
        Продолжив задавать наводящие вопросы старушке, мне удалось узнать потенциально полезную информацию для себя лично. Среди прочего, Лидия Васильевна, после пробуждения, получила довольно интересное достижение.
        «АУРА ПРЕВОСХОДСТВА»
        (достижение)
        УСЛОВИЯ ПОЛУЧЕНИЯ:
        - убить не менее трёх существ ранга Мутант или выше в течение 10 минут
        ОПИСАНИЕ:
        - заставляет Неполноценных особей чувствовать инстинктивный страх перед Вами
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - в случае, если число Неполноценных особей превысит (Эволюционный Уровень +5) пользователя, эффект достижения будет значительно снижен или аннулирован
        - в случае, если Эволюционный Уровень Неполноценных особей превысит показатель пользователя, эффект достижения будет значительно снижен или аннулирован
        Довольно интересное достижение, способное в значительной степени облегчить выживание Пробуждённого. Даже учитывая то, что эффект ауры затрагивал лишь слабейших тварей - Выродков, её не стоило недооценивать. В конце концов, на них приходилось более 90 % всех Искажённых города.
        Главная загвоздка заключалась в сложности получения этого достижения. Убийство трёх Мутантов в течение 10 минут - далеко не самая простая задача. Ситуация с Лидией Васильевной - не более чем стечение ряда обстоятельств.
        Пока я переваривал информацию, женщина подошла к телу супруга и медленно прикоснулась к его, до сих пор сжатой в кулак руке. В этот самый миг на её лице читалась целая гамма эмоций, от надежды до страха. Скорее всего, она одновременно боялась и надеялась, что обретённая способность поглотит тело мужа, но, независимо от её желания, ничего не произошло.
        - Покойся с миром, любимый, - погладив руку супруга, она с явным нежеланием отпустила ту, после чего перевела на меня взгляд. - Возможно, эта просьба будет звучать чрезмерно, тем не менее, ты не согласишься отправиться со мной в другие детские дома и приюты!? - пусть Лидия и постаралась этого не показывать, в её голове звучал едва заметный огонёк надежды. Видимо, с пробуждением она обрела не только силу, но и новый смысл жизни.
        - Ты ведь сама читала описание способности. Если продолжишь в том же духе, рискуешь выжечь собственный мозг.
        - Без особой на то необходимости, я предпочту не прибегать к этому методу… никогда. Это… слишком неправильно.
        - Но в таком случае шансы на выживание детей в этом мире крайне низки.
        - Пока они живы, всегда будет надежда, - улыбнулась в ответ женщина.
        При условии, что Лидии Васильевне удалось спасти изначально обречённых сирот, подобный аргумент было трудно парировать. Да и если честно, то мне и не особо хотелось этого делать.
        Возвращаясь к изначальному вопросу женщины, то, учитывая её общий потенциал, возможность оказать той услугу выглядела достаточно соблазнительно. Если Лидии удастся выжить, то пройдёт не так много времени, прежде чем она твёрдо станет на ноги.
        Обладая синергией Метки и изначального Ядра, она легко может возвыситься в новом мире и занять достойное место среди прочих Пробуждённых. Помощь такому человеку - более чем выгодное вложение. Вот только, именно осознание чужого потенциала заставило меня покачать головой в ответ на просьбу. Здесь и сейчас моя главная цель - обретение собственной силы.
        - Залог моего выживания - охота. Продолжая следовать за тобой, в итоге, я расстанусь с собственной жизнью. Впрочем, твоих собственных сил должно быть более чем достаточно, чтобы не умереть, - я специально сделал акцент лишь на собственном выживании женщины, - достаточно придерживаться ряда относительно простых правил.
        С момента встречи со стариками, я не поднимал тему выживания, ведь был уверен, что пара обречена. Но теперь, увидев силу Лидии Васильевны, я изменил мнение.
        Кроме того, как и в случае с Двупалым, учитывая характер женщины, она стоила того, чтобы я потратил время. Ведь Лидия, без сомнений, положительно повлияет на статистику выживших.
        Спонтанная лекция растянулась на четверть часа, при этом я большую часть времени наблюдал за улицей через окно. Объясняя общие моменты относительно Системы и новых правил выживания, я выдавал точные знания за собственные домыслы и догадки, разбавляя те редкими и не опасными «ошибками».
        Решив, что рассказал достаточно, я вернул женщине ключи от машины. Пусть без «прикрытия» со стороны военных поездка на транспорте представляла определённую угрозу для Лидии Васильевны, но на своих двоих она могла спасти потенциально выживших детей только одним способом - через поглощение, чего женщина совсем не хотела.
        В сложившейся ситуации, откровенно говоря, любой из вариантов выглядел весьма сомнительно. Собственно, озвучив эту простую мысль, я предоставил Лидии Васильевне самостоятельно принимать решение, после чего переключился на Мамашу.
        Достав скальпель, которым совсем недавно иссекали моё собственное плечо, я подошёл к телу Мутанта, после чего вонзил лезвие в раздутый живот-пузырь. Пусть Мамаша не носила никого в утробе, подобное зрелище оказалось слишком жестким для Лидии Васильевны - если до этого момента та не решалась уйти, осознав, что я начал делать, женщина не рискнула задерживаться.
        - Молодой человек, возможно, мои слова прозвучат как упрёк, тем не менее, надеюсь, вы к ним прислушаетесь: сила без цели, ничего не стоит.
        - Как по мне, выживание - более чем достойная цель.
        - Возможно… но, мне кажется, что ты способен на большее, - одарив меня несколько неловкой, но вместе полной уверенности улыбкой, Лидия ушла.
        Поначалу, слова старушки вызвали лишь усмешку. Обретение силы, месть, избавление от Клейма - у меня хватало целей. Вот только чем больше я размышлял, тем незначительней казались эти планы. Впрочем, подобные мысли задержались в моей голове ненадолго. Прежде всего - обретение силы. Обладая должной силой, никогда не поздно будет обрести благородную цель. Естественно, если на то появится подобное желание.
        Отбросив ненужные размышления, вновь сосредоточился на трупе Искажённой. В силу особенностей эволюционного пути Мамаши, в плане личной силы, считались довольно слабыми Мутантами. Большинство их внутренних органов ничего не стоили, но, это полностью компенсировалось ценностью «утробы».
        Будучи местом инкубации существа, чей потенциал мог оказаться соизмеримым с Альфой, даже в отрыве от основного организма, этот орган обладал целым рядом полезных свойств. Причём пользу из него могли извлечь не только Пробуждённые.
        В теории, поместив змееныша в инкубатор, я легко мог подтолкнуть того к ряду эволюционных скачков. Правда, учитывая врождённый потенциал последнего, подобный ход будет излишним. При таком раскладе лучшим решением станет приберечь «утробу».
        Орудуя лезвием в течение получаса, мне удалось отделить «пузырь» от тела Мамаши, не повредив в процессе ценный трофей. Сочащийся телесными жидкостями орган мог привлечь ненужное внимание на улице, так что пришлось наведаться в столовую, где я разжился несколькими пакетами и рулоном пищевой плёнки.
        Лишь плотно упаковав «утробу» и завернув ту во множество слоёв, переложил получившийся свёрток в рюкзак. Последний успел к этому изрядно опустеть, так что компоновкой проблем не возникло. Только после этого я активировал Чип на теле Мамаши - пусть выстрел Лидии и снёс Мутантше приличный кусок головы, основание шеи и затылок, по большей части, уцелели.
        Изрядно потрёпанное тело не могло дать много Эфира, но, учитывая количество требуемой для Пряжки энергии, пришлось ждать.
        В процессе попытался выползти наружу змееныш, учуявший свежее мясо, но я моментально вернул его за пазуху. В целом, для мутировавших зверей, искажённая плоть являлась едва ли не идеальным прикормом, но, стоило учитывать потенциальное влияние конкретного вида на организм рептилии. Весьма сомнительная перспектива иметь компаньона, который усвоил часть генетического кода Мамаши.
        Прежде чем покинуть Дом Ребёнка, я вновь осмотрел улицу. Шум, запах крови и последующее отступление Лидии Васильевны, наверняка, должно было привлечь внимание Искажённых. Тем не менее, единственным «гостем» оказался одинокий Выродок, причём тот брёл явно в другое место и просто проходил мимо приюта.
        У подобной странности могло быть несколько объяснений, причем большинство вариантов могли мне принести определённую пользу, точнее возможность.
        Убедившись, что «утроба» упакована достаточно герметично и выбравшись на улицу, я последовал за Искажённым, держать на расстоянии от Выродка. Вскоре, мы добрались до небольшого дворика с несколькими пятиэтажками.
        Словно став на след жертвы, Искажённый ускорился, скрывшись в одном из домов - дверь в подъезд оказалась повреждена, так что любая тварь могла спокойно входить и выходить из здания.
        Учитывая, что внутри могли находиться десятки Искажённых, я не спешил следовать за Выродком, вместо этого решив немного выждать и исследовать пятиэтажку с безопасного расстояния.
        Спустя пару минут наблюдения, я так и не услышал никаких звуков борьбы и вообще шума, что совсем не вязалось с явно «вставшим на след» Выродком. Кроме того, за это время в доме скрылся ещё один Искажённый.
        В процессе более детального осмотра дома, я так же понял, что тот был «мёртвым» - без каких-либо признаков выживших внутри. Конечно существовала небольшая вероятность, что сохранившие разум жильцы предпочли забаррикадироваться в квартирах и не привлекать внимание, вот только шансы этого стремились к нулю.
        Воспользовавшись Линзой и более детально осмотрев дом, мне удалось найти подсказку. Одно из окон на пятом этаже оказалось полностью заросшим растениями. Поначалу я принял те за штору.
        Догадываясь, кто именно мог стать причиной аномального поведения Выродков, я стянул шлем-маску и балаклаву, после чего принюхался. Пусть и не сразу, но мне удалось почувствовать едва заметный, сладковатый аромат.
        Уловив запах, я сразу открыл панель Аналитического Модуля - тот показывал расширенную информацию об организме. Пусть на текущем уровне устройство позволяло отслеживать лишь общие данные, этого было более чем достаточно.
        В целом, практически все параметры находились в пределах нормы, но, вместе с тем, один из пунктов гормонального фона проходил по верхней границе. Весьма примечательно, что наибольшее отклонение касалось кортизола - секрета, избыток которого мог привести к агрессии.
        Пусть на данный момент изменения носили поверхностный характер, следовало учитывать, что я нахожусь под воздействием всего пару минут. Кроме того, относительно высокий Эволюционный Уровень так же играл немаловажную роль. Анализируя колебания показателей, я спокойно мог находиться в этой области около пары часов, а вот обычный человек начнёт себя неадекватно вести через тридцать-сорок минут.
        Источником опасного запаха, в теории, мог быть Искажённый, но, как правило, подобного метода охоты придерживались мутировавшие растения.
        Зная что именно ждёт меня в доме, я больше не медлил. При правильном подходе эволюционировавшее растение могло принести немало пользы.
        Стоило войти в дом, запах стал более насыщенным и к сладости добавились гнилостные нотки. Пусть я и знал, где примерно находится растение, спешить не стал, вместо этого обследовав первый этаж.
        Вскрыв одну из запертых квартир, внутри которой кто-то скребся. Разобравшись с замком и приготовив топорик, я потянул на себя дверь, прячась за той и одновременно с этим выпуская на свободу запертого Выродка.
        В обычных условиях подобная уловка могла не сработать, но, привлечённый запахом Искажённый сразу засеменил в сторону лестничной площадки. Выждав с десяток секунд, позволяя Выродка уйти чуть вперёд, я последовал следом.
        Не зная какое именно растение меня ждёт наверху, наличие подобного «проводника» лишним точно не будет.

* * *
        УРОВЕНЬ 5
        Сферы 4
        Слоты Ядер 3
        НЕЙРОННАЯ СЕТЬ 25
        Регенерация 14
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ 25
        Ловкость 20
        Сила 15
        БОНУСЫ ХАРАКТЕРИСТИК:
        Нейронная Сеть: Псионический Замкнутый Контур
        Сила: Персистентность
        СИСТЕМЫ ОРГАНОВ И ТКАНЕЙ:
        НЕРВНАЯ
        Центральная Нервная Система 1
        (твёрдая мозговая оболочка 1)
        СЕРДЕЧНО-СОСУДИСТАЯ
        Миокард 1
        ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНАЯ:
        Мышечная Ткань 1
        (комплекс Мышц Нижних Конечностей 2)
        КОСТНАЯ ТКАНЬ 1
        Сухожилия 1
        Суставы 1
        ПИЩЕВАРИТЕЛЬНАЯ СИСТЕМА:
        желудочно-кишечный тракт 1
        ПУТЬ РАЗУМА:
        Эспер 1
        ТЕРМОКИНЕЗ 1
        Криокинез 2
        Конденсация 1
        Подавление Тепла 1
        Термосенсорика 1
        ТЕЛЕКИНЕЗ 2

* * *
        СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ:
        МЕДИК
        | 1-ранг |
        - анатомия
        - физиология
        ОСОБЫЕ УСТРОЙСТВА:
        - отсутствуют

* * *
        ДОСТИЖЕНИЯ:
        «ПРЕДЕЛ»
        «Первый»
        «Жестокость»
        «Покоряя Врата»
        «На Страже»
        «Первый Шаг»
        «Взаперти»
        «Во Благо»
        «Связь»
        «ОКРОВАВЛЕННЫЙ МЕТАЛЛ»

* * *
        УСТРОЙСТВА:
        1. Биорезонатор
        (ускорение/замедление метаболизма)
        2. ЧЕРВЬ
        (взлом механических замков)
        3. ИСТОК
        (преобразование молекул кислорода в воду | фильтрация воды)
        4. ТАКТИЧЕСКАЯ ПЕРЧАТКА УНИВЕРСАЛЬНАЯ (ЛЕВАЯ)
        (средство экипировки/защиты)
        5. БИОНИЧЕСКАЯ ЛИНЗА
        (увеличенный объём энергетического блока | трёхкратное увеличение зрения | инфракрасный фильтр | анализатор эссенциального фона)
        6. НАНОКОСТЮМ - 5 %
        (на этапе формирования)
        7. ПОРТАТИВНЫЙ РАСЩЕПИТЕЛЬ ЯДЕР
        (транспортировка и расщепление на Сферы Ядер)
        РАСХОДНИКИ:
        1. Базовая Питательная Смесь (БПС-1) - 1
        2. Малый Инъектор «Стимулирующий» (МИС-1) - 1
        3. Малый Инъектор «Регенераторный» (МИР-1) - 0
        ТРОФЕИ:
        1. Концентрированная и насыщенная адреналином кровь из желудка мутировавшей улитки Ахатина - 1 («Пелена»)
        2. Слизь с фрагментами плоти мутировавшей улитки Ахатина - 1 («Бошка»)
        3. Рог Мутанта Канибала - 1
        4. «Утроба» Мамаши - 1
        Глава 20
        Отставая примерно на один пролёт от Выродка, я поднялся на мансардный этаж. Большая его часть оказалась покрыта разросшейся зелёной лозой с редкими вкраплениями пурпурно-красных бутонов размером с ладонь. Скорее всего, именно эти цветы и являлись источником того самого «запаха-приманки», а точнее - пыльцы.
        Последующие действия Искажённого лишь подтвердили догадку. Едва оказавшись на этаже, Тварь, не теряя времени, бросилась к ближайшему бутону, после чего вцепилась в цветок зубами. Лепестки последнего оказались довольно мясистыми, моментально залив окровавленную морду Выродка прозрачным соком… заставляя кожу и плоть Искажённого плавиться и отслаиваться.
        Видимо, пока Тварь жрала растение, то отвечало полной взаимностью. Причём кислотный сок оказался лишь первым ответным шагом плюща.
        Лозы, что находились в радиусе пары метров от Искажённого, ожили. Подобно десяткам червей, зеленые побеги начали медленно подползать к жертве. Добравшись до ног твари, плющ принялся оплетать цель.
        Растение действовало без спешки, не отвлекая Выродка от трапезы и позволяя тому жрать бутон. Не исключено, что плющ действовал сродни паукам, которые при укусе впрыскивают в жертву яд и пищеварительный сок, разжижающий внутренности пойманного насекомого.
        В условиях отсутствия желудка, да и в целом пищеварительной системы у растений, по крайней мере, на этом этапе, подобный подход себя более чем оправдывал.
        Последняя трапеза Искажённого длилась чуть меньше минуты, причём к моменту, когда от бутона практически ничего не осталось, кислотный сок успел превратить пасть Твари в месиво из полурастворившейся плоти, едва держащейся на медленно тающих костях.
        Довольно серьезные травмы, даже по меркам Искажённых, тем не менее, самого Выродка они не особо волновали. Едва закончилась «еда», Тварь попыталась переключиться на новую цель - ближайший цветок, вот только теперь уже само растение перешло к более активным действием. Лозы, что успели оплести жертву множеством «колец», начали сжиматься, образуя зелёный кокон.
        Осознав случившееся, Выродок издал булькающий хрип, после чего попытался вырваться. Правда, уже после третьей попытки туша завалилась на пол, где её и погребли под собой десятки лоз.
        Приметив схожие «холмики» на этаже, я воспользовался Термосенсорикой, позволившей заглянуть сквозь зелёный покров. В общей сложности, на этаже оказалось двадцать шесть тепловых пятен, скрытых под покрывалом лоз плюща.
        Отличный и, вместе с тем, вполне ожидаемый улов. Ведь поймав добычу, большинство растений не могло сожрать жертву за короткий промежуток времени, формируя аналогичного рода «склады». Причём, помимо отсутствия развитой пищеварительной системы, для этого имелась ещё одна, не менее важная предпосылка.
        В отличие от людей и животных, растения имели несколько особый путь развития. Прежде всего, для представителей мира флоры, основным катализатором эволюционных процессов являлся Эфир. Без должного количества этой энергии, поглощение плоти и Эссенции не имело смысла. К счастью, растения весьма посредственно усваивали Эфир.
        К слову, без этого естественного «блока», остальные формы жизни, почти наверняка, довольно быстро покинули бы эволюционную гонку. В конце концов, растения изначально имели слишком серьезную фору, ведь они составляли примерно 80 % от всей «живой массы» на планете, в то время как на животных приходилось менее 1 %.
        Относительно причин, по которым представители флоры с таким трудом поглощали Эфир, выжившим оставалось лишь гадать. Наиболее популярная теория объясняла эту особенность отсутствием Чипов.
        Хватало у растений и других особенностей. Собственно, без Чипа, в обычных условиях было невозможно конденсировать Эфирные Кристаллы, да и Эссенция, после уничтожения представителей мира флоры, практически отсутствовала.
        Благо, на замену одним трофеям, приходили другие. Многие растения являлись источником семян и плодов. В зависимости от особенностей конкретного вида, собранный урожай легко мог стать источником пищи, лекарством, психотропным веществом, ядом или даже оружием.
        Собственно, при должной обработке, бутоны плюща могут дать как весьма сильную кислоту, так и психотропную пыльцу. Помимо прямого использования, эти трофеи могут стать куда полезней в руках порождённого Системой фармаколога.
        Особое внимание следовало уделить и Ядрам, добытым из эволюционировавших представителей мира флоры. В силу огромных различий между растениями и животными, к коим относился и человек, интеграция наследия легко могла стоить жизни Пробуждённому.
        Естественно, сила побочного эффекта будет меняться от одного Ядра к другому. Кроме того, по мере роста эволюционного уровня, Пробуждённые станут куда устойчивей для подобных «отдач». Вот только даже спустя годы, к поглощению растительных Ядер будут относиться с особой осторожностью.
        Собственно, даже спустя годы, большинство представителей Зелёных - Пробуждённых, с продвинутым наследием от мира растений, приходилось на носителей особых Меток и редких счастливчиков, что сумели заполучить и пережить слияние с исходным Ядром в самом начале.
        Благо, с полностью интегрированным Расщепителем я мог не волноваться о подобных вещах и в полной мере сосредоточиться на сборе «урожая». Причём, непосредственные награды за уничтожение разросшегося плюща меня не особо заботили. Главный куш крылся в пойманных, но «непереваренных» Искажённых.
        Три десятка обездвиженных и вместе с тем живых тварей - достаточно привлекательный улов. Причём, штраф на награду за использование «заёмной силы», не особо снижал ценность трофеев. В конце концов, это затронет лишь количество добытой Эссенции, никак не повлияв на количество иных трофеев.
        Учитывая, что в нынешней ситуации попросту невозможно быстро взять очередной эволюционный уровень, лучший способ нарастить силу - улучшить имеющиеся устройства. А для этого как раз требовалось огромное количество Чипов и кристаллов Эфира.
        Определившись с целями, я не стал спешить. Для начала следовало оценить ситуацию в целом и врага в частности. Причём последнему пункту стоило уделить особое внимание.
        Растения лишь на первый взгляд выглядели лёгкой добычей. Дурманящая пыльца и кислотный сок - мощные, но далеко не единственные механизмы взаимоотношения с внешней средой. К сожалению, в этом вопросе мне приходилось полагаться исключительно на собственные знания и наблюдательность, ведь Линза оказалась бесполезной. Устройство попросту не могло считать информацию с объектов, не имеющих нормального Эссенциального Фона.
        Аккуратно, стараясь не шуметь и передвигаясь как можно «мягче», подошёл одинокому побегу. Помимо листьев, на теле растения оказалось в избытке мелких отростков размером с волос. Скорее всего, именно с их помощью плющ поглощал разжиженную плоть жертв.
        На первый взгляд растение имело весьма ограниченный арсенал, подходящий лишь для борьбы с одурманенными целями, лезущими на рожон в ловушку. До тех пор, пока я слежу за уровнем кортизола, проблем возникнуть не должно.
        Продолжив и проведя серию тестов, разобрался с органами чувств растения. Вопреки распространённым заблуждениям, растения и до прихода Системы обладали осязанием, обонянием и даже слухом со зрением, пусть и в не совсем привычном для людей виде. Естественно, по мере развития любой из этих органов может преобразиться.
        Достаточно громкий хлопок, как и звук голоса, растение практически проигнорировало, чего не скажешь о брошенном на пол камне. Несколько лоз моментально отреагировали и начали ползти к месту падения «снаряда». Плющ явно куда лучше улавливал вибрацию через твёрдую поверхность, нежели колебания в воздухе.
        Достигнув цели и оплетя камень, лоза быстро потеряла к тому интерес. Правда, повторная провокация с броском заставила растение двигаться куда быстрее. Видимо, плющ скрывал часть собственных возможностей. Впрочем, даже так, цель выглядела относительно беззащитной. Главное - правильно подобрать оружие.
        В целом, Криокинез можно считать одной из немезид эволюционировавших растений. Резкое понижение температуры и промерзание скрытого внутри стеблей сока приведёт к «взрыванию» не только волокон, но и повреждениям на клеточном уровне. К сожалению, реализовать это преимущество на практике было слишком сложно.
        На текущем эволюционном уровне, выпущенная мною крио-волна будет эффективна для локального воздействия. Воспользовавшись Конденсацией я, без особого труда, избавлюсь от одной-двух лоз, но для растения в целом это будет незначительной потерей. Ведь пока главный корень цел, плющ всегда сможет отрастить новые лозы.
        Относительно того, где именно скрыто «сердце» плюща - гадать не приходилось. Проследив за тем, откуда берёт начало обильная поросль, я без труда вычислил нужную квартиру. Вот только, открытый настежь дверной проём оказался полностью перекрыт переплетающимися лозами.
        В сложившейся ситуации, огонь справится с уничтожением плюща куда лучше. Вот только и у этого метода хватало недостатков. Прежде всего, устроив пожар, я попросту потеряю возможность контролировать ситуацию. После поджога пламя может угаснуть как раньше времени, так и перерасти в многочасовой пожар.
        С силами Пироманта я бы мог легко обойти эти проблемы, - одно из главных преимуществ этого направления, возможность в определённой степени контролировать самый обычный огонь.
        Но, учитывая, что я выбрал стезю Криоманта, лучшим вариантом будет использовать гербициды. Химия, изначально заточенная под уничтожение растений, если и не прикончит плющ, то значительно его ослабит, позволив завершить начатое, затратив куда меньше сил.
        Единственная загвоздка - поблизости не оказалось нужных специализированных магазинов. Впрочем, ничего не мешало создать собственный, самопальный аналог. Благо, для создания нужного коктейля не требовалось особо редких составляющих.
        Решив, что дальнейшие приготовления стоит перенести на более безопасное расстояние от растения, спустился на четвёртый этаж. Вскрыв случайную квартиру и убедившись, что внутри никого нет - судя по разбитому окну, бывшие хозяева покинули это место весьма экстремальным способом, начал обыск, быстро отыскал два из трёх основных ингредиента: уксус и соду, а вот с водой возникла заминка.
        Крутанув вентиль крана, вместо живительной влаги, я получил лишь тихое шипение вырвавшегося из труб воздуха. Неприятное открытие, тем более что столь серьезные перебои с водоснабжением должны начаться куда позже. Видимо, сказывалось наследие «старого фонда». Благо, в реальную проблему эта заминка не могла перерасти.
        На самом деле, практически в любой квартире имелся альтернативный запас воды. Помимо очевидных вариантов с бутылками и баклажками, не стоило списывать со счетов и иные ёмкости. Не считая редких случаев, даже после отключения воды, последняя всегда оставалась в бачке унитаза.
        Опустошив мусорное ведро, я направился в санузел, вот только едва открыв дверь, понял - меня опередили. Ванна, раковина и туалет оказались оплетены лозой.
        Пусть растение не могло пробить бетонные перекрытия между этажами, по крайней мере, за столь короткий срок, этого и не потребовалось. Плющ забрался в квартиру по канализационным трубам. Не исключено, что проблемы с водоснабжением возникли по аналогичной причине.
        Хоть я фактически и лишился источника воды для гербицида, открытие скорее порадовало. Столь ограниченное пространство как трубы куда лучше подойдёт для скармливания растения уксусно-содовой смеси.
        Вернувшись на кухню и обыскав холодильник, слил в опустошённое мусорное ведро кастрюлю супа, после чего смешал в том оставшиеся ингредиенты. Используя урезанную способность разгонять скорость молекул, разогрел жижу и тщательно перемешал содержимое. Потратив в общей сложности не больше минуты, слил получившуюся отраву несколькими порциями в раковины, ванну и унитаз.
        Растения в разы медленней формировали полноценное самосознание и, даже понимая, что поглощение подобной жидкости будет приносить вред, их корни продолжат всасывать «пищу». Естественно, моментального результата ждать не приходилось, так что я не стал задерживаться и направился в следующую квартиру, разве что разбил перед уходом окна в каждой комнате.
        В иной ситуации я старался бы избегать лишнего шума, но, с мутировавшим растением в здании, мне не стоило переживать относительно непрошенных «гостей». Напротив, каждый новый визитёр станет частью моей будущей добычи. Кроме того, приток свежего воздуха несколько снизит концентрацию пыльцы - пока уровень гормона находился на приемлемом уровне, но, накопительный эффект никто не отменял.
        Действуя аналогичным образом, я обошёл весь четвёртый и третий этаж. Плющ облюбовал львиную долю канализационной системы в доме, проникнув в большинство стояков, что позволяло свести к минимуму ненужные перемещения.
        Поднятый в процессе шум привлёк в дом около тридцати Выродков. Что являлось отличным результатом. Растению, успевшему выпить не один литр уксусно-содовой отравы, становилось всё сложнее окутывать и сдерживать пойманных Искажённых, так что взбешённые твари успевали повредить несколько отростков, прежде чем стать жертвой.
        К сожалению, это касалось лишь лоз в общем коридоре. До квартиры с корнями ни одна Тварь так и не добралась.
        Кроме того, в процессе вскрылась новая проблема - я явно недооценил интеллект плюща. Пусть и с большими потерями, но растение стало куда медленней поглощать отраву, а возможно и вовсе позволяя той стекать вниз по трубам.
        Впрочем, решение долго искать не пришлось. Перехватив и прикончив случайного Искажённого, которого привлекли шум и пыльца, я перетащил его тело в ванну, где и вскрыл тушу Выродка, позволяя соде и уксусу смешиваться уже не с водой, а кровью.
        Уловка позволила разжечь аппетит растения с новой силой, вот только эта мера отнимала слишком много времени, а того у меня оставалось всё меньше. Вломившись в очередную квартиру и собрав необходимые ингредиенты, я попытался перетащить те в ванную комнату, но в итоге натолкнулся на дверь с заедающим замком.
        Мелочь, но этого оказалось достаточно, чтобы внутри вспыхнуло пламя злости. Не жалея сил, я легко вынес одним ударом межкомнатную дверь, ведущую в туалет. Хлипкую преграду едва не разорвало, но столь эффектный результат меня совсем не порадовал.
        Отложив в сторону ингредиенты, я углубился в изучение собственных параметров, легко отыскав причину возникшей вспышки злости. Пусть показатель кортизола находился в пределах допустимого уровня, аналогичные изменения начали происходить с рядом иных гормонов. Прежде всего, это затронуло уровень адреналина и норадреналина.
        Выявив проблему и постоянно мониторя уровень гормонального фона, я достаточно быстро и легко обуздал эмоции. Тем не менее, случившееся стало первым серьезным звоночком - промедление может стать началом конца. Благо, именно в этот момент «на огонёк» решил заглянуть особый гость.
        Прежде чем разбить очередное окно, я осмотрел улицу, на которой и приметил тощую фигуру в красном жилете с цифрой «5». Покачиваясь и с трудом переставляя ноги, Искажённый брёл в сторону пятиэтажки.
        На первый взгляд, шум и пыльца привлекли очередного Выродка, вот только эта особь оказалась куда интересней. Прежде всего, в глаза бросался деформированная голова с редкими клочьями волос. Местами, сквозь тонкую кожу проглядывали поврежденные кости черепа, который больше не был способен уместить раздавшийся в стороны мозг.
        Аномалии затронули и лицо твари, отчего её глаза оказались на разном уровне, а из перекошенной и неспособной полностью закрыться пасти тянулось несколько ниточек слюны.
        Увиденное создавало впечатление, что у Искажённого серьёзно повреждён мозг и тот явно обделён интеллектом, что было весьма иронично, ведь этот урод, скорее всего, являлся представителем Пути Разума от мира обращённых. Пусть Тварь и походила на покалеченного Выродка, на самом деле, находилась на более высоком витке эволюции.
        Собственно, воспользовавшись Линзой, я вскоре подтвердил догадку - особь имела статус Мутанта, причём третьего уровня. Урод сумел серьёзно отожраться всего за одну ночь. К сожалению, разглядеть более подробную информацию мне не удалось.
        Как оказалось, не я один обратил внимание на нового гостя - сладковатый запах, пронизывающий всё здание, стал быстро «затухать». Подобное могло произойти лишь по двум причинам. Первое - растение эволюционировало, при этом в процессе преображений видоизменилось его «приманка». Второе - плющ намеренно снизил количество выбрасываемой в воздух пыльцы.
        Видимо, инстинкт плюща подсказывал, что тому не стоит связываться с Мутантом. В целом, разумный ход, особенно для растения, вот только я не собирался просто стоять в стороне.
        Разбив одно за другим несколько окон, я создал достаточно шума, чтобы привлечь внимание Мутанта к пятиэтажке, даже если тварь умудриться потерять след. Ну а внутри здания было достаточно пыльцы, чтобы тварь не сбилась с пути.
        Убедившись, что Искажённый заглотил наживку и продолжил брести в сторону пятиэтажки, я перебрался в общий коридор третьего этажа, где и принялся ждать. Мутант показался лишь спустя семь минут - скорость явно не входила в число его сильных сторон.
        Притаившись неподалёку от лестничной площадки, я позволил Искажённому подняться на пол пролёта, после чего последовал вслед за тварью. В обычных условиях Мутант вполне мог почувствовать моё присутствие, но не сейчас.
        Двигаясь под стать твари, я не спешил и, поднявшись на мансардный этаж, как раз застал момент начала стычки между растением и Искажённым. Плющ, закрывший редкие цветки в бутоны, попытался дать отпор вторженцу используя привычную стратегию, вот только та оказалась обречена на провал.
        Едва лозы приблизились к ногам Мутанта, тот неуклюже взмахнул рукой, пуская в ход свои особые силы. В следующий миг множество отростков плюща скрутила невидимая сила, сворачивая зелёные отростки в клубок, а после и вовсе сминая те в бесформенную массу.
        Тварь использовала телекинез, причём весьма бездумно. Учитывая объём перемолотых лоз, Искажённый потратил огромное количество пси-энергии. Вот только вместо того, чтобы остановиться и передохнуть, Мутант продолжил уничтожать растение.
        Закончив с первой партией лозы, Искажённый повторил жест рукой, срывая новый пласт плюща, уже со стен. Правда, одновременно с этим на его деформированном черепе начали вспыхивать лазурные «искры». Именно так себя проявляла концентрированная пси-энергия.
        В обычных условиях подобного феномена могли добиться исключительно высокоуровневые существа, либо мощные артефакты. Впрочем, имелись и исключения, причём в их число входили обладатели весьма редкого Ядра - «Маяка», позволявшему носителю поглощать и практически моментально «переваривать» разлитую вокруг энергию эфира.
        Подобная способность в руках любого Разумника могла показаться идеальной, вот только на деле у неё имелся серьёзный изъян. Сливаясь с Ядром, его обладатель становился живым проводником, обречённым пропускать через себя огромное количество сырого Эфира, отчего его организм довольно быстро «загрязнялся» и «выгорал».
        Собственно, дряхлое и физически слабое тело Мутанта, тому яркое подтверждение. Именно по этой причине любой Разумник предпочтёт не восполнять резерв, опустошая Эфирныекристаллы.
        Ходили слухи, что существовал ряд вспомогательных Ядер, способных свести ущерб к минимуму, вот только даже спустя пять лет никто из верхних эшелонов так и не стал носителем аналогичного наследия. А ведь Маяк не входил в число исключительно редких Ядер - по иронии, практически каждое убийство одноимённого Мутанта заканчивалось добычей сомнительного трофея.
        В теории, ситуацию вновь мог спасти Расщепитель, вот только следовало учитывать присутствие и мутировавшего растения, чьё Ядро могло навредить. А учитывая наличие достижения «Предел», вероятность заполучить оба наследия разом была крайне велика.
        Изначально, я планировал стравить двух тварей друг с другом, а после добить обеих, но, помня о рисках, придётся подстраиваться. Благо, для решения проблемы достаточно пожертвовать малой частью потенциальной добычи. Достаточно позволить одной из тварей прикончить врага и поглотить его Эссенцию, после чего добить победителя.
        Затаившись, я продолжал наблюдать за схваткой двух тварей… если так можно назвать происходящее. Продолжая изливать в пространство тонны пси-энергии, Маяк неспешно шёл к цели, перемалывая телекинезом оказавшиеся поблизости лозы.
        Растение попросту не могло дать достойного отпора вторженцу и единственное, что ему оставалось - пытаться защищаться. Собственно, пожертвовав частью лоз, плющ стянул остальные к входу в квартиру, полностью перекрыв дверной проём.
        Помня о паразитических свойствах плюща, даже столь примитивная преграда могла оказаться эффективной против многих Мутантов и даже Альф, но против Маяка с силой Телекинеза «зелёная стена» оказалась бессильной. Делая очередной шаг, Искажённый попросту вмялся в стену из лоз, обращая ту в зелёную кашицу.
        Впрочем, столь безрассудная демонстрация силы имела свою цену. Прямо сейчас мозг Мутанта буквально пульсировал и бурлил, идя волнами под покрасневшей от напряжения кожей. Долго Маяк в таком режиме явно не протянет.
        В идеале, Искажённому следовало отступить и восстановить силы. Учитывая, что враг не мог уйти, Мутант мог использовать подобную уловку множество раз, что гарантировало бы победу с куда меньшими жертвами. Ведь пусть плющ в теории и мог отращивать бесчисленные лозы, на это требовалось время и ресурсы. Вот только ведомому инстинктами носителю Маяка было плевать на уловки.
        Дождавшись, когда Искажённый скроется в квартире, я перебрался в другую точку, продолжая держать сражающихся тварей в зоне прямой видимости.
        Вопреки ожиданиям, изнутри квартира оказалась не столь сильно заросшей плющом. Тем не менее, мой взгляд сразу зацепился за весьма толстые корни, тянущиеся к ванной комнате из кухни. Видя столь явную подсказу, отыскать основное тело Плюща должно было довольно просто, но только не для ведомого инстинктами Маяка.
        Проигнорировав корни, Мутант сходу направился в спальню, вынуждая меня войти в квартиру. К этому моменту Искажённый находился всего в полушаге от хозяйской постели, на которой покоились оплетённые лозами человеческие останки, с огромным алым бутоном на груди.
        Гигантский цветок имел ряд общих черт с бутонами-приманками в коридоре и, судя по всему, являлся их более продвинутой версией, возможно, изначально предназначенной для более сильных тварей, нежели простые Выродки. Собственно, Маяк с лёгкостью купился на эту уловку.
        Нависнув над кроватью, Мутант, игнорируя собственные силы, вцепился в добычу обеими руками и потянул. Растение, как и во время «охоты» на обычного Выродка, даже не пыталось сопротивляться. Напротив, плющ позволил поднять цветок, при этом сохранив тянущиеся к тому лозы. Испустив довольное рычание, Маяк впился в мясистые лепестки.
        Хлынувший из растения сок моментально залил пасть Искажённого, за считанные секунды обращая плоть в бесформенное и бурлящее месиво. В ход явно пошла более концентрированная кислота, нежели я видел раньше. Правда, одурманенному Мутанты на это было плевать и тот продолжал рвать растение тающими зубами.
        Фаворит этого противостояния резко изменился, но меня это не особо заботило, и я продолжал выжидать удобного момента. К сожалению, в следующую секунду ситуация начала развиваться слишком быстро и непредсказуемо.
        Пока Мутант смаковал лепесток, цветок отделился от основного тела плюща, оставив при себе лишь с десяток отростков, которые тут же вонзились в морду Маяка. Легко пройдя сквозь размякшую плоть и деформированные кости, эти корешки принялись оплетать мозг Искажённого.
        Одновременно с этим остальные отростки плюща, покрывавшего квартиру, обмякли и даже не пытались сопротивляться.
        ВНИМАНИЕ!
        ОБНАРУЖЕНО ЗНАЧИТЕЛЬНОЕ НЕГАТИВНОЕ ОТКЛОНЕНИЕ ОТ ОЖИДАЕМОЙ ЛИНИИ СОБЫТИЙ!
        ПРЕДПОЛАГАЕМОЕ СНИЖЕНИЕ ЧИСЛА ВЫЖИВШИХ К КОНЦУ ВТОРОГО ОТЧЁТНОГО ПЕРИОДА 381 ЧЕЛОВЕК, С ПОСЛЕДУЮЩИМ ЛАВИНООБРАЗНЫМ НАРАСТАНИЕМ ЧИСЛА ЖЕРТВ. ИМЕЕТСЯ РИСК УНИЧТОЖЕНИЯ ВСЕГО ГОРОДА В ТЕЧЕНИЕ 1 ГОДА.
        ТРЕБУЕТСЯ НЕМЕДЛЕННОЕ УНИЧТОЖЕНИЕ ФОРМИРУЮЩЕЙСЯ ОСОБИ!
        В случае невыполнения миссии в кратчайший срок, будет запущена череда принудительных спонтанных мутаций!
        В теории, даже получив доступ к Ядру Маяка, эволюционный потенциал растения попросту не мог позволить себе столь стремительное поглощение энергии. Вот только всё менялось, если речь шла о паразите! Подобная комбинация легко могла породить монстра ужасающей силы!
        Едва войдя в контакт с мозгом, бутон не просто перетянулся на голову Искажённого, но и раскрылся, извергая из себя просто ужасающее количество пыльцы. Последней оказалось настолько много, что та стала изливаться потоком, видимым невооружённому глазу.
        Мутант, оказавшийся в эпицентре этой «атаки», даже не пытался сопротивляться, а попросту замер в исступлении. Самое паршивое, что я легко мог стать следующим.
        Анализатор, продолжавший отслеживать состояние организма, накрыл меня чередой предупреждений. Многие показатели, в особенности состав и количество гормонов, резко изменилось.
        Прекрасно понимая, чем это грозит, я, сорвавшись с места, на ходу вскинул карабин и, прицелившись в покрытую цветком голову твари, спустил курок.
        Опасное Ядро находилось в мозгах Маяка, так что в случае серьёзных повреждений последних, запущенные процессы должны были если не оборваться, то серьёзно замедлиться. К сожалению, я серьёзно недооценил прочность цветка. Дробь лишь сорвала несколько лепестков и изрешетила часть оголившейся теменной кости.
        Рана, способная прикончить человека, не сумела свалить паразитическую пару. Возможно, второй выстрел сумел бы завершить начатое, вот только никто не собирался давать мне ещё одну попытку.
        Едва получив рану, тело Мутанта схватилось за покалеченную голову, после чего выплеснуло ужасающее количество пси-энергии, заставив исказиться само пространство. Карабин, ставший основной целью телекинетической атаки, попросту вырвало из моих рук, едва не сломав при этом пальцы. А мгновение спустя «ударная волна» добралась и до меня, легко оторвав от пола и отправив в полёт.
        В отличие от обычного падения, я не мог сгруппироваться, ведь на меня постоянно действовала отталкивающая сила телекинеза. Момент столкновения спины со стеной ознаменовала сбивающее дыхание вспышка боли, вот только миг спустя, когда откинулась и приложилась о бетон голова, мир вовсе погрузился во тьму. Благо, беспамятство длилось недолго.
        Вновь открыв глаза, я почувствовал, что передо-мной всё плывёт, а к горлу подкатил ком. Сотрясение, возможно ушиб мозга. Собственно, Система практически моментально подтвердила догадку.
        ВНИМАНИЕ!
        ЧЕРЕПНО-МОЗГОВАЯ ТРАВМА
        РАСХОД ПСИ-ЭНЕРГИИ УВЕЛИЧЕН НА 25 %
        восстановление пси-энергии снижено на 15 %
        использование псионических способностей может сопровождаться болевыми ощущениями
        Благо, мне удалось отделаться малой кровью. Выстрел Вепря пусть и не сумел прикончить цель, явно замедлил процесс слияния цветка-паразита с телом нового носителя. Прямо сейчас Маяк продолжал стоять на месте, выплёскивая одна за другой телекинетические волны. Благо, с опорой за спиной я лишь чувствовал сильное давление, не более того. Прояви эта симбиотическая тварь чуть больше животной кровожадности и ситуация могла стать в разы хуже.
        Убедившись, что здесь и сейчас мне ничего не угрожает, я стянул с головы и отбросил в сторону болтавшийся шлем - тот попросту лопнул на затылке. Тонкая пластиковая скорлупа и прослойка пенопласта внутри - экипировка оказалась паршивого качества, но, учитывая, что я снял ту с единственного манекена в дворовом спортивном магазине, удивляться не приходилось.
        В целом, полученную травму нельзя было назвать опасной, вот только она негативно влияла на координацию. Даже срывая шлем, я чувствовал головокружение. Пусть подобное состояние долго не продержится, в условиях, когда счёт идёт на секунды, это может стать фатальным.
        Идеальным решением мог бы стать Вепрь, лежащий в паре метров от меня, вот только его ствольная коробка оказалась повреждена в нескольких местах. Даже если карабин не заклинит, существовал огромный риск, что патрон попросту разорвёт внутри покорёженного ствола в момент выстрела.
        На помощь Змееныша я так же рассчитывать не приходилось. Даже успей у того полностью восстановиться яд, против сильного телекинетика и, тем более мутировавшего растения, он будет бесполезен.
        Мне оставалось рассчитывать лишь на собственные силы. Вот только поднявшись и едва сделав шаг, я столкнулся с очередным выбросом телекинетической силы. Столь мощное давление чужеродной силы заставило инстинктивно задействовать собственный резерв.
        На долю секунды вокруг меня вспыхнула «аура», ослабляя давление враждебной псионической силы, но, в следующий миг, в голове словно что-то взорвалось. Вспышку боли нельзя назвать невыносимой, но, секундная потеря контроля заставила потерять равновесие и упасть. В след за этим меня вновь отбросило к стене, благо, на этот раз удар вышел куда слабее.
        Используя стену в качестве точки опоры, мне удалось вновь сесть. Мотнув ватной головой, я перевёл взгляд на Искажённого. Откровенно говоря, тварь выглядела куда хуже меня.
        Бесконтрольное использование телекинеза попросту уничтожало тело Мутанта. Прямо сейчас, его осевшее на пол тело больше походило на мумию, чьи тонкие, словно жерди, конечности и вовсе начали отмирать.
        Казалось, достаточно продержаться минуту-другую и всё будет конечно. Отчасти так оно и было, вот только победителем из этой схватки выйду не я, а растение-паразит, продолжавшее оплетать голову Маяка.
        Предчувствие собственной смерти могло парализовать, тем не менее, мне оно помогло окончательно успокоиться. Раз не работали уловки и стратегия, мне оставалось лишь положиться на абсолютную силу… добытую любым способом.
        Сбросив с плеч рюкзак, я быстро достал МИСку и флакон с успевшей немного загустеть алой жижей - Пеленой. Разрядив Инъектор со стимулятором в плечо, я тут же опустошил пузырёк с кровавой смесью.
        Жижа имела тошнотворный вкус, благо, тот продержался недолго - «коктейль» обжог слизистую, выводя из строя вкусовые рецепторы. Скользя ниже, от пищевода к желудку, а от того к кишечнику, смесь разливалась словно раскалённый свинец по телу. Вскоре, вспыхнули и мышцы, отчего они стали набухать, а кожа над ними покраснела от резкого притока крови.
        Слабость, пронизывавшая всё тело, вмиг исчезла, уступив место расползающемуся по организму жару. Сердце, недавно выдававшее стабильные девяносто ударов в минуту, начало спешно набирать обороты, а разум начала затмевать животная ярость.
        Прежде чем окончательно утратить контроль над телом, я успел опустошить последнюю БПСку. При использовании даже одного простого стимулятора, следовало подстраховываться инъекцией МИРа, что уж говорить о коктейле из двух препаратов, но, приходилось обходиться тем, что есть. Если повезёт, питательная смесь позволит продержаться немного дольше и свести последующий ущерб к минимуму.
        Рванув вперёд, я моментально оказался на ногах, после чего бросился к сливающимся воедино тварям, тут же столкнувшись с очередной телекинетической волной. Вот только вместо того, чтобы упасть, сумел устоять - разом опустошив четверть резерва, мне удалось противостоять способности врага, вот только за подобную наглость вновь пришлось заплатить болью.
        Внутренне взвыв, я едва не отключился, но в итоге услышал полный ярости рёв, который вырвался из глотки моего собственного тела… Тела, которое прямо сейчас избавилось от оков разума и оказалось во власти животных инстинктов.
        Игнорируя раны и собственное состояние, Тело продолжало рваться к цели, раз за разом выплёскивая пси-энергию, обрекая своё истинное «Я» - меня, на ужасную пытку. Впрочем, крошащая на куски сознание боль оказалась оправданной ценой.
        Когда я вновь смог воспринимать окружающий мир, до переплетения Мутанта и растения оставалось около метра. При этом Тело, роняя слюну сквозь стиснутые зубы и рыча, выхватило с пояса топорик и рубануло по голове Искажённого.
        Удар казался медленным и неуклюжим, тем не менее, в последний миг оружие ускорилось, вонзив лезвие точно в зазор между покрывавшими башку Маяка лепестками. Череп лопнул подобно переспелому персику, расплёскивая вокруг гнилое нутро.
        Находившийся всё это время в исступление Мутант взревел, выплеснув новую телекинетическую волну. Тело, в попытке сопротивляться ополовинило резерв, но даже так было отброшено. Кроме того, столь резкий расход пси-энергии заставил моё сознание затуманиться.
        Находясь на грани беспамятства, я видел всё вокруг смазанными пятнами, но и этого оказалось достаточно, чтобы понять - Тело продолжало сопротивляться. Встав на ноги, оно вновь направилось к твари, сопротивляясь телекинетическому давлению.
        Лиш