Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Камински Аделина: " Колдовская Кухня Шефа Сен Жермена " - читать онлайн

Сохранить .
Колдовская кухня шефа Сен-Жермена Аделина Камински
        Париж... Хруст свежей французской булки слышен в каждом звуке. Как же я мечтала попасть на кухню одного из лучших кулинаров мира - Жана Сен-Жермена! Но мало того, что шеф оказался с придурью, так он еще и не человек вдобавок! А владелец ресторана и вовсе принц демонов в изгнании. Вы что забыли в наших земных краях, рогатые? И как теперь уволиться, если мои эмоции для этих нелюдей - вкуснейший деликатес?
        Камински Аделина
        Колдовская кухня шефа Сен-Жермена
        Пролог
        Небольшая горстка выживших во главе с принцем Лексаром - вот и всё, что осталось от оппозиции. Грандиозные планы разрушились о неудачную попытку открытого мятежа.
        На стороне Его Высочества была справедливость. Народ, слуги. Улицы громили воодушевленные инферны, обуреваемые гневом и яростью. Во дворце бушевали горничные, сжигая помещения дотла. Королевские повара уничтожали съестные припасы. Гувернанты, кормилицы, библиотекари... все, кому не была безразлична судьба королевства и грядущих поколений, вступали в противостояние со стражей, но выходили из него мертвецами.
        На стороне короля Сетаниса были те, кто боялись короля Сетаниса. Сильнее, нежели своего бессилия перед новыми порядками господина, провозгласившего себя единоличным правителем Атаэлима. Сперва подмявшего Совет Высших демонов под себя, а затем и вовсе его распустившего.
        Неудовольствие инфернов для короля оказалось реакцией вполне предсказуемой. К мятежу готовились. Лексар же не учел этого и поплатился за собственную недальновидность.
        - Кажись, мы в полной.
        - Жеман!
        - .в ней самой, Вашсочство. Не время думать о девственных ушках женщин и детей.
        Старший королевский повар еще раз схватился за тяжелые кольца главных дверей, напряг каждый мускул, выжал максимум из оставшихся сил. Заперто. С той стороны заперто. Тварьё. Обречь всех этих инфернов, желающих жить в мире, на гибель в мясорубке. Только король Сетанис не чурается подобных вещей. Гореть ему в вечном пекле сто тысяч лет. И еще по сотне тысяч за каждого, кто пал и еще падет в неравной войне.
        - Что дальше, Вашсочство? - оставив тщетные попытки, Жеман с усталой усмешкой обернулся к принцу. - Сразу помирать пойдем за ваше дело. как его там?.. правое! Или затаимся где-нибудь, чтобы прослушать заключительную речь? Не то чтобы я не хотел внимать вашим высокопарным речам до последнего, но лучше бы.
        Лязг доспехов раздался из полумрака. Заключил беглецов в полукруг, заставил сбиться в еще более плотную кучку, прижаться друг к другу.
        - .сейчас? - развел повар руками. - Быстро. А как воры на кухню повадятся, так ни одного не видно, не слышно. Стражи, матерей ваших, правопорядка.
        Взгляд принца лихорадочно скользил от одного чёрта в тяжелой броне к другому.
        Им отрезали все дороги. В угол загнали, как крыс. Казалось бы, ни единого пути не осталось для отступления. Но как бы не так, король Сетанис. Как бы не так. У Лексара был последний козырь в рукаве.
        - Я обещал вам, что все останутся живы, - процедил демон сквозь зубы. - Значит останутся.
        - А еще ты обещал мне выделить один выходной в неделю, - скрестив руки на груди, хохотнул Жеман.
        - Он тоже... будет...
        Повар удивленно вскинул брови, заметив, как напрягся принц. Вены вздулись на его висках, в глазах полопались капилляры, да так, что склеры моментально окрасились в цвет бордо.
        Новый запах перебил запахи затхлости и крови - сладкий, манящий, с тонкими нотками парфюма, свежей выпечки и. эмоций. Полный спектр возбуждающих тело и душу эмоций, начиная безудержной радостью и заканчивая беспросветным горем. Они волной хлынули на Жемана, вызывая обильное слюноотделение. Побуждая ступить в круговерть возникшего за спиной портала. Но демон ждал. Терпеливо ждал приказала своего принца.
        - Я вернусь, - вскинул Лексар окровавленный кулак. Когти впивались в грязную ладонь. -Спрячьте рога и хвосты, - с леденящим спокойствием обратился он к своим. - Мы отправляемся туда, где инфернов не существует.
        Глава 1. Увидеть Париж и обалдеть
        - Ох, мамочки.
        Говорят, мечты имеют свойство сбываться. Стоя перед одним из величайших архитектурных сооружений мира в плотной толпе шумных туристов, изнывая от жары и с тяжелой сумкой наперевес, я ощущала себя счастливейшим на свете человеком. Кто-то может возразить, мол, по телевизору или на фотографиях в интернете Эйфелева башня выглядит куда более торжественно. Однако для меня, скромной девушки из российского поселка городского типа, Эйфелева башня - чудо расчудесное. И по телевизору, и на фотографиях, и в жизни.
        - Простите, вы не могли бы меня сфотографировать? - приблизилась к компании молодых людей, рассевшихся на зеленой травке и щебетавших между собой на французском.
        Французский язык я изучала несколько лет, не без труда, истерик и слёз достигнув продвинутого уровня. По крайней мере, сериалы в оригинальной озвучке теперь смотрела без подсказок онлайн переводчика.
        - Конечно, - улыбнулась мне девушка в ярком сарафане.
        Меня поняли! На глаза аж слезы навернулись. Избавиться бы еще от русского акцента, но такие вещи проходят не сразу, а во время активного общения с носителями. Что ж, буду практиковаться!
        - Улыбочку!
        Стоит ли говорить, что одной фотографией мы не ограничились? Целая фотосессия, растянувшаяся минут на десять, стремительно забивала память моего смартфона. Ничего. Удалю потом неудавшиеся кадры, и устрою такую же напротив собора Парижской Богоматери. И рядом с Лувром, и еще...
        Блин, а времени-то сколько?
        От души поблагодарила француженку, вернула телефон, взглянула на экран.
        Половина двенадцатого! Вот специально же выбрала ранний рейс, чтобы успеть как можно больше, однако дорожные пробки с чувством плевали в душу любому. И туристам, и парижанам. Ну и мне, поскольку я не относилась ни к первым, ни ко вторым.
        Что же я здесь забыла? А всё очень просто. Расскажу по пути в ресторан «Mon Demon», пока окончательно не опоздала к началу регистрации.
        Не помню, когда точно увлеклась кулинарией. Лет в пять или шесть, может. Да это и не имеет особого значения. Главное то, что с творческим, вкусным и красивым поварским ремеслом решила связать свою жизнь и ни разу не пожалела о своем выборе. Все карманные деньги, в отличие от одноклассниц, тратила не на шмотки и безделушки, а на красочные книги с рецептами и ингредиенты. В выходные не находила занятия интереснее, нежели весь день крутиться у плиты. Бабуля прочила мне великое будущее, мама не без гордости заявляла, что мое увлечение когда-нибудь начнет приносить хорошие деньги. Меня никогда не науськивали поступать на врача-терапевта или юриста. В этом, несомненно, повезло.
        Но это лишь начало истории, поскольку в Париже я оказалась не столько благодаря страсти к готовке, сколько благодаря страсти к одному потрясающему шеф-повару. Одному из лучших и, я бы даже сказала, исключительному мастеру своего дела - Жану Сен-Жермену. Едва увидев его, такого харизматичного, яркого, привлекательного мужчину, в одной из передач на кулинарном канале - потеряла голову.
        Он был настоящим мастером своего дела. Многие гурманы со всего мира стекались в страну романтики, лавандовых полей и багетов, лишь ради того, чтобы посетить «Mon Demon» -сравнительно небольшой, но крайне популярный ресторан в самом центре Парижа. Некоторым аж за несколько месяцев приходилось записываться, чтобы ступить за порог этого заведения и отведать блюда оригинальной кухни шефа.
        Я могла бы всю жизнь истекать слюной, утыкаясь носом в экран телевизора. Продолжать работать в кафешке областного центра в сорока пяти минутах езды на электричке от нашего поселка городского типа (извиняюсь за нудные подробности). Но судьба предоставила мне шанс один на миллион. Неожиданный конкурс начинающих кулинаров, который проводится и спонсируется. да-да!.. тем самым рестораном «Mon Demon» под чутким и строгим руководством шефа Сен-Жермена. Победитель получает возможность пройти там стажировку и, совсем не исключено, устроиться на постоянную работу.
        Условия участия в конкурсе - написание краткого мотивационного эссе на тему «Почему именно я должен выиграть в конкурсе?» Открыв вордовский документ, просидела над пустым листом день, второй, третий, пока не плюнула на все условности с высокой колокольни и не написала то, что думаю на самом деле. О ресторане, о шефе, о себе пару слов. Не посчитала нужным детально расписывать свои умения. Понимала, что от идеала они далеки. В первую очередь надо было сыграть на струнах души! Потому некоторые предложения в эссе заканчивались тремя восклицательными знаками.
        Отправив письмо по электронной почте, провела не одну бессонную ночь, прежде чем получила долгожданный ответ. Я прошла! Пы-ры-ош-ла!
        Кроме мамы и бабули поделиться дивной новостью было не с кем, так что отпраздновали в скромном семейном кругу с бутылочкой шампанского и всякими салатиками. На работе просто подала заявление на увольнение. Пусть для них станет сюрпризом, когда меня покажут снующей с кастрюлями по кухне «Mon Demon» подле Сен-Жермена в одной из кулинарных передач.
        С оформленным пакетом документов и оплаченным электронным билетом через пару недель я улетела туда, где уже опаздывала на подтверждение участия. И в этом вся я - Лина Нежданчик.
        Столько раз я видела эту вывеску, смотрящую на меня с экрана, но в реальности она выглядела еще притягательнее. Пылающие алые буквы «Mon Demon» над высокими входными дверями из темного дерева с ручками-кольцами. Каменная кладка, стрельчатые окна... Готический стиль никогда не выйдет из моды. Он вечен.
        Покрутилась на месте, хлопая в ладоши. Скорчила серьезную физиономию, резко выдохнула и дернула за кольцо.
        Интерьер ресторана нисколько не отставал от фасада. Они в полной мере дополняли друг друга. Стены отделаны деревянными панелями, белый потолок обрамляли узоры из лепнины. Свечи или же плафоны, имитирующие их, горели в громоздких люстрах, увешанных капельками хрусталя. Диваны и стулья выполнены в едином дизайне и обтянуты бордовым бархатом. На круглых столиках поменьше и на прямоугольных для небольшой компании - подсвечники на одну свечу. Картину дополняла ненавязчивая растительность в пузатых горшках.
        Эх. Раньше и не подумала бы, что моя неуклюжая нога когда-нибудь ступит на узорчатые ковры этого ресторана.
        Слезы проступили. Аккуратно стёрла их указательными пальцами, дабы не навредить макияжу.
        Есть только одно «но». Где посетители? Обычно, все столики заняты, а за разговорами и смехом гостей едва слышно диктора.
        На всякий случай, выглянула за дверь. Невнимательная же я голова!
        Ferme
        Так гласила табличка. «Закрыто» то есть. Втянула невнимательную голову обратно.
        Неужели, этот конкурс настолько серьезен для владельца, если ради его проведения пришлось закрыть ресторан? У скольких страждущих запись сорвалась.
        Кстати, раз уж о хозяине речь зашла. Его никогда не показывали. Ни одному, даже самому подлому и скользкому, журналюге до сих пор не удалось сфотографировать его или узнать имя, поэтому личность владельца «Mon Demon» обрастала слухами и домыслами. Кто-то утверждал, что это мужчина. Кто-то, что женщина. В одном журнале я вычитала, что он совсем еще молодой мальчишка, открывший ресторан на средства состоятельных родителей. В другом, что семидесятилетний отшельник-миллионер на старости лет решил воплотить давнюю мечту.
        Короче, у меня был реальный шанс познакомиться или хотя бы одним глазком взглянуть на таинственного работодателя Сен-Жермена.
        - Добро пожаловать, мадемуазель!
        Я аж подскочила, когда тишину в зале нарушил бархатистый мужской голос. Как раз разглядывала подсвечник на одном из столиков, силясь понять, настоящая там свеча или муляж.
        Обернулась.
        Плывущей походкой ко мне с улыбкой направлялся молодой человек лет двадцати шести. Уложенные русые волосы, коричневый галстук. Белая рубашка заправлена в серые брюки. Посверкивают при ходьбе черные лакированные ботинки.
        «Официант», - сразу подумала я.
        - Э-э-э... здравствуйте! - протянула руку. Но, резко передумав и посчитав это действо некультурным, спрятала ее за спину.
        - Прошу прощения за доставленные неудобства, но сегодня. - начал мужчина. Замолчал, когда его взгляд остановился на моей увесистой сумке. - Вы на конкурс?
        - Сегодня я на конкурс! - с улыбкой от уха до уха, громко ответила я. - В смысле. да-да, на конкурс.
        Блин.
        Постаралась сгладить неловкость, уверенно опершись рукой на столешницу. Плотная белая салфетка, на которой стоял подсвечник, скользнула вниз, опрокидывая вещицу. Попыталась поймать подсвечник в воздухе, наклонилась, въехала подбородком в край стола.
        - Мадемуазель! Вы в порядке? - воскликнул официант, сделал широкий шаг ко мне и подставил руки, намереваясь поднять обморочную меня.
        Он не учел того факта, что я - сильная русская женщина, а не хрупкая француженка. Раз уж горящие избы и скачущие кони не способны нас остановить, то что уж говорить о легком ушибе?
        - В полном! - выпрямившись, откинула прядь рыжих волос с плеча.
        - Кхм, - кашлянул мужчина в кулак. - Я - Алекс Энфэр. А вы.
        Лина. Нежданчик.
        - Лина?..
        - Неж-дан-чик, - по слогам произнесла я, но ему всё равно не удалось повторить. - Ай, да ничего страшного. Можно просто Лина.
        - Тогда и я просто Алекс.
        Мы всё-таки обменялись рукопожатием. Крепкая, теплая рука. Сразу чувствуется -хороший человек, надежный. Зато глубокие карие глаза, густые темные брови и смугловатый оттенок кожи официанта навевали мне невеселые воспоминания о моем бывшем. Он на юге жил, кстати. В солнечном городе под названием Сочи.
        - Что ж, пойдемте регистрироваться? - напомнил мужчина о том, зачем я, собственно, и стою здесь, посреди одного из лучших ресторанов Парижа, с травмированным подбородком.
        - Да!
        Следом за молодым человеком я пересекла зал. У дальней его стены стоял стол, заполненный разложенными папками, бумагами и всякими малопонятными мне документами на французском.
        - Вот небольшая анкета, - протянули мне листочек и ручку. - Долго можете не думать. Некоторые вопросы сугубо формальные.
        Кивнув, нагнулась над столом и принялась заполнять поля. Рука немного дрожала, поэтому буквы выводились корявые, скакали по строчкам и делали всё, что им вздумается.
        - А кто будет это читать? - жалобно подняла глаза на Алекса.
        - Я, - изогнул он бровь.
        - Ну, тогда не страшно...
        - .и Жан Сен-Жермен.
        Ручка замерла над очередным полем.
        - Тогда. можно мне чистую анкету? - вновь задрала я голову. - Пожалуйста?
        Пожав плечами, парижанин вручил мне еще одну анкету. А потом еще одну. И еще. Только в четвертый раз я более-менее была удовлетворена качеством ее заполнения.
        - Извините за такой вопрос, может, неуместный, - выпрямилась я, разминая натруженные пальцы, - но зачем вашему ресторану нужен этот конкурс? К вам и без того любой повар, которого попросите, работать устроится. Не совсем понимаю.
        - Мы ищем особенного повара, - лаконично ответил мужчина.
        - Особенного в смысле... талантливого?
        - Талант не всегда имеет первостепенное значение.
        - Э-э-э. а ресторан закрыт из-за конкурса?
        - Нет. Просто у шефа сегодня выходной.
        Несколько секунд переваривала услышанное.
        Ну да, сегодня суббота. Но прежде никогда не слышала, чтобы рестораны по субботам не работали. Выходные - это же самое ходовое время для всех увеселительных заведений.
        - Значит, второго шефа тут нет?
        - Нет. Без Жана мы работать не можем.
        - Обалдеть. - на великом и могучем выразила я свое искреннее удивление. Ой, как некультурно! Постаралась тут же исправиться. - Всегда знала, что этот шеф - один на миллион. Знали бы вы, с каким упоением все передачи смотрела, в которых кухню «Mon Demon» показывали.
        - Так это вы! - неожиданно воскликнул официант. - Вы прислали нам эссе на десять страниц. Жан был от него в восторге!
        - Правда?!
        - Еще бы! - глаза шатена засияли. - Столько эмоций. Он неделю не ел после прочтения.
        - Неделю?!
        - Я. в том смысле, что он был настолько потрясён прочитанным, что даже аппетит пропал. Ненадолго. Не на неделю, нет. Это я преувеличил.
        - А-а-а.
        - Ну, на сегодня мы приготовления закончили, - принялся молодой человек поспешно сгребать документы в охапку. - Начало самого конкурса завтра в десять часов утра. Адрес гостиницы знаете? Ну и хорошо, - выдохнул он после моего кивка. - Тогда встретимся завтра. До свидания.
        - До свидания.
        Я уже развернулась, чтобы уйти. Сделала несколько шагов по направлению к двери.
        - Алекс? - обернулась.
        - Да?
        - У вас глаза. добрые.
        Ну вот не удержалась я. Не удержалась и всё тут. Чем мне бывший-то мой приглянулся? Точно такими же глазами, один-в-один. Изменил, правда, говнюк, но глаза же в этом не виноваты.
        - Спасибо, - расплылись губы официанта в теплой улыбке.
        Когда вышла из ресторана, часы показывали половину первого. Выходит, у меня до вечера в запасе еще уйма времени, чтобы насладиться прогулками по Парижу. С гордостью венчала себя оптимистом, но даже если проиграю в конкурсе завтра, сегодня успею провести один день на сто баллов. И ни баллом меньше, детка!
        Доехав на такси до гостиницы, оставила в своем номере тяжелую сумку с вещами и уже налегке отправилась покорять улицы города любви.
        Сперва заскочила в сувенирную лавку и набрала для мамы с бабулей всяких прикольных сувениров. Магнитиков, брелочков с Эйфелевой башней в миниатюре, кружек с надписью «Я люблю Париж». Бренча всей этой ерундой (как недальновидно с моей стороны) села на метро и поехала в Лувр. Да, семнадцать евро за билет - дорогое удовольствие, но я готова была потратить на него часть своих честно заработанных грошей.
        .. .если бы доехала до пункта назначения, а не вышла на непонятной станции и не очутилась в какой-то заднице. Ну да ладно. Где наша не пропадала? Отдалила карту, нашла ошибку в расчетах и поехала обратно.
        В общем, это был довольно долгий день. Пожалуй, самый долгий и насыщенный день в моей жизни. Будет, что дома рассказать и показать.
        До собора Парижской Богоматери так и не добралась. Оставим на потом.
        Зато на потом я никак не могла оставить посещение книжного магазина, пройдясь мимо витрины которого и обнаружив на ней книгу с рецептами от шефа Сен-Жермена в оригинале. По стоимости она обошлась мне дороже билета в Лувр, но однозначно стоила своих денег. Такая большая, яркая, затянутая в прозрачную пленку. Даже открывать не буду. На полочку поставлю. Любоваться.
        Ноги гудели, когда вернулась в гостиницу и, не разуваясь, плюхнулась на кровать. Брякнули сувениры друг о дружку в сумке-шоппере и мои натруженные кости.
        Поверить не могу, что завтра, меньше, чем через двадцать четыре часа, я наконец-то встречусь со знаменитым шефом лицом к лицу!
        Подтянула к себе подушку, уткнулась в нее лицом, и немножечко поистерила.
        Так и не решила до сих пор, что мне в Сен-Жермене нравится больше - обаяние или профессионализм. Наверное, и то, и другое в равной степени. Нет, я просто обязана выиграть этот конкурс и остаться здесь! Не постараюсь завтра - и тогда всю жизнь буду жалеть об упущенных возможностях.
        Взяла себя в руки, открыла дорожную сумку, достала из нее пару книг по технологии приготовления. На случай, если на конкурсе вопросы задавать будут каверзные. Затем разделась наконец-то, вернулась на кровать и приступила к «увлекательному» чтению.
        Систематически позёвывала каждую пару минут (точное время не засекала), а потом вообще вырубилась.
        Вот так я провела свой первый день в Париже. Вам тоже советую посетить. Увидите -обалдеете. Честно говорю.
        Глава 2. Удивить знаменитого шефа
        Надо же, у дверей в ресторан объявилась аж за полчаса до начала конкурса. Сильно боялась опоздать, но еще сильнее мечтала воочию увидеть шефа. Ладошки вспотели от волнения и предвкушения. Вытерла их об джинсы, еще некоторое время потопталась на месте и наконец-то вошла.
        Похоже, посетители не предвидятся и сегодня. Об этом говорила не только табличка на двери, но и полупустой зал. Все, кто хаотично расселись за столики, не напоминали собой типичных и платежеспособных клиентов «Mon Demon». Скорее, таких же, как я -окрыленных мечтой, поваров из глубинки.
        Это навело меня на странные мысли. Выходит, профессионализм для пятизвездочного ресторана и впрямь не так важен. Учитывая, какой у него рейтинг, поверить в такие вещи было трудно.
        - Здравствуйте! - поприветствовала я компанию собравшихся и махнула рукой, однако меня окатили настолько пугающе-неестественными взглядами, что руку тут же опустила.
        Знаете, даже с конкурентами на столь хорошее вакантное место можно вести себя более уважительно.
        Хмыкнув и скрестив руки на груди, уселась за ближайший столик. Взяла в руки меню и принялась делать вид, будто внимательно его изучаю. На самом деле, не понимала почти ни слова. Продвинутый уровень французского языка, как оказалось, вовсе не подразумевал под собой изучение деликатесов местной кухни. Проигрываю еще до начала конкурса. Такой себе старт.
        О! «Улитки» написано.
        - Дорогие участники! - Голос вчерашнего официанта отвлек меня от созерцания витиеватых букв. - Раз все уже собрались, прошу проследовать за мной.
        Все... собрались?
        Я еще раз внимательно окинула взглядом зал.
        Нас так мало? Это ж сколько эссе они отсеяли? Несколько сотен, если не тысяч, судя по популярности заведения и Сен-Жермена в частности. Могу ли считать себя особенной или стоит немного подождать с выводами?
        Сначала всех участников поделили на две раздевалки - мужскую и женскую, соответственно. Каждому выдали стандартный набор одежды - белый китель, однотонные штаны и ботиночки с железными вставками.
        Прям размер в размер угадали, поразительно! Ах да, я же в анкете его указывала... Но всё равно класс! Ботинки, правда, тяжеловаты оказались. Если целый день в них по кухне скакать, под конец смены ноги за собой волочить будешь. Всё равно ничтожная плата за возможность скакать в них по кухне ресторана «Mon Demon».
        Раздевалку со мной делили еще четыре женщины. Нервные какие-то, неразговорчивые от слова «совсем». То ли французский не понимают, то ли мой русский юмор. То ли ни того, и ни другого. Ладно. Раз уж у нас такая серьезная конкуренция, вольюсь в общее настроение коллектива. Никаких подсказок от меня во время конкурса не получите, вот так-то.
        В коридор я вышла, скорчив решительную мину. Алекс ожидал нас там. Улыбнулась ему, он, недолго подумав - мне. Кстати, его должность ведь - всего лишь мои домыслы. Может, узнать наверняка?
        - Вы - официант? - так и спросила напрямик. А чего смущаться? Не голышом ведь перед ним стою.
        - Я. выполняю множество функций, - уклончиво ответили мне.
        - Например?
        - Менеджер, официант, - начал перечислять мужчина, подняв глаза к потолку, -бухгалтер.
        - Я вас сейчас поимею во все дыхательные и пихательные! - раздался громогласный крик откуда-то из глубины. - Еще хоть раз увижу эту кастрюлю в таком виде - будешь носить ее на башке вместо сеточки!
        Официант, а по совместительству менеджер, бухгалтер и кто-то еще, моментально изменился в лице. На лбу пролегли морщинки. Сдвинулись брови, заиграли желваки, губы стянулись в тонкую ниточку.
        Вот это перевоплощение. Атмосфера вокруг нас похолодела почти осязаемо.
        - Пойдемте, - бросил нам Алекс через плечо и спешно зашагал в конец коридора. К деревянной двери с окном-иллюминатором, в котором сновали туда-сюда люди в белом. Повара, наверное, если дверь эта вела на кухню.
        А вела она. на кухню! И картина перед нами открылась просто неописуемая. Мне на самом деле трудно было бы ее описать, но для вас постараюсь.
        В центре просторной кухни на длинном столе стояла кастрюля литров под тридцать, от самого дна и до крышки заляпанная какой-то густой малиновой субстанцией. Одного из поваров настойчиво тыкали в эту кастрюлю носом, другие в панике носились по кухне, распихивая грязную посуду по углам и надеясь избежать праведного гнева. шефа Сен-Жермена. Именно он тыкал бедолагу об крышку кастрюли с характерным звоном.
        Я сразу узнала его. Этот человек смотрел на меня с экрана телевизора, с фотографий из статей в интернете, с книги рецептов, которую я приобрела накануне. Темно-русые слегка вьющиеся волосы, ярко-голубые глаза, острый нос, легкая мужественная щетинка.
        - Здравствуйте! - не удержавшись, выглянула из-за спины Алекса и помахала долгожданному шефу ручкой.
        А что? Думали, мяться буду, смущаться и слова даже не пикну? Вот еще что. Г оворила же, что шанс - один на миллион. Пользоваться такими шансами надо сразу же, а не ждать у моря погоды.
        Скользнув по нашей тусовке ироничным взглядом, мужчина шумно вздохнул. Отпустил нашкодившего повара с миром. Паренёк тут же стал частью коллективной панической атаки.
        - Конкурсанты? - вопросительно изогнулась бровь шефа.
        - Да, - серьезно ответил ему менеджер, официант и бухгалтер в одном флаконе.
        - Что ж... тогда я хочу, чтобы они с самого порога усвоили одну элементарную вещь. -Морозные глаза кулинара задержались на мне. - Это не кухня ресторана «Mon Demon». Это кухня шефа Сен-Жермена.
        У-у-у, как сказал! Аж мурашки пробежали по коже.
        Прикусила губу, втянула воздух, раздувая ноздри.
        Самый сексуальный в мире мужчина именно таким, каким я себе его представляла. Он излучал ту самую энергетику, о которой ведут речь на женских форумах, обсуждая всяких там Винов Дизелей, Леонардов Ди Каприев и Джастинов Тимберлейков. Красив, остроумен и потрясающе готовит - вот он! Мужчина моей мечты. Может, я делала поспешные выводы. Кто знает? Но когда живое воплощение легенды стоит перед тобой и смотрит в твои глаза, не отрываясь.
        - Ты, - шеф ткнул в мою сторону пальцем.
        - Я? - приложила ручку к груди.
        - Да, ты. Сходи и купи мне латте.
        - Латте?..
        - Латте! Не глухая, вроде. Не знаешь, что такое латте? Там через дорогу автомат. Берешь один евро, суёшь в дырку. дальше рассказывать?
        - А сами вы евро в дырку засунуть не можете? - опешила я от подобного отношения.
        - Если я отсюда уйду, то не захочу возвращаться. Ни к этим мерзавцам, ни к вам -мерзавцам еще большим. Я понятно объясняю?
        - Нет, - прищурилась.
        - Прекрасно, - мелькнула на лице шефа приторная улыбка. - Как раз хотел немного перекусить.
        - Та-а-ак! - прикрыл меня собой официант, раскинув руки. - Я сам куплю тебе латте. Введи пока наших участников в курс дела.
        Сен-Жермен раздраженно фыркнул, покачав головой. Мол, не ходи никуда. Просто на нервы действовать люблю. Так вот, каков на самом деле мужчина моей мечты. Печально, печально... Однако мало таких мужиков, которых исправить невозможно. Буду наивно верить, что шеф - не из их числа.
        - Раз уж я сегодня без латте.
        - Могли бы и нормально попросить, - буркнула себе под нос.
        - .значит, на моей кухне будет особенно жарко. А перед вами стоит лишь одна задача, и эта задача - удивить меня. В вашем распоряжении будет всё. Мои работники, приборы, посуда, ингредиенты.
        Ну, так это вообще брехня. Мне и меню ресторана знать не обязательно. Приготовлю что-нибудь такое, что получается у меня лучше всего. Хм. интересных рецептов в голове много.
        - У вас в запасе час.
        - Чего?! - хором воскликнули пораженные участники, и я в том же числе.
        - Время пошло. Гарри!.. - крикнул шеф тому самому пареньку, которого не так давно бил лобешником об грязную кастрюлю, - или как там тебя? Забываю постоянно. Засекай!
        Не прошло и секунды, как участники конкурса муравьями рассредоточились по кухне. Захлопали дверцами холодильника, шкафов, забренчали посудой. Одна я в непонятках чесала репу подле Алекса, не веря своим ушам.
        Час на то, чтобы приготовить блюдо, которое придется по душе лучшему кулинару в мире? Это что-то новенькое. И что-то. совсем невозможное. Не то, конечно же, время, чтобы опускать руки, но.
        Ладно. Думать буду потом, а сейчас - за дело!
        Закатала рукава, поварского кителя, расправила плечи навстречу своей мечте и отправилась на поиски всего необходимого.
        Работники кухни замерли в ожидании. Никто не просил их о помощи, да и они, собственно, не стремились ее оказывать. Официант как стоял у дверей, так там и остался. Сен-Жермен вальяжно облокотился на ближайшую к дверям столешницу, скрестил руки на груди.
        Все так расслаблены. Кроме нас, конкурсантов.
        Большую часть продуктов уже растаскали. С посудой тоже было негусто. Тащить кастрюлю под сорок литров ради того, чтобы приготовить одну-две порции? Да и выкипит всё. Моргнуть не успеешь. Хм.
        - Девчуля, - внезапно подкралась ко мне одна из поварих. В возрасте уже. Пышные поседевшие кудри обрамляли ее округлое лицо. - Шеф-то вас о чем попросил?
        - Удивить его, - задумчиво ответила я.
        Но никаких подсказок не последовало. Мимо прошла и принялась какими-то своими делами заниматься.
        Или же это и была подсказка? Удивить его...
        Еще раз внимательно присмотрелась к кухне. Соперники пытаются отвоевать друг у друга плиту. Сен-Жермен потягивается и улыбается, как сытый кот. На столе в центре -кастрюля измазанная.
        Ага! Поняла.
        Щелкнув пальцами, забила на готовку и понеслась за щетками, чистящими средствами и тряпками. Уже через несколько минут тридцатилитровая кастрюлька сияла в свете встроенных потолочных светильников.
        Кинула быстрый взгляд на шефа. Он уже с интересом наблюдал за мной, потирая подбородок двумя пальцами. Чистюля. Вот она - слабость гениального кулинара. Грязь!
        Я отважно драила каждое пятнышко, попадавшееся мне на глаза. Скорее всего, Сен-Жермен не последний покидает кухню, чем и пользуются дежурные повара, не особо заботясь о приведении рабочего места в надлежащий порядок.
        Ну, если мне эта хитрость не поможет, то ничего не поможет. Вкусные запахи заполонили кухню, а я вот ничегошеньки не приготовила.
        Зато Париж посмотрела! Красивый город. Вернуться бы сюда еще раз, уже с мамой и бабулей.
        Когда жирные пятна, разводы и застывшие разноцветные капли от соусов начали мерещиться, пришло наконец-то время подвести итоги.
        - Время вышло, - громогласно оповестил шеф и звонко хлопнул в ладоши. - Каковы же успехи?
        Мои успехи оставляли желать лучшего, а потому мужчина обратил внимание на остальных конкурсантов. Наскоро приготовленные блюда расставили вдоль центрального стола. Даже по лицам некоторых бедолаг было ясно, что с задачей мои соперники не справились.
        Шеф отведал блюдо из первой тарелки. Что-то отдаленно напоминавшее тыквенный суп-пюре со специями и зеленью.
        - Пресно, - авторитетно заявил Сен-Жермен.
        Салат с морепродуктами из второй тарелки.
        Резина.
        И таким же образом знаменитый кулинар в пух и прах разносил нежные мечты всех, кто надеялся хоть на какую-то похвалу.
        - Недоварено, пережарено, некрасиво, невкусно, несъедобно...
        Ему достаточно было ложку попробовать или кусочек на вилку нанизать, чтобы сделать вывод о стряпне. Не кажется ли вам, шеф, что вы немного перебарщиваете?
        Когда очередь дошла до меня, я улыбнулась и пожала плечами. Мол, вы и так видели, что блеснуть своими кулинарными талантами мне не удалось.
        Окончательный вердикт Жан Сен-Жермен вынес не сразу. Вновь потомил нас ожиданием, навернув парочку кругов по кухне. Затем встал напротив стола, широко расставив ноги.
        - Поздравляю! - Лица конкурсантов на мгновение осветил лучик надежды. - Не прошел никто! - И все участники снова поникли.
        Что ж. Весь этот конкурс с самого начала выглядел каким-то бутафорским. Эссе написано много, участников мало. Билеты в оба конца полностью оплачены «Mon Demon». Гостиница тоже была предварительно забронирована и оплачена. Ну а шеф. Он, как по мне, вообще никакого интереса к происходящему не проявлял. В общем, создавалось впечатление, что победителей быть не должно. А потому я не настолько сильно расстроилась, как могла бы.
        - Не прошел никто, - отчетливо повторил мужчина, словно упиваясь своим превосходством. - Кроме нее, - и ткнул в мою сторону пальцем.
        - Чё?
        Я аж в осадок выпала от такого поворота событий. Проигравшие все, как один, повернули головы ко мне. Даже официант, который менеджер и бухгалтер по совместительству, натянуто улыбнулся и, приблизившись к шефу, настойчиво потянул его за плечо.
        - Встали-то чего? - гаркнул Жан, параллельно отбиваясь от настырного Алекса. - Все свободны. Приглашение особое нужно? А вот ты теперь не свободна, - пронзительный взгляд Сен-Жермена вновь остановился на мне, стоило шаг сделать. - Знаешь, что это значит?
        - Мне оставаться на кухне? - скромно предположила я.
        - Я всё еще не вижу стаканчик с латте в своей руке, поэтому нет.
        Насупилась, однако больше перечить не стала. Для меня и так сделали исключение, и латте - сравнительно небольшая плата за право работать на кухне «Mon Demon».
        Заглянула в раздевалку за кошельком, выслушав нелестные замечания женщин в свой адрес. А правда ли, что в этом нелегком противостоянии мне помогли чистые кастрюли? И не подписалась ли я на должность местной посудомойки?
        Вышла на улицу. Автомат с горячими напитками заметила сразу, у магазинчика напротив. Быстренько перебежала через дорогу, изучила ассортимент.
        И сдался ему этот латте! Вон тут сколько всего интересного. И моккачино ореховый, и амаретто, и... горячий шоколад.
        Эх, горячий шоколад навевал мне особенные воспоминания о доме. У нас всего один кофейный аппарат на весь поселок стоит у железнодорожного вокзала. Приезжаешь с работы на электричке, кидаешь тридцать пять рублей и получаешь целый стакан ароматного горячего напитка. Если зимой, то особенно уютно чесать домой по хрустящему снегу с дымящимся стаканчиком в руках. Тепло и вкусно. Лучшее лекарство от усталости, накопившейся за день.
        Может, и у шефа что-то особенное связано именно с латте. Не буду рисковать и возьму, что попросили. Вернее, то, что меня приказали взять.
        Бросила монетку номиналом один евро, нажала на кнопку.
        И всё-таки еще слишком рано делать выводы. Чуть больше часа его знаю. Тяжелые дни бывают у каждого. Все мы люди, правда ведь?
        Громким сигналом автомат оповестил меня о том, что латте готово к употреблению и спасибо за покупку.
        Отлично. Я тоже готова к разбору полетов относительно моего положения в ресторане «Mon Demon».
        Уже собираюсь уходить, но обернулась, услыхав звон.
        Твою ж налево.
        Из автомата в отсек для возврата денег выпал один евро. Глянула на ценники рядом с кнопочкой. Цена латте - один евро. Вот так удача, вот так повезло! Угораздило же его сломаться именно сейчас!
        Спрятала монетку в карман и, хихикая, перешла через дорогу.
        Ваш кофе, многоуважаемый шеф, стоил мне только моих нервов.
        Бывшие конкурсанты потихоньку покидали заведение. Вымотанные, расстроенные. Лично я понять всё еще не могла, как мне правильно реагировать на неожиданный выпад со стороны Сен-Жермена. Подвох есть. Чувствую его. Вот пятой точкой чувствую. Один взгляд на хитрую физиономию этого мужчины - и понимаешь, что попал. Или попала. Но в данном случае - я.
        С теплым стаканчиком вошла в ресторан.
        Тут стало еще тише, чем раньше. Не зная иных путей, направилась в коридор для персонала. Раздевалки, кухня. В противоположной стороне, скорее всего, остальные административные помещения. Интересно, у Алекса два кабинета, раз уж он так лихо совмещает, или один?
        - Нет! - приглушенный крик самого совмещающего раздался из глубины по левую сторону. - Не можем!
        - Ха-ха, - веселый смех Сен-Жермена оттуда же. - Сам заводить человека не хочешь и мне не даешь!
        Удивленно захлопала глазами.
        - Кого-кого заводить?..
        Глянула по сторонам, убеждаясь, что никто меня не засечёт. Наверняка быть уверенной в этом нельзя, но рискнула. Любопытство оказалось сильнее. Ага, то самое - природное женское.
        Удерживая стаканчик с латте двумя пальцами, на цыпочках поспешила занять наилучшую позицию для стратегического подслушивания. Неплохо звучит.
        - Человека завести?! Ты серьезно, Жеман?
        Же... кто? Это настоящее имя шефа? Готовит, значит, под псевдонимом? А может, на самом деле он преступник в бегах и страстный кулинар при этом? Таинственная биография Сен-Жермена обрастает новыми подробностями. Романтичными.
        - Вашсочство, откройте окно.
        - Зачем?
        - Чтобы весь район был в курсе, что вы людей не заводите. Пусть не боятся с вами в одном лифте ехать.
        Э-э-э?..
        Дверь кабинета распахнулась.
        - О, латте. Наконец-то. - Выдернув стаканчик из моих пальцев, мужчина, похоже, нисколько не удивился, встретив меня здесь.
        - Ваше Высочество? - вопросительно вскинула бровь. - Вы там в ролевые игры играете, что ли?
        - Хочешь присоединиться? - отпив немного, шеф слизнул с губ молочную пенку.
        - Пока не решила.
        - Жаль, жаль.
        Он удалился дальше по коридору, не спеша и с особым наслаждением потягивая свой кофе. А я осталась. Напротив восседавшего за письменным столом Алекса. Официант. или кто он вообще?!.. буравил меня карими глазами моего бывшего, периодически вздыхая и нервно постукивая пальцами по поверхности стола.
        Я заговорить почему-то не решалась. А он почему-то не решался попросить меня идти туда, куда шла и не вмешиваться в дела, которые меня не касаются.
        Хотя, с каких таких фигов они меня не касаются?
        - Так принята я на стажировку или нет? - уперла руки в бока. - Если шефу свой человек нужен, то без проблем. Выдайте мне камеру портативную, рацию. Или это только между вами, а? Ваше Высочество?
        - Кхм, - кашлянул мужчина в кулак. - Присядете?
        Ну, раз уж приглашают. Чего бы и не присесть?
        Переступила порог кабинета в зелено-коричневых тонах. Дерево, кожа. Запах роскоши. Теперь я окончательно потерялась во мнимых и реальных должностях этого человека.
        Ты кто таков, дядя?
        - Лина...
        Он запомнил мое имя. Прогресс!
        - Дело в том, что наш кулинарный конкурс. он изначально.
        - Та-а-ак?..
        - Изначально не подразумевал победителей.
        - Я уже догадалась, - подивилась собственной проницательности.
        - Но мой единственный шеф и дорогой друг настаивает на том, чтобы вы остались.
        А Сен-Жермен не такой уж вредина, каким показался на первый взгляд.
        Стоп!
        - Ваш шеф? Но вы же официант, менеджер, бухгалтер.
        - .и владелец «Mon Demon» - Алекс Энфер.
        - Ох, Ва-а-аше Высочество, - склонила непутевую голову на полном серьезе.
        - Пожалуйста, просто Алекс, - затеребил мужчина кончик галстука. - О чем это мы?
        - Обо мне, - напомнила я.
        - Ах да. Я позволю вам пройти стажировку. Более того - она будет хорошо оплачиваться. Предоставлю жилье, организую доставку готовых блюд на дом.
        - Звучит классно. Расскажете, в чем подвох?
        - На кухне вы работать не будете.
        Настолько обалдела, что даже прокомментировать столь пугающее заявление не смогла. Просто уставилась на Алекса, приоткрыв рот. Он - на меня, поджав нижнюю губу. Я первая нарушила молчание, озвучив резонный вопрос:
        Тогда где?
        - В зале.
        - Но почему?! - не удержавшись, вскочила со стула. Уперлась руками в стол, наклонилась к мужчине. Он опасливо отодвинулся. - Вы многого не видели. Я хороший повар!
        - Дело не в этом... - отвел взгляд шатен и поморщился.
        - Если не уверены, могу только помогать. На крайняк. Уж капусту с помидорами порезать доверите? Смысл во всем этом, если мне на кухню нельзя?
        - Понимаете... у Жана есть свои секреты, которые он не стал бы раскрывать перед новоиспеченным работником. Первое время лучше поработать в зале, освоиться. А там, глядишь, и кухня.
        - Обещаете, что кухня? - прищурившись, я настолько приблизилась к владельцу, что услышала, как он сглотнул слюну. - Вы чего-то явно не договариваете мне, Алекс Энфер. Теневой бизнес? Глобальная афера? Нетрадиционная. ориентация?
        Поздно осознала, что перегибаю палку.
        - Извините от всей души. Перенервничала, - искренне попросила прощения и вернулась на стул. - Зал, значит? Никогда раньше не работала в зале.
        - Это не сложно, - мягко улыбнулся мужчина, и я сильно подивилась его выдержке. Меня в принципе терпеть сложно, если разойдусь. - Ресторан открывается в семь утра. Лучше прийти немного пораньше, чтобы переодеться и подготовить всё к приходу посетителей.
        Я помогу, - кивнул он. - Поверьте, работа в зале может быть такой же интересной, как и на кухне.
        - Я, конечно, сомневаюсь. Но раз вы так настаиваете.
        Мда. Еще неизвестно, выиграла я в этом конкурсе, или же проиграла сильнее всех остальных. Победить в одной битве, чтобы тут же слиться во второй. Теперь мне однозначно придется заучивать меню из неизвестных мне блюд наизусть.
        Алекс же расслабленно откинулся на спинку кресла. Выдохнул. Для него эта битва тоже не прошла бесследно. Неужели, так яростно секреты шефа охраняет? Что-то тут не складывается.
        Покинув ресторан, не упустила возможности полакомиться горячим шоколадом. Почти так же вкусно, как дома. Расстроило одно - в этот раз монетку номиналом один евро аппарат не выплюнул.
        Глава 3. Порезать палец и не пожалеть об этом
        Чтобы добраться до «Mon Demon» к семи часам утра, вставать пришлось в пять. Умыться, одеться, накраситься, клюя при этом носом и не в полной мере сознавая происходящее.
        Полночи уснуть не могла. Такое ощущение, что звонок будильника раздался, как только глаза прикрыла. Тяжелый будет денёк. Очень.
        До нового места работы рванула на такси.
        Уснула в такси.
        Шоферу едва удалось привести меня в чувства, чтобы оплатила поездку, и вот, кровавокрасная вывеска смотрит на меня свысока. Я - на неё. Зевнула.
        Мой первый рабочий день на новом месте. Плавать в полудрёме нельзя, уж тем более по залу.
        Похлопала себя по щекам.
        Ну, почапали. Чем быстрее начну, тем скорее пойму, насколько серьезно влипла.
        Судя по картине, которую мне удалось лицезреть уже с порога, между Жаном и Алексом назревала очередная война. Или же предыдущая еще не завершилась миром. Более того -их говор мало чем напоминал французский. Пока они оба не заткнулись и не обратили на меня внимание, я силилась понять хотя бы слово из этой тарабарщины. Не получилось. Что-то рычаще-шипящее.
        Польский? Финский?
        Суа.. .хили?
        Сен-Жермен улыбнулся, двинулся в мою сторону. Не понравилась мне эта улыбка и вот эта его прыть не понравилась тоже. Шаг назад, еще один. Уперлась спиной в закрытую дверь, а руки шефа - по бокам от моей головы.
        - Сделаешь мне приятно? - прошептал мужчина, нагнувшись ко мне. Близко-близко. Аж дыхание его теплое ощутила на коже.
        Приятно? Уже? Сейчас? А как же цветочно-конфетный период? Я ж не на улице себя нашла, в самом деле! И еще там вот Алекс на нас смотрит. Обстановка, короче говоря, не то чтобы не располагающая, но.
        - Латте, - добавил шеф.
        Мои брови медленно поползли вверх.
        - Латте, - повторил он. - Просто сделай мне латте.
        И ушел, махнув другу-боссу на прощание.
        Эй, почему я чувствую себя так, будто мне пощечину влепили?
        Пришлось пилить к кофейному автомату и проделывать с ним те же операции, что и вчера. Даже монетка выпала снова. Может, только кнопка латте сломана? Всё равно это не объясняет того факта, почему шеф так сильно от него тащится.
        А ну, дай-ка я попробую.
        Поднесла наполненный до краев стаканчик к губам, отхлебнула. Посмаковала вкус.
        Кофе как кофе. Не мерзкий, но и не так, чтобы очень хорош. На троечку с плюсом. Уже и не помню, отчего у меня к нему такое дикое отторжение. Вот не нравится и всё тут. Совсем другое дело - горячий шоколад...
        Когда вернулась в ресторан, Алекс с порога протянул ко мне руку, забирая стаканчик.
        - Я передам, - заверил он, мягко похлопав меня по плечу. Так медленно и аккуратно, словно от хлопка чуть посильнее могла рассыпаться в крошку. - Работа на кухне уже началась. Тебе туда заходить нельзя.
        Нельзя. Как категорично. Достаточно просто не показывать мне рецепты, а тут вдруг вообще запрещено появляться. Странный, однако, ресторан, но перечить его владельцу не буду. Надеюсь, со временем мне удастся договориться.
        В раздевалке меня ожидал комплект официантки. Платьице коричневое с пышной юбкой чуть выше колен, белый кружевной передник и черные лакированные туфли на невысоком каблуке. Немного пошло, но сойдет. К тому же, задерживаться на этой должности я не планировала.
        Уже собиралась выходить в свет, но резко скрутило живот.
        Вспомнила, за что терпеть не могу латте. Одного глотка достаточно, чтобы. ну, вы поняли! И нафига заливать в эспрессо так много молока? Явно какой-то чёрт придумал столь дьявольский рецепт!
        К моему превеликому счастью, в раздевалке был туалет, и я пулей припустила туда.
        В первый же рабочий день так лохануться! На это способна только я. Не раз мне говорили, что фамилию свою оправдываю полностью.
        Стук в дверь раздался через несколько минут.
        Ох, нет! Так. Спокойно. Соберись, тряпка!
        - Лина? Мы открываемся с минуты на минуту! - Приглушенный голос Алекса намекал на то, что в раздевалку мужчина не зашел. Это радовало. Не радовало мое положение в настоящий момент. - Вы скоро? Вам. вам не нравится форма?
        - Форма - зашибись! - весело ответила я, мотая бумагу. - Надо собраться с мыслями!
        - Понял!
        Ничего вы не поняли, Алекс Энфер. Всё намного хуже, чем вы думаете.
        И никакого больше латте!
        На разрешение каверзной ситуации у меня ушло минут десять. Может, чуть больше, потому что я никак не решалась покинуть раздевалку. Ходила из одного угла в другой, пыталась визуализировать в голове набитый битком зал «Mon Demon» и пугалась собственного воображения. Как стоять? Что говорить? Ткнет посетитель пальцем в любую строчку меню и спросит: «Это что?», а ему в ответ: «Да фиг его знает. Одну секунду. Я спрошу».
        В дверь раздевалки снова настойчиво постучали.
        - Лина? Всё в порядке?
        - Эх, ну с Богом, - перекрестилась. На всякий случай буду готовиться к худшему.
        Побледневшее лицо Алекса встретило меня из-за приоткрытой двери. Глаза лихорадочно скользили по мне, пока не убедились в том, что выгляжу я более-менее сносно.
        - Ох, всё хорошо. Я так волновался...
        - По поводу?
        - Вы же такие хрупкие, - нежно подхватил мужчина мою ручку. - Поскользнетесь, ушибётесь, упадёт кирпич. и всё. Труп!
        Удивленно вытянула лицо.
        - Кто «мы»? Женщины в смысле?
        - Да-да, женщины, - спешно опустил мою руку Алекс.
        - А если на мужика кирпич упадет - он выживет? Сексизмом попахивает, знаете ли.
        Из зала тем временем раздалось ужасное слово. Настолько ужасное, что у меня волосы на руках дыбом встали. Вот оно, кстати:
        - Официант!
        - Там полный зал, да? - уточнила я.
        ^- Да^.
        - Но я ведь справлюсь, да?
        - Разумеется, - кивнул шатен. - Ни в коем случае не переживайте. Я всегда на подмоге.
        Его слова немного успокоили меня. Чуть-чуть. Всё равно сердце бешено колотилось, а руки дрожали. На ватных ногах я вышла из коридора.
        О, нет.
        Свободных мест не осталось. За каждым столиком люди сидели. Мужчины - в строгих костюмах, женщины - в нарядных платьях. В ноздри опять ударил запах роскоши и хрустящих зеленых купюр. Не самый приятный запах для таких, как я. Мне больше кухня по душе. Лишь там чувствую себя в своей тарелке.
        Что ж, поехали.
        К первому на очереди столику подошли вместе с Алексом. Заказ принял он, а мне блокнот вручил с ручкой. Записывала названия блюд в силу своих возможностей. Возможно, неправильно и коряво, но суть была ясна. Шеф догадается.
        Вдвоем мы обслужили еще столиков пять и только потом разделились.
        Время от времени поглядывала на своего работодателя. Он перехватывал мой взгляд и ободряюще мне улыбался. Я улыбалась в ответ.
        А всё оказалось не так страшно, как себе представляла. У страха, как известно, глаза велики.
        Поток посетителей казался бесконечным. Компания выходит, компания заходит. Новоприбывших радушно встречает Алекс и провожает к столику. Моя задача - принять заказ и передать его мужчине слово в слово.
        Гости не конфликтные. Довольны уже тем, что им удалось посетить «Mon Demon», а мою неуклюжесть и нерасторопность тактично терпели. Один раз даже целый поднос с заказом выронила, переданный мне Алексом. Запаниковала, но мужчина вновь убедил меня ни о чем не переживать. Вручил веник с совком, а сам отправился на кухню дублировать заказ.
        Ну а в середине дня произошла неприятность, исход которой заставил меня конкретно усомниться в адекватности хозяина ресторана. Позволю себе заметить, не впервые.
        Всё шло своим чередом. Записывала очередной заказ в блокнот, попутно кивая и делая умный вид. Перевернула листочек, а тот, вот зараза, краешком полоснул меня по среднему пальцу.
        - Ну, как? Втянулась? - игриво осведомилось начальство, когда подошла к нему заказ продиктовать, на что в ответ я показала свежую царапинку и проступившую на ней микроскопическую капельку крови.
        - Порезалась.
        Лучше бы молчала. Но кто же знал, что этот человек настолько озабочен безопасностью своих сотрудников? Я бы даже сказала, болезненно озабочен.
        - Порезалась?! - воскликнул он так, что весь зал народу обратил головы к нам. - Нет, нет, нет... Только не это. Пойдем! Быстрее пойдем!
        - Куда? - тупо спросила я, когда меня схватили за вторую руку и повели вглубь коридора. К кабинету.
        - Обработать, продезинфицировать, наложить шину. - тараторил мужчина, как мантру.
        - Какую шину? Это всего-то порез небольшой. Сам затянется.
        - От кровотечений люди умирают! - безапелляционно заявил мой босс.
        - Если вы думаете, что блокнотный листочек способен меня убить, - остановилась, дернув Алекса за руку, - то на кухню мне точно путь заказан.
        Вообще, я надеялась, что он прикалывается, но его расширившиеся от страха зрачки и белое, как полотно, лицо говорили об обратном.
        - Ладно. Давайте пластырем залепим, - нехотя пошла на компромисс.
        Заскочив в кабинет, владелец-универсал принялся обыскивать шкафы и ящики, ругаясь попутно то на французском, то на неизвестном мне языке. Ага, на том самом, на котором они с шефом поутру ругались. Звучало это примерно так:
        - Где же эта аптечка дурацкая, сищарим инэ? Ох, мащаала, гребаная аптечка!
        Ладно, признаюсь. Все мои начальники были немного с придурью. Взять хотя бы того, который по выходным особенно любил «Покемонов» смотреть. Даже телефон в авиарежим переводил, чтобы не беспокоили. Ему было за сорок. Женат, двое детей.
        - Нашел! - победно вскинул Алекс руку с маленькой пластиковой коробочкой. - Давай сюда палец.
        - Да я и сама могу замотать.
        - Нет, давай сюда!
        Вздохнула, протянула палец, на котором давно уже кровь свернулась.
        С какой же нежностью мой ненормальный работодатель обернул пресловутую ранку пластырем... Дыхание даже задержал.
        По спине пробежали мурашки. Кто ж знал, что один из тупейших моментов моей жизни можно обратить в романтично-интимный?
        Взгляды наши снова пересеклись. Насчет глаз не ошиблась - ну прям точь-в-точь, как у бывшего. Располагающие, добрые, честные. Одним словом - святые.
        Вот же, собака, взял и изменил! Продолжать ли верить таким глазам?
        - Я иногда веду себя странно, да? - скромно улыбнувшись, мужчина отвел взгляд в сторону.
        - Например, сейчас, - пожала плечами.
        - Извини. Вырос не здесь, и адаптация. непросто идет.
        - Ты вырос там, где люди умирают от царапины? Наверное, смертность в том месте очень высокая, - театрально закатила глаза.
        - Я вырос там, где. - Не договорил. Закусил губу. - Может, тебе уйти с работы пораньше?
        - Это еще почему?
        - Потому что я за тебя в ответе. - Опять это испуганное лицо. - И беспокоюсь, что ранение может повлечь последствия.
        - Не ты за меня в ответе, а шеф. Раз уж на то пошло.
        - Нет, - ткнул себя Алекс в грудь. - Я.
        Не помню, в какой момент мы оба перешли на «ты». Вроде бы, начальник и стажер. Субординация соблюдаться должна. Но, тем не менее, его по-детски нелепые замашки сильнее располагали к общению на равных. Да и разница в возрасте у нас небольшая. Всего года три-четыре.
        - Послушай, - положила руки мужчине на плечи и успокаивающе погладила. - От одной маленькой царапины ни один человек еще не умирал. Только если с гемофилией. Это когда кровь не сворачивается. У меня гемофилии нет, так что всё нормально.
        Алекс глубоко вздохнул.
        - Ладно. Но если что, я рядом.
        - Знаю.
        После странной сцены в кабинете мы продолжили работу в прежнем темпе, а вот мое отношение к владельцу ресторана претерпело некоторые изменения.
        Режим работы «Mon Demon» казался бешеным - с семи утра до десяти часов вечера. Под конец дня ноги заплетались, а мозг отказывался переваривать французскую речь. Жуть как захотелось посмотреть какой-нибудь фильм на русском языке.
        В голове не укладывалось, насколько тяжела доля единственного шефа этого заведения. А еще Алекса Энфера - официанта, менеджера, бухгалтера и владельца. Куда более безоблачно работа ресторана выглядела по телевизору, хотя бы подразумевая сменный график. Убедившись, что подобные вещи они не практикуют, стало немного грустно.
        Может, и я с катушек поеду через несколько дней. Дожить бы до первого выходного, а там посмотрим, придется ли мне вызывать скорую психиатрическую помощь.
        Когда распрощалась с последним посетителем, села на пол прямо там же, где и стояла, вытянув ноги и крепко сжимая в руках блокнот с ручкой. Это послужило для Алекса своеобразным сигналом, что помощь мне нужна уже сейчас.
        - Плохо? Голова кружится? - заботливо суетился он, присев передо мной на корточки.
        - Скорее от усталости тошнит, - честно призналась я. - Почему нельзя нанять других официантов? Или забрать сюда кого-нибудь из кухни?
        - Как бы сказать... - призадумался владелец, подбирая слова. Или размышляя над тем, как бы логичнее соврать. - Для работы здесь подойдет не каждый. А тем, кто работает на кухне, сложно общаться. с людьми.
        - Ты здесь беглых зеков укрываешь? - в шутку предположила я, но судя по реакции мужчины, от правды ушла не далеко.
        - Нет-нет, ничего такого! - замахал Алекс руками. - Всё официально и по всем законам!
        - Всё равно я слишком устала, чтобы разбираться в ваших теневых делишках, - предпочла отложить сложный разговор до лучших времен. - И в том, почему мне на кухню заходить запрещено.
        На лице мужчины внезапно отразилось такое болезненное сочувствие, что я вновь задумалась о его психологических проблемах.
        - У тебя биполярочки нет, случаем?
        - Биполярочки? - переспросил шатен.
        - Биполярное расстройство личности. Это когда настроение в любой момент резко меняется. Может, пришла пора задуматься о личном психотерапевте?
        Но ответа не последовало, потому что в зал плывущей походкой вошел Сен-Жермен, сразу же переключив наше внимание на себя.
        Ну надо же! Какой бодренький после пятнадцатичасовой смены. Это один из тех самых секретов, из-за которых меня на кухню не пускают? Подпишу все необходимые бумаги о неразглашении, лишь бы узнать, в чем причина его волшебной продуктивности.
        - Что? Выдохлась уже? - скрестив руки на груди, шеф с усмешкой приблизился к нам. -Ожидаемо от такой, как ты.
        - Просто отдохнуть присела.
        - Тогда не составит особого труда и латте мне купить? Спасибо, - игриво подмигнули мне. - Буду очень признателен.
        Не найдя иного способа выплеснуть раздраженность, заколотила узорчатый ковер кулаками, плотно стиснув зубы.
        - М-м-м... - остановившись на полпути, кулинар обернулся ко мне. Причмокнул. -Вкусно.
        - Он специально действует мне на нервы?!
        - Держи, - словно предупреждая мои дальнейшие возмущения, Алекс протянул мне связку ключей.
        - Что это?
        - Ключи.
        - Да я вижу как бы. От чего?
        - От твоей квартиры. Как и обещал. Новое жилье недалеко отсюда, доставка еды на дом. Я забочусь. о своих работниках. - В этот раз его улыбка выглядела натянутой.
        - Это я то-о-оже успела заметить, - протянула, принимая звякнувшую связку. - И когда переезд?
        - Когда захочешь. Хоть завтра. Могу выделить тебе выходной и.
        - Нет. - Я уже из принципа не собиралась на его поблажки соглашаться. - Перееду в субботу. Это ведь единственный выходной шефа? И ресторана.
        Мужчина кивнул.
        - Тогда в субботу. - Кряхтя, поднялась с пола. Ноги гудели.
        - Жду завтра.
        - До свидания.
        Переоделась в раздевалке и выделила еще несколько минут, чтобы заскочить за латте и поставить стаканчик на один из столиков.
        Бурная неделька меня ожидает. А ведь она только началась. Конечно, я могла забить и на Алекса, и на Жана. Улететь на родину первым же рейсом и не заморачиваться. Однако если меня всего лишь проверяют на прочность, глупо отказываться от мечты так просто. Сделаю всё, чтобы попасть на лучшую кухню Франции. Всё, чтобы стать кем-то большим, нежели поваром четвертого разряда, окончившим рядовой колледж сервиса и туризма.
        Глава 4. Разговорить обнаглевшего шефа
        Уже на третий день ноги привыкли к нагрузкам. Я порхала между столами, как бабочка, а мой босс с повышенным уровнем тревожности всё так же периодически интересовался состоянием моего здоровья.
        Ритуальное подношение латте для шефа следовало совершать дважды за сутки: в начале рабочего дня и под конец, когда последний гость покидал стены ресторана. К этому я тоже привыкла. Монетка стабильно продолжала возвращаться ко мне. Починкой кофейного автомата никто так и не озаботился.
        Никогда еще так сильно я не ждала выходного. Тем более единственного. Понятия не имела, что за квартиру мне выделил Алекс, но она уж точно должна быть больше тесной комнаты в гостинице. И поближе к работе.
        Утро субботы началось с перевозки багажа на новое место. Моей единственной дорожной сумки, бренчащей сувенирами. Если останусь здесь надолго, сувениры придется запихнуть в дальний ящик, а гардероб пополнить. С одеждой в Париже явно не возникнет проблем. Бутики на каждом шагу. Правда, я всегда предпочитала закупаться на распродажах в интернет-магазинах.
        На квартирку начальство не поскупилось. Одна комната, коридор, кухня и ванная, но этот дивный балкон и вид из окна... мамочки мои. Как на фотографиях! Выходишь и прямо в лицо - Эйфелева башня во всей своей красе! Вернее, сбоку немножко ее там видно. но мне и этого хватало с лихвой!
        Берешь поднос с горячим шоколадом и круассанами, в одном шелковом халатике выходишь на балкон, присаживаешься за миниатюрный столик и жизнь удалась.
        Позвонила маме, пересказала ей всё то же самое, но в особо ярких красках. Любила я немного преувеличивать. Самую малость.
        Звонок в дверь заставил меня прервать разговор и засеменить в коридор.
        - Доставка! - раздалось по ту сторону.
        Та самая доставка продуктов, которую мне Алекс организовал? Я уж думала, что он шутит. Неужто повар не в состоянии сам себе еду состряпать? Тревожность моего начальника не просто повышена. Она выходит за пределы стратосферы.
        И впрямь. Вручили два увесистых вкусно пахнущих бумажных пакета. Из одного багет торчит. Вот и говори потом о том, что предрассудки о парижанах - это ерунда. Даже на дом эти длинные булки доставляют.
        Поблагодарив курьера, захлопнула дверь ногой.
        Теперь самое время для завтрака. Посмотрим, что у нас там добыто нелегким недельным трудом. Пора бы пожинать плоды пятнадцатичасовых смен.
        Прошлась мимо комнаты, бросив взгляд на двуспальную кровать, застеленную белоснежным постельным бельем. Как же вальяжно на ней развалился мой шеф. Будто у себя дома находится. Нахал.
        Сделала еще несколько шагов. Встала. Дала задний ход.
        А с какого вообще фига Сен-Жермен лежит в моей кровати?!
        Нет, это была не галлюцинация уставшего мозга. Это был Сен-Жермен из плоти и крови. Еще и в ботинках!
        - Ты что тут?.. - аж дар речи пропал от подобной наглости. - Ты как сюда попал?!
        Я вышла буквально на минуту, чтобы дверь открыть. Не в окно ли он забрался, в самом деле?
        Впервые я видела его в повседневной одежде, а не в поварском кителе. Черная футболка обтягивала торс, светлые джинсы - ноги. Вышеупомянутые грязные ботинки на белом постельном белье в дополнительном упоминании, наверное, не нуждаются. На плечи накинута черная кожаная куртка.
        Мои удивление и раздражение были встречены едкой усмешкой.
        - Доброго утречка.
        - Доброго... Нет, погоди! Ты не вопрос не ответил.
        - Я как кот, который гуляет сам по себе.
        - И по моей квартире.
        - Именно, - щелкнул пальцами кот. Зевнул, потянулся. Ногу на ногу закинул. - Неплохое жилище, но я бы и получше нашел.
        - Тогда иди ищи.
        - Но ты ведь здесь. Собирайся потихоньку. Прогуляемся.
        Обнимая пакеты, зацепила взглядом стоящий на прикроватной тумбочке стаканчик с недопитым латте. Больше вопросов, чем ответов. Например, каким образом шеф карабкался на десятый этаж с этим стаканчиком? В зубах, что ли, держал?
        С другой стороны, у меня появляется реальная возможность разговорить шефа и узнать, по какой причине меня не пускают на кухню. Может, если очень хорошо попросить, он договорится с Алексом о моем внеплановом переводе?
        - Для начала, если хочешь пригласить женщину на свидание, не стоит забираться на ее кровать в ботинках.
        Сама была в шоке от того, что сказала. И кому сказала. Но слово - не воробей, вылетит -не робей.
        - Даже так? - изящно изогнул мужчина бровь.
        Сперва спустил одну ногу на пол, затем другую. Медленно. Наблюдая за моей реакцией. Прищурившись, прижала пакеты еще сильнее к груди. Как будто они могли меня защитить в случае чего.
        - А насчет свидания ты не права, мадемуазель. - Только моргнула, а шеф уже переместился на край кровати, широко расставив ноги, сложив руки в замочек и глядя на меня снизу вверх. Но всё так же надменно. - Чисто деловая встреча для обсуждения рабочих моментов. Ты же хочешь работать на кухне, я прав?
        Вот как с языка снял. Выходит, мы с ним на одной стороне? По одну сторону баррикад? Или всё-таки есть какой-то подвох? Точно должен быть, раз уж знаменитый и вечно занятой Сен-Жермен решил потратить на меня, какого-то там стажера, свой единственный выходной.
        - В чем же он? - уже вслух поинтересовалась я.
        - Кто «он»?
        - Подвох.
        - Вот чем вы мне не нравитесь, так это тем, что постоянно подвох во всем ищете.
        - Кто «мы»? Женщины? Ох, еще один сексист...
        Сен-Жермен хлопнул себя ладонью по лицу. Провел ею вниз до подбородка, замычал что-то нечленораздельное.
        - Я пойду, - на всякий случай согласилась с его предложением, а то вдруг свалит так же внезапно, как появился. - Позавтракаю только. Присоединишься?
        - Да я уже перекусил немного. - Его неестественно-голубые глаза стрельнули в меня. -Буквально только что.
        - А, ну да, удобно. У вас тут булочные на каждом шагу стоят. В моем поселке такого нет.
        - Ага. Булочные.
        Пришлось и мне наскоро перекусить, убрав оставшуюся еду в холодильник. Всё в картонных контейнерах, цивильно так, с подписями и указанием калорий. Мало того, что о природе заботятся и пластик не используют, так еще и о людях.
        Всё это время дорогой шеф шастал по комнате. Трогал и вертел все мои личные вещи, попадавшиеся ему под руку.
        Жуя блинчик, наблюдала за тем, как он вытаскивает из дорожной сумки ту самую книгу с его же рецептами. Приблизил к глазам, отдалил.
        - Ну и рожа, а? - хмыкнул, наконец, он.
        Прыснула от смеха, прикрыв рот рукой, чтобы блинчик по полу не растерять.
        - Что за выражение? Что за поза? Журналисты... терпеть их не могу.
        - Тогда почему снимаешься с таким отношением?
        - Я бы ни одного на порог не пустил, если бы не начальство. «Будь ближе к людям», «Давай смешаемся с толпой». демон, одним словом.
        А вот и повод, чтобы расспросить шефа об их с приятелем происхождении.
        - Что значит «смешаемся с толпой»? - прожевав последний кусочек, сложила руки на груди и прислонилась к дверному косяку. - Всё-таки вы беглые. Или мафия? Коза Ностра?
        - Позавтракала, козыноздырь? Не особо комфортно ощущаю себя в столь маленьких и замкнутых пространствах.
        - Сам же залез!
        Ладно. Нужно утолить свое любопытство, а заодно накопать информацию о том, во что ввязалась. По собственной воле, между прочим. Оба они мутные. И владелец «Mon Demon», и его драгоценный, единственный и неповторимый шеф.
        А еще эта кухня. Что ж там происходит-то?
        Очередная за сегодняшнее утро неприятность настигла меня на выходе из подъезда. Спускаясь по ступенькам, на ровном месте оступилась. Жан словил меня, непутевую, почти сразу, но осадок остался.
        Не она первая, не она последняя, как оказалось позже.
        Вот краткий перечень событий из моей неудачной прогулки по улицам Парижа: угодила в из ниоткуда взявшуюся лужу по самую щиколотку, подол зажевало дверями метро, меткая птица пролетела над головой, играющая в парке детвора зарядила мячом по затылку.
        Да сколько можно уже?!
        А черт этот идет, улыбается. «Осторожнее» говорит, но после обязательно что-нибудь случается. Как по волшебству, ей-богу.
        В промежутках между всеми этими происшествиями мы с шефом вели диалог. Я постоянно теряла нить разговора, а он к предыдущей теме и не возвращался. Начинал новую. Как будто ему абсолютно всё равно, о чем говорить. Пустые, безжизненные диалоги, обрывавшиеся посередине.
        Настало время пускать в ход тяжелую артиллерию.
        - На каком языке вы общаетесь между собой?
        - На своем, - недолго поразмыслив, ответил шеф.
        - Как он называется?
        - Ты такого не знаешь.
        - Так потому и спрашиваю.
        Ну вот, опять!
        Раздался хруст каблука, и я едва удержалась на ногах.
        Ох, черт бы тебя побрал! Только не туфли! Они же у меня одни!
        Целиком каблучок не отвалился, но держался буквально на соплях. Однозначно придется гардероб обновлять, блин.
        Мужчина зацокал языком.
        - Надо же, неприятность какая...
        - Не то слово.
        - Будешь теперь без туфель.
        Поддержал бы хоть добрым словом. Но нет. Сен-Жермену подобные вещи чужды. Улыбка такая, словно сам сломал. Злорадная.
        Села на ближайшую лавочку в парке, чтобы еще сильнее не травмировать обувь. И нервы свои в частности.
        - Ты говорил насчет кухни, - напомнила я о первостепенной задаче нашей вылазки.
        - Верно, - закинул Жан руку на спинку скамьи и повернулся ко мне вполоборота. - Ты нужна мне на кухне, а не в зале. Не просто же так тебя подобрал.
        Проглотила обиду. Припомню как-нибудь потом. Месть подается холодной.
        - Алекс меня не пускает на кухню вашу.
        - Да. И не просто так. - Нагнувшись ближе ко мне, котяра вновь покусился на мое личное пространство. - Ты не знаешь. секрет.
        - Какой секрет? - так же тихо и зловеще осведомилась я.
        - А, а, а, - отстранившись, Жан покачал пальчиком. Как перед маленьким ребенком, который хочет слишком многого. - Ответить на этот вопрос тебе может лишь он. К глубочайшему моему сожалению, решение настолько серьезных вещей вне моей компетенции. Но я не унываю, потому что у меня есть... латте!
        Летящей походкой кулинар поспешил к киоску через дорогу. Далековато. У него что, чуйка на этот противный латте? Хотя, что ему мешало привести меня именно сюда, чтобы насладиться вкусом любимого напитка? Как собачку без поводка выгулял.
        Получается, есть какой-то секрет, поведать о котором мне может лишь Алекс Энфер. Единственное, что стоит между мной и заветной кухней пятизвездочного ресторана -какой-то там секрет?
        Что ж. Придется его узнать рано или поздно. И начну я с завтрашнего дня.
        В свою новую квартирку, любезно предоставленную работодателем, вернулась только под вечер. Сбросила ни на что негодные туфли и, пройдя в комнату, упала лицом в подушку.
        Я и впрямь настолько невезучий по жизни человек, или просто день выдался неудачный? И всё на глазах у шефа, по которому сохну уже. сколько? Года три, наверное, с небольшим.
        А если так подумать, «Mon Demon» отрылся сравнительно недавно, тут же обретя огромную популярность.
        Какие же тайны ты прячешь? Может, мне и самой получится догадаться? Не факт. Далеко не факт, но попробовать стоит.
        Переодевшись в пижамный комплект, состоящий из шортиков и маечки с изображением пирожных, прихватила ужин из холодильника и уселась в кровать уже с ноутбуком.
        За короткое время сумела отыскать практически все выпуски кулинарных передач с участием шефа Сен-Жермена и его кухни.
        Чувствую, этот вечер будет одним из самых увлекательных в моей жизни.
        - В чем же секрет вашей продуктивности, Жан? - вопрошал ведущий у главного поклонника латте в целом мире.
        - Секрет моей продуктивности в том, - перевел мужчина взгляд в объектив плавающей по кухне камеры, - что я работаю, а не чешу языком.
        - С этим я бы поспорила, - хохотнула, погружая ложку йогурта в рот.
        И чуть не выплюнула его обратно.
        Причиной моего удивления послужил один из работников кухни. Я, кажется, встречала его во время проведения конкурса. Как же его там звали?.. Точно! Гарри. Именно этого нескладного паренька Сен-Жермен отчитывал за грязную кастрюлю.
        Странно. Вроде, такой щуплый малый, а кастрюлю литров на тридцать в кадре одной рукой поднимает. Даже не напрягаясь.
        - Гарри, не разлей! Чтоб тебя...
        Полную?! Полную кастрюлю. И как никто внимание не обратил?
        Несколько раз проматывала и пересматривала этот момент.
        Удивительно. Сразу вспоминается зелье силы, которое в фильме «Астерикс и Обеликс» друид их местный в котле варил. Может, и Сен-Жермен варит аналогичное? Может, это и есть тот самый секрет кухни, о котором мне Алекс рассказывать не хочет?
        Да нет, бред какой-то.
        Откинулась на подушки, прикрыв лицо руками.
        Так называемый Гарри просто занимается кунг-фу. Да, это больше похоже на правду. Они там в своих монастырях шаолинских все щуплые, а как по кирпичу ребром руки ударят, так в крошку.
        Мда. Я скорее готова была поверить в то, что один из работников кухни «Mon Demon» -сбежавший шаолинский монах, нежели в сверхъестественную чертовщину.
        Кажется, спать пора ложиться.
        Зевнула, глянула в окно, за которым ютился уютный балкончик с кружевными решетками. Из-за окна на меня смотрели два горящих красных глаза.
        Первая мысль проистекала из опыта проживания в моем поселке: сосед-алкаш напился до белой горячки и ходит теперь, приключения ищет на нетрезвую голову и другое не менее интересное место. Но вторая мысль, прибывшая сразу за первой, бросила в жар: я живу на десятом этаже в самом центре Парижа. Какой алкаш? Какая белая горячка?
        Зажмурилась сильно-сильно, открыла глаза.
        А красные глаза за окном исчезли. Словно и не было их там никогда.
        Померещилось?
        На всякий случай встала с кровати и осторожно, выверяя каждый шажок, направилась к балкону. Знаю, что поступаю сейчас так же опрометчиво, как и в большинстве американских ужастиков.
        «Эй, дорогой, ты в порядке?» вопрошает густонакрашенная блондинка, спускаясь к задержавшемуся мужу в темный подвал. и хрясь! Какая-то монстрятина хватает ее за
        лодыжку и утягивает вниз по лестнице. Звуки затихают, сцена затемняется. Ни мужа, ни блондинки.
        А я, сглатывая солоноватую слюну, иду к балкону. На всякий случай вооружилась толстой книгой с рецептами Сен-Жермена. Потраченных денег будет не жалко, если она спасет мою жизнь.
        Взялась за ручку двери, приоткрыла балкон, впустив в квартиру свежий воздух. Полупрозрачный тюль заколыхался на ветру.
        Сделаю то, что от меня совершенно не ожидают.
        - Ага! - запрыгнула в неизвестность, замахнувшись книгой.
        Пусто. На балконе только я, столик со стульями и книга с рецептами в моих руках.
        Наверное, я выглядела довольно глупо. Догадаться об этом мне помог мужик, курящий по соседству в одних боксерах. Оглядел меня с головы до ног скептическим взглядом, пальцем у виска покрутил, затушил бычок и скрылся в квартире.
        Все-таки померещилось. Раз уж здесь кто-то был, точно заметил бы обладателя горящих во тьме кроваво-красных глаз.
        Глянула вниз на большую дорогу. Огни автомобилей мельтешили почти так же активно, как днем. Они и отсветили, может, каким-то непонятным образом в окно.
        - Эх...
        Завтра еще и на работу идти. Буквально в паре кварталов от меня расположился пугающий и одновременно притягательный своими секретами «Mon Demon».
        Вот что я сделаю завтра же. Поймаю этого Гарри и выведаю у него лично, из какого монастыря боевых искусств он побег устроил. Если не расколется, ткну его в запись той самой передачи лицом.
        Какие бы тайны не скрывались за дверями кухни шефа Сен-Жермена, я их узнаю. Не важно от кого. От Алекса Энфера, самого Жана Сен-Жермена, или же у кого-нибудь еще.
        А пока спать.
        Перед тем, как уйти, перекрестила балкон на все четыре стороны. Ни воды святой, ни чеснока, ни даже осиновых кольев под рукой не нашлось, так что экономно, по старинке всё.
        Только после всех произведенных манипуляций немного успокоилась, выключила свет и легла в кровать.
        Ах, да. И, разумеется, не забыла закрыть балкон. Тоже на всякий случай.
        Глава 5. Заставить босса пойти на невозможное
        Разбудил меня с утра не будильник. Разбудил доставщик, снова вручивший мне два бумажных пакета с едой и удалившийся восвояси.
        Они работают так рано? Или Алекс им хорошо проплатил? Половина шестого на часах.
        Поставив пакеты на кухонный стол, осознала, что выжата, как лимон. Не отдохнула ни на йоту. Голова кружится, перед глазами темные пятна мельтешат, сухость во рту. Все как после пьянки, удавшейся на славу. Но дело в том, что ни грамма алкоголя за вчерашний день в себя не влила. По ощущениям - бутылка паленого мартини, как минимум.
        Остаться бы здесь, да понежиться в теплой постельке, встречая приход нового утра... Но работа зовет. Зовет «Mon Demon».
        С трудом запихала в себя несколько кусочков яичницы. Аппетита не было. Тошнило. Оставшиеся продукты ушли в холодильник к своим недоеденным со вчера собратьям.
        Температуры у меня не было тоже. Градусник из дорожной аптечки показывал сильный упадок сил - тридцать четыре и семь.
        Даже краситься сегодня не стала. Руки дрожали так, что раза три угодила щеточкой от туши в глаз, а помадой зацепила изрядную часть щеки.
        Я посетителей-то подносом не прибью ненароком, если это и дальше продолжаться будет? Сколь заманчивыми станут заголовки газет.
        Так. Соберись, тряпка. Иди и глотни свежего воздуха животворящего. Раз уж против галлюцинаций эффективен - от похмелья психологического также спасет.
        Не спас, увы.
        Крайне обеспокоенное личико владельца ресторана нависло надо мной, стоило переступить порог заведения. Похлопали друг на друга глазами, а потом я не особо красиво завалилась на бок. Казалось, что меня покинули последние силы. Те, что оставались на самом донышке и те, которые я потратила на дорогу до этого места.
        В себя пришла от грозного крика Алекса, лежа на черном кожаном диване в его же кабинете. Опять странный язык. Опять я ничего не понимаю. Только голова по-прежнему раскалывается, а тело по ощущениям напоминает консистенцию вареного огурца.
        Они думают, что я без сознания. Иначе не общались бы на этой попандопале. Гостей, значит, тоже нет. Не из-за меня ведь закрылись? Если из-за меня, то плакала моя стажировка горькими слезами, эх.
        Попыталась встать, но пожалела о своем решении.
        Дверь кабинета с треском распахнулась, и в пределы его влетел шеф Сен-Жермен собственной персоной. Головой вперед. В полете перекатился через стол, опрокинул кресло и въехал спиной в книжный шкаф. Вверх тормашками.
        У-у-у. больно, наверное.
        На более яркие эмоции в своем текущем состоянии я была неспособна. Все как в замедленной съемке, скорость которой снижена в несколько раз.
        - Латте? - тупо прозвучал мой вопрос в наступившей тишине.
        - Не отказался бы! - нисколько не расстроенный происходящим, отозвался шеф.
        - Никакого латте! - готовый рвать и метать, владелец ресторана вошел в кабинет, хрустнул пальцами и шеей.
        Когда широкими шагами он направился в сторону стола, шеф поспешил удрать, но не тут-то было. Его схватили за обе ноги, выволокли в центр комнаты.
        - Смотри, - обеими руками указал на меня Алекс.
        - Ну... мадемуазель, - согласился Жан.
        - Я, - кивнула я.
        - Тебя ничего в ней не смущает?!
        Точно биполярное расстройство, не иначе. Одно время мягкий, нежный и сладкий, как воздушный зефир. Но стоит произойти чему-то из ряда вон выходящему, Алекс Энфер высвобождает наружу свою природную агрессию и отыгрывается за всё, что до этого с улыбкой терпел.
        Настоящий мужик. Ему бы в большой спорт.
        - Высосал чуть больше. Не удержался, - признался шеф, всё еще лежа на полу, но приподнявшись на одном локте и подперев щеку ладошкой.
        - Это не «чуть больше». Это до дна почти. Ты приказ помнишь? Не вредить. Ни физически, ни морально, ни экономически - никак!
        Видимо, они забылись немного, перейдя на французский. Или же я сидела таким огурцом, что меня не воспринимали. Или, наоборот, воспринимали слишком хорошо и смущались родного говора.
        Огурец. какое забавное слово.
        - Лина, - присел ко мне босс, взяв мою ледяную руку в свою. - Что вчера произошло?
        - А мы с шефом гуляли, - хихикнула я, выдав бедного Жана с потрохами.
        Зловеще прищурившись, Алекс перевел взгляд на кулинара.
        - Да говорю же, что не до такой степени! - вновь встал на свою защиту Сен-Жермен. Больше на его защиту встать было некому.
        - Никого другого не встречала? - внимание опять переключилось на меня. - Или странное что-то. Кого-то подозрительного? Того, кого не знаешь.
        Красные глаза за балконным окном непроизвольно всплыли в подсознании. Но там ведь никого не оказалось. Я проверила. Сосед в боксерах подтвердит.
        - Нет. Никого.
        - Что ж... - процедил шатен сквозь стиснутые зубы.
        Шеф напряженно ожидал приговора. А я просто ждала, когда меня отсюда выпустят. Желательно в кроватку.
        - Я провожу тебя до дома, - лицо Алекса осветилось столь доброй и ласковой улыбкой, что я испугалась ее сильнее ночной галлюцинации. Воистину мастер перевоплощений. - А ты!..
        - гортанный рык и быстрый взгляд на Жана, - обслужишь гостей по высшему разряду.
        - Да мне ж всю кухню разворотят пока я по залу скачу!
        - Ты помнишь, как мой отец с провинившимися поступает? Возрадуйся, что я не перенял его повадки.
        Сейчас владелец казался серьезным, как никогда, а в словах его появились металлические нотки. Наверное, какую-то слишком личную тему затронули ненароком.
        Атмосфера в кабинете сгустилась. Вновь повисло напряженное молчание, а во мне. во мне проснулось сочувствие к наглому и дерзкому коту, который гуляет сам по себе.
        - Я видела. - Головы Алекса и Жана повернулись ко мне. - Ночью на балконе. Кого-то. Хотя, скорее всего, показалось. И вообще я ни черта не понимаю из того, что тут происходит.
        Мужчины переглянулись, призадумались.
        Их брошенная на произвол судьбы мафиозная семья теперь ищет меня, чтобы взять в заложники требовать возвращения этих двоих в свои ряды. Красные глаза - это лазеры от снайперских винтовок.
        Нет, слишком сложно.
        Я огурец, огурец.
        - Надо проверить, - произнес, наконец, наш босс, ни к кому конкретно не обращаясь.
        - Думаешь, Азар? - шеф вдруг активизировался. А то. Задницу ведь уже не надерут. -Юльана?
        - Или оба.
        - Но почему к ней?
        - Да. Почему ко мне? - вклинилась в непонятный диалог.
        Не знаю.
        - И я не знаю, - опустила голову.
        - Так. - Алекс встал. - Пока не проверю, никто не узнает наверняка. Сама идти сможешь?
        - Опять физиономия меняется прямо на глазах. - Или тебя понести?
        - Чего? - Пусть я всё еще огурец, но не настолько же овощ. - Сама.
        Мне подали руку, чтобы поднялась с кресла. Не скажу, что чувствовала себя, как вчера. Однако уже не так плохо, как утром. Силы понемногу возвращались. И эмоции тоже.
        Вышли в зал. Народу - тьма тьмущая, как, собственно, и всегда. Видать, некоторое время шефу всё-таки придется побегать с блокнотом. Не в первый раз, судя по тому, что Алекс доверил ему столь важное дело.
        Мой сломанный каблук, кстати, без внимания не остался. Едва мы отошли от ресторана, мужчина заметил хромоту и то, с какой осторожностью я ступала по тротуару.
        - Нога болит? - участливо осведомился босс.
        - Да вот, вчера каблук сломала. Держится еле-еле.
        - Дай-ка угадаю. Пока прогуливалась с Жаном?
        - Ага.
        - Понятно. Экономический вред, - пробормотал он под нос. - Сейчас урегулируем вопрос.
        В итоге проводили меня не домой, а в обувной магазин, хоть я настойчиво сопротивлялась. Настойчиво в меру своего текущего состояния.
        - Выбирай, - размашистым жестом указал Алекс на нескромное туфельное разнообразие, как только мы переступили порог одного из парижских бутиков.
        Прошлась к стойкам, бросила взгляд на ценники, вздохнула.
        Нет, я не причисляю себя к тем женщинам, которые нос воротят от подарков и такие восклицают: «Мне подачки не нужны, знаете ли. Я дама самостоятельная!» Но эти ценники... Мы знакомы-то чуть больше недели, а я уже залезаю в долги. Ладно, если бы уверена была в благих намерениях Алекса на все сто процентов. Но я не уверена. Поэтому нет.
        - Нет, - так и сказала я, обернувшись к мужчине. - Любой обмен должен быть равноценным.
        - Трудно не согласиться, - на удивление быстро вошел в мое положение начальник. -Какая же цена твоим туфлям?
        - Ну. я купила их в районном центре на распродаже за тысячу двести рублей. Сейчас, секундочку.
        Вынула смартфон из кармана, вбила сумму в конвертер и перевела на местную валюту по реальному курсу.
        - Четырнадцать евро.
        - Хм...
        Вот же задачку задала тебе, а? По рынкам со мной однозначно шляться не пойдешь в своем дорогом костюмчике. Да и почему ты должен расплачиваться за мою неуклюжесть? Я даже Сен-Жермена не винила в том, что единственные туфли скоро отправятся в помойку. Можно было бы и подлатать их, конечно же, но боюсь, что подобные услуги обойдутся мне здесь выше себестоимости распродажной обуви из российской глубинки.
        - Нам придется взять машину, - неожиданно и со скромной улыбкой сообщил мне Алекс. А мои брови медленно поехали вверх.
        - «La Piscine», - вслух прочитала я вывеску магазина.
        - Это стоковый центр, - пояснил мне мужчина, захлопывая дверцу своего черного «Bentley Continental». - Один из самых дешевых стоков Парижа. Можно считать его распродажей брендовых вещей из прошлых коллекций. Насчет четырнадцати евро не уверен, но насчет скидок до восьмидесяти процентов - вполне. Ну так что? - ловко подбросил он ключи и тут же поймал их.
        - Наверное, пойдет, - ухмыльнулась я.
        Подумать только, сам владелец пятизвездочного ресторана «Mon Demon», известного на весь мир, отправился со мной в стоковый центр на поиски туфель за четырнадцать евро. Кто же мог предположить такой исход событий? Уж точно не я.
        Это сильно подкупало меня и очаровывало одновременно.
        Как и предсказал Алекс, исход нашего похода был очевидным. Обуви с настолько низким ценником мы не нашли. Минимальный - семьдесят, на который я и согласилась, учитывая старания начальства. Да и глупо было проделать такой путь и уйти с пустыми руками. С босыми ногами в моем случае.
        В ресторан Алекс не торопился. По пути к моей новой квартире заехали в кафе-мороженое. У нас таких специфических мест отродясь не водилось, поэтому даже не вздумала отказываться.
        Ух, какую же башню я себе заказала! Три разноцветных шарика в рожке и все с разными вкусами. Тут вам и шампанское, и сладкая вата, и черника. Обалдеть! Мужчина, в прочем, выбрал вкусы аналогичные, наблюдая за тем, с каким неописуемым восторгом я поглощаю десерт.
        Уже после этого мы поехали к дому.
        Не знаю, что именно хотел отыскать Алекс в пределах моей новой квартиры и о чем так сильно они с шефом взволновались. Помогу, чем смогу, пусть и сказ о красных глазищах, наблюдающих за мной из темноты, казался крайне нелепым.
        С момента моего ухода ничего не изменилось. В этом-то вся и проблема. Пыль в прихожей, кровать не заправлена, косметика беспорядочно разбросана на столике. Понятия не имела, что босс лично заглянет ко мне в гости.
        Беспорядок его, однако, не смутил.
        - Как тебе квартира? Нравится?
        - Да, конечно. Правда, не успела еще прибраться... - неловко протянула, заметая грязь под придверный коврик ногой.
        - Ничего страшного.
        Всё-то тебе ничего страшного. Не мужчина, а святой.
        - Я пройду? - едва не переступил он порог комнаты, но решил уточнить.
        - Ага.
        Вот, в чем самая ощутимая разница между Жаном и Алексом. Первый залез сюда без предупреждения, причем прямиком на кровать. Второму обязательно требовалось приглашение, как и всякому воспитанному джентльмену. Если бы владельца «Mon Demon» не принимали за официанта, у него отбоя не было бы от поклонниц. И тогда он вряд ли возился бы тут со мной, покупая туфли и башни из мороженого.
        Неплохие, кстати, туфли. Черные с небольшим каблучком, без всяких финтифлюшек. С детства терпеть не могу стразы, пайетки, бантики и прочую лабуду аля сбежавшая из «Диснея» сказочная принцесса, изобилием которой производители частенько грешат.
        Тем временем Алекс зашел в комнату, а я - за ним. Не задерживая взгляд на смятой кровати, мужчина устремился к балкону, о котором я вскользь упомянула в нашем странном утреннем разговоре.
        - Я всё равно думаю, что это был глюк, - еще раз предупредила серьезно настроенного борца с приведениями. - Устала немного за неделю, вот и померещилось.
        - Красные глаза, говоришь? - взявшись за ручку двери, шатен обернулся ко мне и, после моего утвердительного кивка, ступил на мелкую квадратную плитку балкона.
        Он смотрел всё. Досконально. Столик со стульями, решетку, окно. Принюхался. Носом из стороны в сторону поводил, как кролик, и опустился на коленки. Кажется, вышел на след.
        - Так и думал, так и думал. - недовольно пробурчал себе мужчина под нос. И выпрямился, удерживая что-то двумя пальцами. Что-то короткое, тонкое.
        Прищурилась.
        Волос? Черный, кажется. Хотя не уверена.
        - Детектив из тебя такой себе, - хмыкнув, подметила я. - Вроде, не мой, но мог и прилететь откуда-то. Вон, вчера сосед в одних боксерах выходил покурить.
        - Я знаю, кому он принадлежит. - На лице Алекса заиграли желваки, губы дернулись, взгляд ожесточился. - Черти бы его побрали, и сестру его проклятую.
        Еще раз глянула на волосок. Затем на шатена.
        - Дедукция Шерлока отдыхает, - развела руками.
        - Послушай, - схватили меня за запястье, тряся волоском перед лицом. - Кроме шуток. Тебе больше нельзя здесь оставаться.
        - Да я же только...
        - Не знаю, чего им от тебя понадобилось, но теперь я за тебя в ответе. И если они пришли сюда из-за меня - тем более.
        - Всё-таки мафия, да? - еще раз попыталась уточнить свою догадку.
        Алекс крепко сомкнул челюсти, а в его добрых карих глазах заплясал вовсе не добрый огонек.
        - Да! - спустя минуту гаркнул он, заставляя меня попятиться вглубь комнаты. - Если тебе так будет проще, то да! Мафия. А мой отец - ее босс, раз уж на то пошло. И не успокоится, пока не сживет со свету меня и всех тех, кто оказался верен мне до последнего! Теперь еще и тебя. В довесок.
        На него сейчас даже смотреть было страшно, не то что слушать. Примерно так же выглядел, когда бедного шефа через весь кабинет запульнул и не запыхался.
        - А волосок-то. чей?
        - Да какая тебе разница, чей он?! - сделал Алекс широкий шаг вперед и заорал мне прямо в лицо. Но чуть позднее осознал свою ошибку, кашлянул в кулачок и извинился. - Прости, Лина. Поэтому я и не хотел оставлять тебя в ресторане.
        Присев на краешек кровати, мужчина погрузил пальцы в волосы и уставился в пол.
        Не знаю, о чем он сейчас думал, но я думала о том, чтобы хоть как-то его поддержать. Присела перед ним на корточки, заглянула в глаза.
        - Вот, почему шеф называет тебя Вашим Высочеством. Ты мафиозный принц.
        - Вроде того.
        - И пушка у тебя есть?!
        - Нет, - улыбнулся Алекс краешками губ. - Пушки у меня нет. Зато есть горячее желание одолеть отца и вернуть долгожданный мир на наши земли. Избавить их от жестоких законов. Восстановить справедливость. Стать маяком для обездоленных, светом их во тьме. Не против, если Жан переночует сегодня у тебя?
        Чего?..
        Так сладкими речами заслушалась, что не расслышала вопрос. Вернее, расслышала, но мне показалось, что расслышала неправильно. При чем тут вообще шеф?
        - Теперь за тобой нужен глаз да глаз. На случай, если хозяин того волоса вернется. Я пока не могу забрать тебя к нам, но ты не переживай. Сен-Жермен никогда не позволит себе лишнего. Он тот, кому я могу доверить собственную жизнь.
        - А как же ты объяснишь то, что произошло утром? - заиграла бровями. - На клочки его чуть не растерзал.
        - За тебя испугался.
        Аж покраснела от того, каким тоном он это произнес. Почувствовала, как щеки загорелись.
        Нет, нет. Не придумывай себе ничего лишнего. Он испугался по той причине, что якобы охоту на меня устроили из-за него. Чувствует себя виноватым. И дело только в этом, а не в том, что я такая классная.
        Опомнилась уже тогда, когда расстояние между нашими губами исчислялось несколькими сантиметрами.
        Глава 6. Доверить шефу свою жизнь и при этом не умереть
        И как умудрилась так изогнуться-то, стоя на коленках?! «Ох, какая стыдоба!», -прикрикнула бы на меня бабуля.
        - Хорошо! - поспешно отстранилась я.
        Мой мафиозный принц, владелец «Mon Demon», официант, менеджер, бухгалтер и неподражаемый Шерлок Холмс, вычисляющий личность человека по волосинке, вздрогнул.
        - Только пусть заходит, как все нормальные люди - через дверь.
        - А были прецеденты? - нахмурился Алекс.
        - Ну... если б их не было, тогда и не просила бы. Логично?
        - Логично. Этот вопрос мы тоже урегулируем. До конца смены посидишь в ресторане. Там безопаснее. Поехали.
        Вот так ситуация. Написала идиотское эссе, вырвалась с ним из глубинки, выиграла в кулинарном конкурсе, оказалась принятой на стажировку в лучший ресторан Парижа, а теперь за мной еще и мафия крутая охотится. Недурно. Жизнь, порой, штука совершенно непредсказуемая. И вовсе не из-за моей фамилии!
        Сидя в кабинете владельца и лениво поглядывая на стрелку часов, подвешенных над дверью, прочувствовала, насколько медленно может тянуться время. Минута за минутой... Столько всего интересного происходит кругом, а я сижу тут и бездельничаю только потому, что выходить теперь небезопасно.
        Однако мне всё еще хотелось поймать силача Гарри и расспросить его о секрете кухни, столь тщательно охраняемом Алексом и Жаном.
        Когда в одном месте особенно сильно засвербело, осторожно выглянула из-за двери. Прислушалась. Судя по звукам, работа на кухне кипит.
        Может, хотя бы одним глазком удастся подглядеть, что там творится? Даже если и увижу что-то до ужаса странное, незаконное или и то, и другое вместе, то никому не скажу. Честно-честно.
        С этими мыслями прижалась к противоположной стене и медленно двинулась вдоль нее, как по краю пропасти. Придется шустро перескочить мимо распахнутой настежь двери в зал и не попасться при этом наблюдательному боссу.
        У-у-ух, вот это квест! В зобу дыханье сперло, сердце отплясывает чечетку, а ладошки увлажнились. Шажок, шажок, еще шажок.
        Замерла перед дверями. Уповая на удачу, заглянула в зал.
        Спиной стоит! С клиентом болтает. Не заметит.
        Перекрестилась, резко выдохнула и перебежала на другую сторону.
        Умерьте ваши овации, дамы и господа. Это еще далеко не конец.
        И в том же темпе поползла к кухне. Шум ее становился всё ближе, кровь набатом стучала в ушах. Еще чуть-чуть и доберусь до окошек-иллюминаторов, загляну внутрь и узнаю все секреты.
        - Хе-хе-хе, - потерла ладошки у самых дверей, встала на цыпочки.
        А затем меня грубо схватили за шкирку и оттащили назад.
        - Я уже говорил, что ты делаешь потрясающий латте? - раздался томный шепот Сен-Жермена на ушко.
        - Блин.
        Мгновение, и меня прижали спиной к стене, вдоль которой я ползла. Суровый лик шефа навис надо мной, выпятив нижнюю губу.
        - И еще, - не преминул добавить кулинар, хищно сощурив глаза. - То, что это моя кухня. Тех, кому можно и нельзя появляться на ее территории, выбираю так же я. Тебе ясно, мадемуазель? Или повторить? - резко добавил он, больно схватив меня за волосы на затылке.
        Ясно, ясно. - Слезы брызнули от боли.
        - Я мог бы раздавить тебя одним пальцем. Как муху. Вредную, надоедливую муху. Но я тебя отпущу. Знаешь, почему? Знаешь?
        - Нет...
        - У страха вяжущий привкус. А вот горчинка куда вкуснее.
        Произнеся это и улыбнувшись, как чеширский кот, он наконец-то отпустил меня и бодро зашел на кухню.
        Двери за ним захлопнулись, но я так и не решилась заглянуть в окошко. Только съехала вниз по стенке и почесала пострадавший затылок.
        И вот этому психопату будет поручено меня защищать?! Да он же сам быстрее меня прибьет, чем эти ваши мафиози.
        Ну, делать нечего. Отправилась обратно в кабинет. Мало того, что секрет не узнала, так еще и огребла по полной программе. С Гарри, наверняка, произойдет то же самое, если он хоть слово мне пикнет. Да он и не станет. И без того получает от шефа по первое число. Взять, к примеру, ту же кастрюлю грязную.
        Эх, незадача.
        К десяти часам уже вовсю дрыхла, улегшись с ногами на диван. Разбудил меня Алекс, потормошив за плечо.
        - Пора домой, - возникла перед моим лицом его теплая улыбка. - Жан тебя ждет перед рестораном.
        - Может, не надо? - всплыли в голове недавние воспоминания. Так четко, что боль в затылке вернулась.
        - Я бы хотел остаться, - погрустнел мужчина, - но у меня дела дома. Нужно посовещаться со своими, прежде чем ты переедешь. Всего один день. Потерпи уж этого де... человека. Пожалуйста.
        Ну кто я такая, чтобы отказать таким очаровательным щенячьим глазкам? Если Алекс и вправду сын мафиозного босса, то очень хорошо шифруется. Я бы ни за что не раскусила, не расскажи он мне правду.
        - Хорошо. Всего один день. И но-о-очь.
        Глупо было бы рассказывать о том, что произошло между мной и шефом. Тогда пришлось бы поведать и о том, что я пыталась проникнуть на кухню вопреки прямому приказу своего начальника. Сен-Жермен ему, видимо, не рассказал. Так что можно считать нас квитами. Наверное.
        Пришлось принять свою судьбу такой, какой мне предлагали ее принять, и провести всю эту ночь наедине с великим и ужасным шефом Сен-Жерменом. Сделаем же лимонад из тех лимонов, которыми меня пичкают.
        Из «Mon Demon» я вышла с гордо поднятой головой. Шеф стоял с отсутствующим выражением лица, облокотившись на дверцу автомобиля Алекса и подбрасывая ключи зажигания. Наши взгляды пересеклись. Мужчина улыбнулся, а я скривила губы.
        Если он и постарается сделать вид, что перед кухней ничего не произошло - не поверю.
        Молча обошла машину, уселась спереди на пассажирское сидение, пристегнулась.
        И вообще, по итогу ты оказался совсем не таким, каким я тебя представляла. Ожидала, что пышешь позитивом, заряжаешь этой энергией окружающих, а на самом же деле как будто высасываешь ее из остальных. Неприятное ощущение. Таких людей энергетическими вампирами, обычно, называют. Чем меньше я буду тратить на тебя свои силы, тем меньше ты насытишься, шеф.
        Он уселся рядом, завел машину, положил руки на руль.
        - Боишься теперь меня, да?
        Ничего не ответила. Насупилась, сложила руки на груди и устремила взгляд на залитую закатным солнцем улицу.
        - Да, наверное, я перегнул. Признаю. Привык отчитывать своих чертей и в какой-то момент немного переклинило. Ну не умею я адекватно общаться с такими, как ты. Сразу говорю: прощения просить не буду - это не в моем стиле.
        Завершив монолог, шеф звякнул ключами.
        - Не хочу домой, - вырвалось у меня. - Хочу покататься.
        - Что ж, никаких особых указаний мне на этот счет не поступало, - быстро согласился Жан. - Кататься так кататься. Есть пожелания?
        - Собор Парижской Богоматери.
        - Красивое местечко, - одобрили мой выбор, трогаясь с места. - А до пожара было еще красивее.
        - Вы застали пожар?
        - На самом деле, мы застали и тех, кто его совершил. Азар и Юльана, как оказалось, ярые противники сочетания романского и готического стилей в человеческой архитектуре.
        - Издеваешься? - процедила сквозь зубы. - Как можно так врать и не краснеть?
        - Кто сказал, что я вру? Кто сказал, что я умею краснеть? Единственное, что я умею делать по-настоящему хорошо - это готовить. Остальное так, мелочи жизни.
        - Ты умеешь бесить.
        - Спасибо. Ежедневно стараюсь придумывать новые способы действовать всем на нервы.
        Мы уже мчались по набережной Бранли вдоль чарующей реки Сены, и ее спокойный вид хоть ненадолго отвлек меня от страха за собственную безопасность.
        Спустя несколько минут сильно засомневалась в том, что у Сен-Жермена имеются водительские права. Так лихо он обгонял остальных водителей, не сбавляя при этом скорости. Даже на повороте к набережной д’Орсэ только на газ поднажал.
        И этому человеку Алекс способен доверить свою жизнь? Серьезно? Я бы и котенка ему на передержку не оставила, раз уж на то пошло.
        Притормозили только на светофоре. Уж думала, что мимо проскочит. Всю дорогу до него сидела, вжавшись в кресло, как будто такие инстинктивные меры помогут мне в случае чего остановить несущийся на всех парах автомобиль.
        - Ты убить меня хочешь до того, как за мной мафия явится? - не оставила выкрутасы шефа без внимания.
        - Нет. Кажись, она уже явилась, - протянул мужчина, повернув голову к левому окну. И его интонация мне совсем не понравилась.
        Выпучив глаза, слегка нагнулась вперед, чтобы тоже вглядеться в окно.
        Из окна соседней машины на нас смотрела смуглая длинноволосая брюнетка. Высокие скулы, выдающийся подбородок, густонакрашенные темно-фиолетовой помадой полные губы... Короче, женщина-вамп. Такие частенько посещали наш ресторан, но что-то пугающее было именно в этой мадам. Может, взгляд или выражение лица. Они отталкивали и притягивали к себе одновременно.
        - Добрейшего вечерочка, княжна Юльана! - бодренько поприветствовал ее Жан, опустив стекло и отсалютовав - Как ваше ничего?
        - Ничего, - низким, грудным голосом ответила та. Хищная улыбка тронула ее губы.
        - И это самое главное!
        А потом Сен-Жермен резко втопил педаль газа, игнорируя красный сигнал светофора. Мы ворвались в поток машин, несущийся с моста. Обеими руками я вцепилась в сидение и только чудом не заорала. Скорее от шока, нежели от того, что заорать не хотелось.
        - Правильно, крепче держись, - усмехнулся кулинар. - Не обещаю, что не вылетишь через лобовое стекло, но постараюсь предотвратить такую неприятность в меру своих возможностей.
        С еще большим ужасом я осознала, что крупногабаритная черная тачка, из окна которой выглядывала женщина, мчится за нами следом. И тоже на красный!
        - Кто это такие?! - взвизгнула, сверля взглядом зеркало заднего вида.
        - Разглашение информации подобного рода также вне моей компетенции, пирожочек. Если доживем, спросишь лично у принца. И. желательно тебе сейчас отвернуться. Я не настолько голоден.
        Довольно будничным тоном проговорив всё это, шеф легким движением рук вырулил на встречку.
        - Не-е-ет!.. - заголосила на манер сирены, однако отворачиваться не стала.
        Свет фар мчащихся на нас автомобилей слепил. Темные пятнышки замельтешили перед глазами. Периодически поглядывая в зеркало заднего вида, убеждалась в том, что и преследователи не отстают. Водителя видно плохо, но по внушительной фигуре сразу понятно - мужик.
        - Куда мы еде-е-ем?! - протяжно продолжала выть я, пока Жана мотало с одной стороны дороги в другую и обратно.
        Если не разобьемся, конечно же, по пути. Что вполне вероятно, учитывая маневры этого гонщика и вероятное отсутствие у него прав и инстинкта самосохранения.
        - Туда, где людей поменьше. Туда, где этим двоим можно будет дать бой.
        - Что-о-о?..
        - Алло? Да, Вашсочство, у нас прямо на хвосте, - не отрываясь от дороги, одной рукой кулинар умудрялся рулить, а второй приложил телефон к уху.
        - Ты еще и звонишь за рулем! - перешла на истерический вопль. - На встречке!
        - Едем в сторону кладбища де Монруж. С ветерком.
        - Куда?!
        - Бросить? Вы уверены? Вроде, сами же сказали, что?..
        Когда прямо перед нами вырос высоченный грузовик, Сен-Жермен чудом успел перестроиться на свою законную полосу буквально за пару мгновений до тарана.
        - А-а-а... машину бросить? - хлопнул себя по лбу мужчина, выпустив руль. - Я уж думал мадемуазель.
        - Следи за дорогой!!! - по инерции тут же вцепилась в руль мертвой хваткой. Автомобиль завилял.
        - Да, Вашсочство. Понял, принял. Дождемся. Куда ж мы денемся?
        Завершив незамысловатый разговор, Жан убрал телефон в карман и только после этого опустил на руль обе руки. А я снова вернулась к страстным объятиям с пассажирским креслом.
        - И чего ты так верещишь? - пожал этот псих плечами. - Всё ведь под моим полным контролем.
        - Я вижу!
        - На твоем месте я боялся бы не за дорогу, - короткий взгляд в зеркало заднего вида. - Я боялся бы попасться в лапы тем, кто едет за нами. Уж поверь, с этими ребятами шутки плохи, даже если чувство юмора у тебя на высоте.
        Думаю, шеф мне ни капельки не врал. Агрессивная погоня. Прямо как в боевиках, а боевики я никогда не любила. Слезливые мелодрамы о неразделенной любви больше по душе.
        О чем я вообще думаю, пока мы несемся на кладбище в сопровождении чокнутых мафиози?!
        - Алекс тоже туда едет? - невольно восхитилась недюжинной смелости своего босса.
        - Летит.
        - На вертолете?!
        Неужели, настолько богат?
        - Ага, на пропеллере. Ты, главное, за нами держись и в пекло самое не лезь. Поняла?
        Стоило представить Алекса Энфера, на манер Карлсона парящего под облаками в клетчатом комбезе и с вентилятором на спине, меня пробрало на дикий ржач. Тут от горя и страха плакать надо, а я слезы смеха с уголков глаз вытираю.
        Этот день когда-нибудь закончится?!
        Людей на улицах становилось всё меньше. Мы уже покинули самые оживленные и популярные районы Парижа. Только черная тачка продолжала преследовать, какие бы выкрутасы ни выделывал шеф. Целенаправленно едут. Может, как раз Алекса выманить пытаются? Конечно, зачем им повар и какой-то там стажер?
        - А ты не думаешь, что?.. - повернулась к Жану, чтобы уточнить, не ловушка ли это.
        И новая волна истерики тут же поднялась во мне.
        Глаза Сен-Жермена запылали алым цветом. Точно такие же глаза смотрели на меня по ту сторону балкона прошлой ночью. Но это еще что... Два длинных рога красовались на голове кулинара, грозясь распороть потолочную обивку автомобиля. А когда мои ляжки защекотал пушистый кончик хвоста, я готова была выпрыгнуть из машины прямо на ходу и драпануть, куда глаза глядят. Благо, кладбище тут недалеко. На нем и похоронят в случае чего.
        - Куда?! - когтистая лапень хватанула меня за запястье, когда я уже начала приводить свой план в исполнение. Отстегнула ремень, взялась за ручку дверцы и судорожно принялась дергать оную.
        - Домой! - пискнула, не узнавая собственный голос.
        - И пропустить самое интересное?
        Ты подглядывал за мной на балконе!
        - Пф, - раздраженно фыркнуло... это. - Да больно оно мне надо подглядывать. Захотел бы - просто взял и зашел. Скромность не входит в число моих добродетелей, увы и ах.
        Тем временем в зеркале заднего вида творилась чертовщина еще хлеще. Черногубая мадама приоткрыла пассажирскую дверцу и шустро вскарабкалась на крышу, цепляясь когтями за металл и оставляя на нем глубокие борозды. Забралась, раскрыла два мощных кожистых крыла.
        Я судорожно перекрестилась.
        - Не поможет, - обнадежил шеф. Или то, во что он обратился. - Готовься. Будем взлетать.
        - Чего делать?!
        Распахнув дверцу со своей стороны, Сен-Жермен подхватил меня за талию, как пушинку. Под аккомпанемент моего ора выпрыгнули, и сразу взмыли в воздух. На таких же, мать его, крыльях!
        - Вы. вампиры? - выдохнула, стоило набрать высоту, а Жан переместил меня на руки. Пришлось крепко обнять его за шею, чтобы ненароком не встретиться с землей. С ней, родименькой.
        - Тьфу ты, вампиры, - недовольно поморщилось создание неизвестного происхождения. -Насмотрятся «Сумерек» своих и всех к вампирам приравнивают. - Красные глаза сверкнули в свете заходящего солнца. - Мы - демоны.
        - Демоны?.. И они? - обернулась к надвигающимся на нас темным силуэтам преследователей.
        - И они.
        - И ты?
        - И я.
        - И Алекс?
        - Так, давай заканчивай! - рявкнули в ухо. - Да, все мы демоны. И все из одного места.
        - Боюсь спросить из какого.
        Ускорились. Конечная цель нашего прибытия, кладбище де Монруж, уже отчетливо виднелось под нами.
        Но туда мы почему-то не полетели. Не потому ли, что здешние парижские демоны рогами и хвостами выступают против вандализма?
        - А вот и принц. Припозднились вы, Вашсочство.
        Вдалеке замаячило черное пятно, становясь с каждой секундой всё больше и больше.
        Это птица? Нет. Это вертолет? Тоже вряд ли.
        Когда очертания неопознанного летающего объекта стали яснее, я разглядела в нем Алекса Энфера. Владельца ресторана «Mon Demon», официанта, менеджера и бухгалтера. Еще и демона до кучи! Такая вот разносторонняя личность, да.
        Гладкие черные крылья раза в два превосходили размах крыльев Сен-Жермена, хвостик с очаровательной кисточкой гневно постукивал по ногам.
        Но Алекс был не единственным, кто нагрянул на нашу кладбищенскую тусню. Как минимум пара десятков мелких точек показались позади него.
        Глава 7. Сбежать от князей
        - Вот твоя мадемуазель, в целости и сохранности, - протянули меня принцу на манер жертвоприношения. - Ни царапинки, - с гордостью заверил Жан. Еще и поклонился, блин.
        - Не считая психологической травмы, - скромно добавила я, глядя Его, так называемому, Высочеству прямо в глаза.
        Сильно же изменился босс с момента нашей последней встречи. И я даже не крылья, хвост и рога имею ввиду. Его взгляд... чем угодно готова поклясться, с таким взглядом полководцы в свое время целые континенты захватывали.
        Суровый, решительный, страстный.
        Откуда-то из недр, самых глубоких и невостребованных до сей поры, поднялось, всколыхнулось мое женское начало. Которое призывает нас, женщин, хихикать, как дурочек, кокетничать и строить глазки.
        Бабочки в животе еще не запорхали. Но ко взлету начинали готовиться.
        Рука Алекса легла на мою макушку. Мгновение, и меня словно током ударило. Невидимый заряд прошелся по волосам.
        - Унеси ее. - Голос его также претерпел некоторые изменения. Стал ниже, словно подправили в компьютерной программе. Или. это был уже не французский? Тогда почему я поняла его?
        - А без меня справитесь? - поинтересовался Сен-Жермен, вновь прижимая меня к своей теплой груди. - Их, конечно, двое всего, но сами же знаете, на что.
        - Справлюсь. - Интонация Его Высочества сомнений не оставляла. - Уноси.
        - Не так быстро, принц Лексар!
        Я уж и запамятовала, что две подлюки-демонюки в столь опасной близости от нас расположились.
        Вокруг моей левой ноги обвилось что-то черное, гладкое и скользкое. Резко дернуло в сторону. Честное слово, думала, что ногу оторвут, но, как оказалось, понадобилась я вся целиком. Не ожидая подвоха, шеф выпустил меня из рук.
        Всё произошло слишком быстро. Вот я уже вишу в небе вниз головой рядом с демоницей, а единственная помеха моему эпичному падению - ее плетка, обвившая лодыжку.
        В какой момент своей пресной жизни я повернула не туда?
        - Нам торопиться некуда, Ваше Высочество, - переключила рогатая внимание с меня на мое начальство. - Как же теперь вы ответите на наше предложение? Отказ в данном случае разобьет сердце не только нам.
        С таким оскалом ей можно разбить только зубы. Потому и губы намалевала черным, чтобы лучше контрастировало с белизной клыков.
        - Король Сетанис всё еще ожидает вашего возвращения. - Это второй заговорил, который за рулем сидел.
        Задрала голову, чтобы получше его рассмотреть.
        Хм... ниче такой мужик. Здоровый, как шкаф. Брюнет, волосы зализаны назад. Строгий костюмчик трещит под натиском крепких мышц.
        Та, что кличут Юльяной, от стильного спутника недалеко ушла. Полные ляхи обтягивает черное латексное платье со шнуровкой в зоне декольте. Такое чувство, что наряд она около получала назад наскоро в секс-шопе прикупила.
        - Тогда пусть ждет второго мятежа, - сталь в голосе Алекса вызвала невольное уважение. Хотя, почему невольное? Я его тут с первых минут зауважала. - В следующий раз я буду готов.
        - Откажитесь от титула, если не готовы принять его сейчас, - прорычала мадама и дернула плеткой. На кончике которой, кстати, всё еще держалась моя жизнь. - На него имеются претенденты получше.
        Мне нельзя встревать в разговор высокопоставленных демонов? Даже Сен-Жермен рта не разевает, что совершенно для него несвойственно.
        Все те, кого во время конкурса встречала на кухне, парили сейчас за спиной своего принца. Крылья у работников поменьше были, рога пониже, а хвосты покороче. Но дело-то не в хвостах. Дело в том, что мы все на одной стороне.
        Наверное.
        Я на чужой, но меня здесь силой удерживают, вот вам крест.
        - Верю в то, что вы сохраните и преумножите наследие моего отца. Но именно от его наследия я и должен избавиться.
        Высокопарные слова, но раз уж принц, то ему можно. Заговоры, мятежи, троны. Это я поваром прилетела устраиваться, здрасте.
        - Против короля Сетаниса с горсткой чертей? - усмехнулся зализанный. - Без поддержки своего отца и бывших членов Совета Высших, вы, принц Лексар - пустое место.
        - Секундочку, - осмелилась вмешаться я. Не смогла стерпеть, что такого обалденного и статусного мужчину грязью морально поливают, уж извините. - Позвольте прояснить один ма-а-аленький момент.
        Несколько десятков пар красных глаз уставились на меня. В горле пересохло. Примерно так же ощущала себя, когда в день студента, стоя на сцене, забыла первую строчку своего единственного четверостишия. Глазами хлопала, как дура, с микрофоном в руках и всё. Занавес.
        Демоница и вовсе глянула на меня, как на жвачку, прилипшую к подошве. Но мыслить-то жвачка не умеет в отличие от меня.
        - Престол, говорите, займете, - вещала я. - А кто из вас на трон сядет, разрешите узнать?
        Я крайне удивилась, но мне ответили.
        - По праву старшинства, править Атаэлимом буду я. Великий князь Азар.
        - Старшинство в столь деликатном вопросе роли не играет, - отмахнулась его спутница в платье из секс-шопа. - Куда важнее трезвый ум и холодный расчет. Потому я, Великая княжна Юльана - следующий после принца Лексара претендент на атаэлимский престол.
        - Мы сможем договориться обо всем позже, - лаконично разрешил зализанный демон зарождавшийся спор.
        Нет. Мне нужно его развернуть. А то Алекс... простите сердешно, принц Лексар, вмазать никому не сможет, пока я тута вишу.
        - А вот я считаю. - у меня аж голос сорвался, - что престол должна занять женщина. Мы от рождения умнее вас, мужиков. Ни один принц не сбежал бы из-под нашей юбки!
        Зловещая мадама хохотнула, прикрыв губы пальчиком.
        - Разумеется, женщина, - согласилась она. - С королей уже достаточно пролитой крови. Но.
        В любом, даже в самом, на первый взгляд, идеальном плане, есть «но».
        - .выступая против королей - выступаешь против короля Сетаниса.
        Плеть щелкнула. Отпустила мою ногу. И я камнем полетела вниз.
        Вот, как чувствуют себя десантники или парашютисты. Разница только в том, что парашюта у меня не имелось, а значит, и на мягкое приземление можно было не рассчитывать. Эх, а мне же всего двадцать четыре года. Скоро двадцать пять должно исполниться - юбилей.
        Вся жизнь перед глазами пронеслась. Детский сад, школа, колледж. Не помню я, кто написал слова о том, что можно увидеть Париж и сразу копыта отбросить. Но в моем случае он, кажись, предрек мою скорую и довольно эпичную погибель. В лепешку разбиться аккурат у кладбища де Монруж.
        Так бы оно и произошло, если бы чьи-то руки не подхватили меня и не понесли куда-то прочь от опасной схватки враждующих между собою демонов. Руки эти принадлежали не Алексу. И даже не Жану Сен-Жермену. Это были руки...
        - Гарри! - воскликнула я, обхватив за шею того самого паренька, который кастрюли полные таскал на раз два.
        - Гарис-с-спик, - прошипел паренёк и захихикал на манер злобных ведьм из диснеевских мультфильмов. - Хе-хе-хе.
        Рожки его были совсем крохотные, коричневые. Да и крылышки явно меньше тела, однако спокойно удерживали наш суммарный вес. Тоже коричневые, кожистые, с поблескивавшими на солнце роговыми отростками цвета слоновой кости.
        - Гарис-с-спик хочет посмотреть, как с-с-сражается принц. Но Гарис-с-спику нельзя. Гарис-с-спик должен отнести человека домой и даже не оглядыватьс-с-ся.
        Зато оглянулась я. Мне команд никаких не давали.
        В небе развернулась самая настоящая баталия - иначе не назвать. Двое против Алекса, Жана и всех остальных работников ресторана «Mon Demon». Несмотря на превосходящее количество наших, силы обеих сторон казались равными.
        Чего там только не было. всполохи черного пламени, плетки, цепи, искры в разные стороны. Волны жара доходили аж до нас. Прикрыла лицо руками, чтобы ненароком брови не подпалить.
        - А принц-то победит? - решила убедиться в том, что мои дни стажерства на кухне ресторана не обречены.
        - Гарис-с-спик таких вещей не знает.
        - А ты тоже. демон? Как и они?
        - Бес-с-с.
        - Ух ты.
        Всё новые грани неведомого мира открываются. В путеводителях по Парижу такой информации не встретишь. Да и от самих парижан вряд ли услышишь.
        Вскоре Гариспик набрал высоту, чтобы зевакам уличным на глаза не попадаться. Под самые облака взлетел. Дышать стало трудно, но еще труднее мне было бы дышать, рухни я на землю, поэтому особо не жаловалась.
        А видок тем временем мне открывался ого-го. Солнце практически укатилось за горизонт. Скоро сгустятся сумерки, но город под нами сиял разноцветными огнями. Дороги, яркие вывески, окна домов.
        - И куда мы, собственно, летим? - уточнила у беса, разглядывая Эйфелеву башню с высоты частного самолета. Неплохое средство передвижения, кстати - бес. Только уши сильно продувает. Не заболеть бы отитом.
        В дом, в дом! Хе-хе-хе...
        Забавная у него манера разговор вести. Самой захотелось похихикать. Но приберегу это на возвращение Алекса и Жана. Вернее. Лексара и Жемана? Ну и имена у них.
        - В какой дом?
        - К принцу, к принцу! Хе-хе-хе.
        - Хе-хе-хе. - всё же не удержалась я.
        Что они там говорили по поводу того, что работники кухни не умеют с людьми общаться? По мне, так неплохая была бы изюминка для «Mon Demon». Атмосферная. Вроде как тематического кафе с игрой по ролям и переодеваниями.
        Главное, чтобы все живыми вернулись и относительно невредимыми. Тогда и выскажу свои идеи начальству.
        Так называемый «дом принца» стоял на окраине Парижа, практически на отшибе, что не удивительно. Дальше от людей - больше свободы для его подданных. Это был двухэтажный особняк. Насчет стиля точно сказать не смогу - в архитектуре не разбираюсь, но выглядел он скорее на средневековый манер, а не на современный. Или что-то ближе к эпохе Ренессанса.
        Зато могу описать его с высоты птичьего полета. «П» образное здание, огороженное высоким кованым забором. К заднему фасаду примыкает небольшой садик с фонтаном.
        Принц у нас тот еще эстет, оказывается.
        На уложенную камнем площадь перед передним фасадом, украшенным скульптурами горгулий, и лестницей, ведущей к широкому крыльцу, мы с Гариспиком и приземлились.
        Статуи меня поразили. Такие реалистичные! Как в мультике про Квазимоду из собора Парижской Богоматери. Кажется, вот-вот оживут и взлетят, поспешив Его Высочеству на подмогу. Понимаю, что это лишь плод моего воображения, но вышло бы очень эффектно.
        - Дом, дом! - едва коснувшись ногами каменной кладки, бес скинул меня, а сам побежал вверх по лестнице, перепрыгивая через три ступеньки. - До-о-ом!
        - Гостеприимство - не главное качество нелюдей, - уяснила себе, поднимаясь с земли и потирая ушибленное бедро.
        Глава 8. Стать гостьей в логове демонов
        Разумеется, и я вошла в особняк следом за своим сопровождающим бесом.
        Бесы. в голове у каждого они выглядят совершенно иначе, чем Гариспик. Маленькие, сгорбленные краснокожие создания. По крайней мере, я представляла их именно такими и приятно удивилась.
        Гариспик напоминал скорее мальчишку лет семнадцати, активно ведущего Инстаграм. Небрежная русая шевелюра, миловидное личико, большие серые глаза. Мечта малолетних девочек. Только характер оставлял желать лучшего, а еще ехидный голосок, режущий уши.
        Надеялась, что паренек будет ждать меня в вестибюле, но, когда вошла в особняк или логово демонов (как вам будет угоднее), оказалась одна посреди залитого светом первого этажа. Ноги мои ступили на гладкую бежевую плитку, натертую до блеска. Взгляд попытался объять необъятное и, пробежавшись на середину вестибюля, я покрутилась на месте, охая и ахая.
        Ну и домина! И здесь я буду жить? Серьезно, что ли?
        Зал первого этажа больше напоминал бальный. Развернуться тут было где. Интерьер, выполненный в теплых тонах, хрустальные люстры под высоченным потолком. На второй этаж вела широкая и длинная лестница, устеленная бордовым ковриком. По бокам виднелись выходы на улицу. Наверное, в сад.
        Интересно, сколько демонов уживается здесь на одном квадратном метре? Только ли сотрудники ресторана, или есть и другие, которых шеф на свою кухню не пустил?
        Ответ на этот вопрос получила практически сразу, заслышав громкие детские голоса.
        Стоп. Детские? У демонов дети бывают? Или это человеческие дети, которыми они, простите, трапезничают в перерывах между работой?
        - Вернулись, вернулись!
        - Ваше Высочество!
        - Не толкайся ты!
        - Сам идиот!
        Нет. Они орут всё на том же рычаще-щипящем языке, который я, с какой-то непонятной стати, понимать начала. Значит, точно демоновы дети. И звучит это... не очень.
        С десяток ребят одновременно высыпали к лестнице, задержавшись у ее вершины. С такого расстояния не могла рассмотреть выражения на их лицах, но уверена была, что притормозили детишки не просто так. Человека, видимо, почуяли. Меня, то есть.
        Помахала им ручкой.
        И они тут же с криками и орами бросились туда, откуда явились, оставив меня в полнейшем недоумении и с поднятой в воздух рукой.
        Приняли меня за одного из тех демонов, что из принца пытаются дух выбить? Вполне возможно. Но первое наше знакомство явно не состоялось. Нужно будет попробовать еще раз, когда начальство вернется.
        А пока оставалось время, чтобы домину эту огромную осмотреть. На второй этаж не пойду
        - детям уже и так досталось. Выйду-ка, наверное, в сад. Воздухом свежим подышу, приведу мысли в порядок, свыкнусь с мистическим ходом вещей.
        Когда двинулась к правому боковому выходу, главные двери особняка отворились. Я аж подпрыгнула, настолько не ожидала скорого возвращения... коллег?
        Процессию возглавлял принц Лексар, вышагивая впереди. Прямо за ним - Жеман, а далее по двое вошли и работники кухни. Все немного всклокоченные, одежда местами надорвана, подпалена и висит лоскутами. Но в целом. в целом, выглядели сносно. Даже без крыльев, рогов и хвостов. Как любой типичный человек в вечер пятницы после тяжелой трудовой недельки.
        Поймав на себе взгляд принца, я как-то стушевалась.
        Если прежде между нами зияла пропасть, сейчас она превратилась в Гранд-Каньон. Босс и стажер, демон и человек. Если он еще и нетрадиционной ориентации окажется в итоге - вот нисколько не удивлюсь. Это оказалось бы худшим из зол.
        - Ваше высочество, Ваш-ш-ше высочество! - Гариспик взялся из ниоткуда и, скатившись на пятой точке с лестничных перил, поспешил к новоприбывшим.
        Я тоже, глубоко выдохнув, неспешно направилась к принцу.
        Надеюсь, что меня не сожрут, и мне обеспечат в этих стенах хоть какую-то защиту. Мало ли, чем нелюди эти питаются. Возможности спросить о таких вещах у меня пока что не было.
        - Рад, что ты в порядке, - уже на французском обратился ко мне Лексар. - Понимаю, что вопросов у тебя уйма накопилась. Сейчас разберусь со своими и сможем поговорить. Обещаю.
        - Да уж. Куда вы денетесь теперь? - закатила глаза.
        Глядя на всю демоническую ораву, хотелось выйти в чисто поле и заорать от всей души. Просто чтобы напряжение сбросить.
        Чистого поля нигде не наблюдала, потому придется немного подождать.
        - Вашсочство, хотите сказать, что мадемуазель мы оставим себе? - возник передо мной Жеман, лукаво прищурившись. Его правое ухо было разрезано надвое. Струйка крови стекала по шее, оставляя алую дорожку на коже.
        - У тебя. - меня передернуло, - .кровь.
        - Ай, да ерунда всё это! - махнул рукой шеф. - Затянется. Куда сильнее меня интересует утоление голода.
        - Жеман! - прикрикнул принц, осматривая в это время остальных членов свиты.
        - Раз уж она знает о том, кто мы такие, - кулинар склонился надо мной так низко, что я ощутимо почувствовала запах крови, - должна быть в курсе и всего остального, что с нами связано. Не так ли?
        - Да! - сама ответила на его вопрос, уткнувшись лбом в лоб Сен-Жермена. - Секрет ведь не столько в кухне, сколько в том, кем вы являетесь?
        - Знала бы ты, кем люди являются для нас, не дерзила бы так.
        - Я, значит, дерзю? А кто мне врал всё это время в лицо?
        Мы оба зашипели друг на друга, как две кошки, не поделившие последнюю катышку «Вискаса» в плошке.
        - Довольно! - Сен-Жермена дернули за плечо и оттащили от меня в сторону, аки нашкодившего мальчишку.
        Кстати, о мальчишке. Гариспик всё это время прыгал вокруг нас и хихикал, параллельно бормоча что-то крайне смешное себе под нос. Смешное только ему одному.
        Несмотря на мое внешнее спокойствие, мне казалось, что я вот-вот сойду с ума. И чистое поле не потребуется, чтобы поорать.
        - Гариспик! - после оклика Лексара, бес заметно присмирел и свесил голову в ожидании дальнейших указаний. - Проводи нашу гостью в гостиную. И веди себя прилично, а не то отправишься обратно в Атаэлим.
        На эти слова бес испуганно прикрыл лицо ладошками, сделал несколько поворотов вокруг своей оси и, схватив меня за руку, шустро припустил в сторону лестницы. Я едва поспевала за ним, прыгая через несколько ступенек.
        Атаэлим... Это место, откуда все они родом? Тогда как очутились здесь? И почему мысль о том, чтобы вернутся туда, настолько пугает?
        Вопросы для принца, а явно не для обладателя самых маленьких крылышек в компании.
        Ах да! Есть же и дети еще. Тогда, может, не самых маленьких.
        Гостиная, в которую меня притащили, была пуста. В смысле, без демонов она была. Камин, два диванчика перед ним, книжные полки стоят вдоль стены. Темные оттенки комнаты сильно контрастировали со светлым вестибюлем и больше напоминали кабинет владельца ресторана.
        Гариспик не остановился, пока не усадил меня на один из диванов. Сам почему-то уселся на пол возле меня, обнял руками свои колени и застыл в ожидании.
        Страшновато как-то.
        Поёрзала.
        Креститься не стала, а то вдруг больно кому-нибудь сделаю из жителей логова. Может, Атаэлимом они называют Ад. Ну а король Ада у них Сатана. Почему бы нет? Тогда.
        Тогда выходит, что Лексар - сын самого Сатаны?
        Ну нет. Для сына Сатаны он слишком уж слабохарактерный временами, да и короля их, если я не ослышалась, Сетанисом кличут. Или.
        .или Сатанисом?
        Так. Отставить панику. Разбираться будем по ходу дела.
        Ой, чуть не перекрестилась. Привычка - вторая натура.
        Его Высочество почтил нас своим присутствием минут через пять. Благо, не в компании Жемана. Общаться с шефом сейчас не хотелось от слова «совсем».
        Присев напротив меня, принц кашлянул в кулак, как бы собираясь с мыслями. Совсем на мгновение он напомнил мне прежнего Алекса, немного неуклюжего в выражении чувств и эмоций человека. Заботливого такого, с большой душой.
        А потом в голове всплыл образ крылатого демона с металлическими нотками в голосе, заявлявшего о том, что его отцу следует остерегаться второго мятежа.
        Кажись, биполярочка теперь у меня.
        И, наверное, мне следует первой начать разговор, раз уж Его Высочество не решается это сделать.
        - Как мне к тебе обращаться? - начала с провокационного вопроса.
        - А как хочешь? - вопросом ответили мне.
        - Ну, раз батюшка с матушкой тебя Лексаром назвали, видимо, так обращаться и следует. Если демоны, конечно, рождаются. Как люди. А не создаются темной силой или чем-то подобным...
        - В этом плане мы от людей не отличаемся, - мягко улыбнулся демон. - Ты же слышала, что. отец у меня есть.
        - Да еще какой, - едко подметила я.
        И всё. Тупик. Как будто ему стыдно за то, кем он является. Или же за того, кто его породил. Вариант и того, и другого тоже можно рассмотреть.
        - Атаэлим - это. - подсказала новую тему для возобновления диалога.
        - Это мир, из которого мы сюда пришли.
        - Ад? - решила сразу расставить все точки над «i».
        - Нет-нет. Не в том понятии, в котором вы представляете себе место, полное грешников. Просто другой мир, населенный. инфернами.
        - Просто? Инфернами?
        - У нас довольно сложная иерархия.
        - .и я как раз никуда не тороплюсь!
        - Хорошо, - сдался принц. - Инферны делятся на несколько рас. Это бесы, черти и демоны. Демоны также разделяются на низших и высших. Бесы. довольно слабоумный народец, - кинул Лексар многозначительный взгляд на устроившегося у моих ног Гариспика. - Поэтому многого от них ждать не следует. Черти уже ближе к нам, но на руководящие должности претендовать не могут. Они - наш средний класс. Что касается низших демонов - они способны пробиться довольно высоко, но не выше знати. Аристократия - удел высших демонов. Прежде при короле и королеве состоял Совет Высших - членов самых древних и высокоуважаемых родов. Мой отец искоренил его подчистую. Возомнил себя единственным вершителем судеб. Ввел череду отвратительных и несправедливых законов. Он - тиран, свергнуть которого я однажды попытался. Попытался, но ничем хорошим ни для меня, ни для моих инфернов это не закончилось.
        Вот оно что. Получается, не все демоны поголовно чудовища? Среди них тоже есть плохие и хорошие. Монолог Лексара сильно пошатнул мое мировоззрение. Если я когда-то вообще задумывалась о демонах, ангелах и прочей мистике.
        - Большая их часть сбежала. Переметнулась к королю, как только дело запахло жареным. Сдаваться было уже поздно, да я бы и не стал. Лучше умереть за правое дело, чем жить, стоя на коленях...
        - И вот ты здесь, - подытожила я.
        - Потому что есть еще шанс всё исправить. Никто настолько безумно не окрылен идеей этого восстания, чем я. Мне же и должно завершить начатое.
        Его горящие праведным огнем глаза, грудь колесом, высоко задранный подбородок - всё говорило о том, что принц настроен серьезнее некуда. Такую ношу тяжелую на свои плечи взял, и нисколько не унывает. Даже людям есть чему поучиться у демонов.
        - Это всё довольно эпично и здорово, - похвалила я. Привстала с диванчика, дружески похлопала Лексара по плечу и села обратно. - Вы все, значит, планируете второй мятеж?
        ^- Да^.
        - Хорошо. Стесняюсь спросить, но. Зачем я, человек, понадобилась твоему шефу? И почему из всех поваров, которые в конкурсе участвовали, оставили только меня?
        - Из-за. хм. - шатен немного замялся.
        - Не верю, что из-за красивых глаз. Лукавить даже не пытайся.
        - Тогда не буду. Причина, по которой Жеман захотел оставить тебя в «Mon Demon». кроется в том, что.
        Он специально тянет, что ли? Интриган фигов. Но ответа я дождусь, так или иначе. Даже если он всю ночь рожать его собирается.
        - .что ты слишком впечатлительная, - завершил он мысль и уставился на меня, считывая реакцию.
        - Чего? - не догнала я. - Это комплимент такой своеобразный?
        - Нет. - С каким же титаническим трудом он из себя слова выдавливает. - Мы, инферналы, питаемся эмоциями. А эмоции людей для нас двойне вкуснее, чем собственные.
        - В Атаэлиме ведь только инферналы живут, я правильно поняла?
        - Там да.
        Тогда можно ли назвать вас каннибалами, раз уж вы употребляете в пищу эмоции индивидов собственного вида?
        Вслух я это не произнесла. Порядки у каждого народа свои и извращения тоже. Нужно отдать должное чужой культуре.
        - И какими же именно эмоциями вы питаетесь?
        - В пищу идут любые, но, как ты сама можешь догадаться, вкусовые предпочтения у каждого свои. Как и у людей, испытывающих тягу к определенным продуктам. Каждая эмоция имеет свой особенный вкус. Гнев горчит, страх кисловат, грусть солоновата, радость терпкая, а любовь... любовь - она сладкая.
        - Выходит, шеф предпочитает лакомиться гневом? - предположила я, на что Лексар согласно кивнул. - Тогда понятно, почему он вечно старается меня до белого каления довести. А ты? Какова твоя любимая эмоция?
        - Ну. - снова замялся принц.
        - Вашсочство! - любитель гнева объявился на пороге гостиной в самый неподходящий момент. - Мне тут детвора сказала, что к нам на огонек с Атаэлима заглянули.
        - Кто?! - вскочил мужчина с дивана. - Когда?!
        - Рыжая мадемуазель, что сидит в данный момент напротив вас. Их чутье еще слабовато для того, чтобы отличать наших от людей. Так что сейчас расслабьтесь и получайте удовольствие. Но в скором времени придется всех познакомить, дабы казусов никаких не возникло.
        - Спасибо, Жеман, - выдохнув, Его Высочество сел обратно.
        - Как продвигается введение в демонологию? - не спешил, в прочем, кулинар нас покинуть.
        Наоборот, пересек гостиную и примостил свои полушария рядышком с принцем. Усмехнулся.
        Так. Не сердиться. Никакого негатива. Кормить этого наглеца я больше не собираюсь.
        Поэтому, вместо того, чтобы сказать шефу пару ласковых, с теплой улыбкой взглянула на Лексара и кивнула ему, мол, продолжай, на чем остановились.
        - Хе-хе-хе. - добавил Гариспик, о котором уже успела позабыть.
        - Если хочешь знать, от каких эмоций у Вашсочства слюнки текут, так это...
        - Жеман! - сдавленно крикнул принц, попытавшись прикрыть ему рот ладонью.
        - .любовь, - просветил меня Сен-Жермен, отталкивая от себя Лексара. - Та самая, которой ты его с лихвой в последнее время пичкаешь. Скажешь, не прав? Так приторно, что аж зубы сводит. Восхищение, нежность, уважение. всё это одна и та же эмоция - любовь. Совсем не чувствуешь, как тебя пьют потихоньку? Может, по капельке маленькой, но пьют, не краснея. Хорошо, что мы от эмоций не толстеем, а то ляжки бы у него сейчас были ого-го.
        Я не тупая. Понимала, чего он от меня добивается. Чтобы я вспылила, всыпала начальнику по первое число за неискренность, а заодно и самому шефу.
        Не дождется.
        - По капельке-то не страшно, - махнула рукой. - А вот кто-то прям изрядно меня потрепал накануне. С кровати еле встала наутро.
        - Это был Азар, - незамедлительно ответил принц. - Его волос я нашел на твоем балконе.
        - Великий князь демонов подглядывал за мной, пока я спала?
        Похоже на начало анекдота. Додумайте там сами, как он мог бы закончиться посмешнее.
        - Князь Азар питается бодростью. Чистой энергией, а не той, что перерабатывается в эмоции. Эту особенность он развил в себе сам, поэтому ему удалось настолько сильно сблизиться с моим отцом.
        - А, прости, княжна эта чем питается?
        - Эмоциями, как и мы.
        - А по вкусам что?
        - Страх.
        - То есть, ей достаточно мне паука-сенокосца показать, чтобы вылакать до дна? Недурно,
        - цокнула языком. - Придется держать эмоции под контролем. У меня тут на смартфоне приложение с ежедневными медитациями завалялось. пора бы, наконец, зайти.
        - На самом деле, Лина, я бы хотел попросить тебя об одной вещи, - произнес Лексар и стыдливо отвел взгляд.
        - Слушаю внимательно и сосредоточено.
        - Твои эмоции - это, действительно, нечто. Энергия восполняется поразительно быстро, а сами эмоции настолько сильные, что насыщаешься даже от одной капли.
        И?..
        - Я бы хотел, чтобы ты оказала поддержку в нашем грядущем мятеже. Во время подготовки.
        А пока я раздумывала над ответом, Сен-Жермен потихонечку нас покинул. Видать, серьезный разговор намечается. Даже он, везде сующий свой острый нос, не имел желания в нем участвовать.
        - То есть, хотел бы, чтоб я стала... пищей для тебя и твоей свиты? Правильно я понимаю?
        - Не совсем так! Скорее, нашим способом для подзарядки и экономии сил. Обещаю, никакого вреда тебе из наших никто не причинит. Я буду нести полную ответственность за твое проживание в стенах этого дома.
        Хм. сомнительное предложение. Демоны, черти и бесы будут сосать мои эмоции, как через трубочку, а взамен я получу возможность работать на кухне пятизвездочного парижского ресторана. Вот, к чему могут привести конкурсы с заманчивыми условиями участия. Только не говорите, что такой пунктик был прописан в договоре мелким шрифтом. Организаторы частенько грешат подобными вещами.
        - А передумать и уволиться я еще могу? - натянула нелепую улыбку.
        - Пока судьба Атаэлима не будет решена, тебе опасно оставаться без нашей защиты, -категорически заявил Его Высочество. - Мы не без труда одолели Азара и Юльану сегодня, но они в любой момент могут вернуться. И не одни, используя тебя и твою жизнь, как способ давления на меня. Напомню, что именно я за тебя в ответе. Если с тобой что-нибудь случится - вовек себе не прощу. А век демона долог, поверь.
        - Как всё запущено. Ладно. Как будто у меня теперь есть выбор, - пожала плечами.
        Словно у ребенка спросить, что он будет на обед кушать? Борщ или борщ со сметаной?
        Но борщ однозначно.
        - Я уже выделил тебе комнату. Между мной и Жеманом.
        - Какое увлекательное соседство.
        - Мы здесь единственные демоны, не считая некоторых детей, так что сможем обеспечить максимальную защиту в случае проникновения посторонних на территорию.
        - Благодарствую за подробный ликбез, - сложила руки перед собой и поклонилась на манер тех самых шаолинских монахов. - На завтра-то у нас какие планы?
        Гариспик громко шмыгнул носом, вновь напоминая нам о своем существовании и заставив меня подпрыгнуть на диване.
        - Если есть такое желание, с завтрашнего дня можешь приступить к работе на кухне. Больше скрывать нечего. Понаблюдаешь за работой Жемана, сама чему-нибудь научишься. Как ты и хотела. Стажировка на кухне. Здорово же, да? - игриво подмигнул Лексар и показал большой палец.
        - Да уж, неплохо.
        Сильнее, нежели крылья, рога и хвосты меня пугала эта его излишняя наигранность и детская непосредственность в самые неподходящие моменты. Хуже демона может быть только демон, возомнивший себя недалеким человеком.
        - Кухня начинает работу в пять часов утра.
        - Во сколько?!
        - Вставать придется около трех, но, думаю, ты справишься, если ляжешь... - принц бросил быстрый взгляд на наручные часы, - ... прямо сейчас. Гариспик! Хотя. - Бес уже вскочил и вытянулся по стойке смирно, когда Лексар сам поднялся с дивана и галантно указал в сторону двери. - Я сам тебя провожу, Лина.
        Ну надо же! Какой чести удостоилась, право слово.
        Исполнила кривоватый реверанс, который для особы королевских кровей должен был показаться до нелепости идиотским и последовала за Его Высочеством к выделенным для меня апартаментам в глубине правого крыла второго этажа.
        Эта комната оказалась просторнее той, что в квартирке была с видом на Эйфелеву башню. Гостевая, потому что всего по минимуму. Кровать двуспальная с прикроватными тумбочками и лампами на них, шкаф для одежды, пара комодов, напольное зеркало в деревянной раме и три небольших окна. Выполнено всё в темном дереве. Симпатично, стильно, эстетично. Жалко только, что телевизора нет. Свой ноутбук я оставила в квартире и понятия не имела, чем здесь заняться в свободное время.
        - Ванная комната напротив моей, - подсказал принц, пока я осторожно прохаживалась и разглядывала спальню. - Завтра заеду за твоими вещами, если Жеман сможет отыскать мою машину.
        - Вообще-то мы выпрыгнули на полном ходу, - в очередной раз некрасиво подставила шефа. - Не надейся, что от нее осталось хоть что-то.
        - Это уже моя забота.
        - Не слишком ли много забот лежит на твоих плечах?
        - Для титула вполне достаточно. Если заметишь что-нибудь необычное, знаешь, где меня найти. Спокойной ночи, Лина. И сладких снов.
        Оставшись одна, навернула еще парочку кругов по комнате с полнейшей кашей в голове, а потом упала спиной на кровать. Уставилась в потолок.
        Мда. Воистину самый длинный и напряженный день в моей жизни. Даже не знаю, что обмозговать в первую очередь. Сам факт существования каких-то иных миров? Или факт существования демонов, чертей, бесов и прочей нечисти? Или же то, что практически добровольно согласилась быть для них эмоциональным донором?
        И выходит, что это шеф собственноручно испоганил мои распродажные туфли! Случайности не случайны, когда имеешь дело с самим Сен-Жерменом. Ох, гадство.
        Стоит только гадать, чем для меня обернется работа на кухне под его «чутким» руководством.
        - Хе-хе-хе... - поскребся неизменный Гариспик в дверь с той стороны, а затем унесся прочь, шумно стуча босыми ногами по полу.
        Он - тот самый котенок в этом доме, который по ночам делает «тыгыдык-тыгыдык»?
        Тогда не обещаю, что высплюсь к трем часам ночи. Если, разумеется, вообще сумею сомкнуть глаза.
        Глава 9. Узнать все секреты кухни ”Mon Demon”
        Шлеп.
        - Птах!
        Что-то мерзкое и склизкое, приземлившееся на мое лицо, выудило из сна. Провела по лицу рукой, открыла глаза.
        Прямо над моей головой нависла. курица? Вернее, ее пятая точка.
        - Завтр-р-рак в постель! - удовлетворенно прорычал Гариспик, стоя на моей кровати и удерживая эту самую курицу обеими руками.
        В самом деле, пахнет свежим, только что разбитым на сковородку яйцом. С одной единственной поправочкой, что не на сковородку, а на мою заспанную физиономию.
        - Птах!
        - Спасибо, Гариспик, - от всей души поблагодарила я беса, стирая остатки раннего «завтрака» ладошкой.
        Утро добрым не бывает. Особенно, если ночуешь ты в логове демонов.
        Где он только курицу эту раздобыл посреди ночи?!
        Почти сразу же раздался сигнал будильника. Обычно отматывала минут на десять, чтобы еще немного понежиться в кровати, но в этот раз с яйцом, размазанным по лицу, особо не поваляешься. Пришлось вставать.
        Ванная комната почему-то была не занята. Странно, если количество проживающих в этом особняке критически близко к уровню общежития. Можно было предположить, что ванная напротив комнаты принца - какая-то особенная, доступ к которой есть только у его приближенных.
        Следовательно, и у шефа, который заявился ко мне совершенно беспардонно через некоторое время и принялся чистить зубы, пока я благополучно принимала душ. О вторжении узнала, конечно же, не сразу. Тогда, когда выключила воду и отодвинула шторку, чтобы вылезти.
        Какова же реакция благовоспитанной девушки на такие дела?
        Я вскрикнула. Сделала шаг назад, резко задергивая шторку, но поскользнулась. Шторка обернулась вокруг меня, с корнем вырвалась из петель...
        Жеман скользнул по плитке, как заправский фигурист, словив меня одной рукой, а в другой удерживая зубную щетку. Изящно изогнул бровь, нависнув надо мной.
        - Еще только утро, а вы уже падаете в мои объятья, мадемуазель. Да в таком виде! Как некультурно. - томно прошептал он мне на ушко.
        Насупилась, собираясь высказать ему какую-нибудь колкость в лицо, но вовремя одумалась. Шеф питается моим гневом, и об этом факте не стоит забывать ни на минуту.
        Мысленно сосчитала от пяти до одного.
        - И правда. - стыдливо прикрыла ротик двумя пальцами. - Какая же я бесстыдница! Мы тут одни, а я в неглиже. Попыталась пробиться в «Mon Demon» только ради тебя, шеф, и вдруг сама судьба связала мечты с реальностью воедино.
        Чеша языком, параллельно вычленяла из памяти вечера перед телевизором и кулинарными программами, которых всегда ожидала с нетерпением. Пришлось сильно постараться, возвращаясь к тем самым эмоциям, испытываемым во время просмотра и не обращаясь к тому, что Жеман на самом деле наглый, вредный и противный демонюга.
        Сен-Жермен поморщился.
        Ага! Сожрал кубик сахара с утреца? Давай, жуй и не рассчитывай на то, что мною так просто манипулировать.
        - Могла бы просто спасибо сказать, - передразнил он мой голосок и отпустил.
        Как итог - крупная шишка от встречи затылка с бортиком ванны. Еще раз повторюсь, что утро, проведенное в логове демонов, хорошим быть не может по определению.
        К счастью, надолго шеф в ванной не задержался и дал мне возможность доделать водноумывальные процедуры.
        А у двери в ванную комнату меня уже ожидал, подумать только, сам принц демонов в изгнании, любезно согласившийся проводить меня в столовую. Завтрак, поданный в постель, оказался не настолько питательным, чтобы я пропустила основной.
        Естественно, на всю огромную столовую за длинным столом сидела только я. Рацион демонов, как мы вчера себе уяснили, был несколько иным и не предполагал поглощение человеческой пищи.
        - Холодильник у нас пустой, поэтому пришлось заказать доставку, - поставили передо мной теплый пакет с несколькими контейнерами. Вилку, ложку, стакан.
        - Предусмотрительно с твоей стороны, спасибо. Скажи-ка только, что за доставка доставляет в три часа ночи?
        - Почти любая проблема решается деньгами, - скромно пояснил Лексар, усевшись рядом со мной и наблюдая за тем, как я достаю контейнеры из пакета.
        - Миленькое замечание. Это в обоих мирах так или только в моем?
        - К сожалению, в обоих.
        - А в Атаэлиме тоже куча бюрократических заморочек? Борьба за детские пособия и тому подобное?
        - Различий много, но немало и схожестей. Устройства мира у разумных существ, они...
        Наша идиллия была прервана вскочившей на стол курицей. Истерически кудахча, она неслась в нашу с Его Высочеством сторону от раскинувшего руки Гариспика.
        Наверное, здесь такое - норма. Нужно привыкать.
        - Гариспик! - мужчина стукнул кулаком по столу, на что бес резко притормозил, ну а курица устремилась дальше, снеся на бегу половину контейнеров, спрыгнув на пол и скрывшись на кухне. - Я что говорил тебе по поводу приличного поведения? Али ты приказы мои за ночь забываешь?
        - Нет, Ваш-ш-ше Высочество, - быстро помотал бес головой. - Гар-р-риспик хотел вер-р-рнуть птичку домой. Она готовила завтр-р-рак для человека.
        Когда принц перевел взгляд на меня, отмахнулась и приступила к поглощению уцелевшего овощного салата. Уже на ресторанной кухне что-нибудь перехвачу втихаря. Кстати, я ведь всегда мечтала попробовать кулинарные шедевры шефа Сен-Жермена.
        Стоит ли удивляться тому, что автомобиль Лексара целый и невредимый ожидал нас на подъездной дорожке? Ни единой вмятины или царапинки. Специально обошла и рассмотрела машину со всех сторон. Чу-де-са.
        Не знаю, как до ресторана добираются остальные нелюди, но по-человечески приехали к нему только я, принц и шеф.
        Поэтому «Mon Demon» с безумно говорящим названием и открывается так рано? Чтобы жителям Парижа не пришлось лицезреть тучу крылатых чертей, пролетающих по небу? Вполне логичное обоснование.
        На порог меня не пустили. С первого раза можно догадаться, кто именно.
        - Поняла. Латте, - вздохнув, развернулась я и почапала к кофейному автомату.
        С какой вообще стати Жеман так сильно привязался к одному из человеческих напитков? Демоны же эмоциями питаются. Тогда при чем тут кофе? При чем тут именно латте? Очередная загадка, требующая того, чтобы ее разгадали.
        А монетка номиналом один евро снова вернулась ко мне, потому что Его Высочество строго настрого запретил своей свите наносить людям какой-либо ущерб. Экономический в том числе, так что этот момент мы уяснили.
        Со стаканчиком латте я вошла в пустой зал заведения. Где-то возле кабинета босс переговаривался с шефом на своем атаэлимском языке.
        Когда я начала понимать их диалекты? Если память мне не изменяет, сразу после того, как принц положил когтистую лапищу мне на голову. Они и так умеют? Эх, передал бы мне Сен-Жермен таким же образом свои кулинарные тайны...
        Поставив стаканчик на один из ближайших к коридору столиков, прошла в раздевалку. Вместо платья официантки на скамье лежал поварской китель. Белый такой с черными кнопочками.
        Мурашки пробежали по коже. Наконец-то добилась своего. Я - официально один из поваров кухни ресторана «Mon Demon». Стоило ли это того? Пожалуй, стоило. Никогда не сдавайся и верь в свои мечты до последнего.
        Китель сел, как влитой. Будто бы дожидался меня всё это время.
        Воодушевленная, выплыла из раздевалки и отправилась на кухню. С замиранием сердца обеими руками распахнула двери с окошками-иллюминаторами.
        Никаких изменений кухня не претерпела со дня проведения конкурса. Всё та же грязная посуда распихана по углам. Кто-то явно получит нагоняй, как только явится на смену. Готова поспорить, что Гариспик - в первую очередь.
        Прошлась вдоль центрального металлического стола, провела пальцем по поверхности.
        У меня здесь особая роль. Я не просто повар, но еще и закуска для всех работников. Мои кулинарные таланты никому в стенах этого заведения не сдались. У них есть шеф, которому человеческая помощь без надобности.
        И всё-таки. Может, я смогу удивить Сен-Жермена еще один раз? Смогу доказать, что я не просто источник вкуснейшего и питательного гнева, но к тому же профессионал и мастер своего дела?
        Двери хлопнули.
        - Ну, мадемуазель? Готова к своему первому рабочему дню на моей кухне? - широко расставив ноги и скрестив руки на груди, Жеман объявился на пороге. Скрещенные руки не мешали ему, правда, держать стаканчик с любимым напитком двумя пальцами.
        Повернулась к шефу, заняла такую же широкую устойчивую позицию и с вызовом прищурилась. Сжала кулаки.
        - Готова!
        Сейчас мы походили на парочку ковбоев из какого-нибудь старого вестерна. Экран сужается, оставляя в кадре лишь наши глаза и сдвинутые брови.
        - Тогда приступим же! - мужчина сделал пару шагов вперед. - За работу, чертяги!
        .а из коридора на кухню высыпали все работники, уже в кителях, без мистических причиндалов.
        Кухня шефа Сен-Жермена ожила ровно в пять часов утра.
        Загремела посуда, взмыла в воздух, закружила. Я едва успевала уворачиваться от плавающих над головой тридцати и сорокалитровых кастрюль.
        Ну надо же! А я столько лет на прежней работе горбатилась, перетаскивая их с места на место. Всего-то демона или черта стоило нанять и не париться.
        Процесс приготовления заготовок не ограничивался банальной нарезкой продуктов. Ножи соскальзывали с настенного магнита и делали всю работу за поваров. Выпучив глаза и прохаживаясь мимо стоек, с любопытством наблюдала за увлекательным зрелищем. Идеально ровные кубики, идеальная шинковка! Даже цвет доски и вид ножа совпадает с нарезаемым продуктом. Магия... Колдовство!
        Сен-Жермен прогуливался тем временем по кухне на полнейшем расслабоне. Там рукой взмахнет, здесь бровью поведет. Автоматические системы запущены, короче говоря. Скорее, он корректировал магию своих подчиненных, а не пользовался собственной. Кому-то подзатыльник влепит, кому-то шепнет что-то неласковое на ушко.
        Грязной посудой, оставшейся со вчера, занимались заколдованные щетки, ныряя в чистящие средства и отчищая всё до единого пятнышка.
        Встав посреди помещения, уперла руки в бока. Нахмурилась.
        Так-так-так. это всё, конечно, очень здорово. Посетители обслуживаются с нереальной для обычного ресторана скоростью, руки можно не пачкать, тяжести не таскать, но.
        Что же делать мне?
        Немой вопрос был задан шефу, бросившему на меня поверхностный взгляд. Г аденькая ухмылка искривила его лицо.
        Можно было бы и не спрашивать. Сейчас придумает для меня какую-нибудь пакость, чтобы всей душой возненавидела.
        - А ты, мадемуазель, занимайся тем, что у тебя получится лучше всего. Стой в сторонке и не отсвечивай.
        - Стоять. в сторонке? - захлопала глазами. - Серьезно? После всего, через что я прошла, мне просто стоять в сторонке семнадцать часов?!
        Неконтролируемый гнев закипал во мне, грозясь вылиться в нечто похуже, чем слова. Жеман ожидал этого и потому сыто зевнул.
        - Ты спросил, готова ли я к работе на кухне. Так вот. Я готова. Либо ты и меня куда-нибудь приспособишь, либо я. - подняла указательный палец, - я. - потрясла им, -пожалуюсь принцу!
        - Ба-а-а. - наигранно прикрыл шеф рот ладошкой. - Самому Вашсочству на меня настучишь? Дерзкое заявление. Что ж.
        Сидя в кладовой на низком пластиковом стульчике, сбилась, какую по счету картофелину чистила. Грязь въелась в пальцы, земля забилась под ногти.
        Будь ты проклят, демонюга, за такое времяпрепровождение!
        - Так вот тебя, как эту картошку... - искромсала бедный клубень на неровные куски и побросала в мусорное ведро. - Езжай на конкурс - это твой шанс! Денег лопатой грести будешь, если останешься работать в Париже! Вершина кулинарной карьеры - работа в пятизвездочном ресторане! Тьфу на вас всех. Накаркали.
        Дверь кладовой медленно приоткрылась, и я тут же направила нож на вошедшего.
        - Пойдем, - лицо Сен-Жермена показалось в проеме. - Мне нужна твоя помощь.
        - Моя помощь? На кухне? - недоверчиво переспросила, не опуская оружие.
        - Ну, если не хочешь, можешь и дальше чистить.
        - Я пойду!
        - Сперва, - начал шеф вводный инструктаж, как только я всполоснула руки и приготовилась демонстрировать свои кулинарные таланты, - нужно прочистить слив в раковине. Самому копаться неохота, а поручение этого дела остальным грозит вероятностью прорыва трубы. Затем.
        - Эх.
        - .где-то через час к черному входу подъедет грузовик. Это поставка. Все коробки надо выгрузить и распределить часть в холодильник, часть в морозилку, остальное - на склад. Если перепутаешь и нарушишь условия хранения - стоимость испорченных продуктов удержат из твоей зарплаты.
        - А у меня есть зарплата? - вымученно проскулила, уже не рассчитывая даже на украшение салатов к подаче листиками петрушки и кинзы. Мои слова, однако, были пропущены мимо ушей.
        - Последняя задача на сегодня будет состоять в том, чтобы разложить фрукты и овощи на полках в алфавитном порядке.
        - Это еще зачем?
        - Просто потому что я так хочу. Ну, за работу? - подтолкнули меня в сторону засорившейся раковины - моего первого квеста. - Ты ведь так хотела поработать, трудяга! Сердце радуется, когда вижу по-настоящему воодушевленного помощника, - подскочив сзади, Жеман приобнял меня за плечи. - Правда, правда!
        Вот так вот. В одной руке - вантуз, в другой - средство для прочистки труб типа «Крота». Не так я себе работу в ресторане парижском представляла, когда увольнялась из дорогой сердцу столовой. Ох, не так.
        Около получаса у меня ушло, чтобы избавить кухню от угрозы затопления. Сколько же отходов они спустили в слив вместо того, чтобы отправить их в мусорные пакеты.
        Гариспик периодически подбегал ко мне и, хихикая, наблюдал за процессом. Я уже успела привыкнуть к бесу сильнее, чем к остальным работникам. Уж завтрак в постель мне точно кроме него никто не принесет!
        Далее в списке дел значилась приемка продуктов. Тридцать семь коробок, ага, которые демоническим колдовством можно было бы минут за десять и на сухой склад, и в холод, и в морозилку определить.
        Ну погоди, шеф. Если думаешь, что на этом я сдамся, то фигу тебе. Горящие избы, скачущие кони... С приемкой тоже как-нибудь разберусь.
        В первую очередь вынесла всё из грузовика на собственном горбу, чтобы отпустить водителя, не повинного в самоуправстве Жемана. Уже когда всё добро стояло передо мной, немного поразминала натруженные мышцы рук. За этим последовал еще более утомительный процесс. Внимательно осматривала этикетку, вбивала в переводчик неизвестные мне названия на французском языке, и несла ингредиенты на свое законное место. Названий незнакомых было немного, но от беготни туда-сюда в обуви с железными вставками, уже на десятой коробке я начала выдыхаться.
        Это он за угрозу стукачества на меня так обозлился? Или просто на кухне видеть не хочет? Можно же и прямо всё высказать, в лицо. Я бы поняла. Не тупая.
        Присела на крылечко у черного входа. Хотя бы на пару минуток, чтобы передохнуть. С заморозкой покончено. Холодильник и сухой склад остались. А еще овощи и фрукты по алфавиту.
        Нет. Логику включать и перегружать мозг без надобности. Одного от меня добивается шеф. Чтобы я его возненавидела. Его изначальная цель неизменна, но. как же туго ему, наверное, живется, если со всех сторон он стремится вызвать лишь негативные эмоции в отношении себя. Принцу куда больше повезло со вкусами. Он любит, когда его любят.
        Как и любой адекватный человек.
        - Что? Прохлаждаешься, пока работа стоит?
        Обернулась. Сен-Жермен, привалившись к дверному косяку, глядел на меня сверху вниз так же надменно, как и всегда.
        - Шеф. - прошептала я одними губами. Поднялась, отряхнула китель и наградила кулинара сочувствующим взглядом. - Мне так жаль тебя, шеф. Правда. Вот от всей души.
        А пока мужчина медленно менялся в лице, подхватила очередную коробку, даже не глядя на этикетку, и прошла внутрь.
        Так-с. что тут у нас? Огурцы. На французском «concombre», а значит, кладем этот ящик между морковью - «carotte» и кабачками - «courgette». Хорошо, что хотя бы на французском, а не на атаэлимском. Речь на иномирском языке я понимала, но вот с письменностью еще не сталкивалась.
        Спиной почувствовала на себе пристальный взгляд. Осмелюсь угадать, чей именно.
        - Долго там стоять планируешь, шеф? Или сомневаешься в моих познаниях относительно французского алфавита?
        - Нет. - Голос Жемана показался мне раздраженным. - Размышляю над тем, зачем ты терпишь всё это.
        - Зачем? - поставив ящик с огурцами на выделенное ему место, явила демону свою уставшую физиономию. - Ты же меня поручениями обвешал идиотскими.
        - Всегда можно отказаться выполнять идиотские поручения.
        - Да что с тобой такое?!
        - Мазохистка.
        Выпучив глаза, проследила за тем, как мужчина, больше ничего не говоря, вышел и захлопнул дверь кладовой.
        И как это понимать?..
        Оставшееся время я просто сидела на кухне и наблюдала за работой остальных. Периодически пересекалась взглядом с Сен-Жерменом, но демон тут же отводил глаза. Один раз подошел, поставив передо мной тарелку со спагетти болоньезе и стакан свежевыжатого апельсинового сока. На мой немой вопрос ответа не последовало.
        Кстати, раз уж речь зашла о стряпне шефа... Неудивительно, что «Mon Demon» в считанные месяцы стал одним из самых популярных ресторанов мира. Мне приходилось пробовать спагетти болоньезе и прежде, даже сама готовила как-то по рецептам известных кулинаров. Но спагетти шефа заставляли вкусовые рецепторы на языке искриться и плясать от восторга. Что они могли туда подмешать? Как добились настолько необычного, яркого и насыщенного вкуса? Колдовством? Демоническими силами?
        Ах, если на ваших Атаэлимах такая стряпня считается обыденной, инферналам можно только позавидовать. Не считая, конечно же, неприятной жизни под пятой короля-самодура.
        Сама не заметила, как вылизала тарелку дочиста. Некультурно, знаю, но сердце жаждало добавки. Которой, в прочем, так и не последовало.
        Под конец смены, игнорируя отсутствие новых поручений от шефа, я помогала остальным вычищать кухню. Пятна, разводы, лужицы. кубики овощей и фруктов, которые не долетели до предназначенных им кастрюль и сковородок. Заняться было чем.
        До тех пор, пока Лексар не объявил, что последний посетитель покинул ресторан, а следовательно, и нам стоило собираться домой.
        Черти ускорились. Губки пустились в пляс, разбрызгивая моющее средство, остатки пищи и напитков. Сейчас эти ребята больше пачкали, нежели отмывали кухню. Вот, почему с утра она выглядит настолько непрезентабельно.
        - Ну и как тебе первый рабочий день на кухне? - поинтересовался Лексар, как только мы вышли в коридор и направились к раздевалке.
        - Что-то очень. странное, - честно призналась я. - Я даже не всякие штуки колдовские имею в виду, а. отношение шефа ко мне, как к работнику.
        - Засыпал бестолковыми поручениями?
        - И возмутился тем, что я их выполнила безукоризненно.
        Принц хмыкнул. Вздохнул. Никаких вопросов далее не последовало.
        Усевшись в раздевалке на лавку, только сейчас поняла, насколько устала. Мышцы не просто ныли. Они дико вопили, призывая меня немедленно лечь и отрубиться. Впасть в спячку до следующей весны.
        Ноги молили о пощаде, когда вытащила их из тяжелых ботинок. Опустить бы их в тазик с теплым раствором соды и посидеть так минут пятнадцать. По крайней мере, во время напряженных смен на прошлой работе подобный метод выручал безотказно.
        Выйти успела до того, как раздевалка заполнилась нелюдями. А жаль. Была бы не прочь познакомиться с кем-то поближе помимо Жемана, Лексара и Гариспика. Первыми на контакт черти всё равно не шли, а я, сказать по правде, немного их остерегалась.
        Принц ожидал всех в зале, сидя за одним из столиков у окна и задумчиво листая меню. Страница за страницей, глядя куда-то сквозь поверхность стола и мыслями, судя по всему, находясь далеко отсюда.
        Он такой грустный, когда думает, что его никто не видит. Должно быть, о судьбе своего мира размышляет, о подданных, не решившихся сбежать на Землю следом за ним.
        - Лексар?
        - А? - встрепенулся шатен, резко обернувшись. - А-а-а... да. Скоро закрываемся. - С этими словами он захлопнул меню и встал из-за столика. - Надеюсь, Жеман не сильно тебя загонял. Могу дать завтра выходной и.
        - Не нужно, - помотала головой. - На ногах, вроде, держусь, а это уже хорошо.
        - Да. наверное.
        - Я пока схожу к автомату на улице.
        - Латте? - моментально догадался Его Высочество.
        - И горячий шоколад. Люблю горячий шоколад.
        - Никогда не пробовал.
        - А стоит.
        Еще одна странность на сегодня - шеф не дождался своего стаканчика с кофе. Стоило мне подойти к автомату через дорогу, и за спиной послышался трепет кожистых крыльев. Проводила взглядом удалявшуюся к облакам спину Сен-Жермена.
        Ну и ладно. Тогда только горячий шоколад.
        Забросила монетку, нажала на кнопку.
        Через несколько мгновений целая туча работников ресторана поднялась в воздух, за считанные секунды обратившись неразличимыми в небе точками.
        А Лексар, выключив в заведении свет и заперев двери, с улыбкой направился ко мне.
        - Горячий шоколад? - осведомился принц.
        Его монетка тоже скользнула в щель для приема мелочи.
        Теперь и не узнать, искренно ли его любопытство, или же это очередная попытка развести меня на положительные эмоции. С мужчинами вообще сложно, а уж с демонами-мужчинами - вдвойне.
        - Он напоминает мне о доме.
        - Скучаешь?
        - Да с вами тут не соскучишься.
        Сделала глоток.
        М-м-м... вкусно, тепло, сладко. Если у любви и есть какой-то вкус, то это вкус горячего шоколада. Тогда гнев должен походить на редьку. Никогда не понимала людей, которым нравится редька.
        - Хм. довольно неплохо, - одобрил Лексар. - Тоже предпочитаешь послаще? - неловко добавил он, усмехнувшись.
        - Да, как и Его Высочество, - смело встретила взгляд принца, сложив губы трубочкой.
        Он нагнулся ко мне.
        Нет-нет-нет. Я уже достаточно за сегодня подпитала ненасытного шефа. Не хватало еще и для босса под конец дня становиться десертом.
        Так я думала. Ну а чувствовала как раз то, чего от меня добивались. Ладошки вспотели, горло пересохло. Помню, когда бывший вознамерился впервые меня поцеловать, я минут десять опрометью бегала от него по парку, умоляя дать мне еще минуточку на то, чтобы собраться с мыслями. Стесняюсь я вещей подобных. Очень.
        Однако стыдно было бы вымаливать такую же минуточку у принца демонов, поэтому я просто закрыла глаза, приоткрыла рот, отключилась от внешнего мира и полностью сосредоточилась на своих ощущениях.
        Губы Лексара коснулись моих.
        Ой, мамочки. Как же я поплыла. Будь он хоть человеком, хоть нелюдем, но целоваться умеет - факт. Аж ноги подкосились от, казалось бы, такого легкого, но при этом безумно чувственного поцелуя.
        Вот, пацаны и мальчики, что значит «по-французски»! Даже демоны иномирские в курсе.
        Удовольствие продлилось недолго. Принц отстранился, смущенно кашлянув в кулак и набрав полный рот горячего шоколада. Громко сглотнул.
        - Извини, - поспешно произнес босс. Сама скромность!
        - Да нет, ничего, - пожала плечами, опрокидывая в себя добрую половину стаканчика.
        - Сейчас съездим за твоими вещами... - А вы мастер тему переводить, Ваше Поцелуйшество! - .и уже после этого домой. Если, конечно, нет желания еще куда-нибудь выбраться.
        - Не выбраться, а забраться. Желательно в кровать.
        Подъемы в три часа ночи, знаете ли, тот еще стресс для офигевшего организма. А он у меня и без того интересными событиями за последнее время перенасыщен. Каждый день какая-нибудь ерунда приключается, и не одна, а с друзьями-ерундами в обнимку.
        - Понимаю, - виновато кивнул Лексар.
        Когда доехали до прошлого места моего проживания, я предпочла остаться в машине. Это во избежание новых интимных ситуаций. Пустая квартира, мы вдвоем, вид на краешек Эйфелевой башни. Звучит заманчиво, но на сегодня с меня хватит. Не готова я пока пускать в свою жизнь другого мужчину, и уж тем более такого, для которого являюсь закуской с биологической точки зрения. Да и субординацию, знаете ли, соблюдать нужно. Начальство как никак.
        Лишь уточнила перечень вещей. Сумка дорожная, ноутбук, мелочевка всякая на туалетном столике. Зарядка для смартфона воткнута в розетку у кровати. На этом всё.
        Через несколько минут мы уже мчали к особняку на окраине Парижа. Первое время молча, а потом я сама не выдержала.
        - Есть какие-то особые причины, по которым шеф вынуждает себя ненавидеть?
        - Хм. - выдержал принц небольшую паузу. - Хороший вопрос. Действительно, таким, как сейчас, Жеман был не всегда. Мы знакомы с самого детства, несмотря на разницу в социальном положении. Детей вообще не волнуют подобные вещи. Ровесники, проживающие в одном дворце - этого достаточно для того, чтобы сдружиться.
        - А потом?
        - А потом мы повзрослели. Жеман обзавелся невестой из своих кругов, собирался остепениться после того, как она забеременела.
        - Э-э-э.
        Вот это поворот. Хотя. уже не раз повторяла, что мужики, умеющие готовить -самородки. Брать таких надо, не раздумывая.
        - И как? Сыграли свадьбу-то? - Нам, ракам по знаку зодиака, любая история по нраву, лишь бы свадьба в конце. Романтики мы. Бабуля в гороскопах своих читала.
        - Нет. Я шутил по поводу того, что его непростой характер вынести сложно, но так и случилось. Расстались они. Ребенка несостоявшаяся жена забрала. А затем мятеж... И демоница эта, и дочь его оказались в самом эпицентре. Одна моя знакомая забрала обеих под свое крыло, но кто знает, что будет завтра? Или послезавтра? Или в день второго мятежа?
        - Почему же с собой их не забрали? Я видела детей.
        - Изначально решение о «переезде» было принято спонтанно. Мы буквально спасали наши жизни. А когда Жеман вернулся, чтобы забрать дочь сюда, она отказалась отдавать ребенка. Сказала, что на Атаэлиме спокойнее, чем неизвестно где.
        - Это. ужасно, - заключила я, съехав вниз по сидению.
        - Поэтому чужой гнев для Жемана, как отдушина. Он сам нередко так давится им, что смотреть больно. А помочь ничем нельзя. По крайней мере, сейчас.
        Вот, какой ты на самом деле, шеф. С виду затейник и юморист, каких поискать, а душа на части разрывается. Что ж, это в корне меняет дело. Подожди немного. Скорая психологическая помощь в моем лице уже мчится на срочный вызов.
        Глава 10. Досыта накормить чертей
        Нет, поговорить с шефом и устроить ему разбор полетов мне не удалось. Ни завтра, ни на следующий день, ни после него. Неделя пролетела так быстро, что вжух. и всё. Моргнуть не успела под гнетом разнообразных и не особо важных поручений. Перечислять их нет смысла. Слишком бесполезное занятие.
        Проснувшись однажды утром и взглянув на часы, испугалась не на шутку. Одиннадцать часов утра! Проспала самым наглым образом, и никто меня не разбудил. Даже Гариспик вездесущий.
        Вся правда дошла до меня только тогда, когда я выскочила из ванной комнаты и побежала одеваться. Натянула одну штанину, принялась кропотливо натягивать вторую. Не удержалась на одной ноге, зацепилась, бухнулась на пол многострадальным подбородком.
        Когда же выходной долгожданный? Сколько там дней минуло с прошлого? Минуточку, проверю календарь.
        Суббота. Да ладно?! Я дожила? Я впрямь дожила.
        Присела на кровать с одной лишь натянутой штаниной. Уставилась в стену.
        Как же мне свой досуг распланировать в этом логове? Всю неделю, возвращаясь из ресторана, без сил падала на кровать и засыпала мертвецким сном. К ноутбуку, лежавшему сейчас на прикроватной тумбочке, до сих пор не притронулась. Кино, что ли, посмотреть?..
        Но осторожный стук в дверь прервал мои размышления.
        Готова была поспорить, что это Лексар за устройство моего досуга переживает. Очень на него похоже. Гариспик, обычно, врывается без стука, вскарабкивается куда-нибудь под потолок на манер паука, и уже оттуда вещает, чем заняты остальные жители особняка поимённо, предлагая мне присоединиться к неизвестным забавам. Ровно до тех пор вещает, пока я не усну, как уже упоминала, без задних ног.
        Что касается шефа, то он и вовсе ко мне не заглядывал. Пересекались мы редко и не скажу, что метко. Встреча в ванной комнате оказалась скорее исключением, чем правилом.
        Тем не менее, открыть следовало, и я, собственно, отправилась открывать, предварительно натянув обе штанины.
        Вопреки моим ожиданиям, на пороге стоял не давящий лыбу принц демонов. И даже не демон.
        Черти. Целая толпа работников ресторана «Mon Demon» в количестве пары десятков столпилась в коридоре и смотрела на меня, не мигая ни единым глазом.
        Думаете, я испугалась? Ага, не то слово. На месте едва не обделалась. Японские фильмы ужасов нервно курят в сторонке перед лицом беспощадной реальности. Но если они пришли ко мне, им что-то от меня понадобилось. А что инферналам может понадобиться от человека? Единственного человека в их логове. Правильно - эмоции. Жрачка.
        - Хотите кушать? - крикнула я в толпу. Так, чтобы задние ряды мой вопрос тоже услыхали. Черти закивали. Бодренько так.
        Хм...
        Я была совсем не прочь исполнить свои прямые обязанности по договору с Его Высочеством. На кухня меня устроили? Устроили. Всё чики-пики, потому и я должна ответить услугой за услугу.
        Вот только каким образом мне за раз испытать такую лютую бурю эмоций, чтобы накормить их всех и никого не обделить?
        Или мне совместить приятное с полезным?
        - Кто-нибудь сможет подключить ноутбук к телику в гостиной, а?
        Пара рук в заднем ряду поднялась.
        - Отлично! - хлопнула в ладоши. - Тогда сегодня мы смотрим кино!
        Какое именно - сомнений в данной ситуации не оставалось. Пересматривала его раз шесть, и каждый из просмотров оканчивался одинаково - слезной истерикой и, что самое главное
        - океаном эмоций как позитивных, так и негативных. По вкусу придется всем.
        Если хотите узнать что фильм, то пожалуйста. «Небо любви» режиссера Нацуки Имаи. Ох, сколько слез. И все эти слезы теперь я посвящу вам, мои дорогие. коллеги.
        Пока осведомленные в современной технике черти подключали мой ноутбук к телевизору, уже подключилась к местному Wi-Fi и нашла этот фильм на французском языке. Фильм на те самые случаи, когда захочется выплеснуть свою грусть и весь накопившийся стресс за относительно небольшое время.
        Остальные обступили диван напротив телика со всех сторон. Кто-то встал за спинкой, кто-то уселся перед ним на пол. Для меня оставили почетное место посередине. Еще бы напитков и чего-нибудь пожевать принесли.
        О, несут! А настолько ли суровы мои обязанности в этом особняке, как мне показалось на первый взгляд? Любимая мелодрама, приятная и заинтересованная компания. Молчаливая, правда, но это вполне поправимо.
        На экран телевизора наконец-то вывелось изображение с ноутбука, а на невысокий чайный столик из темного дерева перед диваном поставили несколько бутылок холодного чая, положили три пачки чипсов.
        Итак, всё готово к просмотру.
        - Начинаем! - потерла ладошки и запустила фильм. - Никогда вы еще не наедитесь так сытно, как сейчас!
        - Вот это я и называю нарушением личного пространства, - не выдержала я уже во время завязки сюжета. - Притырить телефон, стереть там все контакты и оставить только свой. Но как же это романтично, да? Парень всё равно молодец, нисколько его не осуждаю!
        Эх... И впрямь ведь, любовь с первого взгляда. Хорошо сыграл актер. Один из моих любимых актеров, кстати! - пихнула я локтем под бок черта, сидевшего по правую сторону от меня. - Будет желание - глянем другие фильмы с его участием. - Миура Харума - один на миллион!
        - Нет, ну вы гляньте, гляньте! - первая душещипательная сцена заставила меня вскочить с дивана и некрасиво затыкать пальцем в экран телевизора. - Она его отшила только из-за того, что он ее ожиданий по внешности не оправдал! Ненормальная женщина. Это же ангел, ангел во плоти земной, а она!.. Эх, вот по таким причинам мужики и стремаются первыми в своих чувствах признаваться. Тоже мне, фифа нашлась. На себя бы в зеркало посмотрела, а потом пальцем у виска покрутила, что любовь всей своей жизни профукала. Идиотина.
        Скрестив руки на груди, резко села обратно
        А черти тем временем с интересом наблюдали за развитием сюжета. Некоторые тихо переговаривались между собой, делая ставки, сумеет ли герой завоевать сердце неприступной барышни.
        Как оказалось, нелюди совсем не прочь капнуть глубже в мир человеческих взаимоотношений. Не монстры они, круглосуточно сосущие эмоции, а вполне себе неплохие ребята. По крайней мере, относительно сытые.
        Но ведь это еще только начало!
        - Тихо, тихо, ни звука!.. - вскинула указательный палец, призывая зрителей к молчанию. -Это один из самых нежных моментов.
        Однако сердце обливалось кровью, осознавая, какая сцена произойдет через несколько минут. Уже морально я готовилась к худшему, а потому негативных эмоций даже на этом моменте произвела куда больше, чем положительных.
        - У-у-у, твари! Они все работают на ту девку, которая его бывшая! Извиняюсь за спойлер,
        - тут же добавила я, - но как же это отвратительно! И нет чтобы по дороге побежать, телефон достать на бегу, Хиро позвонить. Сказать, что ты в полной заднице и тебя тут пытаются... Она прям по маковому полю почесала! Чтобы у них кадры покруче сделать получилось, наверное! Ух, какая же дура. Но это всё для того, чтобы сюжет дальше продвинуть. Была бы она бабой умной, такого бы не произошло.
        Позволю себе заметить, это были первые полчаса двухчасового фильма. Если останавливаться на каждом эпизоде и в красках описывать все пережитые заново эмоции, описание просмотра растянется на добрые несколько страниц.
        Поэтому мы плавно перейдем к моей финальной истерике, на которую я извела добрую половину бумажных платочков из картонной коробочки, любезно предоставленной нелюдями.
        - А-а-а-а-а! - рыдала я в два ручья, завывая и захлебываясь слезами. - За что-о-о?! Хиро-о-о! Беги, беги быстрее! Ну почему вы все реве-е-ете?.. Они так ревут, что я тоже не могу сдержа-а-аться! А-а-а-а-а, Хиро-о-о!
        Скорбные физиономии чертей, наблюдавших за моими воплями, добавляли картине колоритности.
        Полагаю, моими эмоциями они уже вдоволь насытились, и моральный ущерб от очередного просмотра этой мелодрамы получила лишь я.
        - Зато это будет важным жизненным уроком для нее, - успокаивала меня седовласая женщина, сидевшая по левую руку.
        - Да. У нас на Атаэлиме и похуже вещи случались, - похлопывал черт, стоявший всё время позади, по плечу. - И семьи разлучают, и допрашивают под пытками.
        - Но Хи-и-иро!..
        - Он актер, - бросил кто-то из окружавшей меня толпы.
        - Но всё так печально, как будто взапра-а-авду!.. - не унималась я.
        - Тогда в следующий раз посмотрите комедию, - мягкий голос Лексара заставил нас всех обернуться.
        Принц и его верный шеф стояли в дверном проеме, не решаясь, видимо, присоединиться к остальным.
        Как долго они там караулят? Минуту? Десять? Полфильма? Или их привлекли мои нечеловеческие вопли? Надеюсь, этих двоих я тоже на несколько дней вперед накормила, потому что отходняк у меня будет длиться долго.
        - Хе-хе-хе... - захихикал Гариспик, сидя в дальнем левом углу потолка. Так сказать, на галёрке.
        - Не-е-ет, не прыгай! - увиденное на экране заставило меня отвлечься и от принца, и от шефа, и от Г ариспика. - Он спас ее. он снова спас ее даже после всего, что было! Это настоящая любовь! А-а-а-а-а!..
        Наверное, Лексар подал своим чертям какой-то тайный сигнал, поскольку они все, как один, поблагодарили меня за отлично проведенное время, сказали еще несколько напутствий на прощанье и вышли из гостиной.
        Я смачно высмаркивалась в бумажный платочек, когда демоны уселись по бокам от меня. Героиня на экране делала заключительные выводы о злоключениях своей жизни, а я красная, заплаканная, сопливая никак не могла свыкнуться с финалом этой непростой истории. Уже в седьмой раз. Умеют же люди снимать по-настоящему душещипательные фильмы!
        Подняла глаза на Лексара. Лицо его расплывалось, но и без того нельзя было не заметить восхищение, с которым Его Высочество смотрел на меня. Словно я была единственной из зевак, кто осмелился спустить с дерева застрявшую на нем кошку.
        Жеман, напротив, хмурился и поглядывал на меня с каким-то подозрением.
        А я всего-то посмотрела хорошее кино в свой заслуженный выходной!
        - Твои страдания. - аккуратно взяв мою ручку в свою, принц ласково погладил ее. - Я обязательно увековечу их в истории Атаэлима.
        - Пф, - фыркнул Жеман, схватив меня за подбородок и приблизив к себе. - Ты пересолила, тебе не кажется?
        По экрану уже титры ползли, а мы сидели всё так же. Радужки демоновых глаз покраснели. И один, и второй смотрят на меня, не мигая.
        Они питаются? Прямо сейчас? Не просто же так под самый конец заявились. Чтобы поглотить самые яркие, самые сочные мои эмоции.
        Шумно сглотнула слюну, шмыгнула носом. Сначала попыталась высвободить свое лицо из рук шефа - никак. Затем руку из хватки принца - тоже тщетно.
        Вот теперь становится немного страшно. Лексар уже не кажется настолько милым и заботливым, а Жеман - равнодушным ко всему. И в такие моменты они совершенно не похожи на людей.
        Говорят, что мужчинам от женщин нужно только одно. Тогда и демонам от людей так же нужна одна единственная вещь.
        - Вы только скажите, к-к-когда это закончится, - пролепетала я, метая взгляд то в одного, то в другого демона. - Это пугает.
        Лексар резко выдохнул. Его радужки за считанные секунды вернули карий цвет. Жеман тряхнул головой, приходя в себя одновременно с моим начальником. Выглядело всё так, как будто мужчин разом переклинило. Сдвиг по фазе какой-то демонический.
        - Нам нужно в Атаэлим, - поднялся Его Высочество. За ним последовал и шеф. - Прости, Лина. Вернемся к вечеру. Если вернемся.
        - П-п-подождите... - протянула я к ним руку, когда демоны уже направились к дверям. -Подождите! - и скрылись за ними, оставив меня в гордом одиночестве.
        Так они не питались? Они сигнал какой-то из другого мира получали? Как муравьи, по антенкам встроенным переговариваются? Во дела.
        Вышла в коридор. Тишина. Ни единой души кругом. Всем скопом в Атаэлим отправились? Значит, где-то в этих стенах есть портал?
        - О-бал-деть. - съехала вниз по двери и осела на пол.
        Всё, что говорил принц про второй мятеж - это чистая правда. Они готовятся к нему.
        Даже не столько здесь, сколько там, принимая непосредственное участие в подготовке.
        Вот и еще одна огромная пропасть пролегла между мною и работниками ресторана. Сколько бы мне ни рассказывали про мир, в котором обитают инферналы, всегда лучше один раз увидеть, нежели сотню раз услышать.
        Мое внимание привлек топот маленьких ножек со стороны лестницы. Повернула голову.
        Дети. Те, что в первый день моего пребывания в особняке, врассыпную от меня бросились и до сей поры носа из укрытия не казали.
        Их с собой не взяли, значит? Действительно, что делать детям при подготовке к военным действиям? Сидеть в самом безопасном месте и не высовываться. Ровно так же, как и мне.
        - Привет? - осмелилась пойти на контакт во второй раз, и все-таки дождалась адекватных ответных действий.
        Насупившись, вперед вышел мальчик лет семи. Смоляные волосы торчали в разные стороны, а на щуплом тельце висела черная пижамка в серую клетку.
        - Его Высочество сказал, что ты - человек, - заявил он, ткнув в меня пальцем.
        - Ага, - не стала отрицать очевидное.
        А мы людей не боимся.
        Мальчик встал в позу, и это показалось мне настолько забавным, что весь негатив, вызванный неоднозначной концовкой недавно просмотренной мелодрамы, испарился бесследно.
        - Вас люди тоже не особо испугались бы, - объявила я ничью, усмехнувшись. - Ты вот мне скажи, вы тут целых три года сидите? Безвылазно?
        Обвела притихших детей внимательным взглядом. Мальчики, девочки от трех до десяти лет по человеческим меркам скромно взирали на меня, хлопая большими глазами.
        - Его Высочество говорит, что здесь безопасно, - пояснил маленький брюнет. Черная прядь упала ему на глаза. Сдунул ее, но она благополучно легла обратно на лоб.
        - Судя по россказням ваших взрослых, наш мир нисколечки не похож на ваш. - С кряхтением поднялась с пола, отряхнулась. - Как тебя зовут?
        - Аята.
        - А меня - Лина. - Протянула ему руку.
        Расстояние между нами исчислялось несколькими метрами. Придется ему преодолеть барьер межмирного непонимания, чтобы впервые прикоснуться к человеку.
        Шажок, еще шажок. Несмело мальчишка двинулся ко мне по коридору, делая небольшие паузы между шагами и раздумывая над тем, идти ли дальше. Кивнув, подбодрила его. Ручка маленького демонёнка легла в мою. Знакомство закрепили рукопожатием.
        - Думаю, Его Высочество будет не сильно против, если однажды мы все вместе посетим какой-нибудь... парк развлечений, - подмигнула ребенку. - Человеческий. Будет весело, я обещаю.
        Улыбки осветили лица детишек, и даже Аята скромно улыбнулся, отведя взгляд.
        Ну, вот мы и нашли общий язык. А ребятам и впрямь нужно развеяться. Мятежи мятежами, но у всех детей должно быть полноценное детство. Даже у таких необычных детей, как они.
        - Так. ноутбук всё еще подключен к телевизору, - задумчиво ткнула в щеку пальцем. -Пока взрослые не вернутся, предлагаю посмотреть мультики, а? Что скажете? «Питера Пена» кто-нибудь знает? «Русалочку»? «Короля льва»? Нет? Ну, мы это дело быстро исправим! Погнали?
        И усевшись перед телевизором в гостиной уже в компании гогочущей ребятни, я поставила диснеевский плей-лист. Кто знает, во сколько принц решит свои дела в другом мире? Надеюсь, с ролью няньки я также сумею выложиться на все сто.
        - Нет, не умирай, Муфаса. - бормотала я сквозь сон, когда чьи-то руки подняли меня с дивана и понесли в неизвестность. - Симба-а-а. его-о-о не верну-у-уть...
        Тихие медленные шаги, скрип двери. Голова касается мягкой подушки.
        На каком моменте я успела вырубиться? Всё-таки нянька из меня не ахти получилась. Или же дети не научились контролировать потребление эмоций и до дна меня иссушили.
        Пробуждения моего полноценного никто дожидаться не стал. Дверь в комнату захлопнулась за неизвестным.
        А вот как бы не так!
        Поднялась, тряхнула головой. Огурцом себя, как в прошлый раз, не чувствовала - уже радует. Нужно спросить, как там дела у них в другом мире-то. Волновалась как-никак. Все ли живые вернулись - тоже интересно.
        На цыпочках подошла к двери, приоткрыла, выглянула.
        Темная фигура удалялась от меня в самую крайнюю комнату еще дальше по коридору. Ну а я последовала за мужчиной в полумраке, когда тот скрылся из виду. Не скажу, что интуиция меня сильно подводила, поэтому двигалась осторожно, ничего не задев, хотя темнота - хоть глаз выколи. Выручал лишь лунный свет, легкой дымкой струившийся из единственного окна.
        Зайдя в нужную комнату, обнаружила лестницу наверх. Аккуратно поднялась.
        Крыша. А на ней, сгорбившись, сидит Жеман, обратив свой взгляд на темно-синее небо, утыканное множеством звезд. В центре Парижа стоит Эйфелева башня во всей красе, а здесь открывался вид даже краше. Вид на бесконечность. Будто бы темная прослойка ночного неба и есть та самая пропасть между нашими мирами. Землей и Атаэлимом. Людьми и демонами. Мной, шефом и принцем.
        Пологий скат крыши не стал для меня серьезным препятствием. Босыми ногами я спустилась к демону и присела рядом с ним. Обняла колени руками.
        - Дай угадаю, - первая начала я. - Она снова не дала тебе забрать ребенка.
        - А Вашсочство то еще трепло, как я погляжу, - ухмыльнулся шеф. Вздохнул. - Верно. Не дала.
        - Ну и черт с ней. В смысле... - поспешила исправиться, - я знаю, что ты будешь рядом, если с ними что-то случится. Почувствуешь. Вы ведь все друг друга чувствуете. Как муравьи, да?
        - Странное сравнение.
        - Да, немного.
        Мы замолчали. Я не хотела перегружать Жемана лишний раз. Ему и так сегодня досталось. А он просто не хотел вести со мной диалог. В прочем, ничего удивительного. Он и раньше не стремился выделить хотя бы минутку своего личного времени, чтобы просто поговорить со мной по душам. Да и зачем ему это? Я же просто какой-то там человек.
        Спасибо, что беспокоишься, - неожиданно произнес он.
        Вот это уже что-то новенькое.
        - Ну... времени, конечно, немного прошло с тех пор, как я тут появилась, но... беспокоиться - это естественно. Знаю, что ты не любитель сладкого, и всё же.
        Развернув мое лицо к себе обеими руками, шеф просто взял и без всякого предупреждения поцеловал меня.
        Чего-о-о?!
        Не ожидая подобного напора, забарахталась. Нога соскользнула вниз, как и моя ёрзавшая по скользкому скату пятая точка, и я с диким ором полетела вниз. В последний момент демону удалось прыгнуть за мной и поймать меня за запястье. Острые когти заскрежетали по черепице, а моя тушка повисла в воздухе на уровне. Тут сколько метров от крыши до земли?!
        - Да хватит уже орать. - вымученно протянул Жеман, затаскивая меня обратно.
        И не говори. У самой уже горло болит от постоянных неожиданностей. Чуть что -инстинкт самосохранения тут же дает о себе знать, окаянный. Хотя, работай он у меня исправно, на крышу бы не полезла.
        - Спать иди, - рявкнули мне в лицо. - Быстро давай. Не выспишься - на кухню тебе путь закрыт.
        - Высплюсь!
        - Посмотрим.
        - Какой же ты бесячий временами! Ой, в смысле.
        - Иди уже, неуклюжая ты женщина!
        - Бе-бе-бе!
        - Хуже ребенка.
        - На себя посмотри!
        - Прекрасен, куда ни глянь!
        - Бо-о-оже, что это было?! - упала я на кровать, прикрыв руками пылающее лицо.
        Шеф, ты вообще в своем уме перед сном такие выкрутасы выделывать? За что?! Ничего не сделала же! Плохого. Уж сегодня однозначно только хорошие вещи делаю, с самого раннего утра! Или с помощью меня ты хочешь облегчить свою душевную боль?.. Как высокопарно звучит! Меньше мелодрам смотри, дура.
        О-о-ох.
        Подтянула к себе подушку, обняла руками и уставилась в светлый потолок.
        Ну вот. Спать осталось часа три-четыре, а сна теперь ни в одном глазу. Ни одном глазу, пока не решу, что мне делать с двумя демонами.
        Нет, их место на Атаэлиме. Принц устроит второй мятеж, победит, займет свой трон и все они, вернувшись в родной мир, будут там порядки свои наводить. Принц - править, шеф -готовить... или чем он там занимается? «Mon Demon» закроется, делать мне в Париже будет уже нечего, и я благополучно улечу обратно в свой поселок. На этом мои приключения можно будет считать оконченными. Именно такой нас всех ожидает финал. Единственным человеком, проживающим в их мире, я быть не смогу. Здесь тоже вряд ли кто останется. На родину всё равно потянет. Любые отношения с демонами закончатся полным провалом.
        Что ж, решила. Теперь можно спать. Или.
        - Бли-и-ин. - уткнулась лицом в подушку.
        Если я уже ко всем так сильно привыкла, как же сложно будет отпустить их. Даже шефа проклятого. А принца-то и подавно.
        Всё. С завтрашнего дня ни единого намека на то, что хоть кто-то из них мне интересен. Ни одного. Выполним наш договор и дело с концом. Бесценный опыт работы на кухне пятизвездочного ресторана - моя единственная цель.
        Глава 11. Станцевать и изменить собственным принципам
        - Я буду. буду готовить?
        Не ослышалась ли? Полторы недели прошло с тех пор, как я сменила должность в ресторане, и только сейчас шеф наконец-то дает мне задание, непосредственно связанное с моими должностными обязанностями? Стоит отметить этот день красным маркером в календаре.
        - Сам удивлен своему решению, но идиотские обязанности, к глубокому сожалению, закончились, - развел демон руками, стоя по ту сторону центрального стола. - Сегодня воображение отказывается работать, так что просто сделай то, что должна была сделать во время конкурса.
        - У меня будет час?
        - В этот раз у тебя будет столько времени, сколько пожелаешь. Будем надеяться, что такая фора не даст тебе упасть в грязь лицом, как остальным. - Жеман перегнулся через стол, хитро прищурившись. - Я не просто шеф этого ресторана. Я - главный королевский повар в атаэлимском дворце. Если стряпня моих же подчиненных приходится мне не по вкусу, заставляю их сильно пожалеть о том, что они вообще избрали кулинарную стезю. Так что хорошо постарайся, мадемуазель. За тобой буду следить особенно пристально.
        - Поняла, - воодушевленно сжала кулак перед лицом.
        Однозначно не смогу превзойти великолепного шефа Сен-Жермена, а уж тем более главного королевского повара Жемана, но превзойти саму себя вполне возможно. Не зря в свое время с пеной у рта доказывала Лексару, что повар я хороший и место мое на кухне. Придется доказать это на практике.
        А для начала определиться с тем, что именно приготовить. Не думаю, что рататуй из одноименного мультфильма поможет мне завоевать сердце шефа.
        Хм...
        Вся прелесть готовки демонов заключалась в том, чтобы наделить каждое блюдо определенными эмоциями. Раз уж нелюди ими питаются, то, казалось бы, зачем в атаэлимском дворце вообще нужны повара? Сделала собственные выводы на этот счет. Пищу поглощают лишь аристократы, поскольку смысла в еде, выложенной на тарелку, для инферналов практически нет. Это скорее каприз избалованной знати. Ну а для того, чтобы насыщение наступило, повара в каждом блюде оставляют частичку самого себя. Понятия не имею, каким колдовским образом блюдо впитывает эмоции, да и не владею я их магией, чтобы провернуть подобный трюк.
        Одно мне известно точно - своим блюдом я должна сыграть на струнах души шефа.
        Мой выбор - тирамису.
        И не просто тирамису. Десерт должен быть в равной степени горьким и сливочным, без добавления сахара. Отметаем в сторону классический рецепт и приступаем к разработке собственного.
        За печеньем «Савоярди» пришлось сбегать в магазин. Очень странно, но при всей любви шефа к латте, кофейное лакомство не входило в меню ресторана «Mon Demon». Также прикупила небольшой пакетик крепчайшего молотого кофе. Часть на посыпку, часть для варки в турке с последующей пропиткой печенья. Сливки, яйца, сыр маскарпоне и коньяк видела на кухне. Все ингредиенты готовы.
        Вернувшись в ресторан, приступила к готовке.
        Взбила сливки до густых пиков. В отдельной миске смешала желтки с маскарпоне. Сварила кофе и, дав ему остыть, влила коньяк и на пару секунд опустила в получившуюся смесь «Савоярди». Укладываем в подготовленную форму слоями. Печенье, сливки с желтками и маскарпоне. Снова печенье, опять сливочную прослойку и так до тех пор, пока форма не заполнится. Теперь отправляем в холодильник на несколько часов, даем пирожному затвердеть и пропитаться, как следует.
        Оставшееся время посвятила посильной помощи работникам. Совместный просмотр любимой мелодрамы не то чтобы сильно сблизил нас, но сейчас факт того, что меня окружали не люди, а черти - мало меня беспокоил. Попытавшись влиться в коллектив, отторжения или безразличия не встретила.
        Роковой момент настал тогда, когда я вынула тирамису из холодильника, отрезала небольшой его кубик и положила на тарелочку. Обильно посыпала молотым кофе, украсила листиком свежей мяты, розочкой из взбитых сливок и вручила Жеману.
        - Тирамису? - с ходу догадался он.
        Знаешь, что это такое?
        - Ну разумеется знаю. Я силён во всех кухнях обоих миров, - лишний раз похвалился демон. - Но почему именно этот десерт?
        - Потому что... он кофейный. И горький. И ты ведь любишь латте, - ухватилась за самый очевидный вкус шефа.
        Жеман усмехнулся. Сначала тихо, себе под нос. Потом хохотнул, а затем и вовсе расхохотался так, что черти моментально прекратили всё, чем занимались до этого, и воззрились на обезумевшего Жана Сен-Жермена. У него аж слезы в уголках глаз проступили от смеха.
        - Да что не так-то?! - вспылила я, со звоном поставив тарелку на столешницу. Не зная, куда мне теперь податься. Остаться или бежать куда подальше.
        - Моя дорогая. - отсмеявшись, расплылся демон в широкой улыбке. Привлек меня к себе, обнял, склонился над ухом. - Я ненавижу латте. Терпеть его не могу. С первой до последней капли.
        - Что?..
        - Эта дрянь стала первой, что я попробовал, оказавшись в этом мире. Вдалеке от родной дворцовой кухни, от дочери. Вкус латте ассоциируется у меня лишь с одним - желанием поскорее вернуться домой. Дает мне сил на борьбу и напоминает о том, что мне дороже всего на свете.
        - Вот оно как, - выдохнула я, понимая, что совершенно не знаю Жемана.
        С каждым днем этот демон открывает всё новые грани себя, а мои собственные предположения и предрассудки рушатся о суровую действительность.
        - Как же мало вещей, которые ты любишь. И как много тех, которые ненавидишь.
        Руки шефа легли на мои плечи. Лбом он уткнулся в мой лоб.
        - Думаешь, я один такой? - полушепотом спросил кулинар. - Просто честный. А еще красивый, но. немного потрепанный. Ха-ха-ха!
        Взяв тарелочку с десертом, танцующей походкой Жеман направился в подсобку, чтобы горький вкус кофе лишний раз напомнил ему о том, что «дороже всего на свете».
        - Хе-хе-хе, - проплыл мимо меня Гариспик, заливаясь бесовским смехом.
        - И ты, Брут. Все вы надо мной поиздеваться решили. Разом.
        Не скажу, что настроение мое упало ниже плинтуса, когда насыщенный рабочий день подошел к концу. Уже привыкла к выкрутасам шефа и к тому, с каким тонким изяществом он умеет мое настроение портить. Однако кофейные откровения щедро сдобрили наши отношения большой такой ложкой дёгтя.
        Жеман ненавидит наш мир, несмотря на то, какую внушительную роль играет в нем на данный момент, и стремится поскорее покончить с пребыванием здесь раз и навсегда. Цель, которую я перед собой поставила, оправдала себя всецело. Ни к кому из них не привязываться. Рано или поздно уйдут. Все до единого.
        - Лина?
        Автомобиль Лексара остановился на подъездной дорожке к особняку.
        - Да?
        - Что-то ты сегодня совсем...
        - .солёная? - подсказала я.
        - Не то чтобы.
        - Как маринованный огурец.
        - Я не питался твоими эмоциями, - несколько раздраженно заявили мне, положив обе руки на руль, - поэтому не могу знать.
        - Ну да. Сладкого сегодня нет в меню, и многого ты не потерял. Сообщу, когда завезут десерты.
        Глубокие карие глаза попытались прочь во мне дыру. Я ответила принцу тем же. Но в «гляделки» мы играли недолго. Его Высочество предпочел отдать победу мне, вынув ключи зажигания и молча покинув салон.
        Сама не знаю, что за муха меня укусила в тот вечер. Вероятно, откровения Жемана послужили всему виной. Признание в том, что родной для меня мир служил своеобразной обочиной, на которой он остановился передохнуть. Поесть, отлить, прежде чем отправиться дальше в родной Атаэлим. Навстречу светлому будущему и всему такому. Очевидное заключение. Но неприятно сознавать, что здесь нет ничего, чем шеф мог бы дорожить. Целых три года, а ему всё еще не за что зацепиться кроме мыслей о потерянной дочери и желании удовлетворить свой голод.
        Мне очень хотелось исправить это. Тоже не знаю почему. Хотелось показать ему вещи, которых он еще не видел. Хотелось заставить испытывать эмоции, которые он еще никогда не испытывал, будучи здесь. Мне было жалко его, и одновременно я жаждала втащить ему между глаз за невеселые мысли. За ненависть, что он испытывал ко всему. За неуместный юмор, маскирующий душевные метания.
        В окошко машины постучали.
        Ах, да. Пора выходить, плестись в свою комнату и успеть выспаться до трех часов ночи под бормотание повисшего на потолке Гариспика.
        Хотя бы бес на свое положение никогда не жаловался, и то отдушина!
        Однако у принца на сегодняшний вечер планы были иные. Схватив меня за руку, повел на второй этаж, а затем сразу же в гостиную. Захлопнул двери. Обернулся ко мне с хищной
        улыбкой. Скривившись, я сделала пару шагов назад. Подумала. Опасливо сделала еще один шаг назад, на всякий случай.
        - Если Жеман испортил тебе настроение, я - тот, кто его улучшит.
        - Подозрительная перемена, Вашество...
        - Просто давно хотел предложить, но не было подходящего момента. Не хочешь. потанцевать?
        - Чего?..
        Но Лексар уже выудил колонку из шкафа у дальней стены. Из кармана достал телефон, покопался в нем, подключая.
        - Какие еще танцы, на ночь глядя?! Или на работе перегрелись слегка? Не слегка. -поняла я, когда из колонок раздалась музыка, чем-то напоминавшая вальс. Размеренностью, мелодичностью. Привкусом школьных дискотек, на которых отжигали в основном учителя. - Я пошла отсюда.
        Развернулась и поспешила к дверям.
        Демон оказался быстрее и проворнее. Возник прямо передо мной, перегородив дорогу.
        - Раз в четверть года в атаэлимском дворце проходит бал, - пояснил принц.
        Подхватил меня за руку. Вторую руку он опустил на мою талию, и повел по гостиной. С каждым шагом я не специально отдавливала ему ногу, но мужчина и глазом не моргнул на мои неуклюжие попытки попасть в ритм.
        - Вся знать собирается в одном зале. Становится тесно, трудно дышать, зато о политике -ни слова. Все просто наслаждаются танцами, выпивкой и легкими закусками.
        - Кто о чем, а демоны - об Атаэлиме, - закатила глаза и вновь отдавила Лексару ногу. -Хоть одним глазком дали бы взглянуть на ваш мир.
        - О-о-о. - простонав, Его Высочество закружил меня. Едва не потеряла равновесие, но меня снова подхватили и повели. - Боюсь, человек не продержится там и нескольких минут. Через чур велик соблазн полакомиться вашими эмоциями. До смерти, - блеснули красные глаза, но погасли уже через мгновение.
        - Ты никогда не говорил, что после ваших трапез откинуться можно, - подметила я, но меня еще раз закружили.
        Лицо принца возникло прямо перед моим. Лексар склонился надо мной, а я выгнула спину и отвела взгляд, потому что накануне зареклась не поддаваться на провокации этих нелюдей. Особенно, если они исчезнут из моей жизни так же стремительно, как появились в ней.
        - Потому что в нашем обществе тебе подобное не грозит, - украдкой улыбнулся принц. -Но что касается остальных инферналов.
        - А при чем тут остальные инферналы?
        - А кто из нас возымел желание хотя бы одним глазком взглянуть на Атаэлим?
        Еще несколько кругов по комнате и, подхватив меня за талию, шатен оторвал мои ноги от пола. Повернулся вокруг своей оси, опустил.
        - Несмотря на то, кем являются люди для инферналов, я совершенно другого мнения о вас. Потому и наказал своих подданных никому не чинить вреда. У вас - своя жизнь, -повели меня вправо, - .. .у нас - своя, - теперь повели влево. - Мы не паразиты и не вершина пищевой цепочки. Мы те, кто благодарны вам за временное пристанище и уберемся из этого мира, как только сумеем расправиться с главной причиной тирании нашего.
        Они с шефом сговорились, что ли?! И первый, и второй сегодня намекают на то, что люди для них пустое место, зато как же хороша их родина!..
        - Так было ровно до тех пор, пока. - Лексар резко остановился и крепко прижал меня к себе. Я аж рот открыла, когда страстный шепот принца раздался в моих ушах. - До тех пор, пока я не встретил тебя, Лина.
        Ёмана.
        - Твои эмоции, они. Они возбуждают не только мой голод. Они пробуждают во мне нечто такое, чего я никогда не ощущал прежде.
        - Например? - неловко выдавила. Мне нужны были неопровержимые доказательства!
        Однако вместо доказательств словесных, Его Высочество незамедлительно перешел к действиям, а именно - впился горячими губами в мои губы. Такая банальная вещь, как поцелуй, вновь заставила меня потерять голову и улететь в места более отдаленные, чем Атаэлим.
        Я соблазнила принца демонов! Да это ж достижение одно на миллион. Нет, на миллиард. На семь миллиардов? Сколько там людей на Земле проживает? А всё благодаря какому-то кулинарному конкурсу, на который я вообще могла не пройти, если бы не оказалась честной самой с собой и не написала тогда всё, что думаю. о шефе! О владельце ресторана там и слова не было. Да я вообще не знала, кого или. что он из себя представляет. Как и Жан Сен-Жермен, кстати.
        - Вот, что я чувствую, - оборвав поцелуй, но не оторвав своих губ прошептал Лексар. -Твои эмоции никогда не сравнятся с эмоциями демониц. Ты как. как.
        - Да?..
        - Как необходимая добавка, усиливающая вкус стократно. Как мой личный сорт глутамата натрия.
        - Глутамата. натрия?
        Да.
        - И ты думаешь, что это романтично?
        - Теперь... не уверен.
        Я рассмеялась.
        Комплименты Его Высочества приобретают новый размах.
        - Тогда позволю себе заметить, что твои вкусы весьма специфичны, - подлила масла в огонь. Раз уж играть, то играть по-крупному.
        Вот так мое принципиальное решение не сближаться с инферналами улетело в тартарары. А что бы вы сделали на моем месте, оказавшись с обаятельным принцем демонов один на один? Даже мысли о шефе, занимавшие меня добрых три года, отошли на второй план. Вот, что с наивными и неуклюжими в отношениях девочками делает любовь.
        Мы целовались так, что к тому моменту, когда меня проводили до комнаты, губы жгло. Не верю в то, что за всё время нашего безрассудства Лексар не позаимствовал хотя бы капельку лакомых для него эмоций. Но была вполне не против этого.
        Всего лишь капельку? Бери больше.
        - Ох, мамочки. - присела на краешек кровати и прикрыла руками пылавшее лицо. -Страсти, как в бабулиных бразильских сериалах. Да еще и хлеще. В них хотя бы демонов не было, а принцев тем более.
        - Лина - принцесса демонов, - губы расплылись в улыбке, и я опустила голову на подушку. Счастливо зажмурилась. - А неплохо. Надо же ломать стереотипы.
        - Хе-хе-хе.
        - Чего ржешь, Гариспик? - прикрикнула я на беса. Запустила подушкой в левый угол потолка, но та, не достигнув цели, упала на пол. - Просто так он бы мне всякого такого не наговорил. Зачем брать на себя лишнюю ответственность, да?
        Я словно сама себя пыталась убедить в том, что Лексар заинтересовался мною, как женщиной, а не как источником вкусной и питательной пищи.
        Но вопрос с Атаэлимом всё еще стоял остро. Даже если у нас получится закрутить шуры-муры, то каким образом мы будем развивать наши отношения, если с разными мирами при этом связаны? Не отрицаю тот факт, что после второго мятежа мой чувствительный и внимательный ко мне босс по праву займет атаэлимский престол и из принца переквалифицируется в короля. Очень порадуюсь его достижениям. Честно. Хлопать буду в первых рядах впереди всех чертей и прочей его челяди.
        А мне-то как быть? Править вместе с ним? Такое возможно? Или я стану одной из его наложниц? Тогда уж самой главной и любимой. На иные условия не соглашусь -женщина я гордая. Потом в мою честь возведут дворец, как этот. в Индии который. Тадж-Махал называется.
        Нет. Явно палку перегибаю. Посмотрим, как будет дальше. И вовсе я не меркантильная!
        Хе-хе-хе.
        Глава 12. Сыграть роль героини в парке развлечений
        - Вы только гляньте на нее. Неделю на кухне отпахала, а светится, как лампа. Ты точно человек, мадемуазель, или так хорошо прикидываешься?
        Лениво подперев щеку кулаком, шеф с самого утра сканировал мое одухотворенное лицо, сидя за столом напротив меня.
        Но я старалась не обращать внимания ни на него, ни на его повседневные колкости в мой адрес. Потому что сегодняшний выходной - особенный.
        Его Высочество всё-таки дал добро на то, чтобы я выгуляла скучающих детишек в один из местных парков развлечений. Аяте, как лидеру малолетней банды, были предложены несколько вариантов на выбор. И я вот нисколько не усомнилась в том, что мальчишка выберет самый крупный, самый запутанный и многолюдный парк в окрестностях Парижа.
        Короче, мы едем в «Диснейленд»! Мы - принц, я и ребятня. Можно ведь и свиданием назвать намечающееся мероприятие. Если детишек своевременно сплавлять на аттракционы, их сопровождающие смогут некоторое время побыть вместе. Покушать сладкую вату, измазать друг другу носы мороженым.
        - Нет, ну она явно затевает какую-то пакость. Только гляньте, - вслух размышлял Жеман. Глядеть на меня было некому. Одни в столовой сидим.
        - Сегодня у тебя не получится испортить мне настроение, - пальцем крутила я выбившуюся из хвоста прядку волос. - Даже не пытайся.
        Накануне после работы специально заглянула в магазин и прикупила милый сарафанчик. Красный такой в белый горошек, чтобы сувенирные ушки Минни Маус смотрелись с образом гармонично.
        - Спорим, что получится? - перегнулся демон через стол, давя хищную лыбу.
        - А ну попробуй! - повторила за ним, грозно выпятив нижнюю губу. Наши лбы снова столкнулись, глаза заметали молнии.
        - Я еду с вами.
        - Чего?!
        Нет, он просто хочет подколоть меня. Лексар же сказал, что Жеман скорее навсегда в Атаэлим отправится, нежели туда, где его неоднократно стошнит от эмоций счастья, любви и прочих сладостей.
        - Тебя же стошнит! - зацепилась за слова принца, как за последнюю соломинку. - Там эти. люди радуются всякие!
        - Придется устроить разгрузочный день. Только и всего.
        Ну нет, нет, нет. Как же сладкая вата? Мороженое, совместный отдых? Туннель любви на лодках-лебедях? Из-за присутствия едкого шефа все мои планы пойдут крахом!
        - Мадемуазель только раскатала губищу на Вашсочство, а тут я... Неприятно, да, - демон цокнул языком. - Очень неприятно.
        Промычав что-то неразборчивое, уткнулась лбом в стол.
        Признаю, шефу удалось малость подпортить мне настроение, но я не сдамся. Не проиграю этой наглой физиономии. Этому коту с рогами, который гуляет сам по себе. Никогда.
        - Тебе неизвестно, какие скелеты прячутся в шкафу принца Лексара, - серьезно заявил мне Жеман, вернувшись задницей на стул и отведя взгляд в сторону. - А мне - да. О тебе же беспокоюсь, дура ты впечатлительная. Простого «спасибо» было бы достаточно. Я бы ответил «пожалуйста, мадемуазель» и всё разрешилось.
        - Мне твоя забота не нужна, - тоже плюхнулась обратно на стул, хмыкнув и скрестив руки на груди.
        - Как хочешь. Мое дело - предупредить, твое - покрыть меня руганью и забыть об этих словах. Вот только потом не плачься в мой китель или получишь по лбу поварешкой.
        - Он женат? - выгнула бровь.
        - Кто? Китель?
        - Принц.
        - Нет.
        - Тогда вижу цель, не вижу препятствий!
        - Ужас-то какой. - наигранно приложил шеф руку к приоткрытому рту.
        Наше противостояние с той самой минуты усилилось десятикратно. Я понимала, что раз уж мой дорогой Сен-Жермен затронул столь душещипательную для меня тему, как наши отношения с Лексаром, то для него открывались новые возможности развести меня на негатив. Хитро. Но хитро не настолько, чтобы я об этом не догадалась.
        Нашу перепалку прервал принц демонов собственной персоной в окружении детишек. Особенно счастливо выглядел мой недавний знакомый Аята, выбравшийся из толпы и показавший мне оттопыренный большой палец. Кивнула мальчишке в ответ.
        Ему ли не знать, сколько сил я потратила, чтобы уговорить Лексара на столь необычную и непредсказуемую авантюру. Семнадцать детей и мы двое. Трое.
        Обернулась к шефу, и он тут же помахал мне рукой, игриво шевеля пальчиками.
        Даже говорить не стоит о том, что прежде я видела «Диснейленд» только по телевизору и на фотографиях. Как и Эйфелеву башню, собственно, с прочими достопримечательностями славного города Парижа.
        Цена за вход в один из популярнейших парков развлечений, к сожалению, не просто кусалась, а кошелек откусывала целиком. Платил за всех нас, впрочем, принц, так что мой кошелек пока что находился в относительной безопасности. До тех пор, пока не зайду в один из сувенирных магазинчиков. Тогда держите меня семеро, ибо я ни за себя, ни за свои кровные отвечать не буду.
        Для нашей поездки Его Высочество арендовал целый микроавтобус на двадцать мест. Лексар за рулем, рядом с ним Жеман, который наглейшим образом отжал это место, отпихнув меня ладонью в лицо при посадке. Пришлось всю дорогу делить салон с ребятней.
        Задал мне шеф с утра загадку, конечно. Какие скелеты могут в шкафу принца обитать? Такие же, как у любого высокопоставленного лица, наверное. Коррупция там всякая, кумовство. Трудно было представить, что такой обаятельный мужчина, как Лексар, скрывает от меня нечто похуже. По виду он же и муху не обидит.
        Если обвинения Жемана в адрес Его Высочества всего лишь предлог для моего беспокойства и повышенного уровня агрессии, то не о чем переживать.
        Но я все равно немного переживала. И это пока что не давало мне полноценно насладиться нашим путешествием.
        Периферическим зрением поймала на себе взгляд Аяты. Мальчишка занимал соседнее место.
        - Ваши родители ждут вас в Атаэлиме, верно? - поинтересовалась я как бы между прочим, чтобы разговор отвлек меня от неприятных мыслей.
        - У нас нет родителей, - мотнул головой ребенок. - Его Высочество забрал нас из детского дома.
        Молодчина, Лина! Не в бровь, так в глаз.
        - Воспитатели ушли защищать честь Его Величества короля, - с улыбкой продолжил Аята, - так что мы собрались и на поиски принца отправились.
        - Как это «отправились»? - захлопала ресницами. - Сами?
        - Я услышал, что он собирает всех взрослых в безопасном месте. А там, где есть взрослые, мы точно не пропадем.
        Какой смышленый малыш. На вид первоклассник, но мозги и инстинкт самосохранения работают что надо. Еще и остальных повел за собой. Кто знает, что случилось бы с кучкой несовершеннолетних демонов, коснись их «праведная» рука короля Сетаниса? Слышала я об этом мужике до сих пор лишь гадости одни.
        - Довольно взрослое решение, - искренне похвалила Аяту.
        - Терять нам всё равно было нечего, - пожал мальчишка плечами. - Хочешь узнать, что случилось с моими родителями?
        - Что же? - полушепотом спросила я. Раз уж он сам завел эту тему, то...
        - Их сожрал мандригал.
        - Мандри... кто?
        - Мандригал. Это такой монстр, который в пещерах гнезда устраивает. Мама с папой занимались тем, что артефакты искали и за деньги сбывали. В тот раз. мандригал нашел их быстрее.
        Нервно сглотнула.
        Интересная фауна обитает в мире инферналов. Веская причина для того, чтобы, обнаружив портал в другое измерение, удирать от него, сломя голову и не оборачиваясь.
        - Но я всё равно горжусь ими, - вскинул кулак малыш. - И когда-нибудь тоже начну искать артефакты.
        - Может. не надо? У тебя еще вся жизнь впереди.
        По радостным возгласам детворы, восхищенным охам и ахам, поняла - приехали наконец-то. И, высунувшись в окно, присоединилась к остальным. Заодно постаравшись отвлечь Аяту от печальных воспоминаний.
        - Смотри-ка! - поманила ребенка к себе на коленки. - Вот это - самый крутой парк развлечений в мире! Повезло же вам, что принц выбрал своим временным пристанищем именно Париж. У-у-ух как повезло!
        - Ва-а-ау! - не смог не согласиться со мной Аята.
        Парка пока что видно не было. Только яркий въезд с огромной надписью «Диснейленд» и разноцветными флажками. Но и этого было вполне достаточно, чтобы порадовать детей. Ну и меня за компанию.
        Как только проверка входных билетов успешно состоялась, нас пропустили дальше, а там.
        Стоило только припарковать микроавтобус, дети беспорядочно выбежали на улицу, устремившись к воротам. Я даже прикрикнуть на них не успела, однако их маленький лидер сделал всё за нас, за взрослых.
        - Стоять! - рявкнул он вдогонку.
        Ребята остановились, как вкопанные. Обернулись.
        - Разбиться по двое, взяться за руки и построиться! Рассчитаться по одному!
        Ничего себе.
        Даже семьи, так же стремившиеся попасть за ворота парка, отвлеклись на смышленого мальчишку. Уже привлекаем лишнее внимание, но на месте этих людей, я тоже сильно удивилась бы.
        Хотя бы на французском говорят, а не на родном атаэлимском - и то хорошо. Ну а лидерские качества можно списать на характер. Вундеркинды везде существуют. Необычно, но в земные реалии вписывается.
        А пока дети отвлеклись на построение и счет, мы с принцем и шефом планировали, какому маршруту сегодня следовать, во сколько обедать, когда сувенирами закупаться. Короче говоря, составляли расписание, чтобы всё успеть и не запутаться.
        - Во избежание непредвиденных случаев, желательно далеко от мелких не отходить, -советовал Жеман, на что демон согласно кивал.
        Этим дорогой шеф пресекал любую мою попытку выдернуть принца на свидание тет-а-тет. Жестоко. Но я обязательно найду лазейку, как только соперник отвлечется.
        - Вот, куда зайти можно. В ресторан «Bistrot Chez Remy». Там стулья, как крышки. И ложки с вилками гигантские на стенах висят!
        - О, как необычно! - подхватил мою идею Лексар. - Нужно будет заглянуть.
        Ага. И взять там для одного вредного королевского повара стаканчик латте. Или пару стаканчиков, чтобы хватило подольше.
        Итак, увеселительный курс на день распланирован, дети построены по двое и ожидают только нашей команды. Не изверги же мы, чтобы и дальше томить их ожиданием?
        Эту субботу они должны запомнить надолго.
        - Ну, погнали! - вскинула я кулак.
        - Много пафоса... - фыркнул шеф себе под нос. В каждой бочке у него затычка, хоть уши закрывай.
        Но я не закрою, чтобы не пропустить его новые пакости, и всегда быть начеку. Сегодняшний день - не только замечательный шанс для демоновых сирот выбиться в люди и хорошо повеселиться. Это к тому же шанс узнать об истинных намерениях Лексара в отношении меня.
        Мы заранее приобрели специальный билет, позволяющий нам добираться до желаемых аттракционов без очереди. Это хорошо. Плохо, что не только мы были обладателями такого билета, а потому на каждый аттракцион помимо общей очереди создавалась вторая. Это плохо и забавно одновременно. Аналогия с любой российской поликлиникой показалась мне вполне уместной. Там тоже две очереди были в кабинет. Одна из тех, кому на прием, а вторая - кому только спросить.
        Но демоновы дети всё равно не унывали. С удовольствием делились друг с другом впечатлениями, внимательно наблюдали за детьми человеческими и поражались, насколько сильно Земля отличается от Атаэлима. И небо-то у нас необычного цвета, а жители такие счастливые, что прямо светятся.
        У меня тут же возникали встречные вопросы. Какого цвета небо в Атаэлиме? Сколько же испытаний ежедневно выпадает на долю инферналов, если на их лицах счастья никогда не видать? И многие другие, что еще сильнее подогревало интерес к иному миру.
        Приберегу эти вопросы на потом. А сейчас нужно выгадать идеальное время для того, чтобы остаться с принцем наедине. Правда, в таком огромном парке задача кажется невыполнимой. Хотя бы без Жемана под боком. Шефа нужно отвлечь, и на такое сложное дело мне отводится всего несколько часов.
        Любая моя попытка заканчивалась провалом. Даже когда я думала, что мы с Лексаром наконец-то оторвались от него, кулинар возникал между нами словно из-под земли, растаскивая по разным углам.
        Один кофейный автомат. Если хотя бы один замаячит на горизонте, Жеман может отвлечься на любимый напиток и временно оставить нас в покое.
        - Такое шумное место, Вашсочство - пожаловался шеф принцу, поставив ладошку козырьком и заглядывая на самый верх очередного аттракциона. Дети орали, визжали и смеялись, как и любые человеческие. - Не для таких, как мы. Вот Ришка бы с удовольствием тут время провела.
        - Ришка... - взгляд Лексара забегал, не решаясь остановиться ни на мне, ни на своем подданном. - Да, пожалуй.
        И замолк.
        Ну а низший демон настойчиво продолжил допытывать Его Высочество, не отрывая от меня голубых глаз.
        - Вы же еще не рассказывали Лине о Ришке. Кем она вам приходится, а?
        - Давай не сейчас.
        - Нет, Вашсочство. Сейчас самое время раскрыть карты. Похититель вы женских сердец. Мурашки по спине пробежали.
        К чему он клонит? К чему клонит этот проклятый демон?
        - Ришка. это кто? - сама задала я вопрос в надежде, что мужчина отнекиваться не станет.
        - Ришка. это маркиза из рода.
        - Вашсочство!
        - Моя невеста.
        Слова принца эхом прозвучали в моей голове, прежде чем рассеяться и обратиться повисшим в воздухе напряжением.
        - Я подумал, что это не имеет никакого значения, - смущенно улыбнувшись, Лексар пожал плечами. - В том смысле, что... понятное же дело, что трон мне нужно делить с высшей демоницей. Но от своих слов никогда не отказывался. То, что связывает нас -совсем другой природы. Нет-нет, Лина, зачем же ты делаешь такое лицо? Говорю же, что.
        Закатала губу - теперь сама и раскатывай. Знала же, что не всё так просто, однако всё равно поддалась сиюминутным чувствам.
        Мы знали друг друга не так долго, чтобы предательство принца демонов можно было назвать предательством. Скорее утаил от меня информацию о личной жизни, а я и не спрашивала. Действительно, и почему я не спрашивала? Не думала, наверное, что искренность Лексара может переплетаться с недосказанностью с его стороны и. изменой. Если у него и впрямь есть невеста, не думаю, что ей хотелось бы узнать о шашнях жениха с какой-то человечкой вроде меня.
        Да, мысленно я старалась уверить себя в том, что ничего страшного не произошло. Подумаешь. принца не заполучила.
        Больно они нужны мне, принцы ваши! Демоны к тому же! Вот пусть с демоницами своими на Атаэлимах и танцуют. И целуют их во все места! И вообще.
        - Лина! - голос Лексара раздался вдогонку.
        Поздно. Уже бегу сквозь толпу детей, разодетых в принцев и принцесс. Сталкиваюсь с человеком в костюме огромной пятнистой собаки, извиняюсь по инерции, несусь дальше, на бегу размазывая слезы по щекам.
        Вот она - натура женская! Сама придумала, сама слезы лью из-за несбывшихся надежд! Лина Нежданчик, сегодня у нас еще один нежданчик.
        Остановилась. Сосчитала от пяти до одного, чтобы привести себя в чувства.
        Там дети. Много детей. Мы приехали сюда развеселить их, а не ради моих истерик. Пусть для них этот день закончится хорошо, а с принцем я и сама разберусь чуть позже и в более спокойной атмосфере.
        А пока бери ноги в руки. Иди назад к Аяте и остальным демонятам. Они-то не виноваты в том, что ты такая выдумщица, а Лексар - козел.
        Вот только. куда идти теперь? Кругом народ, а откуда прибежала не помню.
        Ага, вижу. Виновника торжества. Стоит такой себе, скрестив руки на груди. Смотрит на меня противная физиономия шефская. Весь день мне намеки давал и к принцу не подпускал. Кто ж знал, что скелет в королевском шкафу окажется женским? Видимо, все, кроме меня.
        Подошла к мужчине с такой пресной физиономией, что без слов всё понятно было.
        - Кто-то кого-то предупреждал и кто-то кого-то не послушал, - гордо вскинул подбородок Жеман.
        - Я же не знала, что всё будет настолько плохо, - попыталась защититься.
        - Что ж, я сейчас не в кителе, но плач засчитаю, - продолжал паясничать шеф. Даже не специально, а скорее по привычке. - Насколько бы хороша ты ни была, никогда не пытайся прыгнуть выше собственной головы. Мой тебе дружеский совет, мадемуазель.
        Эх, знал бы я раньше о твоих затеях, присёк бы эти планы на корню.
        - Почему?
        Жеман резко осекся. А потом задрал подбородок еще выше.
        - Почему да почему. С одним болотом бы разобраться, а уже в другое лезешь. Почему... Вот же любопытное создание.
        Схватил меня под локоток и поволок в направлении остальной нашей компании. Малолетней. И принца. Не хочу к принцу. Даже видеть его теперь нет никакого желания, хоть пакет ему на голову бумажный надевай и рожицу на нем рисуй. А мне же с ним еще в ресторане работать. Еще и под его чутким руководством.
        Говорила мне мама никогда служебные романы не заводить, тем более с начальством. Не послушала.
        - Стой, - выставил передо мной руку шеф.
        Подняла на него глаза, оторвавшись от созерцания асфальта под ногами.
        - В чем дело?
        - Я чувствую...
        - Эмоции, которые меня изнутри разрывают?
        - Это тоже, но. также присутствие князя Азара и княжны Юльаны.
        - Здесь?! В. в «Диснейленде»?!
        Ну их только не хватало для полного «счастья»! Может, отдохнуть пришли? Эмоциями человеческими подпитаться? Или. или еще что-нибудь, но относительно безопасное для окружающих.
        - Там! - ткнул мужчина пальцем в сторону дворца Спящей Красавицы - главный аттракцион и гордость парижского парка.
        Но стоило бросить на него взгляд, как откуда-то со стороны в розовый дворец полетел черный огненный шар. Крики взрослых и детей оглушили, когда файерболл демонического пламени угодил прямиком в одну из башен, разнося ее в щепки. Или из чего там этот дворец построен. да не важно!
        - Это же. - в панике взглянула на Жемана.
        - Ага. Следующий пункт нашего маршрута, - кивнул шеф.
        - А если они уже там?!
        Не сговариваясь, мы вместе бросились к аттракциону, расталкивая зевак и обгоняя друг друга.
        Что это за аристократы такие, если у них совершенно совести нет?! О детях бы подумали хотя бы, прежде чем наводить такой кипиш в самом эпицентре радости и веселья.
        Прогремел еще один взрыв. Обезумевшая толпа народа лавиной поплыла на выход, снося меня с ног. Спасла рука шефа, обхватившая меня за талию и притянувшая к себе. Пока продвигались ко дворцу, демон служил мне живым щитом, принимая на себя все удары и не давая нам разделиться.
        Третий взрыв. Спящая Красавица, по легенде проживавшая во дворце, уже давно должна была проснуться и рвануть к входным воротам вместе с остальными.
        Но Аята и остальные дети... Мои милые демонята. Они-то осознают угрозу в полной мере, в отличие от простых смертных.
        - Так, - резко притормозил Жеман. Меня по инерции понесло чуть дальше, но рывком кулинар вернул меня к себе. - Тебе нужно спрятаться.
        - Мне? - тупо переспросила я.
        - Да, если с тобой сейчас разговариваю. Тебе там точно делать нечего. Я буду отправлять к тебе детей. Твоя задача - собрать их в одном месте и ждать нас. Понятно? Понятно всё?
        - Д-да, понятно, - неуверенно закивала я. В атаэлимских вопросах он явно разбирался лучше меня.
        В итоге меня закинули в первое попавшееся на пути здание, захлопнули дверь и, тоскливо глядя в окошко, я наблюдала за тем, как шеф стремительно меня покидает.
        Началось время томительного ожидания. От окна я не отходила. Вдруг, дети побегут уже сейчас, и мне нужно позвать их внутрь. Терпеливо ждала, прикусив губу. Поглядывая на экран смартфона и отсчитывая долгие минуты.
        Первым ребенком, оказавшимся в поле зрения, был. Аята! Вернее, сначала голос его услышала звонкий, а затем увидела и самого мальчишку, не обделенного лидерскими качествами.
        Не одного, а в компании моего недавнего знакомого - Великого князя Азара. Эти по-пижонски зализанные назад черные волосы, строгий пиджак. Высший демон приземлился, хлопнув обоими кожистыми крыльями. Их размах практически равнялся расстоянию от здания, в котором я пряталась, до здания через дорогу. Аяту демон перекинул через плечо. Парнишка колотил его кулачками по спине, ногами по груди, но вырваться из хватки такого чудовища - задача крайне сложная.
        Чувствует ли князь мое присутствие? Выйти мне на выручку Аяте или это бессмысленно в столь неоднозначной ситуации?
        Нет. Спасти жизнь ребенку - никогда не было бессмысленно!
        За неимением иных видов оружия, прихватила с собой стул. С пинка отворила дверь, побежала прямиком на демона, заорала, подняла стул над головой и...
        Перед моими глазами свершилось самое настоящее чудо расчудесное. Посреди дороги из пустоты образовалось мутное зеркало овальной формы, в глубинах которого уже через секунду скрылся Азар со своей несовершеннолетней добычей.
        Размышляла о своих дальнейших действиях недолго. То, что внезапно появилось, могло так же внезапно исчезнуть. Тогда Аяту точно будет не вернуть.
        С новыми силами схватила стул и, продолжив орать с того места, на котором остановилась, прыгнула в это желеобразное нечто.
        Глава 13. Основать плохую компанию
        Путешествие сквозь портал в Атаэлим длилось недолго. Вот я здесь, а вот уже там. Валяюсь на холодном каменном полу за решеткой в темнице сырой. Мое грозное оружие приземлилось где-то в другом месте. По крайней мере, грохот и треск разламываемого стула я услышала.
        Плохой из князя вышел бы турагент, зато злодей - замечательный.
        В замке тюремной камеры провернулся ключ не без участия вышеупомянутого князя. Аята уже, насупившись, сверлил Азара своими покрасневшими радужками глаз, но демона это нисколько не разжалобило. Гулким эхом раздались его удаляющиеся шаги. Хороший тамада, и конкурсы интересные.
        Поднялась наконец-то с пола, отряхнула платье в горошек, почесала затылок.
        Выбираться-то как из этой дыры планируем? Ждать пришествия принца? Вот еще что! Мне помощь его и задаром не нужна. Сами уйдем, найдем способ.
        - Ты как? - осведомилась у Аяты.
        Тот сразу же влетел в мои объятья. Аж дышать тяжело стало.
        - Спасибо, Лина! - уткнувшись носом в мой живот, прогудел мальчишка. - Но что нам теперь делать?
        - Выживать, - прищурившись, ответила я. - Надеюсь, с мандригалом мы не встретимся. А остальное вполне поправимо. Ты храбрый демон?
        - Угу, - отозвались снизу.
        - Так что не переживай. Уж вдвоем точно не пропадем.
        Ну, в дитя уверенность вселила. Осталось вселить ее в себя. Посмотрим хоть, откуда нам выход искать нужно. Для этого желательно осмотреться получше.
        Койка. Подвесная, соломой устеленная, как в средневековье. Отхожего места нет. Ни унитаза, ни дырки деревенской. Инферналы у нас нужду не справляют, получается? Тогда точно поскорее нужно выбраться, а то за последствия не отвечаю. На выделительную систему потому что не жалуюсь. Очень даже хорошо работает, особенно если латте выпить с утреца.
        Что у нас дальше? Окошко маленькое под самым потолком, решетки на нем. А за решетками... мамочки мамули, небо. Красное-красное. Атаэлим по другим часовым поясам существует, судя по всему. На Земле день, в ином мире - закат уже. Тем лучше для нас. Под покровом ночи побеги обычно совершаются, а не средь бела дня.
        Последний кусочек нашего пазла - запертая дверь. Прутья толщиной с два моих указательных пальца - не раздвинуть, не перегрызть. Отпирать замки заколками, как в кино, не умею. Навык не прокачен. Да и заколки я не ношу.
        Бли-и-ин. Ну что за подстава?
        Князь сейчас, поди, единственный житель Атаэлима, который от счастья светится. Хотел устроить западню для принца, словив одного из опекаемых им детей, а тут еще и человечка затесалась под шумок.
        Однако несколько минут прошли, а Лексар уверял меня в том, что столько времени в его родном мире я не проживу. Шах и мат, принц-изменщик. Пока я за решеткой, ни один демон из меня эмоции не выкачает. Только если здесь других заключенных не водится.
        Кстати, дельная мысль! Одна голова хорошо, но если скооперироваться с другими головами и придумать что-нибудь дельное.
        Схватилась за прутья. Высунула рот так далеко, как только позволяла мне преграда.
        - Здесь есть кто-нибудь?!
        Опасный маневр с моей стороны. Мы в тюрьме. А в тюрьме всякие личности находиться могут. И убийцы, и насильники, и те, что с долгами вовремя не расплачиваются. Контингент такой себе, короче говоря. Но я тоже здесь и ни к одной из перечисленных категорий не отношусь. Значит, есть шанс!
        - Ало-о-о? Демоны-ы-ы?
        Это чтобы наверняка. Но услыхав копошение в полумраке камеры напротив, отпрянула от решетки.
        - Что? - раздался оттуда же грудной мужской голос. Низкий такой, бархатистый. Как будто там не преступник отсиживался, а ведущий актер. - И сразу затихла. Испугалась?
        - Нет! - соврала я. - Ни капельки! - соврала еще пуще прежнего.
        - Ага. А как только повстречаете члена Касты Отверженных, так сразу по сторонам оглядываетесь. И не знаете, с какой стороны придется удар.
        - Каста. Отверженных? - переспросила, вновь просунувшись сквозь прутья. - Тогда я, видимо, ваш предводитель.
        Кто?
        - Меня... так отвергли накануне, - поделилась переживаниями с неизвестным. Едва не пустила скупую слезу. - Это просто кошмар! Когда стараешься, ждешь, надеешься, из кожи вон лезешь, а в итоге об тебя и твои чувства ноги вытирают. Кому, как не мне, знать, каково это - отверженной быть!
        Ох, стоило только разговор завести о предательстве принца, как эмоции захлестнули меня с новой силой. Гнев, тоска, ревность, желание поплакаться в поварский китель шефа. почти весь спектр вкусовой. Без десерта. Только горькая вяжущая соль.
        - А кому, как не нам знать, что от голода здесь помирают?! - раздался чей-то надрывный голос с другого конца темницы. - Да и ты скоро сдохнешь со своими сожалениями, демоница ты дрянная!
        Демоница?.. Секундочку. Они не чувствуют моей. этой самой. человеческой ауры?
        С немым вопросом на лице, обернулась к Аяте.
        - Здесь слишком много инферналов, - шепнул он мне, подозрительно при этом оглядываясь. - Его Высочество говорил, что на Земле наши пахнут, как люди, если они не члены древнейших родов. А здесь люди пахнут, как наши.
        О-о-о, ля-ля. Значит, теперь я демоница? Вот это поворот. До тех пор, пока меня не попросят крылья, рожки, хвостик и остальные причиндалы показать. С этим тоже как-нибудь разберемся, ну а пока пользуемся тем, что имеем, и не жалуемся.
        - К вашему сведению у меня достаточно эмоций для того, чтобы накормить здесь каждую голодную морду до отвала! - гордо провозгласила я.
        - Ли-и-ина, - подергал меня Аята за руку. - Ты уверена, что это хорошая идея?
        - Нет, - откровенно призналась я. - Но с чего-то же нужно начать.
        Вариантов развития событий могло быть несколько. Не все из них заканчивались благоприятным исходом, но я решила рискнуть. В конце концов, в одиночку мы вряд ли это место покинем - человек и ребенок.
        - Откуда в тебе эмоции? - раздался всё тот же бархатистый голос. - Сюда спускают только оголодавших инферналов.
        Логично. Чтобы они не сумели поделиться своими эмоциями с остальными пленниками. Однако мой маневр, видимо, не был замечен князем, что давало мне ряд весомых преимуществ. Которыми я, собственно, и воспользуюсь на собственное усмотрение.
        - Силы бы поэкономил лучше вместо того, чтобы вопросы задавать, - огрызнулась я.
        Раз уж демоницей кличут, марку следует держать. Почему-то в голове всплывал именно образ княжны Юльаны с черными губищами и в латексном костюме. Вот такому типажу пока что и буду следовать, а по ходу дела разберемся, какие еще демоницы обитают в Атаэлиме.
        Ришка вот, например.
        Поди, самую очаровательную спутницу жизни себе выбрал. Может позволить, принц несчастный. Чего только с собой на Землю не забрал? Чтобы беспрепятственно лапшу на уши вешать и ей, и человеческим женщинам? Чтоб его, и весь его второй мятеж!
        Да, я не шутила, когда говорила, что эмоции мои хлещут через край. Чем больше их сожрут, тем легче станет на душе. Наверное. Проверим.
        - Ну что, подкрепишься, или языками почешем, пока в конец не окочуритесь?
        В качестве символа добровольной жертвы протянула руку сквозь прутья, растопырила пальцы.
        Ох, не ожидали они такого поворота. Подвох чуют. Да нет здесь никакого подвоха.
        Только я - морально уничтоженная, униженная, но готовая принять новых демонов в свою жизнь. Если только под юбку заглядывать не будут и невестам своим изменять. И никаких танцев тоже не надо!
        Сперва, ничего не ощутила. Вроде как, затихли все. Глазищи красные в темноте загорелись. Максимальная концентрация - питаться начали. Однако уже через пару минут появился эффект проглоченной таблетки-антидепрессанта. Изначальная ярость отступила, эмоции потупились, лицо осветила блаженная улыбка.
        Зачем платить психотерапевтам, шарлатанам этим, если оголодавшие узники демоновой тюрьмы за несколько мгновений все твои тревоги и беспокойства поглотят? Быстро, дешево и сердито.
        Дабы усилить эмоциональный напор и лучше подкрепить инферналов на дорожку, мысленно вернулась сначала к первой нашей встрече с Лексаром, потом к сцене у кофейного автомата и нашему первому поцелую, к танцам в гостиной. К приятно проведенным вечерам наедине, нашим объятиям и всем последующим поцелуям. Его ласковому шепоту на ушко о том, насколько я особенная...
        Ох, сосите быстрее всю эту горечь, что во мне скопилась. А не то саму сейчас стошнит.
        Дверь в камеру напротив меня лязгнула. Громко. Это пленник, обитавший там незнаемо сколько времени, замок проломил.
        Вот это мощь! И всё благодаря мне. А знаете, я и впрямь особенная. Особенная своей излишней впечатлительностью. Никогда не думала, что такая странная черта когда-нибудь может спасти чью-то жизнь. Может, и мою заодно.
        Между нашими камерами освещение так же оставляло желать лучшего. Тем не менее, оно позволяло мне разглядеть того, кто вылез наконец-то из своей клетки.
        Тело этого демона обтягивал черный кожаный доспех. Достаточно легкий для того, чтобы ловко уворачиваться от неприятеля, но с виду прочный. Черные волосы сальными сосульками спадали на широкий лоб. Внушительный подбородок, тронутый густой щетиной. Острый взгляд золотистых глаз из-под густых бровей...
        Ну настоящий демонюга во плоти. Не то что принц с шефом, разнеженные гости Парижа.
        Голову незнакомца венчали длинные рога. Крылья, немного уступавшие крыльям Лексара, раскрылись. Хвост с пушистой кисточкой обвил сначала правую ногу, затем левую... Хрустнув шеей, мужчина размял запястья.
        Запоздало подумала, что всё-таки. стоило малость пораскинуть мозгами, прежде чем идти на такой риск. Не знала, в прочем, какой мутант вылезет из камеры напротив. Сюрприз, так сказать, огромный.
        Демон метнул в меня пронзительный взгляд.
        Я поджала губы.
        Нельзя выказывать слабость. Ни слабость, ни страх. Они чувствуют всё это дело, как собаки. Если за тобой целая стая бешеная сорвалась, стой на месте. Ну или падай, закрыв шею руками.
        Исход событий оказался более чем неожиданным. Неизвестный обладатель рогов, крыльев и хвоста упал перед моей камерой на одно колено. Опустил голову.
        - Выражаю благодарность от имени всех членов Культа Отверженных. Мы никогда не забываем оказанную нам помощь, демоница. Мое имя - Сурах. Как же называть тебя?
        Так. А как меня называть-то? Не зря же принц с шефом себе новые имена выдумывали, явившись на Землю. Мое настоящее имя будет выглядеть здесь так же подозрительно, как и все их имена в моем родном мире.
        Беспомощно обернулась к Аяте за поддержкой. Похоже, он был так же шокирован, и новую информацию мне предоставить не мог.
        Думай, думай.
        - Меня зовут. - протянула я, лихорадочно залезая в самые потаенные глубины информации и перебирая варианты, - .Мандригал.
        Удивительно, но Сурах и бровью не повел. Для него, судя по всему, в порядке вещей, если родители называют свою кровиночку в честь кровожадного чудовища из темных глубин сырых пещер.
        Зато Аята, вытаращив глаза, уставился в каменный пол перед собой. Размышляя, наверное, над тем, как в мою голову могла прийти такая ненормальная идея.
        Эх, у меня еще много подобных идей в запасе! Морально готовься к суровому выживанию с теткой Линой. Уж она-то не даст тебе заскучать никогда в жизни.
        А пока бывший узник отвлекал меня своими реверансами, другие демоны, черти и прочая нечисть повылазила из остальных камер, раздвигая прутья, выламывая замки с кулака или с ноги.
        Такая себе тусовка у нас тут намечается, но если я приглашенный гость, а не жертва, то подобный расклад меня более чем устраивает. Мальчишку только прижала к себе на всякий случай. Зашибут ведь и не заметят.
        Сурах проблему с моим заключением под стражу разрешил в мгновение ока. Одного удара хватило, чтобы дверь покачнулась и выпустила нас с Аятой наружу.
        - Спасибо, - скромно поблагодарила я. - Выведете из тюрьмы, дам вам еще слегка подкрепиться.
        Долги свои всегда отдаю своевременно. Мужчина тоже это понял, так что к выходу мы ломанулись всей гурьбой. Охранники кеглями разлетались перед Кастой Отверженных. С этими ребятами и впрямь шутки плохи. Сложно было поверить в то, что они не могли покинуть свои камеры лишь с голодухи. Всего-то одна особо впечатлительная женщина, то бишь я, и демоны могут, как и прежде, рвать и метать.
        Позже разберусь, кто они на самом деле такие. Но если мы в королевской тюрьме куковали, не думаю, что мои новые союзники настолько плохие, насколько выглядят. В конце концов, король Сетанис - бич многих инферналов, а приспешники его нас сюда и засадили. Враг моего врага - мой друг, верно же?
        Мы бежали по тускло освещенным факелами коридорам. Впереди - демонов авангард, позади - демонов арьергард. В середине - я. Очень беззащитная, но кра-а-айне предприимчивая!
        Конца и края не было этой тюрьме. Так мне казалось, пока свет в конце туннеля не появился.
        Часть освобожденных припустила вперед еще бодрее. Одежда их сильно отличалась от кожаных шмоток Касты.
        Ну, всех накормила! Пир устроила горой, а поблагодарил меня за это только Сурах. Вот с ним меня и ожидала беседа на тему того, как жить дальше. И где жить. И нет ли тут поблизости порталов в другие миры. На Землю, например. Мне, в общем-то, не принципиально, знаете ли, но местные власти так заколебали, что смотаться из Атаэлима нужно. Желательно в Париж. Мне про него бабка-демоница рассказывала. Та еще оторва во времена своей бурной молодости!
        Поверит, нет? Конечно же, нет. Кого я обманываю?
        А когда мы вышли на освещенный солнцем тюремный дворик, осознала, что время здесь от нашего не отличается. Если и отличается, то не сильно, потому что никаким закатом или восходом не пахло. Просто небо было красным. И я бы не поверила, но демоновы детишки в парке вели активный разговор как раз-таки о цвете неба.
        Красное небо... Как же тут крыши никому не сносит?
        А нет, сносит. Чего это я? Мятеж на мятеже и мятежом погоняет.
        Новая порция охранников правопорядка обступила нашу интересную компанию. Мы с Сурахом переглянулись. Я кивнула ему. Не знаю, зачем это сделала и что он понял из моих телодвижений, но со стороны, должно быть, круто смотрелось.
        И пошла жара!
        Поскольку сделать я ничего не могла, да и в пекло лезть не особо хотелось, притянула к себе Аяту, молча и сосредоточенно наблюдая за тем, как Каста Отверженных расправляется с оставшейся тюремной стражей.
        Может, это и не королевская тюрьма вовсе? Как объяснить такую неподготовленность тюремщиков всего лишь к одному побегу? Крупному побегу, не спорю, но всё-таки. Или они могут позволить себе лень и расслабленность, если узники с голоду в камерах помирают? Очень непрофессионально с их стороны.
        Я уже как-то была наблюдателем сражения инферналов, пусть и недолгое время. Но в этот раз стала чуть ли не участником разворачивавшегося передо мной боя.
        Нас с Аятой окружили небольшим кольцом. Думали, что я ослаблена после того, как откормила пленников, но не тут-то было. Эмоций во мне еще хоть отбавляй. Моя личная колдовская кухня была открыта для всех желающих спасти наши с демоненком жизни.
        С особым удовольствием я следила за действиями Сураха. Ни цепей, ни плетей он под руками не имел, зато его кулаки казались не менее смертоносным оружием. Одному в челюсть, другому в солнечное сплетение, третьему между глаз.
        - Давай, давай! - громко шептала я, издалека поддерживая этого монстра. - Тому тоже вмажь!
        Ряды тюремщиков редели прямо на глазах, а когда Каста нокаутировала большую часть, мы двинулись к высоким воротам, ведущим прочь со двора.
        Но даже выбравшись наружу, спокойно вздохнуть не смогли до тех пор, пока не скрылись среди густых деревьев в лесной полосе.
        Значит, тюрьма расположена на отшибе и не факт, что близко к дворцу Сетаниса. На тот случай, чтобы демоны, устроившие побег, не учинили расправу над королем? Всё продумали, нелюди.
        Остановились мы на берегу мелкой речушки. Алое небо отражалось в журчащей между камнями воде. Двоякое впечатление. Вроде бы и вода, а вроде бы и вино красное. Или что похуже. Словосочетание «реки крови» приобретало новое значение.
        Своими бурными впечатлениями от побега поспешила поделиться с остальными. Не на словах только, а вполне себе практическим способом. Уселась на камень высокий, как на трон. Закинула ногу на ногу, раскинула руки...
        Реакция демонов на проделанные манипуляции опять-таки была странной. Столпились передо мной, на одно колено присели, головы склонили. Сурах занимал место в центре композиции, Аята мялся где-то позади.
        - Еще раз благодарю тебя, Мандригал.
        - Ой, да ла-а-адно. - застенчиво протянула я, махнув ручкой. - Вы мне тоже какую-никакую помощь оказали, ребята. Всем спасибо за участие. Может, как-нибудь повторим.
        - Мы - Каста Отверженных... - монотонно начал демон. Настало время удивительных историй. Что ж, послушаю, пока есть время. - Долгие годы мы скитались, не принимая устоявшиеся законы Атаэлима.
        - Типа. анархисты? - провела я параллель с собственным миром.
        Приподняв голову, Сурах вопросительно выгнул бровь.
        - Э. продолжай, продолжай. Прости, что перебила.
        - Мы промышляли грабежом аристократов, у которых кошельки лопаются от денег. Часть раздавали беднякам, часть по праву забирали себе. Возможно, ты слышала о нас.
        Вот он! Демонов Робин Гуд Атаэлимского леса. Только попала, а сразу наткнулась на историческую фигуру. Приятно и неожиданно.
        - Разумеется, слышала! - от души поддержала рассказчика.
        - После первого мятежа мы не присоединились ни к одной из сторон конфликта.
        - И правильно сделали!
        - Условия короля Сетаниса и принца Лексара различались, но наша Каста всегда выступала за свободу народа, не пресмыкаясь перед тем, кто занимает престол. Поэтому инферналы короля устроили на нас кровавую охоту.
        - Ох, какой ужас!
        - Наш предводитель стойко отражал атаки, но в итоге. скончался от полученных ран.
        - Какая страшная потеря!
        - После этого нас поймали и заточили до тех пор, пока мы не примем сторону короля в политическом конфликте.
        - Теперь все мы здесь. Те демоны, что ныне еще составляют Касту Отверженных. Свободны, как прежде. И всё благодаря тебе, Мандригал.
        Я аж покраснела. Еще никогда в жизни меня так не нахваливали. Хоть имя в паспорте меняй, честное слово.
        - Какова же твоя история? - воззрился на меня Сурах. А вместе с ним и остальные все, как один, головы свои подняли, замерев в священном ожидании.
        Теперь настала моя очередь производить впечатление. Хороший способ отыграться, да, Ваше Предательское Высочество?
        Поднялась с камня, приняла героическую позу. Настолько героическую, насколько мне позволял испачканный и местами изодранный сарафанчик в горошек.
        - Всё началось с того, что я устроилась на королевскую кухню повара Жемана.
        Конечно, я малость приукрасила события и переиначила их на атаэлимский лад. Слушали меня, затаив дыхание, и ни разу не перебивая. В красках описала то, как сильно меня третировали на кухне. Как издевались над молодым и талантливым дарованием. После этого перешла непосредственно к принцу, и тут пошла самая увлекательная часть жизнеописания моих последних недель.
        - .. .отвергли, променяв на аристократку и вдоволь посмеявшись над моими чувствами! -трагично возвела я руки к алым небесам.
        - О-о-о. - прошелся по толпе вздох возмущения.
        - А после, когда я четко выразила свою позицию в отношении короля и принца, нас с племянником бросили в темницу доживать свои последние дни. Но не учли того факта, что голод не взял надо мной верх. Напротив, я загорелась ярым желанием отомстить всем, кто оставил меня! Ваша Каста - моя последняя надежда восстать против тех, кто испортил мне жизнь и опустил меня на самое дно!
        - Твоя борьба, Мандригал, достойна искренней похвалы! - подхватил Сурах. - Окажи нам честь и возглавь наши ряды, чтобы доказать, что Каста Отверженных сильна, как прежде!
        - О, да! - опустила я руку на голову демона. - Несомненно, я принимаю ваше предложение! И битва та будет воспета в легендах!
        Мне бурно зааплодировали.
        Опять показалось, что сильно перегнула, ну и черт бы с ним. Поглядела бы я сейчас в светлые очи Лексара и заявила о том, как остро любая женщина, даже человеческая, переживает предательство. Принц ты или нищий - значения не имеет. Прежде чем под юбку лезть и лапшу на уши наматывать, сообрази подумать над последствиями и вовремя отступить. Если не можешь - это твои и только твои проблемы.
        - Наша база долгое время была без надзора. - перешел демон к делам бытовой направленности.
        - Ничего страшного, - успокоила я его. - Подлатаем, почистим, пополним запасы провизии... Ой! Порядок наведем, короче. Чтобы быть готовыми к следующей атаке. За Касту Отверженных!
        - Каста Отверженных! - подхватили остальные члены нашей благородной шайки.
        Может, если хорошо всё пойдет, и назад не возвращаться? Подумаешь, рекомендацию от ресторана пятизвездочного не получу. Вон у меня тут сколько рекомендаций нарисовалось. Одни только кулаки Сураха чего стоят.
        Престол мы займем вряд ли. Даже о месте в каком-нибудь местном сельском совете речи не шло. Но помотать нервы принцу и его верному шефу я была готова.
        Глава 14. Воспользоваться положением и утереть нос принцу
        Неделю спустя...
        Сквозняки на базе Касты Отверженных, а вернее сказать руинах, всё еще вызывали некоторый дискомфорт. Однако ролью своей я была довольна в полной мере. Как раз завершала утренний туалет.
        Волосы стянуты в тугой хвост на затылке, да и намалевалась я от души недорогой атаэлимской косметикой, приобретенной на деревенском рынке. Подведенные глаза, накрашенные красной помадой губы. Ох, настолько женственной и роковой мадам я не выглядела даже в родном мире. Обтягивающий костюм из грубой кожи местами натирал. Особенно под мышками. Зато смотрелся обалденно. Кожа под черным шипастым ошейником чесалась, но я привыкла не обращать внимания на зуд и сосредоточиться на более важных вещах.
        - Мандригал, - предварительно постучавшись, моя правая рука - Высший демон Сурах -объявился на пороге комнаты. - Наши разведчики отыскали принца. Прикажете?
        Вообще, я дозволила этому демону входить без стука в любое время дня и ночи, если кто-то наткнется на след Лексара или Жемана. Но это так мило, что обходительность не дала ему внять моим распоряжениям. Джентльмен с рогами и крыльями.
        - Хватайте Его Высочество и всех, кто окажется поблизости, - с улыбкой от уха до уха повернулась к Сураху. - Ведите в главный зал и не затягивайте. Я скоро буду.
        - Да, Мандригал, - коротко поклонился мужчина и скрылся за дверью, попытавшись мягко ее прикрыть. Но сквозняк довершил действие, громко хлопнув едва державшейся на петлях деревяшкой.
        У меня еще оставались дела, с которыми следовало разобраться до встречи с моими давними знакомыми. Например, совершить повседневный ритуал. Отбежать на приличное расстояние от базы и удовлетворить естественные потребности организма.
        Да, моя банда всё еще считает меня демоницей. Если наткнусь на патрульных, скажу, что присела цветочки поразглядывать. В первый раз прокатило. Прокатит ли во второй - не уверена.
        Эмоциями я тоже питаться не могла. Хоть и подпитывала остальных по мере сил и возможностей, у самой частенько бурчал живот от голода. Опять-таки бегала в близлежащий лесок, собирала там плоды-ягоды. Безуспешно пыталась поймать рыбину. В этом плане выручил Аята, отправившись в город и ловко своровав для меня угощения из продуктовых лавок для знати. Добычи вышло немного, так что удовольствие я растягивала.
        Поглощая последнее пирожное, думала о том, что... ну погостила, да и хватит с меня. Устройство жизни инферналов и людей всё-таки сильно различается, как и устройство наших организмов.
        Иногда делала вид, что подпитываюсь эмоциями Сураха, чем демон очень гордился. Он сам мне об этом заявил. А я рада лишний раз потешить самолюбие того, кто мне жизнь спас. В темнице бы я скорее загнулась, чем здесь.
        Однако настало время прощаться. Вот и принц с шефом уже в пути, чтобы через портал меня назад утащить. Сбились, поди, бедолаги, со следа. Думали, что коней двинула. Но нет. Я всё еще жива. И долго жить планирую.
        Эх, вот она - база наша. Почти второй дом. Со стороны леса еще лучше смотрится. Напоминает покинутый, но предварительно обстреленный со всех сторон пушечными ядрами, бастион. Единственная башня полуразрушена. Из нее сильнее всего сквозит. Из остальных мест терпимее. Самые большие трещины на первом этаже, трещины поменьше
        - на втором, где наши с Сурахом комнаты расположены и зал совещаний. Изо дня в день утешаю себя мыслью, что могло быть и хуже. Намного.
        Проходя через поскрипывающие ворота, оказываешься в большом зале. У дальних стен -лестницы на второй этаж, в центре - некое подобие трона больше напоминающее сваленное в кучу ржавое оружие с мягкой драной подушкой сверху.
        Что ж, королевы разные бывают. И достаток у них и их подданных тоже разный. Правда, величать себя королевой еще не решалась. Всё-таки мы, Каста Отверженных, свободны от всякой власти. Но лидерскую позицию мне занимать позволяли. Лидер и король - личности разные, ну согласитесь.
        Виляя бедрами, подошла к «трону», уселась на него, закинув ногу на ногу в ожидании воссоединения с работниками ресторана «Mon Demon». Хотя бы с двумя из них и самыми вредными.
        Надеюсь, с ними будет Гариспик. Соскучилась я по бесу невообразимо.
        Место по правую руку от меня спустя некоторое время занял Сурах, потом и Аята появился. Скорчив напряженную мину, уселся на выступ перед оружейной грудой.
        Мальчишка уже несколько дней донимал меня вопросами, когда же назад отправимся. Нет, ему, конечно, понравилось быть в банде крутых демонов и всё такое, но о детях же теперь некому заботиться. А он ответственный за них. Ну просто золото, а не ребенок. Вот он и ожидает пришествия принца с утра до ночи, поскольку порталы в другие миры открывать способны лишь единицы. Как примитивно для мира, позиционирующего себя колдовским.
        Еще меня крайне напрягал тот факт, что на наши поиски не выдвинулся князь Азар. Понятное же дело, что если мы свалили вместе с Кастой Отверженных, то с ними дружно и обитаем. Но ни ответа, ни привета от нашего похитителя так и не дождалась. Это странно. И навевает мысли, что не всё так просто между Азаром, Юльяной и Сетанисом. Каждый из них сам за себя?
        Затишье перед бурей. В горле даже слегка пересохло, но голову опускать нельзя.
        Подборок задрать. Я теперь дама с последователями, а не просто какая-то Лина Нежданчик с четвертым поварским разрядом.
        Живот заурчал. Ну в самый неподходящий момент! Лишь бы Сурах не услыхал клич требовательного желудка.
        - Человеческий голод не менее страшен, чем голод инферналов, - осторожно подметил демон. - Не сомневаюсь, что после этой встречи вы вернетесь туда, откуда прибыли.
        - Спасибо, - поблагодарила за беспокойство.
        Стоп. Секундочку...
        - И давно ты в курсе?! - ошарашенно воззрилась на непроницаемого мужчину снизу вверх.
        - С тех пор, как вы отказались являть нам свое демоническое обличие, ссылаясь на плохое самочувствие.
        Блин. А я-то думала, что хорошо всё продумала. Подвело лишь отсутствие крыльев, рогов и хвоста. Зря, выходит, голодом себя морила и в леса убегала за километр от базы.
        - Нам всё равно, человек вы или инфернал. Если вы одна из нас, этого вполне достаточно, Мандригал.
        Вроде бы без особого выражения произнес, будничным тоном, а так тепло на душе стало.
        Теперь и у меня есть нечто, связывающее с Атаэлимом. Моя верная Каста Отверженных. Наверняка знала, что во время второго мятежа в стороне стоять не буду. Но и нейтральную сторону в противостоянии короля и принца занимать опасно. Нужно придумать способ одновременно свергнуть Сетаниса и не наплевать на идеалы Касты. Хм.
        А пока размышляла, разведчики наконец-то привели «пленников». Лексару ничего не стоило еще на месте обнаружения избавиться от всех, но он терпеливо позволял себя вести, чтобы узнать, где же я прячусь. Рядом с ним вышагивал Жеман. Гариспик ковылял сзади, но завидев меня, узнал тут же. Одним жестом я дала ребятам команду не мешать бесу нестись ко мне на всех парах. Через несколько мгновений он уже сидел рядом со мной, обнимая обе моих ноги и хихикая.
        - Лина! - Его Высочество было шагнул ко мне, но дорогу ему перегородили.
        Давай, давай! Первым же словом с потрохами меня сдал. Допустим, не демон я.
        Допустим, человек. Но кликуху-то мне классную можно было оставить!
        - Чего? - гаркнула в расстроенных чувствах.
        - Я думал, тебя уже в живых нет!
        - А она тут банду целую сколотила! - хохотнул шеф. - Недельный прогул, мадемуазель. Отрабатывать долго придется, имей в виду. Кухня моя прогульщиков не терпит.
        - У меня была уважительная причина! - заступилась я за себя. Но насколько глупо это выглядело, учитывая мое нынешнее положение. И положение тех, кто находился перед «троном». - Вообще, я в этих стенах власть и закон!
        - Да только все стены с дырами, - усмехнулся Жеман.
        - Я тебе сейчас покажу дыру! - резко вскочила на ноги. - Сурах!
        Однако едва мужчина кулак вскинул, глаза принца вспыхнули красным. А черный файерболл, выпущенный из его рук, сделал в левой стене первого этажа еще одну внушительных размеров дырищу.
        Медленно я осела на «трон», прикусила губу.
        - Понятия не имею, для чего ты связалась с Кастой Отверженных, Лина, но отребье они еще то, - прокомментировал Лексар свой неожиданный выпад. - Советую немедленно спуститься для того, чтобы вернуть всё на свои места.
        Он протянул мне руку ладонью вверх. Выжидательно уставился на меня.
        - Ну надо же! - сказала, словно выплюнула, я. - Отребье помогло мне сбежать из темницы, тогда как Его благородное Высочество попользовался моими чувствами. Не кажется ли тебе, что здесь что-то не складывается, а? Или дама сердца тебе поднадоела? Решил снова на меня переключиться?
        - Я объяснил бы тебе всё, если бы ты захотела слушать.
        - А я не хочу слушать! Мне и того, что произошло, достаточно!
        Принц глубоко вздохнул.
        - И не кидайся тут шарами своими! - широкими шагами угрожающе направилась к нему, растопырив руки и сжав кулаки. - Знаешь, сколько времени мы убили на то, чтобы привести здесь всё в порядок? Хотя бы такой!
        Когда очутилась напротив Лексара, пришлось задрать голову, поскольку мужчина был выше меня головы на полторы.
        Нет, так не пойдет. Нужно занять более выигрышное положение.
        Вернулась к своему железному насесту, забралась на возвышение и поманила к себе принца пальчиком.
        Кажется, создавшаяся ситуация его малость злила. Глаза до сих пор горели. А переглянувшись с моим крупногабаритным заместителем, босс и вовсе причиндалы демонические отрастил.
        Только меряться мне тут не надо, у кого рога длиннее и хвост пушистее. Понятное же дело, что у особы королевских кровей. Зато совести и чести куда больше у Сураха. Не знаю, изменял ли он там своим невестам, но хотя бы ко мне при этом не подкатывал и любовь до гроба не сулил.
        - Я вернусь на Землю при одном условии, - ткнула Лексару в лицо указательный палец.
        - При каком же? - произнес он с такой интонацией, словно в любом случае на плечо закинет и в портал вместе со мной нырнет.
        - Если во время второго мятежа я выступлю на стороне Касты.
        - С ума сошла?! - вскинул брови принц. - Человеку и разговаривать-то с демоном опасно, не то что в бой на него лезть.
        - Кто сказал, что я нескольких минут не протяну на Атаэлиме?! Куда больше времени прошло, не кажется тебе?
        - На самом деле, - встрял шеф в нашу перепалку, - сам удивлен... но в этот раз буду на стороне мадемуазель.
        - Жеман! - резко обернулся босс.
        - А что? Она, разве, не доказала свою способность выживать в самых непредсказуемых условиях? Например, в этих? - обвел он руками руины первого этажа нашей базы.
        С каких это пор шеф стремится занять мою сторону? Не помню ни одной схожей ситуации раньше. Неужто здравый смысл у него проснулся? Я ведь еще не знаю, в каких условиях он оказался сам и почему с демоницей своей расстался. Может, и она налево похаживала? Так сказать, из солидарности меня поддержать решил.
        - Раз уж мне позволили в это ввязаться, то мне решать, где, когда и за кого я сражаться буду, - прямо заявила принцу. - Мы уже решили, что во время мятежа выступим против Сетаниса. Да, Сурах? Но если ты выиграешь и займешь атаэлимский престол, предъявим свои требования. Ребята мои не пальцем деланные, так что вклад в исход сражения внесут значительный. Разберемся со всем сейчас, по совести. Если хоть капелька совести в тебе еще осталась, Ваше Предательское Высочество.
        Жеман присвистнул. Что, не ожидали от человечки? Да я и сама от себя такого не ожидала, просто недавние события сильно меня закалили.
        С женщинами вообще шутки плохи. А с обиженными женщинами - вдвойне.
        - Я не могу позволить тебе пойти на такой риск, - прищурился Лексар. - Если помнишь, что взял на себя ответственность за тебя.
        - Хе-хе-хе.
        Смешок Гариспика подтолкнул меня к тому, чтобы мыслить критически.
        Я в любом случае на Землю вернуться должна. Там еда и цивилизованная ванная комната со всеми удобствами. Но вот упасть в грязь лицом перед всеми присутствующими принц желанием не горит. Он - фигура видная, и от его политических решений зависит отношение подданных. В его силах разнести нашу базу по камушку только потому, что Каста не разделяет прав Лексара на престол. Действовать нужно более гуманно и сообразно его интересам. Именно тогда мне может улыбнуться удача.
        Тем временем члены нашей банды уже стянулись за спинами принца и шефа. Момент вполне подходящий для новой вдохновляющей речи.
        - Каста Отверженных! - подняла я руки. Демоны и демоницы упали перед «троном» на одно колено. - Обстоятельства вынуждают меня временно покинуть пределы Атаэлима, но это не значит, что второй мятеж обойдет нас стороной! Когда настанет роковой час, мы будем готовы выступить на дворец.
        - Каста Отверженных! - подхватили все.
        - Сурах, - скорчив виноватую физиономию, обернулась я к своей правой руке. -Позаботься, пожалуйста, чтобы новых дыр в стенах не наделали, ладно?
        - Да, Мандригал, - сдержанно кивнул демон. - А вы позаботьтесь о себе.
        Слезы проступили.
        Тяжелый груз ответственности повесила на плечи, но груз приятный. Меня будут ждать. В меня будут верить. Обо мне всегда будут помнить и беспокоиться.
        Когда в следующий раз пересекусь с князем Азаром, искренне поблагодарю его за то, что позволил завести новые интересные знакомства. Злодей оказался добродетелем, сам о том не догадываясь. Если бы только не нападение на «Диснейленд» и похищение Аяты...
        - Ты идешь? - вновь протянул мне руку Его Высочество.
        - Да. Но в сопровождении не нуждаюсь, - гордо прошла я мимо него, проигнорировав джентльменский жест. - Ну? Чего стоим, кого ждем? Портал открывай, ё-мое, да погнали.
        На лице королевской персоны заиграли желваки.
        Поди, ни одна дама при дворе с ним так фамильярничать себе не позволяла. Я - дело другое. Ко дворам не принадлежу, с правами человека ознакомлена, а свободу слова никто не отменял. Табуна психотерапевтов меня лишили, льгот за вынужденное попаданство не выделили.
        Впервые стала свидетелем процесса открытия врат в другой мир. Судя по физиономии, которую принц скорчил, ритуал крайне утомительный и энергозатратный. Не удивлена теперь, что он подвластен лишь единицам.
        Крупные капли пота покатились по вискам Лексара, капилляры глаз полопались, кулаки сжались до побелевших костяшек.
        Мучил себя демон ровно до тех пор, пока портал не зародился, мерцая в воздухе мутным зеркалом. Эйфелева башня приглашала меня зайти внутрь и вновь погрузиться с головой в трудовые будни на колдовской кухне шефа Сен-Жермена.
        Зато в Атаэлиме побывала. Можно мысленно поставить галочку напротив этого пунктика. Жалко вот только оставлять новообретенных поклонников. Аристократов так и не пограбила под личиной демонического Робина Гуда. Ну, ничего страшного! Всё еще впереди.
        В последний раз оглянулась на Сураха. Широкоплечий демон кивнул мне, стукнув кулаком себе по груди. Прямо в область сердца.
        - Мы будем ждать, Мандригал.
        Да, мой дорогой друг. Ты тоже в моем сердечке оставил значимый след. Может быть, навсегда.
        Существуют люди хуже, чем многие демоны. Но есть и демоны лучше, чем многие люди.
        Ну, совсем расчувствовалась. Не хватало разреветься еще у всех на глазах. Дабы такого не произошло, зажмурилась и первая нырнула в портал, схватив за руку приблизившегося к нам Аяту.
        Следующая остановка - Париж, эх...
        Ожидала, что на площади окажемся перед башней, народ честной попугаем своим внезапным появлением из ниоткуда. Но приземлилась я в гостиной особняка принца. На задницу. Больно. В следующий раз поработаем над более эффектным выходом из портала.
        Все остальные встали на обе ноги, целые и невредимые. Кроме Гариспика. Тот всеми четырьмя конечностями коснулся пола. Врата в Атаэлим закрылись, и теперь мне предстояло держать ответ перед принцем за свое поведение. Но и ему передо мной объясниться за то, что мозги морочил при живой невесте. В долгах мы были друг перед другом, как в шелках, короче говоря.
        - Оставьте нас. - Лексар и сам это понимал. - Аята, Гарриспик, вас ждут дети. Ты тоже иди, Жеман. Нам с Линой нужно пообщаться наедине.
        А когда мы остались наедине на полном серьезе, мне вдруг очень захотелось видеть рядом хотя бы шефа. Такая я непостоянная, да. Пусть хоть в углу сидит, скрестив ноги и руки, посмеивается и периодически вставляет забавные комментарии. Не было бы так душно в гостиной. Не пересохло бы горло.
        Лексар мне всё еще нравился, как мужчина. И от того, что он мне расскажет, будет зависеть дальнейшая судьба наших отношений. Перспективы у них не особо радужные.
        Первым делом босс протянул мне руку, потому что я до сих пор сидела на пятой точке после приземления. Приняла помощь, поднялась, отряхнула свой нарядный кожаный костюмчик.
        - Ты голодна? - спросили меня. Тихо.
        Не так давно стену моей базы насквозь пробил, а тут вдруг присмирел. Страшен принц в гневе, но если успокоится, превращается в самого невинного демона из ныне живущих в обоих мирах.
        - Немного, - не стала и дальше строить из себя недотрогу. - Может, ты и прав оказался. Частично. Что человеку в вашем мире выжить непросто.
        - Но ты молодец, - похвалили меня.
        - Спасибо.
        - Насчет Ришки.
        - Да. Потрудись уж рассказать, что происходит со всеми нами на самом деле.
        - Я не солгал, - взяв меня за руки, принц заглянул в глаза. - Чувств, которые я испытываю к тебе, ни к кому никогда не питал. Но дело в том, что с Ришкой я прошел через многое. Мы знаем друг друга с самого детства. С самого детства и помолвлены. Она - будущая королева Атаэлима, как и я - будущий король. Нам суждено быть вместе. Но тут появилась ты и...
        Скептически изогнула бровь.
        - .я в смятении. Если бы только я не был принцем, не держал свои обещания, мог в любой момент повести себя так, как хочу. Тогда между нами не встала бы ни одна преграда. Лина! - в порыве он обнял мое лицо руками, приблизил к своему. - Я не хочу отказываться от тебя. Не хочу, чтобы ты от меня отказывалась. Но счастья семейного нам никак не построить.
        - По мне так настоящая любовь иначе работает, - не купилась на слащавые речи, пусть и звучали они заманчиво. - Все преграды преодолеть готов, чтобы с тем быть, кого любишь.
        - Не всегда всё работает так, как хочется.
        - А это уже не мои проблемы. Слишком уж у меня самооценка высокая, чтобы на второй план отступать, когда могу отыскать мужчину, для которого всегда буду на первом. Так что. прошу меня извинить, Ваше Высочество. Отправляюсь почивать. Спокойной ночи, Лексар. И сладких снов.
        Отвесив принцу почтительный поклон, вышла из гостиной. Едва переставляя ногами, добралась до своей комнаты, захлопнула дверь и смачно приложилась об нее лбом.
        Больно. Но ментальная боль куда сильнее физической. Проверено не раз. Что с бывшим, что сейчас вот. Знала же, что глаза эти доверия не заслуживают. Сразу это подметила, с первой же встречи. И всё равно наступила на одни и те же грабли дважды.
        Двери в комнату кто-то отворил с той стороны. Потеряла равновесие, но тут же угодила носом в белоснежный поварской китель.
        - Шеф? - прогудела в ткань.
        - Он самый, мадемуазель - хмыкнул Жеман. - Ты погляди. Принарядился даже, чтобы на кухне тебя поварешкой огреть за непослушание. Признаю, выбрал тогда не лучше время, чтобы Вашсочство изобличить во грехе. Но действовал из добрых побуждений, что бы ты ни думала. Да, такой вот я противный мужик. Может, по этой причине меня и кинули когда-то. Еще и ребенка, правда, оставили, за жизнь которого я сейчас переживаю сильнее, чем за собственную. Но руки не опускаю. А ты тем более не опускай, раз можешь оборвать всё в один момент. Как будто и не было ничего. Я бы сделал именно так.
        Пока он говорил, я сдерживала слезы изо всех сил. Но как только смолк, меня прорвало, как канализацию однажды в нашем поселке городского типа. Бурно, шумно и неконтролируемо.
        Сделав широкий шаг вперед, шеф запер за нами дверь, отрезая от остального особняка мои нечеловеческие завывания.
        А всё еще хуже, чем я предполагал, - вздохнул королевский повар. - Всё еще хуже.
        Одной рукой он неловко поглаживал меня по голове, вторую так и не решил, куда пристроить, чтобы не сошло за домогательство. Вообще за спину спрятал, наверное.
        - Ну почему мне так не везе-е-ет с мужика-а-ами?! - сипло вопрошала я у самой себя.
        - А мне с женщинами. Но это ведь не значит, что со мной что-то не так. Это с ними что-то не так. Тогда еще обиднее становится за то, что у меня такой вкус дурной.
        Прыснула от смеха сквозь рыдания. Истерика уже какая-то начинается.
        - А давай прогуляем завтра работу? - заговорщицки предложил Жеман. - Вашсочство ждет, а мы не придем. Что скажешь? Утрем нос ему, а?
        - Прогулять? - подняла на шефа заплаканные глаза. Отвела взгляд, но думала недолго. Решительный кивок. - Давай!
        Глава 15. Накормить шефа против его воли
        - Ой, а это нормально, что мы летим? Вдруг, увидит кто?
        Подхватив меня на руки, Жеман взмыл в воздух. Сначала я смеялась и верещала, как ненормальная, но по мере приближения к городу, включила здравый смысл.
        - Если кто и увидит, то только тебя. Под маскировку мою не попадешь. Но вряд ли этот человек кому-то расскажет о летящей по небу женщине без вспомогательных средств. Прямая дорога в психлечебницу.
        - А, ну действительно, - согласилась я.
        На часах - три. Темно еще кругом, но спать совсем не тянуло. Напротив, готова была весь день посвятить всяким бесчинствам на подобии этого. Даже сама идея прогулять работу без ведома начальства пронизывала до мурашек. И какого начальства!
        Сейчас я была очень рада присутствию Жемана. Не знаю, с чего вдруг наступили такие перемены, но раздражение, испытываемое к нахальному шефу, сменилось желанием скрыться подальше с глаз принца и вдоволь повеселиться. Смеяться над неуместными шутками, вести бесполезные споры, отвечать колкостью на колкость и получать от этого ни с чем несравнимое удовольствие.
        Была бы я демоном, перешла бы сейчас со сладкого на горькое, как Жеман? Схожее ли было у него состояние, когда он расстался со своей демоницей? Если он понял меня и успокоить решил на свой лад, то, пожалуй.
        Меня опустили на асфальт в узком переулке подальше от чужих и любопытных глаз. Там я и осмотрела себя со всех сторон, проверяя, не съехали ли бретельки, не задрался ли подол летнего сарафана с ярким цветочным принтом.
        Вне всяких сомнений, кожаный костюм Мандригал повесила в шкаф. Надену его снова, когда настанет время перевоплотиться в лидера Касты Отверженных.
        До сих пор поражаюсь тому, насколько дружелюбно принял меня Атаэлим. Хорошее отношение и инферналу приятно, не то что кошке.
        - Давай, весь день в нашем распоряжении, - закинув руки за голову, вышел шеф из переулка и сладко потянулся. Обернулся ко мне. - Ну? Или передумала уже?
        - Нет, конечно! - засеменила к нему. - Только куда здесь пойти в три часа ночи? Я как бы не вхожу в число любителей ночных заведений.
        - А почему обязательно заходить куда-то надо? Тоже не горю желанием. По мне так лучшие места Парижа - не внутри, а снаружи. Крыши, например.
        Оглядевшись по сторонам и не заприметив никого подозрительного, шеф вновь подхватил меня на руки и уже через пару мгновений доставил на крышу ближайшего дома. Этаж седьмой или восьмой. Точно не считала, но вид на Эйфелеву башню отсюда открывался куда лучше, чем из моей прошлой арендованной квартирки.
        Присели на прохладную металлическую кровлю. Одновременно вздохнули. После недолгого молчания начала разговор.
        - Почему вашим прикрытием стал именно ресторан?
        - Почему нет?
        - Есть же и более легкие пути. Особенно если у Лексара денег много. Да и черти для всякой работы сгодились бы. Нормальные ребята.
        - Наверное, из-за меня.
        - Только из-за тебя?
        - Ну, дело было так...
        - Вашсочство, вы уверены, что это хорошая идея? - нарезал я круги вокруг него, нервно разминая пальцы. - Я понимаю, в угол зажали. Но отрезать нас от тех, кто остался...
        - Остальные пока в безопасности. И мы вернемся к ним. Скоро.
        - Я - главный королевский повар, Вашсочство! И судьба моя - встретить свою смерть на кухне, а не где-то... среди железных палок, которые все щелкают на... маленькие коробки!
        - указал на высокое строение, которое, как оказалось, относилось к числу самых знаменитых достопримечательностей нового мира.
        - Будет тебе кухня. И выходной тоже будет, - на полном серьезе заявил принц, сдвинув брови. - Всем найдется занятие, если придется задержаться. А когда заберем то, что мое по праву - забудем всё, как страшный сон. Жеман! Ты всегда был на моей стороне. Не сомневайся же в моих решениях и сейчас. За верность я всем отплачу сполна. И за предательство - тоже...
        - Ага, отплатит он за предательство, как же, - хохотнула, выслушав небольшую предысторию. - Вот только под раздачу попала я. А сколько лет назад это было?
        - Около... пяти или шести. Точно не помню. Время здесь тянется бесконечно долго.
        - Значит, не сразу вы ресторан отгрохали?
        - Нет, конечно! - воскликнул шеф так, что стайка птиц взметнулась в воздух с противоположного края крыши. - Да пока мы в местных технологиях разобрались, традициях, банковской системе. Сколько раз мы во всякие ситуации нелепые попадали! О-о-ох... Это сейчас мы с легкостью на языке здешних жителей общаемся, а сначала как? Вашсочству пришлось зубрить словари, книжки всякие, на занятия ходить для эмигрантов, чтобы язык выучить. Уже потом он смог передать полученные знания нам. Королевская семья - хранители знаний, вот и способность у них есть делиться своими знаниями с подданными. Если бы не это, кто знает, сколько времени ушло бы на адаптацию?
        - Выходит, и на меня Лексар ту же способность применил? И вашему языку научил?
        - Да. Именно так.
        - Неплохим колдовством особы королевские владеют. Но твое колдовство, как мне кажется, круче, - добавила я, потупив взгляд.
        - Какое же?
        - Ты потрясающе готовишь.
        - Всегда любил. готовить, - немного стушевался шеф после моего неожиданного комплимента. - На кухню ведь пришел еще совсем ребенком. Прочили великое будущее. Ну, как великое. Для демона низшего ранга. Готовить блюда на стол самого короля Сетаниса. О-о-о. Об этом я мог только мечтать, когда был мальцом. Но годы практики, смерть моего наставника, и вот я уже всей кухней королевской заведую.
        - И как оно было? - приготовилась к еще более увлекательной истории.
        - Ужасно на первых парах, - расплылись губы шефа в широкой улыбке. - Сам был мягким, доверчивым, скромным. Полная противоположность Венексиса. Повара быстро сообразили, что могут позволить себе куда больше, чем раньше. Прогуливать, устраивать свалку на рабочем столе, готовить через одно место. Несколько сорванных пиршеств, гневных отзывов о работе кухни, и мне всё это надоело. Однажды я пришел. и уволил всех. Должность позволяла мне такое устроить. Прежде чем пришли новые повара, работал на износ, без сна. Блюда выходили средними, зато дисциплина соблюдалась железно.
        - Теперь-то с тобой не забалуешь.
        - Да неужели? - скорчил Жеман хитрую физиономию. - А кто сегодня решил прогулять? Верно. Я, такой главнюк дисциплинированный, и решил. И что на меня нашло? Ума не приложу.
        Мужчина театрально закатил глаза, а я звонко рассмеялась.
        Действительно. Почему ты раньше не мог так адекватно взять и поговорить со мной? К чему все эти унизительные испытания, нервотрепка и показательное пренебрежение?
        - А как... зовут твою дочь?
        Шеф повременил с ответом. Поднял глаза к небу, проследил за траекторией самолета, нарисовавшего четкую белую черту в утренних сумерках.
        - Алата, - наконец выдохнул он. - Очень хорошая девочка. Если бы я только мог забрать ее сюда и беречь под своим надзором. Увы, прав таких у меня нет, а уговорить ее мать не получилось до сих пор.
        Еще никогда я не видела его таким. грустным, как сейчас. Уголки рта опустились, глаза заблестели.
        - Шеф?..
        Он прикусил губу. Того и гляди скупую мужскую слезу пустит.
        Может, оно ему и надо? Эмоции свои негативные наружу выпустить? Я вот выпустила, мне полегчало. А Жеман уже который год всё в себе держит, копит. Нельзя так делать. Крайне вредно для психики!
        - Ничего страшного, - коснулась его плеча и мягко погладила. - У каждого из нас наступает однажды момент, в который нужно выплакаться. Плачь. Плачь, шеф, а я утешу тебя, как смогу.
        Сначала он смотрел на меня, не мигая. Я кивнула, дозволяя ему хоть ненадолго забыться в истерике. Однако уже через несколько секунд мне прилетел больнючий щелбан.
        - Э-э-эй. - потерла ушибленный лоб. - Ты чего?
        - Забыла, кто я таков? - наехали на меня. - Демон. Страшный и ужасный. Какие слезы, мадемуазель? Это я должен на слезы провоцировать, а не меня. Давай-ка спустимся уже. Насмотрелись.
        Меня сгребли в охапку, перекинули через плечо, и я снова оказалась на земле, еще и с раздраженным шефом в придачу.
        Ну кто меня за язык тянул?..
        Но страшный и ужасный демон оказался довольно отходчивым, поэтому свой внеплановый выходной мы провели на твердую пятерку.
        Для начала, я позавтракала, как только открылась первая пекарня. Моими любимыми пирожными всегда были миндальные с тягучей начинкой между двух пышных пластинок. Макарон называются. Или макарун. Бабуля гордо именовала их макаронами и в качестве пирожных воспринимать отказывалась.
        «Буду я ваши макароны с чаем лопать! - фыркала женщина. - У меня для этого хлеб с вареньем имеется».
        Кстати, по телефонному разговору с мамой недельной давности я рассудила, что им там без меня и вдвоем неплохо живется. Маму вроде как на работе повысили, надбавку дали за выслугу лет. Ожидают только, когда по телевизору меня увидят, чтобы родственникам показать и похвастаться.
        Ох, знали бы вы, что я лидером атаэлимской Касты Отверженных стала...
        Не буду пока что сообщать о таком. Малость повременю, чтобы бабулю удар не хватил. Люблю бабулю.
        Несколько раз принц пытался связаться с шефом по «муравейной» связи, но Жеман ловко игнорировал того, на чью сторону встанет в грядущем мятеже. Ради меня. Пока что это самый романтичный поступок, на который ради меня шел мужчина.
        - Он не слишком обидится на то, что ресторан сегодня внепланово закрыт? -поинтересовалась я, заглядывая в кулек печёных каштанов.
        Столько про них слышала интересного, а на вкус, как картошка подслащенная. Ровно такое же чувство разочарования испытала, когда впервые попробовала эскарго. Улитки то есть. Ой, шуму-то сколько было, когда приобрела их в одном из магазинов райцентра. Трава травой оказались. Не удивительно. Ею улитка по жизни и питается.
        Наша вылазка в город постепенно превращалась в гастрономический тур. Печалило то, что шеф к еде не притрагивался. Шел рядышком с постной миной и стаканчиком латте, потягивал не спеша.
        И я не выдержала. Вот просто не выдержала и всё. Вынула кусочек каштана из кулька, резко возникла перед шефом и сунула эту штуку ему в рот.
        Демону угощение по вкусу, мягко говоря, не пришлось. Он едва не поперхнулся, а отплевывался не меньше минуты.
        - Фу-у-у. ну что за гадость безвкусная? Отвратительно! - выразил мужчина искреннее негодование, на что я мерзко захихикала. На манер Гариспика, кстати. С кем поведешься, от того и наберешься.
        Но событие это ознаменовало включение шефа в наш общий гастрономический тур по улицам Парижа. Вместо того чтобы хлебать латте стакан за стаканом и ненавидеть весь мир, пусть попробует еще что-нибудь. И еще, и еще. Организму инфернала человеческая пища не вредит - я узнавала. Они ее бесследно расщепляют.
        Признаюсь, слушать остроумные шутки шефа и его недовольный бубнёж оказалось куда увлекательнее, нежели ласковый шепот принца на ушко. Отвешивать друг другу пендали и щелбаны, скидывать в фонтан - приятнее, чем нежиться в объятьях будущего короля демонов.
        Да, не стала я принцессой. Не сидеть мне на троне атаэлимском и не кушать из золотых тарелок. Зато хотя бы оторвусь сейчас на полную катушку, на время позабыв обо всех печалях и горестях.
        Прогуляли мы до позднего вечера. Ноги гудели, как после тяжелого рабочего дня на кухне, зато морально истощена не была. Будто Жеман решил сегодня еще один разгрузочный день устроить и эмоциями моими не подпитывался. Вполне возможно. Они ведь положительными были, а не его любимыми - с горчинкой.
        Я ждала нашего визита в одно из интереснейших мест Парижа. Упоминала о нем уже не раз - собор Парижской Богоматери. Почему-то шеф оттягивал этот визит до последнего, пока народ на улицах не рассосался. Чуть позже я поняла почему.
        Мы не с улицы на собор глядели. Мы внутрь забрались, через крышу. Во тьме сумерек взлетели на крыльях, миновали строительные леса и опустились на пол перед золотым алтарем.
        После пожара собор временно закрылся на реконструкцию, и кто его знает, насколько временно? Жеман быстро разрешил мою дилемму. Хочешь посмотреть на алтарь -посмотрим. Боишься вламываться в священную обитель - значит, недостаточно сильно хочешь посмотреть на алтарь. Всё просто.
        Перекрестилась.
        Нет, на самом деле не шибко я верующая. В церкви ходила только с бабулей по церковным праздникам, и то недолго могла там находиться. Ладаном передышу, голова закружится, и на выход скорее бегу, чтобы сознание не потерять.
        Но повстречав своих первых демонов, невольно задумываешься о том, имеет ли смысл всё остальное? Раз существует где-то мир, населенный инферналами, есть ли мир, населенный ангелами? И раз уж в Атаэлиме единолично правит король, выходит, у ангельского народа тоже есть свой. Или нет?
        Хотя... куда уж мне до ангельских миров, когда в демоническом нужно порядок навести? Как там Сурах, интересно, поживает? Как там база? Сколько они еще успели дыр подлатать? Меньше ли теперь сквозит на первом этаже? Не стоило их всё же оставлять на произвол судьбы. Я же лидер теперь. Я как мать самоотверженная, несущая потрепанный флаг на передовой.
        С моим уходом они хуже питаются.
        Так. В следующий раз обязательно попрошу принца взять меня с собой. Пусть они по своим мятежным делам направляются, а я по своим - кастовым.
        - Я слышал, что люди верят во всякие небеса, преисподние и прочие подобные вещи, -выудил меня шеф из мыслей. - Но если увидят на улице чёрта в истинном обличии, считают, что перепили накануне. Или им срочно нужно показаться доктору. Это странно, тебе не кажется?
        - Ничего странного, - мотнула головой. - Они просто не хотят показаться ненормальными.
        - При этом религия, и не одна - это нормально в вашем понимании?
        - Да, мы довольно противоречивый народ. Так и живем. Стараемся верить в лучшее, но расстраиваемся из-за пустяков. Всю жизнь мечтаем о чем-то, а добиваясь этого, переживаем, что утратили жизненную цель. Или не добились большего. Это нормально. А демоны, черти и бесы - нет.
        Жеман хмыкнул.
        - Если бы мы были людьми, и ресторан - самым обыкновенным. Ты всё равно захотела бы большего?
        - Тогда этот ресторан просто не устраивал бы идиотские конкурсы, - усмехнулась я. -Один из которых я прошла бы по чистой случайности. Всё-таки я не настолько хороший повар, как ты. Хотя мне и стыдно в таком признаваться.
        - Почему же? Если ты не способна оставлять в блюдах частичку себя, это еще не значит, что хуже готовишь.
        - Это комплимент?
        - Ну... думаю, да. Тебе сегодня несказанно повезло услышать от меня нечто подобное.
        - Спасибо, - скорчила приторную гримасу. - На всю жизнь запомню.
        Находиться в соборе и дальше смысла не было. Ходить среди пепелища, дышать сгоревшими деревяшками и любоваться на единственный, оставшийся совершенно не тронутым, золотой крест на алтаре. Такое себе развлечение.
        - Насмотрелась? - верно расшифровали мои эмоции.
        - Да. Можно лететь и получать нагоняй от Его Высочества.
        - Ха-ха, - невесело рассмеялся Жеман. - Я уж точно удостоюсь такой чести, а вот насчет тебя не уверен.
        И, подхватив меня на руки, демон взмыл под потолок.
        На этом я посчитала наше небольшое приключение оконченным. Но его развязка не заставила нас долго ждать.
        Когда мы, хохоча над очередной историей шефа времен его работы на королевской кухне, вошли в особняк, принц ожидал нас в холле. Словно предчувствовал наше появление немного загодя. С отсутствующим выражением лица, скрестив руки на груди и нервно топая ногой, Его Высочество окинул нас пронзительным взглядом с головы до ног.
        Заткнулись с Жеманом одновременно, предчувствуя нехорошее. Ничего хорошего с таким лицом нам явно не сообщат.
        Это было пугающе и весело одновременно.
        Нет, я не из тех, кто испытывает удовольствие от нарушения рабочего распорядка, но от мелких шалостей. пожалуй. К тому же, ничего такого ужасного мы не совершили.
        Бизнес - дело непростое, и оно уж точно не должно крутиться вокруг одного единственного шефа, без которого работа всего заведения останавливается. А еще.
        - Вы где пропадали? - сипло осведомился Лексар. - Я с ног сбился, пока искал вас!
        На секунду в глазах его промелькнуло такое отчаяние, что я невольно пожалела мужчину. Но только на секунду. И невольно.
        Как будто я, взрослая свободная женщина, обязана перед ним отчитываться! Или он забыл, на каких условиях меня сюда пригласили? Я донор, а не заложница!
        - Думал, вас похитили!
        - Похитили? - прыснула от смеха. - Да кому мы нужны?
        - Это... не... смешно! - последнее слово принц произнес низким, грудным, пугающим голосом, вызывающим толпу мурашек по коже.
        В мгновение ока высший демон под личиной человека явил свою истинную сущность. Крылья взметнулись в воздух, острые рога блеснули в свете люстры, а лицо исказила гримаса ярости.
        Но даже при таких условиях я готова была стоять на своем. Да, не каждый день видишь перед собой чудище трехметровое, готовое рвать и метать. Однако же Сурах выглядел куда более устрашающе, когда вылез из тюремной камеры, выпрямился и зыркнул на меня своими горящими во тьме глазищами.
        - Вашсочство! - прикрикнул на его Жеман. - Настоятельно прошу вас успокоиться!
        - Когда кошечка боится - выпускает коготки, - с улыбкой прокомментировала я перевоплощение Лексара. - Всё просто.
        Однако принц мой комментарий тоже услышал. И рассвирепел еще больше. Я уже чего угодно от него ожидала. Вплоть до того, что мне прилетит королевская оплеуха, но. всё оказалось куда хуже.
        Крылья втянулись, рога тоже, затем и хвост подоспел. Выдохнув, начальник всея ресторана «Mon Demon» поправил свой коричневый галстук.
        - Ты улетаешь из Парижа, Лина, - внезапно огорошили меня. - Завтра же.
        - Чего?! - воскликнула я, мертвой хваткой вцепившись в руку шефа. - Никакого «улетаешь»! А. как же мятеж? Эмоции? А моя Каста? На кого ты их оставишь?!
        - Мятеж может начаться со дня на день, - буднично проговорил принц, игнорируя панику, отражавшуюся теперь в моих глазах. - Всё уже готово, и инферналы ожидают лишь моей команды к штурму дворца. Но для таких безответственных личностей, как ты, этот мятеж
        - однозначно путь в один конец. Я не могу допустить этого. На моих плечах лежит ответственность. Ты знаешь. Поэтому.
        - Нет, нет!
        - Лучше тебе убраться отсюда подальше до того, как всё начнется. И зря я тебя ввязывал в наши конфликты. Уже сожалею об этом. Ах, да. И еще кое-что.
        Выставила вперед кулаки, как только Лексар приблизился ко мне. Представляю, как нелепо это выглядело, когда имеешь дело с кем-то вроде него.
        Его рука мягко опустилась на мою голову. Затрещали искры, по телу прошелся электрический разряд.
        Когда поняла, что он сейчас сделал, из глаз слезы брызнули.
        - Аварш вешарап, - промурлыкал демон, поймав мой растерянный взгляд, и, плотно стиснув челюсти, обернулся. - Гариспик! Каршел нали илурв.
        - Ра! - отозвался бес, прыгнув на лестничные перила со второго этажа и скатившись по ним вниз.
        - Чем громче смеешься над смертью, тем скорее она тебя отыщет, - на французском заявил мне Его Рассерженное Высочество и гордо отправился вверх по лестнице.
        А я просто... просто стояла и смотрела в начищенный пол. Практически не мигая.
        Сколько планов у меня было на иной мир. Сколько налетов на зазнавшихся аристократов я еще могла совершить с Сурахом и нашими ребятами. Сколько денег раздать обедневшим чертям и бесам, проживающим в прогнивших трущобах Атаэлима! Какую славу могла бы обрести Каста Отверженных! Вечную!
        .если бы у меня не отобрали возможность туда вернуться. И язык понимать атаэлимский. Напрочь. Как по щелчку пальцев.
        - Не думал я, что до такого дойдет. - пробубнил Жеман, всё еще стоя подле меня. - Нет, он, конечно, может быть серьезным и.
        - Всё нормально, - подняла голову и бодренько улыбнулась шефу. По эмоциям и так видно, в каком я сейчас состоянии. Не было смысла юлить и отнекиваться. - Домой так домой. Давненько я маму не видела. и бабулю тоже.
        - Лина?
        Не лучший момент для того, чтобы впервые назвать меня по имени. Расчувствоваться не смогу. О других вещах думаю.
        - Всё. Нормально, - словно во сне, последовала я к лестнице за прыгающим на обеих ногах Гариспиком.
        Скорее всего, принц отдал ему приказ проводить меня в комнату и глаз не спускать до тех пор, пока не наступит утро и меня не отвезут в аэропорт. Приключение закончилось, не успев начаться. Для меня. Для остальных же оно продолжится в Атаэлиме. И это грустно. Я тоже хочу быть среди них.
        Глава 16. Пожалеть о совершенных ошибках
        И вновь я не могу уснуть.
        Избавиться от меня, как от мусора! Как же так? Развязка уже близка. Близка настолько, что, закрывая глаза, я вижу алое небо Атаэлима. Чувствую запах кожи Сураха. Нет-нет, не в том смысле! В смысле кожи, из которой доспех его сделан, а не.
        И перед кем я сейчас оправдываюсь? Перед самой собой? Мозг о чем угодно готов жевать мыслительную жвачку, лишь бы на отдых паузу не делать.
        Да пошло оно всё к черту!
        Скинула одеяло, под которым уже упарилась. Чем едва не довела Гариспика до сердечного приступа. Бес смачно шлепнулся на пол с потолка в дальнем левом углу комнаты.
        - Прости, - сдавленно извинилась я. - Ну не спится мне. Ну никак вот.
        Поднявшись с кровати, принялась нарезать круги по комнате. Сложила руки за спиной. Думать принялась, как запутаться еще сильнее в том, во что влипла. А не домой улетать в поселок городского типа.
        Были мысли. Были мысли, что я в самом деле могла бы с Лексаром помягче и поуважительнее обходиться. Никогда не следует смешивать работу и личную жизнь, пусть он хоть вдребезги сердце мое разобьет и атаэлимский вальс станцует на осколках. Да и вообще... он лицо представительное, а я перед его же подданными стараюсь их будущего монарха (еще не факт, кстати) лицом в грязную лужу тыкать. И приговаривать: «Кто наделал? Кто наделал, Ваше Высочество?»
        Вспоминая его суровое лицо, лишний раз убеждаюсь в том, насколько важен для Лексара этот мятеж. Для каждого жителя Атаэлима он важен. Только я шутки шучу и переживаю о пустяках.
        Подошла к окну, выглянула.
        Кому-то сегодняшней ночью тоже не до сна. Сидит себе в саду, при параде даже. Камзол напялил свой принцевский с золотыми погонами. А в руках у него что? Что-то непонятное. Гитара? Нет. Лютня?
        Если и существует подходящее время для того, чтобы поговорить с Лексаром, то время это
        - прямо сейчас.
        Оделась, причесалась для приличия и вышла из комнаты.
        - Нет, - развернувшись, указала бесу на дверь своей спальни. Низший инфернал уже крался за мной по темному коридору. - Сиди там.
        - Кашто? - раздался в тишине высокий голос с хлипотцой.
        - Не «кашто», а обратно давай. Мне с Его Высочеством потрындеть нужно. И язык ваш непонятный снова выучить, - прошипела уже себе под нос, сбегая вниз по лестнице.
        На что я рассчитывала? На то, что нам удастся наконец-то найти общий язык после ссоры в парке. Понять друг друга хотя бы немного для того, чтобы снова объединиться против общего врага, а не против друг друга.
        Да, я слишком драматизировала. Поставила принца демонов в один ряд со своим бывшим и виню в вещах, которые для Лексара, в принципе, ничего не значат. По крайней мере, не настолько, насколько волнует его судьба собственного королевства.
        Помнила, что выход в сад находится в холле на первом этаже, поэтому, спустившись, сразу устремилась к одной из боковых дверей. К той, что была приоткрыта.
        Моего прихода явно ждут. Нисколько не прогадала.
        И почему я никогда не ходила в этот сад днем? Сколько цветов, сколько ароматов... Вообще, никогда не считала себя цветочным фанатом, но обилие розовых кустов пробудило во мне что-то исконно женское. Тягу к прекрасному.
        Не менее эстетично выглядел и Лексар, сидя на скамье под раскидистым деревом и перебирая струны на неизвестном мне музыкальном инструменте с длинным грифом. И жнец, и чтец, и на дуде игрец - это всё про атаэлимского принца. Вряд ли стать для него единственной и неповторимой возможно в принципе.
        Палить свое появление не стала, когда мужчина заиграл приятную слуху мелодию. Спряталась за одним из благоухающих кустов.
        И почти тут же, проиграв вступление, Его Высочество открыл рот. После этого события рот открыла уже я. От удивления.
        Лексар пел на родном языке, который я ныне не понимала, но пел так, что дыхание перехватывало. Душевно, проникновенно. На каких-то звуках голос его срывался, а затем вновь набирал силу, чтобы сорваться опять. В кульминационный момент принц и вовсе закрыл глаза, целиком и полностью отдаваясь музыке.
        Когда неожиданный певец завершил песню последним аккордом, я почувствовала, как по щекам слезы катятся. Пусть и не знала, о чем велась речь, ощущала каждую эмоцию принца, словно они были видимы, слышимы и осязаемы.
        - Это песня о том, как важно бороться, - по-французски произнес Лексар. Так я поняла, что меня рассекретили. - О том, как важно бороться, за то, что тебе действительно дорого.
        Вышла к нему. Больше не было смысла прятаться. Ряженный представитель королевской семьи лениво поднял на меня глаза.
        Всё в нем было прекрасно. И камзол этот темно-синий, расшитый золотыми нитями. И взгляд, и голос, и пальцы загорелые, перебиравшие струны. Настоящий принц. Жаль, что я настолько от него далека. Принцесса из меня вышла бы никудышная, да и от первой пришлось бы избавиться.
        Слова застряли в горле. О том, что не нужно читать мне нотации. Не привыкла считать себя неправой, однако в этот раз желания встать на свою защиту не было. Окажись я на его месте, под грузом такой огромной ответственности, не раздражала бы меня маленькая рыжая пигалица, которая постоянно сует нос в чужие дела и ставит палки в колеса? За которой глаз да глаз нужен? По той лишь причине, что пообещал вреда людям не приносить.
        Сделав еще пару шагов по направлению к скамье, я тяжело вздохнула и упала на коленки. Опустила голову.
        - Глубочайше прошу прощения, Ваше Высочество, за свои опрометчивые действия. Выражаю надежду на вашу милость и мое дальнейшее участие во втором мятеже против короля Сетаниса.
        У Его Высочества аж челюсть отвисла от моего внезапного выпада. Но я стойко выдержала драматическую паузу.
        Где-то вдалеке протяжно ухнула сова.
        - Ты... ты серьезно? - выдавил принц. - Серьезно просишь прощения?
        Подняла голову. Хлопали друг на друга глазами, пока я не прыснула от смеха.
        - Конечно, нет! - парой слов стерла последние надежды Лексара о моей кандидатуре в его верные подданные. - Дело совсем не в тебе. И не в короле даже. А знаешь, в чем?
        - В чем же?
        - Дело в Жемане, - ответила я, поднимаясь с колен и отряхивая ноги от прилипших травинок. - Если тебе удастся хотя бы краешком пятой точки усесться на престол, шеф перестанет так за свою дочь волноваться. Перестанет пить латте, на несовершенства этого мира сетуя. Он станет самим собой. А мне бы очень хотелось увидеть шефа таким, какой он есть. Поэтому я и хочу помочь. И уезжать не хочу, пока мятеж не завершится, тоже поэтому.
        - В Жемане, значит? - протянул принц, устремив вдаль задумчивый взгляд.
        - Вы туги на ухо, Ваше Высочество? - присела я к нему на скамью. - Чудеса, ведь музицировать вам это не мешает. Посреди ночи, да в парадном облачении.
        - Я вспоминал мирное прошлое.
        - Сам в облаках витаешь, а меня пристыдить пытаешься за несерьезное отношение. На какое время у вас стрелка с Сетанисом забита? Время года? Число? Час?
        - Могу только догадываться, когда он нанесет первый удар. Мы готовы. Готовы, но еще выжидаем.
        - А ждать-то зачем? - искренне удивилась я. - При нападении первым у тебя появится тактическое преимущество.
        - Жду, пока он пересечет черту дозволенного.
        - Вы если на первый мятеж решились, то он уже ее пересек. Логично же?
        - Ришка сообщит мне.
        - Ришка сообщит? Вот оно что. Ты замутил со своей секретаршей?
        Пальцы Лексара сыграли режущий слух минорный аккорд.
        - Давай так, - пошла на мировую. - Каста Отверженных выступит на твоей стороне при условии, что я попаду на мятеж. Нас немало вообще-то, - напомнила, покачав указательным пальцем. - Ставлю на то, что Сурах при моей подпитке положит дюжины две во время осады дворца.
        - Сурах - предатель, - вспыхнули глаза Лексара в ночной темноте, - что пошел против собственного рода, якобы восстанавливая мировую справедливость.
        - Чем же ты сейчас отличаешься от него? - хмыкнула я.
        - Я. - воодушевленно начал мужчина и запнулся.
        - Ага, то-то же. Сурах просто раньше фишку просек и свалил, пока не стало слишком поздно. Если уж вы преследуете одни и те же цели, вам лучше объединиться. Считай это моим дружеским советом. Кстати. самое время пожалеть о совершенных ошибках. Чтобы хоть в этот раз мятеж не провалился.
        Лексар не ответил. Вновь погрузился в свои мысли, тренькая что-то несвязное на иномирском музыкальном инструменте.
        - Что ж. Раз мнения ты своего не изменишь, высплюсь хотя бы перед долгой дорогой, -встала я с улыбкой на губах. - Еще раз спокойной ночи. Долго не сиди, а то мешки под глазами появятся на бледном аристократическом лице.
        Цокнула языком и, виляя бедрами, покинула увитый розами сад.
        Может, политические разборки мира под названием Атаэлим - совершенно не мое дело. Может, людям и впрямь не место среди инферналов. Демонов, чертей, бесов. Но если я уже ввязалась в это? Если привязалась к тем, с кем не должна иметь ничего общего? Дает ли это право вмешиваться в чужие судьбы?
        Нет. Однозначно нет. Но я хочу узнать, чем закончится история второго мятежа. Чем закончится история Лексара, Жемана, Г ариспика и Сураха. Улечу из Парижа - и до самой смерти буду терзать себя неведением.
        Но прежде, чем зайти в комнату и лечь в кровать, решила проверить крышу. Интересно стало, неужели и сегодня шеф вместо того, чтобы спать, звезды считает на небосводе?
        Верно. Своим привычкам Жеман не изменял никогда. Сидит, вздыхает, вспоминает о былом, размышляет о грядущем.
        Тревожить его не хотелось. Но хотелось попрощаться. Ресторан завтра работает и вполне вероятно, что демона отправят не только властвовать на кухне, но и с клиентами управляться. Как раз в то время, когда принц повезет меня в аэропорт.
        Мы могли больше не увидеться. Эта мысль и подтолкнула меня отвлечь шефа от душевных терзаний.
        - Эй, страшный и ужасный демон Сен-Жермен! - окликнула я его, не ступая на черепицу. Обучена горьким опытом, как говорится. - Ты так и не научил готовить своего лучшего работника. Не жалеешь об этом?
        - Лучшего работника? - ответил кулинар на мой вопрос немного погодя. - На себя намекаешь, что ли?
        - Но я ведь та еще эгоистка! - развела руками, а затем поежилась от холода и обняла себя.
        - Ты знаешь, ради чего я прилетела в Париж, - добавила чуть тише. - И помнишь мое эссе.
        - Помню, - с ходу отозвался Жеман. - Ты прилетела в Париж ради меня.
        - Прилетела, ага, - кивнула. - Да я по тебе так тащилась, что вспоминать стыдно. Непревзойденный кулинар Жан Сен-Жермен. И на морду хорош, и готовит так, что столики в «Mon Demon» на месяц вперед заказ ывают...
        - Что значит «на морду»? - недовольно буркнул шеф.
        - Но ты оказался со всем не таким, каким тебя выставляют СМИ.
        - Тема с мордой еще не закрыта!
        - Несмотря на то, что ты демон из другого мира, ты куда более приземленный, чем многие люди. И честный. И вопросы задаешь такие, над которыми действительно можно задуматься. Совсем неочевидные.
        - Так. - Мужчина медленно встал и повернулся ко мне вполоборота. - Сразу говори, чего ты хочешь.
        - Хочу, чтобы ты научил меня готовить.
        В саду всё еще бренчал принц на своей балалайке. Легкий ночной ветерок ерошил мои спутавшиеся волосы.
        - Научил тебя. чего? - ядовито усмехнулся Жеман. - Но ты ведь такой замечательный повар, как сама о себе отзывалась.
        - Хочу научиться вкладывать эмоции в то, что готовлю.
        - Но это же колдовство. Люди им не владеют.
        - А я попробую, - уверенно сжала кулак перед лицом. - Другой такой возможности может и не представиться. Даже если мятеж удастся и Лексар займет трон, вряд ли вы отыщите меня снова.
        - Зачем нам искать тебя?
        - Тем более!
        - Ладно-ладно, - неожиданно быстро сдался шеф. - Придется воспользоваться доставкой. И не пожалей о том, что добровольно записалась ко мне в ученики, мадемуазель.
        С доставкой пришлось поднапрячь принца, шеф выбрал продукты для нашего первого и, вероятно, последнего занятия.
        Уже стоя на кухне перед полным набором необходимой посуды, почувствовала, насколько сильно устала за эти дни. Мало того, что дни выдались насыщенные, так еще и не спала практически. Так, пару часиков подремала перед тем, как с Жеманом сбежать от зорких глаз Лексара. Нынешняя ночь так же сна не предвещала.
        Ничего страшного. Отосплюсь в самолете.
        Уперлась руками в столешницу, опустила голову.
        Неужели, вся эта чертовщина и впрямь закончится? Меньше, чем через сутки. Если бы только я нормально извинилась, без выпендрежа и шуток. Возможно, Лексар изменил бы свое решение?
        Однако у меня не было желания врать. Лучше честно признаться в том, что ничья я не подданная и наплевательски с собой обращаться не позволю. Пищу для размышлений дала, а вот дальше пускай сам думает, избавляться от меня самым жестоким образом или взять с собой.
        - И чего стоишь? - склонился Жеман над моим ухом. - Времени и так в обрез. Начинай. Я расскажу, в какой момент в ход идет колдовство.
        - Поняла.
        - Внимательно изучи продукты. - Обогнув стол, демон встал напротив меня. - Что мы можем приготовить из этого?
        Хм... дайте-ка подумать. Фетучини, хамон, двадцатипроцентные сливки, тертый пармезан, измельченный чеснок, перец, соль. Маловато. Тем проще сделать выводы.
        - Карбонара, - прищурилась. - Точно. Я уже готовила ее раньше.
        - Отлично. Тогда приступай.
        Первым делом поставила кастрюлю с водой на плиту. Пока вода для пасты кипятится, оставалось время подготовить другие ингредиенты.
        Небольшими ломтиками нарезала хамон. Запах обалденный. Шеф явно не скупился на качественные продукты при заказе.
        - Что собираешься делать после того, как вернешься? - как снег на голову, свалился на меня вопрос Жемана.
        Подняла глаза на своего наставника. Захлопала ресницами.
        - Ну-у-у. наверное, неделю проплачу в подушку, а потом пойду искать работу, -предельно искренне ответила я. - Как будто у меня есть другие варианты. С рекомендацией от пятизвездочного французского ресторана могу и в столицу пробиться. По крайней мере, попытаться. Дальше уже видно будет. Конечно, хотелось бы остаться в Париже, но для начала следует еще немного поработать над собой. А уже после этого.
        Одним резким движением Жеман нагнулся к моему лицу чуть ли не вплотную. Стойко выдержала пронзительный взгляд. Ни на сантиметр не отодвинулась, но ком, образовавшийся в горле, сглотнула.
        - Как же быстро ты в этот раз сдалась, мадемуазель, - заявил демон, намереваясь просверлить во мне дырку ледяными глазами. - Совсем на тебя не похоже.
        - Действительно...
        - Я ведь тоже сдался, когда у меня решили Алату отобрать. И до сих пор виню себя в том, что не настоял на повторном судебном процессе. Может, всё обернулось бы по-другому. Подключил бы Вашсочство. Он не отказал бы мне, я уверен. Теперь уже ничего нельзя сделать.
        Каждый раз, включая серьезность на максимум, шеф напоминает мне о своей дочери. Для него эта тема самая больная из существующих.
        - Долго там стоять планируешь, шеф? Или сомневаешься в моих познаниях относительно французского алфавита?
        - Нет. - Голос Жемана показался мне раздраженным. - Размышляю над тем, зачем ты терпишь всё это.
        - Зачем? - поставив ящик с огурцами на выделенное ему место, явила демону свою уставшую физиономию. - Ты же меня поручениями обвешал идиотскими.
        - Всегда можно отказаться выполнять идиотские поручения.
        - Да что с тобой такое?!
        - Мазохистка.
        Постоянно давит на меня, когда я сдаюсь и радуется, если пошла наперекор кому-либо.
        - С ума сошла?! - вскинул брови принц. - Человеку и разговаривать-то с демоном опасно, не то что в бой на него лезть.
        - Кто сказал, что я нескольких минут не протяну на Атаэлиме?! Куда больше времени прошло, не кажется тебе?
        - На самом деле, - встрял шеф в нашу перепалку, - сам удивлен... но в этот раз буду на стороне мадемуазель.
        - Жеман! - резко обернулся босс.
        - А что? Она, разве, не доказала свою способность выживать в самых непредсказуемых условиях? Например, в этих? - обвел он руками руины первого этажа нашей базы.
        Требует борьбы, потому что сам в свое время от нее отказался. Пробует воспитать во мне силу духа, которой не хватило самому шефу.
        - Что же ты предлагаешь? - с вызовом спросила я.
        - У тебя вода закипела. Предлагаю засыпать пасту в кастрюлю.
        Какая некрасивая смена темы. Намекает на то, что разбираться мне со всем нужно самостоятельно. Не так-то просто, сравнивая мое положение с положением принца. Одно слово Лексара решает мою судьбу, в чем я уже убедилась не раз.
        Когда четверть упаковки фетучини оказалась в кастрюле, убавила огонь и вернулась к столу.
        - Заставить принца изменить решение? Не выйдет, - отмела первый вариант. - Сделать вид, что улетела, а на деле последовать за ним и ожидать открытия портала? Тоже вряд ли, - второй вариант также отправился восвояси. - Дождаться, пока Сурах освоит навык открытия порталов? Если им единицы владеют, то за такой короткий срок даже высший демон не справится. - Третий вариант улетает в топку следом за остальными двумя. -Больше идей не осталось, уж извините.
        - Думай, мадемуазель. Думай. Решение совсем близко маячит, только руку протяни. Ткнула Жемана пальцем в щеку. Еще раз ткнула. И еще. Кулинар даже бровью не повел.
        - Не вижу, - буркнула и развернулась к плите, чтобы перемешать пасту.
        Соль забыла добавить! Ну ё-моё...
        Других каверзных вопросов от шефа я не услышала. Дождалась, пока сварятся фетучини, обжарила хамон в сливках с чесноком на сковороде.
        Ладно, мы сделали всё, что могли. Если принц вдолбил себе в голову, что я натворю глупостей во время мятежа, то ничем у него эти мысли из башки не выковырять. Грустно. Но я всегда буду помнить об этих приключениях.
        Усмехнулась под нос.
        И о том, что готовила с самим шефом Сен-Жерменом.
        Поперчила, посолила, добавила пасту в получившийся соус, принялась размешивать.
        В любом случае, пожалуй, мне не о чем жалеть. Я уже знаю великую тайну о том, что наш мир не единственный из существующих. Это ценное знание, даже если я ни с кем не могу им поделиться.
        Как только выкипели сливки, уложила карбонару на тарелку аккуратным гнёздышком. Сверху посыпала пармезаном. От шикарного запаха моментально слюнки потекли.
        - Так, - поставив тарелку с блюдом на стол, воззрилась на шефа. - И в какой момент колдовать?
        - А ты, разве, ни о чем не думала, пока готовила? - задал Жеман встречный вопрос.
        - Думала, наверное. Но...
        - Такие эмоции ты и вложила в это блюдо. Ну? - скрестив руки на груди, кивнув он в сторону тарелки. - Попробуй.
        Пожала плечами, накрутила макаронину на вилку. Не отрывая взгляда от наставника, опустила вилку в рот. Прожевала, проглотила.
        - Вкусно. Кажись, только с солью перестаралась.
        Жеман промолчал. Я отвела взгляд в сторону. Глаза защипало.
        - Я. - громко брякнула вилкой об край тарелки. - Я. я так не хочу улетать! Ше-е-еф!..
        Глава 17. Оказаться в нужном месте в нужное время
        Несколько минут ушло у Жемана, чтобы унять мою истерику. Женщине вообще довольно легко слезы унять. Достаточно обнять ее покрепче и держать так до тех пор, пока она власть не наревется, уткнувшись в твою грудь. Но только при условии, если она тебе симпатизирует, иначе можно и между глаз получить за такое самовольство.
        Против шефа я больше ничего не имела. Может, сначала мы с ним цапались, как кошка с собакой. Но стоило узнать друг друга получше, и желание прогнать его с глаз долой сменилось желанием узнать этого демона еще лучше. В чем-то мы всё-таки были похожи. Но в чем? Так я этого и не поняла.
        Меня проводили до спальни чуть ли не за ручку, похлопали по плечу.
        - У тебя еще есть время поспать. Чуть с ног не падаешь, - оценил Жеман моё состояние. Визуальное и психологическое.
        Насколько же плохо я выглядела?!
        - Не думаю, что Вашсочство купил тебе билет на ранний рейс. Отсыпайся. И верь в то, что мы сумеем одолеть короля.
        - Ни капли не сомневаюсь в этом, - скороговоркой произнесла я. - И. буду очень скучать.
        - По мне тоже? - заиграл демон бровями.
        - Особенно по тебе. - А чтобы как-то оправдать себя, едко добавила: - Я так-то человек не конфликтный, а с тобой хоть поругаться можно без зазрения совести.
        - Не скажу, что не конфликтный, но вполне взаимно, - вернули мне «комплимент».
        - Ой, да иди уже, - махнула ему рукой, скользнула за дверь и, разбежавшись, прыгнула на кровать морской звездой.
        Сначала показалось, что снова уснуть не сумею из-за множества роящихся в голове мыслей. Нет. Отрубило, как от наркоза, стоило только закрыть глаза.
        Проснулась от сильного шума за окном. Будто бы кто-то скребся в комнату снаружи. Подняла голову, осмотрелась. Никого.
        - Гариспик? - громким шепотом позвала беса. - Гариспик?
        Никто мне не ответил. Что оказалось еще более странным явлением, ведь с тех пор, как я переехала в особняк принца, бесёнок ночевал исключительно в дальнем левом углу моей спальни и нигде более.
        Бдзынь!
        Стекло разлетелось вдребезги, разбрызгав осколки во все стороны.
        Сна не осталось ни в одном глазу. Взвизгнула, спрыгнула с кровати и забилась в ближайший ко мне уголок.
        За раму ухватилась когтистая рука. Потом и голова рогатая просунулась в комнату.
        Быть не может... Это же принц! Или не совсем... На лицо - Лексар, а голова поседевшая. Не думаю, что принц за пару часов постареть смог. Это кто-то другой. Но кто?
        - Ли-и-ина. - проскрежетал незнакомец, запрыгивая в спальню.
        Божечки... огромный-то какой! Почти такой же, как Сурах. И одежда та же. Мощный, широкоплечий бык здоровый.
        Он приближался ко мне шаг за шагом. Бил себя хвостом по бедрам. Красные глазищи горели в полумраке.
        - Глупая, глупая Лина, - приговаривал некто. - Будь моя воля, раздавил бы пальцем, но человек. это слово даже звучит отвратительно. Это звучит слишком слабо для Атаэлима. Слишком слабо для меня. Как ты могла даже мысль допустить о том, чтобы идти против короля?
        - Ваше. Ваше Величество? - беспомощно пропищала я.
        - Лишь одна вещь в этом мире стоит моего внимания, - остановился демон в паре шагов от меня. Щелкнул пальцами. В правой его руке из ниоткуда возникла плоская квадратная коробка. - Это пицца.
        - Что? - округлила глаза от еще большего ужаса.
        - Пицца, - приоткрыл Сетанис коробку и достал из нее ароматный треугольник с колбаской и сыром. - Предпочитаю пепперони. Но гавайская тоже ничего.
        - Пицца?
        - Короли слишком хороши, чтобы есть пиццу? Или пицца слишком хороша для королей? Ваше удивление ожидаемо, мадемуазель. Сам бьюсь над этим вопросом и никак не могу решить, каков из вариантов истинный. Полагаю, что первый, потому что я чертовски хорош. Молодой, красивый... но немного потрепанный.
        - Это же. шутка шефа! - почему-то именно этот факт привел меня в чувства. - Не смей красть шутки шефа!
        Брови Сетаниса взмыли вверх. Но я воодушевленно продолжила.
        - И при чем тут пицца вообще? Иди в свой дворец проклятый и жди, пока мы тебе задницу надерем твою тиранскую! Столько мучаемся, столько страдаем, а он тут пиццу лопает! Что ты за король такой? - вскочила с пола и двинулась на Его Величество, размахивая руками.
        - Фигня ты, а не король! А еще. а еще!..
        Громкий шлепок переместил меня обратно на кровать.
        Яркий солнечный свет льется из приоткрытых окон. На краешке кровати принц сидит, потирая красную щеку. По полу Гариспик прыгает, хихикая и крутясь вокруг своей оси, как золотистый ретривер за своим хвостом. Картина маслом.
        - Ой. - осознав происходящее, скривилась. - Я, случайно, не говорила во сне?
        - Не важно, - выдохнул Лексар, отведя взгляд. - Собирайся. Рейс через пару часов. Я подвезу тебя до аэропорта.
        Вещей у меня было немного. Всё, свое, что отыскала в пределах временно выделенной мне спальни, уместилось в дорожную сумку, с которой в Париж и прилетела. Книга рецептов от шефа Сен-Жермена вызвала невольную улыбку.
        - Ну и рожа, а? - хмыкнул, Жеман, впервые наткнувшись на эту вещицу. - Что за выражение? Что за поза?Журналисты... терпеть их не могу.
        Бережно уложила книгу в сумку, завернув в один из сарафанов, чтобы наверняка не помялась по дороге. Знаю я, как с багажом в аэропортах обращаются.
        Надо было автограф у него попросить! Точно. Вот бы шеф удивился, попроси я у него автограф. А как возросло бы его эго, ну боже упаси.
        Приведя себя в порядок, с сумкой наперевес спустилась вниз, где в холле меня уже ожидал Его Высочество. Строгий костюмчик, неизменный коричневый галстук и постная физиономия.
        Готова поспорить, этот демон сам не рад тому, что меня приходится отправлять восвояси.
        - Всё ради твоего же блага, - чуть ли не нараспев произнес он, когда я прошла мимо.
        - Нисколько не сомневаюсь, - в той же манере вернула я.
        Когда уселась на пассажирское сидение, поставила в ноги сумку и пристегнулась, сердце бешено заколотилось в груди.
        Я должна сделать всё возможное и невозможное для того, чтобы остаться здесь.
        Эта мысль пришла ко мне, как озарение, и плотно засела в голове. Сколько бы я морально ни готовилась к дороге домой, мой переезд казался мне крайне бредовой идеей, высосанной из пальца Лексара. Нужно уговорить принца передумать, и времени в запасе осталось совсем немного.
        Как же мне достучаться до демона с повышенным чувством ответственности? И на что намекал Жеман, когда сказал, что разгадка чрезвычайно близка? Или он не так сказал? Я уже, блин, не помню.
        - Везде побывала, где хотела? - попытался отвлечь меня Лексар от размышлений.
        Ага, хитро. А то надумаю себе сейчас выход из ситуации, и ему с этим мириться придется как-то.
        - Да, - коротко ответила я, а сама еще дальше в думы углубилась.
        «Только руку протяни, только руку протяни... Хм».
        Ну нет чтобы сразу весь план действий выложить и оказать посильную помощь в его реализации. Шеф всегда остается шефом. Вредным и капающим на нервы.
        - Я ведь тоже сдался, когда у меня решили Алату отобрать. И до сих пор виню себя в том, что не настоял на повторном судебном процессе. Может, всё обернулось бы по-другому. Подключил бы Вашсочство...
        Так-так-так. истина где-то близко, я чувствую!
        ...Он не отказал бы мне, я уверен. Теперь уже ничего нельзя сделать.
        Река Сена мелькала за окном, когда я наконец-то поняла, чего от меня добивались.
        - Лексар?
        - Д-да? - неуверенно повернулся ко мне принц.
        - Мне срочно нужно позвонить шефу. - Во избежание ненужных расспросов, добавила: -Забыла сказать ему кое-что очень важное. Безумно важное! Дай позвонить.
        Не дожидаясь ответа, схватила смартфон Его Высочества с приборной панели, смахнула экран блокировки и довольно быстро отыскала Жемана в списке контактов.
        Гудки. Дли-и-инные предли-и-инные...
        - Мара? - Шум кухни за заднем фоне казался громче голоса кулинара раза в два. Пришлось даже трубку от уха подальше убрать.
        - А по-французски можно?
        - О, мадемуазель! Как раз ждал твоего звонка. Чего так долго?
        - Я всё еще не понимаю, что именно ты имел ввиду, так что просвещай.
        - А волшебные слова-а-а?
        У меня нервно задергался левый глаз.
        - Мне. - выдохнула, - .нужна. - каждое слово давалось мне с величайшим трудом, -.твоя.
        - Ну, ну? - подгонял шеф.
        - .помощь.
        - Вот так бы сразу, мадемуазель! Глядишь, и поладим когда-нибудь. Передай-ка телефон Вашсочству. В момент всё организую.
        - А раньше так нельзя было сделать?
        - Раньше не интересно.
        - Вот же. Ваше Высочество, вас к телефону, - невинно захлопала ресницами, протягивая Лексару смартфон. - Могу поставить на громкую.
        - Не надо, - отрезал демон, хватая трубу, прикладывая ее к уху и прижимая плечом. -Мара?
        Практически на протяжении всего разговора Лексар молчал. Лишь уголки его губ и густые брови опускались всё ниже и ниже. Пропорционально повышению моего настроения.
        Ох, хороший знак! Просто замечательный. Красноречие Жемана в столь щекотливой ситуации - высшая благодать.
        Причем... это действительно сработало!
        Скинув звонок, Его Высочество резко вывернул руль и поехал обратно.
        Интересно, что придумал этот наглый демонюга? Мне радоваться или трепетать от ужаса?
        Священное молчание царило в салоне автомобиля, пока мы с Лексаром добирались до особняка. Это я удачу спугнуть боялась. Скажу еще что-нибудь не то, и принц внезапно передумает.
        Жаль, эмоции определять не умею. На лицо мужчина нацепил маску абсолютного безразличия, как только повесил трубку.
        Миссия казалась завершенной, когда дорожная сумка опустилась на пол моей спальни. Завершенной только на первый взгляд.
        Надеюсь, демоны не забирают души или что-нибудь вроде того. Променять свою душу на участие в атаэлимском восстании. такое себе.
        - Сегодня у тебя выходной, - произнес Лексар, остановившись на пороге комнаты. -Отдохни как следует.
        И ушел. Вот так просто.
        Отдохнуть? А это еще к чему? Перед полосой препятствий на выживание? Каким-нибудь крайне небезопасным демоническим ритуалом? Разгадыванием кроссвордов на скорость? Перед чем ты мне отдыхать предлагаешь, Ваше Таинственное Высочество?!
        Полдня я ходила из угла в угол, предполагая самые ужасные исходы моей затеи под названием «попросить помощи у шефа».
        Когда в дверь раздался звонок, подпрыгнула от него, как ужаленная. Напряженно оглядываясь по сторонам, спустилась вниз.
        Совершенно одна в этом огромном особняке. Ни души поблизости. С ума сойти! А если грабители? А если князья?
        Книги рецептов под рукой не было, чтобы снова использовать ее в качестве оружия. Придется обходиться кулаками. И ногами.
        Удар в пах - демону крах!
        Повторяя про себя эту мантру, отворила входные двери.
        - Доставка, - улыбчивый парень в зеленой кепке вручил мне два бумажных пакета с продуктами.
        Если у Лексара повышенное чувство ответственности, то у меня - тревожности.
        - Зачем же так пугать?! - рявкнула доставщику в лицо, поставила на пол пакеты и захлопнула дверь перед самым его носом. - Спасибо! - добавила, приоткрыв дверь и снова захлопнув ее.
        Так. Расслабься. Ничего страшного не произойдет. Накануне мы с шефом неплохо повеселились. Он явно не желает мне зла, ни в какой форме... верно?
        А насколько хорошо я знаю Жемана на самом деле?.. Есть лишь один способ догадаться о его намерениях. Может, в комнате отыщу зацепки? Не в своей комнате, разумеется, а в той, что рядышком с ней.
        Уже через пару минут я стояла напротив комнаты шефа.
        Конечно, вторгаться в личную жизнь другого человека - это плохо. Никому не советую заниматься подобным. Но если моя жизнь зависела от того, что я отыщу, риски всецело оправдывались.
        Ну, погнали.
        Приоткрыла дверь, заглянула внутрь.
        Как же здесь чисто! Нет, ну вы наверняка не увидели бы более чистой спальни, принадлежащей мужчине! Ни одного грязного носка на полу, кровать заправлена, на тумбочках и полочках царит идеальный порядок. Всё-таки я была права насчет того, что Жеман - редкостный чистоплюй. С чего бы начать свое детективное расследование?
        Открывала шкафы и тумбы одну за другой, выискивая зацепки. Все вещи сложены ровными стопочками по размеру, цвету и предназначению.
        Ох, и влетит же мне между глаз, если я хоть что-нибудь здесь положу не так, как нужно. Но это потом. А сейчас - безопасность моя превыше всего. Ищем дальше.
        Прошлась вдоль подоконников, заглянула под ковер, под кровать, подушки, осмотрела прикроватные тумбочки. Ни-че-го. А хотя. это что такое?
        Один из шкафчиков правой тумбочки оказался заперт на ключ.
        Вот я и нашла местечко, где демон хранит свои секреты. Под вопросом только, как мне до этого местечка добраться? Вряд ли шеф хранит ключ где-то в комнате. Скорее, он всегда при нем. Вариантов развития событий несколько. Первое - вскрыть замок чем-то вроде заколки, но представляется это куда сложнее, чем в фильмах. Второе - выбить замок. Тогда следы моего пребывания в комнате однозначно останутся.
        Бли-и-ин, что ж делать-то?
        Отчаянно хлопнула кулаками по тумбочке. Настольная лампа, стоявшая на ней, покачнулась, а затем и вовсе на пол полетела. Чудом сумела поймать ее на лету, зато.
        Ключ!
        Прямо под лампой лежал. Маленький такой, витиеватый.
        Не теряя больше ни секунды, поставила лампу на тумбу, схватила ключ и вставила его в замочную скважину. Провернула. Замок щелкнул. Сосчитала от пяти до одного, чтобы немного привести нервы в порядок перед тем, как узнаю нечто страшное. Скелет в ящик точно не поместится, но не просто же так этот ящик был закрыт, так ведь?
        - Ух, - резко выдохнула и открыла тайник. - Что?..
        В ящике лежали только листы бумаги формата А4. Не пустые, в прочем, но явно не то, чего я ожидала. Как минимум окровавленного ножа или еще нечто похуже...
        Взяла свою находку в руки, просмотрела страницу за страницей. И осела на пол в недоумении.
        Это же мое эссе! Что оно тут делает? Почему шеф хранит его в запертом ящике? Как же много новых вопросов и ни одного ответа при этом.
        Вернула всё на свои места, вышла из комнаты и закрыла дверь. На фоне переживаний дико возбудился аппетит. Своевременную же доставку организовал Его Высочество! Стоит ею воспользоваться, пожалуй.
        Настолько сытно и питательно поела, словно это была последняя трапеза в моей жизни. Или из-за расшалившихся нервов трудно было контролировать процесс насыщения. Короче, я съела практически всё, что оказалось в двух бумажных пакетах, и теперь сладко потягивалась, сидя за столом.
        Тяжко же мне придется во время мятежа. Только если провизию с собой брать.
        Неизвестно еще, сколько военные действия продлятся, и не превращусь ли я под конец в скелета, обтянутого кожей.
        Атаэлимская диета - ты точно похудеешь, если к еде нет доступа!
        Откормленные бока не только улучшили мое настроение, но к тому же преумножили мои храбрость и любопытство. Раз уж не струсила комнату шефа отыскать, то сейчас и подавно с удовольствием осмотрела бы и облазила каждый уголок этого особняка на предмет новых странностей и несостыковок.
        Решила занять себя исследованиями ровно до того момента, пока демоны и черти не вернутся из ресторана. Какой смысл томиться в ожидании, если впервые за долгое время я предоставлена сама себе?
        Как я и предполагала, второй этаж состоял в основном из личных комнат. Причем не одиночных. Будто бы черти специально сбивались в небольшие группы по двое-трое, перетаскивали кровати из одной комнаты в другую и ночевали вместе. Повышенный уровень социальности. Больше похоже на пчел, чем на людей.
        Но это была еще не вся правда.
        В комнате, напоминавшей небольшую библиотеку, пролистала несколько случайно выбранных книг. Письмена не понимала, зато картинки могли объяснить многое. Например, о быте бесов. Если правильно расшифровала зарисовки, бесовская семья состояла из нескольких десятков особей. Весело же у них там было. Неудивительно, что Гариспик постоянно требовал чьего-нибудь внимания и сильно грустил в одиночестве. Первый мятеж принца заставил его покинуть семью?
        Вторую книгу захлопнула уже на середине. Ни одной картинки.
        Третья, судя по иллюстрациям, повествовала о фауне Атаэлима. Интересно, какое из представленных созданий является тем самым мандригалом, погубившим родителей Аяты? Вот это чудище с вытянутой зубастой мордой, кожистыми крыльями и хвостом ящерицы вызывало сильные опасения.
        На самом деле, провела бы за книгами больше времени. Если бы не услышала крики и топот на первом этаже. Наилучшим решением посчитала нырнуть под письменный стол, стоявший неподалеку, и затаиться.
        Голос Лексара различался на общем фоне достаточно хорошо. Голос Жемана тоже услышала. Но ресторан ведь так рано не закрывается. Какого фига они забыли здесь до закрытия?
        Топот всё приближался. Вот они бегут по лестнице, шагают по коридору второго этажа...
        .. .и врываются в библиотеку!
        - Ёп!.. - вовремя прикрыла рот ладошкой, дабы заглушить возглас искреннего изумления.
        Вот, в чем косяк-то! Вернуть-то меня вернули, но атаэлимскому вновь не обучили!
        Демоны и черти крайне эмоционально переговаривались между собой. Кричали, ругались, кто-то посмеивался. Из-за стола выглядывать боялась, сама не знаю почему. Что-то подсказывало, что я оказалась не в том месте и не в то время. Покину свое импровизированное укрытие тогда, когда всё стихнет.
        Ждала не долго. Один за другим народу в помещении становилось всё меньше и меньше, если слух меня не обманывал. А когда звуки голосов стихли окончательно, выглянула и заглянула прямо в мерцающее зеркало открытого портала, на другой стороне которого рябью шел знакомый пейзаж. Пустоши и красное небо.
        Неужели. началось? Мятеж? А. а я как же?!
        В любой момент портал мог исчезнуть и, выскочив из-под стола, ломанулась к нему, как заправский легкоатлет. Знакомые ощущения невесомости и покалывания во всем теле спустя несколько секунд сменились ссадинами от жесткого приземления на твердую и бугристую почву.
        Ну вот! Я снова в Атаэлиме и снова, попрошу заметить, без приглашения. Либо у Лексара с Жеманом не было времени искать меня по всему особняку, либо же любопытную человечку с собой брать и не собирались. Обидно, однако. Но всё-таки я оказалась в том самом месте и в то самое время.
        - Лина! - выдохнул принц, а я, в свою очередь, озорно ему подмигнула.
        - Так просто вы от меня не избавитесь, - приняла воинственную стойку, как только встала с земли. - Где там ваш мятеж? Или мы тут стоять будем, пока я не испарюсь?
        Выражение лица Жемана говорило лишь об одном - ему очень понравился финт, который я провернула. Лексара же, напротив, била мелкая дрожь.
        Однако пришлось Его Высочеству сдаться под напором моей чрезмерной уверенности и наглости. Так вот, что связывает нас с шефом! Вот, чем мы похожи. Оба самоуверенные и обнаглевшие до тех пор, пока не становится слишком поздно.
        - Пойдем, - махнул принц рукой. - Всё равно сейчас мне не хватит сил на открытие еще одного портала.
        Эх, наша взяла!
        С блаженной улыбочкой присоединилась ко всем работникам «Mon Demon», ну а в частности прильнула к главному кулинару всея обоих миров.
        - Какой же план был у тебя?
        - Э-э-э... - Жеман отвел от меня взгляд и максимально сконцентрировался на песчаной дороге посреди безжизненной пустоши. - Да так. Ты ведь и сама нашла способ к нам примкнуть. Какая теперь разница?
        - Разница есть. Говори.
        - Ни слова не скажу!
        - Нет, скажи!
        - Бла-бла-бла, - по-детски закрыл демон уши, - ни слова, ни одного!
        Меня и саму немного утомило перемещение между мирами, поэтому от мужчины я отстала. Пускай хранит свои секреты. Рано или поздно всё равно их узнаю.
        Тем временем мы продолжали пересекать пустыню, на несколько километров от которой ни городом, ни даже деревенькой маленькой не пахло.
        - Куда идем? - переключилась на принца, спустя несколько минут сменившего гнев на милость.
        - В лагерь повстанцев, - ответил он. - Нужно убедиться, что за нами нет слежки.
        - А, понятно.
        Еще раз огляделась по сторонам. Глухо и пусто, насколько взгляд простирался. Ни животных, ни растений. Только наша группа, бредущая вперед по четко намеченному курсу.
        Эта пустыня вообще обитаема?
        Около получаса прошло с тех пор, как мы вышли из портала. Краснота местных небес сильно резала непривыкшие к подобному глаза. Я жмурилась, вытирала проступавшие слезы, кончиками пальцев, и когда Лексар, вышагивавший передо мной, остановился, влетела ему в спину.
        - Вот мы и на месте.
        Демоны и черти обступили крупный валун цвета песчаника, а я уставилась на него, скептически сощурив глаза.
        Что должно произойти, чтобы эта штуковина превратилась в тот самый легендарный лагерь атаэлимских повстанцев?
        Глава 18. Столкнуться с пугающей правдой
        Валун задрожал, пришел в движение. Успела отскочить в сторону, спрятаться за спиной шефа, как за каменной стеной и, расширившимися от страха глазами, наблюдать за тем, как отъезжает в сторону камень весом в... очень тяжелый камень, уж поверьте мне на слово!
        А под камнем зиял проход. Темный, глубокий такой. Длинная лестница явно указывала на то, что в мрачную дырищу нам придется спускаться. Одна туда точно не полезла бы, но в компании «коллег».
        В случае чего, их всё равно сожрали бы первыми, пока я сматываюсь.
        - Можешь не пугаться, - обнадежил Жеман. Обернувшись, он опустил ладонь на мою голову и растрепал волосы. - Смело заявляю, что на данный момент это самое безопасное место в Атаэлиме.
        - Верно, - драматично подтвердил Его Высочество, и его нога первой ступила на лестницу.
        - Нас давно ждут.
        - Тогда не будем терять ни минуты, - направился за ним шеф. - Лине жутко хочется познакомиться с Ришкой. Правда же, мадемуазель?
        Тут же припустила следом за ним, дабы не потерять из виду. На всякий случай вцепилась в его черную кожаную куртку. Сначала обеими руками, а потом немного поумерила пыл и схватилась двумя пальчиками.
        Итак, мы спускались вниз. Глубоко вниз. Факелы, развешанные вдоль стен на равном расстоянии друг от друга, поджигались принцем, идущим во главе всей процессии.
        Я прежде никогда не жаловалась на клаустрофобию, но стоило валуну вернуться на свое место с громким характерным стуком, и мой пульс участился.
        Насколько глубоко располагается штаб этих. как их там?.. повстанцев! Настолько глубоко, чтобы с поверхности было невозможно уловить их энергию. Долгая предстоит дорожка. Причем лестница, выбитая в камне, не казалась крепкой. Местами крошилась прямо под ногами. Иногда приходилось перешагивать через одну или две ступеньки. Хоть на спину к шефу забирайся, чтобы не оступиться, ну честное слово!
        Но поскольку инферналы выглядели достаточно спокойными, я частично переняла их настрой. Примерно на середине спуска.
        Уже отсюда послышался грохот. Будто бы снизу кто-то перекладывал камни из одной кучи в другую. Затем я услышала голоса. Приглушенные, поэтому разобрать что-либо оказалось невозможным. Множество голосов. Звон железа, взрывы... целая какофония звуков обрушилась на нас ближе к подножию лестницы.
        - Осталось немного, - подбодрил Жеман. - Но не ожидай ничего сверхъестественного. Напридумываешь сейчас всего, а потом убежишь в страхе.
        - Только в страхе за свою жизнь, - ответила я и сглотнула вязкую слюну.
        Я ведь даже не знаю, как меня примут атаэлимцы. Те, что не работали со мной на одной кухне столько времени. Те, что обучены сражаться и убивать.
        Бр-р-р... звучит пугающе, согласитесь. А что, если они, не дожидаясь объяснений Лексара, с самого порога высосут мои эмоции без остатка? И поминай как звали. Они тут, наверное, грязные, холодные, голодные. Настоящие демоны.
        Когда спустились с лестницы, нас ожидал длинный, но просторный подземный коридор. На том его конце горел яркий свет. Звон, стук, треск, голоса совсем-совсем близко.
        - Значит, в портал ты прыгала осознанно, а сейчас как листок осиновый дрожишь? - поддел меня шеф и мягко подтолкнул в спину. - Давай уже, воин света недоделанный. Со страхами следует встречаться лицом к лицу, пока они не сожрали тебя со спины.
        - Со спины?.. - опасливо обернулась. - Ладно, - и решительно сжав кулаки, зашагала вперед к свету в конце туннеля. - Ничего я не боюсь. Всё нормально. Я с принцем, а значит в полной безопасности, - бормотала себе под нос по пути, чувствуя, как волосы на руках и ногах встают дыбом. - Всё в полном, полном, полном.
        Стоило войти следом за Лексаром в пространство, окутанное тем самым светом, и всё. Мне начисто отбило возможность мыслить рационально.
        Потолки невероятно огромного помещения уходили так далеко вверх, что терялись во тьме. Инферналы рассекали воздух на кожистых крыльях высоко над нашими головами. Некоторые из них разделялись на пары и вели импровизированные бои - оттуда звон цепей и взрывы черных огненных снарядов.
        Само помещение состояло из нескольких этажей, также вырубленных среди камней и земли, однако каждый из этих этажей был виден, как на ладони.
        Первый этаж я опознала, как место для отдыха. Здесь располагались импровизированные лежанки, костры, которые не дымили. Вокруг них группками собирались повстанцы с местными музыкальными инструментами в руках. Играла музыка, звучали песни.
        Второй этаж был буквально утыкан манекенами, на которых инферналы отрабатывали приемы, что пригодятся им однажды во время мятежа. Поблескивали оружейные стойки. Цепи, кинжалы, копья.
        Третий этаж отдали под госпиталь. Должно быть, без периодических стычек на поверхности у этих ребят не обходится. Койки, столы с разноцветными склянками на них, книги, свитки... Туда-сюда от койки к койке расхаживают мужчины и женщины в золотистых балахонах. Врачеватели? Целители? Жрецы?
        Ох, как же много всего. Как страшно и интересно одновременно. Но главное.
        Дернула Лексара за рукав.
        - Когда ты вернешь мне способность общаться на вашем, на атаэлимском, а? - состроила физиономию обиженного щенка. - Пожалуйста, пожалуйста.
        Лексар лениво ткнул меня пальцем в лоб. Электрический разряд так же, как в прежние разы, прошелся по моему телу и рассеялся где-то среди корней волос.
        Вот она - свобода! Свобода понимать и быть понятой. Но мне это службы хорошей не сослужит, если подданные принца откажутся принять меня в свои стройные ряды. А они могут. По одному их виду понимаю, что в этом подземном укрытии ни с кем не церемонятся.
        - Ваше Высочество!
        Ах да, только с принцем. Он по праву рождения заслужил такое обращение.
        Буквально светившаяся от счастья блондинка с крупными локонами, подпрыгивавшими на ходу, приблизилась к нам. Исполнила глубокий поклон.
        Эх, видела бы она это Высочество, снующее между столами в переднике и с блокнотом в руках, у нее та-а-акой когнитивный диссонанс случился бы. Повелитель демонов и лидер мятежа в одном мире, а также повелитель ресторанного сервиса и главный по тарелочкам - в другом.
        Демоница скользнула по мне быстрым взглядом с ног до головы, неловко улыбнулась. Я тоже критически себя осмотрела. Неловко улыбнулась в ответ.
        Сарафанчик легкий на бретельках, босоножки. и всё. По сравнению с барышней, обтянутой в кожаную броню, внезапно почувствовала себя обнаженной.
        Инстинктивно прикрылась руками.
        Мой-то костюмчик красивый в родном мире остался, в дорожной сумке аккуратно сложенный. Кстати, насчет кожаного костюмчика. Нужно как бы ненароком намекнуть Лексару на мою шайку-лейку и на то, что они могут присоединиться к мятежу. Если Сурах еще не устроил там переворот и не свергнул меня в мое отсутствие. Даже если такое произойдет, я ему прощу. Сураху можно простить всё на свете только потому, что он такой классный!
        - Я отправила вам оповещение сразу, как только он начал ополчение, - тонким голоском заговорила девушка. - Предупредила всех, кто оказался на тот момент в опасной близости к дворцу. Наши направляются сюда. Ждут только приказа Его Высочества. Мы готовы выдвигаться в любую минуту.
        - Спасибо... Ришка, - отвесил ей Лексар уважительный поклон.
        Зыркнула на демоницу уже совершенно другими глазами. Откуда-то из недр глотки рвался ревностный рык дикой кошки.
        Вот, как выглядит пассия принца на самом деле. А ничего такая, хорошенькая. Честно говоря, представляла ее несколько иначе, но, как уже упоминала ранее, для меня все демоницы в воображении представляются, как княжна Юльяна. С губищами большими и прочими причиндалами. тоже довольно-таки габаритными.
        Ришка же оказалась миниатюрной, голубоглазой диснеевской принцессой, несмотря на свое демоническое происхождение. На месте жителей Атаэлима сама не имела бы ничего против такой очаровательной королевы. На своем месте самооценка у меня рухнула еще ниже прежнего. Мне срочно нужно в Касту Отверженных, где поклоняются моей излишней впечатлительности.
        Хотя погодите. Самое важное-то я пропустила! Мятеж второй, выходит, начинается уже. А я. я, человек, стану непосредственным участником эпической битвы.
        Сначала мысли о таком вызывали у меня неописуемый восторг. Что угодно дайте. Меч, удочку, палку. Никому, кто на пути моем встанет, не жить!
        Сейчас. наблюдая за приготовлениями к грядущей битве, взволнованными лицами инферналов и прислушиваясь к собственному чувству самосохранения, я столкнулась с пугающей правдой.
        Этот мятеж скоро начнется. И на нем будут умирать. Многие. И, возможно, даже я.
        - А это человек? - уставилась на меня Ришка с нескрываемым интересом. - Тот самый? -добавила она полушепотом.
        Да я здесь известная личность, судя по всему, если обо мне даже принцессам известно.
        - Ну да, я, - выпрямила спину, задрала подбородок. - Лина Нежданчик собственной персоной.
        - Лина?..
        - Можно просто Лина, - протянула руку, дабы закрепить знакомство. Девушка неуверенно ее пожала.
        Наверное, не принято у них так знакомиться в аристократических кругах, но этикету придворному не обучена, извините.
        - Что ж, оставим вас двоих наедине обсуждать важные тактические вопросы, - схватил меня шеф за руку и потащил куда-то в сторону коек. - Если будет нужна моя помощь, зовите!
        Видимо, Жеман подумал, что мне крайне неприятно общение с соперницей, однако, напротив, встретив ее, я почувствовала, как камень с плеч упал. Серьезно. Теперь я уверена на все сто, что Лексар в хороших руках, а чувства. знаете, они так мимолетны.
        По-настоящему крепкие отношения строятся годами, а не за месяц или два пряток в темных углах. Я не принцесса, не знатная дама. И нужен мне для счастья вовсе не принц.
        - Могу устроить тебе более приятное знакомство, - широко улыбнулся демон. Он явно знал, куда и зачем идет.
        - Со своей дочерью? - предположила я.
        - Умнеешь не по годам, а по часам, мадемуазель, - снова не удержался мужчина от едкого комментария.
        По пути разглядывала обитателей лагеря. Все такие... суровые на вид. Даже женщины. Таких вряд ли устроила бы работа в ресторане. Неудивительно, что за принцем на Землю они не последовали. Остались здесь, исполняя роль его глаз и ушей.
        Тем временем Жеман подвел меня к одной из самых дальних коек. На ней спала женщина, свернувшись клубком. А рядом с койкой на земле, играясь с куклами очень уж напоминавшими земные, сидела девчушка лет пяти.
        Темно-русые волосы затянуты в два хвостика, между ними торчат маленькие рожки. Небольшие крылья сложены за спиной, хвостик с миниатюрной кисточкой неуклюже постукивает по полу. Детское платьице в средневековом стиле с закрытой горловиной выглядело куда более прилично, чем мой короткий сарафан.
        - Алата! - Отец присел перед дочерью на корточки. - Что за бой? Кто выигрывает? Кто в проигравших?
        Девчушка подняла на Жемана свои огромные голубые глаза.
        - Это не бой, - тут же возмутилась она.
        - Что тогда?
        - Секрет, - отрезала Алата, и вернулась к игре.
        Кого-то мне эта девочка напоминает. Яблочко от яблони, ага.
        - А я человек, - присев перед маленькой демоницей, сразу зашла с козырей. - Ты когда-нибудь видела людей?
        Алата перевела на меня взгляд. Затем поочередно на кукол в руках, потом снова на меня.
        - Да, - решительно ответили мне.
        - Когда?
        - Сейчас.
        - Э-э-э. Забавно, да. Я ведь и есть человек, которого ты первый раз встретила, ха-ха, -неловко рассмеялась я.
        Даже шеф понял, насколько фальшиво это прозвучало, и решил отложить наше общение с Алатой до следующего раза. Подхватил меня под локоток, увел в сторону.
        - Понимаешь, сейчас слишком много стресса, дети всё это чувствуют... - попытался объяснить Жеман.
        - Нет, просто эта девочка слишком сильно похожа на тебя.
        - Не уверен, что это комплимент.
        Наш диалог зашел в тупик. Нужно как-то выкручиваться.
        - Ты сможешь отвести меня на базу Касты Отверженных? - задала я давно интересующий меня вопрос. - Они ведь тоже могут присоединиться к мятежу.
        - Насколько я знаю, твоя каста отщепенцев в полном составе уже давно находится здесь.
        - Что?!
        Вот это прикол. Когда успели? Или Лексар поспособствовал такому слиянию за моей спиной? С одной стороны - некрасиво творить подобные вещи за спиной лидера Касты (мой спиной, между прочим), ну а с другой. недурной ход, Ваше Высочество.
        - Мандригал.
        До боли знакомый голос заставил меня повернуться к его источнику.
        Встав на одно колено и приложив правый кулак к сердцу, снизу вверх на меня смотрел Сурах. Как всегда, непроницаемый и огромный, как скала. Всем демонам демон. И еще множество других эпитетов, перечислять которые можно до бесконечности.
        - Сурах!
        - Добро пожаловать, Мандригал. Мы ждали вас.
        Как мне сообщили чуть позже, выдвигаться в сторону дворца Лексар собирался на рассвете. Весь текущий день был посвящен усиленной подготовке, доскональной отработке навыков, а вечер - отдыху перед грядущим сражением. Судьба Атаэлима решится завтра, и будет ли она благосклонна к принцу или же его тирану-отцу никто не знал.
        Армия Сетаниса была внушительной, но и сторона восстания, принадлежащая Лексару, мало чем проигрывала в сравнении. Аристократия, как и простые жители, разделились на две практически равные части.
        Но я-то знала, что перевес будет на стороне принца. Знаете, почему? Да потому что у короля демонов нет человека, способного в считанные минуты зарядить своих инферналов. Меня, например.
        Выдвигаться мне предстояло вместе с Кастой. Пусть ни Лексар, ни Жеман особо не доверяли Сураху, но лучшего защитника для меня найти было сложно. Мне и самой комфортнее было бы среди тех, кто меня уважает и почитает, даже если уважать и почитать меня, собственно, не за что. Разве что за храбрость, хотя мое желание участвовать в мятеже приравнивалось скорее к глупости. Слабоумие и отвага - девиз не только двух известных бурундуков, но и мой.
        Кстати, именно Сурах раздобыл мне нормальную одежду. Адекватную для того места, где я теперь находилась. А еще еду. И койку для меня отыскал свободную. Не мужчина -самородок. Жеман периодически возникал на фоне, бормоча о том, что я должна быть осмотрительнее, не доверять этому проходимцу и подобное, однако целиком и полностью историю Сураха я не знала.
        Возможность узнать местного Робина Гуда получше представилась мне тогда, когда наша шайка отделилась от остальных инферналов и собралась вокруг своего костра. Правда, в сторону Лексара, распевавшего песни и игравшего на гатлине, поглядывала, но портить их с Ришкой идиллию не хотелось. Принцесса всегда находилась подле него, скромно потупив взгляд, но решительно раздавая команды направо и налево, когда это требовалось.
        - Послушай, - удерживая в ладонях теплую кружку с травяным напитком, обратилась к своему заместителю. - Тебя что-то связывает с принцем? Или мне кажется?
        - Скорее с князьями Азаром и Юльаной.
        - А-а-а... если конкретнее?
        - Они мои младшие брат и сестра.
        - Ты никогда не говорил об этом, - издала нервный смешок. - Выходит, ты - еще один претендент на атаэлимский престол? Помимо князей и принца?
        - Если бы меня интересовали политические игры так же сильно, как этих двоих, то стен дворца я не покинул бы.
        - Справедливо. Но тебя же интересует всеобщее равенство. Разве, к политике это отношения не имеет?
        - Вы не доверяете мне?
        - Я...
        - Я никогда не предам своих. Это всё, что вам следует обо мне знать, Мандригал. Остальное большого значения не имеет.
        Сильно сказано. И всё-таки. почему мне кажется, что он чего-то недоговаривает? По какой причине родной брат оставил его гнить в темнице? Только ли из-за предательства? Или потому, что Сурах - первый после принца претендент на трон? По словам самого Азара, трон этот передается по старшинству среди знати, если королевская семья полным составом выбывает из списка престолонаследия.
        Обернулась к костру, возле которого подле дочери и бывшей жены сидел Жеман. Шеф сразу поймал мой взгляд и, прищурившись, пригрозил кулаком. Неужели, они с принцем имеют ввиду именно факт родства Сураха с князьями? Тогда их причины для недоверия вполне оправданы.
        - А зачем высшему демону спасать человека? - вырвалось у меня, но сказанного не воротишь.
        - Затем, что человек спас высшего демона.
        - Нас связывает только это обязательство?
        - Хотите, чтобы нас связывали отношения другого рода?
        Ощутила, как щеки налились красным. Вспыхнули в один момент.
        - Нет-нет! Я не об этом, - поспешила исправить ситуацию. Другие члены касты заулюлюкали, похоже, рассчитывая на иной исход затронутой щекотливой темы. - Я в том смысле, что, разве, человек - не источник энергии для инферналов?
        - Ты - личность, я тоже. Такого ответа будет достаточно?
        - Наверное, - пожала плечами и отхлебнула из кружки. - Еще кое-что. Какая эмоция... твоя любимая?
        - Для меня нет ничего приятнее солоноватой грусти.
        - Грусть? Почему?
        - О вкусах не спорят, - отрезал Сурах дальнейшие пути к исследованию этого вопроса.
        Скромный. Не любит демон разговоры о себе. Даже в Касте всегда был вторым после лидера и никогда не пытался занять его место.
        Кому доверять?
        Полночи не спала, размышляя об этом. А еще койка была набита соломой, поэтому постоянные почесывания не способствовали здоровому сну. Даже если остальные демоны спали крепко, как младенцы.
        Завтра мятеж. Завтра Лексар может обрести безграничную власть в Атаэлиме, или лишиться всего, что ему дорого. Гариспика, оставшегося на Земле присматривать за оравой детей, не хватало. Его мерного сопения в углу, которое стало для меня колыбельной.
        Эх. Если бы у меня появилась возможность повернуть время вспять и сделать другой выбор, я всё равно не поступила бы иначе. Хочу знать, чем всё закончится. А для этого в первую очередь нужно хорошо выспаться.
        Глава 19. Угодить в ловушку чужих амбиций
        Завтрак у меня вышел скудный, но в сложившейся ситуации следовало брать, что дают, и не жаловаться. Сразу же после него - построение. Я и не думала, что в подземном лагере повстанцев настолько много инферналов! Стоило им выстроиться рядами перед принцем, вытянуться по струнке смирно, и демоны с чертями, верные Его Высочеству, превратились в самую настоящую армию.
        У меня подкосились ноги, как только окинула взглядом строй. Чудом на них устояла, когда пополнила его своей беззащитной тушкой.
        Моя сила - в моих эмоциях, но предназначалась эта сила не мне, а тем, кто защищен и обучен. Тем, кто готов положить свою жизнь на плаху правого дела. Я была не готова. Я всё еще не жаждала смерти во имя справедливости и освобождения жителей Атаэлима от гнёта короля и его бесчестных законов.
        Мятежное воинство было вооружено до зубов. Безоружные вполне развили свои колдовские способности до приличного уровня владения. Опять-таки все, кроме меня. Единственным моим оружием была моя Каста Отверженных. Если нас разделят, мне определенно крышка.
        Мотивационная речь Лексара, призванная воодушевить, не воодушевила меня ни капельки. С каждым его словом, страх всё глубже пожирал меня изнутри. Сильнее въедался в подрагивавшие мускулы, отдавался пульсацией крови в висках. И пусть инферналы кричали троекратное «Ура!», стучали копьями по каменному полу, вскидывали крепко сжатые кулаки в воздух. У меня только круче сводило живот и пуще подгибались колени.
        Началось деление на отряды. Наша Каста оказалась в центре всей процессии - позиции наиболее защищенной, но безопасности не гарантировавшей. Наша задача - тайно проникнуть в самую высокую башню дворца и начать зачистку оттуда, продвигаясь к самому его сердцу. Авангард и арьергард присоединятся к нам в открытую, когда территория вокруг дворца окажется целиком под контролем мятежников. Вместе с нами отправится еще один отряд, главной специализацией которого являлось отвлечение. Чем-то напоминает «пушечное мясо» для того, чтобы наша зачистка оказалась более эффективной и с меньшими потерями для Касты. Всё-таки Лексар озаботился сохранением меня в живых, но... какой ценой? Не в моем положении пререкаться с принцем, власть которого среди участников восстания неприкасаема. Но мне всё это не нравилось. Очень не нравилось.
        Сам лидер вместе с шефом определил себя в авангард. Если хочешь, чтобы тебя уважали -занимай наиболее сложную и опасную линию. Тебя должны видеть издалека, за тобой обязаны следовать. Ты - путеводная звезда, на которую стоит равняться. Но даже самая яркая звезда может погаснуть, и последствия этого - катастрофические.
        Странно, но сильнее всего я переживала за Жемана. Несмотря на все наши конфликты, я по-своему любила шефа и мечтала лишь об одном. Чем бы ни закончился этот страшный день, главный повар обоих миров должен остаться в живых. Если под конец битвы я наткнусь на его труп, то сойду с ума. В самом буквальном смысле. Столько всего я не успела ему сказать, столько всего хотела бы показать ему. Досыта накормить не только изысками французской кухни, но и всех остальных. Борщ сварить, в конце-то концов! В человеческом мире столько всего вкусного!
        Затрубил рог. Сигнал авангарду подниматься на поверхность и лететь в сторону столицы. В сторону дворца.
        Лина!
        Оклик Жемана заставил меня оторвать взгляд от пола. Стоящий впереди меня незнакомый демон передал мне... плетеный браслет. Сплетенная косичка из разноцветных ниточек застегивалась на запястье при помощи маленькой жемчужинки. Милая вещица, но ощущение такое, словно браслет этот был сделан ребенком. Ребенком. Алата?!
        Только не говори, что это твой прощальный подарок! Ох, невыносимый ты демонюга, шеф!
        И всё-таки я закрепила браслет на левом запястье. Наудачу пусть будет. Пока эта вещица на мне, с Жеманом ничего не случится, а потому у меня появилась еще одна задача -сохранить цветное украшение до самого конца.
        Сразу за авангардом следовало выдвигаться нам. Мы бросились к туннелю, а затем к лестнице.
        Сначала усталости не чувствовала. Перепрыгивала махом через три ступеньки, дабы поспевать за остальными, но рваное дыхание быстро вызвало резь в боку. Зря я каждый раз откладывала оздоровительный бег на утро завтрашнего дня. В самый ответственный момент моей жизни собственное тело подводит!
        На помощь своевременно пришел Сурах, подхватил меня на руки. А когда до выхода было уже рукой подать, взлетел.
        Тени крылатых созданий повисли над безжизненной до этого пустошью.
        Вот мы и разделились. Жеман с Лексаром где-то там впереди, а я здесь среди своих и чужих одновременно. Сердце готово выскочить из груди, пальцы мертвой хваткой вцепились в броню Сураха.
        Я не боялась упасть. Я боялась потерять и потеряться. Неизвестности боялась, встречи с Сетанисом. Вряд ли он похож на седую версию своего сына, а за пазухой у него прячется несколько коробок с пиццей. Мое больное воображение настолько истерзано и изранено, что играет сейчас против меня и всякого здравого смысла.
        Пожалуйста, пусть выживут все, кому есть, что терять. Даже если этот кто-то и есть король Сетанис.
        Путь до столицы оказался неблизким. Лексар выбрал хорошее место для того, чтобы основать свой штаб, потому что ни один самый чувствительный к запахам и ощущениям демон не смог бы унюхать лагерь повстанцев с такого далекого расстояния. Я даже успела успокоиться, немного расхрабриться. Совсем чуть-чуть. Уговорила себя, что всё закончится хорошо, потому что принца ведут на бойню светлые намерения. Добро всегда побеждает зло, верно же? Во всех сказках так!
        Но стоило мне одним глазком взглянуть на столицу с высоты птичьего полета и убедиться в том, что король подготовился к нашему прибытию более чем, то все мои страхи и опасения не только вернулись, но еще и усилились десятикратно.
        На улицах столицы не было ни души. Они казались такими же необитаемыми, как и пустоши, которые мы покинули. Причиной тому служило ополчение. Верные нынешнему правителю жители не только из столицы, но и из близлежащих городов собирались у стен дворца, чтобы дать отпор мятежному войску. В большинстве своем это были крестьяне, торговцы, но и в наших рядах хватало таких.
        А вот путь ко дворцу уже был отрезан. И на земле, и в воздухе нас поджидали инферналы. Те, что прольют кровь наших союзников. Те, что, возможно, прольют кровь принца и шефа. И мою! Мою тоже.
        - Готовьтесь, Мандригал.
        Вздрогнула от низкого голоса Сураха. Вообще забыла о существовании демона, на руках которого всё это время сидела. Вместе с бесстрашием улетела и моя кукуха, долго при этом не прощаясь.
        - К чему готовиться? - Глупый вопрос, но всё равно вырвался.
        - К выполнению поставленной задачи, - на одном дыхании протараторил мой заместитель.
        И метнулся впереди планеты всей прямиком во вражеский стан лишь немного рассредоточившийся трудами авангарда.
        - Ты чего творишь?! - завопила и до боли в пальцах ухватилась за воротник мужчины. Физиономия Сураха оставалась непроницаемой. - Мы ведь должны-ы-ы!.. - совершив крутое пике, демон выровнял курс, - .. .дождаться, пока нам расчистят путь!
        - Ждать - это так утомительно, - с тенью улыбки заявил Сурах.
        Сердце рухнуло в пятки.
        - Нет-нет! Мы так не договаривали-и-и. - прибавив скорости, князь-изгнанник обогнул еще несколько десятков вставших на нашем пути инферналов, - .и-и-ись! Как же приказы принца?!
        - Не знаю, что насчет вас, но для меня Его Высочество - не указ. И никогда им не был.
        - Ну только сейчас твоей независимости долбанной не хватало! А-а-а-а!..
        Полеты с Жеманом и Гариспиком казались теперь перелетами бизнес-класса по сравнению со скоростью Сураха и тряской в его руках. С минуты на минуту я могла соскользнуть и поцеловать атаэлимскую землю. Возможно, напороться на чей-нибудь меч. Или копье. Там уж как повезет.
        Ладно. Брыкаться бессмысленно. Жареный петух уже клюнул в задницу моего заместителя, поэтому подождем, пока ноги коснуться твердой поверхности.
        Я допускала мысль, что Сурах начнет исполнять приказы Лексара по-своему. Главное, чтобы он не увлекся собственными целями, игнорируя те задачи, что перед нами поставлены.
        И почему я не взяла с собой хотя бы перцовый балончик?
        Лицо шефа промелькнуло где-то справа. Вот он - мой островок безопасности!
        - Эй, шеф! - яростно замахала ему рукой. - Порви их всех!
        - Что?.. - обернулся он в мою сторону.
        Но только я хотела крикнуть ему еще что-нибудь приободряющее, как на него, отвлекшегося, пришелся смачный удар неизвестного инфернала. Прямо по башке огрели. От всей души.
        - Ше-е-еф!!! - издала я истерический вопль, но Сурах, как ни в чем ни бывало, полетел дальше. Вся наша шайка в полном составе - тоже.
        Ну и Жеман полетел. Только вниз и сложив крылья за спиной.
        Ох, опять я только всё порчу!
        - Сурах, поворачивай! - потрясла громилу за плечо. - Давай вернемся. Там Жеману туго.
        - Это война, - процедил демон сквозь зубы. - Здесь всем приходится туго.
        - Но шефу сейчас туже всех! Я. я приказываю тебе!
        - Можете приказывать, пока не надорвете глотку. Время игр прошло.
        - Это что еще значит?..
        Всё. Похоже, Мандригал списана в утиль. Можно смело махать моему роковому образу ручкой, и переключаться на единственную и неповторимую меня.
        Кажись, я уже это сделала, когда в очередной раз подпортила жизнь шефу. Может быть, навсегда подпортила. Но нет! Если бы демона можно было так легко убить, непревзойденный кулинар уже давно отбросил бы коньки.
        Увлеченная прокручиванием тысячи и одного способа помочь шефу, не заметила, как наш отряд достиг той самой дворцовой башни.
        Сурах немного замедлился, пропуская вперед парочку демонов, разбившую витражное окно на мелкие осколки. Уже на цветные капли с хрустом приземлился старший из князей. Его массивная фигура заняла собою практически всю скромную по размерам комнатку.
        Птицей я сорвалась с рук демона, подскочила к окну, обрамленному острыми остатками витража, и попыталась рассмотреть то, что происходило недалеко от того места, куда камнем рухнул Жеман.
        С такой высоты ничего не видно. Это же самая, мать ее, высокая башня дворца!
        - Ну шеф. Не разочаровывай меня. Где же ты? Поднимайся. давай!
        Беспокойство сменилось отчаянием. Отчаяние - паникой. А вот паника... почему-то медленно, но верно стала обращаться в радость.
        За считанные секунды я нашла сотню причин не грустить в своем положении. Да и зачем была придумана грусть? Какое-то абсолютно бесполезное переживание, вам так не кажется? Почему бы не опустить все заботы и расстройства, настроившись на положительный лад? Я хотела поучаствовать в мятеже - я в нем участвую. Я хотела воссоединиться со своей кастой - я с ней воссоединилась. Да и шеф не пальцем деланный, чтобы откинуться от одного удара. У меня вообще нет поводов для грусти! Я така-а-ая счастливая!
        Хлопнула дверь за моей спиной. Обернулась.
        Меня отставили одну. Это для того, чтобы путь расчистить от неприятелей. Какой же Сурах заботливый заместитель! Честь ему и хвала.
        М-м-м. а это красное небо так и манит. Красивое небо. Если инферналы научились летать, то и люди могут научиться, предоставь им хорошие условия для освоения летных навыков. Условия сейчас вполне подходящие. Чувствую, что способна на всё. Раскрыть крылья и полететь. Тело легкое, свободное от всех мирских тягот. Набрать воздух полной грудью и отправиться в незабываемый полет.
        Какого размера будут мои крылья? Насколько широк будет их размах? Не узнаю наверняка, пока не проверю это!
        Забираясь на окно, расцарапала колени об остатки витража.
        Не страшно! Все раны со временем затягиваются, и мои царапины - не исключение. Воздух, пропитанный колдовством, поспособствует заживлению. Прекрасный мир, куда ни глянь. Раскинем же руки и доверимся магии.
        Выпрямилась в оконном проеме во весь рост, не сдерживая счастливую улыбку.
        Лечу навстречу новым ощущ.
        - Назад!
        Кто-то тенью влетел в окно, сбив меня с ног и повалив на разноцветные осколки.
        Новое действующее лицо! Нужно обязательно поделиться с ним своими откровениями. Пусть на одного счастливого участника сражения станет больше! Мир между королем и принцем не за горами!
        - Ты сбрендила, что ли, мадемуазель?! - Лицо Жемана, перекошенное от гнева, нависло над моим. - На тот свет собралась? Крылья внезапно отрастила?
        - Я так и знала, что с тобой всё хорошо! - искренне улыбнулась я, притянув демона к себе. - И крылья отрастить смогла бы, если бы очень захотела! Чудеса случаются повсеместно!
        Резко отстранившись, шеф будто бы просканировал меня своими пронзительными алыми глазами.
        - Понятно. Они сожрали все твои негативные эмоции, - вынес мужчина вердикт. -Больше ты им не понадобишься. Мы догадывались, что такое произойдет, но ты ведь упертая. До последнего на своем стоишь.
        - Но стоять - не падать, - озвучила философскую мысль.
        - Да. От падения я тебя, к счастью, спасти сумел. Подожди.
        Жеман слез с меня, уселся неподалеку, снял заплечную сумку и вытащил из нее довольно-таки современную переносную плиту, маленькую сковородку. А еще пакетик с картошкой, несколько небольших упаковок со специями...
        - Ты. чего это задумал? - приподнявшись с пола, увлеченно стала наблюдать за процессом. - Решил побаловать меня своей стряпней? О-о-о, это очень кстати!
        - Представить себе не можешь насколько. Заткнись и не отвлекай.
        Демон зажег огонек, сделал на картофелине сетчатые надрезы.
        - Вот она, полевая кухня шефа Сен-Жермена! - восхищенно прошептала я.
        Меня успешно проигнорировали. Ну и ладно. Это прекрасно, когда мастер максимально сосредоточен на своем искусстве! А кулинария - это искусство, вне всяких сомнений!
        Дождавшись, пока картофелина чуть размякнет, Жеман приступил к остальным ингредиентам. Щепотку того, щепотку сего. Я почувствовала аромат прованских трав, чеснока, нотку сушеных томатов и базилика.
        М-м-м. даже слюнки потекли.
        Выражение на лице кулинара менялось. От явного недовольства до легкой грусти, поводов для которой я в упор не видела. Дочь в безопасности, я тоже. Лексар однозначно выйдет победителем из этой заварушки, потому что добро всегда побеждает зло, как я уже и говорила. Сурах с моей бандой был так решительно настроен, что от короля даже лужицы не останется к тому моменту, как принц добежит до него. Сыну не придется становиться отцеубийцей. Картошечка вот скоро подоспеет вкусная, румяная. Лучше и быть не может, согласитесь!
        - Ешь, - сунули мне сковородку под нос. - Ни шагу из этой башни, пока не съешь всё до крошки.
        - Знаешь, меня и уговаривать бы не пришлось! Та-а-ак вкусно пахнет!
        И, голыми руками схватив горячую картошку, откусила от нее здоровенный кусок.
        - Ва-а-ай, ва-а-ай!.. - Пар повалил изо рта. - Ты мафтер, Жеман, пвофта. - проглотила. -Просто.
        Ничто не предвещало беды, но внезапно на меня навалилась такая глубокая тоска, что я захлопнула рот, уставилась в стену и замерла. В голове лентой кинопленки прокручивались такие душещипательные моменты из жизни, о которых я и позабыла уже. Уход отца, школьные насмешки, неудачные признания в любви, казусы на выпускном.
        - Я не мог перестараться, - голос шефа вывел меня из оцепенения. - Скоро отпустит. А всё потому, что доверять не следует кому попало. Женщины... - воздел он руки к небу, -одни беды от вас. От всех до единой. Прежде, чем связываться с женщиной нужно.
        - Сурах сбежал. - Критическое мышление постепенно возвращалось ко мне. С каждым откусанным кусочком. - Он отправился на поиски Сетаниса?
        - Похоже на то, - кивнув, подтвердил мои опасения демон. - Дождемся Лексара с отрядом и выдвинемся за ним. Предатели. они долго не живут. Уж тем более на войне.
        Предатели.
        Даже учитывая всё, что произошло, мне было трудно причислить Сураха к их числу. Он мог оставить меня здесь для моей же безопасности. Что касается высосанных эмоций, то служить батареей для моего отряда - это и есть моя задача.
        Дуальность испытываемых к старшему князю чувств пугала.
        - Пока Вашсочства здесь нет. - отодвинув плитку в сторону, Жеман присел ко мне через чур близко. Так, что мне пришлось попятиться. - Я хочу, чтобы ты кое о чем знала. Плохо разбираюсь в таких вещах, но всё-таки.
        - В чем дело, шеф? - подняла на него глаза. Такой вид, словно чем-то огреет сейчас больно. Очень больно.
        - В общем. хм. Как бы попроще выразиться. Или, наоборот, посложнее.
        - Да говори уже. Все свои. Вроде.
        - Расскажу на примере! - решил выкрутиться мужчина. - Вот смотри. - Протянул обе руки. - Есть паста, - потряс правой рукой. - А есть соус болоньезе, - потряс левой. -Представь, что я - паста.
        - Э-э-э.
        - Просто представь. Работает же у тебя воображение. А соус болоньезе - это. - он многозначительно изогнул бровь.
        Ни одного значения из множества вероятных не поняла. Вопросительно изогнула бровь в ответ.
        - Лексар? - осмелилась предположить я.
        - Лексар? Нет-нет! Соус - это.
        - Лина, ты в порядке? - фигура Его Высочества заслонила оконный проем. Капелька крови стекала по правому виску. Богато расшитый королевский камзол словно изваляли в грязи. Во всем остальном принц сиял своим благородием, как и всегда (нет).
        Он спрыгнул на пол, сложив крылья за спиной. Следом за ним комнату заполонил тот самый вспомогательный отряд, который должен был расчистить нам дорогу к сердцу дворца.
        Что-то подсказывало мне, что отряд мог и не выполнять свою задачу. Несвоевременный уход Касты Отверженных намекал на то, что зачистка дворца более не требовалась.
        Шеф ввел Лексара в курс дела. Умолчав, правда, о странном разговоре про пасту и соус болоньезе.
        - Почему вы считаете Сураха предателем? - задала я давно рвущийся из уст вопрос. - Да, он решил выполнить задание самостоятельно, без вспомогательного отряда, но...
        - Потому что его рвение покончить с королем самостоятельно означает то, что у него появились виды на престол, - пояснил принц.
        - Если до кучи еще и Вашсочство прикончит, то станет первым кандидатом, - добавил шеф.
        - А может, вы ошибаетесь? И Сурах просто хочет помочь в мятеже, - скромно предположила я.
        - Сейчас мы узнаем правду.
        С этими словами Лексар отворил дверь башни, и мы вышли к винтовой лестнице.
        Когда спустились с нее и ступили в облицованный серым шершавым камнем коридор, глазам предстала ужасающая картина. Я прикрыла рот рукой, едва сдерживая рвотный позыв.
        Тела защитников дворца, инферналов, оставшихся на стороне Его Величества, валялись, не подавая никаких признаков жизни. Некоторых из них уже невозможно было бы опознать. Полы залиты липкой багровой жидкостью, стены орошены брызгами. Да и запах стоял отвратительный настолько, что я зажала нос двумя пальцами.
        Запах смерти. Неужели, все эти трупы - дело рук Касты Отверженных? Мне еще крупно повезло, что меня оставили в живых. Не хотелось бы валяться в числе искалеченных демонов и чертей.
        - Но это же. война. И на ней умирают, - вновь попыталась я встать на сторону старшего князя. - Он расчистил путь для нас. В этом же нет ничего странного.
        Лексар глубоко вздохнул, но ничего не ответил.
        Действительно, не было смысла препираться и строить теории, пока мы воочию не увидели, к чему решил прийти Сурах.
        Эхо наших шагов было единственным раздававшимся во дворце звуком. Я специально приглядывалась к телам, стараясь уловить хотя бы шевеление пальца. Тщетно. Всех, кто встретился на пути Касты Отверженных, постигла одна и та же участь.
        Робин Гуд, которого я знала, никогда не сотворил бы подобного. Он боролся с системой, крал у богатых и раздавал бедным, но чтобы калечить ополченцев. Нет, на такие вещи он был неспособен.
        Чем ближе мы продвигались к сердцу дворца, тем больше мертвецов встречалось на нашем пути. Блики факелов играли на лакированной коже доспехов, металлических пластинах, лезвиях мечей, звеньях толстых цепей.
        Ты утверждал мне, что политика тебя не интересует. Что ты далек от нее и всё, чего ты хочешь - свободы. Свободы для себя и остальных членов Касты. В какой же момент ты решил свернуть не туда?
        - Уверена, что хочешь здесь находиться? - отвлек меня принц вопросом. Забота, промелькнувшая в его голосе, польстила.
        - Нет. Но я должна всё увидеть собственными глазами.
        - Может, позвать еще один отряд? - высказался один из подчиненных.
        - Или два, - предложил другой.
        Им страшно. Я чувствовала это даже без сверхъестественных способностей.
        - Справимся. - Уверенный тон Лексара настроения не улучшил. - Он сам загнал себя в угол.
        Остановились мы напротив высоких дверей, уходящих к самому потолку.
        Это и есть сердце дворца?
        - Тронный зал, - произнес Его Высочество, взявшись за массивные ручки. - Как же долго я ждал этого момента.
        Глава 20. Принять верную сторону
        Я всё еще была уверена в том, что в тронном зале нас ожидает связанный по рукам и ногам король Сетанис. Ну а Сурах любезно предложит Лексару расквитаться с отцом. Мятеж подойдет к логическому завершению, принц усядется на трон. Все счастливы, довольны. Конец.
        Каково же было мое удивление, когда мужчина распахнул тяжелые двери, а там...
        Первое, на что наткнулся мой блуждающий в полумраке взгляд - бледные лица князей. Азар и Юльяна с остекленевшими глазами валялись на полу в неестественных позах. По их виду можно было сказать, что брат с сестрой боролись до последнего, но их судьба изначально была предрешена.
        Чуть поодаль от них, спиной к нам, различила силуэт щуплого мужчины. Бордовый королевский камзол, огромные изодранные крылья, волосы, тронутые сединой... Готова была поклясться, что это и есть король Сетанис. Не в таком амплуа я рассчитывала застать грозу всех инферналов Атаэлима, но Сурах не дал мне шанса лично познакомиться с Его Величеством.
        Сам демон уже восседал на троне в окружении членов Касты, вальяжно закинув ногу на ногу. Греет место для Лексара. неверное? Что-то я совсем запуталась в тех выводах, которые должна сделать.
        - Сурах, - с порога окликнул его принц.
        - Лексар, - ответили ему тем же.
        - Для чего же ты на самом деле покинул дворец много лет назад?
        - Я не соврал ни единым словом, - задрал демон свой выдающийся подбородок. - Мои политические взгляды всегда придерживались одного курса. Искоренить аристократию. Позволить простому народу делать самостоятельный выбор.
        - Но? - с вызовом осведомился наследник.
        - Нет никаких «но». Рано или поздно это произойдет. А для того, чтобы народ прислушался к тому, что лучше для него же, на троне должен оказаться инфернал, активно способствующий смене взглядов. Увы, Ваше Высочество, я не могу допустить, чтобы престол занял кто-то вроде тебя. Смысл избавляться от короля, если на подходе следующий?
        - У нас с отцом всегда были разные представления о том, как следует вести дела.
        - Тирания - это зараза. И не факт, что она тобою не унаследована. Я же в своей силе воли уверен. Уверен, что не сверну с дороги. Что добьюсь того, чего добивался все эти годы -торжества справедливости.
        - Врешь! - осмелилась выйти вперед. - Только что ты спокойно изничтожал простой народ. Все коридоры трупами усеяны. И это твои руки в крови испачканы. Не наши.
        - Мандрига-а-ал... - с легкой улыбкой на губах протянул Сурах. - Так ты себя называешь, человек. Будем считать, что ты - третья и независимая сторона этого конфликта. Рассуди же, кто из нас более правый? Наследный принц, способный в любой момент пойти по стопам своего отца. Последователь режима абсолютной монархии, готовый обхаживать аристократию ради поддержки своего правления. Повышать налоги, если казна обворована такими же лиходеями, как он. Собирающий в Совете Высших лишь тех демонов, у кого больше влияния и денег, а не ума и благочестия.
        Я покосилась на Лексара. Мужчина напрягся, гневно раздувая ноздри.
        - Или же. - в том же тоне продолжил старший князь, - .тот, кто отрекся от своего, кричащего о высокоблагородии, титула. Разорвал все отношения со знатью и с того момента занимающий активную позицию на стороне народа. Тот, кто положил свою жизнь на помощь обездоленным по причине жестокого правления короля и тех, кто вертелся с ним рядом, получая всё самое лучшее, но никак усилий к этому не прикладывая. Я верю в то, что власть должна перейти в мозолистые руки тех, кто без устали работает в поле. Тех, кто этого действительно заслуживает чистотой своих помыслов и неоскверненной души. Чью же сторону примешь ты, человек? Какой судьбы заслуживают инферналы Атаэлима?
        - Я.
        - Даже если вы с Лексаром уже на короткой ноге, - оборвали меня, - подумай о том, как власть может изменить его. Со временем. Короли гниют изнутри. Особенно те короли, что занимают трон по праву. Просто потому, что он должен принадлежать им.
        В зале повисла тишина.
        Мне и впрямь нужно выбирать? Если так подумать, то... занимать трон недостоин никто из них. Ни мягкотелый Лексар, ни фанатично настроенный по отношению к смене монархии на демократию Сурах. Однако насмотревшись на то, какими методами революционер решил передать власть в руки народа, я посчитала, что чаша весов склоняется в сторону принца. Он безопаснее. Временами прост, как палка. Не идеален. Порой неуклюжий и ему сложно выразить свои мысли словами. Такой демон навряд ли даже через много лет решит уйти в тиранию. Скорее в апатию. Тогда власть перейдет к совещательному органу. Если в него будут избраны достойные демоны, то будущее Атаэлима окажется в надежных руках. Более надежных, чем руки Сураха и любого из членов Касты Отверженных.
        Жаль, что мы не сумели избежать ненужных жертв. Даже князья не заслуживали уготованной им участи, пусть и часто ставили нам палки в колеса.
        В общем, выбор свой я сделала. Не уверена, что он придется по душе тому, кто сидит сейчас на троне, но зато я была честна со всеми и с самой собой.
        - Третья и независимая сторона конфликта отдает свой голос принцу Лексару, -торжественно заявила я.
        А был ли смысл отвечать на вопрос с подвохом? В любом случае, ни один из моих ответов не изменил бы ситуацию. Как и Жеман, я всего лишь чертовски хороший повар, ну и всё на этом.
        Однако Лексар одарил меня благодарной улыбкой. Я осталась верной своему изначальному решению, и уже нисколечко не сомневалась в нем. В решении. В принце-то и его кандидатуре на престол буду сомневаться еще долго. До тех самых пор, пока он не докажет, что способен править Атаэлимом уверенной и твердой рукой.
        - И это величайшее твое заблуждение, - лениво поднялся с трона Сурах. Размял шею. Хруст ее был слышен даже отсюда. Плохи наши дела. Очень плохи.
        Происходящее сейчас я назвала бы кульминацией всей непростой истории. Вот перед нами главный, как оказалось, антагонист. Г отовится к решающей схватке за право всем владеть. Мы, с другой стороны, так же не намерены сдаваться. Если принц не выживет, всем остальным тоже настанет крышка.
        - Давай, ты да я, Сурах. Один на один, - сделал Лексар пару шагов вперед, выгораживая меня и Жемана. - Трон достанется тому, кто выживет, если ты намерен биться честно.
        - Честь - мое второе время, в отличие от членов королевской семьи, - сошел демон вниз по ступенькам с возвышения.
        Не спорю, выглядел он куда величественнее Его Законного Высочества. Можно сказать, вобрал в себя лучшие качества, присущие многим политическим лидерам моего родного мира. Но это еще не значит, что доверять ему трон - хорошая идея. Скорее, наоборот. От этого демона можно ожидать чего угодно. Как великих свершений, так и ужасных.
        Оба претендента на престол встали друг напротив друга в центре тронного зала. Драматичное зрелище. Настолько драматичное, что я шагнула поближе к Жеману и схватила его за руку. Он понимающе накрыл мои руки второй ладонью.
        У Сураха оружия не было. Он вполне справлялся своими кулаками. Принц же скользящим движением выудил меч из ножен со следами запекшейся крови. Ни одна победа над соплеменниками не досталась ему легко в отличие от хладнокровного соперника. По крайней мере, мне так казалось.
        И грянул бой! Бой не на жизнь, а на смерть. Пусть я поддерживала Лексара и болела всецело за него, мне не хотелось бы, чтоб мой старый друг (если его можно таковым назвать) пал сраженным. Наверное, я большая оптимистка, но даже если законный наследник престола выиграет бой и лишит своего оппонента способности защитить себя, он остановится на этом. Убийства - не его конек. Любая из смертей тяготила бы его душу. Именно мягкий нрав Лексара - черта, которая мне больше всего в нем нравилась.
        Сурах ловко уворачивался от меча. Отсутствие оружия в руках делало его в разы мобильнее, несмотря на большие габариты. Первый удар также был за ним. Прямо в челюсть отвлекшемуся принцу.
        У-у-у... это было больно.
        Но лишь ненадолго вывело Его Высочество из строя. Принц уже давно научился терпеть боль. Как физическую, так и душевную. На последнем рубеже не сдастся, раз уж столько лет готовился к мятежу.
        Трудно было уследить за действиями с обеих сторон. Особенно тогда, когда дуэль стала затягиваться, а претенденты на трон - выбиваться из сил. На чистом энтузиазме Лексар наконец-то начал вырываться вперед. Взмахи меча участились, силы тоже прибавилось, в то время как скорость и ловкость Сураха ощутимо уменьшились.
        Может, владелец парижского ресторанчика подумал о нас? О своей принцессе. О сиротах, что дожидаются в особняке его громкой победы. Всё это не могло не преумножить силу духа и волю принца к победе.
        Когда одним ударом кулака Сурах разломил меч Лексара на две половины, наследник отбросил меч в сторону и накинулся на противника с когтями. Тот в долгу не остался, располосовав плечо принца. Богато расшитый золотыми нитями камзол пропитался кровью.
        Никто не ожидал подлянки со стороны. Победитель казался очевидным, однако Каста Отверженных решила иначе. Каюсь, плохо помню их по именам. Все имена инферналов довольно своеобразны и специфичны даже для того, кто знаком с их языком.
        Долговязый демонюга отделился от стройных рядов возле подножия трона, бросился на сражающихся с двумя кинжалами, по одному в каждой руке.
        Я вскрикнула. Вскрикнул Жеман.
        - Вашсочство!
        Словно кошка, вставшая на защиту своего котенка, кулинар прыгнул демону наперерез. Телом заслонил принца, раскинув руки.
        Секунды тянулись вечность. Те самые секунды, в которые оба кинжала вонзились в мягкую плоть Жемана, обагряя каменный пол алыми брызгами. Как в замедленной съемке, расширившимися от страха глазами, я наблюдала за тем, как он вырывает клинки из своей груди, накидывается с ними на кастовца и падает вместе с ним на шершавые камни.
        Я не сразу поняла, что произошло. Шок долго не отпускал меня из своих объятий. Но когда оба тела замерли на полу, завопила до хрипа в горле:
        - Жеман!!!
        Оступаясь, спотыкаясь на ровном месте, побежала к шефу, уже напрочь позабыв о дуэли принца.
        Нет-нет-нет... оставалось же совсем немного! Победа уже была за нами! Кто угодно мог предотвратить бесчестное вмешательство в дуэль, но только не ты!
        Рухнула перед телом демона на коленки, с трудом перевернула его на спину.
        - Ох, мадемуазель. - со слабой улыбкой взглянул на меня шеф из-под полуопущенных ресниц. Тонкая струйка крови текла из уголка его рта, скатываясь за шиворот. - Я не думал. Я захотел и сделал.
        - Ты никогда не думаешь, когда что-то плохое касается только тебя самого! - отчаянно взвыла, осматривая полученные мужчиной ранения.
        Почему он напялил такую легкую одежду?! Почему не позаботился о себе должным образом еще до начала мятежа? Я, конечно, понимаю, что всё это время он исполнял роль санитарки Тамары и непосредственно в боевых действиях участия не принимал (куда уж там старшему королевскому повару кровь проливать?), но всякое же могло произойти. Например. например вот как сейчас!
        Два красных пятна на одежде Жемана плыли перед моими глазами. Неожиданно для себя, я заревела так, что даже кастовцы испуганно попятились к стене.
        Давайте! Попробуйте высосать мои эмоции теперь, и от перенасыщения отправитесь следом за своим товарищем!
        - Жеман. - где-то позади меня замаячил принц. - Жеман.
        Его сиплый, дрожащий голос подлил масла в огонь моего разбитого сердца.
        На своем веку я пересмотрела бесчисленное множество слезливых драм. Иногда запиралась в ванной после просмотра очередной и сполна отдавалась эмоциям. Переживая трагедию каждой из героинь, как свою собственную, неудивительно, что в итоге моя чувствительность возросла до максимума.
        Но если даже чужая трагедия переживалась мною настолько тяжко, то что уж готовить о собственной? Великий шеф Сен-Жермен стал для меня не просто кумиром, наставником и головной болью. Он стал для меня глотком свежего воздуха. Источником вдохновения, окном в мир новых ощущений и эмоций.
        И если я впала в полное отчаяние, Лексаром овладела ярость. Ярость такой силы, что атмосфера в тронном зале затрещала.
        Всю накопившуюся злость и обиду наследник престола решил выместить на своем оппоненте. Доселе невиданная жестокость пробудилась в нем, и жертвой этой жестокости стал Сурах. Члены Касты Отверженных бросились к выходу, когда было покончено с их лидером и вдохновителем.
        Никто из них не покинул тронный зал живым. Всех, даже косвенно причастных к нападению на Жемана, принц щадить не стал. И я понимала его. Глядя на распростертое тело Жемана, понимала всецело.
        - Соус болоньезе... - сухие губы шефа зашевелились, - .. .это ты, мадемуазель.
        - И на смертном одре обзываешься! - вскрикнула я, не вполне понимая смысл произнесенных напоследок слов. - Это твое прощание?!
        Глаза демона закрылись.
        - Нет! Нет, шеф! - затрясла мужчину за плечи. - Не уходи, пожалуйста! Всё, что написано в моем эссе - чистая правда! Каждая строчка! Как ты можешь уйти после того, как прочитал весь этот ужас?! Я же. я же мир тебе свой хотела показать! Знаешь, как много
        в нем вкусного? Французская кухня - просто капля в море по сравнению с остальным.
        На Сардинии вот даже акул готовят, представляешь? Ты хотел бы попробовать акулу? Я никогда не пробовала акулу.
        Краем уха уловила новые голоса. Много новых голосов. Нас нашли. Слишком поздно. Ну почему так поздно?!
        - Русская кухня, восточная, азиатская. - перечисляла я, всё еще пытаясь достучаться до кулинара. - Всё это ты мог бы попробовать. Больше не буду заставлять тебя есть запеченные каштаны. И сама к ним больше не притронусь. Отвратительные штуки, согласна!
        Инферналы уже оттаскивали трупы. Его Высочество вяло руководил процессом, то и дело поглядывая на нас.
        Ему совестно было подходить. Совестно, что друг пал жертвой своей преданности. Изменщику такой жертвы не понять!
        - Шеф, ну хватит лежать! - я снова потрясла его за плечи. - Наглый, ленивый демон! Мы победили. Всё было не зря. Теперь и рестораном заняться можно. Я буду тебе помогать.
        Во всём!
        - Во всём?.. - хрипло переспросил Жеман.
        - Посторонись-ка, - в тот же момент к нам подсела светловолосая демоница, бесцеремонно распахнула белую рубаху шефа на груди.
        Принцесса. Ришка!
        - Вы оба! - обернулась девушка к бледному, как полотно, Лексару. - Отставить панику. Жизненно важные органы не задеты. Вы самый настоящий счастливчик, королевский повар.
        Чего?..
        - Регенерация у нас быстрая, - с кроткой улыбкой обратилась Ришка уже ко мне, - так что такие раны уже через пару дней затянутся сами собой. Вставайте, Жеман, - похлопали его по плечу. - Не филоньте и не вводите остальных в заблуждение. Иначе в качестве профилактики вас оттащат в общую кучу.
        - Чего?.. - спросила уже вслух и перевела взгляд на скривившееся лицо мужчины.
        - Ну, я оставлю вас.
        С этими словами блондинка встала и поспешила к своему жениху, дабы и того проинспектировать. А я осталась на коленках возле «воскресшего», переваривая полученную информацию.
        - Прости, мадемуазель, - вполне бодренько извинился Жеман. - Хотелось услышать хоть немного приятного в свой адрес, пусть и ценой твоих драгоценных нервов. Так... какую кухню мы попробуем первой? Я бы начал с.
        - Ох, как же тебе не повезло, что ты остался в живых. - мое гортанное рычание вызвало на лице демона искренний испуг. - Ше-е-еф!!!
        Долго обижаться на него я не смогла. Поколотила немного, влепила парочку пощечин и успокоилась на этом. Счастье от воссоединения помогло шефу не отправиться на тот свет второй раз подряд уже от моей руки.
        Лексар тоже пришел в себя, хотя по лицу его было видно - принц всё еще раскаивается за произошедшее. Долг верного подданного по сравнению с жизнью лучшего друга отступал для него на второй план.
        Мы победили. Мы правда победили. С триумфом покинув стены дворца, вышли на улицу под рукоплескания инферналов, изначально занимавших в мятеже сторону Его Высочества. Остальным просто пришлось смириться с неизбежным. Король повержен. Повержен и незадачливый революционер по имени Сурах. Казалось бы, для Атаэлима наконец-то наступили спокойные времена.
        Но нет. Я знала, что такие, как Каста Отверженных, еще не раз заявят о себе и своем желании избавиться от аристократии. Привести народ к правлению, уравнять всех, бороться за идеалы демократии слезами, потом и кровью. Жители Атаэлима еще не готовы к такому. Время Сураха когда-нибудь настанет, но сейчас еще слишком рано для перемен подобного масштаба.
        - Поздравляю, Вашличство, - прикрывая одной рукой свои раны, другой Жеман дружески обхватил принца за плечи. - Смотри, не уподобляйся своему отцу. Ну и прочие банальные напутствия, на которые у меня сил и терпения не хватит.
        - Спасибо. - Лексару было достаточно и такой поддержки. - Я очень постараюсь привести Атаэлим к процветанию. И как можно скорее изменить законы. Ох, работы немало предстоит.
        Было немного неудобно спрашивать про ресторан в такой суматохе. На фоне всего остального он выглядел не так презентабельно, но я всё же поинтересовалась.
        - А что будет с «Mon Demon»?
        - С ним... - устремил принц блуждающий взгляд в бесконечность. - Если Жеман не против, то я бы.
        - Жеман не против, - опередил его кулинар. - Нисколько.
        Надо же. теперь шеф будет и шефом, и владельцем ресторана одновременно. Думаю, к этому всё и шло. Не поехала бы у него крыша от такой ответственности.
        - Тогда я передаю ресторан тебе, Лина, - совершенно неожиданного огорошили меня.
        - Мне? - скептически прищурилась. - Почему мне?
        - Ресторан человеческий, а ты с людьми знакома лучше, чем мы. Так что всегда буду уверен, что «Mon Demon» в надежных руках.
        - Но. я.
        - Справишься, - приободрил Жеман. - А я буду помогать тебе. Во всём, - с нажимом добавил он, подловив меня на моих же словах.
        Стать владелицей пятизвездочного ресторана в Париже. Я всего лишь отправила на конкурс эссе, а какие-то несколько, написанных в эмоциональном порыве, страниц настолько круто изменили всю мою жизнь!
        - Ваше Высочество!
        - Ну вот, надо идти.
        Долго не прощаясь, принц кивнул нам и отправился дальше разгребать навалившиеся на него дела в связи с окончанием мятежа. Вряд ли он освободится в ближайшее время, поэтому ночевать придется где-то здесь. Во дворце. Как принцесса. или что-то типа того.
        - Насчет соуса болоньезе, - неуклюже почесал затылок Жеман. - Ты ведь поняла намек? Ну, паста и соус. они же.
        - Прекрасно сочетаются друг с другом, - протянула я. - Если уж говорить о целом блюде, то друг без друга они вообще существовать не могут. На то она и паста болоньезе.
        Еще некоторое время мы молча сверлили друг друга взглядом, намереваясь проникнуть в самые глубины души и выцепить оттуда нечто, что помогло бы сделать один решительный шаг навстречу.
        А потом бросились друг к другу, как ненормальные, наплевав на все условности и инферналов, что расхаживали мимо. Впились в губы жадным поцелуем, путая пальцы в волосах, тяжело дыша и устремляясь за новой порцией ощущений.
        Ох, как же я ненавидела шефа! И любила. Как же мне хотелось надменно заявлять о его промахах! И поддерживать. Грани между этими понятиями я не видела. Они стирались.
        Но больше никто и никогда не заставлял меня испытывать настолько противоречивую гамму эмоций. Наверное, это что-то да значит.
        Уверена, что Жеман питает ко мне те же чувства, а взаимность - это очень хорошо!
        Крайне неохотно мы оторвались друг о друга, потому что демону немного сфиговилось от полученных ранений и, скривив лицо, он схватился за грудь. За свою. К моей рановато еще было притрагиваться, и я строго контролировала сей процесс.
        - Давай-ка ты приляжешь где-нибудь, - дипломатично предложила я. - Где ты здесь раньше жил?
        Однако шеф показал мне не только свои прошлые покои, но и королевскую кухню, на которой с ранних лет работал в поте лица. Слышать о ней - одно, а видеть своими глазами то место, где Жеман стал тем, кем являлся сейчас... Дорогого это стоило.
        Там, на этой самой кухне, вдалеке от мрачной суеты, мы и продолжили наше более тесное знакомство друг с другом. Среди деревянных тумб и шкафов, расписанных местными орнаментами. Среди ароматных мешочков с травами, диковинной посуды, еду в которой подавали самим королям.
        Да, мы долго и упорно. готовили.
        А вы что подумали, м?
        Эпилог
        3 года спустя...
        Стоя перед золотым алтарем собора Парижской Богоматери, мне трудно было поверить в то, что одна из главных достопримечательностей Парижа наконец-то открылась после продолжительной реставрации.
        Перекрестилась.
        Когда я была здесь в прошлый раз, шагала по обугленным доскам и вдыхала противный запах гари. Нынче же католический храм вернул первозданную красоту, и я была несказанно этому рада.
        - Так креститесь усердно, будто бы демона повстречали, - с улыбкой обратилась ко мне белокурая женщина. Упругие локоны обрамляли ее округлое лицо, а длинное белое платье в пол нисколько не соответствовало современным веяниям парижской моды.
        «Ну да, за одним из них как раз замужем», - про себя подумала я, но вслух задала вопрос:
        - Вы верите в демонов?
        - Я верю в то, что в каждом из нас дремлет свой демон. И не всегда это плохо. Этот демон защищает нас, когда мы сами не в состоянии себя защитить.
        - М-м-м, - кивнула, соглашаясь.
        Было в этой женщине что-то... странное. Не удивлюсь, если она окажется одним из инферналов, решившим после мятежа перебраться в местечко поспокойнее земель Атаэлима. Но у меня и без того слишком много забот. Не она первая, не она последняя.
        Еще раз перекрестившись, отправилась на выход.
        Прогуляюсь неспешным шагом вдоль Сены, отвечу на несколько сообщений по электронной почте.
        Сегодня посещать ресторан было без надобности. Всю бумажную работу закончила еще вчера вечером, график на следующий месяц составила, с критиками созвонилась и договорилась обо всех встречах на сентябрь.
        И как Лексар умудрялся совмещать такое множество должностей в одном лице? Вот она -демоническая продуктивность. А я уставала так же, как и любой обычный человек на руководящей должности.
        Но усталость эта была приятная.
        Роль официанта мне, к счастью, на себя брать не пришлось. Гариспик подал свое корявое резюме на эту должность. Ну как же я могла отказать этому обаятельному бесу? Конечно, пришлось научить его некоторым социальным навыкам, чтобы народ не распугивал, а в остальном гости оценили нового официанта «Mon Demon». Ехидно хихикая над каждым из столиков, он создавал ту самую атмосферу, на которую намекало название ресторана.
        Аяту мы тоже не потеряли. Допуск на кухню и учеба под крылом самого шефа Сен-Жермена оказалась для мальчишки куда привлекательнее охоты на мандригалов.
        Кстати, насчет мандригалов. Это вовсе не благородная осанка, вытянутая морда с рядом острых клыков, крылья с широким размахом и прочие достоинства животного мира.
        Это большая мохнатая сколопендра.
        Так что, прежде чем выбирать себе псевдоним, внимательно ознакомьтесь с его значением. Возможно, вы передумаете и захотите выбрать другой.
        Что касается Алаты, драгоценной дочери Жемана, то Лексар после коронации сдержал все, данные своему другу, обещания. Счастливому отцу передали права опеки над дочерью. И пусть я всё еще пыталась найти с девочкой общий язык, старания мои бесследно не исчезали. В ближайшем будущем я обязательно стану для нее достойной матерью.
        Сама не поняла, каким образом очутилась напротив ресторана «Mon Demon». Уж, было, за ручку дверную дернула, но вовремя опомнилась.
        Никакой больше работы на сегодня! Сегодня я отдыхаю. Гуляю, наслаждаюсь жизнью.
        Однако что поделать с тем, что это место стало буквально вторым моим домом? Местом, в которое меня ноги сами приводят, хочу я этого или нет.
        Резко развернулась. Взгляд зацепился за кофейный автомат через дорогу. К нему и направилась, чтобы взять себе стаканчик тепла, спокойствия и уюта - горячего шоколада.
        Опустила монетку, нажала на кнопку.
        Побуду еще немного наедине с самой собой, а потом закажу такси до дома.
        Дом... Мало того, что Его Величество со щедрой руки передал мне права на владение рестораном, так еще и особняк подогнал. Тот самый, в котором я как слепой котенок тыкалась. Пришлось в кратчайшие сроки изучить его получше, а еще нанять самую настоящую человеческую домработницу, потому что своими руками еженедельно драить сотни квадратных метров у меня бы не вышло.
        Домработница с первого же дня сильно приглянулась Гариспику, и за время работы у нее прибавилось седых волос, несмотря на двадцатилетний возраст. Бедняжка Мария. Только беса ей не хватало для полного счастья.
        Мечтательно улыбнувшись, поднесла стаканчик к губам. Отхлебнула. Поморщилась.
        Вот же криворукая. Перепутала горячий шоколад с латте. Или процесс покупки латте у меня на подсознании где-то отпечатался? Главное, чтобы живот снова не прихватило, а так. очень даже неплохой кофе. Тоже навевает воспоминания.
        В какой же момент я поняла, что люблю шефа? Когда впервые увидела его по телевизору в одной из кулинарных телепередач? Или же тогда, когда он в грязных ботинках хозяйски развалился на моей кровати? А может быть, когда поняла, что могу потерять его? Но сомнений уже не оставалось. Ни один, даже самый прекрасный принц, не заменит мужчину, который способен пробудить в тебе самые яркие эмоции.
        Блин.
        Цокая каблуками, перебежала дорогу. Судорожно схватившись за ручки, потянула двери «Mon Demon» на себя и очутилась в битком набитом зале, где яблоку упасть было негде.
        Отмахиваясь от гостей, широко улыбающегося Гариспика с блокнотом в руках и парочки невесть откуда взявшихся журналистов, прыгнула в коридор.
        - Лина! - Голос шефа настиг меня уже тогда, когда я скользнула за дверь раздевалки. - А ты чего здесь забыла сегодня?
        Вновь распахнула дверь, чтобы встретиться лицом к лицу со своим наглым и одновременно ненаглядным демоном.
        - Знаешь что, Жеман?! - Крупные серьги драматично звякнули.
        - А?
        - Я просто. просто.
        Брови шефа медленно поползли вверх под мелодичное бурчание моего живота.
        - Я просто ненавижу латте!!!
        Конец

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к