Сохранить .
Притяжение Евгений Катрич
        Вмешательство в законы природы привели к гибели нескольких плане, из обломков которых родилась новая агрессивная планета.
        Она неудержимо манила своими богатствами, жадно поглощая человеческие жизни. Казалось, этому не будет конца…
        После провала операции и оглашения приговора капитан Сэм Асар отбыл на печально известную планету.
        Евгений Катрич
        Притяжение
        Пролог
        - Двадцать минут до высадки! - в десантном отсеке прогремел голос старшего пилота.
        Сто двадцать шесть человек, плотно размещенных вдоль бортов шаттла, как по команде посмотрели на хриплый динамик старого «корыта», которое неудержимо приближало их к мрачной планете Полот. Она была проклята за то, что с неукротимым аппетитом поглощала колонистов, солдат, заключенных, имевших неосторожность посетить это гиблое место.
        Кто и когда открыл эту гигантскую планету, которая почти в сто пятьдесят раз превышала размер солнца системы, уже было совершенно не важно. Пятое поколение правителей трех могущественных империй галактики сражались за контроль над ней, а точнее за то, что скрывали ее недра. Здесь в огромных количествах были обнаружены восемь самых редких и дорогих металлов, которые натолкнули ученых на создание уникальных сплавов и технологий. Россыпи драгоценных камней будоражили воображение и неудержимо манили все новых разработчиков. Ценности неустанно вывозились транспортными кораблями, а планета Полот, в свою очередь, хладнокровно взымала плату жизнями людей.
        - Господин капитан? - от размышлений Сэма отвлек голос молодого лейтенанта, плотно пристегнутого ремнями безопасности. - Я слышал, что у вас больше пятидесяти боевых операций…
        - Ты хочешь знать, какие у нас шансы выжить в этой операции? - спросил Сэм. Он посмотрел на бледного парня и вновь откинул голову на подголовник. - Один процент…
        Еще два месяца назад Сэм отбывал тюремный срок на планете Неурос. Военный трибунал отправил его туда на долгие десять лет после неудачной попытки Сэма подавить восстание в отдаленном баронстве империи Альдоальд. Нелепая ошибка разведки и его батальон попадает в засаду. Из-за дымовых завес повстанцев они вели огонь практически вслепую. Вспомогательный крейсер на орбите планеты отсутствовал, и через шесть часов боя от восьми сотен десанта осталось меньше одной. К прибытию основных сил в строю находилось всего двенадцать солдат, тринадцатым был капитан Сэм Асар. Уже через несколько дней он стоял перед трибуналом и обвинялся военным командованием в превышении своих полномочий и некомпетентности, что привело к гибели большого количества мирных жителей на планете и десантного батальона. В тот же день его лишили воинского звания и отправили на планету-тюрьму добывать железную руду без права на досрочное помилование.
        - Империя Альдоальд дает вам шанс искупить свою вину. - пафосно произнес полковник службы безопасности империи, прибывший для вербовки осужденных офицеров. Решающим фактором принять это предложение стали его последующие слова. - Вы будете восстановлены в звании, а ваши семьи вновь поставлены на довольствие…
        - Десять минут, капитан. - сквозь рев тормозных двигателей в тактический наушник прокричал старший пилот шаттла. - Сейчас немного потрясет, но необходимо сесть, как можно быстрее, иначе нам …
        Голос пилота потонул в оглушительном раскате взрыва. Десантный шаттл, совершая несколько уклонений, рванул вниз, а затем резко вверх. Старые генераторы перегрузок перешли на натужный вой, пытаясь хоть немного погасить результат маневров корабля.
        - Надеть тактические шлемы. - отдал команду Сэм.
        Шлемы старых десантных скафандров, снятых с вооружения больше сотни лет назад, с легкими щелчками стали захлопываться на воротниках. Находиться на поверхности планеты Полот без скафандра со встроенной системой фильтрации можно было не больше двух часов, после чего легкие человека сгорали от неизвестного вещества, витавшего в атмосфере. Сквозь броне-стекло, которое закрывало большую часть лица, Сэм видел напряженные глаза солдат. Он не знал их. Да это и не имело смысла: нить жизни всех прибывших сюда очень скоро оборвется. В своем батальоне Сэм помнил каждого бойца, а эта новая рота состояла из безликих солдат и офицеров, имена которых он и не пытался запомнить.
        Оглушительный взрыв раздался совсем рядом. Скрежет металла и в десантный отсек ворвался рой стальных осколков, мгновенно собрав дань за высадку на проклятую планету. Два десятка солдат вздрогнули и безжизненно обмякли на страховочных ремнях. Свист воздуха, врывающегося через полученную брешь, вызвал очередной приступ паники. Конечности погибших хаотично вздрагивали от колебаний шаттла, словно подтверждая приближение неизбежного конца.
        - Слушай мою команду. - заговорил Сэм, видя, что некоторые бойцы потянулись к замкам ремней безопасности, пытаясь поскорее выбраться наружу. - Проверить оружие, подготовиться к высадке! Сейчас самое время вспомнить все, чему вас учили!
        Новый грохот близкого взрыва заставил десантный шаттл сильно наклонить нос. Громкая брань старшего пилота донеслась из кабины и, судя по усилившемуся свисту, они набирали скорость. Через несколько минут в наушнике Сэма послышался осипший голос.
        - Капитан, приготовьтесь к жесткой посадке практически у ворот заставы… - пилот прервался, так как в кабине раздался громкий писк предупреждающих систем.
        - Только этого не хватало. - еле слышно произнес Сэм. Они прибыли сюда по приказу полковника Ладвика, заместителя командира дивизии. Стоя перед четырьмя десантными ротами, полковник был краток и немногословен.
        Необходимо выбить противника с первой линии обороны заставы 043А/1 империи Геррид и удержать ее до подхода основных сил дивизии. Больше они не знали ничего: ни численности противника, ни предполагаемого вооружения. Даже майор Палл, также восстановленный в звании и принявший командование не полным батальоном «смертников», не обладал большей информацией.
        - Прибыли…, капитан… - как-то отрешенно сказал пилот.
        Корпус шаттла начал мелко подрагивать и через несколько мгновений между рядами кресел в полу стали появляться зияющие отверстия. Сквозь какофонию звуков Сэм четко различил звук нескольких крупнокалиберных пулеметов. Сильный удар и десантный шаттл, подпрыгнув, жестко приложился о поверхность планеты.
        Дальнейшее происходило как в тумане и запомнилось отдельными фрагментами. Скрежет, надрывный стон металла и десантный шаттл разрывается на две части, открывая панораму ночного неба. Ослепительная вспышка и жадные языки сине-оранжевого пламени окутывают кормовую часть корабля. Останки летательного аппарата, опережая друг друга, продолжают скользить по грязно-коричневой поверхности планеты.
        Сэм, впившись руками в ремни, видел, как гибнут десантники, сгорая в кормовой части шаттла. Очередная вспышка из-за детонации топливных баков и кормовую часть шаттла разрывает на куски, прерывая мучения солдат. Последовал довольно мягкий удар и носовая часть шаттла, во что-то уткнувшись, остановилась. Отстегнув ремни, Сэм быстро поднялся и автоматически начал отдавать приказы оставшимся бойцам.
        Уцелело шестьдесят три человека. Под перекрестным огнем десант выскочил из останков шаттла и капитан ринулся с ними в атаку на ближайшие окопы. Все происходило словно в ускоренной съемке. В каком-то безумном остервенении они сошлись в рукопашном бою с пехотинцами империи Геррид. Вязкая пыль ограничивала видимость, но Сэм все же успел заметить гранату, упавшую под ноги. Его подбросило, и оцепеневшее тело тяжело рухнуло на спину. Сэм не чувствовал боли, но, почему-то, не мог пошевелиться. Сквозь треснувшее стекло шлема он увидел спокойные звезды, которые отрешенно наблюдали за кровавым побоищем.
        - Ну, вот и все… Даже не мучился… - едва слышно прошептал Сэм.
        Глава 1
        - Просыпайся, капитан. - откуда-то послышался отдаленный голос мужчины, сопровождаемый глухими ударами во что-то твердое. - Капитан! Да очнись ты!
        С трудом раскрыв глаза, Сэм обнаружил, что лежит в медицинской капсуле, а через упругое стекло на него смотрит улыбающееся бородатое лицо. С громким шипением крышка капсулы стала подниматься вверх, и в открывшееся пространство сразу ворвался холодный воздух, заставив Сэма непроизвольно поежиться. Как только крышка капсулы замерла в вертикальном положении, он вновь услышал голос бородача.
        - Давай выбирайся, парень. Через час здесь будет генерал и он явно не одобрит, что я потратил на тебя четыре колонии нанитов. - сказал он и протянул Сэму свернутое полотенце. - Я майор Холлдор, медицинская служба заставы «Глас 721А/2». Вытирай гель и одевайся. У нас не так много времени, а мне еще необходимо капсулу почистить после тебя.
        - Спасибо… - с трудом произнес Сэм. Он пытался добиться устойчивости от своих дрожащих конечностей, которые предательски подкашивались. - Я не чувствую ног…
        - Ничего. Так бывает, когда конечности собирают практически с нуля, минут через десять пройдет. - сказал майор. Подойдя к Сэму, он присел на корточки и ощупал лодыжки капитана. Белый заношенный комбинезон медицинской службы, с вышитым на правой стороне груди гербом империи Альдоальд, жалобно затрещал. - Да… Все же герриды умеют строить медицинские капсулы.
        Легко поднявшись, майор отошел к одному из столов и начал укладывать в два металлических чемодана стеклянные колбы с какими-то странными шариками. Сэм, опасаясь оторваться от капсулы, озадаченно озирался вокруг. Взгляд остановился на его защитном скафандре, который висел на каком-то крюке. Дополнительная броня скафандра была основательно искорежена, нижняя часть отсутствовала вовсе, а на левой стороне виднелись несколько сквозных отверстий. Наклонив голову, Сэм увидел на груди три аккуратных шрама, уже затянутых тонкой розовой кожей.
        - Как бы там ни было, но это старье спасло тебе жизнь. - сказал майор, перехватив его взгляд. Он указал на противоположную стену, где висел точно такой же защитный скафандр. - А вон твой. Новый, только со склада.
        - Спасибо. - вновь выдавил из себя Сэм, привыкая к своему голосу. Тяжело вздохнув, он оторвался от медицинской капсулы.
        - Здесь других нет, капитан. Этот считается лучшим. - сказал майор, по-своему истолковав гримасу офицера. Сэм неуверенными шагами направился к прорекламированному скафандру. Майор посмотрел на Сэма и, удовлетворенно засопев, закрыл капсулу и активировал ее очистку. - Тебе еще много придется узнать об этой планете.
        - И чем она отличается от миллионов других? Может вы проведете мне небольшую лекцию, господин майор? - уже более уверенно спросил Сэм. Дойдя до стены, он присел на длинную, узкую скамью.
        - А почему бы и нет. - ответил офицер. Развернув одно из кресел, он сел напротив Сэма и внимательно посмотрел на него. - На сколько лет у тебя контракт?
        - На пять. - ответил Сэм, почувствовав некий подвох в вопросе майора.
        - Планетарных или имперских? - с улыбкой спросил майор. Его явно забавлял этот разговор.
        - Планетарных. - Сэм приготовился услышать подвох, который скрыли от него при заключении контракта.
        М-да, парень… Значит ты ничего не знаешь. Ну это и не удивительно. - стерев с лица ухмылку, майор, выдержав паузу, продолжил. - На планете Полот одни сутки равны ста семидесяти пяти часам.
        - Сколько? - от удивления Сэм привстал и тут же рухнул обратно на жесткое сиденье. Он судорожно обрабатывал в голове услышанные цифры. В имперских сутках двадцать шесть часов, в году триста шестьдесят шесть дней, а здесь выходит… - Тридцать пять лет… - на выдохе протянул Сэм.
        - Добро пожаловать. - сказал майор, вернувшись к своим делам. В его планы не входило успокаивать очередную жертву плотоядной планеты.
        - А на сколько лет ваш контракт, майор? - немного придя в себя, спросил Сэм, не глядя на крепыша в белом комбинезоне. Тот на мгновение застыл с очередной колбой в руках.
        - Десять. - ответил Холлдор, и Сэм уловил грусть в его голосе.
        С тихим шипением раскрылись серые двери медицинского отсека и в проеме появился солдат в защитном скафандре, выполненном по старым технологиям. За его плечами висела штурмовая кинетическая винтовка. Кивнув Сэму, он посмотрел на майора и, отдав честь, быстро доложил.
        - Господин майор, колонна на горизонте, будет здесь через сорок минут.
        - Понял. Спасибо, Мэтью, через тридцать минут объявляй построение. - ответил Холлдор и, дождавшись, когда парень покинет помещение, обратился к Сэму. - Тебя это тоже касается, капитан. Да, кстати, желательно не распространяться о том, что ты прошел курс восстановления в капсуле.
        - Хорошо. Разрешите еще вопрос? - спросил Сэм, поднимаясь. Отстегнув от вешалки свое новое облачение, он плавно опустил его на холодную поверхность и начал расстегивать замки.
        - Дай угадаю. Наверно, ты хочешь спросить, почему я помог тебе? - отозвался медик и, не поворачиваясь к Сэму, продолжил. - Я просмотрел записи с башен и был удивлен. Твой шаттл упал на второй полосе обороны. Не взирая на потери, ты умудрился поднять своих необстрелянных бойцов и захватить центральные траншеи…
        Возможно, так и было, но Сэм понятия не имел, где находились эти центральные траншеи. Тогда всеми его действиями руководили опыт и знания, полученные в период службы в десантных войсках империи. А еще он очень хотел убрать своих людей с линии огня.
        - Твои действия заставили герридов оттянуть роту пехоты с первой линии обороны, чем и воспользовались другие подразделения. Потом подошли танки и мехи, и завершили разгром заставы. - майор, обернувшись, посмотрел на Сэма и добавил. - Нам такие нужны, поэтому я решил помочь тебе, хоть это и строго запрещено.
        - Почему? - Сэм не понял последних слов майора. - Разве спасать раненых запрещено?
        - Нет, но только тех, кто смог выжить здесь после тридцати дней. - ответил майор, захлопнув чемодан. - Наше командование называет это естественным отбором. Им нужны только опытные бойцы… Капитан, ты скоро все сам поймешь.
        Сэм замолчал, сосредоточившись на защитном скафандре. Когда щелкнула последняя застежка, он сделал несколько движений, чтобы убедиться в комфортности «второй кожи». Майор подошел к Сэму и протянул ему кобуру с пистолетом.
        - Держи, боец… Оружие на планете Полот - это твоя жизнь. - сказал он, наблюдая, как Сэм закрепляет его на поясе. - Это - «Глорк - 45», последняя разработка наших оружейников. Кинетический, безгильзовый, со встроенным гасителем отдачи.
        Сэм достал пистолет из кобуры. Взвесив его в руке, он был немного расстроен большим весом подарка. К тому же от сорок пятого отказались из-за его слабой пробивной мощности, а тут его так расхваливают. Осторожно, чтобы не обидеть Холлдора, Сэм спросил.
        - Скажите, майор, а почему именно сорок пятый? - убирая оружие обратно в кобуру, спросил Сэм.
        Майор уже собирался ответить, как вдруг его взгляд стал отстраненным и, приложив левую руку к голове, он стал внимательно слушать, что говорили ему в наушник.
        - Все потом, капитан. Пора на площадь. - быстро ответил майор. - Бери этот чемодан и давай за мной.
        Глава 2
        Шагая по полутемному коридору, Сэм старался не отставать от майора Холлдора. За время пути он увидел только один пост охраны с двумя солдатами, каждый из которых держал на прицеле винтовки свою часть коридора. Уже через сотню шагов они вышли к широко раскрытым вратам заставы, здесь находился второй пост охраны. Ночное небо уже утратило свою черноту, сменив ее на более мягкие оттенки.
        - Твои бойцы - там. - указав в сторону, сказал майор. На площади перед центральным зданием уже начали собираться две пехотные роты, подгоняемые офицерами.
        Сэм кивнул и направился к группе солдат, которые стояли немного поодаль от остальных. Заметив его, бойцы начали быстро строиться, а Сэм пытался на ходу определить их количество. Не успел он приблизиться, как ему навстречу шагнул лейтенант. Сэм сразу узнал его. Это был парень, который заговорил с ним в шаттле перед разрушительным приземлением.
        - Господин капитан, сводная рота построена. - сказал офицер, поприветствовав Сэма. В его голосе слышалась усталость.
        - Как тебя зовут, лейтенант? - спросил Сэм, понимая, что пришла пора знакомиться с вверенными ему бойцами.
        - Лейтенант Ариес, господин капитан. - ответил тот.
        - Здесь все, кто выжил из батальона? - спросил Сэм, глядя на неровные ряды солдат.
        - Да, господин капитан. Пятьдесят три солдата, два сержанта и один лейтенант. - доложил Ариес.
        - Лейтенант Ариес, назначить сержантов и капралов, сформировать новые взводы… - не успел Сэм договорить, как его прервал звук рычащих моторов, а через несколько секунд на площадь начали въезжать машины.
        Первыми на площадь заставы влетели два старых джипа с двигателями внутреннего сгорания. Их огромные вездеходные колеса, перепрыгивая через остатки разрушенного укрепления, подняли густую рыжую пыль. Легкобронированные машины замерли посреди площади, а их небольшие башни с тяжелыми пулеметами, описав полукруг, уставились на Сэма и его бойцов. Из первой машины резво выскочил худощавый капитан и торопливо направился к майору. Обменявшись рукопожатиями, он громко спросил, указав в сторону Сэма.
        - А это еще кто, господин майор? - и, не дожидаясь ответа Холлдора, сказал. - Неужели смертники выжили?
        - Да, Брутус, они самые. - ответил майор и посмотрел через плечо капитана: в ворота, недовольно выплевывая плотный черный дым, начали вползать тяжелые шестиосные грузовики.
        Не успела бронированная машина остановиться, как с пассажирского сиденья кабины спрыгнул крепкий офицер и уверенным шагом направился к майору Холлдору. Майор, отдав честь, начал докладывать, но из-за шума Сэм ничего не слышал. В какой-то момент они оба посмотрели на него, и Холлдор махнул ему рукой.
        - Капитан Сэм… - подойдя начал говорить Сэм, но офицер с нашивками полковника на скафандре прервал его.
        - Давайте формальности пока отставим. Выжили, молодец. Значит, чего-то стоите. - и обратился к майору Холлдору. - Через двадцать шесть часов я должен быть с грузом в космопорте. Если не успеем, придется вновь ждать месяц, и на этот раз нам не простят. Ты понял меня, Холлдор?
        - Так точно, господин полковник. - майор повернулся к замершим за его спиной трем офицерам и прокричал. - Начинайте погрузку.
        - Господин полковник, генерал Витус на связи. - к ним подбежал угловатый лейтенант с нашивками группы связи.
        - Давай, майор, давай. Забираем все и уходим. - сказал полковник и почти бегом направился к своему грузовику.
        - А что будет через двадцать шесть часов? - спросил Сэм у майора, как только полковник отдалился на несколько шагов от них.
        - Рассвет. - ответил майор и посмотрел на ночное небо. - Как ты думаешь, капитан, почему здесь нет современной техники и оружия?
        - Я предполагаю, что это как-то связано с планетой. - ответил Сэм, тоже поднимая глаза к темной искрящейся глубине.
        - На этой проклятой планете такие электромагнитные бури, что электроника не выдерживает и десяти минут. Только в определенные дни, когда планета значительно отдаляется от солнца, сюда могут приземлиться корабли в четко обозначенные квадраты. - майор проводил взглядом первую погрузочную платформу с контейнером, на боку которого находился герб империи Геррид.
        - А что в контейнерах? - спросил Сэм, понимая, что захват заставы произошел из-за этих емкостей.
        - Два месяца назад разведка узнала, что с окрестных шахт сюда свезли «раксид», один из чистейших и самых крепких материалов, получаемых после переплавки на этой планете. - ответил майор. - У нас существует договор с верховным командованием: мы им металлы и камни, они нам - снаряжение, солдат, шахтеров, колонистов и все, что нам необходимо. Ты все поймешь со временем, здесь по-другому нельзя.
        Сэм ничего не ответил. Молча развернувшись, он отправился к своим бойцам. Парни внимательно смотрели, как контейнеры грузили в огромные грузовики. Через час обе роты заняли места в машинах и, когда первый джип скрылся в вратах, к Сэму направились майор Холлдор и полковник, имени которого Сэм так и не узнал.
        - Значит так, капитан, у меня приказ генерала: оставить гарнизон в заставе. Но у меня свободных бойцов нет. - сказал полковник. Взглянув на майора, он продолжил. - Майор Холлдор скоро отбывает домой. Его контракт сократили за отличную службу, поэтому я назначаю вас, капитан, временно исполняющим обязанности командира гарнизона.
        - Господин полковник, но они все новоприбывшие и не… - вмешался Холлдор, но полковник его прервал.
        - Майор Холлдор, отправляйтесь в машину, ваша служба здесь закончилась. - полковник замолчал и недовольно посмотрел на майора. Как только Холлдор отошел на значительное расстояние, полковник продолжил. - Через тридцать два часа прибудет пехотная рота майора Йохана. Перейдете под его командование. Вам все ясно, капитан?
        - Так точно, господин полковник. - ответил Сэм, пытаясь сдержать свои эмоции. Они пережили штурм, а сейчас их просто бросают здесь, не предоставив даже малейшего инструктажа, включающего особенности планеты.
        Заурчали грузовики и начали спешно покидать территорию заставы, оставляя за собой пятьдесят шесть глаз, смотревших им вслед. За воротами, на пыльной дороге одиноко стоял раненый джип, у которого отсутствовало правое заднее колесо, оторванное недавним взрывом.
        - Это вам прощальный подарок от майора Холлдора. - прокричал из грузовика смуглый боец. - Может пригодится…
        Его слова смешались с натужным ревом двигателя грузовика, набиравшего скорость. Как только последняя машина скрылась из вида, Сэм повернулся к солдатам.
        - Механики есть? - спросил Сэм и тут же два парня вышли из строя. - Осмотреть оставленную машину. Ариес, распределить взводы, получить информацию относительно знаний и навыков каждого бойца. Назначить караулы, осмотреть центральное здание и прилегающую территорию, определить место под казарму. Через час жду сержантов и вас, Ариес, в центре управления. Выполнять.
        Развернувшись, Сэм направился к центральному зданию, надпись над которым гласила: «Застава 043А/1». Ее принадлежность подтверждал небольшой герб империи Геррид, расположенный рядом.
        Глава 3
        Центр управления заставой встретил Сэма сумраком и беспорядком, устроенным бывшими хозяевами. Фонари, встроенные в шлем и правое плечо, блуждали по помещению, ненадолго останавливаясь на хаотично сдвинутой мебели и вываленном содержимом распахнутых шкафов. В правой стороне гулкого помещения располагалась ниша с искусственным интеллектом заставы, но в данный момент она была вскрыта и из нее грубо торчали пучки разноцветных проводов, подключенные к раскрытому стальному кейсу.
        - Введите новые данные… - тихо произнес металлический голос, как только Сэм подошел.
        Сэм удивленно хмыкнул. Перед ним находился очень старый военный взломщик, почти раритет. Сэм даже боялся представить, какого тот года выпуска, но, похоже, ему стоит привыкать к такому виду техники, применяемой на этой планете. Достав с нагрудного кармана карту, удостоверяющую личность, он вставил ее в специальный разъем и стал ждать, пока старый аппарат считает данные.
        - Введите персональный код. - через пару минут ответил взломщик и на его портативном экране появилась строка для ввода.
        Быстро набрав код, Сэм трижды его подтвердил и вновь стал ждать, осматриваясь по сторонам в поисках кресла или стула. Видно поврежденные ноги еще не полностью восстановились, так как начали напоминать о себе ощутимой болью. Расположившись в ближайшем кресле, Сэм шумно выдохнул и забросил ноги на перевернутую на бок тумбочку.
        Прошло уже около десяти минут, а взломщик все тянул с ответом. Самое комичное в этой ситуации было то, что Сэм не имел ни знаний, ни опыта работы с таким старым оборудованием. Решив дать древнему «чемодану» еще немного времени, Сэм погрузился в свои мысли, пытаясь определить элементарный план дальнейших действий. Вдруг из ниши с искусственным интеллектом раздался гул, а в следующее мгновение в центре управления начал уверенно разгораться свет. Один за другим напротив боевых постов осветились большие экраны и на их синем фоне деловито побежали информационные строки.
        - Капитан Сэм Асар, вас приветствует искусственный интеллект второго поколения заставы 043А/1, империя Геррид, искин А-1243. - раздался металлический голос. На главном экране центра управления появилось лицо, состоящее из знаков и символов. - Согласно протоколу безопасности, после перезагрузки проводится процедура полного сканирования всех систем заставы 043А/1.
        - А-1243, вывести на главный экран схему заставы. - приказал Сэм, возвращая кресло на свое место.
        Главный гало-экран разделился на сектора, предоставив запрашиваемое. На схеме заставы несколько помещений подсвечивались зеленым и темно-серым, но большинство - красным. Центр управления находился на втором уровне и был отмечен зеленым светом, зеленым светился и реакторный отсек, расположенный на четвертом уровне, а вот ниже уже размещались темные помещения, которые не имели на схеме элементарных обозначений.
        - Нестабильная работа второго реактора. - раздался голос искина. - Рекомендована остановка реактора и проведение диагностических и ремонтных работ.
        Свет моргнул и стал более тусклым, что свидетельствовало о том, что искин уже сам принял меры по остановке реактора. Интересно, кто здесь может заниматься его ремонтом, ведь на этой планете, скорее всего, и ремонтных дройдов нет. Тогда как персонал заставы должен менять топливные стержни в реакторах…?
        - Поступление внешнего сигнала. - вновь в центре управления раздался монотонный голос искусственного интеллекта. - Входящий вызов с заставы С10-04, империя Альдоальд. Принять?
        - Да. - ответил Сэм, наблюдая как на главном гало-экране пропала схема, а вместо нее появился молодой человек с аккуратными наушниками на голове.
        - Приветствую вас, капитан. - улыбнувшись, сказал парень, поправив левый наушник с оттопыренным микрофоном. - Довожу приказ генерала: до прибытия майора Йохана, я назначен вашим куратором.
        - Как тебя зовут, боец. - спросил Сэм, спокойно глядя на него.
        - Простите, господин капитан, я не представился. Лейтенант Шадлэй, отделение связи станции Новорт. - отрапортовал лейтенант и решил сразу перейти к делу. - Вы уже ознакомились с картой местности и расположением заставы?
        - Нет. - ответил Сэм, краем глаза заметив, что в центр управления вошел лейтенант Ариес. Сэм указал ему на свободное кресло и вновь повернулся к лейтенанту Шадлэю.
        - Капитан, вам необходимо немедленно закрыть центральные ворота заставы и дожидаться прибытия майора Йохана с ротой. - Сэм видел, что парень заметно нервничает и явно что-то не договаривает. - Отключите внешний защитный периметр и понизьте работу реакторов на пятьдесят процентов…
        - Что происходит, лейтенант? - перебил его Сэм, покосившись на лейтенанта Ариеса. - Выкладывайте все, что мне может пригодиться!
        - Капитан, ваши знания о планете слишком малы, поэтому я высылаю вам файл. Обязательно ознакомьтесь с ним в самое ближайшее время… - изображение начало подрагивать, а звук стал прерывистым и искаженным. - Магнитная буря… связи не будет двенадцать часов… закройте врата…
        Гало-экран моргнул, прерывая разговор, и уже через несколько секунд на экране вновь была схема заставы.
        - Закройте ворота. - сказал Сэм, посмотрев на встревоженного лейтенанта.
        - А как быть с джипом? - спросил Ариес, уже собираясь идти к выходу.
        - Если есть возможность, то затяните его, если нет, пусть остается на прежнем месте. Потом к нему вернемся. - сказал Сэм, не отрывая взгляда от схемы заставы. На внешнем периметре зеленым светом были подсвечены три автоматические турели с мигающими над ними надписями - «Боекомплект - 3 %». - Искин А-1243, отключить внешний периметр.
        - Выполнено. - практически сразу отозвался искин, а на схеме огневые точки сменили цвет с зеленого на оранжевый. - Поступление информационного файла со станции Новорт.
        Глава 4
        Грузовая платформа, выплевывая в воздух плотные клубы черного дыма, неуверенно вползала в ворота заставы, пытаясь втянуть на территорию поврежденный джип. Ее восемь небольших колес, на которых время уже не оставило протектора, издавали противный писк, скользя по бетонному покрытию.
        Сэм стоял у мощной створки ворот и смотрел на наносные курганы, с которых крепчающий ветер подхватывал колючий песок. В завихрениях пыли он вдруг заметил какое-то движение.
        - Закрыть ворота! - быстро приказал он, взглянув на бойцов, столпившихся возле небольшого пульта управления вратами. - Немедленно!
        Сэм, продолжая осматриваться, положил правую руку на кобуру с пистолетом. Транспортная платформа проделала только половину пути, когда тяжелые ворота начали закрываться, угрожая своими стальными зубами медлительной платформе. Шесть солдат сорвались с места и, ухватившись за бока тягача, пытались ускорить процесс.
        - Медленно, слишком медленно… - пробубнил Сэм, понемногу отступая от ворот. Пространство вокруг заставы уже практически потонуло в песчаных водоворотах усиливающейся бури. Транспортная платформа, преодолев небольшой порог, наконец, втянула джип и устало замерла. Бойцы уже собрались расслабиться, но напряжение капитана не осталось незамеченным. Через несколько секунд прозвучал приказ Сэма. - Тревога!
        Сэм наблюдал за тем, как хаотично забегали солдаты, пытаясь отыскать свои штурмовые винтовки. Первый взвод, которому было поручено охрана центральных ворот, занял позиции и взял на прицел закрывающиеся врата только через двадцать секунд. Рядом с Сэмом, доложив, замер сержант, постоянно косившийся на капитана.
        - Господин капитан, я не вижу врага… - выдержав паузу, заговорил сержант, но в этот момент в десятке метров от них, в бурлящем песке промелькнул силуэт, что заставило сержанта нервно повести штурмовой винтовкой. - Что это?
        - Десять шагов назад. - громко приказал Сэм, доставая из кобуры подарок своего спасителя. Продолжая отступать, Сэм снял его с предохранителя.
        Десять бойцов почти синхронно отходили назад, увеличивая расстояние от замеченной опасности. Сэму казалось, что врата закрывались невероятно долго. До полной стыковки тяжелой преграды оставалось меньше метра. Сэм сделал очередной шаг назад, когда чувство опасности просто взвыло внутри него. Он заметил, как из песка, беснующегося в оставшемся проеме ворот, с высоты трех метров на него летит силуэт с вытянутыми вперед руками. Молниеносная реакция, полученная за долгие годы службы, спасла ему жизнь, а майор Холлдор и в этот раз помог Сэму.
        Громкий выстрел сорок пятого калибра с силой отбросил назад странное существо. Раздался пронзительный писк и существо исчезло, оставив на бетонной поверхности несколько зеленых капель. Еще несколько секунд и ворота с характерным звуком сомкнулись, прерывая вой ветра и погружая заставу в относительную тишину.
        Два десятка глаз молча уставились на яркие пятна, которые свидетельствовали, что они здесь не одни. Через минуту к ним присоединился второй десяток солдат в полном боевом облачении, возглавляемый взъерошенным лейтенантом Ариесом.
        - Лейтенант, через двадцать минут с сержантами прибыть в центр управления. - глухо сказал Сэм и направился в коридор, который вел в недра заставы. С решетчатого потолка неширокого помещения дул свежий воздух, вырабатываемый системой жизнеобеспечения.
        Только когда за спиной Сэма закрылись двери центра управления, он позволил себе расслабиться и вялыми руками снял шлем. Он не мог понять, что он видел и в кого стрелял, но мог сказать точно, что это существо очень похоже на человека. Теряясь в догадках, Сэм предположил, что, возможно, это очередная месть планеты Полот, которая приводит людей к какой-то мутации.
        - Искин А-1243, активировать внешние оптические сенсоры и датчики движения. - как Сэм и ожидал, ничего кроме песка он не увидел, а датчики движения вообще не работали в такую бурю. - Активировать оранжевый код внутри заставы.
        - Принято, капитан. - ответил искин и тут же в центре управления сменилось освещение. Из потолочной ниши выдвинулась турель и, издав жужжащий звук, развернулась в сторону дверей.
        - Доклад о состоянии заставы. - приказал Сэм, присаживаясь в кресло.
        - Целостность внешнего периметра - 17 %, целостность внутреннего периметра - 78 %, работоспособность искина - 95 %, работоспособность реакторного отсека - 54 %, нестабильная работа второго реактора. - затараторил монотонный голос с дребезжащими металлическими нотками. - Работоспособность системы жизнеобеспечения и фильтрации заставы составляет 69 %, необходима замена фильтров в первом и четвертом блоке, работоспособность малого ремонтно-сборочного комплекса составляет 46 %…
        - Стоп. - Сэм отстранился от спинки кресла и удивленно посмотрел на главный гало-экран. На схеме подсвечивалось помещение, находящееся на пятом, самом нижнем уровне заставы, прямо под реакторным отсеком. - А это что здесь делает? Подробный доклад о комплексе.
        - Комплекс «Кон-1-С» предназначен для переработки малого количества руды в сплавы и создания вспомогательного оборудования, облегчающего колонизацию планет… - начал пояснять искин, а Сэм, приподняв брови, спросил.
        - Зачем на заставе такое древнее оборудование колонистов? - вопрос повис в воздухе. - Искин А-1243, распаковать полученный файл от станции Новорт.
        Вскоре на экране замелькали строки непонятных Сэму символов, но через минуту появился поясняющий текст с небольшой таблицей.
        - Искин А-1243, открыть первый раздел. - сказал Сэм, начиная вчитываться в текст развернувшийся на экране.
        Сразу бросилось в глаза, что это не литературный текст, а краткое описание места под названием - «планета Полот». Если выкинуть пафос и пропаганду, то все можно уместить в несколько предложений.
        Планета Полот, одна из немногих планет во вселенной, которая лишь на несколько процентов приоткрыла свои тайны перед учеными трех империй. Здесь было потеряно шестьдесят две колониальных программы, тридцать семь научных и двенадцать военных экспедиций. И это только за последние триста лет. Понеся колоссальные потери, империям все же удалось закрепиться на поверхности непокорной планеты, создав неприступные укрепления, но продвинуться дальше почти ни у кого не получилось. Из-за огромной температуры в период длинных, солнечных дней на ее поверхности невозможно было находиться. Мощные электромагнитные бури, господствующие на планете, свели на нет применение любой электроники. Лишь глубокие станции и заставы с мощным экранированием выдерживали натиск агрессивной планеты, который быстро сокращал срок службы приборов.
        - Искин А-1243, открыть второй раздел. - сказал Сэм.
        Второй раздел представлял собой обширный набор карт с точными координатами всех станций и застав империй. Сразу бросалось в глаза, что вся сеть застав выросла вокруг трех больших станций, построенных в месте, обозначенном зеленым цветом. Потом было показано большое кольцо оранжевого цвета, затем красного, а вся остальная часть планеты была покрашена в темно-красный цвет.
        Сэм пару минут пытался найти место, где располагалась застава 043/1, и когда его взгляд остановился на искомой точке, громко выругался. Застава 043/1 находилась на небольшом отдалении от красного сектора и на несколько километров углублялась в темно-красное поле.
        - Господин капитан, разрешите? - в центр управления вошел лейтенант Ариес, сопровождаемый пятью сержантами.
        - Да-да, проходите. - немного растерянно ответил Сэм и развернувшись, указал на свободные кресла. - Присаживайтесь.
        - Ну что, давайте знакомиться. - сказал Сэм, сдержанно улыбнувшись молодым людям.
        Глава 5
        - Сержант Бадди. - поднялся невысокий парень с короткой стрижкой. Отдав честь, он продолжил. - Технический взвод.
        - Сержант Вестон. - вскочил второй сержант и, отдав честь, добавил. - Десантный взвод.
        - Сержант Фарон. - подхватил третий боец, не оставив паузы между представлениями. - Пехотный взвод.
        - Сержант Эрик. - сказал самый худощавый из сержантов. - Смешанный взвод.
        - Стоп. - сказал Сэм. - Я не понял, Ариес. Что означает смешанный?
        - Согласно вашего приказа, капитан, все были опрошены. - поднявшись, начал пояснять лейтенант. - Всех, кто имеет военный опыт, я свел в отдельные взводы, остальные определены в сводный взвод…
        - Понятно, надо это учесть. - сказал Сэм и посмотрел на пятого сержанта. Это был крепкий, рослый парень с абсолютно лысой головой.
        - Сержант Дани. - поднялся здоровяк и, с военной выправкой отдав честь, продолжил. - Штурмовой взвод.
        - Где служил? - заинтересованно спросил Сэм сержанта. Было видно, что у того за плечами не только учеба, но и напряженный опыт.
        - Семьсот сорок пятый отдельный десантный полк, господин капитан. - с готовностью ответил Дани.
        - Полковник Лес… - задумчиво произнес Сэм и заметил, как поменялось лицо парня. - Погиб на планете Авук в системе Лорг…
        - Вы знали его, господин капитан? - удивленно спросил сержант Дани.
        - Да… - освободившись от воспоминаний, Сэм посмотрев на Дани. - Значит, ты был одним из тех, кого осудили после гибели Леса?
        - Да, господин капитан. Это так. - ответил сержант и его лицо напряженно застыло.
        - Понятно…Ладно, боец, это твой груз… - прервал неприятный разговор Сэм и повернулся к карте местности. - Как вы уже успели заметить, мы в большой… Искин А-1243, вывести информацию о заставе 043/1.
        Присутствующие в полной тишине начали вчитываться в строки, выведенные на главный экран. Застава 043/1 была построена на месте добывающей шахты АТ-355, весь персонал которой пропал без следа. Выдержав некий промежуток времени, командование империи Геррид решило восстановить добычу дорогой руды, но, чтобы в дальнейшем не прерывать процесс, заставу оснастили уровнем защиты А2, что приравнивалось к малой станции. Со временем рядом с ней были развернуты две добывающие шахты, и застава приняла свою первоначальную функцию: охрана персонала и добытых ресурсов, накопленных на складах.
        После всех модификаций оказалось, что полученный комплекс значительно отдалился от контролируемой империей Геррид территории, став неприятным раздражителем для империи Альдоальд. Это в итоге привело к столкновениям, а затем и к захвату заставы.
        - Какая-то поверхностная информация. - негромко сказал Сэм, дочитав предоставленные искином данные. - Я надеюсь, майор Йохан после прибытия более подробно ответит на наши вопросы. А пока займемся делом.
        Посмотрев на приунывших парней, Сэм поднялся.
        - Сержант Вестон, на вас охрана ворот. - сержант вскочил. - Оборудовать два поста охраны, назначить караулы, распределить бойцов.
        - Есть. - отдал честь сержант.
        - Сержант Фарон. На вас внутренние посты охраны. - продолжил Сэм.
        - Сержант Эрик. Назначить двух посменных дежурных в центр управления. - посмотрев на худощавого сержанта, сказал Сэм. - Займитесь казармой и продовольственным вопросом, на вас также склады. Осмотреть и доложить.
        - Есть. - тут же отозвался сержант.
        - Сержант Дани. Мне нужно, чтобы твои бойцы были готовы в любой момент вступить в бой. - сказал Сэм, понимая, что в данный момент Дани - его единственный козырь. - При необходимости они должны подменить ребят сержанта Вестона и сержанта Фарона.
        - Есть, господин капитан. - спокойно ответил сержант.
        - Сержант Бадди. Вы отвечаете за технические и ремонтные работы на заставе. - сказал капитан, глядя на молодого сержанта. - На первом месте ремонт машины, потом замена топливных стержней в реакторе и замена фильтров в системе жизнеобеспечения.
        - Есть. - принял задачу боец и пять сержантов покинули центр управления.
        Сэм проводил их взглядом и вернулся к главному экрану центра управления. Уставшим голосом он произнес.
        - Искин А-1243, открыть третий раздел. - сделав несколько шагов, он подошел ближе к экрану, пытаясь получше рассмотреть появившиеся изображения существ. Надпись в верхней части экрана была сделана с черным юмором: «Взгляд смерти планеты Полот».
        - Здесь больше шестидесяти тварей, обитающих на этой планете? - за его спиной раздался удивленный голос лейтенанта. - Разве такое возможно, господин капитан?
        Сэм ничего не ответил Ариесу. Прищурив глаза, он искал существо, которое прыгнуло в закрывающиеся врата заставы. Сэм ткнул пальцем в небольшую картинку с еле заметным силуэтом и тяжело выдохнул, когда экран разделился на две части. В левой находилось изображение высокого существа, а в правой - его краткое описание.
        - Песчаный зот… - тихо прочитал Сэм. - Природа появления неизвестна…
        - Не может быть… - вновь раздался голос лейтенанта. - Рост больше двух метров, полутораметровые руки с длинными когтями способны пробить среднюю броню… Уязвимое место - голова, охотятся большими группами… Место обитания: песчаные бури…
        - Осталось еще пятьдесят девять. - хмыкнул Сэм, сворачивая информацию. - Ариес, а где можно перекусить?
        - Э-э… - лейтенант явно был не готов к столь быстрой смене темы разговора. - Я провожу, господин капитан.
        - Лейтенант, отставить - «господин». Сложностей у нас без этого через край. - ответил Сэм. - Надо подкрепиться, пока у нас не появилась очередная вводная.
        Глава 6
        - Капитан, получен сигнал бедствия. - голос искина заставил Сэма подскочить в кровати.
        - От кого? - спросил Сэм, быстро надевая защитный скафандр.
        За прошедшие двадцать шесть часов обитатели заставы немного успокоились и приступили к выполнению своих обязанностей. Когда закончилась песчаная буря, стало известно о выходе из строя антенны дальней связи, но отдавать приказ на ее ремонт Сэм не спешил и лейтенант Ариес был с ним согласен. Они почти шесть часов изучали существ, обитающих на этой враждебной планете. После этого пришли к решению оставить врата заставы закрытыми до прибытия Йохана с ротой солдат. Майор примет на себя командование и тогда они определятся с ремонтом антенны дальней связи.
        - Ответ отрицательный. - ответил искин и замолчал.
        Сэм прекратил допрос несговорчивой железки и бегом направился в центр управления. Уже у самых дверей его догнал запыхавшийся лейтенант, получивший от искина заставы такое же сообщение.
        - Искин А-1243, вывести сообщение. - приказал Сэм, входя в помещение.
        Главный экран ожил и на нем с шипением появилось подрагивающее изображение парня в защитном скафандре империи Альдоальд с нашивками старшего лейтенанта. Броне-стекло офицера было треснуто и слышались серии выстрелов штурмовых винтовок.
        - Помощь… нужна помощь… квадрат Н-41… нападение большой группы… застава 043/…а-а… - всего на мгновение на экране мелькнула когтистая лапа. Схватив парня за голову, она легко выдернула его из кресла. Запись длилась еще несколько секунд, а потом прервалась, погрузив центр управления в тишину.
        - Искин А-1243, вывести на главный экран тактическую карту. - проговорил Сэм, понимая, что это произошло где-то рядом с ними.
        Экран мигнул, высветив карту местности, в центре которой находилась застава 043/1. Рядом с ней обозначился квадрат Н-41, из которого и поступил сигнал. В данном районе находилась только одна застава, к которой могла двигаться эта колонна и, возможно, это была рота майора Йохана и, похоже, у них очень большие проблемы.
        - Искин А-1243, визуальные данные с оптических сенсоров. - приказал Сэм, надеясь хоть что-то заметить в предрассветных сумерках.
        Картинки, замирая на несколько секунд, показывали изображения оптических сенсоров заставы, расположенных по всему периметру. Ночь уступала свои права, а значит скоро солнце почувствует себя полноправной хозяйкой на долгие восемьдесят семь часов.
        - Стоп. - сказал Сэм. - Максимальное приближение.
        Он коснулся пальцем экрана, наблюдая за приближающейся картинкой. С каждой секундой изображение становилось все более размытым, но даже с таким качеством было видно, что на гребне песчаной дюны стоит машина, из-под капота которой поднимался черный дым. Но не это привлекло внимание Сэма: по пыльной поверхности, едва переставляя ноги, плелся солдат, волоча по песку оружие.
        - Бадди, что с джипом? - поднеся к лицу микрофон шлема, проговорил Сэм.
        - Ну, если не гнать больше шестидесяти, то ехать может. - раздался задумчивый голос сержанта. - У него требует замены передний мост.
        - Понял тебя. - ответил Сэм и тут же скомандовал. - Сержант Дани, боевой выезд через три минуты.
        - Капитан, разрешите с вами? - не успел Сэм развернуться, как чуть не столкнулся с лейтенантом Ариесом.
        - Лейтенант, принимайте временное командование заставой. - сказал Сэм и, хлопнув парня по плечу, выбежал в коридор.
        - Есть. - не скрывая разочарования, ответил лейтенант.
        Машина, оснащенная легкой броней, медленно карабкалась на песчаный склон. Ее облепили десяток бойцов штурмового взвода, ощетинившихся стволами винтовок, что делало джип похожим на распустившийся цветок. Приплюснутая башня с тяжелым пулеметом нервно вздрагивала при каждой пробуксовке машины на песке. Через пять минут длинный джип вскарабкался на дюну и начал уверенный разгон в сторону продолжавшей коптить техники.
        - Внимание! - в наушниках прогремел голос сержанта Дани. Не доезжая ста метров до распростертого тела солдата, машина замерла. - Взвод, спешиться.
        Раскрыв дверь кабины, Сэм спрыгнул на землю и, осмотревшись по сторонам, направился к группе бойцов, окруживших тело солдата. На спинных броне-накладках раненого были видны три глубоких следа от когтей, которые пробили защитный скафандр. Сержант Дани осторожно перевернул тело и, присев рядом с ним, протер броне-стекло его шлема.
        - Беги-и-и… - прохрипел солдат, ухватив здоровяка за руку судорожной хваткой. - Песчаные… они везде…
        Тело обмякло, а сержант, всмотревшись в лицо раненого, отрицательно помотал головой. Взвод быстро перестроился и стал осторожно перемещаться к дымящему джипу. Шли двумя шеренгами, прикрывая друг друга. За ними на небольшом расстоянии двигался джип, настороженно поворачивая свою башню.
        - Не по себе мне здесь, капитан. - сказал сержант, переходя на внутреннюю связь. - Эти твари могут вернуться.
        - Я согласен, но, если это была колонна майора Йохана, они направлялись на заставу не с пустыми руками. - останавливаясь, ответил Сэм. - А нам очень нужно пополнить запасы продовольствия и воды, я уже не говорю о боеприпасах.
        - Я понял, капитан. - отозвался Дани и перешел на открытый канал. - Рог, Пит - проверить машину, Долт, Авгус - прикрыть.
        Четверка бойцов ускорила шаг и начала приближаться к машине, держа ее на прицеле. Двое замерли в десятке шагов, а Рог и Пит начали обходить ее с двух сторон. Скрипнула дверца и Пит запрыгнул в машину, а через двадцать секунд он доложил.
        - Водитель мертв, боезапас в башне опустошен до железа. - боец быстро вернулся к своей паре и взвод продолжил путь к краю песчаной дюны, откуда пытался спуститься джип.
        - Что это за… - произнес сержант Дани, сжимая винтовку.
        Глава 7
        На волнистой поверхности стояла колонна из шести запыленных грузовиков и трех джипов. Немного поодаль растерянно застыл еще один джип. Похоже, здесь совсем недавно развернулась жестокая схватка. Окружающее пространство вокруг техники было усеяно телами песчаных зотов и солдат. Люди успели воспользоваться оружием, поэтому перед смертью основательно проредили отряд существ.
        - Это была засада. - сказал Дани, нарушив тишину. - Такие бойцы начали бы укладывать тварей дальше двухсот метров, а здесь тела расположены уж очень близко к колонне.
        - Согласен. - не поворачиваясь к сержанту, ответил Сэм и начал спускаться с дюны. - Нужно осмотреть грузовики.
        Спуск не занял много времени и вскоре Сэм присел возле одного из тел тварей, напавших на колонну. Затылочная часть существа отсутствовала, а на лысом лбу виднелось небольшое отверстие от пули. Довольно короткие ноги относительно размеров тела смотрелись совершенно несуразно, длинные руки с тремя крючковатыми пальцами оканчивались черными согнутыми когтями. Четвертый палец был недоразвит и больше напоминал некую шишку на ребре ладони, но мощный коготь он тоже получил.
        - Первых тварей успели убить прицельно. - около Сэма остановился Дани и тоже навис над существом, распростертом на песчаной земле. - Чем ближе они подходили, тем суматошнее становился огонь солдат.
        - Противостояние с этими тварями длится уже давно и отступать они, похоже, не собираются… Идем дальше. - сказал Сэм, поднявшись.
        Преодоление каждого метра добавляло психологического напряжения. Все понимали, что, если против этих тварей не выстояла хорошо обученная, оснащенная рота, которая пробыла здесь не один год, то у взвода недавно прибывших в случае нападения весьма мало шансов уцелеть. Бойцы осторожно переступали через тела песчаных тварей, обходя останки солдат. Скафандры смогли отсечь густой, удушливый запах крови, который заполнил пространство над полем боя. Но трупы людей были так изуродованы, что многих начало тошнить. Двое бойцов, не выдержав, сорвали с себя шлемы и согнулись, сотрясаемые рвотными спазмами. Дени, посмотрев на них, молча помотал головой, приказав отойти назад и прикрывать остальных.
        - Капитан. - окликнул Сэма сержант, заглянув в один из джипов, который стоял в начале колонны. - Похоже, это наш майор.
        Сэм заглянул в разбитое окно и посмотрел на тело офицера с нашивками на правом плече. Если судить по неестественно вывернутой голове, то майору сломали шею. Водителя джипа в машине не было, а двери были просто вырваны и отброшены. Сэм осторожно придержал падающее тело и опустил его на землю. Достав из нагрудного кармана пластину идентификатора, глухо прочитал: «Майор Йохан, рота специального назначения, империя Альдоальд».
        - Да, это наш майор. - подтвердил Сэм. - Дани, надо проверить машину, возможно, она на ходу.
        Отстегнув от пояса майора кобуру с пистолетом, Сэм закрепил ее на левой стороне своего скафандра. На водительское сиденье машины лихо запрыгнул солдат и придавил кнопку запуска двигателя. Движок несколько секунд поскрипел, задумался, а потом, выплюнув облако серого дыма, басовито заурчал.
        - Мет, за пулемет. - тут же скомандовал сержант. - Карл, отводи машину.
        Джип начал проворачивать большие колеса и, подняв облако желтой пыли, двинулся к месту высадки заставы. Время сильно поджимало и Сэм с сержантом и шестью бойцами быстро двинулись вдоль колонны.
        Во второй джип заглянули мельком и, не найдя ничего ценного, подошли к первому шестиосному грузовику. Кроме тел двух солдат, которые лежали между рядами скамеек, в его кузове ничего не было, поэтому, не задерживаясь, направились к следующему.
        Через минуту Сэм наблюдал, как тяжелая машина, вывернув влево две оси, пыталась выехать из колонны. Легкобронированный кузов второго грузовика был основательно заполнен двухсотлитровыми бочками и дизельным топливом для машин. На планете Полот это был единственный вид двигателей, способный работать здесь и применяемый во всех видах техники.
        Следом за первым грузовиком тронулся и второй, груженный оружием, боеприпасами и ремонтными комплектами для снаряжения. Третью машину, заполненную продовольствием, придется пока оставить здесь. У нее были пробиты четыре колеса, и машина тяжело упиралась в песок стальными дисками. Рядом с ней, почти уткнувшись в грузовик, стоял джип без водительских дверей и четыре солдата спешно перекидывали в него ящики с сухим пайком. Сержант Дани взобрался на кабину кузова и внимательно осматривался по сторонам. Он, как и Сэм, чувствовал приближающуюся опасность, но очень надеялся, что они успеют скрыться.
        - Замечено движение - двенадцать часов. - раздался голос водителя первого джипа. Он стоял на дюне и выполнял функции наблюдателя.
        - Подтверждаю. - через несколько секунд сказал сержант, всмотревшись в указанную бойцом сторону. - Все. Заканчиваем, ребята, уходим.
        Дважды повторять не было необходимости. Солдаты, оставив ящики, быстро выпрыгнули из кузова грузовика и нырнули в машину. Тут же зарычал двигатель и пришла в движение башня с тяжелым пулеметом. Сержант спрыгнул с крыши кузова в джип и, стукнув пару раз кулаком по бронированной башне, крикнул.
        - Поехали! - поставив ноги в специальные выступы на броне, Дани положил винтовку на колени.
        Четыре колеса провернулись и машина резво рванула с места. Заложив поворот и грубо проскакав по телам погибших, она проехала метров сто и притормозила, подбирая Сэма, который занял место погибшего майора. Набирая скорость, джип понесся к двум заполненным грузовикам, пытавшимся взобраться на дюну.
        - Сержант, у нас гости. - раздался в наушнике спокойный голос солдата. - Одиннадцать и двенадцать часов, множество целей…
        Голос бойца прервался и вместо него заговорил башенный пулемет. Черный ствол орудия начал выплевывать вспышки пламени, сопровождаемые громкими раскатами выстрелов. Загудев, башня машины развернулась назад, и уже через мгновение грохот стрельбы усилился вторым пулеметом. Сэм понял, что их нагоняли твари, напавшие на колонну и, как подсказывал внутренний голос, это была только разведка или передовой отряд.
        Влетев на дюну, машина замерла рядом с первой и ее пулемет вновь присоединился к своему собрату. Необходимо было дать возможность грузовикам и первому джипу, который из-за повреждений проигрывал в скорости, отойти как можно дальше.
        - Они уходят! - послышался радостный крик Карла, водителя второй машины.
        - Я так не думаю… Они не отступят. - негромко сказал Сэм. - Грузовикам максимально ускориться! Дани, бери бойцов и уходите на первой машине.
        - Есть. - тут же отозвался сержант, спрыгивая на землю. За ним быстро последовали остальные и через минуту первый джип понемногу начал нагонять грузовики.
        - Перезарядить пулемет. - приказал Сэм. Обернувшись назад, он взял с сиденья одну из подобранных штурмовых винтовок.
        - Еще половина коробки, капитан. - немного опустившись из башни, доложил Мет, но, встретившись с взглядом капитана, добавил. - Есть.
        За спиной Сэма раздались клацающие металлические звуки, затем что-то упало. Сэм услышал знакомый звук передергивания затвора, досылающего первый безгильзовый патрон. Песчаные зоты больше не появлялись, а колонна, набрав неплохую скорость, уверенно отдалялась в сторону заставы. Еще совсем немного и она начнет спуск с уклона к разрушенному внешнему периметру заставы.
        - Капитан… - растерянно проговорил Карл, который уже начал разворот направо, но замер, уставившись вперед.
        Глава 8
        - Двигай, Карл…, двигай. - как можно спокойнее сказал Сэм, выводя растерявшегося Карла из ступора.
        Башенный пулемет загрохотал, отправляя стальные пули в несущихся с противоположной дюны песчаных тварей. Окутавшись мутным облаком, машина рванула догонять колонну, а орудие ни на секунду не прекращало свой гомерический хохот. Пулемет словно художник рисовал тонкие линии на грязно-желтой колышущейся массе. Казалось, что зотам не будет конца. Место погибших тут же занимали новые твари, заполняя пробелы ревущего потока.
        - Дани, ускорься, за нами резвый хвост. - сказал Сэм, когда в машине наступила тишина: Мет лихорадочно пытался реанимировать перегревшийся, заклинивший пулемет. - Ариеса, Вестона и Форана - к воротам для встречи, и активируй внешней периметр.
        Несколько турелей с очень скромным боезапасом представляли собой весьма слабую защиту, но другого выхода Сэм не видел. В объемном ангаре заставы должны поместиться, как минимум, четыре грузовика. Главное, чтобы они смогли туда добраться…
        Джип Сэма только начал спускаться с дюны, когда первый грузовик уже протискивался в ворота заставы. Два десятка солдат, крепко держа винтовки, готовы были встретить приближающегося врага.
        - Они несутся, как ветер! - раздался взволнованный голос Мета. - Нам не уйти…
        Было видно, что парня охватила паника. Сэм, привстав, схватил его за руку и с силой дернул вниз. Мет рухнул на пол несущегося джипа и перепугано посмотрел на нависшего над ним капитана.
        - Возьми себя в руки, боец. - процедил Сэм сквозь зубы.
        Джип начал терять скорость, зарываясь колесами в рыхлый песок. Они почти спустились, когда над их головами раздались короткие и тяжелые выстрелы стационарных турелей. Мимо джипа, едва не задев его, пробежала тварь и понеслась к раскрытым воротам.
        - Ариес! Закрыть ворота! - прокричал Сэм поняв, что песчаных зотов интересует застава.
        - Но…, а как же вы? - послышался растерянный голос лейтенанта.
        - Я приказываю закрыть ворота. - уже более спокойно повторил Сэм, наблюдая, как массивные ворота начали послушно сходиться, а два десятка солдат стали отходить вглубь территории.
        - Капитан… - Сэм услышал голос Дани. - Постарайтесь выжить…
        - Уходим в ту сторону. - сказал Сэм Карлу, указав на равнину, которая открылась за небольшой дюной. Надо успеть добраться до ровной местности, а там у нас будет шанс оторваться от них.
        - Есть. - ответил Карл и резко повернул руль. Неожиданно джип подпрыгнул, подмяв под себя тварь, которая не успела увернуться от набиравшего скорость джипа.
        Машина послушно мчалась, пытаясь оторваться от преследователей. Она словно понимала, что сейчас только от нее зависела жизнь трех пассажиров. Уже через несколько минут джип перепрыгнул через последнюю дюну и начал углубляться в степь. На горизонте, укрытые сизой дымкой, показались горы. Песок резко закончился, перейдя в сухую, потрескавшуюся грунтовку.
        - Капитан, вас преследуют десятка два тварей. - раздался запыхавшийся голос сержанта. Сделав несколько прерывистых вдохов, он продолжил. - Ворота закрыли. У нас два раненых, но думаю, что вытянем их. Капитан… Спасибо. Едва успели.
        - Ты нас не хорони раньше времени, сержант. - глухо ответил Сэм и, наклонившись, посмотрел в зеркало заднего вида. - Будем надеяться, что удача сегодня будет на нашей стороне.
        - Обязательно, капитан. - ответил сержант, но Сэм слышал в его голосе нотки горечи. Волна легкого треска прокатилась в наушниках, предупреждая, что они начинают отдаляться от зоны покрытия связи.
        - Все… держитесь… - сказал капитан, оборвав разговор. - Карл, на карте я видел отметку какой-то шахты в ближних горах. Можно попытаться укрыться там.
        - Ну да, еды нам хватит на год… - пошутил Карл и, обернувшись, посмотрел на Мета, который сидел на коробках с сухим пайком. - А вот топлива обратно может не хватить.
        - А сколько осталось… - подался вперед Мет, пытаясь через плечо Карла рассмотреть приборную панель.
        - Мет, займись лучше пулеметом. У нас два десятка тварей на хвосте. - сказал Сэм, жестом возвращая бойца обратно. - С правого борта висит канистра, да и в шахте, скорее всего, есть топливо. Дизельные двигатели здесь используют везде. Правда, коптят жутко из-за плохого воздуха, но все же работают.
        Дальше ехали молча, постоянно поглядывая назад и, надеясь, что все-таки оторвались от песчаных зотов. Карл вел машину уверенно и на вопрос о его подмене отрицательно покачал головой. Мет основательно разобрал барахливший пулемет и теперь, озабоченно сопя, пытался собрать его, ругаясь при резких маневрах Карла.
        - Что это? - спросил Карл, немного сбавляя скорость.
        - Похоже на грузовик. - тут же отозвался Мет, с любопытством глядя вперед. Его голова незамедлительно появилась над передними сиденьями.
        - Сейчас узнаем. - сказал Сэм, поднимая штурмовую винтовку.
        Джип остановился в десятке метров от искореженной груды металла, когда-то бывшей трехосным грузовиком. В приплюснутой кабине сидел водитель с опущенной на глаза старой маске, используемой в шахтах, но никак не предназначенной для пребывания на поверхности планеты. По состоянию тела Сэм не мог сказать, когда скончался бедолага, но если учесть, что у него отсутствовало левое плечо вместе с рукой, то умер он не от инфаркта.
        Металл кузова грузовика был разорван и вывернут наружу. По-видимому, в машине произошел взрыв. Сэм осмотрелся по сторонам, но редкая степная поросль, прореженная основательными залысинами, говорила, что ей нечего скрывать. Какая-то мелкая живность, осторожно приблизившись, несколько мгновений заинтересованно смотрела на Сэма и, удовлетворив любопытство, быстро засеменила прочь.
        - Направление прежнее. - сказал Сэм, садясь в машину и указывая в сторону виднеющегося горного хребта. Он незаметно скосил взгляд на топливный датчик и заметил, что осталось всего четверть бака. - Поехали, Карл. Надеюсь, что дотянем.
        Глава 9
        Через пять часов изматывающей езды джип, наконец, устало замер возле стальных ворот, преградивших им путь в ущелье. Предупреждающий датчик топлива уже двадцать минут назад перестал моргать и теперь горел постоянно. Канистра, на которую они надеялись, оказалась почти пуста, но благодаря Мету, который отлучился по малой нужде, они обнаружили следы, оставленные какой-то машиной. Проехав еще около часа, они уперлись в ворота с облупленной краской.
        - Мет, на пулемете. - предупредил Сэм, спрыгивая на каменистую почву. - Карл, со мной.
        Закинув винтовку на плечо, Сэм направился к небольшой приоткрытой калитке возле левой части ворот. Заглянув в узкую щель, он увидел недалеко от ворот одноэтажное темно-серое здание и большие основательные врата, встроенные в отвесную стену скалы.
        Сэм надавил на дверцу калитки и, выдержав режущий скрип давно не смазанных петель, переступил невысокий порог преграды. Быстро присев на одно колено, он вскинул винтовку, беря на прицел широкий двор. Выдержав паузу и убедившись, что никто не отреагировал на их вторжение, они медленно двинулись в сторону заброшенного здания, по пути заглянув в замаскированный пылью грузовик.
        - В баке есть топливо. - обрадованно сказал Карл, постучав закованным в броню пальцем по помятому топливному баку.
        Утвердительно кивнув, Сэм подошел к двери строения и откинул крышку аккуратной панели, расположенной на стене. Стандартная панель гражданского образца имела две полупрозрачные кнопки: открытие и закрытие.
        - Откуда здесь питание? - тихо спросил Карл. Выглянув из-за плеча Сэма, он уставился на моргающую зеленым светом прямоугольную кнопку.
        - Скоро узнаем. - ответил Сэм и нажал на пульсирующую точку.
        Тонкая стальная дверь с готовностью поднялась вверх и скрылась в нише. Перед ними раскрылся мрачный коридор, в глубине которого моргала одинокая лампа. Перехватив винтовку и активировав фонари, они шагнули в сонное пространство. Сэм шел впереди. В длинном коридоре не было ни одной двери, и только в конце под тусклым освещением он расходился в разные стороны. Остановившись, Сэм молча указал Карлу на высохшие кровавые следы на стенах и полу, которые уходили в левую часть здания.
        Еще десяток шагов и кровавую дорожку прервала дверь, на которой четко просматривался темный отпечаток ладони. Внутренние двери не запирались на магнитные замки, поэтому Сэму было достаточно толкнуть ее, чтобы она с легким шелестом распахнулась, предоставив полутемное помещение с двумя медицинскими столами. Белый пол был окрашен черными пятнами, всюду разбросаны медицинские инструменты и грязная ткань. Это было похоже на полевой госпиталь. На столе лежало мумифицированное тело мужчины в коричневой робе колониста, разрезанной до пояса. Его грудь была перетянута окровавленными бинтами, а высохшие глазницы смотрели в потолок медицинского отсека.
        - Капитан, Мет там один остался Неспокойно как-то. - сказал Карл. Окинув помещение быстрым взглядом, он вернулся к контролю за коридором.
        - Возвращаемся. - приглушенно ответил Сэм.
        Они спешно повернули к выходу. На этот раз первым шел Карл, а Сэм прикрывал спины. Выйдя из здания, они быстро свернули в сторону грузовика и, присев за его колесами, осмотрелись по сторонам. Вдруг безмолвное пространство нарушили выстрелы башенного пулемета джипа.
        - Бегом. - скомандовал Сэм и рванул к открытой калитке.
        Пулемет осекся и раздались громкие рычащие звуки, сменившиеся пистолетными выстрелами. Перемахнув через порог калитки, Сэм опустился на колено и, вскинув винтовку, открыл огонь по мчавшемуся на него песчаному зоту. Три выстрела и тварь, кувыркаясь, падает на каменистую почву. Еще два пистолетных выстрела и тело проникшего в джип песчаного зота вздрагивает в предсмертных конвульсиях.
        - Выбрасывай его. - крикнул Сэм, обходя джип с другой стороны.
        Три неподвижных тела зотов, изрешеченных пулеметными очередями, лежали недалеко от машины. Это была группа разведки, а значит основные силы где-то совсем близко. Мет получил рваное ранение голени, откуда интенсивно сочилась кровь. Словно почуяв запах жертвы, в каньоне раздался громкий рык и нарастающий топот.
        - Карл, тащи его в здание. - крикнул Сэм. Высунув голову в башню, он взялся за приклад пулемета.
        - Капитан! Или уходим вместе, или я остаюсь с вами! - крикнул в замешательстве Карл.
        - Уходи, это приказ… - твердо повторил Сэм, понимая, что в этом раз парень не выполнит его требование.
        - Нет, капитан. Если есть шанс выбраться с этой проклятой планеты, то только вы его найдете. - пробубнил Карл, присаживаясь около борта джипа. Передернув затвор винтовки, он посмотрел в сторону быстро приближающихся тварей. Оторвавшись на мгновение, Карл повернулся к раненому Мету и сказал. - Прости, Мет, но я не могу бросить капитана.
        - А тебя никто и не просит. - превозмогая боль, процедил Мет. Прислонившись к машине, он вскинул винтовку и первым открыл огонь по движущимся целям.
        Эти два парня сейчас напомнили Сэму тех, с кем он служил много лет и кого потерял… Через пару секунд Сэм поддержал их громкой трелью башенного пулемета, укладывая в пыль разъяренных тварей.
        Зоты быстро сменили тактику и, разбившись на группы, кинулись в разные стороны. Теперь пулемет работал короткими очередями, стараясь поймать цель. Оборона была достаточно эффективной, но все же двум тварям удалось добраться до них. Завершая высокий прыжок, зот приземлился на крышу машины, сильно тряхнув ее. Вторая тварь бросилась на Карла и Мета, сбив их с ног.
        Громкий рев смешался с серией неистовых ударов в башню: разгневанная тварь пыталась вырвать из нее оружие. Крик Мета и выстрелы штурмовой винтовки раздались рядом с машиной, заставив существо, бушевавшее на крыше джипа, замереть и посмотреть вниз. Воспользовавшись заминкой, Сэм развернул башню и дал короткую очередь, оторвав зоту длинную ступню. Раздался визг и тварь, завалившись на крышу машины, попыталась сразу подняться, но вторая очередь разнесла ей голову, забрызгав приборы прицеливания.
        Выпрыгнув из машины, Сэм бросился к сползающему по борту Мету. У его ног лежало распростертое тело зота, из-под которого лихорадочно пытался выбраться Карл. Сопя и громко ругаясь, он сдвинул тяжелую тварь и стал быстро протирать бронестекло, заляпанное зеленой кровью.
        - Карл, неси аптечку… - успел сказать Сэм, присаживаясь рядом с Метом, но грубый скрип калитки заставил его замереть, положив руку на кобуру.
        - Его надо в операционную. - негромко сказала молодая девушка с длинными слипшимися волосами и шахтерской маской на лице. Она была одета в комбинезон колонистов, который был ей явно велик. Не обращая внимания на направленную на нее винтовку Карла, она быстро подошла к Мету и, оглянувшись, крикнула. - Боб, помоги.
        В проеме калитки показался крепкий мужчина, который держал в руках кинетическую винтовку гражданского образца. Увидев вооруженных солдат, он опустил приклад на землю и поднял вверх открытую ладонь.
        - Спокойно, я только… - начал мужчина, переступая порог крыльца, но Сэм его перебил.
        - Кто вы? - спросил он, не убирая руки с пистолета.
        - Можете называть меня Боб, а девушку зовут Джоана. - сказал он, помогая поднять раненого. - Когда-то здесь была шахта Е-399/2 империи Геррид…
        - Эти ворота можно открыть? - спросил Сэм и кивнул Карлу, чтобы тот заменил мужчину.
        - Надо попробовать. - неуверенно сказал Боб, возвращаясь на территорию шахты. - Их уже не открывали больше семи недель…
        - Больше восьми месяцев? - удивленно спросил Сэм. Мужчина, задумавшись, остановился возле панели открытия ворот.
        - Ну, если по имперским расчетам… то да, где-то так. - медленно ответил он. - Будем надеяться, что они не подведут.
        Нажав кнопку, он сделал шаг назад, ожидая ответа задумавшейся автоматики. Прошло секунд двадцать, прозвучал негромкий предупреждающий писк и ворота неохотно начали отползать в сторону. На полное открытие старому приводу потребовалось больше трех минут, после чего Сэм переместил машину на территорию шахты.
        - Как Мет? - выпрыгивая из джипа, спросил он у Карла, который стоял у входа в здание.
        - Джоан говорит, что все будет нормально и через час его можно будет перенести в шахты. - ответил Карл.
        - Шахты? - переспросил Сэм и только сейчас обратил внимание, что врата в скале немного приоткрыты.
        - Это наш дом уже больше трех лет. - ответил Боб, поправляя маску на лице. Фильтры данных масок не рассчитаны на долгое пребывание на агрессивной поверхности этой планеты. Их основная задача: фильтрация воздуха от пыли, но они не спасают от ядовитых частиц, витающих в атмосфере. - Прошу прощения, но моя маска уже практически не работает, я буду ждать вас в шахте.
        Он быстро направился к скале и вскоре исчез, протиснувшись в темный проход. Сэм достал из машины небольшой контейнер с сухим пайком и, выждав паузу, протянул его Карлу.
        - Есть то, что открыл сам, пить только из личных фляг. - сказал Сэм и вопросительно посмотрел на парня. Дождавшись утвердительного ответа, он передал коробку Карлу.
        Глава 10
        Мет потерял много крови и теперь, освободившись от боли, крепко заснул на кровати у дальней стены большого помещения. Гулкую тишину зала нарушали только звуки поглощаемой еды, привезенной внезапными гостями.
        История этих колонистов и шахтеров уложилась в пятиминутный рассказ Джоаны, которая здесь работала врачом.
        Империя Геррид анонсировала проект расширения своего влияния на планете Полот и, собрав нужных специалистов, создала шесть колоний и заложила двенадцать новых шахт. За два последующих года, из-за постоянных стычек и конфликтов с другими империями, половина колоний и шахт были потеряны. Раз в два месяца на планету прибывал военный конвой, забирал добытую руду и камни, оставляя взамен все необходимое для существования. С конвоем часто прибывали новые колонисты и шахтеры, которые заменяли погибших. С каждым месяцем шахты становились глубже, выработка падала и вот год назад конвой в эту колонию больше не пришел. Выждав месяц, охрана погрузилась в машины и ушла в сторону заставы, а семь недель назад к заставе отправились и колонисты, оставив Джоану и Боба присматривать за оборудованием, добытыми ресурсами и ждать решения империи.
        Время шло, продовольствие и питьевая вода заканчивались, но никто так и не появился. Последнее время питание этих двоих состояло из четверти порции на двенадцать часов. Две лампы, приглушенно освещающие помещение, тревожно замигали и Боб, вздохнув, пояснил Сэму.
        - Реактор… У нас больше нет топливных стержней. Максимум - двадцать часов.
        Если остановится реактор, то прекратят работу системы фильтрации воздуха и жизнеобеспечения, а запустить реактор будет невозможно даже при наличии нового топливного стержня.
        - Боб, а если все же… - послышался голос Джоаны, но мужчина перебил ее.
        - Джоана, мы уже сто раз это обсуждали, не начинай опять. - нервно ответил Боб, недовольно посмотрев на девушку. - Это невозможно.
        - Что именно? О чем речь? - спросил Сэм.
        - Она имеет ввиду дверь, обнаруженную шахтерами в одной из расщелин. - помявшись, ответил Боб. Он подошел к пустой кровати и сел на нее. - На них нанесен герб империи Альдоальд, но сколько наши не старались, взломать дверь не получилось. Вокруг дверей даже пытались убрать горную породу, но кажется, что толщина этой двери не имеет границ. Хотели сообщить военным, но конвой так и не прибыл.
        - Далеко отсюда? - заинтересованно спросил Сэм. Это все же лучше, чем просто ждать, пока остановится реактор.
        - Минут сорок ходьбы по шахтам. - на этот раз Джоана опередила Боба. - Но там нет чистого воздуха…
        - Карл, посмотри, что можно сделать со скафандром Мета. - сказал Сэм, дремлющему после еды солдату.
        - Понял, капитан. Сейчас латку сооружу из ремонтного комплекта. На несколько дней должно хватить. - просыпаясь, ответил парень.
        - Проведешь. - утвердительно сказал Сэм, посмотрев на девушку. - Карл, остаешься здесь.
        - Но, капитан? - попытался возразить парень, продолжая распаковывать пакет с небольшой плотной пластиной. Приложив ее к месту повреждения скафандра, он насыпал оранжевый порошок на толстые края латки и прикрыл глаза от ярких вспышек. Через несколько секунд края пластины расплавились и герметично впились в броню скафандра.
        - Никаких но, солдат. - прервал его Сэм, указывая девушке на скафандр Мета. - Знаешь, как его надевать?
        - Нет. - отрицательно покачала она головой.
        - Понятно. - Сэм поднял скафандр и направился к выходу из зала. - Идем… помогу.
        Показав кулак расплывшемуся в улыбке Карлу, Сэм скрылся в темноте коридора.
        Глава 11
        Колония оказалась не такой маленькой, как Сэм представлял. Чтобы спуститься в шахты, им пришлось пройти три уровня, после чего они вышли в большой ангар с бетонным полом, где стояла старая разнообразная техника.
        - Сколько здесь было колонистов? - спросил Сэм, остановившись возле низкой машины, передняя часть которой была увешана грубыми дисками с потемневшими от нагрева зубами.
        - Я прибыла со второй волной, и здесь на тот момент было чуть больше трех сотен людей. - сказала Джоана, поправляя специальные лямки на защитном скафандре, уменьшающие его размер. - Сто колонистов, которые следили за работоспособностью оборудования, и двести шахтеров.
        - Когда мы сюда ехали, видели сгоревший грузовик. - сказал Сэм. Джоана замерла и посмотрела на него. - Но там было, максимум, два десятка…
        - Скорее всего, это были наши люди. - тихо сказала она.
        - Мне жаль. - ответил Сэм и, пока его проводник окончательно не раскис, продолжил. - Так что случилось с жителями колонии?
        - Обвалы, аварии, песчаные зоты, слагриды… - начала перечислять Джоана.
        - Кто? - переспросил Сэм, судорожно копаясь в своей памяти.
        - Нам туда. - сказала девушка, указав на раскрытые металлические ворота ангара. - Слагридами этих существ назвал доктор Ирвинг, с которым я работала. Шахтеры рассказывали, что встречали их на глубине, там, где начинается сеть разломов и естественных пещер. Вообще, они не агрессивны и питаются почвой, ползая по шахтам и расщелинам…
        - Тогда почему они попали в черный список? - спросил Сэм, решив немного сократить рассказ об этих мирных обитателях планеты.
        - Шум. - коротко ответила Джоана. - Их привлекает шум. Чем ближе они к источнику шума, тем агрессивнее становятся.
        - Понятно. - ответил Сэм, поправив винтовку. Заметив это, Джоана протестующе замахала руками.
        - Охрана тоже применяла оружие, но на выстрелы их сползлось столько, что три недели была заблокирована работа всей шахты. Не могли дождаться, пока слагриды расползутся. - она указала на покореженные ворота. - Это их работа, с тех пор они не закрываются.
        Дальше шли почти молча, освещая путь фонарями на шлемах. Сэм решил подстраховаться и не активировал фонари на предплечьях, так как, если сядет заряд, то они вряд ли смогут выбраться из этих лабиринтов.
        Шахты сменяли друг друга: высокие, низкие, широкие и не очень. Через множество расщелин, дна которых не мог достать даже луч фонаря, были переброшены металлические мосты, предназначенные для перемещения тяжелой техники. Минут через двадцать такого марафона Сэм остановился на очередном мосту, заинтересованно рассматривая глубокий провал, одна сторона которого состояла из спрессованных слоев разных оттенков коричневого цвета. Противоположная сторона поражала горной породой яркого красного цвета, который, уходя в глубину, превращался в темно-бордовый.
        - Красиво здесь, правда? - сказала девушка, останавливаясь рядом. - Шахтеры рассказывали, что внизу есть такой же переход с желтыми стенами, а камень очень тяжело поддается резке. Но там бродит много слагридов, поэтому то направление перестали разрабатывать. Нам нужно поспешить.
        Девушка, не привыкшая к весу защитного скафандра, неуклюже развернулась и пошла в сторону темного прохода. И вновь потянулась череда шахт и туннелей, по которым Джоана уверенно продвигалась, ориентируясь на какие-то обозначения. Новый поворот и девушка остановилась перед небольшой дверью, произведенной в империи Альдоальд, во всяком случае, так утверждал герб империи в виде двенадцати разноцветных планет, выстроившихся в одну линию над светилом системы. Герб был нанесен на верхнюю треть двери. Сэм много раз видел этот герб, поэтому сразу заметил в нем некое несоответствие.
        В гербе империи Альдоальд пятая планета всегда находилась точно над светилом системы, а в этом рисунке над светилом была размещена седьмая планета. К тому же в гербе на двери двенадцатая планета была окрашена в синий цвет, когда на принятом символе эта планета всегда была белой.
        - Здесь что-то не так. - сказал Сэм, подходя ближе к двери и внимательно рассматривая герб.
        - Что именно? - недоуменно спросила Джоана.
        - Пока не знаю, но это не правильный герб империи Альдоальд. - ответил Сэм. Девушка только сейчас поняла, что их гости не из империи Геррид, а представители их врагов. Взглянув на Джоану, Сэм спросил. - Это что-то меняет?
        - Нет. - выдержав небольшую паузу, ответила она. - Уже нет…
        - В гербе Альдоальд над светилом должна находиться пятая планета, а здесь расположена седьмая. - пояснил Сэм. Ткнув пальцем в пятую планету, он передвинул его к седьмой и почувствовал, что вдруг провалился в небольшое углубление. - Не понял? - проворчал Сэм.
        Присмотревшись, он заметил защитную пластину, под которой скрывалась тонкая щель, делившая пополам изображение планеты. Сэм достал из нагрудного кармана старую идентификационную карту, которую вручили ему перед высадкой на планету Полот. В империи от них отказались почти двести лет назад, заменив их вшитым в тело чипом. Обнажив скрытую щель, Сэм вставил в нее прямоугольник карты. Войдя на сантиметр, карта исчезла в недрах двери, которая тут же стала издавать легкие щелкающие звуки.
        - Что происходит? Что это? - удивленно спросила девушка, глядя на дверь.
        - Система защиты от дройда-взломщика, если тот попытается использовать свою карту. - спокойно ответил Сэм, прислушиваясь: если работает считыватель, значит есть питание…
        - А что будет дальше? - спросила Джоана, нетерпеливо потоптавшись на месте.
        - Все очень просто: либо нас пропустят, либо убьют. - ответил Сэм и сделал шаг назад.
        - Кто? - спросила Джоана. Она не ожидала такого ответа и тоже сделала шаг назад.
        - Присмотрись. За нишей над дверью прячется турель, способная пробить наши скафандры. - Сэм указал на едва заметный квадрат пластины, который был совершенно не заметен на темной монолитной стене. - Это не главный, а запасной вход.
        Джоана ничего не ответила и сделала несколько шагов назад, надеясь в случае опасности юркнуть в коридор шахты. Прошло две минуты, но «незримый страж» двери что-то выжидал. Девушка, не выдержав тягостной паузы, сказала:
        - Капитан, мне это не нравится. Может, вы тоже отойдете подальше? - Сэм, не поворачиваясь, ответил.
        - Поздно, Джоана. Это военная разработка. Если я сделаю еще хоть один шаг, система безопасности воспримет меня как потенциального противника. Сейчас надо надеяться, что не произойдет никакого сбоя…
        Не успел он договорить, как что-то щелкнуло и из щели, скрытой на гербе империи Альдоальд, показалась кромка информационной карты Сэма. Возвращая ее в нагрудный карман скафандра, он услышал несколько мягких переключений, и массивная дверь медленно поползла вверх.
        Джоана затаила дыхание, не зная радоваться ей или опасаться. Достигнув максимальной высоты, дверь послушно замерла, открывая вид на темный и довольно узкий коридор, в котором лениво начал разгораться приглушенный, желтоватый свет.
        - Ну что, пойдем знакомиться с хозяевами? - сказал Сэм и шагнул в гулкую глубину помещения.
        Глава 12
        Через десяток шагов коридор закончился новой дверью меньшего размера. За их спинами раздалось шуршание и массивная первая дверь начала опускаться. Как только она встала на место, вторая дверь тут же отъехала в сторону.
        - Где мы находимся? - спросила Джоана. Выглянув из-за спины Сэма, она разглядывала большой ангар, в котором находились несколько почти полностью разобранных машин.
        - Скорее всего, в гараже. - ответил он, подходя к первой машине. Вместо колес у нее были широкие гусеницы. Остановившись возле водительской двери, Сэм прочитал надпись, нанесенную белой краской. - Амбел.
        - Что это означает? - вновь спросила девушка, обходя корпус машину с другой стороны.
        - Теперь мне, кажется, понятно несоответствие в гербе на двери. - негромко сказал Сэм, подходя к другому вездеходу.
        - Что понятно? - не отставая от Сэма, Джоана продолжала мучить его вопросами.
        - Эта станция… или… объект принадлежал корпорации Амбел. - задумчиво ответил Сэм, разглядывая останки техники. Обе машины относились к гражданской версии и не имели ни вооружения, ни брони. - А это значит, что этому объекту больше пяти сотен лет.
        - Как? - удивленно вскрикнула она. - Этого не может быть…
        - Сейчас проверим. - ответил Сэм и быстро направился в сторону очередных дверей в гараже.
        Новый коридор, отдельные каюты, пост охраны между лестничными пролетами и они остановились напротив двустворчатых дверей. Сердце любой станции или заставы - центр управления. Откинув крышку панели возле входа в главное помещение, Сэм вновь прошел процедуру идентификации. На этот раз весь процесс занял намного меньше времени и двери с натужным скрипом начали давно забытый процесс.
        - Капитан Сэм Асар, вас приветствует искусственный интеллект Р-9711 научно - исследовательской станции Крог-663. - раздался звучный голос, сопровождаемый появлением блеклого освещения.
        - Искин Р-9711, время пребывания на планете? - спросил Сэм, повернувшись к девушке.
        - Пятьсот двадцать три года, согласно времени, принятому в империи Альдоальд. - не задумываясь, ответил искин научной станции.
        - Но почему до сих пор все работает? - изумленно спросила Джоана.
        - Аварийный заряд аккумуляторов. - услужливо отозвался искин.
        - Искин Р-9711, состояние реакторов? - спросил Сэм.
        - Оба реактора Р-11В3 остановлены. - ответил искин и тут же уточнил. - Начать процедуру запуска?
        - Да. - ответил Сэм и мысленно отругал себя за поспешность, что не уточнил процедуру запуска. Тусклое освещение погасло, снова погрузив центр управления в кромешную тьму.
        - Что произошло? - взволнованно спросила Джоана, активируя свой нашлемный фонарь.
        - Терпение, Джоана… Я думаю, ждать недолго. - сказал Сэм, кладя на стол штурмовую винтовку. Развернув к себе припорошенное пылью кресло, он невольно отшатнулся. Луч фонаря выхватил обезвоженную мумию с открытым ртом и пустыми глазницами, удобно расположившуюся в кресле. - А вот и хозяева…
        - Кто это? - вскрикнула девушка.
        - Одна из жертв, принесенных этой планете. - ответил ей Сэм. Он присел рядом с мумией и активировал второй фонарик.
        Останки были облачены в истлевший медицинский комбинезон, готовый рассыпаться от малейшего прикосновения. Время, как ни старалось, не успело уничтожить герб корпорации на левой стороне мумии. Чуть ниже герба была закреплена маленькая металлическая табличка с выгравированной на ней надписью: «Профессор Бредфорд». Костлявые пальцы правой руки профессора судорожно сжимали какую-то колбу. По-видимому, человек покончил с собой.
        - Произведен запуск первого реактора Р-11В3. Время выхода на полную мощность - шесть часов сорок три минуты. - оповестил искин станции и в центре управления начал разгораться свет. Два небольших экрана осветились и на их поверхности быстро побежали цифры и символы. - Начат процесс расконсервирования систем жизнеобеспечения, время завершения - один час две минуты.
        С потолка на головы Сэма и Джоаны хлопьями посыпалась вековая пыль, а вслед за ней по помещению прогулялся ощутимый порыв ветра. Станция оживала. Сэм был удивлен, что, вопреки всему, она все еще находилась в рабочем состоянии, чем увеличила их шансы на спасение.
        - Джоана, мы должны перейти сюда, не дожидаясь остановки вашего реактора. - сказал Сэм.
        - У нас достаточный запас шахтерских масок, но ресурс их фильтров очень мал. - ответила она. - Ты прав, Сэм. У нас нет другого выбора. А эта станция… Мы ничего не знаем о ней.
        - Сейчас, главное, что она работает. - ответил Сэм. Отстегнув кобуру с пистолетом, он протянул его девушке. - Умеешь пользоваться?
        - В колониальной программе мы проходили курс обращения с оружием. - негромко ответила Джоана.
        - Я останусь здесь и проконтролирую, чтобы станция впустила вас обратно. - Сэм протянул ей свою идентификационную карту.
        Девушка, убирая ее в нагрудный карман, смотрела на Сэма, который осторожно извлек идентификационную карту профессора.
        - Это подстраховка… У профессора были полные права доступа. - пояснил Сэм и взял со стола штурмовую винтовку. - Тебе пора, я провожу.
        Мощная дверь, толщиной более двух метров, медленно опускалась, отделяя Сэма от Джоаны. Опустившись с гулким стуком, дверь замерла в небольшом углублении в полу. Мысленно пожелав девушке удачи, Сэм вернулся в центр управления. Покидать обнаруженный объект было рискованно: искин станции после перезапуска всех систем мог отказать в повторном допуске, оставив их без шанса на выживание. Оставшись один, Сэм решил поближе познакомиться с этой станцией и узнать ее назначение.
        Глава 13
        - Капитан Сэм Асар, вам сообщение. - едва переступив порог центра управления, Сэм услышал голос искина.
        - От кого? - удивленно спросил Сэм, но искусственный интеллект молчал. Вспомнив особенность старых машин, он повторил вопрос. - Р-9711, уточните от кого сообщение?
        - Профессор Бредфорд. - коротко ответил искин, заставив Сэма посмотреть в сторону тела профессора.
        - Р-9711, вывести сообщение на главный экран. - скомандовал Сэм. Из просторов потолка бесшумно опустилась большая прямоугольная пластина. В ее черной глянцевой поверхности четко отразился силуэт Сэма. Через несколько секунд с экрана на Сэма смотрел седой старик, устало сидевший в кресле. Грустно улыбнувшись, он поправил седые непослушные волосы и заговорил.
        - Мое имя Реджинальд. Реджинальд Бредфорд. Я не знаю, кто вы, но раз это сообщение попало к вам, значит, вы находитесь на научной станции Крог-663. - Остановившись на несколько секунд, он взял стакан и сделал большой глоток воды. - Эта станция - результат семнадцати лет моей работы в корпорации Амбел. Потом началась война империи Альдоальд с подобными корпорациями, а через два года в положенный срок на планету не пришел корабль… Вначале мы не сильно переживали, списывая все на непредвиденные трудности. Но время шло и надежда, что о нас вспомнят, угасала. Единственным шансом выбраться оставалась военная станция Норн-77А8, находившаяся в ста километрах севернее нас. Какое-то время мы еще получали оттуда сообщения. Насколько нам было известно, в ее ангарах находился малый транспорт для эвакуации персонала, экспериментально разработанный учеными корпорации и способный беспрепятственно подняться с планеты…
        Профессор замолчал, о чем-то задумавшись. Камера, записывающая сообщение, начала отдаляться, показывая ярко освещенный центр управления. Профессор встал и, походив по помещению, вернулся в свое кресло.
        - Все обитатели станции погрузились на вездеходы и отправились к станции Норн-77А8. - вновь начал говорить мужчина. - Здесь остались только профессор Сандфорт и я. Несколько недель мы дежурили посменно в центре управления, но взлет корабля так и не был зафиксирован сенсорами, а станция просто перестала выходить на связь. Мы не знали, что там произошло. Возможно, просто вышла из строя аппаратура связи. Чтобы не сойти с ума, мы с Сандфордом продолжили работу по изучению планеты.
        Старик остановился и на его лице появилась фанатичная улыбка. Взяв со стола колбу с темной жидкостью, он повернулся к экрану и похлопал по нагрудному карману, где лежала его идентификационная карта.
        - 123591-А6… - большим пальцем старик откинул прорезиненную крышку на колбе и залпом выпил ее содержимое. Подойдя к креслу он присел и, откинувшись на спинку, закрыл глаза. На его лице застыла счастливая улыбка…
        Экран потух, погрузив центр управления в тягостную тишину. Сэм снова посмотрел на останки ученого.
        - Р-9711, считыватель идентификационных карт. - тихо сказал Сэм и увидел, как на левом столе отъехала в сторону небольшая полка, обнажив металлическую планку с тонким разъемом. Вставив в нее карту профессора, Сэм вернулся к экрану и сказал. - 123591-А6…
        Большой экран послушно вспыхнул и на нем, ускоряясь, запестрели картинки, фотографии, графики тексты. От пестроты информации у Сэма стали слезиться глаза. В какое-то мгновение все замерло и на экране вновь появился профессор Бредфорд, в глазах которого плясали азартные огоньки.
        - Весь семнадцатилетний труд нашей станции записан на носителях искина. - сказал он и подошел ближе к камере. - Я подхожу к самому интересному. Место расположения станции Крог-663 было выбрано не случайно…
        Дальше его голос зазвучал за кадром, а Бредфорда заменили лица ученых с кратким изложением их личных данных.
        - При колонизации планеты Полот, группами ученых, которые исследовали ее природные пещеры, были найдены остатки неизвестной погибшей цивилизации. - на экране появилась карта планеты, с нанесенными на нее отметками. Таких отметок было больше ста. Одна из точек подсветилась желтым цветом. Профессор продолжил. - К примеру, здесь были найдены несколько крупных обломков, принадлежавших когда-то либо кораблю, либо какой-то станции. Данная находка подарила вселенной сплавы А-74С, В-21С, превосходившие в несколько раз по прочности, имеющиеся в империи. Но эти открытия имели и отрицательную сторону: желание обладать недрами гигантской планеты Полот не имело границ. В стороне этого ажиотажа не осталась и корпорация Амбел.
        Экран мигнул и на нем появился короткий ролик, демонстрирующий масштабы строительства. В короткие сроки хотели создать три научно-исследовательские станции, рядом с которыми должны были развернуть по две добывающие шахты. В центре каждого треугольника планировалось поместить крупную военную станцию для обеспечения безопасности ученых и шахтеров.
        - Корпорация Амбел выделила на воплощение этого проекта огромную сумму: десять миллиардов кредитов. Но возвести успели только военную станцию Норн-77А8, научную станцию Крог-663 и одно шахтерское поселение. Прибыль, получаемая с шахты, затмила разум руководству корпорации Амбел и статья расходов на изыскания ученых была отодвинута почти на последнюю позицию… - Бредфорд сделал многозначительную паузу. - Но ровно до того момента, пока нами не был обнаружен… - с довольной улыбкой продолжил профессор. По-видимому, он представлял, как эту запись изумленно смотрит научная элита и откровенно наслаждался этим. - Зал цивилизаций, когда-то существовавших на этих планетах…
        Сэм хмыкнул и посмотрел на мумию профессора. Старик даже после смерти пытался сохранить интригу.
        - Да, да, господа, вы не ослышались, именно планет. - расплывшись в широкой улыбке, профессор не скрывал своего ликования. - Эту гипотезу выдвинул мой друг - профессор Сандфорд. Семь лет… Нам понадобилось семь лет, чтобы доказать это. Теперь мы можем представить вам итоги своей работы.
        На большом экране появилось изображение медленно вращающейся планеты. Вся ее поверхность была выложена из разноцветных кусков разных размеров и напоминала пеструю мозаику. Через несколько мгновений камера резко отдалилась от планеты, показав необъятность черной системы. Последовал неожиданный взрыв, и гигантская планета начинает распадаться на части. Сэм обратил внимание, что куски идентичного цвета летели в одном направлении и вскоре он увидел звездную систему, состоящую из двенадцати планет, вращающихся вокруг светила.
        - Согласно нашей теории, в системе произошла техногенная катастрофа и, скорее всего, это связано с цивилизацией, которая заселяла данную систему. Развитие погибшей цивилизации во много раз превосходило наше и, как мы предполагаем, они попытались извлечь энергию из ядра планеты, что привело к его нестабильности и смене свойств. - на изображении седьмая, темно-серая планета, вздрогнув, сошла с орбиты и столкнулась с шестой. Яркая вспышка и от двух планет остались только неравные куски. Но вместо того, чтобы разлететься в разные стороны, обломки планет, устремились друг к другу. - Мы предполагаем, что под воздействием солнца на месте гибели двух планет образовалось что-то вроде гигантского магнита…
        Сплоченная груда обломков болталась в системе и притягивала к себе одну планету за другой. Сталкиваясь, они распадались и становились частью новой планеты.
        - Это только теория, но с уверенностью можно сказать одно: с каждым годом планета теряет свои свойства и, возможно, через какой-то промежуток времени она вновь распадется, избавляясь от тяжелого балласта. - экран убрал изображение планеты и на нем вновь появился профессор в медицинском комбинезоне. - Ну, а теперь вернемся к нашей находке, позволившей сделать такие выводы. Данная информационная карта позволит вам беспрепятственно пройти на третий уровень.
        Профессор подошел к камере и отключил ее. Экран заполнила спокойная чернота. С левой стороны прибора раздался щелчок и край карты выскочил из ниши.
        - Р-9711, доклад о состоянии системы связи. - приказал Сэм, пряча карту профессора обратно в карман.
        - Работоспособность системы связи составляет 93 %. - деловито ответил искин станции.
        - Р-9711, передача направленного сигнала в квадрат Н-42, цель - застава 043/1. Запись сообщения через десять секунд. - сказал Сэм. Отступив на несколько шагов назад, он отодвинул в сторону кресло с телом профессора, чтобы оно не попало в кадр. - Говорит капитан Сэм Асар. Наши координаты - квадрат А-91, бывшая колония империи Геррид.
        Запись прервалась. Сэм полагал, что такого сообщения бойцам будет достаточно, ведь неизвестно, кто сейчас командует заставой. Возможно, после гибели майора Йохана, генерал пришлет нового командира, а сообщать неизвестно кому, что ими обнаружена старая научная станция, Сэму не хотелось. Во всяком случае, пока…
        - Сообщение отправлено. - доложил искин станции.
        - Р-9711, передать сообщение семь раз с интервалом в один час. - сказал Сэм, планируя отправиться на третий уровень после возвращения Джоаны.
        - Принято. - ответил искин и сразу же добавил. - Открытие пеших ворот номер два.
        Сэм хотел переспросить, но понял, что, скорее всего, «пешие ворота» - это дверь, через которую они сюда попали, а значит, Джоана вернулась.
        Глава 14
        Малый ремонтный ангар встретил Сэма прохладой и чистым воздухом. Остановившись за разобранным вездеходом, он на всякий случай снял штурмовую винтовку с предохранителя. Тихое шипение и дверь уползла в верхнюю нишу, а ее место занял Карл, осторожно осматривающийся по сторонам.
        - Свои, Карл. - сказал Сэм.
        - Капитан. - обрадованно кивнул Карл и снова исчез в полутемном проеме. Через минуту он появился вновь, помогая раненому Мету с шахтерской маской на лице.
        - Там… Боба немного зацепило. - сказал Карл.
        Дождавшись, когда освободится дверной проем, Сэм поспешил в коридор, откуда доносились стоны Боба и невнятное бормотание Джоаны.
        - Сэм, это моя вина…Сама не знаю, почему так испугалась. - сказала она, взволнованно посмотрев на Сэма. Джона стояла на коленях, в стороне валялся ее шлем. Возле нее лежал Боб, прижимая руки к разорванному шахтерскому комбинезону.
        - Отойди. - грубо сказал Сэм, с досадой отпихнув девушку в сторону.
        Присев возле раненого, Сэм убрал руки Боба и, достав нож, закрепленный на правом бедре защитного скафандра, разрезал материал комбинезона. Длинная рваная рана проходила через живот, заканчиваясь под сердцем. Трогать сейчас Боба было нельзя, так как можно было спровоцировать внутреннее кровотечение. Отстегнув полевую аптечку за спиной, Сэм быстро откинул металлическую крышку плоского футляра и достал несколько одноразовых шприцов.
        - Терпи, Боб. Это - кровоостанавливающее и противошоковое. - сказал он и сделал уколы вдоль кровавой полосы.
        Затем Сэм достал две крупные ампулы с прозрачной жидкостью и уверенным движением раскрыл их.
        - Боб, будет очень больно, но выбора нет. Сведи края. - прикрикнул на девушку Сэм и начал поливать тонкой струей рану. Прозрачная жидкость, зашипев, стала белеть. От дикого крика Боба, Джоана вздрогнула и едва не разжала руки.
        Вылив содержимое ампул, Сэм присоединился к девушке, стараясь стянуть весь участок раны. Кровавая полоса бурлила около минуты. Боб потерял сознание и теперь не мешал жидкости закончить начатое. Бело-красные пузыри начали застывать и, вскоре, длинная рана была надежно запечатана специальной пеной, которая остановила кровотечение.
        - У нас двенадцать часов. - сказал Сэм, осторожно отрывая руки от живота Боба.
        - Я знаю. У нас когда-то были такие аптечки. Прости меня, Сэм… - ответила бледная девушка, поднимаясь.
        - Как он? - спросил Карл, подходя к Сэму.
        - Пока не знаю. - ответил Сэм. - Что произошло?
        - Они называют их слагридами… - сказал Карл. - Джоана и Боб шли впереди, а мы с Сетом замыкали. Я услышал только выстрел и… В общем, эта тварь вырулила прямо перед ними и Джоана, от неожиданности выстрелила в нее.
        - Ну, и-и? - спросил Сэм, не веря, что сорок пятый калибр практически в упор не убил тварь.
        - Эта полутораметровая гадина бросилась на нее. Боб успел оттолкнуть Джоану, подставив себя… - ответил Карл, глядя на раненого. - Тварь пырнула его клыком в живот и попыталась разодрать. Когда я пробился к ним, то смог завалить ее только, когда всадил в голову почти всю обойму.
        Сэм был озадачен: в обойме штурмовой винтовки двести патронов без гильз. Получается, песчаные зоты рядом с этими тварями просто полевые крысы.
        - Если бы не выстрел, мы могли бы разойтись мирно. Получается, что мы сами спровоцировали эту тварь. - виновато сказал боец. - Теперь они могут долго торчать под дверью.
        Сэм, соглашаясь, покачал головой, вспомнил рассказ Джоаны о искореженных пробитых воротах. - Р-9711, на станции есть медицинский отсек?
        - Ответ положительный. - раздался приглушенный голос из малого ремонтного ангара: в коридоре динамиков не было.
        - Р-9711, проводи в медицинский отсек. Карл, я - справа, ты - слева. Берем под руки. - сказал Сэм, кивнув в сторону Боба.
        - Принято, капитан. - ответил искин и на потолке поочередно стали разгораться зеленые лампочки, выстраиваясь в бегущую дорожку. - Следуйте за зеленой линией.
        - Джоана, присмотри за Мэтом. - сказал Сэм, подхватывая раненого.
        Полоса зеленых ламп обрывалась напротив широких двустворчатых дверей. Сэм, упершись руками в стену, пытался восстановить дыхание после марафона по коридорам научной станции. Рядом с ним присел Карл, глядя на смирного Боба, который еще не пришел в сознание.
        - На вид он легче… - на очередном выдохе сказал Карл. - Интересно, зачем медицинский отсек построили на втором ярусе, да еще в самом конце?
        - Они, наверно, знали, что мы будем тащить сюда Боба. - пошутил Сэм, нажав на круглую кнопку слева от дверей.
        Широкие двери не заставили себя ждать и почти неслышно разъехались в стороны. В медицинском отсеке незамедлительно включился яркий свет, приглашая в просторное помещение с белыми стенами. Медицинский отсек делился прозрачными перегородками на три блока, доступ в каждый преграждала стеклянная дверь.
        - Давай туда. - сказал Сэм, указав в сторону трех медицинских капсул.
        Уложив Боба на скамью в одном из блоков, Сэм подошел к закрытой капсуле обтекаемой формы. Она была похожа на ту, в которой ему вылечили ноги на заставе, только выполнена более грубо. Обойдя вокруг капсулы, Сэм не нашел панель управления. Едва он успел выругаться, как в медицинский отсек вошла Джоана.
        - Если бы у нас была хоть одна такая капсула, мы спасли бы не одну жизнь. Но корпорация, получая от шахты весомый доход, не считала нужным тратиться на людей. Ей было выгоднее заменять раненых и погибших на новые партии людей. - сказала она, подходя к каплевидному прибору. - Раздевайте его.
        Активировав небольшой экран, девушка на нем что-то быстро набрала. В следующее мгновение медицинская капсула зашипела и раскрылась, подняв вертикально верхнюю часть. Легкий свет осветил ложе, выполненное из приятного на ощупь синего материала.
        - Медицинская капсула Аронт-33А, военная разработка. - сказала Джоана, исследуя шкафы вдоль стены. Через минуту она начала выставлять на стол широкие колбы с разноцветной жидкостью. - Когда я училась в академии, мы изучали медицинскую капсулу Аронт-31С гражданского образца.
        Через несколько минут Джоана подобрала десять колб, которые отвечали ее требованиям.
        - В хирургических капсулах используются картриджи с биологическим веществом. - Джоана сместилась к прозрачному шкафу, куда и загрузила отобранные колбы. - Это не современные капсулы, в которых применяются наниты, но и эти машины могут заменить дипломированного хирурга.
        Как только последняя емкость с жидкостью заняла свое место, раздался мелодичный сигнал и дно капсулы начало заполняться мутной жидкостью. Уложив Боба, Джоана вернулась к экрану и, дождавшись закрытия прибора, сказала уставшим Сэму и Карлу.
        - Диагностика займет сорок минут. - Джоана хотела что-то добавить, когда раздался голос искина.
        - Капитан Сэм Асар, входящий сигнал.
        Глава 15
        - Р-9711, переведи вызов в медицинский отсек. - сказал Сэм, готовясь услышать плохую новость.
        - Сержант Дани вызывает капитана Сэма Асара. - в медицинском отсеке сквозь треск помех раздался голос сержанта. Судя по монотонности голоса, Дани вызывал его уже много раз, методично бубня в эфир. - Сержант Дани вызывает капитана…
        - Рад тебя слышать, сержант. - сказал Сэм, подходя к столу, на котором стоял микрофон, похожий на черный цветок.
        - Капитан? - обрадовано переспросил сержант и, крикнув что-то неразборчивое в сторону, затараторил сквозь усилившиеся помехи. - Капитан, заставы больше нет… лейтенант… мы…
        - Дани, идите на пик горы, там есть ущелье… - начал Сэм, но связь прервалась.
        - Р-9711, восстановить связь. - тут же приказал Сэм.
        - Ответ отрицательный. Сильное электромагнитное поле, вызванное восходом светила. - теперь надежда только на то, что Дани все-тки успел услышать его последние слова.
        Тишину медицинского отсека нарушало легкое жужжание капсулы.
        - Капитан, мы должны попытаться помочь им… - хрипло проговорил Карл.
        - Должны. - перебил его Сэм. - Р-9711, на станции есть работающий транспорт?
        - Ответ отрицательный. Система не отвечает за планетарный транспорт. - равнодушно ответил искин.
        - Карл, проверь ангар, он как раз на втором уровне. - приказал Сэм и солдат, сорвавшись с места, выбежал в коридор. - Джоана, может Сэта тоже определить в медицинскую капсулу?
        - Хорошо. - коротко ответила девушка и направилась к выходу.
        Сэм решил присоединиться к Карлу, чтобы быстрее осмотреть ангар. Но не успел он покинуть помещение, как в медицинский отсек влетел запыхавшийся боец и, едва переведя дыхание, сказал:
        - Есть… есть, капитан… Одна машина… - затараторил Карл. - Топливо в бочках есть, я проверил… Машину можно заправлять, главное, чтобы аккумулятор был живой.
        Двадцать долгих минут ушло на то, чтобы заправить единственный неразобранный вездеход гражданского назначения. Откатив почти пустую бочку в сторону, Карл запрыгнул на гусеницу и открыл водительскую дверь, оснащенную толстым стеклом. Сэм внимательно следил за уверенными движениями солдата.
        - На моей планете были похожие вездеходы для вспашки полей. - ответил Карл, не глядя на капитана. Щелкнул последний тумблер, и парень радостно вскрикнул. - Отлично, я еще сейчас про…
        Голос Карла прервал надсадный гул двигателя и, судя по металлическому лязгу, у того были проблемы с маслом. С громким хлопком вездеход выплюнул черный дым и через несколько секунд оглушающе зарычал двигатель, продолжая коптить ангар. Карл выскочил из кабины и, схватив небольшую канистру, подбежал к капоту вездехода. Откинув неприметный люк, он начал что-то заливать в возмущенную машину. Вскоре двигатель стал работать тише и ровнее, лязгающие звуки стали пропадать.
        - Капитан, кажется, мы задобрили машину. Будем надеяться, она нас не подведет. Нужно открыть врата и активировать навигационную систему станции. - прокричал Карл, спрыгивая на пол ангара.
        Каждая станция была оснащена навигационной системой, которая транслировала ее точные координаты и пути подхода к главным вратам. Такая система чаще всего применялась на гражданских станциях, что значительно снижало нагрузку диспетчеров и облегчало жизнь водителям, которые получали четкое направление с наименее загруженными участками.
        - Р-9711, активировать навигационную систему. - сказал Сэм в микрофон шлема и, вздохнув, добавил. - Р-9711, желтый код.
        Мгновенно настенные лампы в ангаре сменили цвет с белого на желтый, предупреждая персонал станции о переходе системы безопасности в повышенный режим. Сейчас искусственный интеллект зафиксирует всех обитателей станции и ограничит их доступ в жизненно важные сектора. В шлеме Сэма раздался взволнованный голос Джоаны.
        - Капитан, что происходит? - встревоженно спросила она и затихла, ожидая ответа.
        - Джоана, я с Карлом отправляюсь к заставе. Нас не будет часа три, а желтый код - это для вашей безопасности. - ответил Сэм.
        - Я поняла. Вы только осторожнее, все-таки уже рассвет. - ответила Джоана, прерывая связь.
        - Р-9711, закрыть центр управления. В ангаре - красный код. - быстро приказал Сэм. Желтый свет настенных ламп сменился на красный, а из потолочных ниш неслышно опустились две двуствольные турели, беря ангар под прицел своих крупнокалиберных стволов. - Открыть врата.
        С натужным скрипом давно несмазанных механизмов массивные врата медленно поползли вверх. Чистый отфильтрованный воздух ангара со свистом начал вырываться наружу сквозь расширяющийся проход. Двигатель вездехода работал уже вполне сносно и машина, словно соскучившись по дороге, нетерпеливо ворчала. Свет восходящего солнца бесцеремонно ворвался в ангар, проникнув в пыльные углы забытой станции.
        Не дожидаясь полного открытия врат, Карл тронул машину с места. Гусеницы вездехода прогрохотали по бетонному полу ангара и замерли возле капитана. Опустив темный щиток шлема, Сэм быстро забрался в кабину и кивнул Карлу.
        Машина рванула с места. Выскочив на коричневый грунт и поднимая огромные клубы пыли, она начала набирать скорость, держа направление в сторону равнины, где, предположительно, должна двигаться колонна солдат.
        Глава 16
        Прошел час пути. Вездеход шел на максимальной скорости, беспрепятственно преодолевая неровности ландшафта. Из-за магнитных бурь и несносной жары навигационная система машины то и дело сбивалась, дважды указав неверные координаты предполагаемой колонны. Сейчас они мчались к третьей точке, которая упорно мигала на экране, расположенном между водителем и пассажиром.
        - Капитан, если и здесь никого нет, надо возвращаться: топливо опустилось ниже четверти. - сказал Карл.
        - Согласен. - ответил Сэм и указал рукой в сторону горизонта, где за горячим воздухом виднелась коричневая стена. - Песчаная буря, а за ней жди непрошенных гостей.
        Если у вездехода есть шанс оторваться от песчаных зотов, то у грузовика, на котором могли передвигаться бойцы, это не получится.
        - Карл, туда. - указал Сэм на появившуюся вдали черную точку, расходившуюся с навигационной системой градусов на сорок.
        - Понял. - живо ответил Карл и прибавил скорость.
        Двадцать минут и вездеход, резко затормозив, замер в нескольких метрах от одинокого грузовика. Захватив штурмовые ружья, Сэм и Карл спрыгнули на сухой грунт равнины и, постоянно оглядываясь, направились к замершему гиганту.
        - Капитан, смотрите. - Карл провел рукой по кузову машины, где были видны пулевые отверстия.
        Сэм потянулся к пассажирской двери грузовика и замер, увидев, что из-за колеса машины на него смотрит дуло штурмовой винтовки. Из-под машины кубарем выкатился боец и, вскочив на ноги, взял Сэма на прицел, но тут же опустил оружие и неуверенно спросил.
        - Капитан? - не успел Сэм ответить, как из-под машины появился сержант Бадди, командир технического взвода.
        - Где остальные, Бадди?
        - За нами увязался хвост и мы решили разделиться. - растерянно ответил Бадди. - Час назад мы были с Дани на связи. Их джип получил повреждение, поэтому они идут сюда пешком.
        - С грузовиком все в порядке? Он на ходу? - спросил Сэм. Из кузова начали выпрыгивать солдаты. Поприветствовав капитана, они, настороженно осматриваясь, топтались возле Сэма.
        - У нас топлива очень мало, до гор не хватит. - ответил сержант. - Дани сказал, если через пару часов их не будет, мы должны уходить.
        - Карл, давай за Дани и его ребятами, а мы возвращаемся на станцию. - приказал Сэм. Карл тут же запрыгнул в вездеход, двигатель которого не глушили из-за опасности не завезти его вновь. Забрав одного из бойцов, гусеничная машина вспенила песок и рванула с места. - Нужно торопиться, скоро придет буря. Отправляемся немедленно.
        Бойцы быстро заняли места в машине, а Бадди сел за руль. Захлопнув дверь грузовика, Сэм обратил внимание, как сильно усилился ветер. С каждой секундой количество песка, бившегося в лобовое стекло, увеличивалось. Совсем скоро их накроет первой волной песчаной бури.
        Старый двигатель послушно отозвался и Бадди надавил педаль газа. Многотонная машина шустро тронулась с места, но уже через минуту ее прыть поутихла и скорость стала нарастать неохотно. Переключив навигационный экран, Сэм показал сержанту направление и грузовик, подпрыгивая на наносах песка, помчался в сторону станции.
        - Что произошло на заставе, сержант? - спросил Сэм, отвлекая Бадди от моргающего датчика топлива на приборной панели.
        - Генерал Витус продал заставу имперцам Геррида. - ответил сержант и, повернув голову, посмотрел на реакцию капитана. Сэм засопел, но промолчал. - Два дня назад к заставе подъехали несколько джипов с гербами Геррида и потребовали встречи с офицером. Мы отказались. С помощью системы дальней связи они соединили нас с генералом Витусом.
        Сержант замолчал, сосредоточившись на дороге. Видимость уже была не больше десяти метров и ориентироваться можно было только по навигационной системе.
        - Генерал приказал нам сдаться… - продолжил Бадди. - Но лейтенант Ариес отказался…
        Бадди замолчал, так как что-то ощутимо ударилось в кузов грузовика. Сэм ожидал повторного удара, но его не последовало. Расстегнув кобуру, он посмотрел на сержанта.
        - Что было дальше? - спросил Сэм, возвращаясь к разговору.
        - Герриды уехали, а через три часа они проникли на территорию заставы по старым шахтам. - сказал сержант. - На втором ярусе завязался бой. Пока туда подоспел Дани со своими бойцами, весь взвод Ферона погиб: силы были слишком не равны. Взвода Дани и Вестона отступали, сдавая позиции и теряя ребят, поэтому лейтенант приказал грузиться на машины и уходить к вам…
        Мощный удар и грузовик, издав недовольный скрежет, начал заваливаться на правый бок. Новый толчок завершил падение многотонной машины. Издав прерывистое рычание, уставший двигатель заглох. Лобовое стекло пошло трещинами, а в следующее мгновение разлетелось на тысячи осколков, позволив бурлящей реке песка хлынуть в кабину.
        Сэм едва не потерял сознание от навалившейся на него массы песка и рухнувшего сверху тела сержанта. Как будто из-под земли доносились выстрелы штурмовых винтовок. Что-то с силой потянуло Сэма за ногу, и уже через секунду он висел вниз головой, а на него смотрела огромная тварь-великан. Четыре маленьких глаза существа с прищуром разглядывали свою добычу, почесывая свободной лапой загривок своей овальной головы. Бочкообразное тело, покрытое темной, плотной шерстью, держали две коротких, кривых ноги без пальцев.
        Видно, приняв решение, тварь замычала и понесла Сэма к раскрытой пасти, намереваясь попробовать его на вкус. Выхватив пистолет, Сэм успел сделать два выстрела, после чего ощутил свободное падение. Сэм целился в глаз, надеясь, что пуля сорок пятого калибра достигнет мозга, если, конечно, он там был. Но первая пуля попала в бровь. Срикошетив, она оставила глубокий след на голове твари и заставила ее замереть, чем и успел воспользоваться Сэм, выстрелив во второй раз. Прежде чем существо отшвырнуло его в сторону, Сэм увидел, как пуля, пробив черный глаз твари и издав хлюпающий звук, исчезла в провале глазницы. Раздался оглушительный рев гиганта и Сэм тяжело приземлился возле колес грузовика.
        От удара из груди выбило воздух, тело сжали невидимые тиски. Сэма скрутили мучительные судороги, в глазах потемнело. Звуки стали отдаляться, унося с собой разгневанное рычание раненой твари. Сэм услышал чей-то крик, рокот двигателя, но как только он попытался подняться, то понял, что проваливается в темноту. Через несколько секунд Сэм слышал только удары собственного сердца, которые подтверждали, что он все еще жив…
        Глава 17
        Темнота мягко приняло Сэма в свои объятья, и впервые за многие годы он почувствовал покой и облегчение. Здесь не было боли и никуда не надо спешить. Время, измотав себя, остановило свой бесконечный бег. Вяло текли какие-то мысли, за которые он и не пытался ухватиться…
        Вдруг сознание Сэма встряхнуло его: ему показалось, что он слышит чьи-то голоса. Сэм мысленно потянулся к ним и через несколько мгновений басовитый голос прогремел прямо над ним.
        - Кто он и что здесь делает? - Сэм хорошо расслышал слова незнакомца. - Еще одна душа погибшего воина…
        - Нет… Пока нет… - ответил второй голос. Он был более мелодичный и принадлежал явно женщине. - Его что-то держит между миром живых и мертвых.
        - Кто вы? - спросил Сэм, понимая, что неизвестные голоса обсуждают его. - Где я?
        - Зачем тебе это знать? Скоро твои чаши весов склонятся в одну из сторон, тогда и поймешь. - неторопливо ответил мужской голос.
        - Если бы я уже умер, то не мог бы сейчас разговаривать. - Сэму вдруг захотелось удержать эти голоса.
        - Знания… Многие стремятся овладеть ими. - зазвучал приятный женский голос. - Что дадут тебе эти знания?
        - Возможно, ответы. - растерянно сказал Сэм.
        - Любой ответ порождает новый вопрос. Так будет до тех пор, пока ты… - в голосе женщины послышались жесткие нотки, но ее перебил внятный мужской голос.
        - Успокойся… - пробасил он. - Я тоже устал, но этот парень не виноват в наших ошибках, за которые мы расплачиваемся миллионы лет.
        - Ты хотел знать, кто мы? - вновь зазвучал женский голос, в котором по-прежнему слышались нотки недовольства. - Смотри…
        Слова уплыли, темнота раскрылась и Сэм оказался у стены небольшого зала, где происходило бурное обсуждение, готовое перерасти в потасовку.
        - Я вам еще раз повторяю. Император уже в курсе и час назад объявлена полная эвакуация с планеты. - с небольшой трибуны, стараясь перекричать галдящую толпу, кричал старик, опираясь на кривую трость. Его черные глаза с ненавистью смотрели на своих краснокожих сородичей, которые, что-то доказывая, старались перекричать друг друга.
        - Профессор Арисэтид, вас никогда не интересовала настоящая наука! - выкрикнула краснокожая женщина с копной рыжих волос на голове.
        - Госпожа Иболья, я видел ваш отчет. - крикнул старик. К его удивлению, споры в зале начали затихать и старик заговорил более тихо. - Да, мы познали третий вид энергии, что дало нам величайшие открытия, но ваша теория о перемещении, управлении и полноценном существовании в ней … Это, простите, полный бред!
        Голос старика, сорвавшись на последних словах, перешел почти на визг. Не обращая внимания на рассерженную женщину, он уже хотел продолжить, но госпожа Иболья не дала ему это сделать.
        - Профессор, вы лоббируете свои интересы и поэтому убедили императора, что единственный шанс спасения - совершить прыжок в неизвестность через энергетические врата. - в зале наступила звенящая тишина. Наконец прозвучало прямое обвинение, о котором усердно шептались, но никто не решался его озвучить самому влиятельному квитанийцу империи. - Совершенно понятно, что невозможно за два часа погрузить всех на корабли, а значит, вы сознательно обрекаете население на гибель, что нарушает третий пункт статута империи…
        - Замолчи! - гневно закричал старик. За его спиной появились два солдата в красных скафандрах, скрывающих их лица. - Никто не виноват в том, что наша планета сходит с орбиты. Мы можем взять только самых лучших, чтобы возродить нашу цивилизацию в другой вселенной…
        Голос старика начал отдаляться, картинка расплылась и пропала. Темнота вновь сомкнулась вокруг Сэма. Если это не предсмертный бред, значит, он только что прикоснулся к тайне гибели планет.
        - Наша самоуверенность погубила всю систему. - тихо сказал печальный женский голос. - Мы не учли вмешательства в процесс других видов энергий вселенных, что в итоге превратило ядро нашей планеты в огромный магнит, притягивающий к себе все, к чему мог дотянуться.
        Темнота раскрылась вновь, и Сэм увидел серебристые корабли, которые пытались достигнуть круглых врат, окруженных синим, колышущимся полем. Маршевые двигатели кораблей выдавали полную мощность, но они, не достигнув цели, беспомощно падали на поверхность планеты. Вскоре энергетические врата сдвинулись и, набирая скорость, устремились к желтой планете. Планеты сходили с орбит и перемещались к гибнущей планете Квитан. Серия ярких вспышек оставила в системе обломки планет, сбившихся в одно целое…
        - Это была расплата… - сказал печальный женский голос. - Наши тела погибли вместе с планетой, а сознание навечно застряло здесь, как наказание за самоуверенность…
        - Тебе пора… - сказал мужской голос. - Твое время еще не пришло…
        - Постой… - торопливо сказал Сэм, чувствуя как боль, расталкивая темноту, заполняет его тело. - Чем я могу помочь вам?
        - Помочь? - в женском голосе прозвучали нотки удивления. - Странный вопрос… Возможно…
        Голос пропал, а Сэм увидел перед собой прозрачное стекло, за которым находилось счастливое лицо Карла.
        - Да, Джоана, у тебя получилось. - ликуя, закричал он.
        - Отойди, Карл. - озабоченно сказала девушка. - Он был мертв почти десять минут. Пройдет ли это для него без последствий.
        Лицо Карла исчезло, а вместо него появилось взволнованное лицо Джоаны. Сэм скривился от боли и начал медленно погружаться в спасительный сон, который бережно окутал его приятным теплом.
        Глава 18
        Сэм проснулся с чувством, что ему срочно необходимо что-то сделать, но увидел перед собой все тоже прозрачное стекло медицинской капсулы. Снаружи что-то запищало, раздался мягкий звук, похожий на чей-то шепот, и крышка капсулы начала подниматься вверх.
        Холодный воздух тут же ворвался в медицинскую капсулу, обдав Сэма приятной прохладой. Он подождал пока пройдет головокружение и осмотрелся вокруг.
        В небольшой комнате с прозрачными стенами стояли еще три медицинские капсулы. Сделав несколько неуверенных шагов, Сэм заглянул в смотровое стекло соседней капсулы и увидел бледное лицо лейтенанта Ариеса.
        - За что они гибнут на этой планете? - тихо сказал Сэм.
        - Как себя чувствуете, капитан? - услышал Сэм голос сержанта, выходя из душа. Дани подошел к капитану и протянул ему комбинезон старого образца, найденный на складах научной станции. - Рад видеть вас в здравии, капитан.
        - Взаимно, Дани. - ответил капитан, принимая комбинезон. - Ты уже осмотрел станцию?
        - Поверхностно. - улыбнувшись, ответил Дани.
        - Как мы спаслись? Я помню, что меня отшвырнула огромная тварь, а дальше - провал. - сказал Сэм. Он заметил свой старый скафандр и подошел к нему. Проверив нагрудный карман, Сэм вынул идентификационную карту профессора.
        - Как только Карл подобрал нас, мы кинулись за вами. Навигационная система уже практически не работала, но запомнила ваше последнее месторасположение, а потом мы услышали выстрелы. - ответил Дани. - Когда мы подъехали, песчаные зоты разбегались из-за того, что вы завалили того гиганта. В машине места для всех не было, поэтому мы погрузили раненых и отправили вездеход на станцию, а сами почти бегом двинулись следом.
        - Два километра? - переспросил Сэм.
        - Капитан, за нами вернулись, как только разгрузились, но мы уже были недалеко от ворот. Повезло, что песчаные монстры больше не возвращались. - сказал Дани.
        - Понял, Дани. Собирай сержантов. - проговорил Сэм, натягивая комбинезон. - На первом ярусе есть комната личного состава. Соберемся там.
        - Есть. - ответил Дани. Отдав честь, он направился к выходу из медицинского отсека, но, обернувшись, добавил. - Капитан, вас тут хотят видеть.
        Сержант пропустил в медицинский отсек Джоану и выскочил в полутемный коридор.
        - Как вы себя чувствуете, капитан? - спросила девушка. - Мне необходимо провести несколько тестов.
        - Давай на ты, Джоана. - сказал Сэм, покончив с застежками. - Я чувствую себя абсолютно здоровым…
        - Вот это меня и беспокоит. - перебила она Сэма. Заметив его удивление, Джоана пояснила. - Не в этом смысле капитан. У вас были очень серьезные травмы. Сломаны три ребра, одно из них пробило легкое. Перелом ноги и сильное сотрясение мозга… Ты был мертв больше десяти минут.
        - Я это знаю, Джоана. - ответил Сэм. Присев на скамью, он стал надевать свои ботинки.
        - Откуда? Вам Дани сказал? - недовольно спросила она.
        - Нет, просто я слышал ваш разговор с Карлом. - Сэм решил пока не рассказывать никому о голосах, которые слышал. Возможно, это был предсмертный бред, вызванный болевым шоком. Ему совсем не хотелось, чтобы окружающие опасались за его рассудок.
        - Как это, слышал? Что значит - слышал? - растерянно спросила Джоана, пытаясь заглянуть Сэму в глаза. - Сэм, это невозможно, медицинские капсулы герметичны. Ты не должен был услышать даже взрыв гранаты… Скажи мне правду, что с тобой произошло.
        - Зачем она тебе? - спокойно спросил он, посмотрев на Джоану. - Мне нечего добавить, пока я сам не разберусь.
        - Среди колонистов ходили слухи о призраках планеты. - вздохнув, сказала девушка и присела рядом на скамью. - Многие рассказывали, что слышали голоса и видели нечеткие образы…
        Она замолчала и посмотрела на притихшего Сэма.
        - Там, по ту сторону жизни, ко мне приходили два… голоса. - немного подумав, сказал он. - Они говорили со мной…
        Сэм почувствовал озноб, который неожиданно пробежал по спине и холод начал быстро заполнять теплый комбинезон. Сэма словно сковали ледяные оковы. Джоана, ничего не понимая, испуганно смотрела на Сэма, лицо которого стало белеть и покрываться инеем. Она бросилась к нему, но Сэм прохрипел.
        - Я не должен… не волнуйтесь, я попытаюсь… - холод отступил так же внезапно, как и появился, забрав с собой чей-то тихий шепот.
        - Сэм… Сэм…что с тобой? - Джоана теребила Сэма. - Это были они?
        Сэм не ответил, опасаясь вызнать новый гнев квитанийцев.
        - Джоана, поговорим позже. - он поднялся и, подав ей руку, добавил. - Давай вечером поужинаем?
        Джоана посмотрела на Сэма и улыбнулась.
        - Капитан, мне придется ждать шесть имперских дней. Это слишком долго…, - девушка потянулась к Сэму и нежно коснулась губами его лица. - но тебя я ждала намного больше.
        Глава 19
        Сэм сделал глоток горькой жидкости и посмотрел на трех притихших сержантов, которые сидели напротив него. Бадди, Эрик и Дани поглощали стандартный военный паек.
        - Капитан? - сказал Дани, пододвигая к Сэму поднос.
        - Сто двадцать шесть… - глухо сказал Сэм, обведя взглядом бойцов. - Сто двадцать шесть нас было в шаттле, четыре роты… пятьсот четыре десантника…
        Сэм посмотрел на сержантов, замерших со столовыми приборами в руках.
        - Только десять процентов выжило после высадки, а сейчас осталось всего двадцать два бойца… - Сэм не удивился, когда ему поведали историю о предательстве генерала. Из-за таких же хамелеонов он провел целый год в тюрьме.
        - Что будем делать, капитан? - спросил Дани, отправив в рот порцию сизой каши. - Похоже, что для всех мы отработанный материал, который никому не нужен и нигде не ждут.
        - Для наших - мы предатели, не выполнившие приказ генерала, а для герридов - враги? - подтверждая слова Дани, сказал Эрик. Он возмущенно посмотрел на капитана. - Как же так… Мы выполнили задание, совершили планетарный штурм…, захватили заставу, а они…
        - Успокойся, Эрик. - сказал Бадди. - Мы уже много раз это обсуждали.
        - Спрашиваете, что делать? - сказал Сэм. - Пока осваиваемся здесь и рассчитываем на свои силы.
        Другими словами, Сэм понятия не имел, что будет дальше. Идти им некуда и покинуть планету они не могут.
        - Значит так, бойцы. - продолжил Сэм. - Бадди, на тебе вся техническая часть станции. Эрик, ты отвечаешь за продовольственную сторону. Проверить склады и помещения, сделать перепись имущества. Дани, охрана станции.
        - У меня всего четыре бойца. - напомнил тот капитану.
        - Эрик передаст тебе пару солдат. Обучишь и экипируешь. - сказал капитан. - С постами определишься сам…
        - Капитан Сэм Асар, запрашиваю разрешение на принятие информационного пакета. - раздался над головами голос искина станции.
        - Р-9711, разрешаю. - ответил Сэм, поднимаясь одновременно с сержантами. По пути он размышлял, кто им мог прислать информационный пакет, когда на поверхности планеты бушуют магнитные и песчаные бури.
        - Р-9711, вывести на экран принятый информационный пакет. - сказал Сэм, входя в центр управления. Сержанты в ожидании встали за спиной Сэма.
        Экран «ожил» и на нем появилось лицо, основательно скрытое стандартной шахтерской маской. Парень, глядя в записывающую камеру, правой рукой взъерошил свои волосы, вытряхивая из них набившийся песок. Запись происходила в маленькой кабине с окном напротив камеры, поэтому было видно, как на поверхности беснуется песчаная буря.
        - Меня зовут Шелтон. - начал говорить парень, стараясь перекричать помехи и завывания ветра. - Господин капитан, мы получили ваш открытый сигнал связи с координатами станции… Меня отправили на переговоры… я у ваших ворот… прошу разрешения…
        Экран потух и три пары глаз вопросительно посмотрели на Сэма: открытый эфир может преподнести им горькую услугу, но на тот момент это был единственный шанс спасения защитников заставы.
        - Р-9711, активировать оптические сенсоры главного входа. - приказал Сэм, продолжая смотреть на экран, на котором появились маленькие квадраты с изображениями. Через несколько секунд они слились в единую картину.
        Песчаная буря создавала сильную рябь на экране, но все же это не помешало увидеть машину, которая стояла почти вплотную к воротам. Таких машин Сэм здесь не видел. Она была похожа на узкий джип, где могли разместиться друг за другом только два пассажира.
        - Ну что ж, давайте посмотрим, кто к нам пожаловал? - сказал Сэм. - Дани, поднимай ребят.
        - Есть. - сказал Дани, переходя на внутреннею связь.
        Глава 20
        Тяжелые врата станции медленно поползли вверх и, в образовавшуюся щель сразу ворвался ветер с песком. Потоки солнца украдкой подбирались к ногам Сэма. За его спиной стояли два бойца, держа на прицеле штурмовых винтовок открывающиеся ворота, остальные были рассредоточены по всему ангару.
        - Р-9711, остановить открытие. - приказал Сэм, когда ворота проделали половину пути. Этого было вполне достаточно, чтобы под ними проехала машина.
        Раздавшийся рев двигателя с трудом перекричал завывание ветра и уже через минуту, в ангар медленно въехала машина в весьма плачевном состоянии. Она была похожа на раненую птицу. Вздрагивающий двигатель издавал явно посторонние звуки, а правое переднее колесо словно хромало, заставляя машину качаться из стороны в сторону. Было не совсем понятно, как вообще парень смог доехать на такой развалине.
        - Р-9711, закрыть ворота. - приказал Сэм. Слепящее солнечное пятно разочарованно отступало назад, неохотно покидая территорию ангара. Бойцы, держа на прицеле машину и ворота, вышли из своих укрытий.
        - М-да… - раздался голос Бадди. Ему тяжело было смотреть на страдалицу, двигатель которой чихнул несколько раз и заглох и, судя по капающему из-под капота черному маслу, похоже, навсегда.
        С глухим стуком ворота закрылись и все взгляды устремились на машину, которую аккуратно брали в кольцо. С громким щелчком водительская дверь открылась и тяжело поднялась вверх.
        - Покажи руки, парень. - сказал Дани, обходя машину и держа на прицеле открытые двери.
        Медленно появились две руки в плотных защитных перчатках, а следом за ними из тесной кабины вылез парень и встал на трубы, приваренные к кузову машины. Дани указал ему стволом винтовки и гость, не опуская рук, спрыгнул на пол ангара. Сделав несколько шагов, он остановился.
        - Чисто. - крикнул Сати, вылезая из кабины.
        - Чисто. - подтвердил Эмиль. Закончив обыск парня, он обнаружил у того только старый пистолет.
        Бойцы опустили винтовки и парень немного расслабился. Он снял пропыленную шахтерскую маску и подошел к Сэму, рядом с которым стоял здоровяк Дани, держа руку на кобуре.
        - Есть хочешь? - спросил Сэм, наблюдая за растерянностью гостя. Видимо, тот ожидал чего угодно, только не предложения поесть.
        Три стандартных подноса с полевым пайком поставили прямо на капот разобранного вездехода, хранившегося в ангаре. Прикатив объемные покрышки, Сэм, Дани и визитер присели за импровизированный стол.
        - Скажи, Шелтон, кто тебя отправил сюда в такую бурю? - спросил Сэм, когда парень немного утолил голод.
        - Беван, наш старший. - ответил парень. - У нас нет выбора, пропадаем мы. Еды практически не осталось, а из-за отсутствия воды пропала последняя ферма…
        - Ферма? - переспросил Дани, удивленно глядя на парня.
        - Да, господин сержант. Наша колония была основана больше тринадцати лет назад и, как говорили старожилы, в ней были учтены все ошибки предыдущих колоний. Три искусственные фермы давали хороший урожай. - парень немного расслабился, рассказывая о своей колонии. - Для полной автономии нам не хватало собственной воды и малого сборочного цеха…
        - Сколько вас? - Сэм перебил парня, так как его интересовало другое: зачем он сюда прибыл.
        - Когда-то было шесть тысяч. - глухо сказал парень. - А сейчас осталось не больше двух сотен.
        - Шесть тысяч. - присвистнул Дани, но замолчал под взглядом капитана.
        - Нашу колонию создали под кураторством службы безопасности империи Геррид. - продолжил Шелтон. - Два раза в год к нам прибывал конвой с водой и всем необходимым, забирал добытую и переработанную руду. Двенадцать лет колонию и шахту, расположенную под ней, достраивали и модернизировали, стараясь привести ее к автономности. Прибывшие ученые даже пытались найти способ получения воды.
        - Давай угадаю, что произошло дальше? - сказал Сэм, мысленно сравнивая историю шахты Джоаны и этой колонии. - В назначенный срок конвой не прибыл. Вы ждали, надеясь, что, возможно, он просто задерживается. Когда прошло несколько недель и ваши склады под завязку были забиты рудой, выработка остановилась, а вы перешли на экономный режим, пытаясь растянуть оставшееся продовольствие. Судя по состоянию твоей машины, многие покинули колонию раньше, прихватив с собой более исправный транспорт…
        - Откуда вы знаете? - настороженно спросил парень. Во взгляде Дани читался такой же вопрос. - Вам что-то известно?
        - Нет. Просто сложил несколько составляющих. - ответил Сэм. - В империях существует государственная программа и, так называемая, приватная.
        - Как это? - спросил Шелтон.
        - Очень просто. Войска империи охраняют станции и шахты, часть которых принадлежит империи, а часть - какому-нибудь чиновнику или группе чиновников. Одна шахта работает на империю, развернутая рядом - на некое лицо, а военное руководство, в свою очередь, получает от них немалую премию. Оберегая взаимный интерес, никто не станет проверять, сколько было отправлено на планету колонистов и шахтеров и, соответственно, сетовать по поводу их гибели. Империя и хозяева шахт, почувствовав огромную прибыль, предпочитают открывать все новые разработки, вычеркнув из памяти выжатые участки вместе с людьми, брошенными на верную гибель.
        - Я тоже думала об этом. - сказала Джоана, подходя к ним. - Наша шахта добыла столько руды, что сотню раз окупила вложенные в нее деньги. Но едва выработка упала, о нас забыли.
        Джоана присела на колесо рядом с Сэмом и посмотрела на подавленного Шелтона. - Значит нас «забыли» сознательно и мы, теряя время, надеялись напрасно. - сказал он.
        - Капитан. - нарушил тишину Бадди, вытирая перепачканные руки о какую-то тряпку. - Машина не проедет и двадцати километров: двигатель выйдет из строя раньше.
        - А как же я вернусь? - встрепенулся парень. - У меня там мать с сестрой…
        - Успокойся, Шелтон. - ответил Сэм. - Эмиль, проведи парня в комнату отдыха, ему необходимо набраться сил.
        - Слушаюсь, господин капитан. - боец жестом пригласил Шелтона следовать за ним. Комната отдыха находилась в этом же в ангаре, там когда-то располагались смены техников станции.
        - Вызови Эрика. - сказал Сэм, взглянув на Дани. Кивнув, сержант что-то протараторил в микрофон на воротнике.
        - Сэм, что ты решил? Если мы им не поможем, они погибнут. - тихо сказала Джоана.
        - Мы можем помочь им только провизией и водой, запасов чего, хочу вам напомнить, у нас тоже немного. - спокойно ответил Сэм. - Вы знаете, что резервуары станции заполнены всего на четверть.
        - Абсолютно верно, капитан. - сказал подошедший сержант Эрик. - Воды нам хватит года на два…
        - А если нас станет больше двух сотен? - спросил Сэм.
        - Ну, если почти не мыться…, то, возможно, растянем на восемь месяцев. - немного подумав, ответил Эрик.
        - А что с продовольствием? - спросила Джоана.
        - С этим получше, но надо проверять срок годности. - ответил Эрик. - Данные искина говорят, что у нас на втором складе находится двести семь тысяч пайков. Если взять трехразовый прием пищи, то двести человек можно обеспечить на триста сорок пять дней по имперскому времяисчислению.
        - Питание можно сократить до двух раз в день, к тому же… - заговорил Сэм, но прервался, почувствовав на спине знакомый, неприятный холод. Какая-то сила тянула его на третий, нижний уровень станции. - Значит так. Бадди, займись машиной Шелтона, может у тебя получится заменить двигатель. Необходимо отправить его обратно. Эрик разберись с продовольственными пайками. Нужно передать хоть немного воды и продовольствия в колонию.
        - Вас понял, капитан. - ответил Бадди и направился к машине парня.
        - Есть. - отозвался Эрик и побежал догонять техника.
        - А мы отправимся на третий уровень. - сказал Сэм, повернувшись к Джоане и Дани.
        Глава 21
        Третий уровень научной станции представлял собой длинный коридор с шестью лабораториями, двери которых были выполнены из бронестекла, что позволяло видеть все, что происходило в помещениях. Возможно, это было сделано для безопасности работающего персонала.
        Длинный светлый коридор прервался двустворчатыми дверями с вертикальной накладкой с левой стороны. О наличии данного помещения не было известно даже искину станции.
        Сэм достал идентификационную карту и, вставив ее в разъем, ввел на засветившейся клавиатуре код, который озвучил профессор: 123591-А6.
        - Код принят. - раздался женский голос. Что-то громко щелкнуло и толстые двери стали расходиться в стороны.
        Они еще не успели скрыться в своих нишах, как в огромной пещере, открывшейся перед посетителями, разгорелись переносные светильники.
        Два десятка источника света были не в состоянии разогнать плотную темноту пространства, свод помещения оставался в плену темной завесы. На другом конце пещеры просматривались два мрачных провала, которые уходили еще дальше. Обходя каменный зал, Сэм подошел к высокой арке, на которую были нанесены странные надписи, напоминающие руны.
        - Я не понимаю, что здесь написано. - сказала Джоана, запрокинув вверх голову.
        - «Знания несут смерть»… - прочитал Сэм надпись на арке и тут же удивился, как он смог это сделать.
        - Капитан, как вы думаете, что это значит? - спросил Дани.
        - Потом. Сейчас у меня нет ответов. - сказал Сэм и направился вглубь пещеры.
        В первом зале они не нашли ничего, что могло бы их заинтересовать. Было непонятно, что привлекло ученых в этой пещере, и зачем надо было создавать отдельную систему доступа. Необследованными остались два ответвления основного зала. Немного поколебавшись, они направились в левый проход.
        Коридор был довольно узким и ребристым, поэтому шли друг за другом. Джоана замыкала шествие. Подгоняемая любопытством, она то и дело наступала на задник ботинка Дани. Уже через десяток шагов стены прохода стали гладкими, а потолок значительно приподнялся. Миновав два поворота, они вошли в неожиданно огромное помещение. При их появлении светильники на подставках загорелись, осветив окружающее пространство.
        У левой стены, выстроившись в ряд, стояли красные прямоугольники, напоминающие древние гробницы. У дальней стены находился какой-то объемный пьедестал, грани которого были плотно исписаны рунами. Подобными рисунками, нанесенными в четыре колонки, была покрыта стена за пьедесталом и потолок помещения. У правой стены с интервалом в два метра находились три высоких красных саркофага. В центре гулкого зала было развернуто оборудование ученых, в котором Сэм рассмотрел даже старый плазменный резак. Он не мог понять, как этот инструмент можно было заставить работать на планете Полот.
        - Смотри, Сэм. - сказала Джоана, остановившись у первого саркофага, лицевая поверхность которого была в неглубоких, оплавленных царапинах. - Я даже не знаю, какой материал способен выдержать плазменный резак. Ты можешь прочитать, что здесь написано?
        Джоана указала на надпись над саркофагами. Сэм уже хотел ответить, но внезапный холод сковал его тело. Понимая, что сейчас он опять во власти призраков, Сэма вдруг охватила злость.
        - Поясните мне, что вам нужно, а не гоните меня вслепую. - сказал Сэм, не обращая внимания на растерянных Джоану и Дани.
        От Сэма по каменному полу стала расползаться белая паутина изморози, и в помещении сразу стало очень холодно. В ледяном пространстве появилась полупрозрачная женская фигура с распущенными кудрявыми волосами.
        Неожиданно прогремел оглушительный выстрел, заставив Сэма дернуться. Пуля винтовки прошла сквозь женский силуэт и, срикошетив о саркофаг, попала в какой-то ящик, оставленный здесь учеными.
        - Извините, капитан. - еле слышно сказал бледный Дани, глядя на женский силуэт.
        - Госпожа Иболья, прошу прощения. Как видите, сейчас я не один. - учтиво поприветствовал Сэм женщину, чем вызвал улыбку на ее изможденном лице. - Чем я могу помочь вам?
        - Мы готовы заключить с тобой сделку, Сэм Асар. - сказала женщина, немного приблизившись к нему. Зубы Сэма от холода уже выбивали ритмичные звуки. - Мы дадим тебе знания, а за это ты создашь нам новые тела.
        - Разве это возможно? - едва выдавил из себя Сэм. Из-за холода он начинал плохо соображать. Иболья, видимо, поняла свою ошибку и немного отступила от него.
        - На другой стороне планеты сохранилась часть нашей лаборатории… - ее силуэт дрогнул и она на несколько секунд стала похожа на качественную голограмму.
        - Мне туда не добраться. - сказал Сэм, понимая, куда его хотят отправить. - К тому же, я не могу оставить своих людей …
        - Ты согласен? - проигнорировав его слова, перебила женщина. Сэм понял, что она торопится и ей нужен ответ.
        - Да… - сказал он и почувствовал, как сильная боль ворвалась в его голову. Сэм упал на колени и начал заваливаться набок. Джоана подскочила к нему и что-то гневно прокричала Иболье.
        - Знания - это путь страданий… - силуэт женщины растаял в воздухе, а вместе с ней ушла и головная боль. Холод медленно отступал, возвращая посетителям зала подвижность. Дани, немного согревшись, оторвался от стены и подошел к капитану.
        - Кто эта женщина и что она хотела от тебя? - спросила Джоана, когда Сэм пришел в себя и смог подняться на ноги.
        - Джоана, ты же все слышала. - не понял Сэм.
        - Но ты говорил с ней на неизвестном языке. Я ничего не поняла. - недоуменно ответила девушка.
        - Я тоже ничего не понял. - поддержал ее сержант. - Вы что-то говорили, а потом застонали и схватились за голову.
        Неожиданно из одного саркофага стали раздаваться четкие щелчки. Прошло десять секунд, и по нему пробежала вертикальная полоса, разделив его на две равные части. Еще несколько мгновений и саркофаг распахнулся, сбросив потревоженную пыль.
        Глава 22
        Сэм подошел к раскрытому саркофагу и замер. Внутри находились красный доспех, размеры которого поражали, он словно предназначался неизвестному великану. Закрытый шлем с тонкой черной полосой на уровне глаз переходил в широкий бронированный воротник, сделанный в виде чешуи из нескольких листов стали. Широкие плечи были закрыты выступающими пластинами, переходившими на корпус. На левой части груди размещался герб в виде двух крюков, ухвативших друг друга и заключенных в равносторонний треугольник.
        Сэм почувствовал непреодолимое желание дотронуться до этого странного герба. Но не успели пальцы прикоснуться к нему, как в указательный палец Сэма вонзилась тонкая игла. Отдернув руку, Сэм посмотрел на выступившую каплю крови.
        - Сэм, осторожно! Неизвестно, что можно здесь найти. - взволнованно сказала Джоана, увидев кровь. - Это что, какой-то защитный скафандр?
        - Не совсем. - ответил Сэм, прислушиваясь к своей памяти. - Это тяжелый доспех верховных стражей квитанийцев.
        - А кто эти стражи? - в свою очередь спросил Дани, рассматривая диковину.
        - Элитные войска квитанийцев? - отозвался Сэм, заметив, что по силуэту герба пробежала волна красных точек.
        Доспех вздрогнул и, немного приподнявшись, начал раскрываться с клацающими звуками. Всего десять секунд и доспех застыл, обнажив темноту внутренних стенок. Мощная обувь была приподнята над поверхностью, в рукавах виднелись широкие ленты для фиксации рук.
        - Что-то мне не нравятся эти иглы. - сказал Дани, указывая на тонкие шипы в застежках и на уровне поясницы. - Зачем они здесь?
        - Этот доспех использует тепло и кровь носителя. - ответил Сэм и почувствовал, как по спине прошелся холодок.
        - Я не смогу добраться на ту сторону планеты. Одного желания мало… - сказал Сэм на квитанийском языке. Джоана огорченно смотрела на Сэма, а сержант, смирившись с неизвестностью, просто топтался в ожидании.
        Холодок пропал, оставив Сэма без ответа. Что-то обдумывая, он неотрывно смотрел на красный доспех. Джоана, сообразив, что задумал Сэм, начала протестовать.
        - Сэм, что ты собираешься делать? - сказала она и встала перед доспехом. - Он создан не для нашей расы и может просто убить тебя.
        - Вот сейчас это и проверим. - с улыбкой ответил. - Не волнуйтесь, если бы они хотели моей смерти я уже был бы мертв.
        Понимая, что отговорить Сэма не получится, девушка обреченно отступила, едва удерживая слезы. Сэм повернулся спиной к саркофагу и, опустив ноги в глубину ботинок, облокотился на внутреннюю часть доспеха. Ленты мгновенно оплели его конечности и поясницу, крепко зафиксировав Сэма.
        Послышались щелчки и доспех начал быстро обретать прежний вид, возвращая пластины на место. Последним закрылся шлем, погрузив Сэма в мрачную темноту.
        Прошла минута, но ничего не происходило. Все попытки пошевелиться остались безрезультатными. Сэм уже начал ругать себя за самоуверенность и беспечность. Мысли вихрем завертелись в голове, рисуя картины мучительной смерти от удушья. Очередную попытку освободиться прервал какой-то звук. Сэм замер, прислушиваясь к доспеху, как вдруг его пронзила внезапная боль, принесенная вонзившимися в тело острыми шипами. Глаза Сэма расширились, а крик застрял в горле.
        Иглы бесцеремонно впились в руки и ноги, по-хозяйски вошли вдоль позвоночника и затылок. С промежутком в несколько секунд, они входили все глубже. Сэму казалось, что это длится невероятно долго, он уже не мог сопротивляться боли. Предательская тошнота, закружив его, подступила к горлу. Стараясь не потерять сознание, Сэм держался из последних сил и, наконец, сжалившись над ним, в шлеме прозвучал голос.
        - Активация доспеха С-12УР завершена. - перед Сэмом стали появляться какие-то руны, сменяемые фрагментами красного доспеха. Вскоре этот калейдоскоп закончился, и Сэм опять услышал четкий голос. - Настройки под нового носителя завершены.
        Как только голос пропал, перед Сэмом появилось лицо Эмиля, с любопытством рассматривающего что-то на шлеме доспеха. Видимо, визуального осмотра ему было недостаточно и он, не удержавшись, потянулся к интересующему объекту.
        - Отставить, рядовой. - подал голос Сэм, решив подшутить над любопытным парнем, но сразу об этом пожалел. Эмиль побледнел и резко дернулся назад. Сделав несколько шагов, он зацепился за ящик и с грохотом упал на спину. Быстро вскочив на ноги, боец сказал:
        - Простите, господин капитан, я… меня поставили охранять вас и велели сообщить, как только будут изменения. - сказал Эмиль, собираясь по внутренней связи доложить Дани и Джоане.
        - Не спеши, боец. - приказал Сэм, пытаясь пошевелиться.
        Он, прислушиваясь к себе, осторожно сделал несколько шагов. Остановившись, Сэм про себя отметил, что хоть доспех и относится к тяжелому классу, но абсолютно не сковывает движения. Небольшой дискомфорт вызывали пять игл, оставшиеся в его теле. Сэм не чувствовал боли, просто было ощущение, что кто-то плотно прилип к его спине. Он сжал руку и посмотрел на огромный кулак, похожий на наковальню.
        Эмиль подошел ближе, с восторгом разглядывая доспех. Он был парень весьма рослый, но сейчас его голова едва дотягивалась до плеча Сэма. Постучав по нагрудной броне, парень посмотрел на черную полосу шлема и спросил.
        - Господин капитан, а можно и мне такой скафандр?
        - Поживем - увидим. - ответил Сэм и спросил. - Где Дани и Джоана?
        - Э-э… господин капитан, вас не было почти двое суток. - растерянно ответил Эмиль. - Они в первом ангаре. Бадди собрал вездеход и сейчас его загружают водой и сухими пайками.
        - Хорошо. Оставь микрофон в покое и сходи за ними сам. - сказал Сэм, почувствовав, что ему становится холодно.
        Эмиль повернулся и бегом направился к выходу из пещеры.
        Глава 23
        - Подключение пси-поля. - раздался голос в шлеме и экран перед глазами Сэма разделился на две части. В правой части он продолжал видеть окружающее пространство, а в левой появилось знакомое изображение женщины. По поводу «пси-поля» память Сэма молчала, хотя Сэм догадывался, что это, скорее всего, и есть тот источник энергии, который открыла цивилизация настойчивой гостьи и где сейчас застряла их представительница.
        - Тебе предстоит долгая дорога. - сказала Иболья на квитанийском языке. - Отправляйся немедленно, доспех стражей поможет тебе в этом пути.
        - Сомневаюсь, госпожа Иболья… Я уже говорил вам, что не справлюсь в одиночку… - ответил Сэм, наблюдая за женщиной. Ее лицо немного дрогнуло, и она перебила его.
        - Согласно моим расчетам, твои шансы на успех около семидесяти процентов… - сдержанно ответила она.
        - Но этого же явно мало! Вы столько ждали и готовы упустить свой шанс, имея всего семьдесят процентов? - возмущенно спросил Сэм. - Если нас будет хотя бы трое, вероятность успеха может увеличиться.
        Сэм видел, что Иболья недовольна его пререканиями. Скривившись, она несколько секунд молча сверлила его своим колючим взглядом, но, согласившись с доводами Сэма, ответила.
        - Увеличится… Девяносто три процента. - и тут же добавила. - Но я сомневаюсь, что найдутся те, кто отправится туда добровольно.
        - Меня же вы нашли. - ответил Сэм, внимательно следя за ее реакцией.
        - Ты другой. - машинально ответила она, но, сообразив, что сказала лишнее, гневно добавила. - Почему ты постоянно споришь со мной?
        - Госпожа Иболья, я просто искренне хочу помочь вам. С вами поступили так же несправедливо, как и с нами. Если я найду тех, кто согласится помочь мне, вы сможете дать им часть своих знаний? - спросил Сэм, едва сдерживая дрожь в теле.
        - Все не так просто, Сэм. - грустно улыбнувшись, ответила она. - Чтобы прикоснуться к пси-полю и получить возможность с ним работать представителю вашей расы необходимо умереть…
        - И вернуться к жизни. - быстро добавил Сэм.
        - Да, именно так, Сэм. - ответила Иболья.
        - Что я должен искать на другой стороне планеты? И сколько времени это может занять? Месяц, два, год…? Ведь здесь останутся мои люди. Госпожа Иболья, вы хорошо знаете, что такое предательство, так помогите мне уберечь людей. - сказал Сэм. Иболья что-то не договаривала и упорно уходила от конкретного ответа.
        - Скоро ты все поймешь сам. Знания имеют все ответы. Они могут помочь, а могут и погубить. Как знать… - ответила она.
        - После того, как мы выполним вашу… просьбу, что будет потом? - спросил Сэм. Сейчас он понимал только одно: Иболья жаждет получить себе новое тело.
        - Я не могу дать точного ответа… - опять уклончиво ответила Иболья. Ее силуэт на несколько мгновений стал смазанный. - Сэм, ты получил знания, способные помочь людям. Используй их…
        - Госпожа Иболья, вы лучше всех понимаете, что планета Полот не пригодна для жизни даже такой развитой цивилизации, как ваша. - Сэм быстро озвучил вопрос, который уже давно крутился у него на языке. Зачем возрождаться заново на планете, которая способна тут же убить. - Мне кажется, вы знаете, как можно покинуть эту планету?
        - Сэм, ты слишком требователен ко мне. Об этом поговорим позже, тем более, что сейчас ответов потребуют от тебя. - женщина усмехнулась и исчезла, а через секунду в каменное помещение вбежала Джоана и, плача, затараторила.
        - Сэм, с тобой все в порядке? Ты можешь снять шлем? Почему ты так долго не отзывался? - Джоана засыпала Сэма вопросами. В помещение начали торопливо заходить бойцы, замыкал шествие сержант Дани.
        Шлем Сэма, сложившись, съехал на затылок и опустился на спину. В повисшей тишине Сэм обвел взглядом присутствующих.
        - Обращаюсь ко всем и хочу, чтобы вы внимательно выслушали меня, так как на долгие пояснения просто нет времени. Я хочу, чтобы вы не подвергали сомнению дальнейшие события и доверяли мне, так как моя цель - спасти вас любым путем. Волею предавших нас людей мы оказались пленниками этой проклятой планеты, где, в конечном итоге, нас ждет гибель от голода и жажды или от лютых тварей, обитающих здесь. Поэтому не удивляйтесь тому, что сейчас услышите. Дани и Джоана, без вашей помощи мне не обойтись. Моя просьба может показаться вам безумной, но, повторяю, другого выхода нет: вы должны умереть…, а потом вновь ожить. - по залу пронесся ропот недоумения.
        Сэм видел, как побледнела Джоана, услышав эти слова. Неуверенно кивнув, она перевела взгляд на сержанта, который невозмутимо смотрел на Сэма. Возникшую паузу прервали четкие звуки саркофагов. Через минуту они раскрылись, представив собравшимся еще два доспеха.
        - Поясняю коротко. Чтобы управлять ими, вы, Дани и Джоана, должны прикоснуться к пси-полю погибшей цивилизации. - сказал Сэм и указал в сторону распахнутых саркофагов. - Это опасно, но это наш единственный шанс. Джоана, Дани, я пойму вас, если вы откажетесь рисковать своей жизнью.
        - Сэм, если это необходимо, я согласна. - приняв решение, ответила Джоана.
        - Личный состав, всем вернуться к своим обязанностям. - приказал Сэм и притихшие бойцы начали покидать зал.
        - Капитан, я доверяю вам. Вы верно сказали: выбора у нас нет. Но куда мы отправимся? - спросил сержант, показав кулак двум замыкающим солдатам, которые остановились в проеме входа.
        - На ту сторону планеты. - ответил Сэм, подходя к пустому саркофагу. В наступившей тишине он деактивировал доспех и почувствовал, как иглы вышли из его тела. Доспех послушно раскрылся, выпуская его из себя.
        - Сэм, как много потребуется времени, чтобы туда добраться. - Дани задумчиво почесал затылок.
        - Я и сам бы хотел это знать. - ответил Сэм. - Но договор заключен и свою часть я выполню.
        - А как же остальные? - спросила Джоана.
        - Предлагаю решить это за обедом. - предложил сержант и, получив согласие Сэма, быстро пошел к проему выхода.
        - Сэм, отправиться в неизвестность - это билет в одну сторону. - тихо произнесла девушка.
        - Джоана, это наш шанс покинуть планету Полот и за него я готов отправиться даже в другую вселенную. - ответил Сэм. - Я очень надеюсь, что Иболья хочет помочь не только себе, но и нам. Как только я выполню свою часть договора, обязательно вернусь за вами.
        - Что значит - вернешься? - удивленно спросила Джоана. - Ты сказал, что втроем у нас больше шансов на успех и пусть будет, как будет.
        - Спасибо, Джоана. Давай рискнем… - ответил Сэм, обнимая девушку.
        Глава 24
        - Как чувствуешь себя, Ариес? - спросил Сэм бледного парня, который сидел напротив него. Час назад Джоана получила сообщение от искина станции, что медицинская капсула закончила лечение лейтенанта Ариеса, и Сэм поспешил в медицинский блок. У исхудавшего лейтенанта едва хватило сил самостоятельно покинуть спасительную капсулу. Дани помог ему принять душ, надеть новый комбинезон и вскоре Ариес уже сидел в комнате отдыха перед подносом с теплой едой.
        - Уже лучше, капитан. - ответил Ариес, пытаясь дрожащими руками поднести пластиковую ложку ко рту.
        - У тебя два дня на восстановление. - сказал Сэм.
        - Капитан, скажите нам хотя бы, куда вы направляетесь. Я уже не спрашиваю, почему вы берете с собой только двоих. - сказал Бадди, в голосе которого чувствовалась обида.
        - У меня тоже вопросов больше, чем ответов. Даже то немногое, что мне известно, я не могу озвучить: таковы условия. Но я не устану повторять: вы должны верить мне и продержаться. Не вернемся мы только в одном случае…
        - Когда вы отбываете и когда ждать вашего возвращения? - спросил Ариес, проглотив почти безвкусную пищу.
        - Скоро. Очень скоро. - ответил Сэм, волнуясь за Дани и Джоану, которым необходимо было пройти неприятные процедуры. - Ариес, действовать будете по обстановке, старайтесь вообще не высовываться наружу, чтобы не привлекать к себе внимания. Вам необходимо будет усилить систему безопасности в случае переселения сюда колонистов. - Ариес, Бадди и Эрик почти одновременно кивнули. - Все же это научная станция, а не военная база. Я прав, Эрик?
        - Так точно, капитан. - тут же отозвался сержант и добавил. - Буря утихла, и мы готовы отправить Шелтона в обратный путь.
        - Все так, но мне не нравится мельтешение на сканере. Очень возможно, что песчаные твари устроили там засаду. - пробасил Дани, взглянув на капитана. - Жаль отправлять парня на верную смерть, а сопровождать мы его не сможем.
        - Решим. - сказал Сэм, посмотрев на молчаливую Джоану. - Джоана, когда вы сможете приступить?
        - Через час. - ответила она. - Дани, я жду тебя в медицинском отсеке.
        Порозовевший Ариес откинулся на спинку кресла и погладил свой живот.
        - Фух…, давно так не ел. Недостаток сухих пайков в том, что насыщение приходит позже, из-за чего можно съесть лишнее. - выдохнул лейтенант. Тяжело поднявшись, он направился к выходу. - Извините, пойду пройдусь.
        - Присмотрите за парнем. - сказал Сэм, как только за лейтенантом закрылась дверь. - Парень он хороший, но еще молод и опыта маловато.
        - Так и будет, капитан. Не переживайте, как-то продержимся. Вы, главное, возвращайтесь. - сказал Бадди.
        - Ну что же, тогда я проведу нашего гостя и испытаю доспех на открытом пространстве. Бадди, как только окажусь на месте, дам сигнал. - сказал Сэм, поднимаясь из-за стола. Он сунул свой поднос в небольшую нишу утилизатора и поспешил на третий ярус.
        Сэм решил выйти через дверь, которая вела в шахты и, пройдя по туннелям, оказаться на поверхности, где все еще должен стоять их джип. Препятствием может оказаться раненый «слагрид», как окрестили его шахтеры. Если верить их рассказам, эта тварь очень уперта и будет долбиться в двери несколько недель, пока не доберется до своего обидчика или основательно не проголодается.
        Тело Сэма уже более спокойно восприняло вторжение игл в момент активации доспеха. Не испытывая никакого дискомфорта от массивного облачения, он направился к выходу. Звуки шагов гулко отзывались в полутемном пространстве коридора. Сэму необходимо было проверить, как поведет себя доспех на поверхности в пик солнечного дня и магнитных бурь. Там же, у ворот заброшенной шахты, должен находиться и Шелтон, готовясь в обратный путь. То, что парня не удалось отговорить от идеи отправиться к своим в самый тяжелый период времени, только подтверждало плачевное состояние колонии.
        Задумавшись, Сэм не заметил, как поднялся на первый ярус и подошел к нужной двери.
        Прислушавшись, Сэм уловил приглушенные удары. Значит, эта тварь все еще не угомонилась и, скорее всего, она там не одна. Активировав шлем, Сэм дождался, пока тот закроет его голову и очень скоро был готов испытать доспех на прочность.
        - Боевой режим. - приказал Сэм и тут же услышал легкий жужжащий звук. Развернувшись боком к двери, он сжал правый кулак, отведя его немного назад. - Режим ближнего боя.
        Все пластины доспеха пришли в движение, создавая броню в уязвимых местах. На руках и корпусе, включая шею, появились россыпи острых шипов. Из локтей выглядывали искривленные вверх ножи.
        - Ну что, вперед. - сказал Сэм и нажал на кнопку открытия двери.
        Глава 25
        Сэм едва не пропустил атаку, несущегося на него «танка». Это определение очень подходило разгневанной твари в толстом панцире. Чем-то она напоминала огромную гусеницу с четырьмя лапами, которые она переставляла с огромной скоростью. Из костного нароста плоской головы выглядывала пара щупалец с многочисленными присосками на внутренней стороне, помогающими добывать и утрамбовывать в рот пищу.
        Мощный удар шипованным кулаком в голову заставил слагрида отшатнуться назад. Несколько раз тряхнув головой, тварь, недовольно клацая желваками, вновь бросилась в атаку. Второй удар Сэм нанес тяжелым бронированным ботинком: голова слагрида с хрустом развернулась в сторону. Неестественно тонкие ноги твари подкосились и его грузное, бронированное тело рухнуло на пол коридора, перегородив дверной проем.
        Не прошло и пяти секунд, как через тушу поверженного врага начал переползать второй слагрид. Подскочив к карабкающейся твари, Сэм нанес ей в голову серию мощных ударов снизу. Третий удар, усиленный доспехом, опрокинул слагрида на спину. Тварь засеменила в воздухе своими лапами, пытаясь перевернуться, но, поняв свою безысходность, пронзительно завизжала.
        Перепрыгнув через труп первого слагрида, Сэм подскочил к голосящему существу и двумя ударами завершил начатое. Ноги твари напряглись и через мгновение безвольно опустились на грязное брюхо. Стряхнув с кулака оранжевую кровь, Сэм замер, почувствовав, что пол шахты вибрирует. Повернувшись, он увидел как на него, толкая друг друга, несутся слагриды.
        - Да сколько ж вас… - крикнул Сэм и бросился бежать.
        С Джоаной они проделали этот путь за сорок минут, а Сэм, подгоняемый толпой разъяренных существ, всего за двадцать. И если учесть, что он несколько раз свернул не в те проходы, у него получилось весьма неплохо. Сэм почувствовал, что иглы доспеха начали нагреваться, напоминая о себе легким жжением. Он не мог понять, чем это вызвано. Вбежав в ангар, Сэм перемахнул через искореженную шахтерскую машину и проскочил в раскрытые двери. Захлопнув их, Сэм провернул ручной засов и, не останавливаясь, бросился бежать дальше.
        Сильный удар деформировал дверь, но все же она выдержала первый натиск. Новый удар и дверь, жалобно заскрипев, выгнулась еще сильнее. Понимая, что дверь вытерпит еще максимум два удара, Сэм устремился вглубь бывшего поселения шахтеров, намереваясь как можно быстрее выйти на поверхность планеты.
        Он закрывал за собой каждую дверь, способную хоть на некоторое время сдержать слагридов, но, двери становились все тоньше. Последняя сотня метров и Сэм выскочил в знакомый ангар с приоткрытыми вратами.
        Песчаная буря намела в ангар много песка. Вбежав по песчаной насыпи, Сэм начал протискиваться в небольшой дверной проем, но тут же застрял: доспех был намного объемнее защитного скафандра. Уперев руки в бетонную стену, Сэм произнес.
        - Энергию - на руки.
        Иглы в запястьях стали нагреваться, добавляя Сэму необходимой мощи. Бетонная стена начала жалобно хрустеть, осыпая на песок мелкую крошку. Очередная волна усилий и Сэм расширил проем, завалив часть стены вместе с дверью.
        Слагриды не заставили себя долго ждать и ворвались в ангар. Сэм отбежал от входа на освещенное солнцем пространство и позволил себе немного расслабиться.
        - Стандартный режим. - сказал он, осматриваясь.
        - Защита от магнитного поля активирована. - услышал Сэм. Искин, встроенный в доспех, контролировал внутренние и внешние показатели, подстраивая их под носителя.
        Сэм прошел мимо одноэтажного здания, в котором когда-то располагалось медицинское учреждение колонистов. Во дворе стоял джип, колеса которого уже были скрыты под толщей песка. Так как водительская дверь отсутствовала, сыпучие барханы по-хозяйски расположились и внутри машины. Сэм миновал внешнюю калитку и направился в сторону каньона.
        - Я на месте. - сказал Сэм, переходя на внешнюю связь. Он расположился на небольшом валуне в полутора километрах от ворот научной станции.
        - Вас понял, капитан. - сквозь треск помех, ответил лейтенант. - Выпускаем посыльного.
        Используя возможности доспеха, Сэм хорошо видел, как приоткрылись ворота станции, выпуская вездеход. Машина вырвалась на открытое пространство и, набирая скорость, устремилась на юг, сопровождаемая завихрениями пыли. Сэм несколько минут наблюдал за машиной, рассекающей горячий воздух. Парню выдали научный скафандр с самой большой защитой от внешней среды, но и он надолго не спасет Шелтона от обжигающей жары. Сейчас очень важно, чтобы не подвела машина. Опасаясь, что двигатель просто заглохнет от разряженного воздуха, Бадди приварил кислородный баллон под днищем вездехода и подсоединил его к системе забора воздуха. Если машина начнет глохнуть, Шелтон должен вручную подать чистый кислород, который, смешавшись с атмосферным, вдохнет жизнь в двигатель.
        - Начинаю сопровождение. - сказал Сэм, устремившись за машиной. - Тактический режим.
        Бег в доспехе почти не утомлял, он напомнил Сэму один из тренажеров, имитирующий бег с минимальными нагрузками. На самом деле Сэм бежал огромными шагами и чувствовал, что может спокойно обогнать эту «гусеницу».
        При каждом шаге-прыжке доспех издавал легкий звук и тихое шипение, будто некая гидравлика толкала ботинок при каждом отрыве ноги от поверхности. Послышался тихий сигнал и экран перед глазами Сэма разделился надвое по горизонтали. Верхняя часть показывала картинку с оптических сенсоров, а нижняя - карту местности, разделенную на квадраты, где был виден вездеход и его направление. На экране с периодичностью в несколько секунд появлялись помехи, но это не помешало Сэму определить, что на перехват машине мчаться три цели, не уступающие ему в скорости. Пока Сэм размышлял, что можно предпринять, в левой части тактического экрана появился зеленый значок в виде длинной трубки. Едва Сэм сосредоточил на нем взгляд, ему подсказали, что оружие дальнего боя заряжено и готово к применению.
        Сэм ускорился, приложив максимум усилий, мышцы на ногах слегка заныли. Обогнав вездеход, который Сэм держал на расстоянии двух километров, он длинным прыжком запрыгнул на нависший фрагмент скалы. Присев на колено, Сэм завел правую руку за голову, следуя озвученной инструкции.
        Доспех что-то прошелестел и Сэм почувствовал, как в ладонь ткнулось что-то твердое. Как только закованные пальцы сомкнулись на рукояти, доспех отпустил последнее крепление и Сэм ощутил тяжесть винтовки квитанийцев. Выхватив ее из-за спины, он приложил приклад к плечу и увидел на экране оптический прицел: круг с четырьмя короткими полосками.
        Поведя дулом оружия, Сэм обрадовался, что экран-прицел показывает не только цель, но и расстояние до нее.
        Шелтон, видимо, тоже заметил преследователей. Вездеход, резко сменив направление, попытался оторваться, уходя на юго-запад. Три песчаных зота, поднимая пыль не меньше, чем вездеход, увеличили скорость, намереваясь настичь свою жертву.
        - Чуть-чуть бы ближе… ближе - шепотом сказал Сэм, пытаясь поймать в прицел скачущую голову песчаного зота. Неожиданно прицел, повинуясь голосовой команде, увеличил масштаб цели. Сэм обрадованно выдохнул.
        Сейчас он начал понимать слова Ибольи. Их цивилизация открыла пси-энергию, а значит, и развитие технологий происходило вокруг этой энергии. Сэм не мог пояснить принцип ее действия, он понимал только то, что она подчиняется сформированной мысли.
        Указательный палец плавно нажал спусковой крючок винтовки. В следующее мгновение толстый набалдашник на конце ствола раскрылся и, издав приятный свист, оружие выстрелило сгустком синего цвета. Отдача чуть качнула Сэма, но, вернув прицел, он увидел, как безголовое тело катится по пыльной поверхности.
        - Серьезная вещь… - улыбнулся Сэм и довольно провел рукой по винтовке.
        Он вновь приложился к прицелу и, сделав еще два выстрела, убедился в поражении преследователей.
        Вездеход проехал еще несколько километров и, не заметив за собой погони, развернулся и вновь взял курс на юг. Сэм дальше не стал его сопровождать, решив довериться тактической карте, согласно которой в радиусе десяти километров опасности не наблюдалось. Сэму хотелось верить, что фортуна будет на стороне парня. Вернув доспеху винтовку, он спрыгнул с каменного выступа и побежал в сторону научной станции.
        Глава 26
        - Сэм… - бледными губами прошептала Джоана, когда крышка хирургической капсулы поднялась вверх. - Я разговаривала с Ибольей… их судьба… это ужасно…
        Сэм молча помог девушке выбраться из капсулы и, укутав, проводил в душевую. Дани все еще находился в открытой капсуле, отрешенно смотря в потолок. Сэм навис над ним, дожидаясь, когда его взгляд станет осмысленным.
        - Ну как ты? - спросил Сэм и протянул руку.
        - Уже лучше… - ответил здоровяк и сомкнул свою ладонь на запястье Сэма. Переступив край капсулы, он, немного пошатываясь, побрел вслед за Джоаной.
        Как только узкие двери душевой бесшумно закрылись, Сэм почувствовал нарастающий холод. Казалось, что еще немного и комнату густым ковром покроет серебристый иней. Перед Сэмом сформировались два светлых силуэта. - А вот и группа поддержки… - успел подумать Сэм, взглянув на Иболью.
        - Они получили то, что должны знать, это хорошие спутники для тебя. - прошелестел женский голос на сложном квитанийском языке. - Она сильнее, чем я думала…
        - Что происходит? - спросил Сэм, чувствуя, что призраку стало сложнее общаться с ним, ее изображение было словно размыто.
        - Активность планеты падает… пси-поле слабеет следует спешить… - до Сэма донеслись обрывки фраз женщины. - …решили… используй…
        Призрак растаял, так и не договорив. Сэм терялся в догадках, что она хотела ему сообщить. Не успел он сделать и шага, как вдруг в его мозг вонзились сотни ледяных игл. Чтобы не рухнуть от боли, Сэм схватился за край раскрытой хирургической капсулы.
        Пространство закружилось вокруг него пестрой лентой. Боль усилилась и в сознание буйным потоком устремилась информация. Через три минуты боль начала сдавать свои позиции и над Сэмом прошелестел знакомый голос: «Знания несут гибель»…
        - Капитан. - в медицинский отсек вошел Мет. Он все еще прихрамывал на правую ногу, но чувствовал себя вполне сносно и быстро набирал силы. - Капитан, лейтенант Ариес просит вас срочно прибыть в центр управления.
        Центр встретил их тишиной, нарушаемой громким сопением лейтенанта и звуками старой клавиатуры. Ариес был настолько сосредоточен, что не сразу заметил появление капитана.
        На главном экране сквозь рябь помех был виден какой-то объект, расположившийся в сотне метрах от врат станции. Его серебристый корпус, красуясь, переливался в лучах бушующего солнца.
        - И что это значит, Ариес? - лейтенант от неожиданности дернулся.
        - Капитан, это старый одноразовый зонд связи. Такие применялись на начальном этапе колонизации планеты. - поднимаясь с кресла, ответил лейтенант и тут же добавил. - Его сбросили с орбиты планеты прямо под наши ворота. Решение необходимо принять в течение пятидесяти минут, ровно столько выдержит его электроника.
        Втягивать на станцию нежданный «подарок» Сэм не хотел, опасаясь, что там может быть заложен сюрприз от генерала, который решил поквитаться с бунтарями, не выполнившими его приказ. Сэм подошел к месту оператора и, выведя на экран карту местности, уверенно ткнул пальцем в холмистый участок.
        - Здесь находится пещера, я ее видел, когда сопровождал Шелтона. - сказал Сэм и посмотрел на Мета, притихшего у дверей. - Мет, готовь вездеход, оттянем его в пещеру и там посмотрим, что нам прислали.
        - Есть. - с готовностью отозвался боец.
        Сэм торопливо направился на третий уровень к своему доспеху, а Мет, прихрамывая, побежал в ангар готовить машину к выезду. Связавшись по пути с Джоаной и Дани, Сэм приказал им беречь силы и дожидаться его возвращения.
        Грохоча стальными гусеницами, вездеход вырвался с территории станции и подъехал к серебристому зонду, верхняя часть которого была почти вровень с крышей машины. Выпрыгнув из кабины, Сэм быстро размотал два стальных троса, оканчивающиеся тридцатисантиметровыми дисками и, приложив их к зонду, активировал магниты.
        - Вперед, Мет. - приказал Сэм бойцу, запрыгивая в кабину.
        Двигатель вездехода недовольно взвыл, прокрутив на месте широкими гусеницами, и неохотно сдвинулся с места. Зонд и не думал сопротивляться. Слегка завалившись на бок, он пополз за упрямой машиной. Утробно рыча, вездеход быстро набирал скорость, заставляя зонд подпрыгивать на волнах песчаных дюн.
        - Мет, время работает против нас. - сказал Сэм, сверившись с таймером, невозмутимо отматывающим время.
        Мет вдавил педаль газа и одновременно нажал кнопку подачи кислорода из баллона под днищем. Двигатель взревел и заставил вездеход встать почти на дыбы. Фонтан мелкого песка обрушился на поспевающий за ними зонд. Сэм промолчал, но на всякий случай взялся за ручку над дверью машины.
        Прошло четыре минуты. Машина сделала небольшой поворот и, не сбавляя скорости, влетела в объемную пещеру с коричневым сводом. Мет отпустил педаль газа и вдавил тормоз, но машина и не думала останавливаться. Отполированный каменный пол пещеры под небольшим углом уходил вниз, придавая ускорение гусеничной машине. Зонд быстро настиг вездеход и, ощутимо ударив, погнал его вглубь природного коридора. Гусеницы вездехода искрили, цепляясь за сужающиеся стены пещеры. Машину стало дергать, словно она пыталась вырваться из неожиданной ловушки. Казалось, еще немного и вездеход окончательно застрянет, а сзади их припечатает болтающийся зонд, но неожиданно туннель закончился… Сэм почувствовал знакомое ощущение падения, сильный толчок и надсадный скрежет металла: гусеничная машина зарылась носом в рыхлый желтый грунт. Двигатель несколько раз недовольно чихнул и заглох, освобождая пространство от какофонии звуков. Сэм оглянулся и с опаской посмотрел на зонд, зависший на краю гладкой поверхности.
        - Еще немного и он бы рухнул на нас сверху. - нервно сказал Мет, перехватив взгляд капитана.
        Глава 27
        - Надо понять, куда нас занесло. - сказал Сэм, переводя доспех в тактический режим.
        Осторожно покинув машину, они осмотрелись. Стены огромной пещеры с желтым бугристым полом содержали много странных проходов. Казалось, что неведомый зверь неустанно грыз камень, создавая все новые ответвления. С темного свода свисали сталактиты, угрожая непрошеным гостям острыми наконечниками. Тяжелые ботинки доспеха мягко погрузили Сэма в рыхлую почву под ногами. Приподняв ногу, Сэм увидел, что след от ботинка быстро заполняется мутной водой.
        - Вода? - раздался удивленный голос Мета. - Капитан, здесь есть вода…
        Насторожившись, Сэм поднял руку и Мет тут же снял с плеча штурмовую винтовку. Тактический модуль доспеха пискнул, оповестив об обнаружении движения на другом конце пещеры. Сэм как можно тише обошел машину и поднялся на небольшой холм. Мет, осматриваясь по сторонам, старался не пропустить знаки капитана.
        Основательный шум заставил обоих резко обернуться назад: в метре от гусеничной машины лежал серебристый зонд. Он все же рухнул с обрыва, чудом не задев вездеход. Тактический модуль Сэма вновь издал серию звуков. Их частота быстро сокращалась и норовила слиться в единый сигнал.
        Неожиданный мощный удар в правое плечо заставил Сэма пошатнуться, но искин доспеха сделал все, чтобы носитель удержал равновесие и остался на ногах. Доспех автоматически перешел в «боевой режим» и Сэм почувствовал в своем теле горячий накал игл. Окружающие краски поблекли, а пространство перед Сэмом разделилось на квадраты, заполненные секторами пещеры.
        Серая тварь, похожая на огромную кошку с шестью лапами, отпрыгнула от Сэма и нервно ходила недалеко от него. Ее жесткая шерсть была похожа на тончайшие кристаллы, а четыре уха на голове находились в постоянном поиске. Белесые, почти прозрачные глаза животного напряженно следили за каждым движением вокруг. Широкая пасть, демонстрируя завидные ряды острых зубов, издавала неприятный шипящий звук. Мет сделал несколько шагов назад и начал осторожно поднимать штурмовую винтовку.
        - Стой, Мет. - приказал Сэм. - Ели бы она хотела нас убить, то уже бы сделала это.
        Тактический модуль вновь несколько раз пискнул, отметив на схеме пещеры еще три красные точки уверенно приближающиеся к ним.
        - Она здесь не одна. - сказал Сэм побледневшему Мета. Подтверждая слова Сэма, из-за дальнего холма, прижав к голове уши, выглянули три светлые головы.
        Теперь Сэм понял странное поведение животного. Оно не хотело их убивать, а просто старалось отогнать подальше от своих детей. Видимо, серая хищница понимала, что не время рисковать, потому, что детеныши, оставшись одни, обязательно погибнут. Кошка снова устрашающе зашипела и, развернувшись, направилась к потомству. Но, не пройдя и десяти метров, она замерла, нервно поводя ушами.
        Тактический модуль доспеха начал противно пищать, а на схеме стали появляться красные точки. Взгляд Сэма заметался по пещере, стараясь определить противника и тут же замер на небольшом проеме над полом пещеры: из темного разлома осторожно выглянул песчаный зот. Опираясь на свои длинные руки с кривыми когтями, тварь неторопливо осмотрела пещеру и шумно втянула воздух. Его отвратительную морду исказила довольная гримаса и тварь истошно запищала.
        Серая кошка мгновенно сорвалась с места и огромными прыжками понеслась к своему выводку. Из четырех ответвлений выскочили еще несколько зотов и устремились в сторону кошки. Десять секунд и хищница сплелась с зотами в один рычащий клубок. Рев, писк и хруст ломаемых когтей доносился из-за небольшого желтого холма. В разные стороны летели куски почвы и брызги грязной воды, а песчаные твари все прибывали в пещеру.
        - Прикрой Мет! - крикнул Сэм и сорвался с места.
        Он понимал, что как только зоты разберутся с кошкой, они займутся ими. Поэтому следовало попытаться дать отпор песчаным тварям, пока у них есть нечаянный союзник. Пластины доспеха пришли в движение, готовясь к бою. Искин будет контролировать пространство вокруг носителя и сдвигать пластины так, чтобы они сосредотачивались в месте удара.
        Сэму потребовалось немного больше времени, чем кошке, чтобы достичь места боя. Перемахнув через последний холм, Сэм сменил направление, бросившись в сторону шипящих котят, пятившихся от песчаного зота. Не сбавляя скорости, Сэм сделал длинный прыжок и нанес удар кулаком прямо в голову твари.
        Стальной кулак с шипами даже не ощутил сопротивления, словно Сэм просто рассек воздух. Голова твари отлетела в сторону, подтвердив, что Сэм все-таки попал в цель. Обезглавленное тело зота грузно завалилось, выплевывая фонтаном зеленую кровь. Все на мгновение замерли и бой закипел с новой силой. Несколько зотов, оторвавшись от серой хищницы, устремились к Сэму.
        Под натиском тварей Сэм начал пятиться. Искин доспеха едва успевал прикрывать пластинами места получаемых ударов, а потомство кошки, скулящее за спиной, сковывало движения Сэма. Оттесняя упирающихся детенышей, он отходил с ними к вездеходу и как только Сэм поднялся на холм, грянул выстрел штурмовой винтовки.
        Мет стоял на крыше машины, отслеживая цель в прицел оружия. Новый выстрел отбросил назад очередного зота с пробитой головой. Боец успел уничтожить еще двух, когда от хрипящего месива отделилось три твари и прыжками устремились к Мету.
        Сделав короткий выпад, Сэм поставленным ударом снес зота и завел правую руку за спину. В ладонь сразу вошел твердый приклад, а в следующую секунду винтовка развернулась, слегка толкнувшись в плечо. В прицеле Сэма замаячила голова недовольно скривившегося зота, который руководил нападением. Злобно оглядываясь, он нетерпеливо ожидал развязки. Синий сгусток, сопровождаемый легким треском раскаленного воздуха, впился в морду предводителя песчаных. Мгновение и голова ненасытного существа разлетелась на куски…
        Небольшое замешательство сбило напор зотов, но этого Сэму хватило, чтобы уложить еще несколько тварей, а серой хищнице вырваться из их когтей. Длинным прыжком она перемахнула через них и заскочила на холм недалеко от Сэма. Ее уши были прижаты к голове, а из раскрытой пасти с длинными клыками капала зеленая кровь тварей. Кошка приподняла заднюю лапу, и Сэм увидел на ней большую рваную рану, которая сильно кровоточила.
        Зоты почему-то прекратили атаки и, шипя, ходили вдоль пологих холмов, разделившись на две группы. Они чего-то ожидали.
        - Не переживай, я не дам их в обиду. - сказал Сэм, заметив, что кошка бросает тревожные взгляды в сторону своего потомства.
        - Капитан… - растерянно сказал Мет, указывая в сторону самого высокого прохода пещеры.
        Оттуда доносились гулкие удары, заставившие колебаться поверхность под ногами. Зоты притихли и разбежались в стороны, а в следующее мгновение, снеся каменный зуб над проемом, показалась огромная тварь. Сэм узнал этого монстра. Он уже встречался с таким у перевернутого грузовика.
        Глава 28
        Вскинув винтовку, Сэм выстрелил, пытаясь попасть в правый глаз твари, но прыгнувший зот принял синий сгусток на себя. Второй выстрел зацепил только левую ногу гиганта: очередной зот повис на винтовке Сэма, а третий песчаный сумел сбить Сэма с ног. Они скатились с холма и растянулись на рыхлой почве, выдавливая из нее грязную влагу.
        Сильный рывок и Сэм лишился своей винтовки, а оглушающий рев твари раздался прямо над ним. Перевернувшись на спину, Сэм увидел перед собой бугристую морду существа с костяными наростами. Но не успел монстр занести свой кулак, как его щетинистое тело приняло серию выстрелов Мета.
        Из десятка попаданий только три пробили прочный покров существа. Сэм, воспользовавшись заминкой, попытался отползти, но тварь рванула к нему, преградив путь.
        Серая хищница блеснула искристой шерстью и впилась вонючей твари в голову. Она Вонзившись длинными когтями в шею и затылок монстра, она мощными зубами стала рвать свою жертву. Заревев, гигант резко выровнялся, мотая от боли головой. Отступая, он схватил кошку и, с силой оторвав ее от изуродованной головы, отшвырнул в сторону, но, зацепившись за тела погибших зотов, потерял равновесие и грузно рухнул на пол пещеры, подняв брызги мутной воды.
        Вскочив на ноги, Сэм осмотрелся по сторонам в поисках своей винтовки. Искин показывал местонахождение оружия, но визуально его не было видно. Рванув к указанной на схеме точке, Сэм упал на колени и начал прощупывать сырую почву. Воя от негодования, огромная тварь приподняла голову. С ненавистью посмотрев на Сэма, она начала тяжело подниматься. Грязь, смешанная с зеленой кровью монстра, кусками отваливалась от поднимающегося гиганта.
        - Я… обглодаю твои кости… - прорычала тварь на квитанийском языке.
        - Встань в очередь… - ответил Сэм, вскидывая винтовку.
        Короткое прицеливание и синий сгусток, вырвавшись из винтовки, разламывает голову твари. Огромная туша с чавкающим звуком возвращается обратно в взбитую жижу. Сэм устало выровнялся и посмотрел на Мета, который спешил к нему. Несколько песчаных зотов, оставшихся в живых, семенили к проходам и торопливо покидали пещеру.
        - Капитан… Там это… серую, похоже, того… - сказал Мет.
        Сэм сорвался с места и, взобравшись на холм, остановился возле кошки, которая едва дышала. Детеныши терлись о мощную голову хищницы, а ее кристаллическая шерсть издавала чуть слышный перезвон.
        - Мет, принеси аптечку. - приказал он, не поворачиваясь к солдату. Он не знал, чем может помочь животному, но просто хотел что-то сделать для того, кто его спас. - Тише, тише, я хочу помочь.
        Кошка приподняла голову и гортанно зарычала, но силы окончательно покинули ее, она закрыла глаза и обессиленно опустилась на грунт. Сэм осмотрел ее и обнаружил глубокую рану на правом бедре. Сзади послышались шаги Мета, а через минуту перед Сэмом появилась стандартная военная аптечка.
        - Мет, помоги. - сказал Сэм, поднимаясь на ноги. Он раскрыл аптечку и достал четыре ампулы с пеной. - Встань здесь и смотри не попади под ее лапу: распорет.
        Перебросив ногу через слабеющую кошку, Сэм наклонился над ее бедром, из которого, пульсируя, продолжала вытекать кровь. Раскрыв первую ампулу, Сэм вылил содержимое в рану и тут же оглушительный рев заполнил пространство пещеры. Они вдвоем навалились на кошку, пытаясь удержать ее, пока не застынет медицинская пена.
        Мет дважды едва успел уклониться от мощных лап животного. Скинув Сема, серая страдалица затихла.
        - Все будет хорошо. Ты должна выжить ради своего потомства. - сказал Сэм. Через десять секунд он, раздвинув кристаллическую шерсть, с силой вогнал два шприца-инжектора в брюхо кошки. - Это должно тебе помочь.
        На уколы она не среагировала вообще. Как только Сэм отошел от хищницы, его место быстро заняли серые детеныши. Расположившись на лапах кошки, они внимательно поглядывали на незнакомцев.
        - Что будем делать, капитан? - спросил Мет. - Надо выбираться.
        - Отцепи зонд и проверь на ходу ли вездеход. - Сэм, обратив внимание на левое запястье Мета, укоризненно добавил. - А вот об этом ты точно должен был позаботиться.
        Индикатор состояния фильтров в скафандре бойца уже сменился с зеленого на желтый, через пару часов он засветится оранжевым, а еще через час - красным. Перед выездом Мет не сменил фильтры в старом скафандре и сейчас эта оплошность сильно сократит их время.
        Мет торопливо похромал к машине, а Сэм, активировав схему пещеры, стал искать другой проход для вездехода: на прежний машина не взберется. Самым подходящим по габаритам был путь, через который пришла громадная тварь.
        - Как говорил призрак: «Любой ответ порождает новый вопрос». - сам с собой разговаривал Сэм, обходя поверженного гиганта. - Откуда ты мог знать язык квитанийцев? Ответ напрашивается сам собой…Значит, к вашему созданию они тоже приложились.
        По спине Сэма пробежал холод, за которым, не задерживаясь, появилась бледная Иболья. Ее взгляд не предвещал ничего хорошего и Сэм уже пожалел, что высказал свои мысли вслух.
        - Да ты прав, Сэм. - не медля, отозвалась она. - Но, прежде, чем ты осудишь нас, я тебе кое-что покажу.
        Волна ледяного холода поглотила его, моментально сковав мышцы и перехватив горло колючей петлей. Окружающее пространство стало погружаться в темноту, увлекая за собой Сэма. Эти ощущения были уже знакомы ему: так он умирал.
        - Каждая планета во вселенной имеет свою энергию… - голос Ибольи зазвучал громче.
        Неумолимая мгла сомкнулась и Сэм увидел вдалеке желтую планету. Он стремительно приблизился к ней и увидел, что рядом с желтой появилась совсем маленькая синяя планета. Они появлялись одна за другой и через минуту перед Сэмом предстали двенадцать планет. Каждая из них была окутана какой-то цветной оболочкой. На одних она текла мирными потоками, которые, переплетаясь, уходили в разные направления, на других, оставаясь на месте, возмущенно пульсировала красным цветом.
        - Энергия планеты влияет на развитие жизни на ней. - продолжила Иболья и Сэм снова приблизился к двум планетам: желтой - квитанийцев и маленькому синему карлику. Энергия желтой была похожа на сердцебиение, а энергия синей - спокойно кружилась вокруг планеты. - Необходимо только не ошибиться в выборе желаний, что бывает весьма непросто.
        Сэм вновь отдалился на расстояние, с которого были видны все двенадцать планет. Внезапно планеты, покинув свои места, начали сталкиваться между собой, а их обломки, притянувшись, превратились в агрессивную планету Полот. Сэм начал понимать, что пыталась сказать ему Иболья: энергетические поля погибших планет тоже смешались, окутав Полот разноцветным туманом. В одних местах планеты появились просветы и энергия начинает успокаиваться, в других - продолжает бурно кипеть.
        - Мы совладали только с энергией нашей планеты, но после смешивания разных полей мы утратили большую часть своих способностей. - с грустью сказала Иболья. - Но вскоре у нас появилась надежда. Оказалось, что наша лаборатория уцелела и оборудование сохранило достаточную работоспособность. Время шло и мы ждали, когда новообразованная планета закончит свое формирование и под влиянием энергий на ней появится жизнь.
        - Вы опять вмешались. - Сэм понял, к чему клонит Иболья.
        - Из года в год наше пси-поле все больше смешивается с другими, образуя совершенно новую энергию планеты. - женщина не отреагировала на слова Сэма. - Нами овладел страх. Когда растворится последняя частица нашей планеты…, исчезнем и мы.
        - Песчаные зоты. Теперь понятно, откуда они знают ваш язык. - задумчиво сказал Сэм, продолжая смотреть на пульсирующую планету.
        - Мы только хотели ускорить их развитие, чтобы они помогли нам спастись от неминуемой участи… - продолжила Иболья. - Но, к сожалению, мы не учли влияния других энергий погибших планет…
        Изображение планеты перед Сэмом растаяло, сменившись внутренней информацией. Чем сильнее призраки ускоряли развитие песчаных зотов, тем агрессивнее становилась эта новая раса. Стали появляться особи с открытой склонностью к использованию пси-энергии. Не прошло и сотни лет, как часть зотов взяла под контроль всю расу, выстроив свою иерархию власти.
        Очень скоро они распались на кланы, возглавляемые главой. Каждый из них определял себе место обитания и уводил туда свое племя. Быстрое увеличение численности зотов привело к нехватке пищи на почти пустынной планете, а появление на ней людей привело к войнам за контроль территорий.
        - Как-то это все безрадостно. - усмехнувшись, сказал Сэм.
        - Сэм, времени мало. - образ Ибольи уже почти расплылся. - Энергия планеты ускорила свой ход и наше время исчисляется всего двумя годами…
        Женщина растаяла, а Сэм вновь смотрел на огромный проход пещеры.
        Глава 29
        Громко заурчав, вездеход тронулся с места и направился в сторону станции. Сэм стоял под сводом пещеры, провожая взглядом набиравшую скорость машину. Он решил задержаться и ознакомиться с посланием зонда.
        - Мет, я буду через пару часов. - напомнил он бойцу и, развернувшись, скрылся в каменном туннеле.
        - Я помню…, капитан. - сквозь треск помех, проговорил Мет и связь окончательно прервалась.
        Этот разлом выходил на поверхность в километре от прохода, в который они втащили зонд. Широкий природный коридор, сделав плавный поворот, вывел его в знакомую влажную пещеру. Серебристый зонд одиноко лежал у дальней стены. Недалеко от него, вытянув свое сильное тело, тяжело дышала красивая кошка. Завидев Сэма, три маленьких хищника вскочили и с любопытством уставились на него.
        - Двигайте за мной, я кое-что дам. - сказал Сэм, проходя мимо раненого зверя. Самый крупный детеныш, подняв на загривке искристую шерсть, встал в боевую позу. - Не шипи. Я знаю, что ты сейчас за старшего, но я тебе не враг.
        Детеныш не сдвинулся с места, продолжая следить за Сэмом. Около зонда лежали пять сухих пайков, выложенных из вездехода. Сэм, надломив край упаковки, подогрел пищу и поставил на сырую почву.
        - Сам есть хочу, но вам, охрана, отдаю. - сказал Сэм, посмотрев на шестилапых котят.
        Он только сейчас понял, насколько голоден, но снять шлем не решился. Присев перед подносом, он пододвинул его в сторону серых мордочек, выглядывающих из-за тела матери.
        - Как хотите. Я вас уговаривать не буду. - сказал Сэм и, поднявшись, направился к зонду. Не успел он дойти до серебристого овала, как за спиной послышались характерные чавкающие звуки. - Кто бы сомневался… Теперь разберемся с тобой.
        Сэм внимательно осмотрел поверхность зонда. Найдя нужный квадрат, он несильно надавил на него. Внутри раздался гул, несколько щелчков и метровый квадрат с громким шипением отъехал в сторону, а его место занял черный экран. Прошла еще минута и на экране появилось изображение мужчины средних лет в темно-сером мундире с нашивками капитана корабля. Такие мундиры любили свободные торговцы и наемники в обеих империях.
        - Приветствуя вас, господа. - к изображению присоединилась звуковая запись. - Я капитан Рилтони, корпорация «Тиос-7». Нами были запеленгованы координаты вашей станции, не входящей в состав колониальных подразделений Империй. Согласно статье сто двадцать пять договора о совместном использовании ресурсов планеты Полот, я уполномочен предложить вам заключить контракт на поставку добытой руды и драгоценных камней.
        Изображение мужчины пропало, а на его месте появились данные закрытой частоты с кодом шифрования для обратного ответа. Ответ они смогут отправить только, когда на планете наступит ночь. Но как отреагируют имперцы, если их станция начнет активный радиообмен с корпорацией «Тиос-7», а затем поднимет корабль, груженый рудой и концентратом, с поверхности планеты. Об эвакуации людей сейчас вопрос не стоял, так как поднимать кого-то с поверхности планеты имеют право только военные корабли. Таким способом имперцы пресекли массовые дезертирства солдат и бегство колонистов с планеты Полот.
        За спиной Сэма раздалось тихое рычание. Трое котят, вылизывая поднос, сорились из-за остатков пищи. Сэм быстро подготовил еще три подноса и, приподняв серых детенышей, поставил каждого перед своей «миской».
        Скорость поглощения сразу уменьшилась и Сэм услышал довольное урчание. Серая хищница приподняла голову и насторожено следила за его действиями. Убедившись, что потомству ничего не угрожает, она вновь легла.
        - Держи, это твоя порция. - сказал Сэм, ставя перед мордой кошки последний поднос. - Больше нет, а тебе необходимы силы.
        Хищница посмотрела на Сэма умными глазами и начала осторожно слизывать густое месиво.
        - Мне пора. Спасибо, что выручила меня. Поправляйся и, возможно, мы еще встретимся. - сказал Сэм и направился к выходу из пещеры. Следовало возвращаться на станцию и готовиться в дорогу к лаборатории призраков. Если от внешней среды они будут защищены, то, как быть с питанием в условиях, когда нет возможности снять шлем. Где-то на подсознании начала подниматься мысль, что он поспешил, пообещав призракам помощь, но отступать было поздно.
        Сэм вышел на поверхность планеты и, остановившись, посмотрел вдаль. Высокая температура сделала горячий воздух густым и тяжелым. Горизонт едва просматривался сквозь дрожащую, сизую дымку.
        Неожиданно к Сэму подошла серая красавица и неслышно села на каменный пол пещеры. Повернув голову, которая доставала до груди Сэма, она посмотрела на него светлыми глазами. Три детеныша, копируя хищницу, расположились возле нее.
        - Ты уверена? - глядя на кошку, спросил Сэм на квитанийском языке и едва не отпрянул назад: огромное животное кивнуло головой. - Ты понимаешь меня? Ну, что ж, тогда пойдем. - сказал Сэм и шагнул под лучи палящего солнца. - У тебя есть имя?
        Глава 30
        Тяжело дыша, Сэм остановился у светлых ворот станции. Перед глазами моргал красный индикатор, оповещая, что энергетический щит скафандра, удерживающий сильное электромагнитное поле, может пропасть в любую секунду и тогда у Сэма будут большие проблемы. Обернувшись, он посмотрел на спутницу, которая уже едва успевала за ним.
        У хищницы не было имени и Сэм предложил назвать ее Файра. Детеныши громадной кошки через час пути начали сильно отставать, поэтому Сэму пришлось их устроить на себе. Один висел на плече возле шеи, а двое других расположились на руках. Файра подошла ближе и устало посмотрела на Сэма.
        Толстые ворота вздрогнули и неохотно поползли вверх, скрываясь в нависающей скале. Их место тут же занял сержант Дани и Мет.
        - Рад видеть вас, капитан. Давайте помогу. - сказал Дани, протягивая к тяжелым котятам руки. Гортанное рычание Файры заставило здоровяка отдернуть руки, но Сэм успокоил уставшую кошку и протянул одного котенка Дани, а второго - Мету.
        Врата начали опускаться и с глухим звуком встали на место, под потолком раздался легкий свист системы фильтрации. Как только красный индикатор возле ворот сменился на зеленый, шлем Сэма сложился в воротник доспеха. Сделав глубокий вдох чистого воздуха, он устало снял с плеча самого крупного котенка.
        - Мет, организуй им несколько пайков и принеси воды. - приказал Сэм подходя к большому брезенту, разложенному у левой стены ангара.
        Вымотанных дорогой котят устроили на грубой ткани. Файра расположилась рядом, контролируя все, что происходило в ангаре. Внутренние двери тихо открылись и в ангар вбежали Джоана и лейтенант Ариес. Девушка испуганно глянула на серую гостью и тихо сказала Сэму.
        - Ты хоть знаешь, кого пустил на станцию? - в глазах девушки боролся страх и любопытство. - Их называют Лоттис, что означает «серая тень». Ни одному человеку еще не удалось выжить после встречи с ними. Они обитают в степи и даже военные, которые вывозили добытую руду, опасались отправляться в путь, если недалеко были замечены лоттисы.
        - Джоана, ты уже освоила квитанийский язык? - спросил Сэм.
        - Да… - ответила девушка. - А что?
        - Файра, тебе нравится твой новый дом? Здесь твои дети будут в безопасности и не будут голодать. - сказал Сэм, глядя на шестилапую хищницу. Выдержав небольшую паузу, кошка согласно кивнула. Джоана изумленно ахнула, прижав ко рту ладони.
        Выждав несколько секунд, девушка подошла к Файре и, присев возле нее, начала о чем-то расспрашивать. Животное смотрело умными глазами на Джоану, терпеливо слушая ее.
        Слух о том, что капитан привел на станцию опасного хищника, моментально облетело все уголки. Двери снова раскрылись, пропустив в помещение Боба и поток бойцов. Столпившись, они с опаской смотрели на насторожившуюся гостью. Джоана что-то быстро зашептала кошке, погладив ее мощную лапу.
        Мет деловито распаковал четыре подноса и поставил их перед сонными котятами, но Файра не сделала ни одного движения в сторону угощения. Только когда ее потомство насытилось, она не спеша вылизала свою порцию.
        - Джоана и Дани, пора знакомиться с доспехами. Отправляйтесь на третий ярус и ждите меня там. Мне нужно решить некоторые вопросы. - сказал Сэм
        Дождавшись, когда в ангаре остались Ариес, Бадди и Эрик, Сэм коротко рассказал, что произошло в пещерах. Информацию с зонда они восприняли настороженно, а вот обнаружение воды вызвало бурную радость.
        - Как только первый корабль сядет для погрузки в равнине за ним стразу появятся военные. - сказал Ариес. - В базах мы числимся как дезертиры, а значит, на нас не распространяется действие сто двадцать пятой статьи.
        - А ты до службы был юристом? - спросил Бадди.
        - Нет, помощником юриста. - поправил сержанта Ариес. - Ты, Бадди, лучше ответь мне на такой вопрос: фильтры станции справятся с очисткой воды?
        - Я не могу точно сказать. Необходимо определить степень их загрязнения. - задумчиво ответил старший техник и обратился к Сэму. - Капитан, какое-то время мы, конечно, продержимся, но если на станцию прибудет Шелтон со своими людьми, то нам придется туго. Нужны запасные части и ремонтные комплекты, сухие пайки, одежда, боеприпасы к оружию, активные системы обороны периметра и куча другого оборудования для стабильной работы станции. Все это мы можем получить только с орбиты.
        Сэм и сам понимал, что станция не способна долгое время содержать большое количество людей, а от внешнего противника их защищают только трехметровые врата.
        - Ариес, искин станции должен хранить в себе коды корпорации Амбел. - задумчиво сказал Сэм, пытаясь ухватить витающую мысль. - Мы можем выступить правопреемниками корпорации?
        - Ну, это - спорный вопрос. - подумав, ответил лейтенант. - Данные о корпорации должны храниться в регистрационных базах и, если на данный момент у бывшего руководства нет наследников или они юридически отказались от корпорации…
        - Я понял… - прервал его Сэм. - Допустим, мы сможем это узнать. Дальнейшие действия?
        - Надо выяснить не было ли у корпорации долгов и подать заявку о перерегистрации корпорации, смене руководителя и местонахождении представительства, а затем открыть счет в межгалактическом банке. - уверенно продолжил Ариес.
        - Хотел бы я посмотреть, как банковские клерки прибудут сюда описывать имущество корпорации. - с усмешкой сказал Эрик. - Капитан, вы серьезно хотите возродить корпорацию?
        - Эрик, ты хочешь домой? - тихо спросил Сэм, глядя на растерявшегося бойца. - Если я найду другой способ, то обязательно им воспользуюсь. Мне пора, а вы пока подумайте по поводу фильтрации воды из пещеры и доставке ее сюда.
        Глава 31
        Сэм оторвался от старого планшета и посмотрел на Файру, которая расслабленно лежала возле него на бетонном полу. Сэм потрепал животное по колючей голове и принялся вновь изучать карту, пытаясь понять, как подобраться к указанному призраками квадрату. На планшете уже было отмечено около десятка маршрутов, но каждый из них имел и положительные, и отрицательные стороны.
        - Слишком далеко… - пробормотал под нос Сэм и его взгляд остановился на обозначении станции Норн-77А8. Именно туда отправился персонал научной станции Боба и Джоаны, но взлет корабля так и не был зафиксирован. Станция находилась немного в стороне от предполагаемого маршрута, но это было подходящее место, где можно передохнуть, чтобы отправиться дальше. Возможно, там до сих пор находится корабль, который позже можно привести в рабочее состояние и покинуть планету. Но пока все упирается в восстановление корпорации, иначе их ждет неминуемый арест и очередной суд.
        Стол немного качнулся и напротив Сэма присел Бадди. Он с улыбкой покосился на Файру, продолжая вытирать испачканные руки.
        - Прошло девять часов, капитан. Не пора ли Дани и Джоане появиться?
        - Это от них не зависит. - сказал Сэм, не отрывая взгляда от планшета. - Доспех сам решит, когда закончить подготовку носителя.
        - Я что хотел сказать: машина готова. - Бадди посмотрел в сторону экипированного вездехода. С каждой стороны машины были прикреплены по четыре бочки с горючим, а немного ниже - два кислородных баллона. Пока на планете бушует солнце без них ездить невозможно из-за сильно разряженного воздуха. - Сэм, машина должна пройти около двенадцати тысяч километров. На этом ресурс двигателя закончится.
        - Спасибо, Бадди. - ответил Сэм и провел прямую до станции Норн-77А8. - Сеть двести…
        - Мы вчера с Ариесом обсуждали вопрос воды. - продолжил Бадди. - Шелтон говорил, что у них есть фермы, но из-за нехватки воды они гибнут… Сэм, а может попробовать перенести одну ферму в эту влажную пещеру?
        - Мысль стоящая, но как ты представляешь ее воплощение? - спросил Сэм, но тут на его планшет пришли сообщения от Джоаны и Дани. - У вас будет время подумать над этим вопросом. А сейчас пошли встречать наших «затворников».
        Бадди довольно закивал и, окликнув Мета, махнул ему рукой. Недолгий путь по коридорам и позади осталась арка с надписью на квитанийском языке. Едва переступив порог зала, они увидели Джоану и Дани.
        Доспех сержанта выглядел весьма мощно, а за его спиной находилось впечатляющее орудие. Джоана была вооружена короткоствольной винтовкой, которая больше подходила для ближнего боя.
        - Страж-штурмовик готов служить, капитан. - пробасил Дани, отдав честь на квитанийский манер.
        - Страж поддержки готов служить, капитан. - протараторила Джоана. Их шлемы послушно сложились в воротники, открывая довольные лица. - Инициализация завершена.
        - Молодцы. Сейчас отправляетесь наружу знакомиться с доспехами. - сдержанно сказал Сэм. - Через час жду вас в ангаре. Потом пять часов отдыха и отправляемся.
        Ангар встретил Сэма непривычной тишиной. Громадная кошка уже чувствовала себя хозяйкой этого помещения. Сэму пришлось повозиться, чтобы заставить искин станции открывать двери перед серыми хищниками. Как только детеныши Файры получили доступ к станции, они словно растворились в ее недрах, появляясь только для пополнения опустевшего желудка. Эта шумная компания ненадолго врывалась в ангар и вскоре вновь исчезала.
        - Капитан, это что-то невероятное… - Дани уже вернул доспех на место и теперь возбужденно размахивал руками, подробно описывая свои эмоции. - Один выстрел и пять этих… слагнитов… превратились в пепел…
        - Да-да… Свод пещеры чуть не обрушился после твоего выстрела. - тут же добавила Джоана, едва успевая за широкими шагами сержанта.
        Проходя мимо растянувшейся на полу Файры, Дани дернул ее среднюю лапу и тут же получил ощутимый пинок другой. Потерев ушибленное место, он погрозил кошке и, сев за стол, придвинул к себе поднос с едой.
        - Не знаю, что нас ждет, но пора отправляться. Я рад, что вы освоили доспехи. Надеюсь, у троих будет больше шансов достичь цели, чем у одного. - глухо сказал Сэм. - Путь у нас долгий, а времени очень мало.
        - Сэм, ты уже проложил наш маршрут? - Джоана заглянула в планшет Сэма. - Станция Норн-77А8. Потеряв с ней связь, мы так и не узнали, что случилось на станции.
        Файра осторожно просунула голову между Сэмом и Джоаной и вопросительно посмотрела на приготовленный девушкой поднос. Джоана понимающе кивнула и пододвинула еду кошке, которой, по-видимому, пришелся по вкусу этот нехитрый провиант. Пока Дани и Джоана опустошали подносы, Сэм доводил информацию.
        - Отсюда на машине направляемся к станции Норн-77А8. Делаем небольшой привал, оставляем машину и движемся пешком в сторону квадрата АР-17. Скорее всего, придется двигаться по пещерам и быстрыми перебежками по поверхности планеты. Если все пройдет без задержек, то через четырнадцать суток мы будем на месте.
        - Планетарных или имперских? - уточнил Дани.
        - Планетарных. - ответил Сэм.
        - Это сто девятнадцать суток… - кивнул Дани.
        - Вы еще можете отказаться. Я пойму. - сказал Сэм, но здоровяк аж подпрыгнул.
        - Не выйдет, капитан. Если нам повезет - поможем Иболье и вернемся, если нет, значит, так тому и быть. Я пошел спать, увидимся через пять часов.
        - Тебе тоже необходимо выспаться. - устало сказал Сэм, посмотрев на Джоану.
        - Мне хватит и четырех часов. - ответила она и потянула Сэма к выходу из ангара.
        Глава 32
        Гусеничная машина нервно подпрыгивала на бесконечных песчаных дюнах, а монотонный рев старого двигателя давил на нервную систему. В грузовом отсеке в своих доспехах дремали Дани и Джоана. Около их ног лежала Файра, которую не сильно донимала дорожная тряска. Серая хищница, доверив свое потомство обитателям станции, решила отправиться с Сэмом. Перед отъездом она просто запрыгнула в машину и, мотнув огромной головой, выразительно посмотрела на Сэма. Тот хотел возразить, но поняв, что вытолкать кошку будет проблематично, согласился.
        Машина несколько раз дернулась. Обороты двигателя опустились и тут же вернулись обратно, позволив поддерживать скорость почти двести километров в час. Из-за нещадно палящего солнца они уже третий час добавляли в двигатель кислород, поддерживающий его мощность.
        - Сэм, ты как? - спросил сонный голос Дани. - Менять не надо?
        - Нет. Спи, пока есть возможность. - ответил Сэм и посмотрел на уровень топлива.
        Дани подтянул под голову ящик с продовольствием и снова закрыл глаза. На горизонте уже показались горные пики, у подножья которых находилась станция Норн-77А8.
        Воздух продолжал накаляться, и Сэм в который раз посмотрел на датчик температуры. Его белая стрелка практически достигла красной отметки, предупреждая, что система охлаждения уже не справляется.
        Через час сделали остановку, долили из бочки топливо, дали Файре немного размяться и двинулись дальше. Прошло еще два часа и машина, не сбавляя скорости, ворвалась в тень горы.
        - Здесь уровень электромагнитного поля намного выше. - сказал Дани. Двигатель словно закашлялся и, несколько раз чихнув, заглох. Около километра машина еще проехала по инерции и, миновав невысокий холм, замерла перед раскрытыми воротами, за которыми дорога уходила в какую-то шахту. - А что это за въезд? - подал голос сержант.
        - Похоже, это и есть станция Норн-77А8. - ответил Сэм, вылезая из машины.
        Поверхность вокруг была основательно засыпана каким-то мусором, камнями и странными костями животных. На границе видимости просматривалась сильно помятая крыша старого грузовика.
        - Двигаемся осторожно, прослушивая пространство. - сказал Сэм и начал спускаться вниз.
        Пройдя несколько метров, они остановились возле ворот, поражающих своей толщиной. Их крепкие зубы напоминали удивленно распахнутый рот.
        - Почему ворота остались открытыми? - спросила Джоана.
        Едва они ступили на территорию станции, их обогнала Файра и настороженно пошла впереди. Небольшой отрезок пути и перед ними открылся длинный туннель, который вел вглубь горы.
        - Сколько их здесь? - сказал Дани, проходя мимо джипов, грузовиков и вездеходов, выстроившихся вдоль стены широкого туннеля.
        Файра прыгала с крыши на крышу брошенных машин, стараясь держаться впереди маленького отряда. Вскоре начали попадаться останки людей, которыми империи расплатились за свое благосостояние.
        - Кто-то напал на обитателей станции и они были вынуждены обороняться. - сказал Сэм, проведя рукой по стене с десятком пулевых отметин. Туннель закончился двустворчатыми вратами, которые зажали своими створками гусеничный вездеход. Тела водителя и пассажиров находились в машине. Запрыгнув на крышу вездехода, Сэм заглянул за врата и увидел, что каменный пол там густо усеян человеческими костями с остатками одежды и скафандров. Он уже собирался спрыгнуть туда, но Файра, предупреждая его, тихо зарычала.
        Сэм посмотрел на развернутую схему станции и заметался взглядом по ее внутренним лабиринтам, но никакого движения не увидел. Направо дорога уходила в ангар, налево - пешеходный коридор, в котором Сэм заметил красные капли. Достав винтовку, он спрыгнул с машины и подошел к темным пятнам. За Сэмом неотрывно следовала серая кошка, нервно поводя четырьмя ушами.
        - Похоже, кровь. - тихо сказал Дани. - Свежая.
        Сэм кивнул и осторожно направился по коридору. Файра гибким движением обогнала его и снова неслышно пошла впереди. Сержант и Джоана двигались за ними, держа под прицелом тыл. Несколько раз девушка тяжелой обувью наступала на хрупкие кости, треск которых заставлял всех замирать. Широкий коридор сделал поворот и вывел их к перекрестку более узких туннелей.
        Яркие капли продолжали указывать четкое направление, поэтому Сэм, не останавливаясь, двинулся следом. Они прошли еще десяток шагов, когда до них донесся истошный крик человека. Переглянувшись, все ускорили шаг, стараясь не терять контроля пространства. Очень скоро коридор оборвался около винтовой лестницы, ведущей на нижний ярус. Спустившись на несколько ступенек, они увидели под собой огромное помещение, в центре которого на крепежных платформах стоял темно-зеленый угловатый корабль.
        Прямо над кораблем находились раздвижные ворота, а рядом с ними - направляющие двух специальных кранов для перемещения тяжелых грузов по ангару. Всюду царил хаос, были разбросаны какие-то контейнеры и оборудование. Недалеко от затемненной кабины корабля на боку лежал трап, а его бронированные двери были немного приоткрыты.
        Взгляд Сэма задержался на восьми черных дисках, закрепленных на днище корабля. Если учесть, что в корпорацию Амбел входили ученые, то, по-видимому, они пытались создать технику, способную передвигаться по поверхности планеты Полот с помощью магнитных подушек…
        - Сэм, он напоминает мне альдоальдский фрегат второго поколения. - негромко сказал Дани.
        - Странно. Система указывает, что воздух здесь в норме. - так же тихо сказала Джоана, протискиваясь между Дани и стеной. - Сэм, там люди…
        Девушка указала в дальнюю часть ангара, где у темной стены на полу сидели десяток людей в старых шахтерских комбинезонах. Было видно, что они охвачены безвольным страхом и оцепенением. Вдруг из-за туши корабля выскочил песчаный зот и, схватив человека, скрылся за кучей разбросанных контейнеров.
        Файра, предупреждая, снова тихо зарычала. Сэм быстро оглянулся и увидел, что она смотрит не в сторону ангара. Тут же, подтверждая опасения Файры, раздался короткий сигнал: кто-то к ним быстро приближался. Дани, убрав свою пушку, извлек длинный нож и шагнул навстречу противнику, а через несколько секунд раздался визг, нарушивший тишину пространства.
        - Кто… - прогремел голос в ангаре. Из-за туши корабля, нервно перебирая кривыми когтями, вышел трехметровый худой зот. Его уродливая безносая морда была искажена гримасой злобы, а из пасти тянулась густая слюна: его оторвали от трапезы. - Кто посмел нарушить мою территорию? - заорал он на квитанийском языке.
        Глава 33
        - Джоана, помоги Дани. - сказал Сэм, вскидывая винтовку. - Да что за…
        Раздался скрежет, металлическая лестница под ногами Сэма с хрустом развалилась и он провалился вниз. Стремительный полет и Сэм основательно прикладывается к бетонному полу ангара, но, благодаря искину, доспеху удалось избавить носителя от травм. Вскочив на ноги, Сэм огляделся по сторонам, надеясь обнаружить свою винтовку, которую вырвало из рук во время падения.
        - Сэм! - крик Джоаны потонул в грохоте ее коротких очередей, а у ног Сэма растянулись два тела песчаных зотов. В следующее мгновение за спиной Джоаны прогремел выстрел. Вырвавшийся столб пыли окутал девушку, скрыв ее от Сэма.
        - Боевой режим. - отдал команду Сэм и приготовился к нападению.
        Ехидный смех прогремел над сводом ангара и Сэм увидел, как из смежных технических коридоров и транспортного рукава начали выскакивать песчаные твари. С каждой секундой их становилось все больше. Система анализа целей выхватывала приоритеты, строя тактику боя, а процент выживания Сэма быстро скатился с девяносто трех процентов к восемнадцати.
        В центре отряда зотов стоял глава клана. На его бугристой морде появилась предвкушающая улыбка. Раскрыв пасть, он оглушительно зарычал и передние ряды зотов рванули в сторону Сэма. Искин быстро распределил два десятка целей и активная броня доспеха пришла в движение.
        Самая резвая тварь, сделав длинный прыжок, надеялась сбить Сэма с ног, но тот не стал смещаться в сторону. Приняв удар когтей на нагрудные пластины, он нанес твари точный удар в голову. Голова с хрустом отлетела и обезглавленное тело, фонтанируя зеленой жидкостью, рухнуло ему под ноги. В следующую секунду второго зота ждала такая же участь, но под разъяренным натиском Сэм начал пятиться. Сыпались бесконечные удары, он отражал только те, которые могли причинить вред доспеху, остальные приходились на мгновенно смещающиеся бронепластины. Сэм явно выигрывал этот бой и вскоре количество тварей заметно сократилось.
        Не отставала от Сэма и Файра. Очередной песчаный, получив два удара мощных лап, безжизненно отлетел в сторону. Зашипев, Файра обошла Сэма по дуге и встала рядом с ним.
        - Зихтисы… не служат никому. - удивленно проговорил главарь. - Убить их…
        Десятки зотов сорвались и, обтекая вожака, устремились к застывшей паре. Прижав уши, Файра присела на передние лапы, готовясь совершить смертоносный прыжок, а Сэм сейчас мог положиться только на холодное оружие и крепость своего доспеха.
        Яркая вспышка расцвела в потоке зотов. Десятки тварей, визжа, сгорели в испепеляющем огне орудия сержанта, а короткие очереди винтовки Джоаны пытались достать уцелевших. Файра стремительно бросилась в голосящую орду зотов, закрутив их в воющий клубок. Сэм едва успевал отражать удары, отшвыривая обмякшие тела.
        - Сэм, справа. - услышал он взволнованный голос Джоаны.
        Серия точных ударов зотов заставила его пошатнуться и, не удержавшись на зеленой жиже, Сэм тяжело рухнул на пол. На него мгновенно налетели зоты, пытаясь разорвать его защиту. Схема доспеха начала моргать, меняя цвет на желтый и оранжевый. Громкое рычание и Файра влетает в гущу насевших на Сэма зотов, раскидывая их словно тряпки.
        Тяжелое орудие Дани выпустило новый снаряд. Диковинным цветком он осветил ангар, превратив в пепел несколько мечущихся тварей. Сустав левой ноги доспеха Сэма был поврежден и плохо слушался. Помогая себе руками, Сэм поднялся и кинулся на помощь Файре, которая словно машина перемалывала ненасытных тварей, но его снова атаковали зоты. Дани убрал за спину орудие и, достав длинный нож, бросился в кипящее сражение. Его появление ненадолго внесло смятение в ряды противника. В рычание, крики и вой боя вклинивались короткие очереди винтовки Джоаны. Почти нависая над ангаром, она продолжала прицельно уничтожать кровожадных существ.
        Сэм словно впал в боевой транс, стараясь использовать все варианты боя, предложенные искином доспеха. Удары следовали один за другим и, казалось, этому не будет конца.
        - Я вернусь за твоим телом… - прогремел над ангаром голос главаря клана и Сэм понял, что бой закончился. Остатки уцелевших зотов быстро скрылись в транспортном коридоре.
        - Диагностика доспеха. - приказал Сэм. Тяжело дыша, он присел на кусок бетонной стены. Во рту пересохло, перед глазами появилась пелена, а тело неестественно обмякло, отказываясь слушаться. Рядом с ним присела Файра, вылизывая свои раны. - Деактивация шлема…
        Сэму не хватало воздуха. По телу начала разливаться боль, а во рту чувствовался солоноватый привкус крови. Звуки складывающегося шлема больно отозвались в голове, перед глазами потемнело, и он почувствовал, как стал заваливаться на правый бок.
        Темнота сгустилась вокруг него, но сейчас она была даже желанна. Сэм погрузился в ее мягкие объятия, которые стали осторожно укачивать его.
        Синяя полоса сверкнула где-то рядом и растворилась во тьме. Затем на секунду вспыхнул красный луч и, словно испугавшись чего-то, тут же погас. Сэм недовольно скривился, чувствуя, что вокруг него что-то происходит. В какой-то момент перед ним появилась зеленоватая дымка, которая сформировалась в главу зотов. Его уродливая морда удивленно исказилась, а черные глаза с прищуром уставились на Сэма.
        - Ты не умер? - спросил главарь на квитанийском языке. - Откуда ты знаешь, что только кровь зихтисов может противостоять яду…
        - Зачем созываешь совет кланов? - над ними прошелестел чей-то шипящий голос. Рядом с главой зотов сформировалась еще одна фигура. - Кто это? Как здесь очутился пришедший с неба?
        - Он напал на мой клан, Ухтаис. - проговорил первый. - Сотня моих лучших воинов убита…
        - Как это возможно, Зикоар? - к зеленым силуэтам присоединился еще один зот. - Если ты так слаб, то должен уступить место более сильному клану.
        - Я вам не мешаю? - спросил Сэм. Силуэты тварей дружно посмотрели на него.
        Сэм хотел продолжить разговор, но почувствовал знакомый холод, который быстро растворил зеленоватый мираж. Не прошло и трех секунд, как перед Сэмом возникли белые очертания Ибольи.
        - У тебя мало времени. Найди выход, иначе останешься в пси-поле планеты навсегда. - быстро проговорила она и исчезла, оставив Сэма в кромешной темноте.
        - Как это понять - «останусь навсегда?» - подумал Сэм. - Что я могу сделать против пси-поля планеты? - Сэм начал злиться на Иболью, которая только запутывала его, а не помогала.
        - Сэм… - словно издалека он услышал голос Джоаны. Заметавшись в темноте, он пытался определить откуда идет этот зов. Маленькая синяя точка вспыхнула на мгновение в темноте и снова погасла. - Сэм, нет…Ты не можешь…
        Сэм изо всех сил потянулся к голосу, а в следующую секунду он «вынырнул» к свету, зажмурившись от слепящей яркости. Как только он вновь открыл глаза, перед ним было заплаканное лицо Джоаны.
        Глава 34
        - Не смей так пугать нас! - вытирая лицо, вычитывала ему Джоана.
        - Я постараюсь. - натянуто ответил Сэм, с трудом шевеля языком. - Что произошло?
        Из-за плеча Джоаны показалось лицо сержанта. Его красно-черный доспех украшала засохшая зеленая кровь песчаных зотов. Натянуто улыбнувшись, Дани виновато посмотрел на Сэма.
        - Эта тварь прокусила твой доспех в области колена. Зубы прошли между пластин и, пробив привод, впились в ногу. - Дани протянул Сэму руку и помог подняться. - Когда ты упал, Файра словно взбесилась и не подпускала нас к тебе. Она прокусила себе лапу и налила свою кровь тебе в рот.
        Файра невозмутимо сидела на большом контейнере и прислушивалась к разговору. Нервно поведя ушами, она напряглась, но не двинулась с места.
        - Простите, сэр… - за спиной сержанта прозвучал хриплый голос.
        К ним подошел худощавый старик с длинными седыми волосами. Его бледное лицо с выступающими скулами растерянно смотрело на них. Человек нервно крутил в руках стандартную шахтерскую маску. Немного в стороне, не решаясь, приблизиться, затравленно переминались люди.
        - Сэр, что будет с нами? - хриплым голосом выдавил старик.
        - Откуда вы и как здесь оказались? - опередив Сэма, спросил сержант. Отодвинув ногой тело зота, он подошел к старику.
        - Шахта «Ристи-7». - с готовностью ответил старик. - Мы добывали руду, когда на нас напали песчаные зоты…
        - Это понятно. - перебил его Дани. - Я спрашиваю, как вы здесь оказались?
        - Трое суток они тащили нас через пещеры. Мы несколько раз опускались на глубину, а потом опять поднимались ближе к поверхности. - от группы людей отделилась женщина и, подойдя к старику, встала рядом.
        - Нас было девяносто шесть, а осталось двадцать три… Нет…, двадцать два.
        Она обернулась и посмотрела на растерзанное тело. Джоана намочила из фляги кусок ткани и протянула Сэму.
        - Этих людей уже мало что напугает, но ты все-же вытри кровь Файры со своего лица. - прошептала она Сэму. - Может принести из машины провизию и хоть немного покормить людей?
        - Дани, возьми Файру и сходи за пайками и водой. - приказал Сэм. - Файра, проследи за ним.
        Файра лениво поднялась и, окинув взглядом попятившихся людей, спрыгнула с контейнера и грациозно побежала за Дани. Сэм, сопровождаемый заметным хрустом колена, направился к группе людей.
        - Кому принадлежит шахта? - спросил Сэм.
        - Когда-то принадлежала империи Геррид… - ответила женщина. - Простите сэр, шахта «Ристи-7» - не самое приятное место на этой планете.
        - Насколько я помню, это тюремная шахта. - к ним подошла Джоана.
        - Да, это так… - подал голос старик. - В базах империи работники шахты числились заключенными, но на самом деле туда отправляли даже тех, кто не там перешел дорогу.
        - Я слышала о таком. - подтвердила Джоана. - В Империи Геррид с колонистами и шахтерами уже давно были проблемы. Прошли те времена, когда люди стремились обуздать планету Полот.
        - Исследуйте ангар, возможно, здесь сохранилось оружие и скафандры. - устало сказал Сэм.
        Идея дать оружие заключенным ему не нравилась, но он запомнил последние слова главы зотов. И если он все же решит вернуться, то, чем больше стволов его встретит, тем лучше. Появление Дани сопровождалось ощутимым шумом: в правой руке он держал трос, примотанный к части кузова грузовика. На нее он уложил ящики с сухим пайком и две канистры с отфильтрованной водой.
        Люди немного успокоились и, расположившись на полу, принялись за еду, а Сэм, прихрамывая, обходил ангар. Он остановился у правого борта корабля, глядя на облезшую краску корпуса.
        - Задумка очень интересная. - к нему подошел старик с подносом и, облизал пластиковую ложку, продолжил. - Лет тридцать назад наша академия получила техническое задание на разработку планетарного корабля, способного работать в условиях повышенного магнитного поля.
        Сэм промолчал, мельком глянув на старика, от робости которого и след простыл. Он ему напомнил ученого мужа, для которого в мире существует только наука, а окружающий мир - испытательный полигон. Старик зачерпнул горячую кашу и отправил ее в рот. Выдержав паузу, он указал в сторону черных блинов под днищем корабля.
        - Эти магнитные подушки выполнены из сплава «раттионс». Теоретически, этот сплав инертен к электромагнитным колебаниям… - начал старик, указывая столовым прибором. - А вот эти спирали сделаны из сплава «притиос» с добавлением «дектиона». Благодаря им, корабль способен улавливать поле планеты и плыть в нем словно на волнах… Правда, для этого необходимо сложное программное обеспечение и мощный реактор, но это тоже возможно.
        - Скажи мне твое имя. - Сэм, пристально посмотрев на старика. Не мог простой заключенный так отменно ориентироваться в этом корабле.
        - Раммит, сэр. - ответил старик и, предчувствуя следующий вопрос, сказал. - Мы построили три экспериментальных корабля, но они потерпели крушение… Собственно, за это я и здесь.
        - Как думаешь, Раммит, а у них получилось? - спросил Сэм, кивнув в сторону корабля.
        - Они пошли тем же путем, что и мы. Но, кто знает. - задумчиво ответил старик.
        - Дани, помоги. - Сэм позвал сержанта.
        Они подошли к поваленному на бок трапу и взялись за его поржавевшие трубы. Конструкция оторвалась от пола и, выровнявшись, заняла положенное место возле двери корабля. Сэм первым ступил на решетчатые ступени.
        Подниматься было неудобно, так как полностью сгибалась только правая нога, которая и была на лестнице ведущей. За спиной Сэма терпеливо поднимался Дани, а Файра, спрыгнув со своего «постамента», подошла к трапу, преградив путь остальным.
        Сэм толкнул от себя увесистую дверь и она послушно открылась. Первый шаг и Сэм остановился, глядя в пустые глазницы человека, сидевшего напротив входа. Он упирался спиной в дверь, которая вела вглубь корабля, рядом с ним лежал старый кинетический пистолет. На правом виске мужчины просматривалось маленькое отверстие, а левая часть черепа была вырвана.
        - На нем скафандр пилота. - сказал Дани, останавливаясь рядом.
        Изрядно истлевшая черная форма с нашивками лейтенанта на воротнике и тонкая серебристая полоска на груди с выгоревшей надписью - «Лейтенант Жанси, корпорация Амбел» - молча представили офицера.
        - Прости, парень. - сказал Дани и, наклонившись над телом, отодвинул его в сторону.
        Вторая дверь была закрыта на круглый запирающий механизм. Сэм видел подобные на кораблях давних построек. Здесь же такое решение было оправдано, так как на планете Полот электроника не прослужит и суток. Кивнув головой в сторону механического замка, Сэм отступил, чтобы не мешать сержанту в тесном помещении.
        Похоже, дверь не собиралась легко сдаваться. Выдерживая удары тяжелых ботинок, она только жалобно вздыхала. Еще несколько ударов и замок вывернулся, освобождая дверь.
        Сэм шагнул в темноту корабля и над ним разгорелся мягкий свет двух ламп. Внутренняя обшивка удивила приятным серебристым цветом с синеватым оттенком. Сэм повернулся к Дени и тут же автоматически втянул голову: над ним прогремел требовательный голос, а с левой стороны выскочил старый считыватель идентификационных карт.
        - Необходимо подтверждение прав доступа. - из потолочной ниши коридора выскочила турель и, дернувшись, замерла на Сэме.
        Глава 35
        - Добро пожаловать на борт, профессор Бредфорд. - сказал искин корабля, из узкой прорези считывателя выскочила идентификационная карта. Старая грозная турель, зажужжав, спряталась в потолочную нишу, а освещение коридора стало более ярким. - Искусственный интеллект Лирт приветствует вас на борту экспериментального корабля класса фрегат.
        Сэм забрал карту профессора и, вернув ее в карман на поясе, направился дальше по коридору. Стандартное Т-образное разделение: правое направление вело в кабину, левое - в жилые отсеки и спуск - в трюм корабля. Сэм повернул направо и очутился в узком коридоре, который окончился такой же тесной кабиной с двумя креслами, размещенными друг за другом. Первое кресло перед бронированными окнами предусматривалось для пилота корабля, второе - для капитана. Из всего набора панелей сейчас активными было только две. Одна указывала, что необходимо срочно сменить топливные стержни, а вторая управляла искусственным интеллектом корабля.
        - А вот и капитан. Значит, экипаж в сборе. - сказал Дани, протискиваясь в кабину, чтобы забрать мумифицированные останки.
        Сэм присел в кресло капитана и, вновь достав карточку профессора, вставил ее в считыватель и быстро застучал по клавиатуре. Сэм знал, что протокол безопасности действует сто лет и, если искин все это время был активен, значит, он уже недействителен.
        Отыскав в настройках необходимые вкладки, Сэм вывел их на экран. Ответив на серию дополнительных вопросов, он извлек карту профессора и, вставив вместо нее свою, вновь повернулся к панели. Через несколько минут Сэм откинулся на спинку кресла.
        - Данные нового капитана внесены в базу данных. - ровным голосом оповестил искин. - Добро пожаловать на борт, капитан Сэм Асар.
        - И зачем нам этот корабль? - спросил сержант, глядя как оживают панели управления. - Это чудо кораблестроения о собьют раньше, чем оно поднимется с планеты.
        - А мы и не будем ее покидать. - усмехнувшись, ответил Сэм и поднеся левую руку к лицу сказал. - Джоана, пусть Раммит поднимется на борт.
        Забыв о возрасте, старик проявил незаурядную прыть и очень скоро оказался рядом с Дани. Сержант развернулся, пропуская того в кабину. - Раммит, что можешь сказать?
        Сэм поднялся с кресла, уступая место старику, глаза которого горели любопытством. Облизав губы, Раммит быстро занял место капитана и, сгорбившись над панелью, застучал по клавиатуре, поглядывая на экран. Минуты тянулись, а старик все молчал, продолжая облизывать пересохшие губы и тяжело вздыхать. Вскочив, он пересел на место пилота и вновь сгорбился над панелью.
        - Этого не может быть… - произнес старик и, повернувшись к Сэму, растерянно посмотрел на него. - Если верить данным, этот корабль уже совершил два испытательных полета. Они использовали замкнутый контур с системой сброса сильного электрома…
        - Мы сможем его использовать? - перебил его Сэм, которого сейчас не интересовала научная сторона корабля.
        - Ну… теоретически да, но необходимо заменить топливные стержни, провести диагностику и ряд испытаний… - затараторил старик, вновь принимаясь за капитанскую панель. - Хорошо бы провести повторные исследования и раздобыть все данные с центрального искина станции… Вы понимаете, что это значит? Это невероятный прорыв! Теперь колонизация планеты Полот получит новый виток…
        - И разразится новая война, в которой жертвы будут исчисляться не сотнями тысяч, а миллионами. - кивнув головой, Сэм опять прервал старика. - Среди ваших людей есть люди, знакомы с работой реакторов?
        - Да, сэр. - с готовностью ответил старик.
        - Займетесь кораблем, а мы подумаем, как открыть шлюзовые врата ангара. - сказал Сэм.
        Ангар встретил их негромкими разговорами. У трапа сидела Файра и внимательно следила за присутствующими. Рядом с ней на нижней ступени трапа сидела Джоана и что-то ей тихо говорила.
        - Прошу минуту внимания. - громко сказал Сэм, стоя на верхней площадке трапа. Как по команде, все повернулись к нему. - Меня не интересует ваше прошлое, но с нами отправятся только те, кто будет нам полезен. Мне не нужен бесполезный балласт, и я вам ничего не должен. У нас есть два часа, после чего мы либо улетаем на этом корабле, либо я ухожу пешком.
        Сэм спустился и направился в сторону транспортного коридора, откуда можно было попасть в жилые и технические помещения. Дани остался в зале присматривать за людьми, а Файра вернулась на свой наблюдательный пост. Джоана, ничего не спрашивая, поспешила за Сэмом.
        Повторять ничего не требовалось, работа закипела. Люди исследовали ангар в поисках запасных частей и стаскивали к кораблю все, что могло пригодиться в его ремонте. Сэм по дороге поведал Джоане о корабле и удаче со стариком, который работал в этом направлении.
        - Не хочу загадывать, но, если нам повезет, мы прибудем в намеченное место гораздо раньше запланированного времени. - Сэму очень хотелось в это верить. Шансы достигнуть необходимого квадрата пешком сильно упали, как только был поврежден привод его левого колена. - Но я сомневаюсь, что появление корабля на поверхности планеты останется незамеченным.
        Глава 36
        Небольшое помещение освещалось только двумя десятками экранов. Они транслировали снимки и данные планеты Полот, а искин центра, сверяясь с картой планеты, наносил обозначения застав, шахт и исследовательских станций.
        - Не люблю дневные смены. - проворчал светловолосый парень, откидываясь на спинку кресла. Лениво глядя на экраны, он произнес. - Искин АР-34, предупреждение для эсминца «Псаг - 451».
        Повернув голову, он посмотрел на самый крайний экран, на котором отображались позиции всех кораблей в системе, относительно планеты Полот. Искин, опираясь на данные спутников и датчиков кораблей, указывал им безопасное расстояние. Столь сильное электромагнитное поле планеты случалось всего четыре раза в году, заставляя огромные флоты в этот период держаться, как можно дальше от нее.
        - Что это… Неужели еще один спутник сгорел? - выровнявшись в кресле, диспетчер развернул клавиатуру и быстро запорхал над ней. - Не понял…
        На экранах запестрели снимки с поверхности планеты. Сквозь белое зарево помех, был виден темный прямоугольный объект, который двигался в восточном направлении. Вновь застучав по голографической клавиатуре, он бросил быстрый взгляд в сторону экранов: десяток спутников начали медленно смещаться в сторону указанных координат.
        - Этого не может быть. - пробубнил парень. Вытерев взмокший лоб, он активировал внутреннюю связь. - Капитан Олтор, в квадрате АН-13/39 зафиксирован неопознанный корабль, направление движения - квадрат АН-14/40…
        - Ты что, пьян? - грубо перебил его капитан и тут же разорвал связь. Через минуту худощавый офицер дальней разведки быстрым шагом вошел в диспетчерский центр линкора «Урсо-2». Жестом руки он остановил вскочившего парня. Быстро осмотрев все экраны, капитан проговорил в свой коммуникатор. - Оранжевый код.
        - Разрешите? - в дверях просторной адмиралтейской каюты стоял высокий подтянутый мужчина средних лет в темно-серой форме службы безопасности Империи Альдоальд. Дождавшись приглашения, мужчина прошел к столу и присел в кресло, положив перед собой старенький, надежный планшет.
        - Разрешите, сэр. - освободившееся место в дверном проеме занял невысокий, широкоплечий мужчина в зеленой форме десантных войск. Замыкала тройку гостей высокая женщина с длинными темными волосами.
        Кивнув адмиралу, она молча прошла к свободному креслу. Тучный адмирал внимательно осмотрел посетителей.
        - Я правильно вас поняла, сэр. Программа «Призрак» дала результаты? - спросила женщина, как только двери каюты закрылись.
        - Час назад наши спутники зафиксировали вот это. - тучный адмирал, не ответив на вопрос, указал в сторону большого экрана.
        Сквозь помехи и блики от электромагнитных всплесков просматривался темный прямоугольник. Вслед за ним поднимался огромный столб песка, закручивающийся спиралью.
        - Не томите, адмирал Гилтор, скажите, какому объекту это удалось? - нетерпеливо спросила женщина и приготовила свой голографический планшет.
        - Объект - 1285. - выдержав паузу, ответил адмирал и посмотрел на широкоплечего мужчину в форме десантных войск. - Это ваш воспитанник, полковник Пактор.
        - Не может быть… - женщина развернула над столом голограмму с изображением капитана Сэма Асара. Рядом побежали строки его послужного списка. Завершающей была короткая надпись: «Проект - «Призрак», объект - 1285». - У него было меньше всего шансов выйти на контакт с ними.
        - Ну, как видим, он свой шанс не упустил. - язвительно ответил адмирал, поднимаясь.
        За его спиной появилась схема с заставами и объектами империй Альдоальд и Геррид, расположенными на планете Полот. Под ней находился длинный список погибших, а рядом - отобранных службой безопасности совместно с исследовательским отделом.
        Больше ста лет назад ученые стали работать с людьми, которые были на грани смерти и утверждали о существовании призраков. Специалисты фиксировали факты и наносили их на схему колонизированной части планеты. Получалось, что призраки посещали людей недалеко от обнаруженных останков прошлых цивилизаций.
        Ученые, работая на планете, пытались выйти с ними на контакт, искусственно доводя людей до предсмертного состояния, но призраки упорно игнорировали все их попытки. Проанализировав данные, специалисты пришли к выводу, что призраки приходят к людям с определенным генотипом.
        Пятьдесят лет назад профессор Лоррус выдвинул теорию «слепого контакта». По этой теории, отбирали людей согласно генетического кода и отправляли на планету Полот, лишая их элементарной безопасности и продолжая наблюдение за ними. Чтобы увеличить шансы выхода призраков на контакт, решено было отправлять людей не только военной профессии.
        Когда о проекте узнала империя Геррид, началась настоящая гонка. Специальные службы работали на износ, стараясь опередить врага. Обладание технологиями, позволяющими жить и работать на планете Полот, мгновенно сделало бы любую из сторон сильнейшей в галактике. Адмирал не сомневался, что вскоре об объекте 1285 узнают в империи Геррид и, поэтому действовать следовало быстро и жестко.
        - Полковник Пактор, готовьте своих людей. - адмирал повернулся к полковнику, прошедшему сотни военных конфликтов. - Ваша задача - взять под свой контроль станцию Норн-77А8, именно оттуда был запеленгован последний контакт капитана Асара с призраком. На планету был сброшен информационный зонд наших наемников с предложением сотрудничества, но результатов мы не знаем.
        - Я полечу с полковником. - со своего кресла поднялась женщина и требовательно посмотрела на адмирала. - Пока профессор Дистоги прибудет с бойцами генерала Витуса, я соберу образцы, материалы и опечатаю искин станции…
        - Интересно, а куда направляется этот корабль? - задумчиво спросил начальник службы безопасности. - А если он не вернется?
        - Вернется. - уверенно ответила женщина и, усмехнувшись, посмотрела на адмирала. - Такова психология людей, находящихся на враждебных планетах.
        - Это, если она для него еще враждебна. - тихо добавил мужчина в серой форме, но женщина услышала и улыбка тут же сошла с ее лица. Глядя ей в глаза, полковник продолжил. - Как бы вам не пожалеть об эксперименте.
        Глава 37
        - Меня сейчас опять вырвет. - прошептал молодой парень, наклоняясь над контейнером в трюме корабля. Его тело вновь начали сотрясать рвотные судороги, а голова практически полностью скрылась в открытой емкости.
        Подойдя к парню, Джоана легонько похлопала его по спине, не отрывая вторую руку от трубы, приваренной вдоль стены трюма. Тяжело вздохнув, она устало посмотрела на Сэма, который сидел на полу.
        - Сэм, люди долго не выдержат. - перекрикивая вой магнитных подушек, закричала Джоана и едва не упала, когда корабль в очередной раз сильно подпрыгнул.
        - Как только войдем в тень, сделаем остановку. - ответил Сэм и, поднявшись, направился к выходу из трюма. Это был максимум, что он мог обещать. - Пойду, сменю Раммита…
        Голос Сэма потонул в новом вое генераторов компенсации электромагнитного поля. Он вышел в узкий коридор, который заканчивался лестницей, что вела к жилым каютам. На стандартном фрегате старой постройки было восемь кают, но после внутренней перестройки осталось только две.
        Двери жилых помещений были раскрыты. Остановившись, Сэм заглянул в каюту, где на полу лежала Файра. Серая хищница была единственным живым существом на корабле, которого не изводила постоянная тряска и шум. Во второй каюте на кроватях сидели и лежали люди, измотанные тяжелой дорогой. Сэм пошел дальше, стараясь не упасть во время особо сильных рывков корабля.
        - Раммит! - крикнул Сэм и похлопал старика по плечу. Тот устало повернулся и посмотрел на Сэма. - Иди, иди, я заменю.
        Раммит устало кивнул, снял с головы наушники и тяжело поднялся с кресла. Проводив его взглядом, Сэм занял кресло капитана и придвинулся к панели управления.
        - Дани, ты как? - спросил он сержанта, занимавшего место пилота.
        - Нормально, кэп. - ответил тот, не поворачиваясь. Дани оторвал правую руку от дугообразного штурвала и потряс ею. - Уже начал привыкать к этой птичке…
        Голос сержанта потонул в вое системы предупреждения. Сэм быстро отреагировал, добавив мощность на передние магнитные подушки, одновременно уменьшая мощность средних. Корабль стало трясти меньше. По замыслу конструкторов пилот отвечал за горизонтальное движение, а капитан - за вертикальное, которое был намного сложнее.
        Два маршевых двигателя несли корабль вперед, а его боковые маневровые сопла позволяли горизонтальное управление. Раммит дотошно пояснял Сэму принцип работы, но из всего сказанного он понял лишь малую часть.
        В носовой части корабля было установлено сверхчувствительное оборудование, позволяющее фиксировать наличие и силу электромагнитного поля. Черные диски под днищем корабля создавали положительный заряд, а «странные» спирали - отрицательный. Оборудование фиксировало поле и определяло его полярность, а задача капитана состояла в том, чтобы активировать нужные подушки. От подаваемой мощности зависела высота отрыва корабля от поверхности планеты.
        Вроде все просто, но практика оказалось весьма сложным делом: невозможно переключить отрицательное - в положительное без остаточного эффекта. Именно из-за этого корабль подвергался постоянному колебанию, а если активировать сразу две полярности, то его разорвет или сплющит нижнюю часть вместе с трюмом.
        Посмотрев на экран, Сэм приготовился к смене полярности. Искин корабля, согласно программного обеспечения, выводил для капитана доступную информацию в виде трех цветов. Красное поле показывало отрицательный заряд, зеленое - положительный, а синее - смешанный, и именно последнее поле являлось самым опасным и непредсказуемым. Сэм внимательно следил за показаниями небольшого экрана, где черная отметка приближалась к концу красного поля, затем следовал небольшой промежуток синего, и начиналось зеленое поле.
        - Зараза… - процедил сквозь зубы Сэм, понимая, что рано убрал мощность с магнитных подушек. - Дани, прибавь ход.
        Корабль начал медленно снижаться, а вой генераторов накачки стал спадать, но уже в следующее мгновение их сменил рев маршевых двигателей. Как только они выскочили из красного поля, Сэм поднял мощность магнитных подушек, чувствуя, как начинает дрожать корабль. Не прошло и пяти минут и все повторилось в обратную сторону. Смена выдалась весьма тяжелой, сказывалась накопленная усталость, а постоянный контроль за изменчивыми полями забирал последние силы.
        - Осталось немного. - сказал Дани, заметив на горизонте темную полосу.
        Сэм на секунду отвлекся и, ворча, вновь вернул внимание на маленький экран. Неужели создатели такого корабля не могли продумать, чтобы состояние полей контролировал искин и автоматически регулировал мощность. Но, видимо, они считали, что на этой непредсказуемой планете доверять свои жизни ненадежной электронике нельзя.
        Сэм бросил короткий взгляд на вторую панель и тихо выругался: первая система фильтрации и вентиляции воздуха вышла из строя. В кабине резко потемнело и Сэм понял, что старый фрегат достиг тени или, как говорят у колонистов, темной стороны планеты.
        - Куда нам дальше? - спросил Дани, не поворачиваясь. Корабль уменьшил тряску, а система управления магнитными подушками стала работать стабильнее.
        Сэм уже собирался ответить, как вдруг почувствовал на спине холод, и прямо перед ним сформировалось лицо Ибольи. Она посмотрела на Сэма и молча указала в сторону пика горы, виднеющегося на горизонте.
        - Дани, направление на одинокую гору. - Сэм тут же передал сержанту приказ. Призрак улыбнулся и растаял в воздухе, вновь вернув жару в кабину корабля.
        Маршевые двигатели взвыли с новой силой и корабль направился в сторону горы. Пот заливал лицо Сэма и капал на экран, оставляя на нем размытые полосы. С увеличением скорости вновь вернулась вибрация корабля и нервные рывки при смене полярности.
        - Капитан, ты это тоже видишь? - спросил Дани, заставив Сэма оторваться от экранов. Вой маршевых двигателей начал спадать и корабль резко потерял в скорости. Перемахнув через большую песчаную дюну, фрегат замер.
        Перед ними открылась огромная степь, раскинувшаяся у основания горы, в которую вели несколько черных провалов. Сильный ветер проносился над сотнями песчаных зотов, которые выстроились здесь неровными квадратами. Желтые твари как один организм посмотрели в сторону корабля и, развернувшись, стремительно понеслись в сторону пещер.
        На открытом пространстве, в оседающей пыли, остались стоять два высоких зота. Это были главы кланов.
        - Кто это? - спросил Дани.
        - Широкоплечий - Зикоар, а второй сутулый - Ухтаис. - ответил Сэм. Дани повернулся и удивленно посмотрел на него.
        - А что здесь происходит? - спросил Дани, продолжая сворачивать себе шею.
        - Они отправляются на уничтожение людских поселений. - сказал Сэм. - Ты думаешь, нам поверят?
        - Это уже другой вопрос, но предупредить мы обязаны. - ответил Дани.
        - Великие боги Истора… Они уже здесь. - за спиной Сэма стояла Джоана.
        Глава 38
        Подняв облако пыли, корабль сорвался с места и начал быстро набирать скорость. Зоты разбегались в разные стороны, стараясь уйти с пути стального монстра. Дани устало потер глаза и, тяжело вздохнув, грустно проворчал.
        - Сразу видно, что корабль строили во имя науки. Это ж додуматься - убрать вооружение! - и обведя взглядом панель управления, добавил. - Прямо руки чешутся…
        В днище корабля что-то ударило, заставив здоровяка замолчать и настороженно прислушаться. Новый удар в правый борт ощутимо качнул корабль из стороны в сторону, а экран перед глазами Сэма заморгал красными иконками и надписями.
        - Что за… - взгляд Дани остановился на огромной твари, вбегающей на соседний холм. В ее лапах был зажат серый каменный валун, который она, занеся над головой, швырнула в сторону проносившегося корабля. Освободившись от камня, тварь потеряла равновесие и рухнула с холма.
        Сэм словно в замедленной съемке наблюдал, как огромный камень летит точно в кабину корабля. Последовал мощный удар, от которого каркас кабины смялся будто картонный, разлетевшиеся стекла устремили свои жала в лица Дани и Сэма. Искины доспехов среагировали быстрее своих носителей, отдав приказ на раскрытие шлемов. Из-под приборных панелей вырвался фонтан искр, а следом повалил серый дым.
        Пролетев не больше трех километров, корабль начал крениться, перестав реагировать на команды экипажа. Задрав нос, корабль маршевыми двигателями зацепил песчаную дюну и, сделав кувырок, ударился о поверхность планеты. Многотонная машина еще несколько раз подпрыгнула, оставляя за собой глубокие борозды, и замерла.
        Корабль лежал, завалившись на левый бок, и практически полностью зарыл в песок носовую часть. Из груды песка выскочил кулак, а следом за ним появилась голова в шлеме. Повертевшись, взгляд Дани замер на Сэме, пристегнутом к креслу.
        - Теперь, чтобы вернуться обратно, придется вызывать службу доставки… - пробормотал сержант, выбираясь из искореженного плена.
        - Погоди, Сэм, сейчас помогу. - Дани разрезал ремни, помогая Сэму освободить ноги, зажатые креслом пилота. Джоана при жесткой посадке тоже не пострадала, отделавшись испугом.
        - Будем идти пешком. - сказал Сэм. - Выбора нет. Джоана, проверь, как пережили падение люди.
        Сэм покинул остатки кабины и, взобравшись на тушу поверженного корабля, активировал сенсоры на максимальное приближение.
        - У нас, максимум, час. - сказал Дани, положив на плечо орудие. - Не долетели двадцать семь километров.
        Сэм продолжал всматриваться вдаль, где на горизонте уже начали мелькать силуэты бегущих зотов. - Надо быстро организовать людей…
        - Они не дойдут. - перебил его Дани. - Ты же знаешь.
        - Знаю, но я должен дать им шанс. - ответил Сэм.
        Песчаные зоты приближались очень быстро. За каких-то двадцать минут они проделали почти половину пути к рухнувшему кораблю. Дани открыл дверь трюма и помог людям выбраться наружу. Трое посадку не пережили. Еще на станции Сэм заставил всех переодеться в новые комбинезоны и взять с собой несколько комплектов фильтрационных масок. Удалось и вооружить шахтеров пригодным оружием.
        - Все, уходим! - крикнул Дани, указывая в сторону горы. - Бегом, не сбавляя темпа, если хотите жить. Джоана замыкает строй.
        Девятнадцать человек побежали в сторону темной горы. Джоана замешкалась, не решаясь оставить Сэма.
        - Джоана, догоняй людей. Мы следуем за вами на небольшом удалении. - сказал Сэм, коснувшись колена.
        Девушка кивнула и побежала за основной группой. Сэм почувствовал, как в левую руку что-то ткнулось и раздался шелест-перезвон потревоженной кристаллической шерсти. Рядом с ним стояла Файра, уши которой были повернуты в сторону приближающихся зотов. Сэм уже хотел приказать ей, уходить вместе с Джоаной, но, встретившись с ней взглядом, передумал.
        - Дани и Файра, постарайтесь прикрыть меня, чтобы я успел убрать их вождей. - сказал Сэм, доставая из-за спины снайперскую винтовку.
        - Понял. - спокойно ответил здоровяк. Нацелив свое орудие, Дани повернулся к Сэму и сказал. - Ты это… не затягивай с командирами.
        Опускаясь на колено, Сэм усмехнулся. Экран перед глазами перешел в оптический прицел, сильно приблизив бурлящий горизонт. Из-за поднятой пыли и песка дальше второго ряда зотов ничего не было видно. С зотами можно было справиться и в ближнем бою, а вот огромные твари точно лишат их этого шанса. Именно такого и приметил Сэм. Опираясь на длинные, массивные руки, гигант бежал, словно боялся упустить добычу.
        Осторожный свист и из винтовки Сэма вырвался синий сгусток, который с жадностью впился в огромную голову гиганта, оставив после себя небольшое отверстие. Великан сделал два коротких прыжка и рухнул, сминая под собой не успевших отбежать зотов. Искин доспеха оценил приоритеты Сэма и начал быстро выдавать данные, указывая распознанную цель. Новый выстрел уложил следующего гиганта, который завалился, не успев понять, откуда пришла смерть. Песчаные зоты быстро сориентировались в ситуации и освободили пространство вокруг великанов.
        Длинная винтовка Сэма вздрагивала каждые десять секунд, отправляя гигантов к создателям. Когда расстояние до зотов сократилось до пяти километров, Сэм увидел широкоплечего главу клана. Вбежав на песчаную дюну, тот замер, пытаясь отыскать стрелка. Его уродливая морда исказилась в гримасе ненависти, смешанной с удивлением, а в следующее мгновение в голове Сэма раздался грубый голос.
        - Ты?… - прорычал широкоплечий и указал кривым когтем в его сторону. - Я сам вырву твое сердце…
        Синий сгусток прервал его. Сэм стиснул зубы, увидев, что Зикоар попытался увернуться от выстрела, и смертоносное послание попало в левое плечо зота, отбросив его назад.
        Недалеко рявкнуло орудие Дани, собрав около сотни песчаных. Плотная масса зотов на бегу разделилась. Часть повернула в сторону пустыни, другие понеслись к горе, а оставшиеся бросились к Сэму, Дани и Файре. Сержант успел вернуть орудие за спину и выхватить длинный нож, когда на него налетели рыжие твари и скрыли в клубах поднятой пыли.
        Раздался оглушительный рык серой кошки, принимающей бой. Файра рванула на помощь к сержанту, а Сэм отстреливал тварей, пытавшихся взобраться на тушу корабля, и упорно искал Зикоара и Ухтаиса.
        Дани и Файра, отступая к кораблю, остервенело раскидывали зотов. Вдруг из густого облака пыли выскочил гигант и нанес удар сержанту. Сэм почувствовал, как корпус под ногами вздрогнул от удара тела. Оставалось надеяться, что доспех выдержит и сохранит сержанту жизнь.
        Сэм уже поймал в прицел гиганта, готового атаковать Файру, но резкий рывок не позволил совершить выстрел. Песчаный зот, забравшись на корпус корабля, прыгнул на винтовку. Крутнувшись вокруг себя, Сэм сбросил вниз зота и замер, поймав в прицел Зикоара, зажимавшего рану на левом плече.
        Долгожданный свист и яркий сгусток попадает точно в центр лба главы клана. Руки Зикоара безвольно повисли вдоль тела и он упал на колени. Еще пара секунд и тварь рухнула на светлый песок.
        Зоты, потеряв связь с Зикоаром, мгновенно замерли, а гигант, не понимая, что происходит, попятился и рванул в сторону пустыни. За ним устремилась и основная часть песчаных тварей.
        Оставшиеся существа быстро сгруппировались и замерли в сотне шагов от корабля, ожидая приказ. Сэм все понял и тут же вскинул винтовку, осматривая пространство. Сморщенный зот стоял рядом с телом Зикоара, но как только прицел винтовки сошелся в центре его лба, он предупреждающе поднял когтистую лапу и Сэм услышал скрипучий голос.
        - Не спеши… - в знак подтверждения зоты синхронно сделали шаг назад. - Тебя привели призраки, а значит ты - избранный ими. Зикоар не верил в сказания предков и поплатился за это.
        Старик опустил голову и посмотрел на тело убитого главы клана. Он провел над телом рукой и что-то прошептал. Закончив короткий ритуал, он вновь посмотрел в сторону Сэма.
        - Совет кланов решил уничтожить пришедших с неба и очистить нашу планету от их присутствия. - продолжил старик. - Но сегодня тебе даровано право остаться.
        Он сделал шаг назад и исчез в поднявшейся песчаной буре. Песчаные зоты послушно развернулись и побежали прочь, покидая неоконченное сражение.
        - И куда они? - Дани, пошатываясь, оторвался от корабля. Дуло его орудия было деформировано, а на доспехе были видны основательные вмятины. - Я только разогрелся…
        Глава 39
        Отряд, возглавляемый Джоаной, достиг предгорья и люди обессиленно попадали на песок. Из девятнадцати человек на ногах держались трое: два парня и Джоана. Фильтрационные маски не справлялись с очисткой и многие уже сменили их по несколько раз. Задерживая дыхание, люди снимали защиту и, сделав несколько глотков воды, тут же возвращали маски обратно.
        Через три часа Сэм, Дани и Файра присоединились к Джоане. В стороне от группы, прислонившись спиной к валуну, сидел старик Раммит. Сэм сделал к нему шаг, но Джоана, придержала его и отрицательно покачала головой.
        - Он умер, Сэм. - грустно сказала Джоана и, повернувшись к людям, сказала. - Если хотим выжить, нам следует подниматься и идти дальше…
        - Куда дальше?! - процедил мужчина и злобно посмотрев на Джоану. - Вам в этих скафандрах ничего не угрожает… Так не пойдет, дорогуша…
        Наклонившись, он потянулся за винтовкой, лежавшей у камня. Серебристой молнией мелькнул силуэт Файры и человек рухнул на песок с раскрытой грудной клеткой.
        Сэм, сопровождаемый Файрой, молча пошел дальше. Сержант и Джоана, окинув взглядом людей, направились за Сэмом, а следом потянулись и все остальные.
        - Сэм, ты знаешь куда идти? - тихо спросила она.
        - Пытаюсь понять, Джоана. - коротко ответил Сэм и похромал в сторону горы.
        Он не знал, куда нужно идти. Ясно было одно: нельзя оставаться на открытой местности. Возможно, когда они подойдут ближе к горе, станет понятно, где находится вход в лабораторию Ибольи.
        Еще час пути и Сэм остановился перед небольшой возвышенностью.
        - Сэм, люди больше не выдержат. Я не пойму, мы не могли сбиться. Это где-то рядом, но где…? - рассуждал Дани. Посмотрев на колено Сэма, сержант отрицательно помотал головой. - Твой привод сустава не выдержит подъема.
        - Нам осталось совсем немного. - ответил Сэм, пытаясь сдержать дрожь в теле. В доспехе резко стало холодно, а в голове прошелестел вкрадчивый голос Ибольи: "Через сто шагов находится пещера… она приведет к лаборатории". - Всего сто шагов, Дани… Сто шагов… Сто…
        Сэм поднимался медленно, нога запоздало реагировала и неохотно выполняла движения. Люди, плетясь следом, были даже этому рады, так как сил уже не было даже для дыхания. Мучительное шествие, контролируя, замыкала Файра.
        Эти метры подъема для измотанных людей стали последними. Поднявшись на выступ, они добрели до темного провала и рухнули на прохладный пол. Сэм понял, что даже гибель от удушья не сможет заставить их пошевелиться.
        - Нам туда. - сказал Сэм, указав в глубь пещеры.
        - Предлагаю минут десять отдыха. - устало отозвался Дани, опускаясь на пол.
        - Оставайтесь здесь. - ответил Сэм. - Потом нагоните.
        Он спешил, потому, что знал больше других. Пройдя сложный путь, он не хотел опоздать, разрушив свои и чужие ожидания. Время не знает усталости и не делает поблажек никому, оно может одарить, а может погубить, лишив последней надежды. Его нельзя подкупить, оно уважает свою миссию и заставляет считаться с собой. С каждым шагом пещера опускалась все ниже, выдерживая направление к центру горы. На полу были видны глубокие следы когтей, оставленные представителями этой планеты.
        Вскоре дорога привела Сэма в небольшой каменный карман. По сторонам природного помещения были навалены шкуры и куски какой-то ткани. Встречаться с хозяевами этого логова у Сэма желания не было, поэтому, пройдя пещеру насквозь, он поспешил дальше.
        Проблуждав еще недолго по каменному лабиринту, Сэм остановился у входа в огромную пещеру, свод которой терялся в мрачной высоте. Активировав сенсоры на полную мощность, он сделал несколько шагов и вновь замер перед открывшейся картиной. Взгляд Сэма метался, выхватывая знакомые детали.
        - Они изучали нас… - прошептал Сэм, пытаясь принять эту мысль.
        В огромной пещере отдельными кучами было свалено все, что можно было забрать у людей: разное оружие, изодранные скафандры и комбинезоны, бронированные куски оборонительных стен, сорванные с крепежами турели, детали и части машин. У дальней стены размещалась техника, как будто кто-то создал здесь музей колонизации планеты.
        Пройдя через зал, Сэм увидел величественную арку, сделанную из черного камня, с нанесенными на поверхность иероглифами. Она делила огромную пещеру на две части, а, точнее, на два мира. В одном господствовал хаос и хлам, а в другом - порядок и совершенство. За аркой находился просторный зал с идеально ровным полом, в центре которого стояли в ряд три колонны разного цвета: красного, черного и синего.
        Сэм подошел к колоннам, пытаясь рассмотреть, что за ними скрывается, и увидел длинные ряды саркофагов, похожих на те, в которых хранились их доспехи. Перед ними стоял объемный черный куб. С громким треском у основания колонн сверкнули молнии и, поднявшись вверх, тут же сорвались вниз. Перескакивая с саркофага на саркофаг, молнии дошли до куба и впились в него, распавшись на тысячи искр.
        - Что происходит… - тихо сказал Сэм.
        - Храм богини. - за его спиной раздался скрипучий голос. Сэм резко обернулся, выхватывая нож. Недалеко от него стоял знакомый сморщенный старик. Приподняв свою когтистую руку, он указал в сторону трех колон. - Ты единственный, пришедший с небес, кому предоставлена честь, видеть силу великой богини.
        Активировав тактический модуль скафандра, Сэм ждал подвоха от старика. Он сильно сомневался, что глава клана придет сюда один, не опасаясь за свою драгоценную жизнь. Но модуль молчал, настойчиво подсвечивая только двух живых в пещере. Выждав паузу, Сэм убрал нож в специальный держатель на бедре и посмотрел на старика, рост которого превышал Сэма.
        - Сегодня свершится воля богини… - старик вытянул руки в сторону колонн, на которых вновь появились молнии. - Сегодня богиня обретет тело и верных слуг, несущих смерть врагам нашим…
        - У богини есть имя? - настороженно спросил Сэм, почувствовав неладное в словах старика.
        - Тысячи были избраны богиней, но только ты смог достичь ее убежища и привести с собой избранных. - продолжил старик проигнорировав вопрос. - Встань на колени, Сэм Асар, ибо с тобой будет говорить сама богиня…
        За спиной Сэма раздался оглушающий треск молний, и из черного куба вырвалась широкая голубая полоса. Поднявшись вверх, она распалась на сотни тонких молний, образовав сверкающую стену. Стена задрожала и сложилась в яркое копье, которое ударило в пол.
        - На колени! - крикнул старик. Сэм попытался пошевелиться, но доспех не слушался его, замерев стальным куском. Перед ним в голубом свете появилась стройная девушка, окруженная крохотными искрами. - Здравствуй, Сэм. Ты узнал меня?
        - Иболья? - выдохнул Сэм. По его телу пробежал разряд, и Сэм потерял сознание.
        Глава 40
        - Карен, вы первый раз совершаете посадку на десантном боте? - над бледной женщиной склонился широкоплечий полковник Пактор. Его тяжелый скафандр едва помещался между рядами десантного бота. - Да, это вам не исследовательские шаттлы с мягкими тормозными двигателями, где даже вода из стакана не прольется…
        Бойцы, сидевшие по бортам десантного бота, сдержанным смехом подхватили шутку полковника.
        - Вы правы, полковник. - ответила Карен и тут же добавила. - Хорошего ученого найти сложно, а десантников можно набирать дивизиями на любой планете.
        Она вернула полковнику улыбку и, дабы не продолжать неприятный разговор, достала планшет и стала изучать отчеты, загруженные перед самым вылетом. Из-за сильной тряски читать было невозможно, но она просто смотрела в планшет, не желая больше общаться с Пактором.
        - Надеюсь оборудование не пострадает. - сказала она, когда бот несколько раз ощутимо тряхнуло.
        - Пришлют новое. - отстраненно ответил полковник. Карен уже хотела съязвить, но Пактор развернулся и открыл дверь в кабину пилотов. - Мос, сажай нас в квадрат сорок три.
        Десантный бот накренился и задрожал. Полковник, перекрикивая шум двигателей, отдавал приказы, постоянно сверяясь с коммуникатором на левом запястье. Он постучал Карен по плечу и показал, что надо надеть шлем. Легкий скафандр женщины среди тяжелых скафандров десантников выглядел, как прогулочный костюм. Надев шлем, Карен активировала автономность и тут же перешла на внутреннюю связь.
        - Что случилось, Пактор? - он повернул к ней голову.
        - Происходит что-то непонятное и я надеюсь, это не связано с вашим капитаном. - ответил полковник и переключился на другой канал.
        - Поясните? - снова рассерженно спросила Карен. Она попыталась подняться с кресла, но ремни быстро вернули ее обратно. - Что происходит?
        - Сведения проверяем. На планете объявлен красный код. - ответил полковник и вновь отключился. Карен недовольно засопела, но вновь услышала голос Пактора. - Наши заставы атакованы, потеряна связь с колонной генерала Витуса. Последнее сообщение было от хребта Джара…
        - Минута до посадки. - в динамик ворвался голос пилота.
        - Приготовиться, красный код. - приказал полковник и обратился к Карен. - Нам приказано найти колонну генерала.
        - Профессор Дистоги? - догадалась Карен. Полковник кивнул и, пристигнув ремни, взялся за боковые поручни.
        Профессор Дистоги был ценным кадром для Империи Альдоальд и она не могла допустить, чтобы он попал в руки Империи Геррид. Скорее всего, в колонне находились все научные труды профессора, а это дороже, чем добываемые здесь ресурсы. Карен недовольно вздохнула, понимая, что теперь она будет не первая, кто прибыл на место контакта призраков и ее роль станет второстепенной на фоне профессора Дистоги.
        Бот несколько раз дернулся, двигатели перешли на свист и последовали сильные толчки корабля. Через минуту бот замер и открыл раздвижные двери, куда тут же ворвался надсмотрщик планеты - желтый песок.
        Дождавшись, когда последний боец покинет бот, Карен пошла к выходу. Сейчас всю работу выполняют десантники, а она просто посмотрит на хребет Джара, названного в честь первого колониста, ступившего на его склон. Спрыгнув на сыпучую поверхность, Карен посмотрела на пробегающих бойцов.
        Кроме их бота, здесь были еще четыре, остальные пятнадцать отправились к станции Крог-663. Карен направилась к полковнику, который стоял на краю выступа в окружении офицеров. Мимо нее пронесся джип с небольшой башенкой и восемью солдатами в кузове. Не доезжая до группы офицеров, джип свернул вправо и через несколько секунд скрылся из вида, начав спуск с холма.
        - Скажите, Пактор, почему именно нас отправили сюда… - Карен пыталась сдержать свою злость. Видя, что полковник даже не повернулся, она подошла ближе, но ничего сказать не успела. - Что это?
        Внизу находилась длинная колонна грузовиков, джипов и танков. Машины были сильно искорежены, а вокруг разбросаны тела. Много тел. Карен даже боялась представить, сколько здесь погибло и отчего. С потерей колонны планетарных войск командованию империи придется срочно пересматривать дальнейшие планы. А если учесть тот факт, что и заставы подверглись атаке, то это можно расценивать как спланированную операцию.
        Военный джип, спустившись с холма, медленно двинулся вдоль изуродованной техники, стараясь объезжать тела. Полковник повернулся к Карен и активировал связь. В динамике ее шлема послышался голос офицера, находящегося в джипе. Слушая его прерывистый доклад, Карен пыталась представить картину боя.
        Нападение было совершено около часа назад. Колонну атаковали неожиданно, так как все машины остались в строю, не успев создать оборону. Здесь было использовано неизвестное оружие, способное пробить броню танков с первого выстрела. Офицер говорил много и эмоционально, но в какой-то момент замолчал.
        - Есть раненый. - быстро сказал он. Джип остановился у искореженного грузовика, солдаты быстро спешились и рассредоточились по ближнему пространству. Офицер выскочил из кабины и исчез в кузове грузовика. - Это профессор Дистоги. Отсутствует левая нога ниже колена, на груди скафандра многочисленные повреждения от осколков… Он что-то пытается сказать.
        - Это их планета… - прохрипел профессор. - Они вернулись…
        - Полковник. Профессор мертв. - сказал офицер. - Жду дальнейших приказов.
        - Соберите все материалы и доставьте на бот. Найдите тело генерала, извлеките командный искин и возвращайтесь. - приказал полковник и, повернувшись к Карен, спросил. - Что означают слова профессора?
        - Не знаю, но необходимо срочно сообщить обо всем в исследовательский центр. - ответила Карен, но полковник схватил ее за руку и грубо развернул.
        - Если я узнаю, что вы от меня что-то скрыли, то на этой планете останется тело еще одного ученого. - женщина благоразумно промолчала. Отпустив ее, полковник повернулся к офицерам. - Сворачиваемся. Род, остаешься здесь. Когда закончите, нагоните нас у станции Крог-663.
        Глава 41
        Сэм открыл глаза и попытался пошевелиться, но у него ничего не получилось: он беспомощно висел на столбе и его конечности были прочно зафиксированы на холодном камне. Привыкнув к яркому свету, Сэм осмотрелся по сторонам, пытаясь понять, что происходит.
        Он находился в огромном зале, где, образовав круг, стояли черные стелы, смотря в свод заостренными вершинами. На каждой висело несколько иссушенных тел, обтянутых сморщенной кожей.
        - Извини Сэм… Пришлось тебя разбудить, а то ты проспишь самое интересное. - напротив Сэма из воздуха сформировалась Иболья. Она больше не была бледна и от нее не веяло жутким холодом. - Я же тебя так и не поблагодарила за то, что ты привел мне избранных.
        - Избранных для чего? - удивленно спросил Сэм, осматривая громадные колонны. Перехватив его взгляд, Иболья понимающе улыбнулась.
        - Ты их ищешь? - спросила она. Один из столбов бесшумно повернулся, и Сэм увидел Дани и Джоану. - Не волнуйся, Сэм. Они уйдут последними. У тебя будет время проститься.
        - Почему? - гневно спросил Сэм, глядя Иболье в глаза. - Я выполнил то, что ты просила, пришел на помощь! И это твоя благодарность?
        - Сэм, я сейчас расплачусь. - рассмеялась Иболья и приблизилась к нему. Сэм услышал, как загудело пространство. Иболья провела ладонью по лицу Сэма и он почувствовал сильное покалывание кожи. - Ты будешь моим лучшим творением.
        - Госпожа. - из-за черных столбов показался Ухтаис. Сделав глубокий поклон, он быстро заговорил. - Поселения пришедших с неба в огне, моя госпожа. Ваши воины несут огонь очищения…
        - Они принесли новые образцы? - прервала его Иболья, даже не повернувшись к нему.
        - Да, моя госпожа, но всего сотню… - начал говорить он, но тут же выгнулся дугой, пораженный голубой молнией. Упав на колени, он что-то прошептал.
        - Обо мне теперь известно, поэтому мне необходимо больше воинов. - резко развернувшись, прокричала Иболья. От ее крика Ухтаис задрожал всем телом, готовясь к новому наказанию. - Давай всех.
        Иболья растворилась в воздухе, а в зал начали вбегать песчаные зоты, волоча за собой людей. Они подтаскивали их к черным стелам, которые жадно притягивали к себе теплую плоть. Как только последняя жертва заняла свое место, зоты быстро покинули зал, погрузив его в тишину.
        - Дани, где Файра? - спросил Сэм, боясь услышать ответ.
        - Ушла. Исчезла прямо перед самой атакой этих тварей. - проговорил Дани. - Наши доспехи вышли из строя, поэтому нас взяли без особых проблем… Ты слышишь?
        Дани замолчал. Через несколько секунд и Сэм услышал медленно нарастающий гул. Он шел из-под земли и вскоре стелы начали вибрировать, издавая легкое гудение. В центре круга появилась синяя точка, которая пустила по полу тонкие лучи к восемнадцати столбам. Едва луч коснулся гладкой поверхности колонн, они вспыхнули яркой паутиной и тут же потухли вместе с точкой в центре зала.
        - У наших рас есть одно сходство. - в зале появилась Иболья. - Квитанийцы всегда стремились к неограниченному правлению и власти, им нравилось управлять чужими судьбами. Увы, такова была наша сущность. Но, согласись, Сэм, мы это заслужили, достигнув превосходного развития. В глупых экспериментах гибли целые планеты, системы и цивилизации. После того, как учеными был открыт новый вид энергии, квитанийцы просто сошли с ума, стремясь обладать им.
        Несколько столбов немного сдвинулись к центру и начали подниматься вверх. Как только их острые пики коснулись свода, по колонне стали проходить голубые полосы, забирая энергию жизни беспомощных людей. Прошла минута, и тела обмякли бесформенными куклами.
        Столбы опустились вниз, сдвинулись на место и замерли в ожидании новых жертв. Гул в зале стал настойчивее и увереннее, словно требовал завершения какого-то процесса. Иболья отступила на несколько шагов назад, пропуская саркофаги, которые уже парили в воздухе. Разлетевшись по залу, они замерли напротив каждой стелы.
        - Квитанийская империя содрогнулась от новой войны. - размеренно продолжила Иболья. - Теперь жизнь квитанийца решал его генетический код и предрасположенность к новой энергии, только единицы получили вечную жизнь и возглавили новую цивилизацию, рожденную на руинах империи…
        - За этим должно последовать - «но». Но что-то пошло не так… Я видел, как погибла ваша планета. - усмехнувшись, сказал Сэм. - Ты проиграла…
        Лицо Ибольи исказила гримаса ненависти, глаза заполнила густая синева.
        - Это ведь не лаборатория, как ты утверждала. Это твоя тюрьма… - яростно произнес Сэм, не сводя взгляда с Ибольи.
        - Смерть покажется тебе даром богов… - прошипела она.
        С ее рук сорвались молнии и пронзили Сэма. Проваливаясь в темноту, он услышал настойчивый шепот Ибольи: «Ты ничего не знаешь. Я слишком долго ждала.»
        Глава 42
        Разноцветные линии паутиной пронизывали светлое помещение. От каждой тянулась тонкая нить и исчезала в районе груди девочки. Над ее головой засветился игривый фиолетовый сгусток, который постоянно менял форму. Вскоре в сознание ребенка вошел настойчивый знакомый голос.
        - Иболья, ты меня слышишь? Доченька, не молчи.
        - Я слышу тебя, отец. - ответила Иболья. Ее слова эхом разнеслись по лаборатории. - Здесь так красиво, но я вижу тебя фиолетовым сгустком.
        - Это нормально, нормально… Твой мозг должен адаптироваться. - затараторил отец, отходя к стене с огромными экранами и что-то бормоча под нос. - Это феноменально. Мы только что отделили твое энергетическое тело от физического, сохранив сознание… Ты понимаешь, какие это открывает возможности?
        Начались постоянные эксперименты, бесконечные анализы, сканирования и смелые попытки прикоснуться к энергетическим каналам планеты. Последовали первые ошибки и смерти в лаборатории. Год шел за годом, от Ибольи требовали все больше. Обуздать энергию она так и не смогла, это было невозможно, но она научилась управлять ее небольшой частью, тем самым влияя на объект.
        После смерти отца Ибольи исследовательскую лабораторию научной станции возвглавил его помощник - профессор Сигтор. Исследования шли своим чередом, но внезапно персонал без объяснений покинул лабораторию, оставив Иболью. Она ждала, но никто не возвращался: о ней забыли или бросили специально.
        Годами она училась создавать с помощью энергии планеты физическое тело. Через несколько лет Иболья смогла воссоздать свое тело из сгустков энергии. Активировав станцию она, добралась до искина, в котором обнаружила запись профессора Сигтора: «Проект "Фантом" выявил много ограничений в чистом использовании энергии. Сопротивление Ибольи растет с каждым днем, начались отказы от экспериментов, поэтому, во избежание выхода объекта из-под контроля, предлагаю закрыть данный проект. Полученных знаний в области пси-энергии и энергии планет вполне достаточно, чтобы начать проект "Фантом-2", в котором предполагается преодолеть ограничение влияния одной планеты…
        Обреченная на вечную жизнь Иболья не могла найти выход. Она изучила результаты всех экспериментов и побочные эффекты и, наконец, поняла, что значили слова профессора: «ограниченность одной планеты». В открытом космосе нет энергии, а ее энергетическое тело не может существовать без постоянной подпитки. Иболья тратила годы, накапливая и разрывая связь с энергетическими каналами планеты, меняла направления энергии, но открытый космос упорно не пускал ее.
        Однажды ей пришла в голову мысль, о которой говорил отец. Если закольцевать один источник энергии, то, возможно, получится создать вечный двигатель. Это была только теория, так как в схеме не учитывались сотни факторов, влияющих на энергетическое кольцо, но Иболья решила попробовать и приступила к экспериментам. Ей удалось создать энергетическое тело, существующее с минимальной внешней подпиткой.
        Она совершила рискованный прыжок к соседней планете, чувствуя, как медленно растворяется в пространстве великого космоса. Но ей повезло. Энергия другой планеты приняла ее, восстановив силы. Иболья так хотела вернуться к своим и доказать, что она не закрытый проект…
        За сотни лет технологии значительно продвинулись. Правители бывшей империи теперь могли, как и она, создавать себе энергетические тела, сохраняя в крио-камерах свое физическое тело, чтобы иметь возможность вернуться к жизни. Теперь войны шли не на планетах, а в их энергетических полях. С каждым годом люди придумывали все новые способы уничтожения друг друга.
        Иболья ощутила разницу в их развитии. Она шла путем созидания, а другие - разрушения. На ее знания устроили кровожадную охоту, так как люди так и не научились перемещать энергетические тела между планетами.
        …Выжженная солнцем пустыня. Два полупрозрачных силуэта, переплетенных энергетическими каналами, сражались друг с другом.
        - И чего ты добилась! - закричал рослый парень. Он оторвал кусок энергии от красного энергетического потока и швырнул в Иболью. Яркий сгусток ударил ее в грудь, разрушая каналы и прожигая насквозь. - Ты - пережиток прошлого, неудачный эксперимент… Мы - будущее квитанийской расы, истинные носители кода. Нам осталось совсем немного и, такие как ты, будут нам служить…
        Прожженное тело Ибольи быстро восстановилось. Синие нити, сплетенные в ее энергетическом теле стали расти, выдавливая и поглощая остальные. Она открыла ладони и направила их в сторону противника. Ослепительные молнии вырвались из ее рук и мгновенно впились в тело парня, сжигая его в синем пламени.
        - А теперь посмотрим, что вы там придумали. - устало прошептала Иболья и исчезла в вспышке молнии…
        Иболья стоит в центре зала. Долгий прыжок к родной планете квитанийцев дался ей нелегко. Она только коснулась поля планеты и ее затянуло сюда. Иболья почувствовала, что здесь нет энергии и попыталась переместиться, но черные колонны с силой вернули ее обратно. Сознание Ибольи, не понимало, что происходит.
        - Если ты здесь, значит мой брат мертв. - в зал неторопливо вошел парень. - Что ж, он сделал свой выбор. Тебе, наверно, интересно, что это за место?
        Иболья молчала. Парень, чувствуя свое превосходство, был явно доволен собой.
        - Это твой новый дом, вернее, тюрьма. Она полностью инертна ко всем известным видам энергии, поэтому твое существование теперь зависит от тебя. - выдержав многозначительную паузу, он продолжил. - У тебя есть два способа выбраться отсюда: поделиться с нами своими знаниями или ты просто растворишься, как только исчерпается твоя энергия.
        Развернувшись, парень направился к выходу и, не оборачиваясь, добавил.
        - У нас есть время, мы подождем. А пока займемся твоими разработками. Эти доспехи - просто фантастика… С их помощью мы подавим мятежников и восстановим империю…
        Его голос удалялся и через несколько секунд прервался закрывшейся дверью. Она слышала, как сдвинулись засовы и зал погрузился в кромешную тьму. Этот парень был прав, здесь отсутствовала любая энергия. Но как им удалось добиться этого, она не понимала. Иболья и не думала соглашаться на предложение парня: они все равно убьют ее или оставят здесь до полного "растворения". Остается только ждать, а ждать она умела.
        Дни тянулись, переходя в месяцы. Иногда приходил прежний тюремщик и, не получив согласия, исчезал вновь. Иболья чувствовала, что начинает слабеть, энергетические потоки становились тоньше, грозя раствориться совсем.
        И однажды она сдалась. Желание жить оказалось сильнее и она ответила согласием, но выпускать Иболью никто не собирался. Вместо этого в зал привели молодого человека и поставили возле черной стелы. Через считанные секунды жертва превратилась в мумию.
        - Мы нашли способ быть независимыми от энергии планет. - сказал парень с циничной улыбкой. С каменной стелы сорвалась синяя молния и растворилась в Иболье. Она легко вздохнула, чувствуя, как силы возвращаются к ней. - Если твои знания будут давать результаты, ты будешь получать такие подарки раз в месяц, а теперь я слушаю тебя.
        Иболья давала информацию дозированно, стараясь сохранить свою необходимость. Вскоре парень стал приходить в сопровождении ученых и военных. Она поняла, что имеет дело с наследниками развалившейся империи, желавшими любой ценой восстановить свое могущество. Изобретенные ею доспехи дали имперцам только кратковременное преимущество и теперь они мечтали об оружии возмездия, способного уничтожать целые планеты.
        Начались опыты, разработки и строительство, но в один момент что-то пошло не так. Холодная поверхность зала вздрогнула, по стенам, шурша осыпаемыми камнями, побежали трещины. Больше трех лет она слышала грохот, скрежет и стон умирающей планеты, но ее тюрьма выдержала. Стараясь экономить энергию, Иболья впала в легкий сон.
        Ее разбудило странное существо, забредшее сквозь пролом в стене. Это был песчаный зот, который неосторожно вошел в круг столбов и Иболья словно хищник набросилась на существо, вытянув из него жизненную энергию. Это были мизерные крохи, но именно они подарили ей шанс выжить…
        Глава 43
        - Я убивала всех, кто появлялся здесь. - Сэм понял, что вновь находится в зале возле черной стелы. - Накопив силы, я получила свободу, но не такую как раньше. Поглощение жизненной энергии живых изменило мою сущность: я лишилась возможности использовать энергию планеты… Но теперь это и не важно, так как ваша раса очень многочисленна.
        - Ты не сможешь вырваться с этой планеты. Как только узнают о твоем существовании, они уничтожат планету, а вместе с ней и тебя. - сказал Сэм.
        - Наверно, так бы и случилось, но ваши правители слишком жадные. - Иболья громко рассмеялась и подошла к одной из колонн. Остановившись около Дани, она сказала. Я буду постепенно отдавать им жалкие технологии в обмен на тысячи таких, полных сил…
        - Они не пойдут на это… - крикнул Сэм, понимая, что она права.
        - А что, по-твоему, они делают сейчас? - в ее взгляде читалась превосходство.
        Сэм промолчал. В империи с людскими потерями не считались никогда, отправляя тысячами на заведомую смерть, поэтому императоры и их приспешники не упустят шанса ухватить технологии и стать сильнее и богаче других. Иболья взглянула на Сэма и остановилась возле Джоаны.
        - Сэм, она недостойна тебя. - Сэма больно кольнуло в грудь чувство тревоги. - Я могу дать тебе вечную жизнь. Мы будем править людьми бесконечно…
        Ее голос растаял в нарастающем гуле. Черные стелы с мертвыми телами сделали поворот вокруг своей оси. Немного приподнявшись над поверхностью, они начали раскручиваться, увеличивая скорость. Внезапно из них посыпались молнии, которые попадали в саркофаги.
        Стелы, замедлив движение, остановились и опустились вниз. Почти сразу же отозвались замки саркофагов. Верхняя часть сооружения разъехалась в стороны и оттуда поднялись доспехи стражей.
        Выстроившись в два ряда, они синхронно лязгнули стальными ботинками и направились к выходу.
        - Станция Крог-663 тебе о чем-то говорит? - спросила Иболья и вернулась к Джоане. - На чем мы остановились, Сэм? Ах да… Что ты мне ответишь?
        Она положила ладонь на голову Джоаны и девушка широко открыла глаза. Ее взгляд заметался, а в горле застрял крик боли. Джоана побледнела, по ее лицу потекли слезы, а чудесные волосы потеряли цвет и стали седыми.
        - Нет! Не смей! - закричал Сэм, пытаясь вырваться. Злость, безысходность, отчаяние рвали его на части. Он метался, продолжая кричать.
        - Хорошо, Сэм, все правильно. Дай волю своему гневу, он откроет путь. - сквозь пелену гнева Сэм увидел довольное лицо Ибольи. - Ты должен успеть спасти ее…
        Пространство словно отдалилось от Сэма. Он уже не слышал голоса Ибольи, а только видел, как ее губы медленно шевелятся. Сэм замер, осознав, что его больше ничего не сдерживает. Обернувшись назад, он увидел собственное тело, висевшее на черной колонне. Рядом с Сэмом из трещины в полу вышел красный луч и, прочертив зал по вертикали, исчез в недрах свода. В памяти что-то настойчиво застучало…
        - Красный… - Сэм пытался ухватиться за ускользающую мысль.
        - Это энергия разрушения, она присутствует на всех планетах. Соприкасаясь с другими энергиями, она вызывает катастрофы: наводнения, пожары, землетрясения. - за спиной Сэма стояла Иболья. Сэм кинулся к Джоане. Она была очень бледна, но все-еще жива. Посиневшие губы девушки дрожали, она пыталась что-то сказать, но Сэм не мог разобрать слов. Он хотел приподнять ее голову, но руки прошли свозь нее. - Тебе еще предстоит многому научиться.
        - Один урок я уже усвоил. - прошептал Сэм, развернувшись к Иболье.
        - Что ты задумал, Сэм? - спокойно спросила Иболья, внимательно следя за ним. - Неужели ты думаешь, что можешь победить меня? Меня, Иболью Ростори, обладательницу семи энергий…
        Раскинув руки, она запрокинула голову вверх и вокруг нее заиграли молнии. Ее голос громыхал со всех сторон, вещая о величии и павших врагах. Сэм рванул к красному лучу и попытался оторвать его, но руки пронзила боль, словно он погрузил их в кипящую лаву.
        - Все же ты выбрал путь боли… - за его спиной стояла Иболья. - Жаль… Но я сохраню твоей подруге жизнь в качестве раба для песчаных зотов…
        Она уже сделала шаг назад, когда Сэм, крича от боли, выдернул руки из красного луча. Энергия разрушения жадно обхватила кисти и двигалась к локтям. Резко развернувшись, Сэм схватил Иболью за голову и впился в нее пальцами. Несколько мгновений она смотрела на Сэма, не веря в происходящее. Жгучие синие молнии змеями обвили Сэма, стараясь оторвать его от Ибольи. Он чувствовал, как сгорают его энергетические каналы, но желал только одного: не дать Иболье вырваться.
        Сэм дернулся и упал на пол. Его руки почти растворились, а красная энергия продолжала свою разрушительную работу. Иболья, пытаясь удержать исчезающее лицо, каталась по полу и продолжала кричать. Сэм смотрел, как красная масса пожирала ее голову, а внутри него зарождалась пустота.
        - Сэм… - услышал он слабый голос Джоаны. Сэм потянулся к ней: девушка почему-то видела его. - Сэм, не сдавайся… вернись в свое тело… - прошептала она, едва шевеля губами. Джоана закрыла глаза и тело ее безвольно застыло.
        Стиснув зубы, Сэм хотел подняться, но ноги отказались его держать. Тогда он пополз, помогая себе остатками рук. Красные сгустки, прилипали к груди и растворяли оболочку Сэма, причиняя мучительную боль.
        - Я больше не могу… - прошептал Сэм, перевернувшись на спину. Он не дополз совсем немного, когда силы окончательно покинули его.
        Удар молнии отшвырнул его к колонне под ноги собственного тела. Приподняв голову, Сэм посмотрел на Иболью. От ее головы осталась небольшая часть виска и глаз, и Сэму показалось, что Иболья плачет. Культями рук, Сэм подтянул свои ноги и стал погружаться в спасительную темноту.
        - Так не должно было случиться…Мне очень жаль… - прошептал Сэм.
        Глава 44
        - Седьмой взвод, занять высоту. - приказал полковник. Бросив быстрый взгляд на Карен, Пактор вернулся к небольшому экрану, размещенному на оружейных ящиках. - Адмирал, у нас … а-а, проклятые помехи…
        Пактор недовольно взял с соседнего ящика оптический бинокль. Ругаясь, он подкручивал старый прибор, пытаясь приспособиться к нему.
        - Глупцы… - прошептал. - Герриды пошли в атаку… Лейтенант, мне нужна связь с их командованием.
        Экран, наконец, ожил и на нем появился мужчина в форме империи Геррид с нашивками генерала. Немного приблизившись к экрану, он спросил.
        - Слушаю вас, полковник Пактор.
        - Генерал, если хотите сохранить ваших солдат, прекратите атаку. - подавшись вперед, быстро проговорил полковник. - У нас с вами общий враг…
        Экран потух, выдав надпись - "Сигнал потерян". Пактор раздраженно ударил по ящику, и в ту же секунду ударная волна взрыва отбросила его. Карен вскрикнула и упала на каменный пол. Она тихо застонала, зажимая левую руку выше локтя. Защитный скафандр сразу сделал укол, а аварийная пена с шипением заполнила пробитое место.
        Сквозь оседающую пыль в пещеру вбежал лейтенант и, осмотревшись, присел рядом с полковником. Женщина тяжело поднялась и, шатаясь, пошла к выходу, опасаясь, что поврежденная пещера может обвалиться.
        - Полковник убит… - донеслись до Карен слова офицера. - Стик, передай капитану Дери.
        Пустынная местность, окруженная десятком небольших холмов, стала свидетелем жуткой бойни. Солдаты призраков безжалостно добивали отступающих бойцов двух империй. Неизвестное оружие планомерно уничтожало технику, лишая войска имперцев надежды на победу. Песчаные зоты неустанно атаковали солдат, стремительно нападая из-под земли.
        Разрывы снарядов, крики, свист осколков, рычание зотов и паника заполнили без остатка окружающее пространство.
        - Они отходят… отходят… - где-то рядом крикнул солдат.
        Карен взволнованно вглядывалась в поле боя. Солдат был прав, сейчас на равнине осталась только догорающая техника. Пользуясь затишьем, имперцы быстро подбирали раненых. Противник отошел к холмам, за которыми начинались горы и научная станция Крог - 663.
        - Почему они отступили? - спросила Карен и услышала за спиной прерывистый шипящий звук.
        Обернувшись, она быстро вернулась к уцелевшему оборудованию: прибор зафиксировал возмущение энергетического поля и издал предупреждающий звук.
        - Вам дают шанс уйти. - Карен почувствовала, как ее внезапно окружил пронзительный холод.
        Напротив нее стоял мужчина в одежде колониста, и Карен показалось, что она уже где-то видела его.
        - Капитан… - растерянно спросила Карен. - Капитан Сэм Асар? Как это возможно…?
        - У вас есть шесть часов… - ответил капитан, прервав Карен, и просто растаял в воздухе.
        - Линкор "Урсо-2" вызывает полковника Пактора. - сквозь треск помех зазвучал голос офицера связи. - Доложите, что у вас происходит…
        - Нам нужна эвакуация. - устало сказала Карен, глядя на прибывающих бойцов и офицеров.
        - Повторите, вас плохо слышно. - проговорил офицер связи.
        - Это больше не наша планета… - пояснила женщина и повторила. - Нам нужна эвакуация.
        - Вас понял. - ответил офицер. - Генерал на связи.
        - Карен, что с полковником Пактором? - спросил генерал.
        - Полковник погиб. - ответила она.
        - Я отправил бот, он заберет тебя и оборудование. Это еще не конец. Мы вышли на связь с наемниками, поэтому срочно возвращайся, ты мне нужна здесь.
        - А как же солдаты? - спросила Карен. - Здесь много раненых…
        - Час назад малый совет свернул программы "Колонист" и "Призрак". - генерала начал раздражать этот разговор. - Мне приказано собрать команду под проект "Призрак - 2" и вам в этой программе отведено значительное место…
        - А как с эвакуацией солдат, генерал? - перебила его Карен.
        - Да плевать мне на них, никто не поднимется с планеты. Империи не нужны лишние слухи о призраках и фантомах… Все, разговор окончен. Через два часа жду вас у себя в кабинете с отчетом. - последние слова он почти прокричал и разорвал связь.
        Наступила полная тишина. Придерживая раненую руку, Карен пошла к выходу. Присутствующие молча расступились, пропуская ее. Покинув пещеру, она посмотрела в сторону темнеющей горы.
        - Нам надо идти к станции Крог-663. - внятно сказала она.
        - Нам не пробиться к станции. - отозвался капитан. - Нас осталось около сотни.
        - Сэм Асар, мы не можем выполнить твой приказ…! - громко крикнула Карен. - Нам некуда идти…
        Динамики шлемов вдруг затрещали, и через несколько секунд прозвучал звучный голос.
        - Говорит командор станции Крог-663 лейтенант Ариес. Ждем вас на станции.
        Сотня глоток взорвалась победными криками. Шмыгнув носом, Карен тихо прошептала.
        - Спасибо, лейтенант. - и тут же услышала голос Сэма Асара.
        - Добро пожаловать в изгнанники.
        Эпилог
        Сэм стоял на берегу небольшого озера, любуясь блеском чистой воды. На планете Полот уже давно обходились без скафандров и защитных масок, а Сэм все как мальчишка радовался чистому воздуху. Планета оживала, щедро одаривая своих защитников.
        - Уже идем, Файра. - сказал Сэм, почувствовав, как серая кошка ткнулась в его руку.
        - Куда вы собрались? - послышался голос Джоаны, которая недалеко от них проверяла молодую подсадку. Новые сорта деревьев, выменянные у наемников, хорошо приживались и радовали густой зеленью. - Опять будете носиться по планете?
        - Они называют это ученьями. - уточнила Карен, догнав Джоану.
        - Я знаю, что твой Ариес составляет им компанию, но ты посмотри на его руки. - сказала Джоана. - Полгода мы его лечим, только кожа начала появляться…
        - Не волнуйся, Джоана. Все под контролем, главное, что процесс пошел. - сказала Карен, обнимая Джоану. - Если бы мне кто-то сказал, что я буду заниматься возрождением этой планеты, я бы рассмеялась ему в лицо.
        Удалось спасти больше тысячи человек. Несколько недель люди съезжались к станции Крог-663. Шахтеры, колонисты, военные, медики, инженеры, кого здесь только не было. Этих людей империя списала как израсходованный материал и тут же забыла о них. Сэм больше двух месяцев пролежал в коме, тяжело восстанавливая свое физическое тело. Энергии планеты сыграли в его исцелении ведущую роль, но только Джоана и Дани знали настоящую причину его выздоровления.
        Сэм потрепал по голове Файру и тихо сказал.
        - Не волнуйся, я не стану таким, как она…
        - Слушаю вас, генерал? - объемное кресло, над которым витал сизый дым сигары, даже не повернулось в сторону экрана. - Все прошло, как мы планировали?
        - Да, господин. - с готовностью ответил генерал и закивал головой, потревожив свои подбородки.
        - Прекрасно. - экран потух, разорвав связь. - М-да… Скажу честно, я сомневался в тебе…, Карен.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к